Самсонова Юлия Викторовна: другие произведения.

2. Приключения экспериментатора или он+она=я

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 5.92*7  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Нет ничего лучше как проводить учебную практику по артефактологии в Научно-исследовательской институте. И даже хорошо, что ты любознателен и любишь экспериментировать. Только просьба: Не проводите эксперименты самостоятельно! А то получится как у меня! Зато потом: много друзей, приключения, погружение в глубины океанских просторов и возвращение эльфийского народа в родной мир! Вот, что значит попасть в историю!
    Обновление от 06.08.10 г. Дополнен 24 главой и эпилогом!/ Приложены Иллюстрации, песни!


Самсонова Юлия Викторовна

Приключения экспериментатора

или

ОН+ОНА=Я

Часть 1. Экспериментатор.

  
   Когда покроет небо тьма,
   Наступит снова тишина,
   Мерцание ночных огней
   В твоей душе откроет дверь.
   Ты попадёшь в другую жизнь,
   Ты попадёшь в другой фрагмент,
   Но снова также будешь гнить -
   Вся твоя жизнь эксперимент.
   Касьян Дмитрий "След жизни".

Пролог.

  
   Всем привет! Меня зовут Саша! И я девушка! Бли-ин, такое ощущение, что я на заседании клуба "Анонимных алкоголиков"! Да, я девушка, но была ею я не всегда!
  
   Здравствуйте, я Алекс! И я парень. Вернее был им когда-то, но очень надеюсь на то, что все же стану им вновь!
  
   Хай! Я классный перстень, по совместительству еще являюсь весьма перспективной разработкой в области пластической магии, вернее техномагии. На время полевых испытаний был приписан к студенту-практиканту. Кто же знал, что он окажется экспериментатором. Лучше б я сдох на этапе проектирования!
  
   - Эй! Ты на кого там бочку катишь?
   - Замолкни, дура блондинистая!
   - Сам дурак!
   - Я не дурак, я вещь неодушевленная, а это разные вещи!
   - Ребята, хватит, я уже скоро оглохну от ваших постоянных переругиваний! И вообще, попаду с вами в дурдом, что более вероятно, с таким то раздвоением личности. Мне кажется, пора рассказать людям о том, что же все-таки произошло!

Глава 1.

  
   - Сын, пора вставать! Не забывай, у тебя начинается практика! Ты хоть знаешь, где будешь стажироваться?
   - Мам, я полежу еще чуть-чуть!
   - Опять полночи, наверное, по сети с друзьями в игрушки игрался!
   - Вставай, давай, никакого полежать! Так ты мне ответишь, где будешь на практике?
   - Да не знаю я еще. Нам только сегодня объявят, где кто будет стажироваться. Все будет зависеть от того, насколько хорошо были сданы экзамены.
   - Ну, здесь мне грех жаловаться, ты всегда был охоч до знаний. Вечно с книжками допоздна засиживался. У тебя и друзья появились только в Институте маготехники. И то, такие же, как ты, синие чулки.
   - Мам, но ведь ты сама говорила, "учись сынок, станешь умным, будешь зарабатывать много денег, тогда и родителям своим помогать сможешь". Это ведь твои слова!
   - Мои, но я никогда бы не подумала, что молодой парень 18 лет так увлечется учебой, что у него не будет девушки!
   - Ма, я еще молодой, еще успею и с девушками повстречаться и жениться, да и внуками тебя не обделю. Зато, представляешь, мы не давно в институте проходили изобретение Кириллом Малиным артефакта, способного восстанавливать повреждения на кожных покровах. Это же такой прорыв в пластической техномагии!
   - Ты уже оделся, энтузиаст? Смотри, не опоздай в институт на распределение. А я побежала, мне сегодня нужно пораньше на работу попасть.
  
   Уф, ушла! Вот как ей объяснить, что мне гораздо интереснее проводить свое время с учебниками, научной литературой, да периодически общаться с парнями. А девчонки, вот что в них такого особенного? Особенно блондинки - ни ума, ни фантазии. Хорошо, что я в институте учусь, а не как некоторые штаны просиживаю. Там смотришь и, действительно, заслужу себе место под солнцем. Эх, жаль, что про исследования Малина так мало писали в "Техномагическом вестнике". Хотел бы я узнать, что же за схемы он применил для исправления кожных недостатков. Да и поглядеть на сам артефакт не отказался. Жаль, что Малин работает в самом засекреченном НИИ артефактологии. Вот, черт, я же так опоздаю!
   Быстренько накинув на себя замшевый колет поверх хлопковой футболки, и надев свои любимые зеленые кеды (как раз в тон штанам защитного цвета), бегом припустил к остановке ЛСП. И почему родители считают, что я слишком молод, чтобы иметь свой собственный везделет? А так, я вечно опаздываю! Вот и сейчас, влетел в кабинет прямо перед носом у Анатолия Ивановича. Хорошо, что он не обратил на меня внимания, а то лекция об опоздании могла бы растянуться на довольно продолжительное время.
   Оглядев притихших студентов-практикантов сквозь призмы очков, Анатолий Иванович присел на угол преподавательского стола, положил ногу за ногу, еще раз поглядел с листок бумаги, который до этого он держал в руке (и который я благополучно не заметил), и, наконец, начал зачитывать списки распределений. Как всегда, стандартный набор. Кто-то будет стажироваться в муниципалитете (настраивать и обновлять артефакты), кто-то останется при институте (тоже довольно не плохое местечко и преподаватели рядом в случае чего). И почему у меня фамилия заканчивается на последнюю букву?
   - Якубов!
   - Да, Анатолий Иванович!
   - Я знаю, ты у нас любознательный паренек, хочешь все знать, а главное уметь. Тут мне одна разнарядка пришла. Думаю, что именно тебя я по ней и отправлю!
   - Почему я? Опять, небось, в Тьмутараканьск отправите, что я там, ступы чинить буду, да сапоги скороходы, сбежавшие из музея, по всему городу отлавливать?
   - Нет, на этот раз для тебя я приберег самое лучшее назначение. Был бы студентом, сам бы поехал не задумываясь!
   - Анатолий Иванович, не томите душу, рассказывайте, мне уже интересно стало!
   - Мне сегодня разнарядка на одного студента-практиканта пришла из НИИ артефактологии.
   Я аж подобрался весь. Да оттуда разнарядки приходят из годы в ряды, да и то на студентов отличников, не мыслящих своей жизни без техномагии. Только сегодня думал о нем, а тут, пожалуйста, как по заказу!
   - Так вот, разнарядка пришла мало того, что из НИИ, так от самого Кирилла Малина.
   Вот это да! Надеюсь, у меня челюсть не разбилась о мраморную плитку, которой уложен пол в аудитории.
   - Анатолий Иванович! Вы человек! Спасибо, честное слово, от глубины души!
   - Не стоит благодарить! Тебе еще там практику проходить. Говорят, что Малин хоть и является самым молодым исследователем в НИИ, но способности у него от Бога, впрочем, как и характер! Хотя думаю, вы с ним споетесь. Ты тоже парень не промах. И, кстати, что ты вечно опаздываешь? Часы себе новые купи, чтоб не отставали! Смотри на практику не опаздывай! А то там строго, не успеешь во время, а потом в здание не впустят. Практика начинается с завтрашнего дня. У кого удаленное место прохождения практики приходим завтра к восьми утра в эту же аудитории. Ректорат института будет пропускать вас к дальнейшему месту прохождения практики через телепорт. Так, Алекс, сегодня на твое имя был сделан пропуск для допуска в исследовательскую лабораторию Малина. Получишь его завтра в НИИ на проходной. Время такое же, как у остальных - восемь часов утра! На этом все, господа хорошие! Желаю всем с пользой провести время в поле! А теперь расходимся.
  
   Все дорогу до дома пережевывал известие о своей практике. Размечтался до такой степени, что пару раз чуть не врезался в фонарный столб. В мечтах все окрасилось в приятный розовый цвет. Я уже во всю помогал выдающемуся техномагу нашего времени испытывать какой-нибудь экспериментальный образец. В мечтах все было просто и радужно. Интересно, чем обернуться мои мечты?
   Вернувшись домой, первым делом полез греметь кастрюлями. Интересно, что там мама сегодня приготовила? Фу, опять тушеная картошка с грибами! Ненавижу! А на первое у нас борщ. Хорошо, а то точно остался бы голодным.
   Похлебать суп я не успел. Загремели ключи в дверях - вернулась мама. Тоже странная у нее работа. Пара часов в день, когда утром, а когда и вечером. Хотя даже за эти пару часов мама умудряется устать так, что поднять обычную дамскую сумочку уже не в состоянии. А, я же не говорил, моя мама показывает людям кино. Попробуй на протяжении двух часов поддерживать изображение и звук, которые транслируются при помощи артефакта Светотени на экран с зеркальной проекцией. А потом еще и сам артефакт подзарядить нужно! Для такой работы сила у мага должно быть как минимум 5 порядка.
   - Мам, тебе помочь? - стоило только услышать, что открывается дверь, я уже был тут как тут.
   - Да, разбери сумку, я тут кое-что вкусненькое купила.
   - Как прошел показ? - поинтересовался я, а руки сами собой выкладывали на стол, принесенные мамой покупки.
   - Да, вроде ничего. Народу пришло порядочно, так что сработали не впустую.
   Это да. Хороший день в кино, это действительно достижение. Раньше народ толпой ходил, а теперь, когда каждый может позволить себе купить ТВмаг, наплыва посетителей как не бывало. Поэтому мама и начала думать о поисках новой работы. Кому захочется тратить свои способности на то, что никому не нужно?
   - Мам, ты, что грудинку купила?
   - Да, я ведь помню, что ты у нас картошку не ешь, так, что это тебе!
   - Что-то мне сегодня фартит!
   - Это ты о чем, сынок?
   - Ма, знаешь, где мне предстоит проходить практику?
   - Ну, раз ты так рад этому событию, то это точно не Тьмутараканьск!
   - Это круче, чем ты можешь себе представить! Малин подал заявку в институт с просьбой о практиканте. Это же такой шанс показать себя!
   - Главное, покажи себя там с положительной стороны, глядишь, и возьмут к себе после института.
   - Да, главное завтра не опростоволоситься!
   - Хватит уже трещать о своем ненаглядном Малине, ты, кажется, кушать собирался. Так кушай, да не отвлекайся на глупости.
   - Не, отвлекаться от еды, меня папа еще лет в пять отучил. Помнишь, какой рев я поднял, когда он спрятал тарелку с кашей на высокий холодильник в то время, когда я смотрел в окно.
   - Да, крик ты тогда отменный поднял.
   Не долго думая, мама решила присоединиться ко мне за столом. Так, размеренно пережевывая свой обед, и прервав разговор, ибо родители всегда учили: "когда я ем, я глух и нем", я опять мыслями улетел в загадочные дали НИИ артефактологии.
   И так весь день, я даже заснул с этими мыслями.
  
   Утро началось с бешеного трезвона будильника. Я с перепуга даже подскочил на кровати. Хорошо мозги прочищает, просыпаешься на раз! НИИ, НИИ, НИИ - душа так и пела. Принял душ, зубы чистил до блеска. Блин, ну, мама учудила. Интересно, она, правда, думает, что я на практику в НИИ костюм надену? Более неудобной одежды я в жизни не видел. Нет ничего лучше мягких джинсов, свободной футболки и удобных кед. В конце концов, практика потому так и называется, что практиканты на месте не сидят, а выполняют всевозможные задания своих руководителей.
   - Мам! Ты меня до НИИ не подбросишь? Не хочется в первый день опаздывать! А на общественном я точно туда только к обеду доберусь!
   - Хорошо, пошли, отвезу. Все равно мне сегодня опять с утра на работу надо. По дороге как раз и подкину.
   - Мам, ты прелесть! - проговорил я забираясь в кабину маминого везделета.
   - Знаю, жаль, что твой отец сейчас не с нами.
   - Ма, ну, ты чего? Он скоро приедет. Не может же его командировка на острова Алкара длиться до бесконечности! Вот увидишь, через недельку он будет уже с нами, и мы, за праздничным столом, отметим его приезд.
   - Хорошо бы. Ладно, уже приземляемся. Счастливо, смотри, не наделай глупостей!
   - Ой, да когда я делал глупости!
   - Да каждый раз, когда совал свой любопытный нос, куда не просят.
   - Это не считается, я тогда маленький был!
   - 11 лет, по-твоему, это маленький? Напомнить тебе, что было в тот раз?
   - Не надо, я помню! Подумаешь, изобрел порох!
   - Да, действительно, что тут такого? Подумаешь, порох изобрел. Но скажи мне, сделай милость, ты зачем его испытывал в ванной? Мы же потом полгода дом ремонтировали!
   - Ма, поверь, порох я на этот раз нигде взрывать не собираюсь.
   - Клянешься?
   - Клянусь! Ладно, мамуль, я побежал, отдохни после работы. Я приеду сразу же, как освобожусь.
  

Глава 2.

   Никогда бы не подумал, что смогу попасть сюда!
   Эта мысль так и вертелась в голове, пока я стоял около здания НИИ и рассматривал его фасад. Интересно, если бы здесь не висела вывеска, хоть кто-нибудь смог бы догадаться, что здесь находится самое засекреченное предприятие страны? Ведь ничего особенного. Довольно невзрачное строение из серого, можно даже сказать мышиного цвета, кирпича. Не слишком большие окна, застекленные зеркальным полотном, для особой секретности, чтобы никто не смог подсмотреть, что твориться внутри. Никакого парадного входа, только обычная дверь такого же цвета, сливающаяся с общим фоном. Все очень скромно. При длительном рассмотрении здание начинает потихоньку мерцать и скрываться с глаз излишне любопытных прохожих. Но я то имею право не только рассматривать, но и войти!
   Стоило так подумать, как здание НИИ артефактологии вновь стало проявляться передо мной. Ну, что, постояли, поглазели, теперь и зайти можно. В конце концов, я ведь сюда не из простого любопытства пришел. Практика у меня. Вот потому и пришел.
   "Раз пришел на практику, заходи! Нечего столбом стоять, людям проход загораживать!" - прочитал я, проступившую на двери надпись.
   Ничего себе, у них тут что, и двери мыслящие?
   Интересно, и сколько я еще буду под дверьми стоять? Мужик я или нет? И, наконец, набравшись решимости, дернул за дверную ручку. Или сил у меня мало, или меня пускать не хотят.
   "Чудо, в другую сторону дверь толкай!"
   Не, я, между прочим, тоже мог об этом догадаться, зачем подсказывать? Так, ругая самого себя за непроходимую тупость и нерешительность, я вошел в здание. Весь первый этаж был занят холлом, как в первоклассной гостинице, с персидским ковром по центру, с изображением эмблемы НИИ, мягкими креслами и кушетками. Чуть в стороне от входной двери была установлена стойка рисепшен, за которой стояла миниатюрная девушка, в короткой коричневой юбке и надетым поверх легкой блузы пиджачком. Ее глаза стального цвета посмотрели на меня из-под дерзкой челки, брови взлетели вверх, еще чуть-чуть и они слились бы с общей массой коротких черных волос. Она сразу же подошла и поинтересовалась:
   - Чем могу помочь?
   - Здравствуйте, я учусь в Институте техномагической инженерии. К нам в вуз поступила заявка от Кирилла Малина на студента-практиканта.
   - Да, да. Все верно. Вы...
   - Александр Якубов. На данный момент лучший студент практик в нашем вузе.
   - Что вы говорите? Может вас, и на практику в Тьмутараканьск посылали?
   - Да, а откуда вы знаете?
   - А туда всех сильно отличившихся отправляют. Так сказать, чтобы могли в полной мере проявить свои способности! Не волнуйся, я в свое время тоже там побывала, да и половина, если не больше, сотрудников НИИ тоже. Меня, кстати Мариной зовут. Вот твой пропуск, смотри, только не потеряй! Лаборатория Кирилла на третьем этаже, кабинет 313. Как поднимешься, поворачивай налево, потом опять налево, в кабинет ведет третья дверь, сам, наверное, можешь догадаться, тоже расположенная слева.
   - Спасибо, буду должен!
   - Ничего, скоро встретимся, я не всегда сижу на рисепшене. У нас тут все дежурят по очереди. По крайней мере, пока Женя не выйдет на работу!
   - Ладно, я побежал!
   - Пока!
  
   Благодаря Марине до кабинета я добрался очень быстро. Хорошо, когда тебе подскажут, как дойти до нужного тебе места. Посмотрел на дверь, перед которой я остановился, на ней висела небольшая латунная табличка:
  

"Лаборатория пластической техномагии"

Ответственный за противопожарную безопасность

Малин Кирилл Леонидович

  
   Слава Богу, попал туда, куда надо! Поднял руку и нетерпеливо постучал: Тук, тук, тук. На стук сразу же ответили:
   - Кто там долбиться? Что стучишь, входи, давай! - и дверь распахнулась.
   На меня из-под спутанной челки, стоящей дыбом смотрели глаза уставшего человека, очень недовольного тем, что его отвлекли в самый, можно сказать ответственный момент.
   - Ну, что смотришь, зачем пришел?
   - Кирилл Леонидович, так вы сами же просили, чтобы вам из Института прислали студента-практиканта, в помощь.
   - А, да, точно! Черт, голова так загружена, что уже ни одну мысль удержать не может! - и руки его вновь погрузились в итак растрепанную шевелюру. - Входи, давай! Не стой столбом, располагайся, знакомься с лабораторией. На следующие три недели это будет твой родной дом. В случае чего, здесь и переночевать можно. Это доказано мной на практике раз пять, не меньше. Тебя как зовут?
   - Александр, можно коротко Алекс!
   - Коротко, это хорошо, нам здесь языком трепать некогда. Работаем в гипертемпах. Ничего не успеваю. А тут еще и Маринка на рисепшен попала.
   - Кирилл Леонидович,...
   - Можно на ты и просто Ил, я еще молод, чтобы меня называли по имени-отчеству.
   - Хорошо, я учту. Ил, а чем сейчас занимается ваша лаборатория? Знаете, я столько читал в "Техномагическом вестнике" о ваших открытиях, так хотел попасть в НИИ.
   - Этого все хотят, а попадают только самые лучшие. Раз тебя сюда прислали, значит, ты вполне способен здесь работать. Главное держать свои руки подальше от испытываемых образцов. Все-таки они не доработаны, мало ли какие последствия... А там глядишь и попадешь к нам на работу после защиты диплома. Тебе сколько еще осталось учиться?
   - Год. Эта практика последняя, затем выбор написание диплома, его защита и я свободен.
   - Ясно. Ну, что ж, буду знакомить тебя с рабочими материалами.
   Он хоть и говорил, что здесь ни у кого нет времени поговорить, но о заготовках для артефактов он рассказал все, что только знал сам. Я, хоть и лучший студент, и стремлюсь отслеживать все появляющиеся изобретения, но все равно многого не знал. Он рассказал о ходе каждого эксперимента, о всех последовательностях действий, приведших к получению того или иного образца. Каждый артефакт делается вручную, здесь нельзя говорить о конвейерном производстве, ведь каждый артефакт, как и человек его носящий, индивидуален. И внешность, и сила артефакта зависят именно от способностей человека, для которого он изготовлен. Это если говорить о пластической техномагии. Кирилл показал даже прототип того артефакта, о котором я читал в "вестнике". Артефакт оказался довольно миниатюрным серебряным браслетом со вставкой из белого золота и впаянным в изделие довольно крупным изумрудом, инкрустированного россыпью мелких алмазов.
   - Это то, что я думаю?
   - Да, это именно "Восстановитель"!
   - Я читал о нем, в "Вестнике" была дана еще и фотография.
   - Я знаю. В моем прототипе вставлены немного другие камни, да и уровень силы, вложенный в него, тоже отличен от оригинала.
   - Я помню, там, по-моему, был рубин с сапфирами.
   - Все правильно! Видишь ли, для каждого человека существует свой набор камней. Кому-то больше подходят сапфиры, кому-то рубины, изумруды. Кому-то больше идет аметист, жемчуг. Камней много и подобрать человеку требуемый камень очень трудоемкая работа. Поэтому в пластической артефактологии мы все работаем непосредственно с заказчиком. Сейчас лаборатории поступил спецзаказ от правительства. Оно, как и ты, тоже много читают, и много за кем следят. Поэтому и обратились именно сюда, в лучший НИИ страны.
   - А что они от вас хотят?
   - О, безделицу. Им, видите ли, подавай артефакт для полного изменения внешности! Да еще и сроки выполнения заказа поставили! А я им что, робот?
   - А если просто модернизировать ваш прототип?
   - Да знаю я! Просто мне для нормальной работы над новым артефактом нужно отдохнуть хотя бы пару дней, чтобы мозги заработали.
   - Это, да! Помню, после того, как я полдома разнес, испытывая порох, тоже долго не мог соображать.
   - ...?
   - Подумаешь, меня даже родители сильно не ругали! Сказали только "спасибо, сын, что мы живы остались!" Мне тогда всего 11 было. Мозгов много, а соображения ноль. Всюду умудрялся всунуть свой нос.
   - Да, нелегко, наверное, пришлось твоим родителям с таким сыном.
   - Это да, но они у меня замечательные. Всегда поймут и помогут в случае чего. Я когда в школе учился меня, периодически, старшеклассники били, да деньги выданные отцом на обед отбирали. Он и пошутил:
  
   - Давай тебя в спортивную секцию запишем? - предложил он.
   - Какую? - спросил я, - Карате?
   - Нет, не карате, легкую атлетику! Чтобы бегал быстро!
   - Да, ну, тебя, па!
  
   -Помню, обиделся тогда здорово, взял и записался на дзюдо. Правда, до черного пояса не дошел, но в случае чего вполне способен за себя постоять.
   - Ясно. Ну, что ж, я вполне доволен выбором института. Так, где твой пропуск в НИИ? Я его подпишу, нужно будет сделать с него магокопию и отослать с вуз. Сам сделаешь?
   - Куда я денусь? Справлюсь.
   - Хорошо. Тогда я немного отдохну, разговоры разговорами, а спать тоже надо иногда.
   Не успел он это сказать, а я начать заниматься магокопией, как его уже вырубило. Ни мое пыхтением, ни стук нечаянно уроненного измерителя магов его не разбудило. Наконец, я по всем правилам сделал требуемую в институт магокопию моего пропуска в НИИ. Создал доставщика (пространственный карман, через который можно передавать небольшие письма и бумаги на достаточно большое расстояние, только и требуется, что указать место назначения на документе, требующем отправки), с помощью которого и отправил копию, сопроводив ее небольшой запиской (чтобы знали, кто и когда ее отослал). Только закончил со всем этим возиться, как проснулся Кирилл.
   - Молодец, сам справился, даже помощь моя не понадобилась.
   - Да, что тут?
   - Не скажи, многие даже после окончания учебы не способны самостоятельно сделать магокопию. А то, что ты на это способен говорит о том, что у тебя немереное количество силы и великолепные знания предмета.
   Кирилл глянул на свою левую руку, на которой у него были надеты часы, ахнул, и начал отправлять меня домой.
   - Все, для первого дня вполне достаточно, знакомство состоялось, я тебя в курс дела ввел, лабораторию показал. Так что на сегодня можешь быть свободен. Завтра приходи к восьми. Рабочий день в НИИ начинается рано, так что придется привыкать. Ничего, втянешься быстро, особенно если тебе эта профессия пришлась по душе.
   И что удивительно, вытолкал меня за дверь. Хорошо, что я успел подхватить с кресла свой рюкзак. Постояв пару минут на месте и задумавшись о том, что мне делать дальше, я развернулся в сторону лестничного прохода и начал спускаться на первый этаж.
  
   В это время за дверью.
   - Ну и как тебе этот парнишка?
   - Выдающийся малый, из таких, как он, и получаются настоящие специалисты своего дела.
   - Я рад, что смог хоть чем-то тебе помочь. Надеюсь, что с его и Марининой помощью ты все же справишься с этим заказом полностью и в установленные сроки.
   - Будем надеяться.
  
   А в холле я опять столкнулся с Мариной. Странно, такое большое здание, а в коридорах считай никого, и нет. Я кроме Марины и Кирилла вообще здесь никого не заметил. А в свое время думал, что тут толпы ученых в белых халатах из кабинета в кабинет круги нарезают. Заинтересовавшись этим вопросом, я подошел к Марине и в лоб задал этот вопрос:
   - Привет снова! Марин, скажи, а где все?
   - Так они все по своим лабораториям сидят. Магические артефакты сочиняют. Ученых-изобретателей в полном составе можно увидеть только в столовой. И то только тех, кто смог оторваться от своей работы. Мы все здесь как маленькие дети, дай нам игрушку, и будем с ней играться до последнего.
   - А-а-аааа!
   - Как тебе наш Кирилл?
   - Обычный ученый, помешанный на любимой работе.
   - Ты так говоришь, как будто со многими из них знаком не понаслышке.
   - Скажем не со многими, а только с одним. И это мой отец.
   - А кто он у тебя.
   - Биолог, сейчас пока находиться в долгосрочной командировке на островах Алкара. Восстанавливает какой-то вид исчезнувшей птицы.
   - Это экспедиция Геннадия Якубова?
   - Она самая. Мы отца уже полгода не видели. Он последний раз на чей-то симпозиум приезжал, вот и заглянул не надолго. Мы его с мамой со дня на день ждем.
   - Таким отцом гордиться надо!
   - А я и горжусь! Ладно, меня Кирилл на сегодня освободил, а завтра я буду, как штык.
   - Смотри, не опаздывай, - прокричала мне в след Марина, когда я уже был в дверях.
   - Не опоздаю! - ответил я, сбегая по ступенькам на тротуар.

Глава 3.

   "Хороший день", - думал я по дороге до дома. "Если бы каждый день был таким"
   Неожиданно мои мечты были прерваны довольно грубым окриком:
   - Эй, ботан! Ну, че зенки выпялил! Ходют тут всякие, нормальным парням дорогу не уступают!
   - Простите, я вас не заметил! - поднимая глаза, ответил я.
   На меня, с бандитской мордой, наступал местный биндюжник, донимавший всю округу последние лет пять. У ребятни он мог отобрать игрушки, у ребят постарше всегда отбирал деньги, которые им родители выдавали на обеды, ну, а самых взрослых он мог в темное время поймать в темном углу, треснуть чем-нибудь тяжелым по голове и обчистить все карманы, да кошелек. Не брезговал он и одеждой пострадавшего. Никакой патруль не мог с ним справиться. Стоило только их вызвать, как его и след простывал. Один раз только его и сумели поймать. Благодаря мне, между прочим! Я тогда с занятий по дзюдо возвращался, вечер, на улице темно. Иду, никому не мешаю, впереди девушка идет, бедрами покачивает и напевает себе что-то под нос. Вдруг, из кустов, что растут вдоль тротуара, высунулась рука, и затянула девчонку в кусты. Она даже пискнуть не успела. Я вслед за ней припустил, да по дороге догадался патруль вызвать. Его тогда и загребли. Целый год его не было, а сейчас, видать выпустили! Как говориться не было печали. Он же от меня теперь не отстанет!
   - Мечтать дома надо, а не создавать на улице заторы! И вообще, гони бабло, если хочешь остаться целым!
   - Но, позвольте!
   - Не позволю, я тебе говорю, гони бабло! А то щас шею намылю!
   - Слушайте, Вам не кажется, что вы сами нарываетесь? Давно в патруле не ночевали?
   - Это ты мне что, еще и угрожаешь?
   - Я в отличие от вас не угрожаю, я предупреждаю! Отстаньте от меня по-хорошему!
   - Ты на меня рот не разевай! У тебя еще молоко куравы на губах не обсохло! - а сам, морда бандитская прет и прет на меня.
   А я что? Не зря же ходил на дзюдо! Сначала попытался просто уйти с его траектории, смотрю, что на него это не действует, и поймал его на прием. Во время толчка я, сохраняя равновесие, уступил, отодвигаясь от этого хама, он качнулся вперед, и сам потерял равновесие. В этот момент он пролетел мимо меня головой вперед и приземлился на тротуар лицом вниз. В результате с тротуара он поднялся со следами асфальта на лице.
   - Я тебе это припомню! Все припомню!
   - Тоже мне, напугал! Шагай отсюда подальше, пока я опять патруль не вызвал!
   Вот так всегда, только подумаешь, что день выдался хорошим, как обязательно найдется один урод, который все испортит! Спрашивается, вот что ему мешает быть человеком? И не надо говорить, что это улица во всем виновата! В нашем обществе у каждого есть документы с самого рождения, работают школы, институты. Государство заботиться обо всех своих гражданах, даже для уголовных элементов построены весьма комфортабельные тюрьмы! Работа есть для всех! Чего им еще надо?
  
   За всеми этими размышлениями я и дотопал до дома. С помощью электронного ключа открыл дверь, прошел в прихожую и увидел отца.
   - Па, ты давно приехал?
   - Нет, только что. Даже не успел разобрать сумки. Вот, жду, когда мама придет с работы, хочу ее своим присутствием порадовать!
   - Классный сюрприз получиться! Она по тебе очень соскучилась, да и я тоже! - проговорил я, обнимая отца и похлопывая его по спине от переизбытка чувств.
   - Ну, все, хватит, уже. Так думаешь, она обрадуется?
   - Да, ты что, она последние несколько дней только и говорит о том, когда ты приедешь! Тебя ведь задержали на месяц, мы и не ждали тебя раньше следующей недели.
   - Я успел закончить свои дела немного раньше, чем планировал. Как приехала другая исследовательская группа, сразу же сдал бумаги, и прямой дорогой, на экспедиционном ЛСП рванул домой.
   - Па, а тебе ничего не будет, за то, что ты взял экспедиционный везделет?
   - Так я его с разрешения главы экспедиции взял. Плюс, я на нем в нашу Биоакадемию везу редкие образцы биологических жизнеформ. Можно сказать открытие века!
   - А, тогда ладно!
   - Алекс, может, сбегаешь пока в магазин, мы маме настоящий праздник устроим? Купишь там всего, я денег дам!
   - Па, ты, по-моему, на этих островах совсем одичал, мы же еще год назад дома систему домашних покупок установили!
   - Вот, черт, точно! Да, похоже, придется снова привыкать к цивилизованной жизни!
   - Ничего, к хорошему быстро привыкаешь! Ты сам вспомнишь, как работает система, или показать?
   - Не переживай, постараюсь справиться, а ты иди пока, переодевайся в домашнее, нечего дома в уличном ходить!
   Быстро сменив свои любимые джинсы на широкие штаны из простянки, я спустился на кухню. Отец все еще нажимал на давно забытые кнопки системы. Думаю, моя помощь не будет лишней.
   - Па, давай я! Оттеснив отца от системы обслуживания, я вставил удостоверение в специальную щель. Хорошо, что я не завишу в денежном плане от родителей. Институтская стипендия исправно поступает на счет в банке, который у нас в государстве прикрепляется к паспорту. Из системы тут же высветился лазерный указатель учреждений города. Просмотрев все кафе, я выбрал из списка тот, который находится ближе всего от дома. Сразу же появился список готовых блюд, находящийся у них в данный момент.
   - Па, иди, выбирай, что брать будем!
   - Первое, это шампанское, потом, мясную нарезку из головня, овощи на салат, да фрукты к десерту, торт, это обязательно, затем рыбку какую-нибудь обжаренную, ну и смотри дальше сам.
   - Так, пап, смотри, что дальше делаем!
   Нажимая названия, выбранных отцом блюд, я тем самым сделал заказ. Нажав кнопку, завершающую операцию, я открыл системный шкаф и начал выгружать полученный заказ.
   - Вот, видишь, все очень просто и ходить никуда не надо!
   - Хорошо дома! Действительно удобная вещь. А я на этих островах совсем одичал. Никаких удобств, даже спецоборудование пришлось привозить свое.
   - Ты еще скажи, что они там все поголовно в набедренных повязках ходят!
   - И скажу. Своими глазами видел. Правда, по правилам экспедиции, нам было запрещено общаться с местным населением, чтобы ни в коем случае данное общение не обернулось ассимиляцией, потерей обычаев, традиционного образа жизни данных племен. До сих пор удивляюсь, как на островах могли пропасть столь редкие ныне животные? Там нет ни промышленности, ни сельского хозяйства. Племена и поныне живут охотой и собирательством.
   - Может, охотой и вывели?
   - Все может быть.
   Пока мы с отцом разговаривали, руки сами собой накрывали на стол. На стол легла белая скатерть, с синим рисунком, из шкафа достали праздничные столовые приборы, фарфор и фужеры. Все заняло свои места и приборы и еда. Осталось дождаться мамы. Стоило нам закончить накрывать на стол, как раздался характерный для открывающейся двери щелчок, и вошла мама.
   - Привет! Ну, как первый день на практике прошел? - поинтересовалась она, переобуваясь в домашние туфли.
   - Нормально! Ма-а-а, у меня для тебя сюрприз!
   - Сюрприз? Какой?
   - Пойдем на кухню, покажу! - отступая назад и предлагая маме пройти вперед сказал я.
   - Гена! Ты когда приехал, - всплеснула она руками и бросилась отцу на шею, - я ужасно соскучилась! Думала, что еще немного и пойду к вашему директору проситься к тебе в экспедицию.
   - Дорогая, ты, как скажешь! И что бы ты там делала? Показывала кино для местных папуасов?
   - Почему бы и нет? Надеюсь, ты приехал насовсем, а не как прошлый раз, заглянул на минутку домой по дороге на симпозиум?
   - Насовсем, солнце, насовсем. Привез образцы тканей, теперь нужно занести их в классификатор, положить в рекреатор.
   - Ясно, значит, я тебя опять не увижу.
   - Ну, почему?
   - Так ты ж все время у себя в лаборатории проводишь. Еще чуть-чуть и ночевать там будешь
   - А, что, мам, Малин, например, частенько в НИИ остается ночевать.
   И тут мама обратила внимание на заставленный всевозможными яствами стол, - О, вы решили сегодня устроить праздник?
   - Солнышко, почему бы и нет, ведь такой повод! Твой любимый муж вернулся домой!
   - Да, - подыграл я отцу, - а сын проходит практику в лучшем заведении государства.
   - Мой сын такой хороший студент, что его взяли на практику в НИИ артефактов?
   - Не просто взяли, меня направили на практику к Кириллу Малину! У него сейчас просто невероятная запарка в работе, что он просто физически не может все успеть. А сейчас, - и я начал буквально взахлеб рассказывать отцу о заказе, который сделало правительство Малину, - ему сделали заказ на очень своеобразный артефакт.
   - И что это за артефакт?
   - Па, ты же знаешь, я не могу раскрывать секретную информацию!
   - Ладно, молчу, молчу!
   - Мальчики! Ну, так мы будем отмечать, или нет?
   - Конечно, будем! - подтвердил я, усаживаясь за стол, и пододвигая к себе тарелку.
  
   За праздничным столом мы всей семьей засиделись далеко за полночь, и только осознание того, что мне завтра рано вставать и бежать на практику, подвигло меня пойти лечь спать. Сон же, как назло, не шел. Так всегда бывает, когда происходит то, чего ты желаешь всей душой. Столько радости в один день, это явно перебор. Сначала практика, затем приезд отца. Осталось только что-нибудь изобрести (ну, или хотя бы помочь в изобретении) и будет совсем здорово. Вертелся, вертелся, да и заснул.
   Утро опять выдалось тяжелым. Как ни странно, но хоть я и лег спать поздно, но проснулся сам и без будильника. И пока он не стал истошно звонить, я его выключил от греха подальше. Выглянув из комнаты, я убедился, что дома уже никого нет. Ах, ну, да! - хлопнул я себя по лбу, - отцу же нужно отвезти образцы в рекреатор, а мама, куда убежала с утра пораньше. Она ведь не говорила, что ей сегодня нужно на работу. Ай, ладно, - и перекусив бутербродом, выскочил на улицу.
   В НИИ я добрался на удивление без опоздания. Маринки в приемной зале сегодня не наблюдалось, что и не удивительно, ведь ее место заняла другая девушка.
   - Здравствуйте, вы Женя?
   - Да, извините, но может, представитесь, я сегодня только первый день на работе после отпуска, так что еще не всех новичков знаю.
   - Меня зовут Алекс Якубов, я у Кирилла Малина, практику прохожу! - не удержался я и похвастался этой милой улыбчивой девушке.
   - Очень за вас рада, но не стоит рассказывать это всему свету. Все-таки это закрытое учреждение и разглашение каких-либо сведений жестоко карается.
   - Я приму это к сведению.
   - Давайте мне ваш пропуск, я сделаю отметку о вашем появлении.
   Я протянул ей свой пропуск, она поднесла его к считывателю, секунды три подержала и вновь мне его протянула. Не делая больше попытки покрасоваться перед очередной девчонкой, я поднялся по лестнице на свой этаж и сразу же вошел в кабинет. В кабинете было пусто, так думал я, пока не услышал чье-то раскатистое похрапывание в глубине кабинета. Подойдя к источнику звука, я убедился, что мой кумир все-таки время от времени спит. А осторожное прикосновение к моему плечу чьей-то ладони, едва не повергло меня в шок. Не знаю, как, но я смог сдержать крик, рвущийся у меня из горла.
   - Я тебя напугала? - поинтересовалась Марина.
   - Ты, наверное, решила избавиться от меня столь изощренным способом?
   - Извини, я не хотела. Просто не хочу, чтобы ты его будил. Он сегодня даже домой не ходил! Все ночь корпел над выкладками к новому артефакту, да только что-то у него не ладится! Только сейчас сон и сморил.
   - Ясно, а чем мне тогда заниматься?
   - Кирилл сказал, чтобы ты тщательно ознакомился с документацией на последний артефакт.
   - По "восстановителю"?
   - Да, все документы по данному артефакту находятся в столе. Нужная тебе папка так и называется, "Восстановитель".
   Маринка не стала дожидаться, пока я соображу, какой стол она имеет в виду, просто подошла к нужному, выдвинула ящик, и, достав оттуда папку, передала ее мне.
   - Здесь все выкладки, пояснения, объяснения. Тебе нужно привезти все данные в порядок, то есть рассортировать все с момента задумки, до полного его создания. В конец помести показания проведенных над ним исследований. Короче, сам разберешься с тем, что тебе делать.
   - А ты чем будешь заниматься?
   - О, у меня работа над диссертацией стоит. Я из-за Женькиного отпуска всю работу успела забыть, придется восстанавливать знания.
   - А тема, какая? - поинтересовался я.
   - "Стабилизационные процессы трансформирующего артефакта в действии".
   - Не хило!
   - Я тоже надеюсь, что комиссии тема тоже понравиться! Ладно, давай займись делом, да меня не сбивай!
  

Глава 4.

   Я так увлекся чтением всех выкладок по восстановителю, что даже не заметил, как в лаборатории стало тихо. Было слышно только Маринкино нервное пощелкивание автоматической ручки, да тихое шуршание, перекладываемых мною страниц.
   Постепенно передо мной стала вырисовываться полная картина создания артефакта. В начале, Кирилл ставил перед собой цель. Что должен делать тот или иной артефакт. Затем шло описание психологического портрета будущего хозяина артефакта. Далее влияние этого индивида на подборку камней, которые предположительно будут более эффективны при использовании данного артефакта. С этим проще. Воздействие камней уже давно изучено. Какие-то камни влияют на воду, какие-то на огонь и так далее, всем стихиям и явлениям соответствует определенный набор камней. Например, гематит влияет на состояние крови, этот камень зачастую применяют при создании медицинских артефактов. Я, конечно, не спорю, что медицинские аппараты, из мира Земля, которые у нас во всю применяются, тоже способны на многое, но в нашем мире есть болезни, которые не поддаются лечению, кроме как "драгоценными" артефактами. Сапфир способен пропускать через себя энергию, очищать ее и отдавать человеку.
   И так, с каждым камнем. Но мало подобрать камень, который будет отвечать требуемым критериям работы. Этот камень должен еще положительно влиять на организм своего носителя. А то, вместо рассасывания тромбов, мы, наоборот, можем получить сердечный приступ.
   Для создания одного артефакта может понадобиться несколько камней. И только один из них будет "направляющим". То есть будет способен направить аккумулированную и преобразованную другими камнями энергию на своего владельца. Сплав драгоценного металла, который служит своеобразным фундаментом для камней, тоже должен соответствовать идее артефакта.
   В дальнейшем же, начинается кропотливая работа по закреплению камней в основание. Размещение камней происходит по заранее продуманному рисунку. В одних случаях это пентаграмма, в других шестиконечная звезда. Чем сложнее основание, тем труднее найти нужное для закрепления камня место. Самое сложное для артефактора основание - дхармачакра. Этот символ остался с древних времен, еще, когда Аланарские острова не были затоплены. Сейчас всевозможные экспедиции к затопленным островам довольно часто поднимают на поверхность свидетельства их высокоразвитой культуры. Дхармачакра - символ непрекращающегося круга рождений и смертей. Традиционно изображается в виде стилизованного колеса с пятью, шестью или восемью спицами.
   Сами понимаете, артефактор - это хирург и ювелир в одном лице. Хирург, потому что нужна твердая рука и обширные знания, ювелир, потому что камни требуют всегда особо тонкую ручную работу.
   В данном конкретном случае требовалось создать своеобразный артефакт. Заказчик хотел, чтобы "восстановитель" действовал не только на него, но и распространял свое воздействие на всех членов семьи. Что тут можно сказать? Женщины. Именно представительница прекрасного пола выступала заказчиком. На скане, прикрепленном к психологическому портрету заказчика, можно было прекрасно рассмотреть, что прелестное когда-то женское лицо было повреждено. На правой щеке разместился ужасающий своим размером отпечаток щупальца кренийского щупача. Более отвратной картины я в жизни не видел. Бедняжка, но нужно сказать, ей повезло! Мало таких везунчиков, которые после встречи с щупачом остаются в живых. Из их щупалец можно вырваться только чудом, и то выживешь, если тебя во время доставят до ближайшей больницы. И что она делала у побережья?
   Заглянул дальше в досье и увидел приписку, что данная особа работает вместе с отцом в Биоакадемии. А травму она получила во время одной из командировок.
   Итак, методом проб и ошибок камни для артефакта были подобраны. Гранили их тоже специальным методом. Форму для артефакта Кирилл тоже подобрал быстро. Это была обычная пентаграмма. В ее центр он пометил главный камень, а на лучи, камни - аккумуляторы.
   Испытания для артефакта проводились в несколько этапов. Сначала смотрели, как происходит процесс излечивания от порезов и ссадин, потом проверяли на укусах, колотых и резаных ранах. Затем пришло время испытания на рваных ранах, и только потом, испытание проводил сам заказчик в присутствии нескольких наблюдателей. Когда процесс излечения прошел успешно, заказчица изъявила желание попробовать, действует ли образец еще на кого-нибудь. В итоге она убедилась, что артефакт является универсальным. Забрала она его, с большой радостью, объявив всем присутствующим, что это весьма полезная, как она выразилась, штука для всей научной экспедиции.
   Все это я узнал по прочтении дневника испытаний. Все события в нем записывались очень подробно, в некоторых случаях, для большей иллюстрации были вставлены множественные сканы. Процесс заживления поврежденных покровов был показан очень хорошо. В итоге, все остались довольны друг другом. Кирилл - гонораром, заплаченным за артефакт, а заказчик, самим артефактом.
   Когда Марина дала мне эту папку, все данные в нее были засунуты бессистемно, я же навел в записях порядок, расставил все донесения по порядку создания артефакта. Думаю, я сделал все, что только было в моих силах.
   В этот момент, я и заметил, что храпа больше не слышно. Оторвавшись от записей, я увидел, что Кирилл мягко поднялся с кресла и сладко потянулся. Неожиданно он встрепенулся, будто что-то вспомнив, оглядел всех присутствующих, и, убедившись, что все на своих местах и даже заняты делом, сразу же успокоился.
   - Ну, чем занимаетесь? - поинтересовался он.
   - Ой, вы уже проснулись? А мы вас с Алексом будить не стали, все-таки опять работали всю ночь напролет. - сказала Маринка. - Я вот, решила свою работу перечитать, а то за этими дежурствами у стойки умудрилась все забыть.
   - А я папку с данными по "Восстановителю" в порядок привел. А то тут все разбросано, что сразу и не поймешь, о чем тут речь идет.
   - Молодцы. Не растерялись. Давайте я теперь расскажу о нашем последнем заказе, для которого мне и понадобились еще одни руки с головой.
   Мы с Мариной подтащили свои стулья к креслу Кирилла, уселись кружком около него и он начал свой рассказ.
   - Итак, нам поступил заказ из разведывательного управления при его императорском величестве. Для их успешной работы в других мирах, да и в остальных государствах, им требуется особый артефакт. Он должен быть разумным - это раз, способен менять внешность своего носителя по его желанию - это два, быть универсальным, то есть подходить для любого носителя - это три. И, желательно, чтобы он был не один.
   - Ничего себе у них желания! Где это видано, чтобы артефакт все это умел? - возмутилась Марина.
   - Может быть, это и не видано, но раз заказ поступил, то его нужно выполнять. Есть только одна загвоздка!
   - Какая же, - недовольно скривилась Марина.
   - Заказ должен быть готов ровно через месяц.
   - Они там что, совсем с дуба рухнули? Разве можно сделать хороший артефакт за такое короткое время? - возмутился я на пару с Мариной.
   - Что поделаешь? - философски пожал Кирилл плечами. - Вот из-за этих сроков мне и понадобился самый толковый студент Института. Почему студент, спросите вы, а я отвечу, что все выпускники уже разъехались по местам распределения. И выдернуть кого-либо из них оттуда, не представляется возможным. Поэтому, ребята, я вас очень прошу, любые идеи, предположения по поводу данной работы высказывайте сразу, какими бы бредовыми они вам не казались!
   - А что нам нужно будет делать?
   - Пока что, работаем по стандартной схеме, изучаем свойства всех камней, основы для крепления, формы для артефакта. Затем уже будем думать, как их все соединить воедино. Работа, всем понятна? Никому ничего дополнительно объяснять не нужно?
   - Нет, думаю, мы справимся, правда, Марин?
   - Здесь нет ничего сложного, - подтвердила она.
   - Вот и хорошо, теперь можно приступать к нашим выкладкам. Алекс, сходи, пожалуйста, в библиотеку НИИ, там тебе выдадут все свободные в данный момент справочники по камням и их свойствам. Да, и еще, ребят, можете сразу же предупредить своих домашних о том, что периодически будете ночевать на работе. А теперь, приступаем к делу!
   - Кирилл Леонидович, не подскажете, где тут у вас библиотека? А то я еще нигде здесь не был, кроме как в лаборатории.
   - Выходишь из кабинета. Идешь на лестницу и спускаешься в холл. Там, по левую сторону от рисепшен есть небольшая дверь, входишь туда. Там все написано.
   Интересно, к чему все эти тайны? Нет, чтобы сразу сказать где, что, как. А то приходиться строить из себя великого первопроходца.
   Открыв нужную дверь, я увидел надпись на стене:
   "Пойдешь направо в библиотеку попадешь, повернешь налево на испытательный полигон выйдешь, а прямо пойдешь об стенку ударишься!"
   Ничего себе здесь у кого-то чувство юмора развито. Интересно, и как я попаду в библиотеку, если здесь никаких дверей нет? Хм, шутники!
   Задумавшись, я чисто автоматически повернулся и сделал шаг направо. Неожиданно стена опустилась вниз, и передо мной открылся проход. Заглянув туда, я увидел небольшую конторку, полностью заставленную книгами. Везде, где бы только не упал мой взгляд, от пола до потолка, стояли стеллажи, полностью заставленные книгами. Из-за конторки выглядывала лысоватая макушка. Что бы привлечь к себе внимание здешнего библиотекаря я пару раз кашлянул. Никакой реакции. Я еще раз покашлял, снова ноль внимания. Не кашлять же до бесконечности. Из задумчивости меня вырвало ворчание библиотекаря.
   - Ну, и что ты тут раскашлялся? Болеешь, так болей дома, не чего ходить тут и заражать всех вокруг.
   - Я не болею, - возмутился я, - просто я старался отвлечь ваше внимание от книги, что вы читали.
   - А зачем меня отвлекать? Ты спроси, что тебе нужно и все! Что ходить кругами? Странные люди.
   И только сейчас я смог разглядеть сидящего за конторкой человека. Вернее не совсем человека. Это оказался первый на моей памяти лысый гроль, вернее, вообще единственный гроль. И только тогда до меня дошло, в какой именно библиотеке я оказался.
   Господи, эта практика будет для меня чем-то незабываемым! Это же надо, уже на второй день пребывания в НИИ я не только принимаю активное участие в разработке одного из артефактов, но еще и побывал в единственной библиотеке, ход в которую открыт только избранным. В библиотеку, которая хранит в своих глубинах всю историю этого мира, а также нескольких соседних, и которая сама по себе находиться на территории другого мира, мира Эльдор. Наше государство завязало с ним дружеские отношения после того, как несколько их жителей вернуло в наш мир для суда, когда-то бывшего у нас императором, Дергана. В их мире, как раз, и проживает это племя. Сам же мир, по особому соглашению, закрыт для путешественников по мирам.
   И с чего это вдруг на меня такой фарт напал? Вот чувствует мое мягкое место, что-то будет!
  

Глава 5.

   - Молодой человек, так за чем вы ко мне пожаловали, - вывел меня из задумчивости библиотекарь.
   - Ой, извините, задумался. Меня к вам прислали за книгами по свойствам камней.
   - Сейчас посмотрим, что у нас тут осталось! - произнес гроль, выходя из-за конторки. Пока он искал нужные мне книги, я постарался, как следует его рассмотреть.
   Очень верно пишут в тех книгах, где описывают гролей, как малорослый народ. Конкретно этот гроль оказался ростом мне по плечо. И это учитывая, что я тоже не каланча, всего то метр шестьдесят четыре. Крупное мужественное лицо, испещренное множеством морщин, рот гроля был скрыт очень густой рыжей бородой, заплетенной в две косы. Зато небольшая лысина среди этих волосяных зарослей смотрелась довольно смешно. Руки, которыми гроль доставал с полки книги, на мой непредвзятый взгляд, казались скорее руками рудокопа или кузнеца. Но то с какой нежностью и даже любовью он вынимал книги из стеллажей, говорило о его неимоверной любви к своему книжному занятию.
   Закончив, наконец, искать для меня справочники, гроль подошел опять ко мне.
   - Вот, это все справочники по камням из всех доступных для нашей библиотеки миров. Когда все изучите, принесете назад. И если только я замечу, что вы повредили хоть один листочек из этих книг, я вас из-под земли достану. И это не шутка. Вы у меня тогда полжизни отрабатывать будете, занимаясь подклейкой книг. Все уяснил? - нахмурил он свои брови.
   - Конечно, мы будем очень бережно с ними обращаться! - заверил я библиотекаря.
   - То-то! Меня, кстати, все дядюшкой Строем зовут.
   - Алекс, очень приятно познакомиться! Вы первый гроль, которого я видел за всю свою жизнь. - заверил я его.
   - А ты чаще в библиотеку ходи, мы такой народ, очень уж любим летописное дело. А где им лучше всего заниматься? Конечно, в библиотеке. Вот и путешествуем по городам, да весям, по мирам всяким, да собираем историю. Вот у нас и накопилось столько литературы, по всем направлениям, - и Строй с гордостью обвел рукой помещение библиотеки.
   - Спасибо вам, что нашли нужные книги, я пойду, а то меня уже, наверное, заждались?
   - Шагай, да не забудь, что я тебе про порчу книг сказал, и своим товарищам передай.
   - Обязательно передам! До свиданья!
   - Приходите еще в нашу библиотеку, - ответил гроль, вновь усаживаясь за конторку.
   Из библиотеки я выскочил как подстреленный. Нет, ну подумать только, сколько впечатлений. А книги мне Строй дал какие-то странные. Правда, мне некогда их сейчас рассматривать. Ладно, принесу в лабораторию, все равно придется их читать. Нигде не задерживаясь, в лабораторию я вернулся, задыхаясь от бега.
   - Ребят, извините, что я так долго! - выдохнул я.
   - Да, ладно, а то мы не знаем, какая бывает реакция при первой встрече с нашим дорогим дядюшкой Строем, - махнул рукой на мои извинения Кирилл, - я сам, когда его в первый раз увидел, думал что зрением повредился. Нет, я, конечно, слышал об их расе, но думал, что они давно исчезли. А тут, как будто в сказку попал.
   - Он, кстати, просил передать, чтобы мы не повредили книги, а то, обещал меня за ремонт книг посадить!
   - Это он может, - вздохнула Марина, - я сама, как-то раз, нечаянно, на книгу кружку с чаем опрокинула, шуму было! Думала, до конца жизни буду отрабатывать свою вину. Так он еще и начальству пожаловался, на порчу имущества!
   - Ого!
   - Вот тебе и ого, Так, что он не шутил, действительно посадит!
   - Буду тогда осторожен, как никогда!
   - Ладно, давайте посмотрим, что ты за книги притащил.
   Я сдал с рук на руки Кириллу те книги, что мне выдали в библиотеке. Всего пять тонких книг. Среди них была уже известная мне книга из мира Земли "Драгоценные камни и их свойства" (мне такую же книгу родители на день рожденье подарили), справочник "Магия камней", книга Максимилиана Делайза "Влияние камней на энергетические потоки", "Всемирная энциклопедия драгоценных камней и их влияние" Леонида Приступа, а также "Влияние камней на человека" Аделаиды Маштак.
   - Значит так, сейчас займемся изучением справочника и энциклопедий, а уже потом приступим к двум другим. С книгами обращаемся очень аккуратно. Вряд ли кто-то из вас хочет поработать в библиотеке.
   - Давайте я возьму книгу с Земли, у меня все равно дома такая же есть, если что, я и дома ее изучить могу. Тем более, нужно же родителей предупредить, чтобы они не ждали меня теперь домой.
   - Хорошо, Марин, тебе тогда достается книга Леонида Приступа, ну, а я тогда займусь справочником.
   - Кирилл, только объясни мне, почему мой домашний экземпляр книги так сильно отличается от того, что дал дядюшка Строй?
   - Ах, да! Ты ведь еще не сталкивался с грольей библиотекой! Дело все в том, что они накопили столько знаний по всевозможным вопросам, что обычные, книжные экземпляры, перестали вмещаться к ним в помещение. Для этого, нашим техникам пришлось придумать альтернативный способ хранения информации для их библиотеки.
   - ...?
   - Вот, смотри, это книга, ты ее раскрываешь, и перед тобой оказывается оглавление того, о чем говориться в этой книге. Сами сведения занесены сюда в электронном виде. Например, тебе нужно узнать, что такое кобальт, ты прикасаешься пальцем к указателю, и перед тобой открывается вся информация о нем, чтобы листать тоже много ума не нужно, просто листаешь пальцем. Короче, не маленький, сам разберешься!
   Закончив объяснения, Кирилл сразу же погрузился в чтение своего справочника. Маринка тоже уже давно читала "Всемирную энциклопедию", периодически что-то черкая на бумаге карандашом. Следуя их примеру, я тоже погрузился в мир камней.
   "ДРАГОЦЕННЫЕ КАМНИ, природные минералы и их искусственные аналоги, используемые для изготовления украшений и художественных изделий. Эти камни характеризуются красивой окраской, высокой твердостью и долговечностью, ярким блеском и игрой. Фактическая цена камня определяется его индивидуальными особенностями, массой, стоимостью огранки, а также меняющейся конъюнктурой рынка, которая зависит от моды, рекламы и ряда других факторов. После огранки, полировки и закрепления в оправе драгоценный камень становится главной частью ювелирного изделия.
   Драгоценные (ювелирные) камни изучает наука геммология. Наряду с ювелирными существуют так называемые ювелирно-поделочные и поделочные камни, из которых помимо ювелирных украшений изготавливают и более крупные камнерезные изделия. В число этих камней помимо минералов входят и некоторые горные породы (например, яшма, родонит, лазурит и др.). С доисторических времен человека привлекали необычные камни, во многих древних культурах им приписывали сверхъестественные свойства, использовали как амулеты, охраняющие от злых духов и способствующие исцелению, или как талисманы, приносящие удачу, успех в делах, победу в войне. Например, в Древнем Египте вырезанный из лазурита или сердолика жук скарабей считался символом бессмертия души. На драгоценных камнях гравировались молитвы, заклинания, они играли важную роль в религиозных ритуалах. Некоторые драгоценные камни стоили столь дорого, что являлись признанным средством обмена, ценными дипломатическими подарками, скреплявшими мир, или служили причиной раздоров и войн (особенно если речь шла об обладании копями, где добывались камни). Нередко могущество правящих династий зиждилось на их сокровищах. Финикийцы отправлялись на кораблях в страны Балтии в поисках янтаря. Рубин, альмандин, аметист, берилл стали известны в Европе после походов Александра Македонского в страны Азии. Индейцы доколумбовой Америки добывали изумруды, в изобилии появившиеся в Испании, Португалии, Германии вслед за колонизацией Колумбии, Перу, Мексики."
   Это, конечно, интересно, но немного не то, что мне нужно. Все какие-то суеверия, да куча ненужной мне истории. Если бы они знали, на что магическом плане способны камни. А если бы и сами земляне были способны к ее применению, я магию имею в виду, конечно, то заговорили бы по-другому. Кому сказать, мир без магии, так не бывает, было бы интересно узнать, куда она ушла из их мира! Хотя, когда-то и наш мир был совершенно не магическим. Но это вина, как раз самих жителей нашего мира. Что-то такого начудили наши предки, которые жили на Аланарских островах, что не только сами острова погрузились на дно океанское, но и магия из мира ушла! А с ними и многие виды животных, птиц и растений. Вот сейчас многие и занимаются изучением прошлого мира, да восстановлением исчезнувших видов.
   Ладно, погнали дальше. Что у нас тут?
   "ДPАГОЦЕННЫЕ КАМНИ - минералы и другие вещества различной окраски, использовавшиеся в качестве украшений, в магических целях и для
гадания, для изготовления ядов и лекарственных средств." Интересно, магии нет, а что означаю камни у них почему-то знают. Как такое возможно? Вообще, Земля это мир противоположностей. Магии нет, зато есть экстрасенсы, все знают об астрологии и свойствах камней. Всевозможные амулеты и талисманы, мантры и харугвии. Короче, все чего у них быть не должно в принципе, у них есть.
   "При выборе украшения из драгоценных и полудрагоценных камней ориентируются, прежде всего, на личные пристрастия того человека, которому предназначается подарок. Прежде всего, это цвет камня, который способствует развитию определенных качеств у человека.
   Одиночество и совершенство подчеркивают украшением с белыми камнями. Такие камни развивают в человеке трудолюбие и чувство свободы.
   Камни красных оттенков символизируют энергию, страсть, движение. Такие камни преподносят в подарок, чтобы стимулировать энергетику человека, укрепить защитные функции организма. Обладатели красных камней способны вызвать человека на откровенность.
   Камни оранжевого оттенка символизируют красоту, изящество, артистизм. Украшения из этих камней развивают в человеке чувство прекрасного.
   Камни зеленого цвета символизируют целостность личности. Обладатели таких камней рассудительны и терпеливы." И так далее и в том же духе.
   Вернувшись к оглавлению, я решил посмотреть, о каких камнях здесь говориться. Здесь шла градация и по цвету и по блеску, по способу огранки. И, естественно весь список известных камней, как говориться, от А до Я. Что ж, приступим непосредственно к чтению свойств всех камней.
   Так, а это что? "Аксинит способен компенсировать отрицательную энергию своего владельца, преобразовывая ее в положительную." Не плохо, для разведчиков это весьма полезное свойство. Александрит тоже полезный камень, улучшает память и развивает интуицию. Блин, тут большинство камней по своим свойствам просто обязаны быть на службе у шпионов. Даже тот самый алмаз. Этот камень забирает энергию своего владельца. Алмаз может носить только человек с сильной энергетикой, тогда камень будет не поглощать энергию владельца, а умножать ее. Сам камень способствует раскрытию лучших сторон его хозяина. Алмазы с внутренними дефектами приносят много неприятностей своему владельцу, поэтому с ними надо уметь обращаться. В таких алмазах вся энергия собирается вокруг дефекта и достигает невероятной концентрации, которую можно настроить по своему желанию. Алмазы с внутренним дефектом позволяют управлять событиями. А здесь вообще говориться о каком-то камне, с трудно произносимым названием. Алблигонит. Язык можно сломать! Некоторые камни вообще способны передавать своему владельцу воспоминания, например, гагат. Жадеит концентрирует в себе энергию и помогает направить ее в нужное русло. Рубин, тоже замечательный камень, поглощает любую энергию и передает ее своему владельцу. Сапфир, обладает сходными свойствами, но только он настраивает человека на положительные поступки, а рубин, зачастую превращает своего владельца в эгоиста, жестокого и беспощадного человека. Да, если на Земле столько камней аккумуляторов, то у нас получиться довольно внушительный список, того, что может пригодиться. Интересно, что там остальные накопали?
   Поднял голову, огляделся, ничего не изменилось, все сидели, уткнувшись в книги, и продолжали читать. Одному мне, что ли повезло? А, что, мне родители как подарили эту книгу, так я ее чуть не наизусть выучил. Надо взять еще какую-нибудь книгу, а то стыдно как-то. Они сидят, изучают книги, один я лодырничают. Стоило подняться с места, как Кирилл у меня поинтересовался:
   - Неужели так быстро все прочитал?
   - Не все, только то, что нужно. Решил взять еще книгу. А эту я могу дома еще раз перечитать, на всякий случай.
   - Ладно, выбирай.
   Я посмотрел на оставшиеся книги, и решил, что самое то будет, это прочитать книгу Максимилиана Делайза "Влияние камней на энергетические потоки". Свойства земных камней описаны, теперь не плохо бы почитать, как они воздействуют на потоки. Ведь это так сложно, понять, на что будет воздействовать камень, чтобы изменить внешность человека. Какой поток она искривит, а какой просто закруглит и сделает цикличным. Хотя, если взять алмаз с дефектом, он накопит энергию в огромном количестве, и как сказано, способен выпустить эту энергию в нужное русло по желанию. Нужно только настроить камень на что-то, например, на нервный импульс. Сказать об этом Кириллу сейчас? Нет, лучше я еще почитаю, вдруг найду еще что-нибудь интересное.
   К вечеру книги нами были изучены, записи сделаны, пожелав всем доброй ночи, Кирилл отправил всех нас по домам, сказав, что сведения обобщать мы будем завтра, на свежую голову.
   - Ил, а книги сдавать в библиотеку?
   - Не нужно, сдадим, когда закончим возиться с артефактом. А то, вдруг нам понадобиться, что-то уточнить, не бегать же за книгами по десять раз.
   - Ладно, тогда я пошел, мне еще предстоит выслушать нотацию от предков, почему я домой пришел так поздно!
  

Глава 6.

   - Алекс, сколько можно тебе говорить, если ты где-нибудь задерживаешься, то свяжись с нами, чтобы мы лишний раз не волновались! Неужели тебе так сложно достать из своего рюкзака коммуникатор?
   - Ладно, ма, больше не буду, - заверил я свою нервничающую родительницу.
   - Как можно быть таким беспечным? Думаешь, я не знаю, что в районе опять появился твой старый знакомый?
   Вот, черт, и кто ж ее просветил по данному поводу? Кому мне сказать спасибо?
   - Ма, не переживай! Кирилл вообще попросил периодически оставаться в НИИ. Так что лучше я там буду оставаться, чем поздно идти домой, договорились?
   - Хорошо, - скрепя сердце сказала она, - но лучше, конечно, если ты будешь нам периодически сообщать, где находишься!
   - Уговорила!
   Фух! Думал не успокоиться, вот что можно говорить в течение часа? Правильно, одно и тоже. Так что ее слова у меня уже на подкорке закрепились! Хорошо, что нотация уже окончена, и можно спокойно идти к себе почитать книгу. Захвачу только пару бутербродов с собой, а то проголодался, как нортук.
   - Ма, если меня будут спрашивать ребята, то я у себя, занят, пусть не отвлекают!
   - Если увижу кого-нибудь, то так и скажу!
   Читая книжку, я даже не заметил, как уснул, проснулся только когда книжка выпала из рук на пол. Пришлось вставать, разбирать кровать, а то свалюсь с кровати и засну в таком положении.
   Как поется в одной земной песне: "Нас утро встречает прохладой!" Почему мне каждое утро, для того чтобы проснуться требуется принять холодный душ? И ведь, нельзя по-другому, иначе буду как рак вареный. Оглянуться не успел, смотрю, а я уже через пятнадцать минут в НИИ должен быть. Кошмар! Ничего не оставалось дела, как схватить рюкзак, запихнуть ноги в кеды и бежать до скамейки такси. Жаль, что мама сегодня так рано ушла, а отец так вообще, по-моему, с работы не приходил. Хорошо, что деньги есть, а то остался и без завтрака и без обеда, а может быть и без ужина.
   Пролетев молнией через холл НИИ, не глядя по сторонам, залетел в лабораторию. Ну, теперь и отдышаться можно.
   - Фух, чуть не опоздал!
   - А, Алекс, это ты! - отрываясь от книг, сказал Кирилл, - а Маринки еще нет, так что все нормально.
   - Ил, слушай, я вчера вычитал довольно много интересных данных о земных камнях. Идея в голове мелькнула еще вчера, а за ночь вся информация в голове утряслась, и сформировалась практически полная теория артефакта!
   - Ну, давай, поделись, не стесняйся.
   - Смотри, все камни, о которых я вчера прочитал, могут служить хорошими аккумуляторами для артефакта, накапливая и перерабатывая энергию, единственный камень, который способен на передачу энергии для формирования изменений - алмаз. Но особенный, тот, в котором есть небольшой недостаток, например, трещина. Да, земной алмаз - самый твердый камень, так что нам нужно всего лишь найти природный камень с естественным повреждением.
   - Хорошая идея, но только где мы найдем такой камень?
   - Но ведь есть связь с Землей, торговые отношения, нужно сделать заказ на такой камень.
   - Ты считаешь, что даже на Земле найдется такое количество камней с дефектом, которое требуется правительству? Сомневаюсь.
   - Но ведь попробовать стоит?
   - Вообще идея хорошая. Давай, рассказывай подробнее о свойствах алмаза. Может быть, в нашем мире есть камень с подобными свойствами, а еще лучше, способный его заменить.
   - Сейчас, блин, где же эта книга! А вот, зачитываю: "Алмаз -- дорогой благородный камень. Этот камень придает своему владельцу силу, храбрость, мужество. Он приносит своему владельцу удачу во всех делах, но только в том случае, если достался своему обладателю честным путем. Он охраняет от различных болезней, защищает от сглаза и порчи. Этот камень забирает энергию своего владельца. Алмаз может носить только человек с сильной энергетикой, тогда камень будет не поглощать энергию владельца, а умножать ее. Сам камень способствует раскрытию лучших сторон его хозяина. Алмазы с внутренними дефектами приносят много неприятностей своему владельцу, поэтому с ними надо уметь обращаться. В таких алмазах вся энергия собирается вокруг дефекта и достигает невероятной концентрации, которую можно настроить по своему желанию. Алмазы с внутренним дефектом позволяют управлять событиями. Прозрачные или голубоватые алмазы поглощают энергию Солнца." И так далее. Нам как раз и требуется настроить выброс энергии, накопленной алмазным дефектом! То есть настроить его на нужный нам нервный импульс.
   - А, что, мне нравиться эта идея, - высказалась неожиданно появившаяся Марина.
   - Все слышала? - поинтересовался Кирилл.
   - Не все, только самое интересное. А что, я согласна с Алексом. Очень интересная идея, которую можно попробовать. Хотя посмотреть подробнее про наши камни тоже стоит. На Землю не набегаешься за камнями, нужно попробовать найти альтернативу.
   - Договорились, а пока пробуем найти алмаз, подходящий нам по своему состоянию.
   И Кирилл вышел из лаборатории.
   - Куда это он? - спросил я.
   - Наверное, к директору НИИ, ведь все материалы для нас проходят через него.
   - А если связаться напрямую с правительством его величества? Артефакт ведь ему нужен.
   - Ты на самом деле такой наивный? Представь себе картину, приходит Кирилл Леонидович к императору и требует у него земной алмаз.
   - Да, это я, что-то не подумав, ляпнул!
   - На, вот, почитай лучше, чтобы занять свои мозги. Они у тебя, кстати, неплохо работают.
   - Спасибо, я старался.
   - Продолжай в том же духе!
   И опять чтение, чтение, чтение! От книги оторвался только когда мой желудок сказал решительное нет, академическому чтению. А если попросту, устроил небольшое землетрясение моим внутренностям.
   - Марин, может, сходим в столовую? - поинтересовался я у напарницы.
   - А?
   - Так, ребята, с алмазом я все устроил, - вклинился в разговор, неожиданно появившийся на пороге Малин, - давайте-ка, не сидите голодными, марш в столовую!
   - Так и я как раз про это! У меня уже кишки к позвоночнику прилипли!
   - Главное, чтоб мозги не усохли! - отшутилась Маринка. - Вот это будет проблема.
   - Да, этого мои родители вам точно не простят!
   С ехидными подшучиваниями мы дошли до столовой. Шли все втроем. Малин оказался вполне нормальным человеком, который, как и мы все любит поесть. Открывшиеся передо мной двери столовой открыли мне огромное, очень светлое помещение. Когда мои глаза привыкли к этому слепящему освещению, моим глазам предстала столовая во всем своем великолепии. У дальней стены находилась довольно внушительных размеров стойка, на которой размещались различные блюда. Некоторые я даже не смог определить. Нас окружил аромат свежей выпечки и кофе. Запах ванили и корицы, казалось, пропитал меня насквозь. От вида всего этого великолепия, я чуть не захлебнулся собственной слюной, наполнившей мой рот.
   - Ну, что встал, ты, кажется, хотел есть? Так пошли к стойке, выбирать еду.
   Я как неразумный телок увязался за своими ребятами, пристроившись у них в кильватере. Подойдя к стойке и взяв каждый по подносу, ребята стали нагружать их всякими вкусностями.
   - Что ты так растерялся? Неужели никогда не был в столовой?
   - Почему сразу не был? Был, просто там так вкусно не пахло!
   - Тогда не теряйся, бери поднос и выбирай что твоей душеньке угодно.
   - Боюсь, что у меня не хватит денег на эту вкусноту, - признался я.
   - Так у тебя их никто и не просит. Еда бесплатная, наше начальство заботиться о своих работниках! Это единственное, скажем так, послабление в нашем нелегком труде. Мы и так работаем здесь как проклятые, не выходя неделями из здания.
   - Ого! Сегодня моему желудку будет праздник! - сказал я, начиная нагружать свой поднос. На него, к сожалению, все не уместилось. Но и то, что туда влезло, хватило бы на троих. Поставив поднос на столик, который мы втроем заняли, я уселся на свой стул.
   - Тебе плохо не станет? - поинтересовался Кирилл, с удивлением разглядывая гору снеди, разложенной на подносе.
   - У-у, не станет, это только кажется, что раз я такой маленький, так и ем не много! На самом деле, как говорит ма, меня легче убить, чем прокормить!
   - Это да, - выдохнула Марина, пораженно следя за исчезающей у меня во рту едой, - я с ней полностью солидарна. Не хотела бы я попасть с тобой на необитаемый остров, очень уж жить хочется!
   - Так я вроде, и не собираюсь на остров. - пожал я плечами, поедая очередной кулинарный шедевр.
   Всегда любил поесть. А уж тут, когда еда бесплатна, можно себя ни в чем не ограничивать. Жаль, что все хорошее когда-нибудь, да заканчивается. Вот и обеденный перерыв тоже окончился. Из-за стола я выползал, держась за живот.
   - Уф, кажется, я объелся! - пожаловался я.
   - Не удивительно, столько слопать!
   - Ничего, пока дойдешь до лаборатории, все утрясется, и ты сможешь нормально двигаться.
   - Хотелось бы поскорее. Больше никогда не буду столько есть! - пообещал я, переваливаясь, как неваляшка. И правда, пока дошли до лаборатории, еда в желудке улеглась, и я смог нормально идти, не задыхаясь на ходу.
   Оказавшись на месте, мы снова принялись за разработку концепции нашего артефакта. Если с камнями более или менее ясно, то еще нужно решить, какую форму будет иметь наш артефакт. За долгими спорами, да рассмотрением свойств каждого основания, мы пришли к выводу, что нужно испытать камни на каждом основании. И мы, наконец, приступили к детальной разработке артефакта.
   Дни летели за днями, работа шла полным ходом, мы прерывались всего лишь на легкие перекусы, которые не занимали много времени. Все мы буквально поселились в лаборатории. С внешним миром мы только и общались, что по коммуникаторам. Что я, что остальные никуда дальше столовой не выходили, правда, еще пару раз пришлось бегать в библиотеку, за другими книгами, но и у дядюшки Строя мы надолго не задерживались. Перепробовали все металлы, все формы и, в конечном итоге, остановились на самой сложной форме основания - дхармачакра. Этот символ непрекращающегося круга рождений и смертей поможет сделать работу артефакта цикличной. На само внутреннее колесо Кирилл прикрепил алмаз, который с большим трудом для нашей лаборатории достал директор НИИ, а восемь спиц украсили по всей длине различными драгоценными камнями-аккумуляторами. В итоге у нас получилось кольцо с россыпью драгоценных камней на основании и раздвижным ободом. Мало ли, кому придется этот артефакт носить. Руки то у всех разные, у кого-то они тонкие и длинные, у кого-то мощные кисти рук с толстыми пальцами, а артефакт заказан универсальным, подходящим для всех носителей.
   Осталось только провести испытания.
   - Ну, что, артефакт готов. Осталось только его испытать. Кто будет первым? - обратился к нам Кирилл.
   - Давайте я попробую? - спросила Марина.
   - А что, у тебя есть что менять? По-моему ты и так ничего? - подколол я ее.
   - В том то и дело, что ничего! Надоело, хочу, чтобы на меня внимание обращали.
   А сама в Кирилла глазами стреляет. Ну, теперь понятно, почему она захотела стать красавицей. Кирилл за своей наукой никого вокруг не замечает. Вон, даже на Маринку, первую красавицу НИИ внимания не обращает, хотя она все время рядом с ним вертится.
   - Ладно, тогда ты первая! После тебя я. Только долго его не задерживай у себя.
   - Хорошо, значит договорились. Пару дней артефакт находиться у Марины, потом его испытывает Алекс. Пока что это обычное кольцо. Нам нужно еще понять по какому принципу он станет работать. Еще вопрос, что будет восприниматься артефактом за импульс, выпускающий волшебство на свободу. Что ж, на время испытаний можете расходиться по домам. Через два дня собираемся все опять в лаборатории. Посмотрим, чего добьется Марина с помощью артефакта. Затем посмотрим, каков результат будет у Алекса.
  
   Два дня дома, в ожидании истечении двух дней, тянулись невообразимо долго. Очень долго. Ничего не хотелось делать. Все дни были похожи на один. Хорошо, что отец был дома. Когда на второй день мне надоело безвылазно сидеть дома, да и отец обратился ко мне с просьбой, я составил ему компанию и отправился к нему в Биоакадемию. В конце концов, хоть раз я могу побывать в том месте, где работает мой отец? А то все никак не получается, то он в командировке, то у меня сессия. А что, оказалось, что и в Биоакадемии нормальные ученые работают, а лаборатория у отца по своим размерам нисколько не уступает нашей, в НИИ. А уж его рекреатор. Это вообще отдельная тема для разговора. Те образцы, что он привез в этот раз, за эти несколько дней успели немного подрасти, и уже стало более или менее понятно, что это были биообразцы какого-то неизвестного мне растения. На мой вопрос, что это за трава, отец не смог ответить, сказал только, что после восстановления биообразца они займутся изучением всех его свойств. Так что второй день вынужденного отдыха я, можно сказать, провел с пользой дела. В лаборатории было много интересного, на что стоило взглянуть, правда, специфика исследований отличалась от того, что изучал я в институте. И сколько отец не пытался все мне доходчиво объяснить, что тут, с чем связано, у него мало что получилось. Все-таки я технарь, а не биолог, но и то, что я понял, показало мне, насколько важна и значима та работа, которой занимается мой отец.
   Но вот, наконец, и закончились эти два дня, в течение которых артефакт находился в полном владении Марины. Интересно, получилось ли у нее что-нибудь? Ну, ничего, стоит только придти в НИИ, уж там я все узнаю. Горя нетерпением узнать, чем закончилось Маринкино испытание, я встал утром ни свет ни заря. За окном еще только начинало проясняться ночное небо, а я уже был в полной готовности идти в НИИ. Это был, наверное, единственный день, когда я никуда не опоздал, а наоборот, пришел раньше, чем обычно. На практику в этот день я летел как на крыльях. Для меня не существовало никаких преград. Так что в НИИ я пришел очень рано, хорошо, что он работает круглосуточно и двери не закрываются. В холле на рисепшене опять была Женька. Поздоровавшись с ней, я начал подниматься в лабораторию. Что не удивительно Кирилл был уже там. Мне вообще иногда кажется, что он пропадает здесь сутками.
   - Ил, а ты, что вообще отсюда никуда не выходишь?
   - Ну, почему? Выхожу. Ты же не думаешь, что я здесь безвылазно прозябаю?
   - Знаешь, Ил, у меня иногда создается именно такое ощущение. Приходишь рано, ты здесь, уходишь поздно, ты тоже еще здесь. Как будто ты здесь ночуешь.
   - Иногда бывает, - признался Кирилл,- но не всегда. Просто у меня сейчас небольшие трудности.
   - Какие у тебя могут быть трудности? - поразился я.
   - Да, жена изменила, я и ушел из дома, не могу жить в одном доме с обманщицей. Думаешь, я не вижу, как на меня Маринка смотрит? Еще чуть-чуть и она точно глаза сломает или шею себе свернет. Она уже три раза могла свою диссертацию защитить, а она все затягивает с этим. Самое интересное, это то, что она мне действительно нравиться. Просто, я пока не уверен, что готов к новым отношениям. Да и с женой только что развелся.
   - Сложно то все как!
   - Вот тебе и сложно!
   - А вот и я!
   Обернувшись на голос, мы оба увидели новую, изменившуюся Марину. Не могу сказать, что она сильно изменилась. Ну, грудь себе увеличила, волосы длинными стали, да цвет поменяли на рыжий. Глаза ее стали зелеными под цвет летней травы.
   - Что ты с собой сделала? - широко открытыми глазами Кирилл рассматривал изменившуюся Маринку.
   - Тебе идет! - Сделал я ей комплимент. В ответ она зарделась от удовольствия и прошептала:
   - Спасибо.
   - Давай, рассказывай, как тебе это удалось? - поинтересовался я.
   - Ой, да что тут рассказывать. Билась с ним, как не знаю кто, ничего не помогала. Я и желания загадывала, и просила. Ничего не помогало, пока я не стала нервничать и ругаться. Вот тогда это и произошло.
   - Ага, ясно, - задумался Кирилл, - значит, на него повлиял всплеск твоих эмоций. А изменения произошли спонтанно или ты их отследила?
   - Знаешь, я, когда начала нервничать, то знаешь, что говорила?
   - Что?
   - Ну, почему я не могу быть высокой стройной рыжеволосой особой с красивой грудью и зелеными глазами! А когда увидела, что волосы отрастают неимоверно быстро, сразу бросилась к зеркалу. Какого же было мое удивление, когда я увидела, что стала именно такой, как хотела.
   - Вот, я же говорил, что именно дефектный алмаз сможет воплощать желания в реальность.
   - Ладно, хватит радоваться. Маринка, снимай, давай артефакт, пришло время испытывать его Алексу. Да, Алекс, раз артефакт действует, то, наверное, стоит отнести в библиотеку книги. Вряд ли они нам еще понадобятся. Я сегодня ночью опять книги перечитал и нашел камень - альтернативу нашему алмазу. Это камень нашего мира.
   - Что это за камень, который имеет сходные свойства с алмазом? - поинтересовался я.
   - Это хаолексор. Камень с Аланарских островов.
   - Но, Ил, они же затоплены. Откуда им взяться?
   - Алекс, ты, правда, такой наивный, и считаешь, что раз острова затоплены, то мы не имеем доступа к их полезным ископаемым?
   - Да, это я что-то сглупил. - признался я.
   - Ага, ты хоть и самый способный студент института, у тебя все равно периодически прорывается глупость наружу.
   - Так что за камень? Я такого не помню.
   - О, это как раз тот камень, из-за которого острова погрузились в пучину водную.
   - Это как?
   - На островах обитали две культуры. Одна жила на верху, жили они на деревьях, владели магией жизни, в мире Эльдор этот народ известен под именем эльфы. Другое же племя жило под землей. Это было племя, так называемых, гномов. Они занимались разработкой рудоносных шахт, да добычей драгоценных камней. С того и жили. Да только гномы докопались до таких глубин, что просто подточили крепление острова. Это довело до того, что шахты были затоплены, а соответственно и весь остров подвергся затоплению. Сам понимаешь, что народ гномов весь вымер, а эльфы, они просто куда-то пропали. Куда этого никто не знает. Но после стольких столетий мы, наконец, нашли способ погружения на большую глубину. И для нас стали доступны многие их шахты. Поэтому нам и знаком хаолексор и его свойства. Даже внешний вид его полностью совпадает с видом алмаза. Отличие его состоит в том, что если естественным повреждением алмаза является трещина, то у хаолексора внутри есть воздушный пузырь, в котором как раз и происходит накопление всей энергии. Ладно, теперь надевай кольцо на палец, пришло время тебе испытать свой артефакт. Это же ты его придумал.
   - Да, ладно, у меня только идея в голове мелькнула, а в реальность же ее мы воплощали все вместе.
   - Посмотрите на него, скромный какой! Смотри, не забудь отнести книги Строю.
   - Не забуду. Ладно, Марин, ты его испытала, теперь моя очередь настала.
   Маринка быстро сняла с пальца кольцо и протянула мне руку. Я свою руку протянул в ответ и на мою ладонь опустился перстень-артефакт. В лучах взошедшего солнце он переливался различными цветами, а его отблески слепили глаза.
   - Хватит тебе на него любоваться, одевай, давай. А то право слово, как девушка его рассматриваешь.
   - Никогда не видел так близко столько драгоценных камней. - проговорил я, надевая на свой безымянный палец артефакт и подхватывая на руки книги, взятые в библиотеке. - Ладно, я пошел в библиотеку. Приду через пару дней.
   - Хорошо, иди. Марин, мне нужно переговорить с тобой по поводу твоей диссертации.
   Закрывая дверь, я услышал, что Кирилл пытается уговорить Маринку, наконец-то, перейти к защите диссертации, правда не успел уловить, что она сказала ему в ответ.
  

Глава 7.

   И опять я стою на пороге библиотеки. Почему каждый раз, когда я иду сюда, у меня трясутся поджилки? Интересно, такое происходит только со мной, или с другими посетителями тоже? Надо будет спросить у кого-нибудь.
   - А, молодой человек, это опять вы? - выглянул из-за конторки дядюшка Строй.
   - Добрый день, дядюшка Строй! Я возвращаю вам книги, которые мы у вас брали!
   - Это хорошо! Остается только проверить, все ли в порядке? - нахмурив брови, проговорил гроль.
   У меня аж все внутри скукожилось.
   "Господи", - закрыв глаза, взмолился я, - "сделай так, чтобы с книгами было все хорошо". В это время Строй начал перелистывать книги, одну за другой. И тут в дверь влетело небесное создание, по-другому невозможно ее описать. Это была невероятно легкая девушка с меня ростом. Шикарная грива каштановых, вьющихся волос, распущенных по плечам была украшена ниткой черного жемчуга, коротенькая челка, брови вразлет, и веселые, озорные зеленые глаза, смотрящие сейчас на библиотекаря.
   - Дядюшка Строй, здравствуй! Это я!
   - А, Чанси! Давненько я тебя не видел у себя в гостях! Чем была занята?
   - Ой, у меня столько новостей! Представляешь, мы с Пором, наконец, закончили эту чертову Академию.
   - Закончили? И она осталась цела?
   - Да, ладно тебе, подумаешь пару раз одну и ту же башню разрушали. Так мы с братом ее всякий раз восстанавливали! Кир, наконец, женился на своей девушке, представляешь двадцать лет встречаться и только сейчас решиться сделать ей предложение.
   - А как там мама с папой?
   - У них все хорошо. Дали нам с братом три месяца на отдых после учебы. Даже разрешили по мирам попутешествовать.
   - Да, теперь держитесь миры. А где брат?
   - Да, Пор решил начать с Земли. У мамы ведь там осталось жилье еще со старых времен. Вот он и решил познакомиться с маминой родиной. А я сюда решила наведаться. Мама много рассказывала о Соловенике. Решила проверить все ли правда, что она мне рассказывала. Ой, а это кто?
   - А, это Алекс, студент, он проходит практику в одном из НИИ, которые имеют ко мне ход. Алекс, познакомься, это Чанси, она пришла с Эльдора.
   - Правда? Я всегда мечтал там побывать, жаль только, что ваш мир закрыт для туристов.
   - Ну, вообще-то, можно договориться о путешествии, нужно только знать, с кем об этом разговаривать, - подмигнула мне Чанси.
   - Чанси, осторожнее со словами. Разве тебе мама не говорила, чтобы ты держала язык за зубами?
   - Говорила, но я знаю что говорю. Алекс, раз уж меня родные отпустили попутешествовать по мирам, может быть, составишь мне компанию и проведешь по самым знаковым местам города?
   - С удовольствием! Только нужно зарегистрировать твое присутствие в городе.
   - О, я знаю, мне об этом мама рассказывала. Это нужно обратиться в патрульную службу.
   - Ну, не только, этим занимается и магистрат.
   - А так же я, - сказал гроль. - Твоя мама связалась со мной несколько дней назад и просила заняться твоими документами. Так что на, держи, - и протянул ей на раскрытой ладони удостоверение.
   - А мама говорила, что для этого нужно пройти некоторые процедуры! - удивилась столь быстрому развитию событий Чанси. Я тоже удивился, потому что процедуры должны были быть проведены. Все-таки снять скан с сетчатки глаза занимает какое-то время, да и отпечатки пальцев еще никто не отменял.
   - Не волнуйтесь молодые люди. Просто твоя мама озаботилась всеми процедурами еще девятнадцать лет назад, сразу же как только вы с Пором родились. Были сняты и отпечатки и скан глаза, и открыты индивидуальные счета для вас. Алекс, ты же в курсе, что эту процедуру проходят в самом раннем возрасте?
   - Да, конечно, просто я не думал, что так оно было и у Чанси. Она ведь туристка!
   - Ее родители очень мудрые создания.
   - Тем более что мама имеет способность видеть.
   - Видеть? Это как?
   - Она провидица, видит то, что будет или может быть. Поэтому всегда предугадывает то, что с нами, ее детьми, произойдет. Ну, так что, покажешь мне город, раз уж у меня есть документы.
   - Да, конечно. Слушай, где ты планировала остановиться?
   - Мама предложила остановиться в одном отеле, а что?
   - Ничего, может ну его, этот отель? Я тебя с родителями познакомлю, остановишься у нас дома.
   - Не думаю, что это хорошая идея! Я только с тобой познакомилась, а ты уже зовешь с родителями знакомиться, да у тебя дома жить остаться. Давай лучше не будем торопить события. Ты поможешь мне с заселением в гостиницу, а потом уже покажешь город, ну и если сочтешь нужным, познакомишь меня со своими родными.
   - Ну, что ж, дети. Алекс, я проверил книги, с ними все в порядке, так что можете идти. Чанси, смотри, я буду за тобой присматривать, и если что-то, вдруг, пойдет не так, я свяжусь с родителями.
   - Дядюшка Строй, может не стоит сразу с родителями? Может, все Пору расскажешь?
   - Хорошо, Пор, так Пор. Но смотри, следи за собой, а то знаю я твои способности.
   Наконец, мы с Чанси выбрались из библиотеки под беспрестанное ворчание гроля. Пройдя через холл, мы с моей новой знакомой выбрались на улицу. Остановившись на крыльце, мы составили план наших дальнейших действий.
   - Ну, что будем делать? - поинтересовалась Чанси, - ты в городе родился, поэтому тебе и карты в руки.
   - Давай сделаем так: сначала зарегистрируем тебя в гостинице, кстати, которую тебе советовала мама?
   - Она в прошлый раз останавливалась в "Звезде Соловеники", сказала, что там довольно приличная кухня и обслуживание.
   - Шутишь? Это же самая дорогая гостиница в городе. В ней останавливаются самые богатые и знаменитые люди.
   - Значит, моя мама была очень богатой, что смогла позволить себе остановиться в таком отеле вместе с друзьями. Думаю, я тоже не буду обделена денежным довольствием.
   - Извини, я знаю, это неприлично говорить о деньгах, просто не ожидал, что у только что закончившей Академию студентки есть такие деньги.
   - Алекс, расслабься. Мы живем с тобой в разных мирах. Что принято у меня дома, того может не быть у вас. И наоборот. Здесь нет ничего страшного.
   - Ладно, давай поймаем такси. Тебя же нужно поселить, чтобы ты не осталась без крыши над головой на следующие три месяца. Вон, как раз лавочка.
   Мы подошли к лавке, я поднял руку вверх, подзывая ЛСП, которое тут же прилетело на мой зов. Заняв свои места внутри везделета, я стал показывать Чанси на мониторе самые интересные места, мимо которых мы с ней проезжали. Правда наш полет не занял много времени, но и за него Чанси умудрялась беспрестанно вертеть головой во все стороны. Я даже начал опасаться, что она ее просто-напросто свернет, даже в один прекрасный момент, не выдержав, попросил больше так не вертеться. На что она мне заявила, что это ей не грозит, правда при этом не стала мне ничего объяснять. Так я и не понял, почему ей не грозит свернуть голову! Поэтому, когда Чанси, наконец, зарегистрировалась в отеле и мы вышли на улицу, чтобы прогуляться, я попытался узнать у нее как можно больше о ее мире.
   - Чанси, расскажи мне, пожалуйста, о своем мире!
   - Что ж тебе рассказать?
   - Все, я ведь ничего не знаю о мире Эльдор, кроме того, что именно там был пойман наш свергнутый император, который развязал бойню магического населения. Знаю, что привели его сюда несколько охранников нашего мира и два представителя с вашей стороны.
   - А, это были мои соседи, вернее не мои, а наших родителей, Господин Аск с женой Талинкой. Она, между прочим, тоже представитель вашего мира. Как мне рассказывала мама, да и Кир, их сын, она внучка Единорога, бывшего когда-то советником при императоре.
   - Единорог? Я думал, что они все вымерли?
   - Нет, они всего лишь ассимилировались с местным населением. Так что на данный момент существует только один полноценный единорог, это мамина подруга Талинка.
   - А где сам Единорог?
   - Не знаю, они пытались путешествовать по мирам в его поисках. Вот только пока поиск не дал никаких результатов.
   - Круто! Расскажи еще что-нибудь?
   - Ну, в нашем мире полно магии, у нас есть Академия, а также несколько школ, где каждого обучают владеть своей силой, и пользоваться даром, которым они наделены. Соблюдение мира это привилегия правителей различных народов и рас. В этом им помогают Предсказательницы во главе с Настоятельницей и Великой Провидицей.
   -Чанси, ты сказала правители народов и различных рас, а каких именно?
   - Ой, да кто только у нас не живет, и гномы, и гроли, и вампиры, и эльфы темные да светлые. И еще масса всех народов, которые мне даже не известны.
   - Ого! А у нас гномы и эльфы все пропали.
   - Как пропали? - поразилась Чанси.
   - Остров, на котором они жили, затопило. Вот и исчезли эти народы в нашем мире. По крайней мере, мне сегодня именно это Кирилл, мой научный руководитель, рассказал.
   - Жаль. А мои родители дружат со многими представителями этих народов. А мама так вообще, природного оборотня за брата почитает. Сейчас он как раз пропал куда-то, вот она и волнуется за него, как за родного. Мне кажется, что она нас с Пором именно поэтому отослала путешествовать, чтобы мы не мешали им с отцом дядю Ясеня искать.
   - А Пор, это твой брат?
   - Ага, брат-близнец, старший. У нас вечно так, я что-то творю, разрушаю, а он исправляет, да восстанавливает.
   - Зачем же ты разрушения творишь?
   - Да, это пока сила была не изучена, все происходило, сейчас то я уже более или менее могу следить за ней, а как маленькая была, совсем ходячая катастрофа была. Да и имена нам родители подобрали соответствующие.
   - Как же вас родители назвали?
   - Меня Хаос, а брата Порядок.
   - ...?
   - А что, по-моему, самые подходящие для нас с ним имена. Правда, когда мы чуть подросли мама немного переделала наши имена. Так я стала Чанси, что означает шанс, а Порядок просто сократил свое имя для удобства.
   - Занятная история. А чем ты планируешь заняться у нас?
   - Ну, я еще, честно говоря, не решила. Думала, что поживу спокойно пару дней, а потом уже решу. Если честно, то меня уже столько раз спрашивали, чем я буду заниматься, когда выросту, но до сих пор я не знаю ответа на этот вопрос. Может быть, как раз мое путешествие сюда решит мою судьбу.
   - А что говорит твоя мама? Ты же сказала, что она Провидица?
   - Все верно, Провидица, только она никогда не раскрывает того, что касается нас напрямую. Она говорит, что это судьба, а от нее не уйдешь, ее можно только подправить, но не избежать. И ты знаешь, я ей верю. Мне ведь от нее передался небольшой дар видения, конечно, не такой как у нее, но и его мне достаточно. Не хотела бы я знать, что случиться с каждым жителем страны, да еще и множество вариаций происходящего. Это иногда сводит с ума. Алекс?
   - Что?
   - Я тебе уже очень много рассказала из того, что мне было нельзя рассказывать, а теперь ты, давай, рассказывай!
   - Что тебя интересует?
   - Все, вспомни, я здесь первый раз! Мне интересно все, что ты можешь мне поведать, и даже то, чего не можешь? - хитро подмигнула мне она.
   Хм, что же ей рассказать?
   - Что ты знаешь о нашем мире?
   - Ну, мама говорила, что вы можете путешествовать по различным мирам, и что сама Соловеника доступна для туристов из других миров. Что у вас в течение всей вашей истории произошел симбиоз культур, что вы пользуетесь как достижениями собственного мира, так и достижениями других миров. В принципе, это все.
   - Ничего себе, в принципе все! Да ты, практически все знаешь!
   - Ну, неужели за эти двадцать лет, что прошли с того маминого путешествия, так ничего и не изменилось?
   - Почему не изменилось? Изменилось! При помощи земных технологий у нас появилась возможность познакомиться с культурой Аланарских островов, на которых, как раз и проживали в давние времена эльфы с гномами. С того времени у нас прекратились сбои в добыче драгоценных металлов. Появилась возможность восстановить, хотя бы частично, популяции многих пропавших животных и растений. Мой отец, как раз и работает в Биоакадемии в лаборатории по восстановлению видов. Сейчас он только что вернулся из очередной экспедиции.
   - А кто твоя мама?
   - Моя мама работает в киноиндустрии. Заряжает артефакт-транслятор, а иногда ее приглашают и на съемки, какого-нибудь очередного шедевра.
   - Кино, как на Земле? Мы с мамой один раз были там, ходили в кинотеатр. Было здорово! Как оно там называлось? А, 3D! Создавалось такое ощущение, что ты принимаешь участие в фильме.
   - Ну, у нас практически то же самое, только в отличие от Земли у нас нет электричества, как такового, поэтому его работу заменяют артефакты, за которыми и следит моя мама. А так, больше никакой разницы. Кроме того, у нас еще завязаны отношения с несколькими мирами, правда, о них я мало что знаю.
   - Почему?
   - Отношения с сопредельными мирами проходят на старших курсах институтов и академий. Так что я это буду проходить только в следующем учебном году, вот тогда я и смогу рассказать тебе еще много всего.
   - Предлагаешь мне придти в следующий раз?
   - Ну, зачем же сразу "в следующий раз"? Просто, зачем мне что-то придумывать, если я не уверен в том, что рассказываю.
   - Алекс, а где мы сейчас? Столько гуляем по городу, а ты мне своими разговорами так голову заглумил, что я уже и не знаю, где мы находимся?
   - Ой, извини, я, кажется, опять заговорился! - оглядевшись по сторонам, я заметил, что мы находимся буквально в пяти минутах ходьбы до моего дома. - Чанси, не переживай, мы сейчас рядом с моим домом находимся, пойдем, я тебя с родителями познакомлю, посмотришь, как живут жители этого мира.
   - Давай, мне будет интересно посмотреть на то, как здесь люди живут.
   Дошли мы до дома быстро и без всяких приключений. Родители, как это ни странно, оказались дома. Мама стояла у плиты и что-то изобретала что-то вкусное. Отец ей в этом помогал.
   - Мам, пап, привет!
   - Привет, а это кто с тобой?
   - Это Чанси, мы с ней в библиотеке НИИ познакомились, она с Эльдора пришла. Вот я и решил показать ей наш город. Чанс, это мои родители, Геннадий и Мориса Якубовы.
   - Ясно, ну, а что у тебя с практикой?
   - Да, все нормально, артефакт наш действует. Представляете, Маринка сегодня в НИИ пришла вся такая изменившаяся! А с сегодняшнего дня за его испытание отвечаю я. Вот, посмотрите.
   И вытянул свою руку с перстнем вперед. Родители как увидели артефакт, так прямо и ахнули. А Чанси бросила вскользь на него взгляд, но поинтересовалась:
   - Алекс, а для чего этот артефакт нужен?
   - Он способен на изменение внешности.
   - Хм, интересно!
   - Он совсем новый, даже до конца испытательный срок не прошел. Вполне возможно, мы не знаем всех его возможностей. И в любой момент он может выкинуть, что-нибудь эдакое. Так что, если в течение этих двух дней у вас на пороге появится кто-нибудь другой, кто будет уверять что он, ваш сын Алекс, будьте бдительны, посмотрите вначале на его руки. Вдруг на руке будет одет этот перстень. А то не хочется остаться без крыши над головой.
   - Хорошо, сынок. Молодец, что предупредил. А то в нашем возрасте лишиться единственного сына по своей же глупости это чревато последствиями. Ребята, вы будете с нами обедать?
   - Будем? - спросил я у Чанси.
   - Будем, у меня уже желудок сводит от голода, а когда я голодная, я себя плохо контролирую.
   - Значим, будем есть! Ма, тебе помочь? А то Чанси опасна, когда голодна! Нужно готовить как можно быстрее.
   - Да зачем помогать? Уже все готово! Так что мойте руки и садитесь за стол, будем кушать.
   - Чанс, пойдем, я тебе покажу, где можно руки помыть!
   Взяв новую знакомую за руку, я отвел ее в гостевую комнату, где провел в уборную, показал ей как здесь что работает, и удалился к себе, мыть руки. Встретились мы уже в столовой, где, заняв каждый свое место, принялись за обед. После обеда, родители удалились каждый к себе на работу, а мне было поручено помыть оставшуюся после обеда грязную посуду. Пока я занимался ее мытьем, Чанси ходила из комнаты в комнату и осматривала все вокруг. Больше всего ее заинтересовала система домашних покупок, да телевизионная панель. Объяснение их действия много времени у меня не заняло. В свою очередь Чанси рассказала, о компьютерной системе, установленной у нее в номере. А я и не знал, что такое есть в отелях, хотя... Нет, однозначно, я какой-то наивный.
   - Чанс, ну, что, я с посудой возиться закончил, так что можно идти гулять по городу и дальше.
   - Я готова. Куда пойдем?
   - Как на счет того, чтобы прогуляться до Дворца императора?
   - А что, туда пускают?
   - Ну, часть дворца, открыта для круглосуточного посещения. Это как раз та, где была задержана Инквизиционная палата, которая под руководством последнего императора из предыдущей династии, как раз и осуществляла уничтожение магических существ. А в остальной части Дворца проживает его императорское величество.
   - Скажи, а ты видел императора?
   - Его все видели хоть раз в своей жизни. Он очень простой в общении. Когда-то, еще во времена инквизиции он был магом-артефактором, а уже потом стал императором.
   - Постой, но ведь это было несколько сот лет назад, он что, до сих пор жив?
   - Ну да. Просто смески единорогов и людей смогли стать долгожителями. А он как раз и является смеском. Хотя он уже довольно стар. Тем более он не только правит Соловеникой, но еще и является руководителем того НИИ, где я прохожу практику.
   - А. Слушай, а что стало с тем человеком, которого задержали у нас в Эльдоре?
   - С ним, ничего страшного не произошло. После того, как его доставили к нам, он прошел психиатрическое обследование, которое и выявило у него обширную шизофрению, если быть точнее, то просто-напросто - манию величия. Его и поместили в лечебницу, правда, лечение не дало никаких существенных результатов, как он был шизофреником, так им и остался. Так что выход из лечебницы ему не светит.
   - А заменить одно сознание другим ему пробовали?
   - Это как?
   - Очень просто. Из его разума удаляются все воспоминания связанные с манией величия, и заменяются на другие, более позитивные.
   - Все равно не могу понять, как это происходит.
   - Ладно, я все-таки попробую договориться с Аском, чтобы тебе разрешили посетить Эльдор. А так, хоть заобъясняйся, все равно не поймешь, пока сам не увидишь.
   Так, гуляя по городу, и показывая местные достопримечательности, посетив дворец императора, мы и не заметили, как на город начали опускаться сумерки. Ужинали мы опять у меня дома, хорошо, что мама оставила небольшой перекус. На двоих нам как раз хватило. А потом я пошел провожать Чанси до ее отеля. А то нехорошо отпускать девушку, которая впервые оказалась в незнакомом городе на ночь глядя одну. Правда, нормально проводить ее у меня не получилось. Стоило нам только отойти от дома, как из-за кустов опять показался мой недалекий знакомый, которого я буквально на днях вразумлял. Видать не до конца вразумил, что ему еще добавки захотелось.
   - А, старый знакомый, опять ты? Неужели тебе тех люлей не хватило, которыми я тебя еще в прошлый раз наградил?
   - Гад, еще и смеется! Ребята, выходи, поможете мне!
   - О, так ты еще и не один здесь, ты с собой друзей привел? Хотя откуда у такого как ты друзья? Это, наверное, твои собутыльники, да подельники. Смотри, таких "друзей" напугаешь, они и сбегут, бросив тебя на произвол судьбы.
   - Не переживай, мы успеем намылить тебе шею.
   - Чанси, отойди в сторонку, чтобы тебя ненароком не задело.
   - Не переживай за меня, я тоже могу быть полезна в схватке.
   От того, как она оглядела всех присутствующих, а точнее от ее взгляда щупача, некоторым представителям опустившегося населения, резко поплохело и захотелось провалиться куда подальше.
  

Глава 8.

   Правда, надолго этот взгляд не смог сдержать у шайки рвущееся наружу желание хорошей схватки. Недолго думая они попытались застать меня врасплох, не принимая всерьез девичьих взглядов, какими грозными они не были. Хорошо, что у меня получилось сгруппироваться в ожидании нападения, пока Чанси отвлекала их своей бравадой. Первому нападающему не повезло, он не рассчитал сил для разбега и подался вперед больше нужного, чем я и воспользовался. Ухватил его за шкирку и, сработав на инерции, отправил его в полет ласточки. Следующего поймал на обычной подножке, которая позволила "уронить" моего соперника, третьего встретил ударом ноги в живот. В этот момент ко мне с правого бока попытался подобраться недавно выведенный мной из строя боец. "Видать слабо ему досталось, и он захотел добавки", - с неожиданной злостью подумал я, "ничего, сейчас добавлю" и выбросил его из схватки броском через бедро.
   Холуи Прата, того самого, который не давал мне прохода, видя, что не могут справиться со мной по одиночке, попытались навалиться на меня все сразу. И тут высший класс боевой техники показала Чанси. Вот чего не ожидал от девчонки, так это отличного владения техникой рукопашного боя. От изумления при виде ее высоких бросков и резких выпадов я даже немного замедлил свою скорость, чем не преминули воспользоваться нападавшие. Пришлось резко взять себя в руки и больше ни на что не отвлекаться. Видя, что и такая тактика не дает ощутимых результатов наши противники опять как волна откатились назад.
   Воспользовавшись недолгой секундой отдыха, умудрился поинтересоваться у Чанси:
   - Тебя кто так драться научил?
   - Дядя Аск, а его сынок Кир помогал в меру сил.
   Не видя больше другого способа совладать с нами, местная братва решилась взяться за колюще-режущее оружие, другими словами, просто достали из карманов у кого что было. У кого-то заточка, у кого-то и нож. Увидев это, Чанси наигранно вздохнула и с сожалением проговорила:
   - Разве это оружие? Вот это - оружие!
   И у нее в руке появился меч, весь горящий красным пламенем, как будто сотканный из множества ярких искр. Но им отступать уже поздно, и не долго думая они как морской прибой, то наваливаются на нас, то, споткнувшись об огненный смерч пламенного меча Чанси и мои кулаки, откатываются назад. Нападающие, видя, что с огненным мечом они не смогут справиться, решились на отчаянный поступок. Они решили попытаться проскользнуть сбоку от Чанси и всей толпой, дружно навалиться на меня. Все-таки одного безоружного противника победить намного проще, чем вступить в схватку с девушкой, у которой из руки вырос огненный меч.
   Как не странно, но воплотить в жизнь задуманное у них получилось. Кое-как, протиснувшись мимо Чанси, а кто-то просто обошел ее стороной, они накинулись всей сворой, человек семь, на меня. И когда только они успели подтянуться, вроде и было их совсем чуть-чуть.
   Видя такую несправедливость, Чанси прошипела сквозь плотно сжатые зубы:
   - Ну, все! Вы меня достали!
   В пылу схватки я все же успел заметить, что произошло. На ее ладонях начали формироваться огненные всполохи. Сначала совсем маленькие лепестки пламени, несколько секунд спустя они уже достигли уровня хорошего пламени, которое начало делать попытки вырваться у хозяйки из рук. Не задумываясь над последствиями своего поступка, Чанси направляет этот безумный огонь в мою сторону. Через мгновение я слышу чей-то душераздирающий крик:
   - А-а-а-ааа!
   И только когда я ощущаю, как мое тело начинают лизать языки пламени я понял, что этот крик был исторгнут мной. Его обжигающее дыхание я ощущаю всем телом. "Господи, стать бы кем-нибудь, лишь бы только это все закончилось!"
  
   Чанси.
  
   "Никогда не думала, что меня кто-нибудь выведет из равновесия так, как это только что умудрились сделать эти зародыши гнили. Столько лет обучения владению собой и своими силами оборотню под хвост! Дьявол, зачем я вызвала пламя Хаоса? Я ведь еще в Академии поняла, что это не должно случиться ни в коем случае. Сколько раз мне Пор говорил, что я должна лучше себя контролировать! И что? Хаос меня задери, почему я родилась такой? Только пришла в новый, неизвестный мне мир, сразу же умудрилась подружиться с отличным парнем, и вот, на тебе. А ведь хотела как лучше. Ведь пламя Хаоса настроено на то, чтобы подчинять себе опустившихся тварей, как раз, таких как эти. Черт, всего то немного не удержала пламя, и оно перекинулось на Алекса. Хорошего, конечно, мало, но радует одно, пламя его не испепелило. Хотя должно было. Интересно, что все-таки произошло? Видеть, как твоего друга охватывает пламя и ничего не суметь сделать, кроме как заблокировать его поток, а потом наблюдать, как твоя родная стихия гложет тело Алекса, было выше моих сил. Хорошо, что бандиты разбежались кто куда. Только их еще не хватало на мою голову. Надеюсь, они теперь никогда не посмеют сунуться к Алексу."
   В этот момент пламя начинает понемногу впитываться в тело Алекса, и он, не выдержав нагрузки собственного тела на ноги, падает. Опустившись перед ним на колени, я осторожно приподнимаю его голову, кладу ее себе на колени и шепчу:
   - О, Алекс, прости! Я этого не хотела!
   От щемящего чувства какой-то необъяснимой потери из моих глаз потекли слезы, одна из которых упала Алексу на щеку. Неожиданно он распахнул глаза и совершено осмысленно посмотрел на меня. Но, в этот момент, я замечаю, что с его телом происходит что-то странное. Оно начинает преображаться прямо у меня на глазах. Кисти рук истончаются, ноги становятся длиннее, волосы отрастают прямо у меня на глазах и становятся платинового цвета. Талия становится тоньше, бедра округляются и, главное, появляется грудь. Еще мгновение и Алекс начинает судорожно себя ощупывать и, постанывая от истерического смеха, вырывающегося у него изо рта, произносит:
   - Я девушка? Я девушка!
   Затем подносит к глазам прядь своих отросших волос и горестно вздыхает:
   - Блондинка! Лучше б я умер.
   И теряет сознание.
  
   "Ну, что лежишь, как красна девица?" внезапно прозвучавший мужской голос вывел меня из забытья.
   - Кто тут?
   - Алекс! С тобой все в порядке?
   - А? Кто тут? Кто со мной разговаривает?
   - Алекс, открой глаза!
   Делаю слабую попытку открыть глаза. К сожалению, эта процедура удалась только с одним глазом. Сначала ничего не вижу кроме плавающих радужных кругов перед глазом. Потом потихоньку появляется резкость, и перед собой я вижу незнакомое девичье лицо, склонившееся надо мной. Довольно милое личико, надо признать.
   - Вы кто? Я вас знаю?
   "Ой, вот только не надо делать вид, что ничего не помнишь!" опять прозвучало у меня в ушах.
   - Извините, это вы мне? - прошептал я прямо в изумленное лицо, склонившееся надо мной.
   - Эй, приятель, ты чего? Это же я, Чанси!
   - Приятель? - открываю второй глаз и начинаю оглядывать себя. - Вы, кажется, ошибаетесь, я девушка!
   "Ты в этом уверен?". Да кто ж это?
   - Как не быть в этом уверенной, если у меня и грудь, и талия, да еще и волосы длинные. Разве нет?
   - Все правильно, вот только не уверена, что ты этому рад!
   - Не рад? Почему?
   - Дело в том, что еще буквально десять минут назад ты был парнем!
   - Парнем? Вы уверены?
   - Естественно я в этом уверена, мы с тобой сегодня прекрасно провели день. Много гуляли, пообедали у твоих родителей. Конечно, я уверена в том, что ты парень!
   "Да парень, парень, мне то уж можешь поверить" опять этот голос.
   - Не подскажете, здесь еще кто-нибудь есть?
   - Нет, ты, когда в обморок упал, никого кроме меня рядом не было. И сейчас тоже никого. Алекс, вставай, давай, я тебя домой отведу.
   При помощи незнакомки мне удалось встать на ноги. Но если бы не ее помощь, вряд ли я устояла бы на ногах.
   "Эй, почему устояла? Очнись приятель, ты парень!"
   "А ты кто?"
   "Ой, чудо, у тебя что, временная потеря памяти что ли? Вот это здорово!"
   "Так кто сейчас со мной разговаривает?"
   "Взгляни на палец, и ты меня увидишь."
   Опустил свой взгляд вниз на руку и заметил, что на безымянном пальце надето кольцо. Это я что, с кольцом разговариваю? А, ничего так, красивое. Попробовала стащить его с пальца, чтобы поближе рассмотреть, но у меня ничего не получилось.
   "Ага, попробовал один такой. Извини, приятель, но ты от меня теперь не отделаешься!"
   - Алекс, ты в порядке?
   - А?
   - Вот и я про тоже самое! Я тебя уже минут пять пытаюсь разговорить, а ты уставился в одну точку и совершенно на меня не реагируешь!
   - Извини, я, кажется, с ума сошла!
   - С чего ты это взял?
   - Я со своим кольцом разговариваю! И, может быть, будет лучше, если ты меня будешь называть по-другому? А то как-то неестественно смотрится. Вроде бы я и девушка, а ты меня мужским именем зовешь!
   - Как же мне тогда тебя звать?
   - Ну, если Алекс мужское, то зови Сашей, оно, вроде как, поженственней звучит.
   - Хорошо, Саша, так Саша. Так с чего ты взяла, блин, язык не поворачивается тебя так называть, что сходишь с ума?
   - Я же уже сказала, что разговариваю с кольцом.
   - Саша, тут я тебе не помощница. Кольцо это не простое, это артефакт. А ты парень, который проходит свою летнюю практику в НИИ артефактологии. Может быть так и надо. Завтра обязательно с тобой сходим туда и все узнаем. А сейчас пошли, тебе домой надо, а то родители будут волноваться.
   - А твои родители, что, волноваться не будут?
   - Нет, мои сейчас далеко.
   Чтобы дойти до дома, который Чанси назвала моим, много времени не понадобилось. До него мы добрались в два счета. Пошарив по карманам обвисшей на мне мужской одежде, я нашел ключ от дома. Действительно, одежда мужская, на девичьем теле смотрится как-то не очень. Войдя в дом, мы с Чанси убедились, что все домашние уже дома, когда из кухни, откуда доносились сногсшибательные ароматы, раздалось:
   - Алекс, сынок, это ты?
   Вслед за этим раздавшийся оттуда же мужской голос произнес:
   - Сын, ты, почему матери не отвечаешь?
   И тут же в коридор выглянул мужчина.
   - Сын? - а сам в это время оглядел меня, затем его взгляд перекинулся на Чанси, затаившуюся у меня за спиной, в конце концов, его взгляд остановился на моих руках. Чему-то кивнув, он сказал:
   - Проходите на кухню!
   Нам ничего не оставалось делать, кроме как следовать за ним. Оказавшись на кухне, я растерянно огляделась, и уселась на ближайший стул. Чанс последовала моему примеру.
   - Ну, рассказывай, что вы уже умудрились натворить?
   Немного растерявшись, я посмотрела на Чанси и попросила:
   - Может, ты им все расскажешь, а то я до сих пор сама не очень владею ситуацией.
   - Хорошо.
   Заметив недоуменные взгляды, которыми обменялись взрослые, Чанси начала свой рассказ.
   - Геннадий, Мориса! В общем, дело обстоит таким образом. Сегодня после того, как мы пообедали, мы пошли гулять по городу. Хорошо погуляли. Алекс рассказал очень много интересного, я с ним тоже поделилась информацией. Затем мы опять вернулись в ваш дом, где перекусили бутербродами. Так как уже начали сгущаться сумерки, Алекс решил проводить меня до моего отеля.
   - Молодец, правильно сделал, о девушках нужно заботиться.
   - Все было нормально, пока из-за кустов не вылезло несколько типов бандитской наружности, которые ничего другого не смогли придумать, кроме как напасть на нас.
   Женщина с нескрываемой тревогой заглянула мне в глаза и спросила:
   - Сын, это был Прат?
   И тут, что-то перемкнуло у меня в голове и перед мысленным взором промчались картины всего произошедшего. "Скажешь тоже перемкнуло, просто я решил тебе показать, как оно было на самом деле, чтобы так сказать освежить память." "Спасибо, я тебе обязан."
   - Чанс, я, кажется, пришел в норму. Ма, ты права, это был Прат, правда, не один, а со всей своей шайкой. И, пап, если на то пошло, то именно эту девушку защищать нет надобности, она сама кому хочешь, по шее надает.
   - Надо, не надо, но лично мне это было приятно. Мой брат вечно бросает меня одну. Он считает, что я сама должна уметь выпутываться из таких ситуаций. Тем более, мне бояться нечего, сам видел, я умею не только драться.
   - Это да! Видел, кстати, что это было?
   - Молодые люди, может быть, вы нам все-таки расскажете, что же произошло дальше?
   - Да, больше, считай, ничего и не произошло.
   - Как это ничего?! - возмутилась Чанси. - Я тебя чуть не сожгла!
   - Как это? - ужаснулись родители.
   Чувствовалось, что Чанси очень сильно смущена, но она стойко выдержала укоризненный взгляд моих родителей и попыталась оправдаться.
   - Я хотела как лучше. Просто они напали всем скопом, мы пытались отбиться без каких-либо ощутимых потерь, но потом они схватились за ножи и заточки. Я и вызвала пламенный меч. Но они и тогда смогли как-то проскользнуть мимо меня и всем кагалом напали на Алекса. Я разозлилась, очень разозлилась! Как вам это сказать?
   Несколько мгновений она пыталась сформулировать свои мысли и, наконец, выдала:
   - Знаете, родители не хотели, чтобы я это говорила кому-либо, но я скажу. Меня зовут Хаос. Как вы уже знаете, я прибыла из мира Эльдор. Только все дело в том, что Эльдор это мой отец.
   - Как такое возможно? - поразился я.
   - Дело в том, что наш мир живой, и его материальным воплощением является мой отец. Моя мать - Великая Провидица мира. Чтобы спасти человека двадцать лет назад ей пришлось отказаться от своего тела. Взамен она получила возможность материального воплощения в любую оболочку. Она стала провидением. Потом у них появились мы с братом. Хаос - это я, и мой брат - Порядок. Нам с рождения подчинены очень большие силы и открыты огромные возможности. Чтобы овладеть ими нам пришлось очень многому учиться. Одной из таких возможностей является вызывание мною пламя Хаоса. Так окрестил ее мой брат. Это живое пламя, полностью подчиненное моему сознанию, конечно, в том случае, если я полностью собой владею. Оно имеет свойство подчинять себе всех отрицательных личностей. Все-таки я Хаос. Правда, я не знаю, как это пламя действует на положительных героев. Так вот, так как я была очень зла и плохо себя контролировала, пламя имело наглость перекинуться с нападавших на Алекса. Его оно охватило целиком, а потом оно в него впиталось. Что произошло дальше, я не знаю, может Алекс сам вам это объяснит. Но не я виновата в том, что он стал девушкой, это точно.
   Немного отойдя от только что рассказанной Чанси истории, я попытался навести порядок у себя в голове. Тем более, кто может быть более осведомленным в произошедшем, кроме артефакта?
   "Так, может быть, все-таки поведаешь, что произошло?"
   "Да, ничего страшного! Просто пламя вступило со мной в контакт. Меня, кстати, Алмазом зовут. Оно сплавило разорванный обод воедино, моя магия замкнулась. И, если помнишь, ты сам дал толчок этому превращению!"
   "Когда это?"
   "Что амнезия не прошла до конца? Ты ведь сам пожелал стать кем-нибудь! В следующий раз будешь точнее формулировать свое желание."
   "Упс. Извини. Ал, а обратно превратиться я сумею?"
   "Не знаю. У меня сила сейчас на нуле, она целиком ушла на твое превращение, да и желание измениться было очень сильным, на него ушла часть силы пламени Хаоса. Может, поэтому ты и остался жив. Так что, я не уверен, что обратное превращение произойдет скоро."
   "Ясно, интересно, что мне завтра скажет Кирилл?"
   - В общем, родители, дело обстоит так! В то время как на мне бушевал огонь, я загадал желание, которое не очень четко сформулировал, а если быть точнее, то вообще не четко. На преобразование ушли все силы артефакта, плюс какая-то часть силы, почерпнутая из пламени. Как предполагает артефакт обернуться обратно я смогу, только неизвестно когда.
   - Это тебе артефакт рассказал? - удивилась Чанси.
   - Ну, как вам объяснить? Предполагалось, что мы должны были сделать универсальный артефакт, который будет менять внешность, и при этом будет разумным.
   - Он с самого начала таким был?
   - Не знаю, но заговорил он со мной только после того, как я стал девушкой. Блин, ну, объясните мне, почему я стал блондинкой?
   - Сын, а чем тебе блондинки не угодили?
   - Да, потому что меня теперь все поголовно будут считать красивой, но дурой!
   - С чего ты это взял? - удивилась мама.
   - Наверное, потому, что он сам так всегда считал, - предположила Чанси, - я права?
   Понурив голову, я с ней согласился.
   - Да, сын, попал ты в переплет! Интересно и как нам тебя теперь называть?
   - А он себе уже придумал имя. Его теперь Сашей зовут!
   - Чанс, хватит прикалываться, без тебя тошно. Мне еще завтра на практику идти в НИИ. И тут возникает вопрос, пропустят меня туда по моему пропуску или нет?
   - Это действительно вопрос! Мы ведь не знаем, изменилась ли у тебя вместе с половыми признаками и сетчатка глаза.
   - Па, может тогда позвонить Кириллу в лабораторию и пригласить его к нам домой?
   - Это можно устроить! Только ты уверен, что он у себя в лаборатории?
   - Уверен, он сейчас в ней, временно, проживает.
   - Хорошо, тогда набирай его, а говорить с ним буду я, вдруг он, услышав женский голос, тебе не поверит?
   - Уже набрал! Сигнал пошел.
   В трубке раздалось всего два гудка, и коммуникатор ответил мне голосом Кирилла.
   - Кирилл Малин слушает.
   - Кирилл Леонидович, доброй ночи! Это отец Алекса, вашего практиканта, вас беспокоит.
   - Здравствуйте Геннадий Ураскорыч, вот уж кого не ожидал услышать, так это вас. Что-то случилось, и понадобилась моя помощь?
   - Случилось, только боюсь у вас!
   - Что-то случилось с Алексом?
   - Да, и с Алексом, и с вашим артефактом. Будьте так добры, приезжайте как можно скорее.
   - Хорошо, что позвонили, сейчас выезжаю.
  
   - Ну, вот, скоро он будет. Теперь решайте, оставаться Чанси на этот разговор или нет?
   - А что тут решать? В этом ведь целиком моя вина! Еще не известно, случилось бы что-нибудь, если бы не мое пламя. Поэтому я остаюсь, и точка.
   - Молодец, девочка! Это очень смелый поступок, не каждый на него отважился бы.
   - Что поделаешь! Отвечать за свои поступки меня научили родители, брат и еще половина нашего мира. Особенно в этом вопросе была строга ректор нашей магической Академии. Да, и что мне могут сделать такого, чего еще не делали?
   - Например, запрячь в решение головоломки с нашим разумным артефактом.
   - Опять учеба?
   - Ничего, артефакты это интересно!
   - Особенно, если они разумные и что хотят, то и делают!
   Пока мы между собой обменивались шутками и подковырками мои родители удалились к себе в комнату, переодеваться для встречи гостя. Только они вернулись в гостиную, как сработал голосовой звонок.
   - Рэн Улабов, это Кирилл Малин! Вы мне только что звонили!

Глава 9.

  
   Услышав раздавшийся сигнал, отец, поднялся с кресла и пошел открывать дверь гостю. Из прихожей до нас донеслось:
   - Здравствуйте Кирилл Леонидович, проходите в гостиную, все собрались именно там.
   - Что-то случилось? - обеспокоено поинтересовался мой научный руководитель.
   - Проходите, не стесняйтесь, сейчас вы все поймете, - заверил его отец.
   Не снимая уличную обувь, в комнату вошел Ил. Обведя всех нас обеспокоенным взглядом, и не найдя меня, он развернулся всем корпусом в сторону отца и поинтересовался:
   - А где Алекс?
   - Да, вон он сидит! Не старайтесь, не узнаете. Его можно определить, только хорошенько присмотревшись к рукам.
   Последовав совету, Кирилл начал рассматривать наши руки. Наконец, его взгляд остановился на моем безымянном пальце и, узнав в перстне созданный нами артефакт, Кирилл облегченно вздохнул, потом о чем-то подумал, а, затем, не утерпев, поинтересовался:
   - И все-таки, мне кто-нибудь расскажет, что у вас произошло?
   Мы с Чанси, периодически сменяя друг друга, ничего не утаивая, пересказали свою историю Кириллу. Наш рассказ заставил его надолго задуматься. Когда мы уже перестали ждать его вердикта он, наконец, очнувшись от раздумий, сказал:
   - Ну, что тут можно сделать? Сегодня пока отдыхайте, а завтра с утра я за вами двумя сюда заеду. Организую встречу с директором НИИ. Нужно будет провести полное обследование Алекса, чтобы узнать, насколько он подвергся изменению. Если изменение произошло полное, то это огромный рывок в артефактологии. Нужно подготовить лабораторию. Геннадий Ураскорыч, вам тоже не помешало бы присутствовать при исследовании. Чанси, вас это тоже касается!
   - Кирилл Леонидович, я буду в вашем полном распоряжении.
   - Ладно, мы с вами все обсудили, а остальное будем решать завтра. Сколько нам предстоит решить вопросов? Ну, ничего. Я поехал, а вы отдыхайте, завтра я заеду за вами часов в восемь.
   Проводив его до двери, и закрыв за ним дверь, отец вернулся к нам. Переглянувшись с мамой, он вынес свой вердикт:
   - Чанси, я, конечно, понимаю, что у вас отличный номер в отеле, но сегодня для всех нас будет лучше, если вы останетесь ночевать у нас дома. Морис, подготовь, пожалуйста, комнату для нашей гости. Ребята, вы долго не засиживайтесь, лучше пораньше лечь спать, а то завтра рано вставать. Нам нельзя завтра опаздывать, все-таки предстоит встреча с императором. Хоть он и директор НИИ, но это еще не отменяет его императорских полномочий.
   В этот момент в комнату вошла мама и объявила, что комната для Чанси готова.
   - Ма, у меня к тебе вопрос, - остановил я уже выходящую из комнаты мать, - а в чем я завтра пойду в НИИ?
   - Гена, а ведь правда, не может же он ходить в своих старых вещах. Да и я сомневаюсь, что его джинсы смогут сойтись на этих бедрах.
   - Тетя Мориса, не переживайте, я помогу ему одеться с утра! - заверила всех нас Чанси.
   - Каким образом тебе это удастся? - спросил я недоверчиво.
   - Еще одна моя способность! Завтра увидишь! - пообещала мне она.
   - Вот и хорошо, раз все уладилось, можете идти спать!
   Больше нам ничего не оставалось делать, кроме как подчиниться родительской просьбе. Мама, обняв нас за плечи, развела нас по своим комнатам. Чанси она постелила в комнате напротив моей. "Это хорошо, что она ее поселила рядом со мной, если не смогу заснуть, то, быть может, будет возможность переговорить с Чанси без свидетелей. Может мы сможем с ней что-нибудь придумать." Оставшись один на один со своими мыслями, я на удивление быстро заснул. Во сне мне в голову лезла всякая ерунда на вроде того, что со мной произошло на самом деле. Там я вел себя соответственно девушке, и, кажется, у меня даже появился ухажер.
  
   Проснувшись следующим утром, я содрогнулся от подобной перспективы.
   "Не приведи, господи, чтобы такое произошло на самом деле."
   "А что тут такого страшного?"
   "Как это, что страшного? Я не хочу быть девушкой!"
   "Не хочу тебя разочаровывать, но вполне возможно, что твое превращение из девушки обратно в парня не просто отдаляется в прекрасное далеко, а вообще становиться невозможно!"
   "Обоснуй!"
   "Для такого глобального превращения у меня просто-напросто нет сил. Ожидание накопления энергии, требуемой для обратного процесса, займет очень много времени. А добровольно подставляться под пламя Чанси, ты навряд ли станешь, правильно?"
   "Верно", неохотно признался я сам себе.
   "Поэтому, привыкай быть девушкой! А я пока буду проводить диагностику твоего состояния, если я что-то замечу, что позволит тебе принять свой исходный вид, я сообщу!"
   "Обещаешь?"
   "Клянусь!"
   За разговором с Алом я не заметил, как дверь в мою комнату распахнулась и в образовавшуюся щель просунулась голова Чанси. Видя, что я занят своими мыслями, она все же решилась зайти в комнату. Наконец, поняв, что я заметил ее присутствие, она поинтересовалась:
   - Саша, тебе помочь причесаться, умыться, одеться?
   - Чанс, я все-таки не маленький, сам могу с этим справиться!
   - Ну, как хочешь, мое дело предложить! В общем, если понадобиться моя помощь только позови.
   - Хорошо.
   Свой утренний туалет я начал с умывания. С ним я справился на раз, сполоснул лицо, почистил зубы. Затем попытался расчесать свои теперь уже длинные волосы. Бедная расческа, она лишилась нескольких зубьев. Ладно, потом расчешусь. Лучше попытаться найти в шкафу какую-нибудь одежду, в которую я влезу, а Чанси потом попытается распутать колдуны в волосах. Полчаса рылся у себя в шкафу, перемерял все шмотки, которые только там нашел. Ничего не подошло.
   - Ча-а-анс! - позвал я подругу.
   Чанси тут же заглянула в комнату, как будто когда я ее позову.
   - Что?
   - Мне надеть нечего! Волосы не расчесываются, я даже несколько зубьев сломал! - начал я сетовать на судьбу злодейку, - Помоги!
   - А я тебе говорила. Это естественно, что ты не можешь с этим совладать! Для этого нужна привычка.
   Она взяла из моих рук расческу и начала объяснять, как правильно расчесывать длинные женские волосы.
   - Все довольно просто. В отличие от коротких волос, длинные нужно расчесывать не спеша, начиная с кончиков, постепенно поднимаясь все выше и выше! Вот так!
   И она потихоньку, размеренно двигая расческой, расчесала мои спутанные со сна волосы. Затем, вернув мне расческу, стала смотреть на гору вываленной из шкафа одежды. Повернувшись ко мне лицом, она произнесла:
   - Что, ничего не подошло? Ничего, это можно исправить.
   И она с упоением погрузилась в этот ворох тряпья. Несколько минут она перебирала одежду, попеременно прикладывая ко мне каждую тряпку. Но, не удовлетворившись увиденным, бросала их и брала новые. Закончив рыться в куче одежды, она огорченно вздохнула и поднявшись с кровати, на которой занималась рассматриванием одежды, принялась наворачивать вокруг меня круги, рассматривая со всех сторон. Удовлетворившись увиденным, она не забыла у меня поинтересоваться?
   - А ты, между прочим, ничего! Что предпочитаешь сегодня одеть?
   - В смысле?
   - Юбку или брюки?
   - Джинсы, и только джинсы!
   - Хорошо! Прикрыв глаза и вытянув руки над кроватью, она сделала ими круговое движение по часовой стрелке. Не успел я моргнуть, как на моей кровати появились совершенно новые синие джинсы с модными потертостями и парой дыр в районе колен. Рядом с ними лежала футболка в тон штанам.
   - Ну, как, подойдет? - поинтересовалась Чанси.
   - Вещь!
   Быстро облачившись в приготовленную одежду, решил заплести волосы в косу. Попытка заплести волосы не увенчалась успехом. Чуть было опять не запутал волосы. Увидев это безобразие, вздохнула и произнесла:
   - Нет, ну, ты, правда, как дите малое! Ну, кто так волосы заплетает? У меня брат и то лучше с длинными волосами справляется!
   - А у него, что волосы длинные?
   - Еще какие, подлиннее моих будут. Он их в специальную косу заплетает, а в кончик всегда металлический наконечник вплетает. Мощное оружие, но он им владеет в совершенстве.
   - Чанси, не могла бы ты помочь заплести волосы в косу, а то они вечно трепятся и в рот лезут.
   - Учись, студент! И она ловкими движениями пальцев быстро заплела мне тугую косу. Сразу показалось, что волос на голове стало меньше.
   - А на ноги ты что наденешь?
   - Не каблуки, это точно! Надену свои кеды. Слава богу, что обувь другая не нужна, так как размер ноги не изменился.
  
   Странно, мы уже так долго возимся, а родителей не слышно. Неужели мы так быстро собрались?
   - Чанс, а ты не в курсе, где родители?
   - Не знаю, наверное, еще спят. Ты на часы сегодня вообще смотрел? Мы с тобой сегодня проснулись практически на восходе солнца.
   - Правда? Никогда так рано не просыпался!
   - Это от волнения! Зато мы все успели сделать, и с волосами разобрались и одежду подобрали. К тому моменту, как они проснутся, мы даже успеем приготовить завтрак.
   На кухне мы с Чанси заглянули в холодильник, в котором на нижней полке обнаружили пару яблок, несколько сертаков, а в морозилке нашли тушку земного кальмара. Вытащив все это на свет божий, Чанси занялась чисткой кальмара, а я в это время мелко порезал в салатник яблоки с сертаком. Термически обработанную тушку кальмара Чанс, тоже мелко порезала на полоски. Перемешав, и залив все это приготовленным по фирменному рецепту Чанси соусом-заправкой мы выставили готовое блюдо на обеденный стол. В тот момент, когда мы поставили на огонь чайник, на кухне появилась мама.
   - О, вы уже встали, а я только что собиралась идти вас будить! - обратив внимание на стоящий на огне чайник и приготовленный салат, она удивленно проговорила:
   - Никогда бы не подумала, что мой сын станет девочкой, да еще и готовить будет.
   - Жизнь всякому научит! - пожал я плечами.
   - О, да мой сын никак становится философом, - заметил вошедший на кухню отец, - ну, как готовы ехать?
   - Не сказал бы. Мы с Чанси проснулись не свет ни заря в предвкушении разбирательств. Чанс, как ты думаешь, может, стоит позвать твоих родителей?
   - Не уверена, что это хорошая идея! Они только что дали мне возможность показать, что я готова сама отвечать за свои поступки. Не прошло и дня, как я попала в передрягу, как ты думаешь, что они обо мне подумают?
   - Думаю, дочка, что они тебя не осудят. Ведь ты хотела как лучше!
   - Ага, хотела как лучше, а получилось как всегда! Нет уж, сама эту кашу заварила, сама ее и разгребать буду. Если накажут, то за дело. Думаю, у вас справедливый правитель, который разберется во всем случившемся.
   - Будем надеяться. Мориса, чайник закипел!
   - Ладно, хватит вам ребята нагнетать обстановку, давайте завтракайте, а то уже скоро должен подъехать Малин.
   По быстрому перекусив, чем бог послал, или вернее, что мы с Чанс приготовили, мы перешли в гостиную где, сидя на диване в ожидании приезда Кирилла, пили мамин фирменный чай из нерестницы.
   Кирилл, в свою очередь, не заставил себя долго ждать. Только мы допили чай, как прозвучал дверной сигнал. Обувшись в удобные кеды, посмотрел на отца, на взволнованную мать, взглянул на Чанси и почему-то решил, что для нас с ней все должно закончиться благополучно. Открыв дверь дома, я сделал шаг навстречу своей судьбе. В конце концов, мне действительно нужно привыкать жить в существующих обстоятельствах.
   Увидев перед собой Кирилла, я не забыл с ним поздороваться:
   - Здравствуйте, Кирилл Леонидович! Как дела?
   - Ну, здравствуй, студент!
   - Студентка! Зовите меня просто Саша.
   - Хорошо. С делами тоже все в порядке. С директором я связался, лаборатория готова, вы тоже готовы, так что усаживайтесь в ЛСП, и поедем, нас уже все ждут.
   До НИИ мы долетели очень быстро. Вот, что значит лететь на казенном везделете!
   На удивление в холле никого не было. Я даже поинтересовался у Кирилла, куда опять делась Женя.
   - Сегодня в НИИ сделали ограниченный доступ. Впускают только нашу группу, лаборантов, да еще несколько человек из руководящего состава НИИ. Все, что с тобой произошло, засекретили, так что ты у нас девушка! Все понятно?
   - Естественно! Ну, что, пошли?
   - Не пошли, а побежали.
   И, правда, до лаборатории мы практически бежали. Зайдя туда, я заметил толпу народа, повернувшись к Кириллу лицом, поинтересовался:
   - Это толпа народа должна сохранить статус совершенно секретно? Тебе не кажется, что им это не удастся!
   - Не переживайте молодой человек, они точно никому ничего не скажут, я прослежу!
   Обернувшись на голос, я увидел перед собой нашего императора.
   - Ваше императорское величество.
   - Молодой человек, давайте без церемоний, мы здесь все собрались не для этого, тем более, что церемоний мне хватает и во дворце.
   - Как вам будет угодно.
   - Ну, что, экспериментаторы, давайте, рассказывайте, что с вами случилось?
   Уже устав излагать нашу проблему я, на этот раз, решил устраниться, предоставив Чанси изложить свою точку зрения на все происходящее. Я всего лишь уточнил несколько моментов. Прослушав еще раз нашу историю, Кирилл обратился непосредственно ко мне.
   - Саша, скажи, пожалуйста, когда ты только надел артефакт, ты заметил хоть малейший проблеск разума в нем?
   - Нет, не заметил. Обычный перстень.
   - Ясно, а что потом?
   - А потом, когда меня охватило пламя, я захотел стать кем-нибудь. Когда пламя впиталось в меня, я стал изменяться.
   - Могу подтвердить, я была свидетелем. - вступила Чанси. - Он изменился не сразу, а, как это правильнее сказать, по частям. В начале изменились руки, ноги, потом отросли волосы и так далее. Когда он понял, что превратился в девушку, то просто банально потерял сознание.
   - А ты бы на моем месте поступила бы по-другому? У меня, между прочим, был шок!
   - Ага, а когда он очнулся, то во-первых не узнал меня, во-вторых, не помнил своего имени, и, в-третьих, совершенно серьезно считал, что он девушка. Даже, когда я привела его домой, он не узнал собственных родителей! И только после того, как я стала рассказывать, что произошло, он более или менее пришел в себя. Но при этом сказал, что, по его мнению, он сходит с ума!
   - Правильно. А что бы ты сказала, если бы в твоей голове неожиданно раздался чей-то незнакомый голос, который стал бы тебя уверять, что он - это перстень, надетый у тебя на руке?
   - Хорошо, это мы поняли, - сказал император, - и что же тебе поведал перстень?
   - Он сказал, что пламя, которое выпустила Чанси, вступило с ним в контакт. Кстати, огонь каким-то образом сплавил воедино разорванный обод, и магия артефакта замкнулась. А я своим пожеланием запустил процесс преобразования. На мой же вопрос сумею ли я обернуться обратно, он сказал, что не уверен. По уверению Ала сила сейчас у него на нуле, так как она целиком ушла на мое превращение, для которого ему еще пришлось позаимствовать часть силы пламени Хаоса. Может, поэтому я и остался жив. Так что, я не уверен, что обратное превращение произойдет скоро. В данный момент, он вроде как производит диагностику организма. В случае, когда преобразование станет возможным, он обещал дать сигнал.
   - Так, потихоньку все проясняется. Хорошо, Саша, у тебя удостоверение личности с собой?
   - Конечно, я его всегда при себе имею.
   - Хорошо, тогда сейчас ты сделаешь скан сетчатки глаза и снимешь отпечатки пальцев, и мы сравним, произошли ли с ними какие-нибудь изменения. Чанси, мне нужно, чтобы ты показала, каким именно пламенем ты опалила Сашу. Если есть возможность, то лаборанты постараются произвести его замеры. Геннадий Ураскорыч, вы сделайте анализ крови. Короче, мне от вас нужно полное биомагическое исследование данной студентки. Я сейчас вас покину, как только появятся какие-нибудь сведения, сразу же пошлите за мной.
   Как только за ним закрылась дверь, все сразу же приступили к полноценному исследованию нового меня. Отец аккуратно взял у меня кровь для анализа, сам я с помощью скана проверил сетчатку, снял отпечатки пальцев. На пару с Маринкой мы попытались их сравнить с теми, которые были у меня до превращения. К моему ужасу и сетчатка и отпечатки пальцев были совершенно новыми. Распечатав полученные данные, я передал их Кириллу. Просмотрев отчет, он поднял на меня взгляд. Заметив, что артефакт до сих пор находится у меня на пальце, он сказал:
   - Алекс, да сними ты это кольцо, все равно, по твоим словам оно сейчас разряжено!
   - Ил, если б я мог, я бы снял.
   - Как это не можешь? Почему?
   - Сам посмотри, мне как-то страшно самому проверять причину этого.
   Кирилл взял мою руку в свою ладонь и поднес палец с перстнем поближе к глазам.
  
   Кирилл.
  
   Невероятная история, это все, что можно сказать по поводу всего случившегося с Алексом. После того, как он вручил мне результаты сканирования, у меня вообще возникло чувство невероятного. Заметив, что Алекс не снял с пальца артефакт, я поинтересовался, почему он этого не сделал. На что он, вернее уже она, просто протянул мне руку и предложил посмотреть самому.
   Поднеся артефакт ближе к глазам, я замер в недоумении. Кроме того, что артефакт оплавился в огне и стал замкнутым кольцом, я не заметил ни одной щелки между пальцем и кольцом. Попытался стащить его с пальца, но мне это не удалось. Тогда я попытался просунуть пинцет между артефактом и пальцем, но и этого мне сделать не удалось. Оказалось, что артефакт просто-напросто вплавился Саше в плоть.
   - Саша, тебе не больно?
   - Нет, а должно быть?
   - Да, повезло же тебе!
   - Так что там случилось?
   - Ничего такого, просто ты и артефакт теперь едины!
   - Как это?
   - Да вот так! Он вплавился тебе в плоть, и, лично я не рискну пробовать его от тебя отодрать. Не известно, каковы будут последствия этого поступка. А лишаться умного студента и единственного в своем роде артефакта это не практично!
   - Умеешь ты утешить! И что теперь делать?
   - Ничего, просто жить! А нам придется делать еще артефакт. Судя по только что полученным данным, изменения в тебе произошли настолько глобальные, что тебя теперь даже нельзя назвать человеком, вернее смеском человека и единорога. Кто ты теперь, может ответить только твой отец, и то только после глобального исследования. Короче, этот артефакт, однозначно, является прорывом не только в артефактологии, но и биомагии. На данный момент этот артефакт единственный кто смог изменить природу существа!
   - Ага, а если учесть, что он еще и разумен, то вообще, нашему изобретению цены нет. Ил, ты, кстати, думал над тем, чтобы заменить алмаз на хаолексор?
   - Не просто думал, я этой ночью еще и создал пробный образец. Он в данный момент находится у меня на руке. Пришлось, правда, изменить форму. Так что это не перстень, как у тебя, а браслет. И, между прочим, мы его с Маринкой уже испытали. Если ты не заметил, то сообщаю, с его помощью Маринка вернулась в исходные параметры. Превращения с его помощью происходят независимо от эмоционального состояния, а только по желанию носителя. Правда, полностью его свойства тоже не изучены. Но его кардинальное отличие от алмазного артефакта состоит в том, что он не разумен, не может общаться с носителем.
   - Да, быстрые вы! Похоже, это только мне одному не повезло!
   - Скажешь тоже, не повезло! Ты ведь не виноват, что пламя Хаоса имеет подобные свойства.
   - Кстати, что там, на счет пламени Чанси?
   - Еще не узнавал, пойдем, что ли посмотрим.

Глава 10.

  
   Чанси.
  
   Блин, вот уж не думала, что за все случившееся нас даже ругать не будут. Хотя, лучше б ругали! А то накинулись как свора бешеных псов со своими испытаниями. Все разбрелись по лаборатории. Алекс с какой-то девчонкой сканированием занимается, его отец какие-то замеры с кровью сына производит. Не знаю, что он там собирается найти? А главное, император всем указания дал, а сам не остался. Так большая часть этих ученых на меня набросились. Видите ли, им нужно посмотреть, что это за пламя Хаоса, которым я Алекса опалила. Ага, щаз! У меня такое пламя получается, только когда я нахожусь на грани нервного срыва. И то для этого нужны определенные обстоятельства, как вчера, например. Нет, я, конечно, могу вызвать из ладоней огонь, но мощность у него будет не та, что надо. Хотя, может и ее им хватит.
   Несколько раз пришлось вдохнуть и выдохнуть, чтобы привести себя в состояние приближенное к боевому трансу. Закрыв глаза, представить, что у меня на ладонях образовывается своеобразный искристый костерок. Мощь искр потихоньку набирает обороты, и постепенно они сливаются в один огненный поток. И получившееся пламя вырывается из рук вверх, где-то на метр. Надеюсь, этот поток их удовлетворит?
   В этот момент ко мне подошел какой-то лаборант, и отвлек мое внимание от огня, задав какой-то дурацкий вопрос.
   - Ааааа!
   - Черт, затушите стол!
   Это уже подоспел хозяин лаборатории, Малин Кирилл, а вместе с ним и Саша.
   - Чанс, что тут у вас произошло? - нахмурившись, поинтересовался Кирилл.
   - Да, этот гад, - я кивнула в сторону отвлекшего меня типа, - влез ко мне с каким-то вопросом, и я не смогла удержать огонь на руке. Сбил всю концентрацию!
   - Так, скажите, пожалуйста, чего вы, собственно, хотели этим добиться? - грозно вопросил ученый.
   - Я хотел попросить у девушки ее документы, чтобы выписать ей пропуск в наш НИИ. - попытался оправдаться этот дебил.
   - Вы, что, другого времени не нашли, чтобы влезть со своим дурацким вопросом! Кто вас об этом просил?! - сорвался Кирилл на крик. - Она этим огнем могла тут всех спалить к чертовой матери! Вы хоть иногда, думаете своей головой, или вы ей только едите? Вон из моей лаборатории, и чтобы я вас тут близко не видел! Понятно?
   - Да, понятно.
   - Господи, таких дураков нужно подальше от испытаний держать! Кто его додумался сюда впустить?
   - Кирилл Леонидович, не нервничайте, он просто пытался выполнить указание директора.
   - Это кто тут вздумал его оправдывать? Вы, Курад, представляете, что он мог сейчас натворить? Что, он не мог попросить документы после того, как вы закончите испытания?
   - Не уследили, больше такого не повториться!
   - Буду на это надеяться. Что тут у вас? Получилось произвести замеры пламени?
   - Не могу вас сейчас ничем порадовать!
   - В чем проблема?
   - Проблема в том, что близко к огню подойти невозможно, он слишком обжигающе на нас действует.
   Только сейчас я заметила, что у разговаривающего с Кириллом ученого обожжено лицо, не сильно правда, но на копченую корейку он уже становится похож.
   - Ой, извините, я вас сильно опалила?
   - Да, нет. Не переживайте, все в порядке. Просто я не привык к таким температурам.
   - Ну, смотрите. Кстати, на счет пламени, я не уверена, что он соответствует тому, под который попал Алекс.
   - Как же нам добиться того, чтобы не только увидеть этот огонь, но еще и произвести необходимые замеры? - пробормотала Саша, подошедшая вместе с Кириллом и молчавшая до этого.
   - Не знаю, тут я вам не помощница. У меня никогда не было стремления измерить уровень магического всплеска, производимого моим огнем. На эту тему лучше всего переговорить или с родителями, или с братом. Вот он, великий экспериментатор.
   - Предлагаешь пригласить в НИИ всех твоих родственников?
   - Ну, уж, нет! Только их тут не хватало!
   - Чанс, а если ты этот огонь будешь удерживать не на руках, а направишь его на какой-нибудь объект?
   - Это, конечно, возможно, но все равно, чтобы получить пламя такой мощности мне нужно находиться в состоянии аффекта, когда я не смогу себя контролировать, а это, согласись, никому даром не надо.
   Не много подумав, Кирилл все-таки предложил попробовать этот вариант.
   - И куда мне направить огонь? - поинтересовалась я.
   - Ил, - подскочила к нему Марина, - тебе не кажется, что наша лаборатория не предусмотрена для таких испытаний?
   - Согласен! - произнес подошедший ближе отец, - вам следует перебраться на испытательный полигон, а то твоя лаборатория превратиться в выжженную комнатушку.
   - Правильно. Тем более, сейчас никого лишнего в НИИ нет, нам никто мешать не будет. И почему я сразу об этом не подумал?
  
   Саша.
  
   Хорошо, что пошли посмотреть на то, как продвигаются дела у Чанси. Еще чуть-чуть и она точно спалила бы всю лабораторию. И кто пустил этого чудика со своими вопросами в то время, как Чанс удерживала у себя на руках такое пламя? Во время успели, даже ничего не сгорело. Подойдя ближе к отцу, спросил:
   - Пап, ты уже просмотрел кровь? Что можешь утешительного сказать?
   - Да не переживай сынок! Все нормально. Просто благодаря артефакту и закаливанию в огне в тебе, кажется, проснулись скрытые возможности единорогов. Конечно, это еще нужно обосновать, но по предварительным данным, могу сказать, что благодаря сложившемся обстоятельствам ты просто перешел на новый веток эволюции. Тебе сейчас подвластно полное перевоплощение. У тебя изменяется и структура крови, и твое ДНК, даже уровень магических сил изменяется в соответствии с принятой твоим телом образом.
   - А что там, на счет обратного преобразования?
   - Пока трудно, что-то обещать. Меняться ты меняешься, но это кардинальные изменения. Если ты не заметил, то обращаю твое внимание на то, что волосы твои стали еще длиннее. Глаза каждые пять минут меняют свою окраску.
   - Что, правда? - подняв руку к голове ощупала голову, и убедилась в том, что, действительно, волосы отросли еще больше, а перекинув конец косы через плече отметил, что вместе с длиной изменился и их цвет. - О, а я уже не блондинка!
   - А мне ты нравилась блондинкой, - сказала, подошедшая ко мне Марина, - ты только, пожалуйста, не строй глазки Кириллу, ладно?
   - Ты, что? Делать мне нечего, как только с ним флиртовать! - возмутилась я до глубины души.
   "Алекс, ты опять начинаешь думать о себе в женском роде?"
   "А что в этом такого страшного? Как выгляжу, так и думаю!"
   "Да, по-моему, блондинка живет где-то глубоко у тебя в душе! Лично я тут ни при чем!"
   "Ал, как там обстоит дело с превращениями?"
   "Это у тебя нужно спросить! Сам только и думаешь о том, как тебе измениться. Вот ты и меняешься прямо у всех на глазах. На большое превращение нет энергии, а на мелкие, сколько угодно!"
   "Кстати, как так получилось, что ты сплавился с пальцем?"
   "Жить захочешь, не только вплавишься, но и раствориться сумеешь в носителе! И вообще, радуйся, что жив остался!"
   "А я радуюсь! Интересно, что получится, если я еще раз попаду под шквальный огонь?"
   "А я знаю? И тебе пробовать не советую!"
   - Мальчики, - кокетливо взмахнула ресницами, - ну, что, пошли на полигон?
   - Саш, ты не заговаривайся, пожалуйста, - попросил папа.
   Решив больше не задерживаться в лаборатории, мы все, дружно, начали спскаться вниз, где, пройдя через знакомую всем нишу, попали на полигон, свернув налево. Испытательный полигон не представлял собой ничего интересного, просто огромное пространство, искусственно ограниченное высокими стенами из укрепленных магией блоков. Похоже, что этот полигон, как и библиотека, находится в каком-то подпространстве, так как, подняв голову и взглянув вверх, я не увидела перед собой ни неба, ни потолочных арок. Даже решила обратиться по этому вопросу к стоящему рядом со мной отцу.
   - Па, а где мы сейчас находимся?
   - Как где? На полигоне.
   - Нет, это я понимаю, я еще не до конца облондинилась!
   Бесшумно возникшая рядом со мной Чанси, сказала:
   - Это пространственный карман. Ты же знаешь, что существует великое множество миров? - заметив, что я кивнула в ответ на ее вопрос, она продолжила, - Миры между собой соединены своеобразным коридором. Это обычное пустое пространство, не имеющее конца и края, в котором есть двери, ведущие в различные миры. Но иногда бывает так, что, около двери ведущей в какой-нибудь мир, коридор начинает внезапно закругляться и образуется пространственный карман. Из коридора попасть в карман невозможно, но есть возможность использовать его именно изнутри мира. В вашем мире из него и сделали полигон. Выгода такого кармана состоит в том, что он не дает магии, применяемой в его пределах, вырваться в мир и причинить ему какой-нибудь непоправимый вред.
   - Это значит, что если здесь взорвать атомную бомбу, как сделали земляне в Чернобыле, то последствий для мира, таких как на Земле, не будет?
   - Вот видишь, ты все правильно поняла!
   - Значит, здесь ты не сможешь никому причинить вреда?
   - Ну, вред причинить я могу и здесь, если у кого-то не хватит ума держаться от огня подальше. Просто, выйти за пределы кармана пламя не сможет.
   - Успокоила. Кстати, а на что ты здесь свой огонь направлять собираешься?
   - А правда, кажется, мы не все предусмотрели!?
   - Не волнуйтесь, рядом с вами находятся великие ученые, они найдут объект для воздействия.
   И, действительно, не успели мы, как следует задуматься над вопросом, что же Чанси будет палить, как на полигоне появился Кирилл. Под мышкой он нес какой-то увесистый предмет. Мне сразу же стало интересно, что же это такое, и я не преминула поинтересоваться этим:
   - Ил, а что ты несешь?
   - О, это еще одно изобретение нашего НИИ. Это артефакт, способный считывать образы из разума существа и воссоздавать картинку в реальном времени. В данном случае, нам требуется настроить Чанси на выброс пламени определенной мощности. Для этого, мы и воспользуемся данным артефактом.
   - И каков принцип его действия? - заинтересовалась Чанс.
   - Его действие очень простое. Он просто считает у тебя из разума образы, которые были у тебя перед глазами в момент твоего последнего волнения. Это поможет тебе вызвать пламя необходимой мощности.
   Ого, у нас уже и такой артефакт, оказывается, изобрели. Надеюсь все получиться как должно.
   В это время Кирилл установил в центре полигона артефакт. Остальные лаборанты рассредоточились каждый со своим прибором по периметру. Отец, Маринка, и я остались стоять у самого входа, чтобы огонь не дай бог нас задел. Установив артефакт Кирилл подошел к Чанси и предложил ей пройти к артефакту.
  
   Чанси.
  
   Я не дошла до артефакта буквально пару шагов. Немного постояв и дав возможность артефакту считать образы нападавших, настроилась на эксперимент. И тут прямо напротив меня проявились образы бандитов, напавших на нас с Алексом. Вместе с бандитами рядом со мной появился и сам Алекс. Хоть голосов артефакт и не воспроизводил, но все равно чувствовалась общая напряженность. Вот бандиты от угроз решили перейти к нападению. Правда, сейчас они нападали только на одного Алекса. Когда они, наконец, вытащили свои ножи, я не выдержала и, само собой, у меня на ладони непроизвольно проявился огненный клинок. Все, как и тогда. Вначале искра, потом еще и еще, и вот у меня на ладони, уже переливается всеми оттенками красного, небольшой язычок пламени, который начал вытягиваться и становиться все длиннее и длиннее. Но когда моим глазам опять предстала картина избиения Алекса, я опять не удержалась, и мой клинок мгновенно преобразовался в столб пламени. Стоило развести мне руки в стороны, как столбов стало уже два. Два огромных пламенных столба извергались у меня прямо из рук. Их высота стала просто нереальной. Мне ничего не стоило направить это пламя в тех недоносков, что сейчас избивали Алекса. И я не удержалась.
  
   Саша.
  
   Да, жаль, что я это не разглядела сразу, я бы впечатлилась, но потом десять раз подумала бы, прежде чем продолжать общение с Чанс. А теперь уже поздно. Мы с ней уже сдружились. И мне сейчас глубоко наплевать, что она Хаос, что у нею бешеная магия в крови.
   Представление, действительно, было грандиозным. Вначале ничего не происходило, но потом появилось изображение напавших на нас прислужников Прата. Жаль, конечно, что не было слышно того, что они говорили, но, для Чанси, хватило и просто их образов. На этот раз меч у нее получился длиннее, чем раньше, а уж когда произошло образование столбов, то слов у меня просто больше не осталось!
   Обалдеть! Широкие в диаметре, высотой около трех метров, а уж когда она направила их в сторону сканов! Да, все-таки Ал прав, не хотел бы я еще раз попасть под такой шквальный огонь! Не удивительно, что перстень частично вплавился в палец, удивительно, что он вообще не расплавился. Магией от пламени так и несло! А Чанси, вот это красотка! Была бы парнем, влюбилась бы! Стоит, вся такая стройная, хрупкая, волосы наливаются красным цветом и постепенно превращаются в огненные языки. Глаза наливаются яростью при виде того, как образы бандитов толпой напали на меня. Ее зрачки расширяются и, постепенно, чернота зрачка заполняет все глазное яблоко. И на все окружающее она начинает смотреть глазами полными изначального Хаоса.
   Правда, долго полюбоваться на эту красоту не получилось. И все оттого, что своим огнем Чанси сожгла в золу "считыватель образов". Хорошо, что она себя немного, но контролировала. Не хотелось бы еще раз ощутить обжигающую легкие мощь этого огня.
   - Чанс, заканчивай, ты и так уже спалила артефакт, зачем палить все окружающее?
   - Ой, извините, я не хотела!
   - Да, тебе еще учиться и учиться!
   - Чему?
   - Контролю над своими эмоциями и над стихией!
   - Так, ребята, хватит прикалываться! Чанс, ты молодец, за артефакт можешь не переживать, все равно он устаревшего образца. Курад! - подозвал Кирилл к себе ученого, - Ну, что, удалось произвести замеры?
   - Ил, ты не поверишь! Это что-то невероятное! Все датчики просто взбесились. Заряда этого пламени хватит на все артефакты, которые когда-либо были созданы!
   - Тогда не удивительно, что произошло такое превращение. Что ж, Саша, хочу тебя "обрадовать"! Похоже, что для твоего обратного превращения тебе придется опять слиться с огнем!
   - С огнем? Ну, уж нет! Я, конечно, не горю желанием навеки вечные оставаться девушкой, но и обниматься со столбом пламени не желаю. Хватило одного раза!
   - Ладно, не стоит расстраиваться, возможно, что со временем мы что-нибудь придумаем. А пока нужно сделать тебе новые документы, которые будут действительными, несмотря на все твои изменения.
   - Но как это сделать? Ведь у меня меняется все, и сетчатка, и отпечатки пальцев?
   В этот момент, отец, стоящий рядом со мной вышел из задумчивости, и предложил:
   - Сынок, если у тебя все это меняется, то может к удостоверению приложить образец твоей ДНК? Он будет единственным опознавательным знаком в своем роде.
   - Что ж давайте. - вздохнул я. - Кто будет брать пункцию?
   - Мне ты доверяешь? - поинтересовался отец.
   - Как я могу не доверять собственному отцу?
   - Вот и хорошо, тогда поедем ко мне в Биоакадемию, там я возьму у тебя образец и мы дополним им твои документы.
   - Кирилл, больше вам от нас ничего не требуется?
   - Нет, все данные мы получили, сейчас приступим к их обработке, так что вы можете пока отдыхать. Если вы будете нужны, я с вами свяжусь. Чанси, вы тоже можете гулять. Кстати, Алекс, можешь считать, что твоя практика окончилась.
   - Как? Я ведь должен был провести все лето у вас в НИИ?
   - Ничего, считая, что лето закончилась. Подготовь отчет о практике, и я его подпишу. В конце концов, именно благодаря тебе был создан великолепный образец заказанного артефакта. Твой эксперимент можно считать удачным, даже, несмотря на некоторые неприятности. И, последнее, пропуск в НИИ можешь оставить себе, чтобы в случае чего его не нужно было вновь выписывать. Да, Чанси, дайте мне свои документы, я выпишу пропуск и на ваше имя. Когда будете выходить из здания, заберете их на конторке в холле.
   - Но так не честно!
   - А где ты видел справедливость? Ничего, можешь не переживать, император найдет, чем тебе заняться!
   - Это-то и напрягает!
   Не успели мы оглянуться, как Кирилл исчез прямо у нас на глазах.
   - Мини телепортом прошел! - пожал плечами отец, - Ладно, девочки, давайте выбираться с полигона. У меня, конечно, нет мини телепорта, поэтом придется топать ножками.
   - Пап, нам нужно будет зайти в лабораторию.
   - Зачем? - поинтересовался он, поворачиваясь к выходу.
   - У меня там некоторые вещи, книги. Нужно забрать.
   - Хорошо, зайдем и заберем.
   Выйдя из пространственного кармана в нишу, мы заметили, что в холле по-прежнему никого нет.
   - Чанс, пап, подождите меня здесь, я скоро! - и припустил в лабораторию.
   Там уже во всю шла работа над расшифровкой собранной информации. Все лишние люди уже разошлись по своим лабораториям, поэтому сейчас здесь было довольно тихо. Я попытался переговорить с Кириллом до того, как покинуть НИИ и узнать истинную причину, по которой меня отстранили от практики. Но мне так и не удалось оторвать его от работы. Вот так всегда. Ладно, переговорю в следующий раз, все равно пропуск у меня никто не отбирает.
  
   Кирилл.
  
   Стоило только измененному Алексу выйти из лаборатории, как в дальнем углу лаборатории появилась туманная дымка мини телепорта. Через расширившуюся рамку, образовавшую дверь прошел император Гарантий. Убедившись, что в данный момент я нахожусь здесь один (Маринка куда-то выбежала незадолго до этого) произнес:
   - Не переживайте, Кирилл Леонидович. С мальчиков все будет в порядке.
   - Но, ваше величество, а как же его практика? Наверняка он будет задавать вопросы.
   - Будет, на то он и экспериментатор. Причем, отличный экспериментатор, хочу я вам сказать. Ничего, его отец собирается в новую экспедицию, я постараюсь устроить все так, чтобы он поехал с ней. Естественно, о моем участии в судьбе мальчика знать никто не будет, кроме вас. Так что, попрошу держать рот на замке.
   - Но зачем ему в экспедицию? - удивился я.
   - Предсказательницы утверждают, что это необходимо, а у меня нет причин им не доверять. Пока что они ни разу не ошиблись в своих предсказаниях.
   - Хорошо, ваше величество, я ничего никому не скажу по поводу Алекса.
   - Рад, что все понимаешь, - ответил Император и попрощавшись вновь исчез в тумане минипорта.
  
   Алекс.
  
   Забрав свои черновые записи и пару книг, принесенных из дома я направился в в холл, где в ожидании меня сидела Чанси в компании отца.
   - Все, я готова!
   "Ты уж определись, кто ты. Ты о себе говоришь в женском роде, а то вдруг от мужского лица. Люди могут не то подумать."
   "Ладно, раз я девушка, то и буду девушкой!"
   - Чанси, ты уже забрала свои документы?
   - Ой, чуть не забыла!
   Подойдя к конторке и перегнувшись через стойку, она попыталась найти лежащие там документы. Через минуту мы уже выходили из НИИ.
   Остановившись на тротуаре и оглядевшись по сторонам, отец спросил:
   - Ну, что, пешком пройдемся или на ЛСП полетим?
   - Геннадий Ураскорыч, давайте лучше пешком прогуляемся?
   - Чанси, можешь без лишних церемоний называть меня Геном.
   - Смешно звучит! - улыбнулась она в ответ на предложение отца.
   - Ты еще не знаешь, как надо мной шутили, когда я учился в Академии!
   - Расскажите!
   - Действительно, пап, расскажи, я тоже не в курсе!
   - Хорошо. Ты ведь знаешь, что у нас принято вежливое обращение к людям. К женщине обращаются тэн, к мужчинам рэн?
   - Да, мне об этом и родители говорили, да и сама я заметила, что вас так Кирилл Малин называл.
   - Так вот, если все это сложить вместе, то получиться ренген.
   - Так это же земной аппарат для просвечивания тела?
   - Ага, представляешь, что у меня за жизнь была, в студенческие времена?
   - Весело! - признала я правоту отца.
   - Зато, благодаря своему прозвищу я и познакомился с твоей мамой!
   - Как, мама тоже училась в Академии?
   - Ты же не думал, что она необразованная?
   - Нет, конечно, но почему тогда она не работает по специальности?
   - Жизнь штука сложная! Но все имеет свойство возвращаться на круги своя.
   - Мама будет работать у тебя в Академии?
   - Да. Все эти дни, что я проводил у себя в Академии, были посвящены изучению привезенных мною образцов. Сейчас они восстанавливаются, ты это уже видела. Поэтому меня опять направляют в экспедицию на острова за новыми образцами. Правда на этот раз я договорился с руководством о том, чтобы твоя мать поехала со мной.
   - Опять собираешься на острова Алкара?
   - Нет, на этот раз экспедиция будет на Аланарские острова.
   - Мне уже столько раз говорили об Аланарских островах, что не помешало бы уже самой туда попасть, да посмотреть, как там все на самом деле! - влезла в разговор Чанси.
   - Кстати, я бы тоже не отказалась бы там побывать! - согласилась я с ней. - Возьмешь нас с собой?
   - Не знаю, ты же знаешь, что не я отвечаю за состав экспедиции. Но если вам так уж хочется туда попасть, то я попробую переговорить с директором о пересмотре состава экспедиции. Возможно, что и ты и Чанси там пригодитесь.
   Задумавшись каждый о своем, мы довольно быстро дошли до Академии. В отличии от НИИ артефактологии здесь было устроено все намного проще. Правда и здесь тоже была конторка референта. Но она, занятая своими делами, даже не спросила у нас пропусков. На что я не преминула указать отцу.
   - Па, а у вас тут, что пропуска не нужны?
   - Почему, есть у нас пропуска. Просто она знает всех работников института. А через двери Академии невозможно насильно провести ее работника. Поэтому она и не отреагировала на ваше присутствие.
   - А!
  

Глава 11.

  
   Все равно, странно как-то. Я здесь не в первый раз и только сейчас заметил эту странность. Интересно, а что произойдет, если кто-то попытается насильно проникнуть в академию? Стоит спросить, или нет? А, чем черт не шутит, спрошу.
   - Па, а что произойдет, если кто-то приведет сюда работника под дулом иртена?
   - Не знаю, на моей памяти такого еще ни разу не было, чтобы сюда кто-нибудь ломился. А про принцип работы дверей Биоакадемии можно узнать у нашего директора, ну, или в библиотеке вашего НИИ.
   Ага, с директором я навряд ли стану разговаривать, а вот зайти в библиотеку к Строю, это мне как раз по силам. Нужно будет туда наведаться. Посмотрев на Чанси, я уловил еле заметный кивок. Явно я не пойду к гролю в одиночку, хорошо, когда есть компания. Ответив Чанси на ее безмолвное предложение, пойти со мной, кивком ресниц, я повернулся опять к отцу с очередным предложением.
   - Па, после того, как ты получишь образец ДНК, и вставишь его данные в документы, можно мы с Чанс пойдем, погуляем?
   - Конечно, что ты у меня всякие глупости спрашиваешь? У тебя, кстати, коммуникатор с собой?
   - Да, я перед выходом из дома его положил.
   - Вот и замечательно, свяжись с мамой и успокой ее, а то она, наверняка, места себе не находит. А я тогда попробую включить вас в состав экспедиции. При разговоре с директором буду упирать на появившиеся у тебя особенности.
   - Ты только, пожалуйста, не говори ему, что я твой сын, ладно? О, у меня предложение, на счет моих документов.
   - Какое?
   - Ну, структура ДНК у меня изменчивая, так? Нужно, чтобы ДНК, привязанная к удостоверению, тоже имело свойство меняться. А в соответствии с этим и указание полового признака в документах, тоже должно меняться! Хорошо я придумал?
   - Хорошо, только как это сделать? Ничего, сейчас позову своего лаборанта, он мальчик умный, может быть что-нибудь и придумает!
  
   Чанси.
  
   Войдя в лабораторию к Гену, мы там никого не застали, из чего он сделал вывод, что его сотрудник, скорее всего сейчас находится у рекреатора. Нажав какую-то кнопку на переговорном устройстве, на установленном на столе экране, высветилось изображение симпатичного молодого человека, с небольшими рожками, к которому отец Саши как раз и обратился.
   - Рэн Тэркан, будьте добры, подойдите ко мне в лабораторию.
   - Сейчас рэн Улабов, я только сниму последние показатели с рекреатора.
   Ого, это кто такой?
   - Это воздушный даймон, - ответил на мои мысли отец Саши, а может, я просто подумала вслух, - он из мира Вулканат, проходит у меня практику.
   - А почему ты мне раньше не сказал? Ты же знаешь, как меня интересует все, что связано с другими мирами! - возмутилась Саша.
   - Да, я как-то и не подумал, что тебя это так взволнует!
   - рэн Гену, расскажите, пожалуйста, поподробнее, про вашего лаборанта, и мне и Саше очень интересно будет узнать что-то новое, - попросила я.
   Действительно, где еще увидишь такое? Нет, мне, конечно, мама говорила о своей встрече с огненной даймон. Но, во-первых, когда это было, и, во-вторых, она видела ее только мельком и даже не разговаривала с ней. И почему дядя Аск, не дал ей хотя бы с ней познакомиться? Мало ли, что у нее характер огненный, так она, что и разговаривать нормально не может? А тут т близко еще один даймон, да, еще и не огненный, а воздушный! Кажется, это судьба. Судьба, узнать как можно больше о других существах, не известных нашему миру. Жаль, конечно, что Пора нет рядом. Но ничего, уж я ему все поведаю, чтоб больше никогда не задавался. Видите ли, у него путешествий было больше, чем у меня! Просто мама слишком боялась отпускать своего ребенка, плохо контролирующего свою хаотичную натуру, в другие миры. Так сказать, во избежание всяких недоразумений. Ничего, я в этом мире многое наверстаю!
  
   Саша.
  
   Нет, ну, это уму не постижимо! Я как проклятый, читаю всевозможные книги. Выискиваю малейшую информацию, в которой есть хоть крупица сведений о других мирах. А тут, мой отец скрывает от меня, что его лаборант из другого мира? Нет, ну, обидно до глубины души!
   - Ребят, ну что тут можно рассказать? Около двадцати лет назад в имперский дворец пришла делегация из другого мира. Выглядела эта делегация весьма оригинально. У всех ее представителей были небольшие рожки, расцветка кожи была разнообразной, у кого-то огненно-красной, у кого-то изумрудно-зеленой, синей, и еще массы оттенков всевозможных цветов. Они рассказали, что пришли из мира Вулканат, что они хотят сотрудничать с нашим миром. Их очень интересовали наши способности к созданию артефактов и воссозданию материи. Взамен, они предложили нашему императору, принимать у себя в мире наших граждан, а также, обучать тех представителей нашего сообщества, у которых обнаружатся способности к стихийной магии.
   - Разве такое возможно? - удивилась я. - Я не знала, что у кого-то из нас есть такие возможности, все время думала, что у нас есть только возможность черпать силу и энергию из пространства для создания артефактов, которые уже в свою очередь работают так, как требуется нам, их создателям?
   - Тут, ты прав. В нашем мире мы способны только на это. Но есть одно огромное но. Как выяснилось, находясь в других мирах, у нас проявляются способности применять эту самую энергию самим. То есть, черпая энергию непосредственно из пространства и пропуская ее через себя, мы способны управлять огнем, воздухом и другими стихиями. У некоторых наших граждан эти проявленные способности остаются и при возвращении в родной мир. У других они пропадают.
   - Как интересно! Но ведь необученные владению способностями эти люди очень опасны!
   - Все правильно, Чанси, вот поэтому мы так и ухватились за возможность обучать проявленных, чтобы они не натворили черт знает чего. Обучение, кстати, проводится у них в мире.
   - рэн Гену, а моя мать, в свое время, видела огненную даймон. Дядя Аск, тогда сказал ей, что у них очень взрывоопасный характер. Это правда?
   - Правда, но не полная. Все-таки они учатся владению своими способностями с самого рождения и для того, чтобы воспламенить их до такого состояния, чтобы они превратились в сплошной огонь, нужно постараться!
   - Я всегда об этом догадывалась! Нужно будет теперь поинтересоваться у дяди Аска, что он там такого натворил в их мире! Будет интересно послушать о его там приключениях.
   Пока мы обсуждали историю появления в нашем мире представителей мира Вулканат, рэн Тэркан, видно, закончив свою работу около рекреатора, успел придти в лабораторию.
   - рэн Улабов, звали?
   - Да, Тэркан, дело в том, что мне нужно взять у этой молодой девушки образец ее ДНК для исследования. И мне интересно ваше мнение по одному вопросу.
   - Могу я узнать, по какому?
   - Как вы думаете, возможно, ли сделать так, чтобы прикрепленный к удостоверению образец ДНК изменялся в соответствии с изменениями, происходящими с этой симпатичной тэн?
   - Хм, умеете вы задавать вопросы, рэн Улабов. Тут нужно подумать, не хочется спешить при решении данного вопроса.
   - Не хотелось бы вас торопить, но это необходимо сделать за пару часов, пока я возьму образец и проведу необходимые анализы. Не может же она просидеть целый день у нас в лаборатории, ведь так?
   - Это, да. Ну, что ж, вы пока занимайтесь анализами, а я сейчас попробую что-нибудь придумать.
  
   Чанси.
  
   Блин, и опять мне приходиться сидеть в ожидании. В то время, как у Саши брали образец ДНК, я пыталась просто сидеть. Но так как я излишней усидчивостью не страдаю, то многого мне высидеть не удалось! Хорошо, что в лаборатории было, что рассматривать. Всевозможные образца, аппаратура, книги. Они заинтересовали меня в первую очередь. Я с детства была большой любительницей почитать. Хорошо, что у семейства Асков, в гнезде была собрана великолепная библиотека. Мне кажется, что даже библиотека дядюшки Строя будет не многим больше. Хотя то, что я любила и читала несколько отличалось от того, что я должна была читать. Любопытно, почему они не могут составлять свои учебники таким образом, чтобы их было интересно изучать? Или это делается специально? Сколько вопросов, и каждый сложнее предыдущего в разы.
   Выбрав одну из имеющихся на полках книг, я села поближе к окну и углубилась в чтение. Как это не странно, но это оказался учебник истории Соловеники. Хм, нужно будет спросить у Саши, как называется их мир. Ведь Соловеника - это государство. А еще, не мешало бы поближе познакомиться с Тэрканом. Он тоже может быть хорошим источником информации о другом мире.
   А книжка мне попалась все-таки интересная. По крайней мере, она не погружает меня в столетний сон, как это было с учебником по бытовой магии. И здесь, между прочим, высказывается теория о том, что Аланарские острова хоть и погрузились на дно океана, но жители имели возможность спастись. По крайней мере, эльфы. Если нас все же возьмут в экспедицию, у нас будет возможность все выяснить на месте.
   Так увлеклась местной историей, что даже не заметила, как ко мне подошла Саша и усевшись на соседний стул поинтересовалась:
   - Нашла что-то интересное?
   Я даже вздрогнула от неожиданности.
   - Саш, можно было не подкрадываться?
   - Да, я и не подкрадывалась, просто подошла, я не виновата, что ты так увлеклась книгой.
   - Извини, просто ты очень тихо подошла. Я у твоего отца на полке нашла книгу по истории государства. Кстати, хотела у тебя спросить, как называется ваш мир. А то вы все время говорите Соловеники, да Соловеники. А ведь это название государства, которое находиться на материке Сенак.
   - А, ты об этом! Наш мир называется Паштанат, что в переводе с древнего языка, на котором говорили сидхи, означает пристанище единорогов. Единорог пропал, сидхи ассимилировались с местным населением, а название прижилось. Так о чем ты задумалась, когда сидела здесь, уткнувшись в книгу.
   - Просто, в книге высказана теория о том, что народ, ранее заселявший Аланарские острова, не утонул при произошедшей катастрофе, а спасся. Вот я и задумалась о том, что если нас все-таки возьмут в экспедицию, то у нас появится возможность все выяснить на месте.
   - Можно попробовать. Главное чтобы нас туда все-таки взяли.
   - Кстати, твой отец уже сделал анализы?
   - Кто его знает, мне это не очень интересно.
   - Ладно, тогда давай поинтересуемся у этого симпатичного даймона, придумал он что-нибудь на счет моих документов, или нет.
  
   Тэркан.
  
   Когда рэн Улабов вызвал меня к себе в лабораторию, я думал, произошло что-то из ряда вон выходящее. Оказалось, что ничего серьезного от меня не требуется. Нужно было всего лишь изменить удостоверение личности. Чтобы прикрепленное к нему ДНК менялось соответственно изменениям, происходящим в организме девушки, которую привел профессор в академию. Не знал, что существуют такие создания, у которых меняется ДНК и состав крови. Ненадолго отвлек Гену, поинтересовавшись, как такое возможно. Правда, он ничего не смог мне рассказать, только уверил меня, что это не его тайна, а государственная. А еще он мне сказал, что у девушки еще и отпечатки пальцев меняются ежеминутно. Симпатичная тэн. Длинные волосы каштанового цвета, заплетенные в шикарную косу, медового цвета глаза, симпатичный вздорный носик. Интересно, откуда она? Ведь у жителей Паштаната нет изменчивых ДНК, у них она настолько стабильна, что даже удивительно.
   А с документами все оказалось просто. Нужно было всего лишь вспомнить, что раса даймон сама имеет особенность изменять структуру собственного тела. Каждый даймон может воплощаться в присущую ему стихию. Например, я могу стать легким ветерком. Поэтому в документах, которые нам выдают, имеется оттиск магических стихий. Этот оттиск меняется вместе с изменениями, которые происходят с владельцем документа.
   Как следует, изучив собственные документы, пришел к выводу, что слепок магических стихий, закрепленный в чипе, каким-то образом протягивает тонкую ниточку через документы и исчезает во мне, где-то в районе левого сердца.
   Исходя из этого, я решил, что ДНК тоже нужно привязать к девушке. Вот только как?
  
   Алекс.
  
   Это была не очень хорошая идея, пойти к даймону и интересоваться его работой. Стоило только подойти к нему, как он стал оказывать знаки внимания. Я еще понимаю, если он стал бы ухаживать за Чанси, но нет. Свой интерес он почему-то обратил в мою сторону. Как это странно. Никогда бы не подумал, что мужчина может так глупо выглядеть со стороны, когда пытается понравиться заинтересовавшей его девушке. Интересно, я тоже так выглядел, когда начал общаться с Чанс или нет? Хотя, почему его интерес должен мешать нашим с Чанс желаниям?
   - рэн Тэркан, скажите, пожалуйста, вы уже придумали что-нибудь, на счет моих документов?
   - Да, идея есть, только я не знаю, как воплотить эту идею в реальность.
   - Может, поделитесь, и мы сможем вам чем-то помочь? - поинтересовалась Чанси.
   - Хорошо. Попробую объяснить. Народ даймон, от младенцев до глубоких старцев, имеет одну особенность. Мы можем воплощаться в ту стихию, которой принадлежим. Огненный даймон способен вспыхивать как факел, воздушный - становиться ветром, земной может слиться с твердью, а водный пролиться проливным дождем.
   - Это, конечно, очень интересно, но как оно может помочь нам?
   - Просто, попав в ваш мир, нам выдаются документы, как и всем вашим жителям. К документам присоединен специальный чип с оттиском наших стихий. Если честно, я никогда не интересовался, как они устроены. Нам только сказали, что при нашем изменении изменяется и оттиск. Но, рассмотрев сейчас, все как следует, пришел к выводу, что этот оттиск проходит тонкой магической нитью через документы и исчезает во мне.
   - А вот это уже интереснее! Саша, может быть, сделать твой оттиск?
   - Чанс, не говори глупости, какой у меня может быть оттиск, если у меня нет магии, как таковой!
   "А вот это тебе только кажется. Последнее сканирование твоего состояния позволило мне обнаружить у тебя зачатки стихийной магии."
   "Как такое возможно?"
   "Ну, делаю предположение, что это источник магического возмущения у тебя был, просто он находился в латентном состоянии, а после произведенного преобразования он подвергся вскрытию. Камни до сих пор продолжают накапливать энергию, только она переходит в твой резервуар, а не передается мне. Еще немного времени и кольца на пальце у тебя не останется. Произойдет наше с тобой полное слияние."
   "Замечательно. И что будем делать?"
   "А что можно сделать? Ничего, только ждать."
   "Ладно, и как много у меня магии?"
   "Достаточно, и с каждым мгновением ее становиться все больше."
   "Считаешь, что я стал автономным генератором энергетических потоков?"
   "Что-то вроде того!"
   "Получается, отец зря брал у меня ДНК?"
   "Не зря, все равно, ДНК для определения тебя тоже необходим. Мало ли какой крокозяблой ты можешь стать!"
   "Ну, спасибо тебе Ал! Уж назвал, так назвал."
   - Чанси, давай отойдем, мне нужно кое-что тебе сказать.
   Отойдя на пару шагов, я выложил как на духу все, что мне только что поведал Ал.
   - Интересно получается. Как ты сказал, происходил ваше слияние? И какие от этого могут быть последствия?
   - Не знаю, но Ал меня крокозяблой обозвал!
   - Хм, он у тебя шутник! Ладно, кажется, я поняла, что нужно делать с твоими документами.
   - До меня тоже дошло. Нужно прикрепить ДНК к оттиску магической стихии и у нас все получиться.
   - Ага, я такого же мнения.
   - рэн Улабов! - позвала Чанси отца. Когда он подошел, она сказала ему:
   - Мы решили вопрос с документами. Нам очень помог ваш помощник, кое-что рассказав.
   - Мне расскажете?
   - Конечно, Саш, рассказывай!
   - Просто, Тэркан, рассказал нам о документах, выдаваемых даймонам. А я сейчас узнал, что мой скрытый магический источник, наконец-то, открылся, и я имею способность к магии стихий. Правда, пока не знаю, какой! Так вот, нам нужно просто закрепить на удостоверении ДНК, и сквозь него пропустить оттиск магической стихии, как это сделано в документах вашего научного сотрудника.
   - Хорошая идея, ну, что ж, сейчас мы этим и займемся, а вы пока, сходите куда-нибудь пообедайте. А то голодные весь день. И не забудь связаться с матерью, как я просил!
   - Хорошо! Чанс, не против, если ты заплатишь за обед?
   - Прямо, Чанси будет за тебя платить, вот возьми, - он на ладони протянул мне шесть копов, - этого должно хватить на приличный обед для двоих. Как пообедаете, возвращайтесь в академию. Не следует бродить по городу без документов.
   - Спасибо пап!
   - Ну, а мы с рэн Тэрканом приступим к изменению твоих документов.
   Мы не стали задерживаться в лаборатории и бегом выскочили из академии.
   - Куда пойдем? - поинтересовалась Чанси.
   - Давай пообедаем где-нибудь здесь поблизости, чтобы далеко не уходить. Пойдем, пройдемся по улице, наверняка мы найдем здесь какое-нибудь кафе поблизости.
   Мы свернули влево, и пошли вверх по улице. Никогда не разглядывал, что находиться на этой улице. Всегда пользовался либо такси, которое доставляет в нужное место, либо ходил в одни и те же кафе, которые расположены рядом с моим институтом. А здесь, рядом с отцовской работой, никогда нигде не обедал.
  
   Чанси.
  
   Оказывается на этой улице можно найти много интересного, здесь и магазин подержанных артефактов, магазинчик антиквариата, книжная лавка, киоск магических амулетов. Короче, чего тут только нет! Среди этой круговерти магазинов мы с Сашей нашли и небольшое, довольно уютное кафе, зайдя в которое нам предложили не столик, как это бывает обычно, а провели в небольшой кабинет. Маленький круглый столик, украшенный голубой салфеткой, на которой стояла миленькая ваза с цветами, пара стульев со спинкой. Большего нам и не требовалось. Оставшись в кабинке одни, мы занялись изучением предлагаемых блюд. Не зная, что из предложенного выбрать, я предложила заказать Саше еду на его вкус.
   - Что скажешь на то, если мы с тобой закажем мясо головня на вертеле, и салат из сертака и земных помидор?
   - Это вкусно?
   - Мне нравиться! Думаю, тебе тоже должно понравиться.
   Принесенные кушанья, действительно, оказались весьма вкусны. Мясо головня, по своему вкусу оказалось очень похоже на обычную свинину. К обеду нам подали еще какой-то горящий огнем напиток. Увидев, который я поинтересовалась у Саши:
   - А это пить можно?
   - Можно, оно не алкогольное, просто в его состав входит травка горючка, она придает небольшую остроту напитку и способно загораться, если напиток приготовлен по всем правилам.
   Ммм, ничего вкуснее не пила. Такой странный вкус, напиток оказался горячим, немного обжигающим небо. Его терпкий, немного пряный вкус с легкой горчинкой нельзя было с чем-либо сравнивать. Но на вкус - нектар!
   Закончив с обедом, я обратилась к Саше с вопросом:
   - Саш, скажи, Ал еще не выяснил, что произойдет, когда твой магический резервуар переполниться?
   - Нет, диагностика занимает много времени, возможно, к вечеру мы узнаем что-нибудь новое. Мне самому бы хотелось узнать, чем я закончу.
   - Не расстраивайся, мама всегда говорит, что все образуется. Вот увидишь, у тебя тоже все будет хорошо!
   - Твоими бы устами! Ты закончила свою трапезу? Может, тогда пойдем?
   - Пойдем, только не забудь связаться с мамой, или ты уже забыл, о чем тебя просил отец?
  
   Алекс.
  
   - Упс, и, правда, чуть не забыл!
   Достав из своего незабвенного рюкзака коммуникатор, набрал домашний адрес. Тут же на экране высветилось мамино лицо, к которому я и обратился:
   - Ма, привет! У нас все хорошо! Отец у себя в академии. Мы сейчас с Чанси пообедали и возвращаемся к нему. Заберем мои новые документы и пойдем гулять. Не возражаешь, если мы зайдем к тебе на работу?
   - Нет, конечно! Хорошо, что ты догадался связаться со мной, а то я себе уже места не находила! Как у вас все прошло?
   - Нормально, ругали не сильно! Провели несколько опытов и отпустили восвояси. Кстати, мне уже зачли прохождение практики, нужно только написать отчет, Кирилл его заверит и я свободен до конца лета. Так что мы набрались смелости и попросили отца взять нас с собой в командировку. Я, между прочим, в курсе того, что ты тоже с ним едешь!
   - Так получилось! Решила вернуть свою квалификацию! Или ты против?
   - Почему я должен быть против, это ведь твоя работа, ради этого ты училась! Просто жизнь сложилась так, как сложилась!
   - Хорошо, что ты это понимаешь! Можно считать, что ты у меня вырос.
   - Выросла, мама, выросла!
   - Извини, я исправлюсь. А сейчас, дети, ступайте к твоему отцу за документами, увидимся вечером.
   - Хорошо! Пока ма.
   - Вот видишь, Саша! Мама волновалась, а ты ей позвонить никак не могла! - упрекнула меня Чанси. - Нельзя так делать!
   - Больше не буду! - повинился я. - Ну, что, пошли?
  

Глава 12.

  
   Тэркан.
  
   После того, как мой начальник отправил девушек обедать в кафе, предварительно выдав им денежное содержание, мы с ним занялись усовершенствованием оставленных документов. Зная принцип работы собственного удостоверения, разработка новой концепции, не заняла много времени. Мы с рэн Гену, справились с документами где-то за час, как раз к тому времени, когда вернулись девушки.
   Эх, жалко, хотел поинтересоваться у начальника, откуда он знаком с этими девчатами. Не вышло. Может в другой раз удастся. Не будут же они целый день здесь сидеть!
  
   Саша.
  
   Когда мы вернулись в лабораторию отца, там уже работа над удостоверением подошла к концу. Не став там задерживаться, я забрала документы и на прощание поблагодарив отца и рэн Тэркана. Правда, перед тем как уйти отец, проводив нас до двери, все же поинтересовался, связывалась ли я с мамой.
   - Па, не переживай, мне Чанси напомнила. Переговорила с ней из кафе. Так что она в курсе происходящего. Мы сейчас пойдем гулять, ну, и заскочим в кино.
   - Смотрите, не попадитесь опять!
   - Не волнуйтесь рэн Гену, мы постараемся! - попыталась заверить Чанси отца.
   - Что-то слабо в это верится! Вы уже на первый вечер знакомства умудрились найти на свое мягкое место приключения! А что дальше?
   - Па, ну, честно, мы постараемся!
   - Хорошо, идите гулять, на первый раз поверю.
  
   Рэн Улабов.
  
   Стоило только девчатам выйти из лаборатории, как Тэркан атаковал меня своими вопросами.
   - рэн Улабов, скажите, откуда вам знакомы эти девушки?
   - Меня с ними сын познакомил, они только недавно появились у нас в мире, должны были получить документы. И если у Чанси не возникло с этим каких-либо проблем, то с Сашиными документами нам с тобой пришлось изрядно провозиться.
   - А из какого мира они к нам пришли? Я еще не знаком ни с одним созданием, у которого менялась бы структура ДНК.
   - Они гости из Эльдора.
   Действительно, что я еще мог сказать? Не могу же я открыть государственную тайну, сказав, что это мой единственный сын превратился в девушку с помощью нового, не прошедшего всех испытаний артефакта. Так что это очень хорошо, что есть возможность списать все на незнакомый широкой общественности мир.
   - рэн Гену, а расскажите, пожалуйста, подробнее о Саше, о той девушке, которой мы делали документы?
   - Почему ты не выспросил все у них, а нагружаешь этими вопросами меня?
   - Не знаю, - смутился мой лаборант, - наверное, застеснялся.
   - Короче, больше не тереби меня своими вопросами. Давай сейчас займемся делами, ты, кажется, еще не обработал полученные из рекреатора данные. А мне нужно сходить к директору, переговорить с ним о составе экспедиции.
   - Как, разве ее состав еще не укомплектован?
   - Почему, ее состав утвердили еще три дня назад, только возникли непредвиденные обстоятельства, которые мне как раз и требуется обсудить с нашим руководством.
   - А что за обстоятельства?
   - Просто эти две молодые тэн, изъявили желание войти в состав нашей экспедиции. Думаю, что они могут оказаться полезны нам.
   - Надеюсь, что девушек включат в состав группы при этом никого другого не исключая.
   - Не могу тебе этого обещать, ведь состав утверждаю не я. Но я постараюсь сделать все, что будет в моих силах.
   Теперь нужно идти к директору, разговаривать с ним о том, чтобы немного изменить состав экспедиции. Раз обещал девчатам, значит нужно выполнять обещание. А интерес Тэркана к моему сыну, точнее к дочери, возможно со временем пройдет. Не хочется огорчать мальчика, сообщив ему все правду. Возможно, что Саша сама все ему расскажет, когда они вновь встретятся на Аланарских островах.
   Предчувствуя, что предстоящий разговор с директором академии окажется тяжелым, не стал откладывать его как можно дольше. Лучше все решить сразу, а то потом может не хватить уверенности. Все же директор у нас строгий, не то, что директор НИИ артефактологии. Тот хоть и совмещает свою должность с исполнением обязанностей императора, но в любой ситуации остается человечным руководителем. А наш Исирос Корвен довольно жесткий руководитель и не терпит критики в свой адрес, даже когда бывает не прав, особенно когда бывает не прав.
   Поднявшись на самый последний этаж, пройдя по прямому коридору, вошел в приемную начальства. Как всегда за столом секретаря восседала наша неименная Родара.
   - Шеф у себя?
   - Да, рэн Гену, он у себя, но просил его не беспокоить.
   - И все-таки, скажи ему, что у меня к нему есть предложение. Посмотрим, захочет ли он тогда со мной переговорить.
  
   Чанси.
  
   - Саш, чем сейчас займемся?
   - Я, кажется, обещала сводить тебя в кино? Пойдем? Документы готовы, деньги есть, почему бы и не прогуляться?
   - Хорошо, надеюсь, там сейчас идет интересный фильм.
   - Не знаю, Давай прогуляемся до смотровой площадки, там и увидим, что показывают.
   - А может, на такси долетим, тебе то хорошо, ты в кроссовках, а я на каблуках целый день бегаю. У меня уже ноги скоро огнем пылать начнут.
   - Чанс, мы, конечно, побережем твои красивые ноги и каблуки. Но в следующий раз, советую, одевай что-нибудь ноское, чтобы ноги не отваливались.
   А сама оглядывает меня с головы до ног, как будто первый раз увидела, во что я одета. А я что, оделась по последней моде, ноги на шпильках, юбка короткая, кофточка в обтяжку. Лето все-таки. Тем более, Алекс хоть и стал девушкой, но, надеюсь, это не надолго. А он парень симпатичный. Хотя, Тэркан тоже симпатяжка, но, к моему сожалению, его больше Саша интересует. Интересно, Алекс ему расскажет, кто он есть на самом деле, если они еще хоть раз столкнутся?
   - Саш! А ты расскажешь Тэркану правду?
   - Зачем?
   - Хотя бы просто ради самой правды.
   - Не думаю, что мы еще с ним столкнемся.
   - А я так не думаю. Он ведь лаборант твоего отца, ты же не думаешь, что рэн Гену поедет в экспедицию без своего сотрудника?
   - Об этом я как-то не подумал!
   - Ты вообще мало пользуешься своими извилинами!
   - Эй, эй, эй, вот только не надо критики, я, между прочим, исправляюсь!
   - Исправляешься, не спорю, но сперва, столько проблем создаешь! Что мы с тобой вдвоем не успеваем их расхлебывать.
  
   Саша.
  
   Никогда бы не подумала, что Чанси может на меня так наехать. Хотя, если хорошенько подумать, то я это заслужила. Вроде когда парнем была, соображала лучше. Нужно срочно исправляться.
   - Ладно, хватит читать нотации, я уже все осознала. Пойдем лучше в кино. А что делать с Тэрканом решу по ходу дела.
   - Ладно, пошли.
   До смотровой площадки кино мы добрались на такси, как о том и просила Чанси. Все-таки было бы обидно, если она стоптала свои ноги. Выйдя из такси, мы направились в конец долины, в сторону установки артефакта-транслятора, около которого крутилась моя мать, проверяя, все ли готово к работе. Чтобы не отвлекать ее, мы сели на стулья установленные рядом с артефактом. Впереди был установлен большой экран, который был едва виден благодаря зеркальной проекции. А вернее были видны радужные блески на поверхности экрана. Именно эти проблески и заинтересовали Чанси. Решив рассмотреть все это поближе, она поднялась со своего стула и направилась в сторону экрана. Подойдя вплотную к нему, она вытянула вперед руки.
   - Чанси, что ты хочешь сделать? - заинтересовалась я ее действиями.
   - Неужели не понятно? Я хочу потрогать экран руками! - отозвалась она.
   - Ты все равно ничего там не нащупаешь! Максимум, что ты сможешь там найти - это проекционную раму.
   - А что это такое?
   - Проекционная рама - это ограничитель экрана. Энергетические потоки направлены из артефакта на раму, там они замыкаются, и создается экран с зеркальной проекцией. Затем, когда возникает экран, потоки идут обратно в артефакт и фильм начинает воспроизводиться при повторном толчке силы, направленном из артефакта на готовый экран.
   - Ясно, на Земле кинотеатр устроен несколько по-другому. Там экран - обычное белое полотно, а для показа служит обыкновенная электрическая киноустановка. Фильм же записан не на артефакт, как у вас, а на обычную магнитную пленку, либо же на дисковый накопитель.
   - Сложно, у нас процесс легче, только энергозатрат больше. Ведь энергетические потоки нужно пополнять каждый раз, а электричество, это величина постоянная. Она не исчезает просто так.
   - Верно, электричество исчезает только тогда, когда его отключают специально.
   - Смешно. А как там обстоит дело с посетителями?
   - Думаю, так же как и у вас. Мало кто сейчас туда ходит, у всех дома есть телевизоры, видеоприставки, а также масса фильмов в свободной продаже. Люди предпочитают смотреть кино, сидя дома на диване, поглощая вкусную пищу. С каждым годом кинотеатры пользуются все меньшим спросом.
   - Да, ты права, посмотри вокруг, показ начнется через пять минут, а народа как не было, так и нет. Правда бывает так, что народ собирается буквально перед самым сеансом.
   - Похоже, что так оно будет и на сей раз. Посмотри, кроме нас сюда еще человек пять прилетело.
   И правда, повернувшись к взлетно-посадочной площадке, я заметила, что оттуда отлетает очередное воздушное такси, а на площадку спускается очередная пара зрителей.
   - Ма, похоже, что сегодня ваша работа будет не напрасной, зрители собираются. Кстати, что у вас за кино сегодня?
   - О, сегодня у нас новое кино, называется "Жизнь на грани". У нас его еще не показывали, поэтому я не знаю, про что оно. Так что можешь меня об этом не спрашивать.
   - Ладно, мы с Чанс пойдем в зрительный зал, там будет удобнее смотреть. Когда кино закончиться мы поедем все вместе к нам домой, ты не против?
   - Нет, конечно. Идите, смотрите и получайте удовольствие.
   Кино, несмотря на свое название, оказалось очень интересным, по крайней мере, для меня. По окончании показа мы с Чанс пошли к маме.
   - Как тебе кино?
   - Ничего так, смотреть можно. Правда бывает и лучше.
   - Тут я не могу с тобой поспорить. Я тоже видела фильмы интереснее. Один только земной фильм "Властелин колец" чего стоит?
   - Ну, не знаю, ты хоть раз видела эльфов и гномов, троллей и гоблинов?
   - Нет, совсем недавно я увидела первого в своей жизни гроля и то радовалась этому как младенец! А что, они выглядят не так?
   - Конечно, нет. Эльфы не такие зазнавшиеся создания, как они показаны в фильме, хотя внешне они очень похожи на настоящих. Гномы тоже не такие тупые, они очень хорошие коммерсанты, великолепно разбирающиеся в металлах и камнях. И так со всеми.
   - Буду знать на будущее. Ладно, пойдем к маме. Кстати, ты не против того, чтобы поехать к нам?
   - Да, нет, не против.
   - Слушай, может тебе стоит отказаться от брони номера, раз уж ты все равно живешь у нас? Так будет намного удобнее.
   - Я подумаю, посоветуюсь с твоими родителями, когда окажемся дома.
   К нашему приходу мама была уже готова отправиться домой. Взяв у нее из рук ее сумочку (господи, что она туда кладет, кирпичи?), мы направились к стоянке ЛСП.
   До дома мы добрались как всегда быстро. Сидя в везделете, мы даже не успели поговорить, как следует. Выйдя из ЛСП и оказавшись практически у самого нашего крыльца, мама достала ключ от дома и, проведя по замку, пропустила нас вперед:
   - Давайте, дети, проходите! Не стойте на пороге.
   - Ребята, ну, где вы там?
   В прихожей зажегся свет и нам навстречу вышел отец.
   - Привет па, ты давно уже дома?
   - Нет, только пришел.
   Сняв уличную обувь и переодевшись в домашние тапки, мы все прошли в гостиную, где, наконец, в тесном, можно сказать, семейном кругу, смогли обсудить сегодняшний день. Первой, естественно, не выдержала мама. Она ведь была не в курсе того, что происходило в НИИ. Поэтому первым вырвавшимся у нее вопросом было:
   - Что вам сказал император?
   - тэн Мориса, не волнуйтесь, все хорошо. Он нас не ругал, просто заинтересовался тем, что же произошло на самом деле. Провели ряд исследований и экспериментов. И все.
  
   Чанси.
  
   Лучше бы я не говорила об исследованиях и экспериментах. Черт меня дернул за язык. Как я могла забыть, что мать всегда волнуется, когда над ее ребенком проводят всевозможные эксперименты. Помню однажды, когда моя мать не знала, как совладать с моими возможностями тоже прибегла к экспериментам. Она сделала это только один раз. Но и этого раза ей хватило. Она тогда заболела из-за переживаний и больше не допускала ничего подобного. Как я могла об этом забыть?
   - тэн Мориса, не волнуйтесь, у него просто взяли кровь и ДНК для исследования. Ничего страшного, - попробовала я заверить Сашину мать. Получилось слабо, но хоть волнение в глазах просматривается не так заметно.
   - Ма, правда, все было, так как сказала Чанси, тем более, рядом был папа. Он не дал бы надо мной измываться. Ведь, правда?
   - Конечно, разве я могу допустить, что моего сына мучили? Тем более что в основном их интересовало воздействие пламени Чанси на Алекса. И те изменения, которые произошли с ним после этого.
   - И каковы результаты?
   - Ну, на счет пламени я тебе ничего сказать не могу. Его изучают в НИИ, а анализы проводил я. Поэтому могу с полной уверенностью сказать, что наш с тобой сын, существо неподлежащее никакой классификации. Во-первых, у него проявились способности к стихийной магии, во-вторых, его ДНК и кровь находятся в состоянии постоянной изменчивости. Если ты заметила, то с утра Саша была длинноволосой блондинкой, а сейчас она имеет еще более шикарную гриву каштанового цвета. В-третьих, по словам Саши скоро произойдет полное его слиянии с артефактом и чем это может обернуться для него - это вопрос, на который у нас нет и возможно не будет ответа. И таких, в-четвертых, в-пятых, масса. И лично меня волнует только один вопрос - кем станет наш сын?
   - Все так неоднозначно?
   - Не буду тебе врать, да!
   - Ма, а знаешь, как меня Ал назвал? - подмигнула Саша матери.
   - Ал, это артефакт?
   - Ага, он сказал, что у меня есть возможность стать крокозяблой, забавно верно?
   - Саша, это не смешно! Это страшно!
   - Родители, давайте не будем переживать о том, что случиться неизвестно когда? Хорошо? - попросила Саша. - Мне и так не очень приятно осознавать, что я девушка с постоянно изменяющимся внешним видом. А вместе с этим я, кажется, стала еще вдобавок и беспечной, как все представители женского пола.
   - Не хочу тебя расстраивать, - сказала я, - но все зависит от самого человека, а не от его принадлежности к какому-либо полу. Тэн Мориса, рэн Гену, как вы отнесетесь к тому, чтобы я остановилась у вас. Думаю, что так оно будет лучше и для меня с Сашей, а также и для вас.
   - Девочка, можешь опустить это вежливое к нам обращение, и, конечно, мы не только не будем против твоего проживания у нас в доме, а, наоборот, только за. Так что можешь отказываться от брони своего номера и переезжать к нам. Кстати, Гену, мне Саша и Чанси сказали, что попросились к тебе в экспедицию. Ты уже разговаривал с вашим руководством по этому поводу?
   - Да, Мориса, разговаривал. Вначале Исирос не хотел ни с кем говорить, но когда Родара передала ему, что я хочу ему кое-что предложить, то согласился меня принять.
   - И что же ты ему пообещал?
   - Ничего такого, чего бы не смог выполнить. Просто немного рассказал о способностях Саши и Чанси. Услышав которые он сразу же согласился включить их в состав группы выезжающей на острова.
   - Па, у меня вопрос.
   - Какой?
   - Если остова затоплены, то где мы будем жить и проводить исследования?
   - А ты об этом! Не переживай, в прошлом году там построили глубоководную станцию научных исследований. В ней мы будем и жить, и заниматься исследованиями. Так что не пропадем.
   - Гену, еще один вопрос, а рэн Тэркан тоже в составе экспедиции?
   - Естественно, куда же я без него?
   - Поняла? - показала я Саше язык.
   - Чанси, что это такое? - возмутилась тэн Мориса.
   - Ничего, просто тэн Тэркан заинтересовался вашей дочерью, вот мы с ней и поругались немного по этому поводу. Она не хотела рассказывать бедняге, что она на самом деле парень. Сказала, что она решит все по ходу дела.
   - Это неправильно, - подтвердила Мориса, нахмурив брови, - тебе все-таки придется рассказать ему всю правду. Раз он входит в состав экспедиции и есть вероятность того, что он начнет за тобой ухаживать, то будет неплохо все ему поведать. Чтобы у него не было на счет тебя никаких иллюзий! Понятно?
  
   Саша.
  
   Опять Чанси сказала не подумав. Кажется, сегодня у меня день такой выдался, когда мне все читают нравоучения, начиная родителями и заканчивая друзьями.
   - Хорошо, ма. Я все ему расскажу, как только вновь с ним встречусь, только сделаю это по-тихому, чтобы больше никто ничего не прознал. Кстати, а когда намечается отъезд экспедиции?
   - Отбытие экспедиции запланировано через неделю. Нужно собрать все оборудование, которое нам может понадобиться, да запастись снаряжением. Так что у вас еще есть масса времени, чтобы заняться чем-нибудь полезным.
   - О, у нас уже есть кое-какие планы. - сказала Чанс.
   Отец посмотрел на меня, на Чанси и все-таки спросил:
   - Надеюсь, они опять не связаны с экспериментами?
   - Нет, что вы, просто мы хотим завтра сходить в библиотеку НИИ, и взять для чтения пару книг. Хотя, лучше попросить дядюшку Строя, и почитать книги на месте.
   - хорошо, чем сейчас планируете заняться?
   - Нужно сходить отказаться от брони отеля. По дороге до дома перекусим в каком-нибудь кафе. Так что на ужин можете нас не ждать! Чанс, пошли?
   - Пошли.
   Из дома мы вышли как можно скорее, пока родителя не продолжили читать дальнейшие наставления. А то знаю я их, им только дай волю, не отвяжутся.
   - Чанси, пешком, или у тебя все еще ноги болят?
   - Давай на такси.
   Вызвав очередное такси, и долетев до отеля, мы, зайдя в отель, продолжили начатый разговор.
   - Кстати, ужин можно будет заказать и в номер, все равно мне еще вещи собирать.
   - Вещи? Откуда они у тебя? Ты же в наш мир пришла с пустыми руками?
   - Ой, умеючи можно многое сделать, не только одежду на пустом месте создать. У меня там два хороших чемодана с вещами. Да, нам еще не помешало бы пройтись с тобой по магазинам.
   - Зачем?
   - Ты же не хочешь ходить в одной и той же одежде несколько дней подряд?
   - Нет, конечно.
   - Или ты думаешь, что я тебе каждый раз буду одежду создавать?
   - Да, нет, не думаю. Просто я как-то еще не осознал, что мне требуется новая одежда. Интересно, а старую мне куда девать?
   - Не знаю, почему бы тебе ее в чулан не снести. Вдруг она тебе еще пригодиться?
   Поднявшись в номер и заказав ужин в номер, Чанс открыла дверь шкафа и произнесла:
   - Посмотри, сколько тут одежды!
   И правда, такое обилие одежды я видела только в магазине. Кофты, блузки, юбки, брюки, куртки, жилетки, носки. А уж о количестве обуви я вообще молчу. Но больше всего меня заинтересовало обилие нижнего белья. Ненадолго задумавшись, поинтересовалась:
   - Чанси, а мне что, тоже предстоит носить это орудие пыток? - а сама пальцем указала на гору бюстгалтеров, сваленных на полке.
   - А ты как думала? Конечно же, да.
   - А может не стоит, вдруг я себе руки сломаю, пытаясь застегнуть их?
   - Не сломаешь, немного практики и ты будешь легко их, как расстегивать, так и застегивать.
   В этот момент в дверь номера постучали, и Чанси пошла ее открывать.
  
   Чанси.
  
   За дверью стоял служащий отеля с тележкой, заставленной всевозможной снедью.
   - Ваш ужин, тэн Эльдор.
   - Благодарю, - жеманно поджав губки, произнесла я, - поставьте, все это, пожалуйста, на стол.
   Расставив все приборы на столе, и наполнив бокалы соком, официант вышел из номера, и мы продолжили наш разговор.
   - Вот скажи, что тут такого страшного? Это же просто белье, оно не кусается.
   - Ты все равно не поймешь. Я не чувствую себя женщиной. В душе я все еще парень, у которого из-за сбоя эксперимента произошло раздвоение личности.
   - И кто же ты в данный момент? Хотя зачем я спрашиваю, если, видя твое стеснение при виде женского нижнего белья, и так все становится понятно. Ладно, отложим это на тот день, когда твоим сознанием завладеет Саша.
   - Вот и ладненько! - обрадовался Алекс. - А Тэркану я обязательно расскажу всю правду, нужно только будет остаться с ним наедине.
   - Не боишься подвергнуться ухаживанию?
   - А что делать? Судьба, от нее не уйдешь.
   Перекусив принесенным ужином и уложив все вещи в чемоданы, мы с Алексом начали спускаться в холл отеля. Подойдя к стойке, я обратилась к администратору:
   - Здравствуйте, я хотела бы отказаться от своего номера.
   - Вас что-то не устроило в обслуживании? - поинтересовался он, - если что, мы можем перевести вас в другой номер.
   - Нет, не нужно, просто я намерена переехать к друзьям. - успокоила я служащего.
   - Хорошо, давайте свое удостоверение, и я оформлю ваш отказ.
   - Спасибо, мы подождем.
   Ждать долго нам не пришлось. Отказ оформили очень быстро и мы, оказавшись на улице, вызвали такси, которому указали адрес дома Алекса. До дома мы долетели молча.
  

Глава 13.

   Алекс.
  
   В течение недели, во время которой подготовка к экспедиции шла полным ходом, мы с Чанс, занимались своими сугубо женскими делами. А именно, ходили по магазинам, выбирали мне подходящую экипировку. Как не жаль, но пришлось все-таки признаться самому себе, что обратно я обернусь еще очень не скоро. А раз так, то и следует приобрести соответствующую одежду. Дня два мы только и делали, что ходили по магазинам. Когда, наконец, одежда была закуплена, оказалось, что мы скупили не полмагазина, а всего лишь два чемодана юбок, всяких кофточек, брюк. Да, кажется, Чанс немного перестаралась в украшательстве меня! Мне эту одежду даже за десять лет не сносить. И зачем мне столько? Зато я столько узнал о мире моды! А советы Чанси, они вообще бесценны. Если бы не она я бы в жизни не купил и половины того, что она мне посоветовала.
   Остальное же время, не занятое походами в магазины, мы с Чанси проводили в библиотеке у дядюшки Строя. Столько книг. В каждой столько весьма ценной информации, что хватит на хорошую диссертацию. Всевозможная тематика книг. Но больше всего в библиотеке меня заинтересовала секция истории. В нашей библиотеке, какие книги по истории? Естественно, по истории нашего мира. А здесь, история всех миров, которые когда-либо посещали гроли! Масса всевозможной информации, о мирах, про которые я даже слыхом не слыхивал. Короче, если бы Чанси не было интересно таскаться со мной по магазином, я бы в жизни не вылез бы из библиотеки.
   Здесь мы нашли и информацию про Биоакадемию, а именно про пропускную способность входной двери. Занятная история. Оказывается, что дверная коробка - это один из артефактов, которые когда-либо были созданы НИИ артефактологии. Правда, в книгах не было описания полной его разработки. Сказано было только о его свойстве не пропускать внутрь помещения, где он был установлен, лиц с разбойными наклонностями, а также о невозможности провести туда же сотрудника учреждения насильно. В этом случае дверь дает возможность пройти внутрь только сотруднику, отделяя его от террориста невидимым барьером, который не пропускает любое излучение, пули, стрелы, короче, любое оружие, но при этом еще и не выпускает захватчика наружу. Великолепные свойства!
   Кроме чтения книг нам выпал, наверное, единственный случай исключения из правил библиотеки гролей. Обычно как все происходит? Приходишь ты в библиотеку, и обычно, ты сам ищешь книги, в лучшем случае гроль - смотритель выдает книги, которые тебя интересуют. Нам же несказанно повезло! Вернее повезло мне, как оказалось для Чанси это не единичный такой случай. А дело все в том, что по просьбе Чанси, дядюшка Строй сам поведал нам много интересного. Все-таки это гораздо лучше, когда кто-то делиться впечатлениями и ощущениями от увиденного им в других местах и мирах.
   Вечера мы проводили дома. Однажды вечером, после ужина, когда Чанси маялась ничего не деланием, она решила поучить меня быть дамой. Блин, я еще понимаю, когда требуется просто продефилировать в новой одежде перед родными. Но когда тебя в первый раз в твоей жизни ставят на каблуки и просят немного пройтись по гостиной! Это верх издевательства! Думал, что поломаю себе ноги. А самое обидное, что все смеялись! Нет, даже не так! Все просто ржали, как кони! Слава богу, ближе к моменту отбытия я уже более или менее смог на них ходить. Это, конечно, не модельная походка от бедра, но и не подворачиваю себе щиколотку после каждого шага. Господи, как трудно, оказывается, быть женщиной! Как же я им теперь сочувствую!
   Заодно, в последний день нашего посещения библиотеки, я решил заглянуть в лабораторию Кирилла. Все-таки, проходил у него практику. Вдруг у него ко мне какие-нибудь вопросы остались? Вопросов у него ко мне не было, да и занят он был преизрядно, ему еще один заказ на создание артефакта поступил. Поэтому мне ничего не оставалось, как протянуть ему, написанный мною отчет о прохождении практики в его лаборатории. Мне даже показалось, что Кирилл не стал толком вчитываться в то, что я написал. А просто подмахнул, не глядя, и все! Правда, прежде чем я вышел из кабинета, он все-таки оторвался от своих изысканий и поинтересовался:
   - Ну, как твои дела? Как артефакт?
   - Дела нормально. Ал сказал, что у меня магический источник вскрылся, так что теперь я имею способность к стихийной магии. Процесс слияния между мной и артефактом все еще продолжается, и когда он закончиться, никто из нас понятия не имеет. Вот такие вот дела!
   - Ясно. Позволишь взглянуть на палец?
   - Да, конечно. - подойдя ближе, я протянул ему свою ладонь, на которой был надет артефакт. Если хорошенько присмотреться, то можно было заметить, что обод кольца потихоньку истончается.
   - Хм, ничего не понимаю. - и взлохматив себе волосы опять стал вглядываться в артефакт.
   - А как ваши? Уже закончили проект?
   - Да, уже и отдали их. Кстати, говорят, вы с Чанси собираетесь отбыть к Аланарским островам вместе с экспедицией от Биоакадемии?
   - Не врут. Я отца уговорил, взять нас с собой. Тем более, что мама тоже едет. Что мне тут делать? Оценку по практике мне уже выставили, можно теперь и попутешествовать. Вполне возможно, что я там для чего-нибудь пригожусь.
   - Ну, что ж, удачной вам поездки! - сказав это, он вновь погрузился в мир камней и металлов. А я вышел из лаборатории и со спокойной душой, держа подписанный отчет подмышкой, пошел опять в библиотеку. Прихватив с собой Чанси, под предлогом показа своей альма-матер, как говорят земляне, отправился к себе в Институт.
   Как я и предполагал, там никого не было. В этом не было ничего странного. Все-таки лето, все на практике, преподаватели в отпусках. Работала только приемная комиссия. Зайдя в актовый зал, где она как раз и размещалась, хотел поздороваться с друзьями, которые представляли наш факультет. А потом подумал, и что я им скажу? "Привет ребята, это я! Эй, Кларс, не смотри на мою грудь! Это же я, Алекс!" Ага, щаз, только этого мне и не хватало! Особенно с моим внешним видом, который проявился на мне сегодня с утра. Хотя, я доволен. Хотел бы я, чтобы моя девушка (предполагаемая) выглядела так же, как я сейчас! А так, ну их, Еще кинуться ухаживать, что я потом делать буду? Мне неудобно будет сейчас, а им потом, когда все узнают. Так что здороваться я ни с кем не стал, просто завел Чанси в зал, который мы попытались хорошенько рассмотреть. Но и тут обломались. Вроде и не сказали никому ничего, но все равно подверглись попыткам ухаживания. Ужас, и это мои друзья, ведут себя как племя возбужденных макорум. Быстренько ретировавшись с их поля зрения, мы поднялись на третий этаж, где как раз и располагался деканат нашего факультета. Заглянув в приемную, и убедившись, что секретарь на рабочем месте, отдал ей свой отчет. А что? Нечего ему у меня делать! Вдруг потеряю? Я теперь девушка, а значит память у меня короткая!
   "Но, но, это еще неизвестно, у кого она короче!"
   "Ал, это ты?"
   "Делать мне больше нечего, кроме как пищать тебе как комар на ухо! Это, наверное, Саша, твоя женская половина!"
   "Как?"
   "Да вот так! А ты, что думал? Если женщиной стал, то сознание у тебя мужское останется? Извини, брат, но не получиться. Вместе с новыми формами, получи и новое сознание, раз не можешь сам подстроиться. Теперь уступи место другому!"
   "Какому другому, ты, что там совсем сбрендил?"
   "Сам ты, сбрендил!" обиделся Алмаз "я можно сказать ему жизнь спас, а он, сбрендил! Вот станешь обратно мужчиной, снова сознанием Алекс завладеет! А сейчас, извини, уступай место Саше."
   Я попытался еще разок возмутиться, но моего крика уже никто не воспринял всерьез, а главенствующее место заняла она, моя девичья половина.
  
   Саша.
  
   Ну, вот и хорошо. А то не буду девушкой, не буду. А как ты собираешься с другими общаться, все время, спотыкаясь на был, ходил? Как бы не так! Теперь я тут главная!
   "Эй, Саш, ты тоже не сильно тут командуй! Нужно все-таки согласовывать свои действия и со мной."
   "Ал, прости, обязательно постараюсь."
   Ну, вот, теперь можно и расслабиться. Хорошо, что Чанси в модной одежде разбирается. А то, чувствую я, упаковал бы он мое стройное тело в какую-нибудь мужскую робу. И ходи тогда, как рабочий со стройки.
   Вспоминая, какие именно вещи были закуплены, и мысленно составляя свой гардероб, даже не заметила, как Чанс закончила осматривать деканат. Больше на этом этаже ничего интересного не было, поэтому я поинтересовалась:
   - Ну, что, пойдем дальше все осматривать, или вернемся домой? Документы я отдала, меня здесь ничего больше не держит.
   - Да, в принципе, здесь и смотреть то не на что. Пойдем просто погуляем, раз время еще до ужина есть. - предложила Чанси.
   Вот и гуляли мы по городу. Зашли в парк, посидели на лавочке, подышали свежим воздухом. Пока ходили, Чанс успела заметить:
   - Саш?
   - Что.
   - Мне кажется, или у тебя походка изменилась?
   - Нет, не кажется, действительно изменилась.
   Все-таки хождение на каблуках это в крови у каждой девушки. Сразу же меняется и осанка и ширина шага, и бедра начинают медленно, с ленцой, покачиваться из стороны в сторону. Не вооруженным взглядом видно, где идет девушка, а где парень переодетый, ну, или как в моем случае, преображенный. Вот и Чанс, как истинно женская натура сразу же это увидела.
   - Чанс, у меня тут в сознании произошли небольшие перестановки, - сообщила я ей.
   - В смысле?
   - В прямом. Пока у Алекса женское тело, его сознанием буду командовать я.
   - Я, это кто?
   - Я - это Саша.
   - А до этого кто был?
   - Да, кто только не был. Иногда я, иногда Алекс. Правда, в основном Алекс. Но сейчас и до того момента, пока тело вновь не примет мужскую форму, здесь командую я, при полном содействии Ала.
   - Ясно. - сказала она.
  
   Чанси.
  
   И чего я сказала, что мне все ясно? Ведь ни черта не понятно! Что произошло?
   Зато сейчас Саша рассекает по городу таким шагом, что я поражаюсь, почему мужики до сих пор не падают и в штабеля не укладываются! Хотя двое из тех, кто оглянулся ей в след, уж точно шею едва не свернули.
   И как это теперь понимать.
   Хотя, разберемся. Раз говорит, что в женском облике она Саша, то пусть будет Саша. Когда появится Алекс, уж я точно пойму. А если хорошенько подумать, то с этим женским сознание может возникнуть масса проблем. Алекс хоть не проявлял интерес к мужскому полу. А вот как на них будет реагировать Саша, вот это уже вопрос. Интересно, как она отреагирует на Тэркана? Надеюсь, не вздумает с ним флиртовать?
   - Саш? А Ал может общаться со мной мысленно?
   - Не знаю, сейчас спрошу.
   Минутное молчание и в ответ раздается:
   - Он сказал, что пока не может, но со временем, возможно и это.
   - Ясно, спасибо. Кстати, как тебе те вещи, что я помогла Алексу выбрать для тебя?
   - Ой, я тут уже пару комбинаций ношения придумала. Жаль, конечно, что вы не купили туфли на высоких каблуках.
   - Насколько высокие каблуки тебе нужны?
   - Может быть, сантиметров десять? Как думаешь?
   Пристально рассмотрев ее новые формы, сказала:
   - Знаешь, а тебе пойдут высокие каблуки. У тебя ноги хоть и длинные, но нам все равно никто не помешает сделать их еще длиннее. Все вокруг удавятся от зависти.
   - Зачем же так жестоко с народом? Пусть просто челюсть уронят, меня и это порадует!
   - Пойдем, в магазин?
   - Давай, у меня еще деньги есть на карточке.
   Это был последний магазин перед отбытием. Больше мы ничего не стали покупать. Только туфли на высоком каблуке и все. Ну, еще сумочку и пару браслетиков. Я себе сережки присмотрела с кулоном. Саша ремень широкий с красивой большой бляхой. Называется, сходили с магазин за парой туфлей. Да, истинные женщины!
   Придя, наконец, домой, и уложив в чемодан только что купленные туфли, Саша вдруг подняла голову, и посмотрев на меня произнесла:
   - Чанс, кажется, мы забыли вещи Алекса на всякий случай упаковать.
   Блин, а ведь верно! Пока носились по магазинам, да устраивали показ мод на дому, совсем вылетело из головы, что Алекс в любой момент может вернуться. Это что ж, получается, опять перетрясать чемодан и укладывать по новой? Ничего не поделаешь, придется помочь.
   - Ладно, давай помогу. Я пока чемоданы распакую, а ты выбери, что взять Алексу из одежды.
   - Да что тут выбирать? Он же в жизни, ничего, считай, кроме джинсов и не носил! Посмотри, у него в шкафу одни только джинсы, да футболки с кедами лежат.
   - Да, - вздохнула я, - кажется ему действительно мало от жизни надо. Вот бы мне так!
   - Ну и что хорошего? Всю жизнь проходить в одних джинсах и кедах? Вся разница в цветовой гамме. А у него даже этого нет. Джинсы синие, пара штанов лесной окраски, футболки, правда, отличаются разнообразием. Они у него всех цветов радуги.
   Наконец, определившись, что ему взять, попытались опять собрать все это в чемоданы. К сожалению, часть Сашиных вещей пришлось выложить, чему она весьма искренне огорчилась.
   - Саш! - позвала я ее, - А что ты теперь собираешься делать с Тэрканом, после того, как твое сознание стало полностью женским?
   - Не знаю, пока я об этом не думала.
   Где-то около минуты она простояла в полной задумчивости над своими чемоданами, после чего выдала:
   - Чанси, может все же не стоит ему ничего говорить, пусть все идет свои ходом. Если возникнет в этом необходимость, я обязательно все ему расскажу. Зачем же сразу травмировать психику такого симпатичного молодого даймона?
   - Смотри, тебе виднее, только в случае чего, я тебя предупреждала! Да и не я одна! Ты собираешься родителям говорить про свою женскую суть?
   - Конечно, как же без этого!
   Хорошо, что хоть это понимает.
  
   Саша.
  
   Да, родителям обязательно нужно будет все рассказать. Вот прямо сейчас пойду и все им расскажу, тем более, что они уже пришли с работы. Мама сегодня ходила расчет получала, да относила свои документы на новое место работы. А отец при помощи своего работника ходил по магазинам, да закупал нужное оборудование.
   Хорошо, что хоть у нас много сейчас магазинов и лавочек, которые занимаются торговлей земными товарами. Где еще можно купить акваланги, ласты, баллоны со сжиженным газом? Только там. Это кажется, что все просто, на самом деле это не так. Помню, был совсем маленьким, когда мы вместе с родителями ездили к морю. Это у Кренийского побережья плавать нужно с оглядкой, а у нас, на Слоцком побережье Тервского океана, самое то. Тут тебе и песочные пляжи, и курортные города, и парусники ходят по океану. Вот на одном из этих курортов я и упросил отца записать меня на уроки по дайвингу. Первое занятие было чисто теоретическим, нам объясняли, какими именно знаками нужно общаться между собой, находясь на дне океана. Потом было занятие в глубоком бассейне, где наша группа под присмотром опытного инструктора совершала пробные погружения. А уже потом были групповые погружения на океанское дно. Помнится, я так пристрастился в то лето к дайвингу, что до сих пор, каждое лето, езжу к океану и уже самостоятельно погружаюсь на дно.
   Нужно у Чанс спросить, умеет ли она пользоваться аквалангом. А пока, на разговор с родителями.
   - Чанс, я пойду с родителями переговорю, пойдешь со мной?
   - Нет, уж, ты как-нибудь сама.
   - Ладно, ладно!
   Что ж, одна, так одна.
   - Мам, пап! Можно вас на минутку, - позвала я родителей.
   Услышав мой крик, родители выглянули из своей комнаты и поинтересовались:
   - Саша, что-то случилось? Мы вещи собираем, это не может подождать?
   - Боюсь, что нет. У меня к вам разговор. Чтоб не отвлекать вас от упаковки чемоданов, могу переговорить с вами в вашей комнате. - предложила я.
   - Хорошо, проходи, - отец шире распахнул двери в комнату и я, воспользовавшись этим, проскользнула внутрь.
   В комнате царил полный бардак, даже похлеще чем у меня в комнате. Удивленно распахнув глаза, я спросила:
   - У вас тут что, Дерган прошелся?
   - Хватит задавать глупые вопросы, рассказывай, давай, что произошло?
   - Пап, мам, не хочу вас расстраивать еще больше, чем оно есть сейчас, но придется!
   Увидев, что родители напряглись еще больше, я продолжила свою проникновенную речь:
   - Просто сегодня произошло одно событие, которое в корне меняет все дело.
   - Надеюсь, ты не собираешься отказываться от экспедиции? Знаешь, какого труда мне стоило уговорить Исироса, изменить состав группы?
   - Па, все нормально, это ни коим образом не касается моей поездки с вами на острова. Просто сегодня у меня изменилось сознание.
   - Объясни конкретнее, я пока ничего из того, что ты говоришь, понять не могу.
   - Да, что тут объяснять? Все очень просто. Так как форма тела у меня женская, то и сознание у меня не может быть другим. Вот Ал сегодня и заменил Алекса, на его женскую ипостась, из-за того, что тот не смог вовремя подстроиться под существующую реальность. То есть теперь я, действительно, девушка Саша. И тело, и помыслы у меня теперь соответственно ситуации, женские.
   - Как это? - присев на кровать спросила мама.
   - Получается, что у меня теперь вместо сына Алекса, дочь Саша?
   - Угу, вы все правильно поняли.
   - А как же Алекс? - пустив слезу, поинтересовалась мать.
   - Ма, - я села рядом со своей родительницей, и обняв ее, ответила, - все нормально, тело измениться, и опять будет Алекс. Вот увидишь! Все не так страшно, как может показаться на первый взгляд. Ты ведь хотела иметь дочку? Вот она у тебя и появилась, правда, несколько неестественным путем.
   - А Чанси знает? - спросил отец.
   - Да, она, между прочим, сама заметила, по походке. Да, на счет Тэркана!
   - А что с ним?
   - Я не так выразилась. На счет того, чтобы рассказать ему о том, что я не девушка, я передумала.
   - Как? - кажется, еще чуть-чуть и мама точно челюсть на пол уронит.
   - Ну, мало ли, а вдруг он мне понравиться? Короче, я буду действовать по обстоятельствам. И не смотрите вы на меня так! Я девушка, мне можно!
   - А как отреагирует на это Алекс? Ты об этом подумала?
   - Конечно, я же не совсем блондинка.
   - Хоть в этом вы с ним сходитесь! - пробормотал отец.
   - Можете считать нас братом и сестрой.
   - Ну, уж нет, у нас на данный момент дочка и точка!
   - Па, ты уже стихами заговорил!
   - С вами не то, что стихами заговоришь, но и высоким слогом не побрезгуешь! Хорошо, дама, так дама. Только думай перед тем, как совершить что-нибудь такое, что может негативно сказаться на Алексе, договорились?
   - Договорились.
   Пожав друг другу руки, я ушла к себе в комнату, где меня все еще дожидалась Чанси.
   - Ну, как поговорили?
   - Нормально. А что они могут возразить? От них тут ничего не зависит, как впрочем, и от меня!
   - Интересно, как там твои родители, новости переварили? Им там плохо не стало, когда они узнали, что у них сейчас в доме находится полноценная дочурка?
   - Не знаю, мама чуть челюсти не лишилась, едва на нее не наступив, а папа, сказал, что у него в доме сейчас дочка и точка.
   - Прямо так и сказал, стихами?
   - Ага, я тоже это отметила. Знаешь, вроде бы все восприняли нормально, а там кто знает, может мама и плачет сейчас в комнате, сидя на кровати в обнимку с отцом. Ай, давай не будем о грустном! Весь день хотела у тебя спросить, да все забывала, ты хоть умеешь погружаться с аквалангом?
   - Как тебе сказать, один раз мама брала меня с собой на Землю. Я попыталась научиться нырять, но, если честно, то акваланг это не мое. По мне, так лучше воспользоваться заклинание подводного дыхания, чем напяливать на себя всякую резину. Вот серф, это да. Доска, ветер и мокрые океанские брызги в лицо - класс!
   - Ладно, хоть так у тебя будет возможность погружаться на дно. Давай тогда ложиться спать, а то завтра рано вставать. Как никак отправляемся.
   - Знаешь, я немного волнуюсь.
   - Чего? С нами столько взрослых, научная экспедиция, масса аппаратуры, глубоководная станция. Вот увидишь, будет интересно.
   - Думаешь?
   - Уверена, все так и будет! Даже не сомневайся. А теперь марш в свою комнату, спать! И свет выключи, когда выходить будешь!
   - Ладно, уговорила. Спокойной ночи и приятных тебе снов!
   - Тебе тоже хорошо выспаться!
   Свет тихонько погас, и комната погрузилась во тьму. А я лежала в кровати и думала о том, что же день грядущий мне приготовит. Ведь один раз я уже сумела почувствовать неприятности на мягкое место. Сейчас, правда, я лежала полностью расслабленная в ожидании какого-то чуда.
  

Глава 14.

  
   Саша.
  
   С самого утра в доме творилось что-то невообразимое. Все бегали, суетились, заканчивали свои дела, укладывали в чемоданы забытое. Отец с самого утра убежал в Академию, следить за тем, как проходит доставка оборудования на станцию. Перед тем, как скрыться из дома он все-таки предупредил нас, что заедет за нами часам к десяти.
   Хорошо, что я еще вчера перебрала свой чемодан, и мне не пришлось заниматься этим с утра, а то я точно набрала бы всякого ненужного хлама. В свой любимый рюкзак сложила свои письменные принадлежности, блокноты, дневники наблюдений и всякую нужную в путешествии мелочь. Чанси тоже собралась довольно быстро, поэтому мы пошли к маме в комнату, помочь ей со сборами. Зайдя туда, я увидела, что она сидит на кровати вся в расстроенных чувствах. Хорошо, что оделась, уже радует. Мама подняла на меня глаза и растеряно пробормотала:
   - Сто лет уже не ездила в экспедиции. Даже не знаю, что мне может понадобиться?
   - Мама, соберись, скоро уже отец приедет. Просто представь, что бы ты положила отцу в дорогу, и переделай все это на женский манер.
   - А это идея!
   Она открыла уже собранный чемодан и начала его по новой перетрясать. Периодически она что-то оттуда доставала и откидывала в сторону.
   - Что мне нужно? Что нужно?
   Мысленно перебирая вещи, которые ей могут пригодиться в путешествии, она загибала пальцы и вслух называла нужные ей предметы. Мы же с Чанси, разыскивали требуемое и складировали все это перед моей маман. Когда она уже не смогла ничего вспомнить, она посмотрела на кровать и ахнула:
   - И это все тебе надо?
   - Знаешь, я уже сомневаюсь в том, что мне это сильно нужно.
   Из этой груды она вытащила только самое нужное и, наконец, закрыла чемодан.
   - Так, девочки, проверьте, чтобы в доме были выключены все бытовые приборы. Все-таки нас дома долго не будет. Не дай бог, вернемся, а у нас и дома нет!
   К названому отцом времени мы уже все дружно сидели в гостиной и попивали чаек. Негромкий звуковой сигнал известил нас, что отец уже за нами приехал.
   - Девочки, давайте присядем на дорожку, и потом уже поедем.
   Мы присели на наши чемоданы, стоящие в прихожей. Через минутку все уже вскочили, и пошли к везделету. Погрузив чемоданы внутрь ЛСП, я уже в кабине поинтересовалась у отца, каким образом будет происходить переброска на глубоководную станцию. Отец же, видно, желая сделать нам сюрприз, только сказал:
   - Приедем в Биоакадемию, сами увидите, имейте терпение.
   Нам ничего не оставалось, кроме как ожидать прилета на место отправки. Наконец, когда мы уже подлетели к академии и вышли из ЛСП наружу вместе с нашими чемоданами, отец сжалился над нами, сказав, что отправка будет проходить через стационарный телепорт, установленный в академии. Это известие нас с Чанс весьма воодушевило, ведь никому из нас не хотелось совершить долгий и весьма утомительный перелет. Мама же на это только заинтересовано произнесла:
   - Хм, стационарный телепорт? Когда же его установили? Помнится раньше, во времена нашего обучения, его в академии не было!
   - Дорогая, его установили совершенно не давно. Кто-то в НИИ артефактологии начитался земных романов по фантастике и решил, во что бы то ни стало, воплотить эту идею в реальность. Работа была долгой, трудной, но они, молодцы, справились! Так что теперь мы имеем прекрасную возможность отправляться в исследовательские экспедиции хоть на край света. Это и быстро и удобно, конечно, если не считать, что твое тело расщепляется на мельчайшие частицы для переноски и на месте конечной точки могут возникнуть такие неприятные ощущения, как головокружение, тошнота, потемнение в глазах. Хотя, если переходить через телепорт с закрытыми глазами, то эти ощущения будут мизерными либо же их не будет вовсе.
   Подхватив каждый свой чемодан, мы двинулись вслед за отцом внутрь здания. Пройдя через холл, отец свернул и зашел в очередную нишу.
   Кажется, я это уже где-то видела? По-моему такая же ниша была и в НИИ. А в нише ничего кроме надписи на стене, а она содержит почти такую же информацию, что и там:
   "Пойдешь направо в библиотеку попадешь, повернешь налево на телепортационную площадку выйдешь, а прямо ломанешься, то голову расшибешь!"
   Ха, похоже, здесь один и тот же шутник в свое время побывал. Было бы интересно узнать, кто это?
   Правда, времени подумать было не много и я, вслед за всеми свернула налево. Пройдя через открывшийся проход, я попала, как и было указано, на площадку к телепорту. Там уже собралась куча народа, в которую мы и затесались. Перед отправкой нам прочитали мини лекцию о правилах перехода через телепорт. Я это уже слышала от отца, поэтому сильно не вслушивалась в речь папиного директора. Хотя, когда он начал называть имена тех, чья очередь подошла я стала слушать его более внимательно. Оказывается, что кроме работников отцовской лаборатории, в экспедицию входит еще куча народа. Медтехники, биологи, историки, простые подсобные рабочие, лаборанты и много-много других специалистов. Здесь были представители нашего мира, Тэркан, папин лаборант, как известно, представитель мира Вулканат, еще были пара ребят с Земли, причем, когда Исирос Корвен, озвучил их имена, стоящая рядом со мной Чанси горестно вздохнула и сказала:
   - И здесь он, никуда от него не деться, везде найдет и все испортит!
   Желая хорошенько рассмотреть тех, кого Чанси имела в виду, я попыталась протиснуться вперед. Жаль, не успела. Интересно, кто это у нашей жизнерадостной Чанси может вызывать такую реакцию? Ладно, сейчас некогда спрашивать, по прибытии на место, спрошу.
   В этот момент назвали наши имена. Отбывали мы всем семейством сразу. Подхватив свои чемоданы, мы прошли в центр телепортационной установки. Успев во время зажмуриться, я была лишена возможности рассмотреть, что же собой представляет процесс телепортации на практике. Хотя, радует то, что я так же была лишена удовольствия поздороваться со своими внутренностями, которые все же попросились наружу. Взглянув на Чанси, которая тоже с трудом сдерживала рвотные позывы, я была удовлетворена тем, что ни я одна такая. Сойдя с площадки, на которой мы вновь были собраны, я ненадолго осталась рядом с телепортом. Все же было интересно посмотреть на прибытие других членов нашей экспедиции.
   К моему огромному сожалению, следующим кто прибыл на станцию, оказался Тэркан. А так хотелось воздержаться от общения с ним хотя бы в первый день. У него же мое присутствие у телепорта вызвало странную реакцию. Подойдя ко мне, он поинтересовался:
   - Кого ждешь, красавица? Уж не меня ли?
   - Простите? - проще всего было сделать вид, что мы не знакомы. А мы ведь с ним практически и не знаем друг друга. И с чего вдруг он решил, что я его жду?
   - Извините? Вам помочь? - поинтересовались у меня из-за спины.
   - Да? - я обернулась посмотреть, на того, кто предложил мне свою помощь. Передо мной стояла мужская версия Чанси. Теперь понятно, почему она так огорчилась, когда называли земных участников. Все из-за братца. Только сейчас полностью осознав, кто стоит передо мной, скромно опустив глаза долу, промолвила:
   - Да, я была бы вам весьма благодарна!
   Подняв взгляд, я встретилась с заинтересованным взглядом Пора. Но тут вперед выступил Тэркан:
   - Прошу прощения, но я уже вызвался помочь даме. И не нуждаюсь в лишних сопровождающих!
   - Кажется, дама с вами не знакома? - приподняв кончик правой брови, ухмыльнулся Пор.
   Блин, всегда сама хотела научиться так делать. Нужно попросить Чанс научить, если, конечно, она сама так умеет. В это время брат моей подружки уже подхватил мой чемодан и, оглянувшись на меня, поинтересовался:
   - Куда нести, прекрасная незнакомка?
   Невинно похлопав глазками, проговорила:
   - Не знаю, я потеряла тот момент, когда мои спутники удалились с площадки!
   В этот момент в телепортационную залу заглянул отец. Увидев картину маслом, он простонал:
   - Саша, ты собираешься устраиваться на новом месте или будешь строить глазки первым встречным парням?
   - Па, я как раз собиралась идти, просто молодой человек предложил помочь донести мой чемодан до комнаты. А я так растерялась, оказавшись здесь, что не успела спросить, где мы будем жить.
   - Идите за мной, - проворчал папа, - я отведу вас до комнат.
   Пристроившись у отца в кильватере, мы проследовали вслед за ним. Я, Пор и Тэркан, который так и не решился оставить меня наедине с новым знакомым незнакомцем. Доведя нас до дверей, ведущих в мою комнату, отец, указав на нужную дверь, быстро удалился от греха подальше. Остановившись у двери, я сказала:
   - Огромное вам спасибо за помощь, я бы в жизни сама не донесла бы эти чемоданы! Они такие тяжелые!
   Да, первый раз играю роль блондинки! Кинув взгляд на перекинутую на плечо косу, убедилась в своем предположении. Опять платиновая блондинка!
   "Ал, я теперь каждый раз буду меняться в соответствии с той ролью, что играю?"
   "Не знаю, вполне возможно. А что? Мне кажется прикольно!"
   "Что прикольного в том, чтобы каждый раз у меня были волосы разного цвета? Стоит мне вести себя как синий чулок они у меня, что черными станут? А может быть синими, под цвет выражению?"
   "Да, ладно тебе, не возмущайся! Бывало и хуже!"
   "Когда?"
   "Когда ты из парня в девушку превратилась!"
   "Да, согласна, хуже этого может быть только мое превращение в крокозяблу. Бе!"
   В это время, Пор поставил чемодан около двери и облокотившись на стенку рядом с дверью спросил:
   - В комнату помочь внести?
   Угу, щаз, мы с тобой не настолько знакомы, чтобы сразу тебя в комнату приглашать! Тем более, я сомневаюсь, что Чанси мне скажет спасибо, за то, что ты с ней столкнешься в ее первый день пребывания на станции. А мне еще жить хочется. Поэтому правильнее всего будет отправить тебя, куда подальше отсюда. По крайней мере, сегодня. Тэркана тоже нужно отправить к себе, а то стоят оба, как псы цепные, еще чуть-чуть и у них при взгляде на меня слюна капать начнет. И в кого я такая красивая? Да и кокетка еще та!
   - Спасибо мальчики за оказанную помощь, но дальше я справлюсь сама!
   - Как пожелает дама! - галантно сказал Пор, и подхватив Тэркана под руку, пошел обратно.
   Фух, тяжело быть красивой девушкой! Интересно, как Чанси с этим справляется?
   Открыв дверь, я убедилась в том, что поступила правильно, когда отказалась от дальнейшей помощи ребят. Чанси сидела на кресле и нахмурив брови, смотрела на меня.
   - Ну, и как тебе мой брат?
   - Брат? Какой брат?
   Нужно срочно состроить невинный взгляд, в котором невозможно будет прочитать правду. Откуда мне знать, что ее брат здесь? Я же его не видела. Мало ли, что они близнецы, вдруг они не похожи друг на друга?
   - Ой, вот только не надо делать вид святой невинности! Я тоже так умею делать и, поверь мне, этот вид никогда не прокатывает!
   - Не понимаю, о чем ты? Какой брат?
   - Мой брат! - не выдержала Чанси, практически срываясь на крик, - Я знаю, что он тебе вещи помогал нести до самой комнаты! И можешь даже не возражать!
   - Да, ладно, я и не собиралась! Нес, не скрываю, только зачем кричать? Я же ему ничего про тебя не сказала, и даже в комнату не впустила только потому, что ты была бы против этого. В конце концов, нужно пользоваться подвернувшейся так во время помощью! Сама так делаю и тебе советую!
   - Раз так, то ладно! - выдохнула Чанси. - Не хотела портить себе первый день пребывания здесь, встречей с Порядком. Нет, он, конечно же, мой брат, и я его люблю! Но с ним так тяжело! Вечно строит из себя самого умного! И подружки у него всегда, ну, истинные блондинки!
   - Эй! Это мое выражение!
   - Извини, но оно весьма верно отражает происходящее. У него среди подруг ни одной умной девицы нет. Все как одна, курицы. Ты ему сейчас глазки состроила, и он клюнул! Что скажешь не так?
   - Да, нет, все верно. Притворилась безмозглой курицей, и он клюнул! Честное слово, я к этому не стремилась, оно как-то само так вышло!
   - Да, женское сознание у тебя закрепилось крепко! Кстати, а как вы нашли, где нас с тобой расселили?
   - Да, отец вернулся в залу и проводил до места проживания.
   - А. Кстати, давай чемоданы распаковывать, а то нам дали только час на обустройство комнат.
   - А что будет через час?
   - И чем ты слушала, когда проводили инструктаж?
   - А я не слушала, я в облаках витала!
   - Оно и видно. Через час будет всеобщее собрание, на котором представят всех представителей экспедиции и объявят кто, чем будет заниматься.
   - А отец больше ничего не говорил?
   - Вроде бы нет. Если что, то они в соседней комнате обретаются.
   Наконец, наговорившись и выяснив все нас интересующее, мы принялись за распаковку чемоданов. Разложив все по полочкам в шкафу, убедилась, что оказывается, я не так уж и много вещей с собой взяла. На фоне того количества одежды, которое запихивала Чанс на свои полки, у меня их практически не было.
   - Чанс, зачем тебе столько барахла? И еще кто-то говорил, что я шмотошница. До тебя мне еще расти и расти!
   - Это все нужное, - запихивая остальное в ящик комода, пропыхтела она.
   Убедившись в том, что мы все вещи разложили по полкам, я приступила к подробному осмотру комнаты, в которой нам предстояло жить в ближайшие пару месяцев.
   Ничего так, габариты впечатляют. Такое ощущение, что здесь не две хрупкие девушки живут, а по крайней мере, рота солдат. Две широких кровати, пара шкафов, комод, письменный стол, несколько стульев, стоящих вокруг стола. На стене висела плазменная панель, как это было у Чанси в отеле, у той же стены стояли и пара кресел. В общем, как в любом отеле.
   - Ничего, жить можно!
   - Я тоже так думаю! Кстати, какую кровать себе выбираешь?
   - Предоставляю тебе возможность выбора, я удовлетворюсь любой предложенной.
   - Тогда моя будет вот эта, - и указала на кровать, которая стояла ближе к выходу.
   - Договорились, значит эта, - я ткнула пальчиком на оставшуюся кровать, - будет моя.
   Пока разговаривали, делились, да обустраивались в комнате час, отведенный нам, и минул прочь. Выйдя из комнаты, мы постучались в соседнюю комнату, услышав, что мама приглашает нас пройти, мы заглянули внутрь.
   - Ма, где будет проводиться собрание?
   - Сейчас причешусь, и пойдем все вместе.
   Закончив расчесывать свои волосы, мама собрала из в высокий хвост, скрутив их в тугой жгут закрепила их на голове шпильками.
   - Тебе идет.
   - Пойдемте, - и, подхватив нас под руки, повела в нужном направлении.
   - Ма, а ты откуда знаешь куда идти?
   - Мне отец объяснил, перед тем как убежать по какому-то срочному делу.
   Идя по широкому и длинному коридору, отметила, что мы идем все время прямо и прямо, никуда не сворачивая. Хоть здесь дорога нормальная, не заблудишься. Дойдя до другого конца коридора, увидели перед собой дверь. И не подумав постучаться, мама широко ее распахнула и вошла, а вслед за ней в нее прошли и мы.
  
   Чанси.
  
   Войдя в дверь, мы оказались в большой круглой зале с большим окном во всю стену. Сквозь это окно был виден весь подводный мир. Мы оказались на самом дне. Глядя на открывающуюся панораму, заметила вдалеке проплывающего по своим делам ската, а вон еще какая-то рыбка, огромного размера с большим ртом, полным острых зубов, и маленьким фонариком, свисающим у нее из брюха, которым она подсвечивала себе дорогу. Разнообразие окружающего пейзажа поражала.
   Она поразила до такой степени, что я даже не заметила, как к Саше подошел мой братец и не попросил представить его ее спутнице. Повернувшись к нему лицом, отметила выражение полного разочарования от открывающейся теперь перспективы.
   - Привет, Пор! Саша, познакомься, это мой брат-близнец! Пор, знакомься, это Саша, дочь Геннадия Якубова.
   - Приятно, наконец, с вами познакомиться! А то с чемоданами вы мне помогли, а представиться забыли!
   - Рад был помочь. Хочу вам представить моего друга, с которым мы и попали в экспедицию со стороны земной цивилизации, это Игорь Красильников.
   Стоявший рядом с ним молодой человек лихо щелкнул каблуками и поклонился.
   - Очень рад нашему знакомству!
   - Взаимно! - воспользовавшись советом Саши, принялась активно смущаться. Видя эту картину Пор, незаметно толкнул меня локтем и спросил на ухо:
   - Ты чего?
   - Ничего! Просто флиртую! - ответила я. Заметив, что Игорь разговаривает с Сашей, вступила с братом в словесную баталию.
   - Ты же даже не знаешь, что это такое? Откуда это у тебя взялось?
   - С кем поведешься от того и наберешься! - кивнула я головой в сторону Саши, которая уже во всю строила брату глазки.
   - Эй, аккуратнее, не хватало мне еще из-за тебя с другом поругаться!
   - Твои проблемы! Лично я сюда приехала работать, хотя это не помешает мне найти много новых друзей. Кстати, как тебе во-о-он тот воздушный даймон? - и указала на Тэркана.
   - Воздушный даймон? Что, правда?
   - Ага, лаборант рэн Гену. А что маленькие рожки это очень даже пикантно. Кожа бледного цвета, так это можно за признак аристократизма принять, а наличие двух хвостов, это вообще ни на что не похоже! Лично у меня еще не было таких знакомых, а у тебя?
   - У меня тоже, но я с парнями и не знакомлюсь!
   - Зря, зря, он, между прочим, к Саше клинья пытается подбить!
   - Пытается, это еще не значит, что у него это получиться!
   - Хочу тебя предупредить, что у тебя с ней тоже ничего не получиться!
   - Видишь?
   - Нет, но знаю! Так что даже и не думай! Дружить, хоть сто порций, а добиваться чего-нибудь большего не советую!
   - У нее что, парень есть?
   - Да нет у нее парня! Никогда не было и не будет?
   - Монашка что ли? - скривился братец, - вроде не похожа!
   - Да причем здесь монашка? У тебя что, если девушка не может с тобой в связь вступить, она сразу монашкой становиться?
   - Ну, если и не монашкой, то может больная какая-нибудь? - пожал он плечами. - Так что с ней не так?
   - Все так! Только все равно не советую, только время зря потратишь, а ничего не добьешься!
   - Ну, не знаю, - глядя на легкий флирт Саши с Игорем, сказал Пор, - что-то я сестренка сомневаюсь в правдивости тобой сказанного.
   - Ну и зря! Потом только не говори, что я тебя не предупреждала, хорошо?
   - Договорились.
   В этот момент в зале собрались уже все члены экспедиции, последнем в зал вошел рэн Гену, который и открыл организационное собрание.
   - Дамы и господа, рэн и тэн, сьен и сурен. - хорошенько осмотревшись, заметила в зале еще одного даймона, на этот раз молодую девушку, с кожей бирюзового оттенка. Наверное, водная даймон. В это время отец Саши продолжал:
   - Мы все собрались здесь с одной целью. А именно, узнать, что же все-таки произошло с Аланарскими островами, по какой причине произошло его погружение на океанское дно. А так же нам с вами предстоит найти всевозможные свидетельства жизни, пропавших народов, а в лучшем случае их останки, которые мы переправим в Биоакадемию для их восстановления в рекреаторе. Так же нас интересуют останки флоры и фауны островов. Надеюсь, все довольны комнатами, которые им были выделены?
   - Довольны все, только можно вопрос?- поинтересовался кто-то справа от меня.
   - Конечно! Все вопросы задавайте мне, как непосредственному главе экспедиции, либо же тэн Морисе, которая как раз и занималась вопросами расселения, - говоря это, он указал в сторону жены. - Так что за вопрос?
   - Когда обед?
   - На счет приемов пищи. По причине работы станции в две смены, довожу до вашего сведения, что столовая работает круглосуточно. Там всегда найдется, чем перекусить, и что выпить. В нашей столовой довольно богатое меню с разнообразными блюдами и напитками. А сейчас, можете заняться более плотным знакомством друг с другом. А я в это время всех обойду и разъясню возложенные на каждого из вас обязанности.
   Интересно, что же он поручит нам? Этот вопрос возник, пожалуй, не у одной меня!
  

Глава 15.

  
   Саша.
  
   Как только была произнесена фраза: "я в это время всех обойду и разъясню возложенные на каждого из вас обязанности" все собравшиеся в зале подобрались и принялись напряженно вслушиваться в раздаваемые отцом указания. Получив каждый свое задание, народ расслабился и продолжил вновь наводить мосты между собой. Отец обошел всех, никого не забыл и тем более не проигнорировал. К нашей компании кампании он подошел в последнюю очередь, когда уже все присутствующие получили наставления. Наша компания в этот момент уже полностью сформировалась. В нее входили Пор со своим другом Игорем, я с Чанси, и парочка даймон: Тэркан, и уже замеченная ранее мной водная даймон. Что-то я не уловила тот момент, когда они к нам присоединились? Ну, с Тэрканом то, в принципе, все понятно. А вот Даймон с бирюзовой кожей, когда успела к нам подойти? А, ладно, потом все выясню. Сейчас же стоит послушать отца, что он нам скажет?
   - Так, что касается вас молодые люди. Вы ведь прибыли сюда с Земли, верно?
   - Да, рэн Улабов, вы все правильно запомнили, - подтвердил Игорь.
   - По просьбе вашего посла, вас включили в состав нашей экспедиции, сказав, что вы великолепно владеете навыками подводного плавания. Надеюсь, в этом нас не обманули?
   - Нет, все без обмана.
   - Замечательно, тогда берете под свой контроль вот этих двух тэн и отправляетесь в поле, то есть занимаетесь погружениями на дно. Следите за соблюдением всех правил безопасности. Если что-то находите, подаете сигнал старшему группы, которым я назначаю вас, - отец указал на Игоря, - если не ошибаюсь, вас Игорем зовут?
   - Да.
   - Вот и хорошо. Всем все понятно?
   Мы дружно кивнули головами.
   - рэн Улабов, а что на счет меня?
   - сурен Тэркан, вы остаетесь на станции и занимаетесь своими непосредственными обязанностями. То есть следите за проведением исследований, проводите научные изыскания. Если рабочих рук будет не хватать, то тогда вы присоединитесь к основной группе, занятой непосредственными раскопками.
   Произнеся это, отец отошел к маме. Взяв ее под локоток, они вместе вышли из зала. На сегодня никаких дел не было, кроме как знакомства всех со всеми. Чем мы и занялись.
   - Так, ребята, давайте каждый из нас представится и расскажет немного о себе, - предложил Игорь.
   - Хорошо, давайте тогда начну я. Меня зовут Порядок. Игорь вот только не надо смеяться над чувством юмора моих родителей, с ним все в порядке. Друзья называют меня просто Пор. Хоть я и вошел в состав экспедиции как представитель Земли, но таковым я не являюсь. Игорь, не нужно делать такое удивленное лицо. Я тебе сразу сказал, что я из другого мира. Я же не виноват в том, что ты до последнего момента не верил в путешествия между мирами и вообще в другие миры. Кстати, если кому интересно, то с Игорем я познакомился уже несколько лет назад. На Земле он считается самым выдающимся аквалангистом, за которым числится не одно и даже не сто погружений на дно морское, а так много, что он сам сбился со счета. Так вот. Я из другого мира. Мой мир называется Эльдор. Я маг, мое ведущее направление в магическом искусстве - равновесие, хотя другие силы мне тоже подвластны. В принципе это все, что вам следует обо мне знать. Если у кого-то возникли вопросы, задавайте, не стесняйтесь.
   - Ты всегда такой скромный? - спросила даймон.
   - Ага, он по жизни скромняга! - подколола его Чанси. - Если на то пошло, то дальше выступление продолжу я. Никто не возражает?
   Возражающих не нашлось и она продолжила:
   - Мое настоящее имя Хаос, если кто-то еще не заметил, то Порядок - это мой брат-близнец. Игорь, вот только не нужно лыбиться во весь свой щербатый рот. Имя у меня нормальное. Друзья зовут меня Чанси, что означает шанс. Я, как и брат, маг, мое направление - магия хаоса и стихия огня, что зачастую у меня сплетаются в одно. Как и Пору, мне подвластны и другие направления магических искусств, так же я являюсь слабеньким провидцем, это мне уже досталось от мамы. Вроде бы все.
   Однако Пор нашел, что добавить к речи своей сестры:
   - Однако, будьте с ней осторожны! Чтобы она не говорила, но ее любимая магия - огненная. Так что не советую ее злить, а то всем хуже будет.
   - Да, да, - поддакнула я Пору и немного подумав, добавила, - и не надо неверяще округлять глаза, Игорь, это в первую очередь, тебя касается.
   Переглянувшись с Пором, мы, подтверждая вышесказанное, одновременно кивнули.
   - Кто следующий на очереди? - спросила Чанси.
   - Давайте я продолжу, - сказала даймон. - Меня зовут сьен Корвинэ, я водная или, как у нас некоторые говорят, ледяная даймон из Дома Тшхен мира Вулканат. Направлена нашим послом как наблюдатель от нашего мира, в целях глубокого погружения в историю мира Паштанат. Обладаю способностью к магии соответственно названию вида даймон.
   - Если говорить по нормальному, то в ее власти расплыться в лужу или стать ледяной глыбой, хотя зачем ею становится, ты глыба и есть! Монолит, блин.
   - Может, не будем ссориться в самом начале знакомства? - поинтересовалась я. Что-то интересное происходит между этими двумя даймон.
   - Это вы в самом начале знакомства, а я эту ледышку уже лет пять, как знаю.
   - Давайте не будем обращать внимание на этого ветреного, в прямом смысле этого слова, даймон! Все равно, он ничего нового сказать не может. Все гадости, которые можно было сказать обо мне, он уже сказал.
   - Да, хватит вам уже пикироваться! Рассказывайте, давайте, что между вами произошло!
   Сьен вздернула свой носик вверх и гордо промолчала, в это же время Тэркан возмущенно пыхтел, не зная, что ему еще сказать.
   - Давайте уже, колитесь! - не утерпела Чанси, - не вводите меня в искушение!
   - Хм, что тут можно сказать? Он мой жених!
   Вот это да! А чего ж он тогда ко мне клинья подбивает, если уже помолвлен? Кажется, это я произнесла вслух, так как Корвинэ ответила на мой вопрос:
   - Ай, обычная практика в нашем мире. Родные договариваются о браке своих детей, предварительно не поинтересовавшись их мнением. Все это старо, как сам Вулканат.
   - Может быть, тебе и безразлично, кто будет твой муж, а вот мне не все равно, кто предназначен мне в жены! - возмутился Тэркан. - Я хочу, чтобы у меня в семье не только слепое подчинение мужней воле было, но и простое семейное счастье не помешало бы!
   - Ууууу! Как все запущено!
   - А сбегать из своего мира от женитьбы разве обязательно было? Наши родители не такие консерваторы, как ты о них думаешь, они могли бы все понять и принять наши с тобой решения, но ты поступил как последний трус, просто-напросто сбежав из одного мира в другой!
   - О, да этот скандал, похоже, надолго! - умудрилась я вставить реплику в их перепалку.
   - Ты еще скажи, что сама спокойно отказалась бы от столь выгодного для тебя брака! Как же, все-таки войти в Дом Пирен, это значит войти в правящую элиту. Тебе бы никто не позволил отказаться от столь выгодного политического союза. Что молчишь, разве я не прав?
   Пристально всмотревшись в посиневшие, от разлившегося румянца, щеки Корвинэ, вынуждена была признать правоту тэркановых слов. Ни один родитель, настроенный на вхождение в правящую элиту, никогда в жизни, не променяет возможность влиять на судьбу мира и своего народа на счастье дочери. Как бы жестоко это не звучало, но это правда. Когда ты можешь спасти весь мир, ты, не задумываясь, сломаешь жизнь одного ради спасения многих. Такова жизнь! И ничего с этим не поделаешь, хотя выход всегда можно найти. Может, стоит вмешаться? Почему бы и нет!
   - Тэркан! - позвала я даймон, - хватит пыхтеть, а то уже скоро дым из ноздрей повалит, мало, что не огненный.
   Повернувшись ко мне, Тэркан спросил:
   - Ты что-то хотела сказать?
   - Хотела. Ответь мне, пожалуйста, с чего ты взял, что ты, именно ты, не нужен этой сьен? - заметив, что щеки Корвинэ стали еще синей, удостоверилась в том, что моя догадка оказалась верна. Взглянув на Тэркана, отметила, что и его щеки покрылись благородной бледностью. И посмотрев на Чанси, произнесла:
   - Кажется, ему даже в голову не пришло поинтересоваться мнением невесты на свой счет!
   - Молодец, что тут скажешь! - укоризненно поглядев на воздушника, произнесла Чанси. - А потто еще и удивляется, почему на него наезжают! Ну-с, с этими двумя, кажется все понятно. Саша, теперь твоя очередь!
   - Хорошо.
   Что бы им сейчас про себя рассказать? А, все равно я им это когда-нибудь рассказал бы, так зачем зря мучаться и что-либо выдумывать. Расскажу правду, как она есть.
   - Всем здрасте! Меня зовут Алекс, и если кто-то еще не в курсе, то объясняю один единственный раз и только для ограниченного круга лиц, я парень! Да, да, парень, вы не ослышались!
  
   Порядок.
  
   Кто-нибудь, держите меня! Блин, а я то думал, почему Чанси так ухмыляется, глядя на то, как я увиваюсь вокруг ее подружки, или друга? Как теперь его называть? И вообще, разве такое возможно? Нужно внимательнее вслушаться в то, что рассказывает эта девица, чтобы лишний раз не лопухнуться в ее присутствии.
  
   Саша.
  
   Да, глаза у окружающих, по-моему, не то, что из орбит вылезли, а на макушку переселились. Что уже говорить об отпавших челюстях? Да, Саша, тебе только в артистки идти. Никто с тобой не сравниться в умении лицедейства. Умеешь же вогнать в состояние глубокого шока! Так, надо брать себя в руки, а то совсем себя захвалю.
   "Ага, это точно!"
   "Ал, не мешай, я им сейчас в лицах буду рассказывать, что такое должно было произойти, чтобы парень превратился в девицу!"
   "Удачи!"
   Ага, она мне понадобиться. Главное не сильно подставлять Чанси перед братом. Но не рассказать о ее участии, тоже не получиться. Все-таки она одно из действующих лиц. Ладно, погнали наши городских!
   - В общем, слушайте! Дело было так. Этим летом меня назначили на практику в один из наших НИИ. В лабораторию, к которой я был прикреплен, поступил заказ на создание артефакта, меняющего внешность своего носителя. Артефакт мы сделали и приступили к его испытаниям. Вначале его испытывала девушка, которая, используя артефакт, подкорректировала свою внешность, не более. Затем, артефакт передали мне для проведения дальнейших испытаний. В тот день я счастливый от участия в таком глобальном эксперименте зашел в библиотеку к дядюшке Строю.
   - Это гролья библиотека? - уточнил Пор.
   - Да, там я и познакомился с Чанси, которая только что пришла в Паштанат.
   - Я как знал, что без горячо любимой сестренки здесь не обошлось! - вставил опять Пор. - И что произошло потом?
   - Потом мы с ней гуляли по городу, я показывал ей самые красивые уголки города, где люблю бывать сам. Познакомил ее с родителями. Кстати, Улабовы, действительно, являются моими родителями. Мы поужинали, а потом я пошел провожать Чанси до отеля "Звезда Соловеники", в которой она успела еще днем зарегистрироваться. Вот здесь и произошло самое интересное.
   На минуту отвлекшись от своего повествования, заметила, что разговоры вокруг нас постепенно смолкли и все очень внимательно вслушиваются в то, о чем я говорю. Поняв, что всем остальным тоже очень интересно послушать мой рассказ стала говорить громче, что бы всем было хорошо слышно. А то, вдруг, что не расслышат, повторяй потом, специально для глухих. Тем более в таком тесном для общения круге, какой сформировался на станции, никакая тайна не останется таковой надолго. И уже назавтра все будут обо всем знать. Так что лучше я сам расскажу о том, что случилось, чем услышу через пару дней, что придумали сплетники.
   - В общем, когда я провожал Чанси, на нас напали. Вернее напали на меня.
   - Неужели у нас в городе все еще такое происходит? - поинтересовалась стоящая неподалеку от Игоря девушка.
   - Как это не прискорбно, но происходит это чаще, чем хотелось бы. Так вот, первую атаку я отбил, со второй мне помогла Чанси, во время третьей у нее в руке появился огненный меч.
   - Молодец, так и надо было! - одобрительно похлопав сестру по плечу, похвалил Пор.
   - Молодец, да только нападавших это не остановило. Они проскользнули мимо Чанси и всем скопом напали на меня.
   - И тут, видя, что ты не справляешься, Чанс понесло? - уточнил Порядок.
   - Ага! Меч перешел в огненные столбы, метра три в высоту!
   - Круто, у тебя такого еще ни разу на моей памяти еще не было!
   - И это пламя она направила на разбойничью шайку. Однако, она не смогла удержать пламя на руках и оно перекинулось на меня.
   Все приглушенно вздохнули, и с опаской поглядев на Чанс, постарались отодвинуться от нее как можно дальше. Чанси огорченно вздохнула, но возразить ничего не смогла.
   - Да, Чанс, я думал ты умнее.
   - Да, ладно тебе Пор, с каждым случается.
   - Так почему ты в живых остался? Ведь если ты не ошибся с описанием пламени, то могу предположить, что это было пламя Хаоса? Каким чудом ты уцелел?
   - Я, кажется, уже говорил, что у меня на руке был надет артефакт. Так вот, большую часть магического пламени кольцо смогло поглотить, воплотив полученную энергию в процесс преобразования тела. Остальное просто впиталось в мою телесную оболочку.
   - Такого просто не бывает!
   - Поверь мне, бывает, я сама видела! - проговорила Чанси.
   - Хорошо, поверю. Саша, продолжай, - велел Порядок.
   - Когда мое тело охватило пламя, у меня в голове билась мысль о том, что было бы хорошо стать кем-нибудь, лишь бы все это поскорее прекратилось. Вот я и стал тем, кем стал.
   - Артефакт до сих пор с тобой?
   - Мало того, что он все время теперь со мной, так он уже частично и во мне! По последним полученным мною сведениям у меня происходит постепенный процесс слияния меня с артефактом. Время полного слияния не установлено. Могу только сказать, что во мне сейчас живет несколько сознаний.
   - В смысле?
   - Мое женское сознание по имени Саша, где-то глубоко, пока я нахожусь в женском теле, Алекс, и, наконец, третий жилец - Алмаз, мой артефакт. Он кстати, создание мыслящее и говорящее, правда, пока со мной.
   "Я все правильно рассказала?"
   "Все верно, ты нигде не ошиблась. Я пока что еще не могу говорить сам, но думаю, дней через пять, заговорю."
   "Только предупреди сначала, а то народ напугаешь!"
   "Хорошо, уговорила."
   - Вот, в принципе и вся моя история. От практики в НИИ меня освободили, и даже подписали мой отчет, не читая, а чтобы не оставаться летом дома одному напросился с родителями в экспедицию.
   - Как же восприняли твои родители твое перевоплощение? - поинтересовался, пораженный до глубины души, Игорь.
   - Отец достаточно спокойно, мама, естественно, до сих пор переживает. Как они еще могли это воспринять?
   - Да, парень, попал ты в переплет! - выдохнул, стоящий рядом со мной Тэркан.
   - Ну, на данный момент, я все-таки не парень, а девушка, и прошу относиться ко мне соответственно! Давайте уже закончим обсуждать происшествие. У нас есть еще один член группы, который еще ничего о себе не рассказал. Игорь, прошу!
   - Даже не знаю, о чем мне стоит рассказывать после всего услышанного! Вряд ли у меня есть что-то, действительно, стоящее вашего внимания.
   - Игорь, только не надо скромничать! Если ты попал в эту экспедицию, то уже одно это означает, что ты заслужил право здесь находиться, - попыталась я расшевелить своего визави.
   - Хорошо. Меня зовут Красильников Игорь. Я пришел в этот мир с Земли. Я обычный человек, могу это сказать с полной уверенностью, потому что в нашем мире нет магии. Наш мир полностью немагическое творение создателя. Может быть, магия когда-то была и у нас, но во времена средневековья инквизиция посожгла всех к чертовой бабушке. Поэтому на Земле главной стала наука, которая привела к огромному росту промышленного производства. Всевозможные нанотехнологии, компьютеры, машины, полная автоматизация во всех сферах жизнедеятельности человечества. Отдыхает же наш народ на всевозможных курортах. Кто-то предпочитает горнолыжные курорты, кто-то, наоборот, поваляться где-нибудь на песчаном пляже, и погреть свои кости. Одни ходят в походы дикарями, пешком с палатками, в общем, романтика, а другие любят жить в полном довольствии на дорогостоящих курортах. Что же касается непосредственно меня, то могу сказать одно. Я смертельно болен. Во время одного из медицинских осмотров врачи выяснили, что я болен СПИДом. Вполне возможно, что вам не известна эта болезнь, но, можете мне поверить, это страшная болезнь. Когда ты ощущаешь себя совершенно здоровым медленно гнить изнутри - это невыносимо. Вот когда я узнал о своей болезни, тогда я и увлекся дайвингом, чтобы хоть немного отвлечься от своей болезни и не сидеть одному в четырех стенах. Почему одному, спросите вы? В нашем мире все бояться тех людей, которые больны этой болезнью. С ними стараются не разговаривать, не сидеть рядом, каждый раз брезгливо отворачиваются, едва тебя завидев. И ты им не докажешь, что заразился СПИДом не потому, что ты наркоман, не потому, что ты спал с кем ни попадя. А просто во время обычной операции по удалению аппендикса были нарушены санитарные нормы, повлекшие за собой череду неприятностей. Вот поэтому я и предпочитал проводить все свое время на морских просторах, чтобы хоть на минуту, хоть на секунду забыть обо всех своих неприятностях. Любоваться морским бризом, открыть для себя подводный мир всех морей и океанов. Совершая свои погружения, я отгораживался от всего мира, и жил только увиденным. Например, я видел останки Титаника, развалины древней Атлантиды. Кстати, ее нашел тоже я. Оказалось, что в Бермудском треугольнике, где многие века пропадали корабли и с радаров исчезали самолеты, находится исчезнувшая цивилизация. Отгородившись от нашего индустриального мира, они предпочли остаться легендой. Атланты скрыли свое место нахождение при помощи какого-то сложного прибора. Не знаю, что это такое, мне его не показали. Так вот, атланты живут под водой. Как рассказывается в их летописных источниках, зная, что их государство поглотит морская стихия, их ученые приступили к разработке весьма сложной сыворотки, которая позволяла бы им дышать под водой и на суше. Да, забыл сказать, именно цивилизация атлантов имеет связи с вашим миром. На других материках, в прочих странах и государствах никто даже не подозревает о множественности миров. Вот такие ребята дела! Между прочим, именно их мне следует благодарить за то, что я еще живу. Они, конечно, не смогли навсегда избавить меня от моей болезни, однако каким-то образом сумели приостановить ее развитие. За что я им несказанно благодарен. А еще я бы сказал им огромное спасибо за предоставленную возможность увидеть другие миры.
   - И это ты называешь нечего рассказывать? Да, странные у тебя представления об интересных случаях из жизни! - попеняла я ему. - Кстати, а ты эльфов и гномов когда-нибудь видел?
   - Только в кино, про Гарри Поттера, был там такой чудик в наволочке, чем-то похожий на нашего в то время президента, да в фильме "Властелин колец", а что?
   - Просто поинтересовалась, я тоже их никогда не видела. Ты хоть в курсе того, что у нас за экспедиция?
   - Не совсем. Мне только сказали, что она будет проходить на Аланарских островах, а жить мы будем на глубоководной станции.
   - В общем, если рассказывать вкратце, то раньше на Аланарских островах жили гномы и эльфы. Но, как и Атлантиду, Аланарские острова поглотила морская пучина. Нашей целью как раз и является нахождение каких-либо свидетельств того, как это произошло и по какой причине. А если мы сможем еще и отыскать, куда они пропали, то это будет вообще высший бал! Так же нам хотелось бы найти образцы флоры и фауны, принадлежащей только Аланарским островам. Благодаря рекреатору, который находится в Биоакадемии, мы сможем восстановить их вид, а в случае фауны, так и всю популяцию.
   - Ничего себе, так это же глобальные исследования! - удивился Игорь.
   - Да, согласна, но для нашего мира, это очень важное исследование, едва ли не важнее, чем все остальные вместе взятые. Ведь с пропажей магических существ из нашего мира ушла и сама магия. Источники сил остались, а способных ее использовать нет. Правда после прихода в наш мир сидхов баланс более или менее был восстановлен, но до полной гармонии еще далеко.
   - И откуда тебе все это известно? - поинтересовался Пор.
   - Так у нас это все знают, считай с пеленок, - сказала я.
   - Все с тобой ясно. Ладно, знакомство друг с другом считаю свершившимся. Будем способствовать получению положительного результата в этом исследовании. Чем теперь планируете заняться?
   - Не знаю, Чанс, ты еще есть не хочешь?
   - Знаешь, - заметила Чанси, - желудок уже сводит. Может, пойдем, поищем столовую?
   - Пойдем. Ребята, вы с нами? Проверим, настолько ли хороша столовая, как расписывал отец?
   - Пошли! - согласились остальные.
   Однако, подойдя к дверям, ведущим из зала, я остановилась, затормозив остальных, и спросила:
   - А кто-нибудь помнит, где она находится?
  

Глава 16.

  
   Саша.
  
   Умею я ставить людей в тупик, задав самый обычный вопрос. Переварив его, все растерянно переглянулись и, практически, в один голос проговорили:
   - Нет.
   - Если я правильно помню, - сказал Игорь, - то рэн Улабов ничего не говорил о том, где столовую можно найти. Только и сказал, что все будут довольны предоставленным ассортиментом.
   - У-уу! А есть то как хочется, я бы сейчас целого барашка сточила бы, - заныла Чанси, поглаживая себя по громко урчащему животу.
   - Все ясно, придется тогда искать родителей, или на худой конец встретим еще кого-нибудь, кто в курсе ее местонахождение.
   Отворив двери, мы всей толпой вышли из залы. Пройдя прямо по коридору до дверей родительской комнаты, остановились и, отдышавшись, постучались в дверь.
   - Войдите! - раздалось из-за двери.
   Приоткрыв дверь в комнату, я просунула в образовавшуюся щель голову. Отец сидел за письменным столом и что-то сверял в своих бумагах. Было жаль отрывать его от работы, но желудок того стоит.
   - Па, - шепотом я позвала отца. Когда он отвлекся от своего занятия и поднял на меня свой взгляд, я спросила:
   - Па, у меня назрел к тебе один вопрос.
   - Давай, быстрее говори, что тебя интересует, я отвечу, и опять займусь своими сверками.
   - А где здесь столовая? А то ты в зале так расхваливал нашу столовую, что нам всем захотелось чем-нибудь поковырять в зубах. У Чанси так вообще из живота звуки му раздаются!
   - Ох, я как-то забыл об этом сказать. В общем, столовая находится на втором глубинном этаже. Лифт найдете рядом с тем залом, где проводилось собрание. На панели этажи так и подписаны под номерами. Первый глубинный, это выход на дно, рядом с которым находятся раздевалки и комнаты с оборудованием для глубоководного погружения, второй глубинный, это столовая и зона исследовательских лабораторий, ну, а мы с вами разместились на третьем, самом верхнем этаже. Здесь расположены зал для совещаний, телепортационная зала и жилые помещения членов экспедиции. Так же здесь есть и комната отдыха.
   - А она здесь зачем, ведь в каждой комнате есть панель?
   - Ну, мало ли, кто-нибудь захочет почитать, или сыграть с кем-нибудь в шахматы или шашки, карты тоже неплохая игра.
   - Ясно.
   Почувствовав, что меня уже начинают дергать за руку, пытаясь вытащить из комнаты, едва успела поблагодарить отца.
   - Па, спасибо, ты нас выручил! Все мы побежали!
   Закрыв за собой дверь, посмотрела на ребят и уже хотела с укоризной в голосе произнести: "Неужели так трудно немного подождать", но тут заметила голодный взгляд Чанси, которая смотрела на меня, по меньшей мере, как на хорошо прожаренную отбивную.
   - Эй, я надеюсь, ты не примеряешься к моей филейной части? А то она мне очень дорога! И вообще, пойдемте скорее к лифту, пока Чанс с голодухи на кого-нибудь не набросилась!
   - Этим кем-то будешь ты! - проговорила она, едва успевая сглотнуть слюну, - если мы, наконец, не окажемся как можно быстрее в столовой. В мечтах я уже там.
   Что еще нам оставалось делать? Естественно скорым маршем выдвигаться на поиски лифта. Оказавшись рядом с ним, Пор нажал на кнопку вызова, а пока мы ждали его прихода, я решила заглянуть в зал совещаний. Все-таки нужно устранить существующую недосказанность о внутреннем строении станции. Предупредив ребят, что я не надолго задержусь, я вошла в зал. Народ еще даже и не думал расходиться. Поэтому, прокашлявшись, я привлекла к себе повышенное внимание. Заметив, что все взгляды в комнате направлены на меня, сказала:
   - Господа! Желая устранить невольную ошибку нашего руководства, хочу довести до вашего сведения о внутреннем расположении комнат. Итак, наша глубоководная станция состоит из трех этажей. В ней действует лифт, при помощи которого вы сможете передвигаться между этажами. На панели лифта указана следующая нумерация: 1, означает - Первый глубинный этаж, здесь расположены комнаты с аппаратурой, предназначенной для работы на глубине, раздевалка, а, соответственно сам выход на дно океана; 2 - второй глубинный, это столовая и зона исследовательских лабораторий; в данный момент мы с вами находимся на третьем, самом верхнем этаже, на панели он, как вы уже поняли, обозначен цифрой 3. Здесь расположены: данный зал для совещаний, телепортационная зала и жилые помещения членов экспедиции. Так же здесь есть и комната отдыха, в которой вы можете расслабиться в компании своих друзей и напарников, сыграв с ними в карты, шахматы, либо же просто почитав приятную книгу. Надеюсь, вы в полной мере ощутите удобство расположения внутреннего пространства станции.
   Изложив, все, что я знала об устройстве станции, я вышла за дверь. Убедившись, что меня никто не стал дожидаться, нажала на кнопку вызова лифта. Лифт пришел довольно скоро, зайдя в него, я нажала на кнопку с цифрой 2. Не успела я даже пару раз моргнуть, как створки лифта распахнулись, и я очутилась на нужном мне этаже.
   Рядом с лифтом нашлась и вся моя пропавшая группа. Оказывается они не настолько плохие, как я о них подумала. Они все-таки решили подождать меня, правда, уже на другом этаже. Так что дверь в столовую мы пошли искать все вместе. Хотя, что там было искать? На этом этаже было всего две двери, из-за одной из них раздавался такой умопомрачительный аромат свежее сваренного кофе, что мой рот сам собой наполнился слюной предвкушения, а желудок Чанси вновь подал голос.
   - Ребята-а, да мы, похоже, попали в рай! - прошептал Игорь, чьи ноздри агрессивно раздувались в попытке унюхать все ароматы.
   - Что стоим? Кого ждем? Кто-то хотел меня за филейку укусить от голода, а тут вдруг застряли? Дуйте в столовку!
   После этих слов никто не задержался в коридоре. Тэркан отворил дверь, пропуская внутрь нас троих: меня, Чанси и Корвинэ. Следом вошли и все остальные. Быстро оглядевшись, что здесь к чему, поняли, что данная столовая предполагает самообслуживание. Перед нами считай, до самого конца, столовая часть была заставлена небольшими столиками. Хотя, если постараться, то за ними смогут удобно разместиться и все члены команды. Дальше, за столиками мы увидели стойку, на которой справа стояли подносы, и ящики со столовыми приборами. С левой стороны на специальных противнях были установлены готовые к употреблению всевозможные салаты и фрукты. В центре этой живописной картины я разглядела официанта, готового услужить своим первым на сегодня клиентам, угостив их наваристым супом и душистым жаркое, которое при ближайшем рассмотрении оказалось прокопченной тушкой головня. Подойдя к стойке и взяв по подносу, мы каждый для себя выбрали именно то, что хотели бы отведать.
   На моем подносе стояла глубокая миска, наполненная душистым рыбным супом, тут же на тарелке лежал небольшой кусочек жаркого, и для полного насыщения, я взяла себе еще и салат из морской капусты. Ну и, конечно же, компот. Склонившись над своим подносом, я вдохнула чистейшие ароматы восточных пряностей. Подхватив поднос, я отошла от стойки и уселась на свободный стул у стола, куда уселись ребята.
   Перекусили мы так сытно, то встать из-за стола оказалось непосильной проблемой. Так что, еще немного посидев за столом и начав переваривать еду, мы погрузились в проблему нашей экспедиции.
   Игорь сразу же попытался сказать свое веское слово. Но девчата достаточно быстро его прервали. И правильно сделали. Он, видите ли, хотел нас в резерве оставить. И почему? Все из-за того, что мы принадлежим к женскому полу! Дискриминация, в чистом виде. Хорошо, что Порядок оказался на нашей стороне. Между прочим, мы тоже можем большую пользу принести! Чанси с Пором доступны любые виды магии, Корвинэ в воде себя чувствует как рыба, а вернее, как течение, все же она может раствориться с водой, для нее будут доступны любые закоулки и проулки на затонувших островах. Себя я, естественно, тоже не считала совсем бесполезной. Все-таки мой обширный опыт погружений, знание морской и океанской фауны играли большую роль. Ведь я единственная в группе, кто принадлежит этому миру. А Тэркан, как единственный среди нас исследователь-практик, остающийся на станции будет проводить полученные от нас образцы. Так что команда у нас образовалась всесторонняя. Два отличных аквалангиста, два первоклассных мага, и сама вода! Мы просто обязаны стать лучшей группой и совершить переворот в истории!
   Ой, кажется, меня опять куда-то не туда понесло! Прямо, как в прошлый раз, когда я предугадала неприятности, обрушившиеся на мою бедную голову. Надеюсь, что на сей раз ничего страшного не произойдет.
   Наконец, договорившись между собой, кто в нашей группе за что отвечает, мы с ребятами решили пройтись на первый этаж и посмотреть, какое оборудование и спецтехнику предоставили Биоакадемии для проведения глобальных глубоководных исследований.
   Опустившись на нижний этаж, мы решили пройтись по всем комнатам, находящимся на этом ярусе. Заглянув в первую дверь, мы обнаружили раздевалку, в которой рядами были установлены металлические шкафчики, с именными указателями. Разбредясь по комнате, мы нашли каждый свой шкафчик. Мой, как и следовало предполагать, был тринадцатым. Что ж за невезение такое? Вечно мне везет как утопленнику! Попыталась открыть шкаф, и с удивлением обнаружила, что он закрыт. Оглядев остальных, убедилась, что не мне одной так не повезло.
   - Нужно будет поинтересоваться, как они открываются, - заметил Порядок.
   - Угу. А магией никто не пытался открыть?
   - Я попыталась, - сказала Чанс, - но у меня ничего не получилось.
   - Они еще и антимагические! - пробормотал я, - Ладно, на обратной дороге, опять придется заглянуть к родителям, и уточнить у них способ вскрытия этих шкафов.
   - Подожди загадывать, может у нас еще целый список вопросов накопиться.
   - Ладно, давайте посмотрим, что находиться в другой комнате? - предложила я.
   В соседней комнате на специальных стеллажах были размещены всевозможные маски для погружения, болоны с газом, ласты, костюмы, скафандры. В общем, полный комплект. Тут же стоял и специальный компрессор, который вырабатывал и заполнял баллоны полученным воздухом. Здесь же были специальные фонари, для глубоководной работы, камеры, в самом дальнем краю комнаты стоял батискаф, у которого с одного бока торчали манипуляторы.
   Да, похоже, к этой экспедиции готовились по всем правилам! Наверняка куча триалов ушла на обеспечение нашей экспедиции всем необходимым оборудованием и снаряжением. Значит, император многого ожидает от нее. Ведь не стал бы он тратить такие суммы просто ради удовлетворения своего и прочих любопытства. Наверное, он и сами исследования держит под своим личным контролем. Блин, одни вопросы! И чем дальше, тем больше!
   Закончив осматривать предоставленное оборудование, Игорь вынес свой вердикт:
   - Отличное снаряжение! Мне бы такое на Землю, я бы горя не знал!
   - Погоди, еще успеешь себе такое купить.
   - Так это не земные образцы?
   - Почему не земные, земные. Просто немного усовершенствованные, - уточнил Тэркан. Все-таки Паштанат сотрудничает со многими мирами, обменивается с ними технологиями либо же артефактами.
   - Ребята, может быть, вы мне объясните один момент? - спросила Чанси.
   - Какой? - спросила я.
   - Ну, вот мы с Пором из закрытого для вас мира Эльдор. Ваш император знает об этом, но ничего не предпринимает по этому поводу.
   - Как это он все знает? Мама же велела ничего никому не рассказывать! - воскликнул Порядок.
   - Пор, не будь маленьким, как я смогла бы объяснить то, что произошло с Сашей, если бы не сказала правду его родным и исследователям, которые проводили его развернутый анализ после превращения? Что я супер сильная ведьма и не стойте у меня на дороге? Да меня просто уничтожили бы и все!
   - Она права, Пор, так что не стоит на нее наезжать из-за этого! Чанс, так что тебя гложет?
   - Мне интересно, почему император не сделал ни единой попытки воспользоваться моим присутствием в вашем мире, чтобы повлиять на мою мать, которая является Провидицей нашего мира, с тем, чтобы Эльдор открыл свои границы для межмировых туристов?
   - Чанс, а в чем смысл?
   - В смысле?
   - Ну, в чем смысл того, чтобы на тебя давить, угрожать? Разве от этого между нашими мирами взаимоотношения станут более прочными? Сомневаюсь! Да и после того, что натворил предыдущий император Дерган, которого, кстати говоря, на историческую родину вернули представители именно вашего мира, он старается не использовать политику кнута. Политику жесткого давления на исполнительную власть и на власть имущих представителей сопредельных миров. Вся политика ведется исходя из всеобщих интересов. То есть, что будет выгодно всем мирам, то и будет приоритетным направлением в развитии. Так что ему нет необходимости давить на твоих родителей, призывая их к сотрудничеству, если они хотят вернуть обратно свою дочь. Он ведь понимает, что сотрудничества можно добиться и другим способом.
   - Каким?
   - Например, показав, что здесь к тебе будут относиться как к рядовому гражданину, ничем не отличающемуся от всех остальных. Не приставать к тебе с расспросами о твоем мире, с просьбами показать его кому-нибудь. Согласись, что это более удачный, а тем более гуманный способ влияния на тебя и твоих родителей?
   - А каким образом это может повлиять на них?
   - Чанс, - обратился Пор к сестре, - даже я это понимаю! Просто, отметив такое к себе отношение, простое по своей манере общение, ты с большой охотой будешь рассказывать маме с папой, да и своим друзьям о том, как проводила здесь свои каникулы! Как смогла в первый же день по прибытии в незнакомый тебе мир, найти друга, который не посмотрит на то, что ты являешься изначальным хаосом. Ведь так? - повернулся он ко мне.
   - Все верно! Теперь то ты поняла, почему к тебе такое лояльное отношение?
   - Ага. Интересно, чтобы сделал Дерган, если бы все еще был у власти?
   - Что, что, отправил бы тебя или на костер, или в исследовательские лаборатории, где тебя разобрали на кусочки, чтобы выяснить, откуда у тебя берется огонь на руках. Давайте уже закончим этот разговор и пройдем в третью комнату. Нужно же посмотреть, как устроен выход на глубину.
   Согласившись со мной, все вышли вслед за мной из комнаты.
   Последняя комната была разделена прозрачной герметичной дверью на две части. В одной из них стоял стол со стулом. На столе был установлен монитор, на котором высвечивались какие-то показатели. Как я поняла, этот стол предназначен для дежурного по станции. В другой части комнаты, отделенной от дежурного прозрачной перегородкой ничего не было. А в дальней стене была вставлена еще одна дверь.
   Присмотревшись к показателям, мерцавшим с монитора, на столе дежурного, я поняла, по какому принципу работает выход.
   В кабинет дежурного заходит группа готовая к погружению. Дверь во вторую часть открывается простым нажатием на мониторе. Готовая к погружению группа проходит туда. Дежурный нажимает на монитор и дверь вновь смыкается. Далее дежурный должен набрать команду для открытия внешнего шлюза, который полностью заполнит комнату водой, после этого он открывает последнюю дверь и группа выходит на дно. После этого дежурный вновь закрывает двери.
   Все довольно просто, а для нашего землянина Игоря, это вообще стандартная процедура. Оказывается это не единственная в его жизни глубоководная станция, на которой он был.
   Объяснив ребятам всю процедуру погружения, вычитанную на мониторе, нам больше ничего не оставалось здесь делать, и мы все вместе покинули эту часть станции.
   Уже собираясь нажать на панели лифта цифру 3, Тэркан вдруг попросил:
   - Ребят, давайте теперь посмотрим на лаборатории. А то вы уже свою спецтехнику осмотрели, теперь и я хочу, ознакомиться с тем, при помощи чего я буду помогать вам, творить историю.
   Согласившись с рациональностью данной идеи, Игорь нажал на вторую кнопку. Мы даже моргнуть не успели, как створки лифта распахнулись, открыв нашему взору этаж исследовательских лабораторий. Здесь была куча дверей. На каждой было указано, какие именно исследования здесь будут проводить. Здесь была и лаборатория изучения флоры, напротив нее расположилась лаборатория фауны. Изучение камней, металлов, останков жизнедеятельности, человеческих останков. Отдельно от всех лабораторий был расположен кабинет, где размещался мини рекреатор. Правда, мини, это не обозначение его размера, просто здесь был установлен рекреатор нового образца, намного совершеннее того, который я видел в Биоакадемии. При одном единственном взгляде на этот рекреатор у Тэркана захватило дух.
   - Вот бы мне такой в академию!
   - Ага, а больше ты ничего не хочешь? Знаешь, сколько будет стоить эта новая усовершенствованная модель?
   - Даже не представляю! Но очень бы хотел такой иметь.
   - Ничего, тебе еще предстоит с ним работать, вот тогда ты и выяснишь все его положительные стороны, - раздалось от дверей.
   Повернувшись в сторону вошедшего в кабинет отца, заметила его уставший вид. Интересно, чем он таким занимался, что выглядит так, как будто он в каменоломнях целый день работал? Да, пока есть такая возможность нужно у него спросить, каким образом открываются наши шкафчики внизу. Только собиралась открыть рот, как мою инициативу перехватил Порядок, поинтересовавшись у отца тем же вопросом, что хотела спросить и я.
   - рэн Улабов, не подскажете, как можно открыть наши шкафчики, что установлены внизу в раздевалке?
   - О, очень просто! Нужно всего лишь назвать свое имя.
   - А если кто-то захочет влезть в мой шкаф и воспользуется моим именем?
   - Все равно у него ничего не получиться. Шкафы настроены на ваш голос, это раз, и два, вы скажете шкафу свое полное истинное имя, которое знаете лишь вы.
   - Ааа, это другое дело.
   - Я тоже думаю, что так оно будет лучше для вас, да и для всех остальных тоже. Можете быть уверены, что в ваш шкафчик никто не сможет залезть. Хорошо, раз вы поинтересовались вопросом открытия шкафчиков то, наверное, я могу сделать вывод, что вы уже успели побывать на первом погружном этаже. Как вам нам понравилось?
   Переглянувшись, мы предоставили слово Игорю.
   - Что я могу сказать, погружное оборудование просто выше похвал, снаряжения аквалангиста просто превосходны. Я так понимаю, что для экспедиции было закуплено только новейшие образцы?
   - Да, император выделил нам впечатляющую сумму на проведение этой экспедиции. Правда, и отчет о ее ходе мы обязаны предоставлять ему. Причем не просто переправлять ему бумаги, а он периодически будет посещать станцию с всевозможными инспекциями. Что может в некоторой степени затруднить нашу работу. Но, надеюсь, что эти инспекции не будут отрывать от работы простых сотрудников станции. Тэркан, как тебе лаборатории?
   - О, рэн Гену, они просто великолепны. Микроскопы увеличивают так, что совсем необязательно напрягать глаза, чтобы рассмотреть любую мельчайшую деталь предоставленного образца. А на счет рекреатора у меня вообще нет слов! Это что-то невероятное!
   - Что ж, тогда, сурен Тэркан, могу сказать только одно. При положительном исходе нашей экспедиции император обещал предоставить нашей Биоакадемии такой же рекреатор.
   Ну, все. Лучше бы отец этого не говорил. Похоже, Тэркан впал в эйфорию! Лишь бы ветром не стал, а то на радостях и не такое возможно!
   - Ребята, дела обстоят таким образом, что у вас завтра испытательное погружение. Вы выходите на дно, и просто стараетесь обойти близлежащие от станции окрестности. В случае нахождения чего-нибудь интересного складывайте свои находки в специальные мешки, которые будут закреплены у вас на поясе костюма. В них вы и сможете складывать исследовательский материал. Если будет какая-либо опасность, обязательно возвращайтесь на станцию, не пытайтесь вступить в борьбу с нападающими.
   - Нападающие? Па, да здесь и нападать то некому.
   - Не скажи, это тебе не Слоцкое побережье. Здесь все-таки Крения неподалеку и периодически сюда заплывают щупачи, в надежде чем-нибудь поживиться.
   Игоря весьма заинтересовало предостережение отца о шупачах, поэтому он не преминул поинтересоваться этим вопросом.
   - Щупачи, это кто такие?
   - Это бич Кренийского побережья! Весьма опасные морские создания! Это - головоногий моллюск довольно крупный по размеру. Его местом обитания считается прибрежная зона в государстве Крения. Питается падалью, в редких случаях нападает на пловцов. Акваланги и защитные костюмы не способны обеспечить вам стопроцентную защиту, так как щупач имеет свойство разрывать свою жертву острым клювообразным отростком, придерживая ее ядовитыми щупальцами.
   - Ни фига себе! И это чудище у вас водиться?
   - А что поделаешь, - пожал отец плечами, - этот гад, настолько ядовит, что его никакая отрава не берет.
   - А если их всех перестрелять?
   - Не получиться. Они довольно шустрые и успешно уворачиваются от глубоководных снарядов.
   - От самонаводящихся они бы не удрали.
   - Знаете, мы никогда особо не были заинтересованы в их уничтожении, у нас хватало и других забот. Ладно, хватит уже болтать, идите лучше пообедайте, а то смотрите, сколько уже времени. Считайте, что пара часов пройдет и все, уже спать пора. Тем более, что после телепорта всегда активная деятельность быстро заканчивается и начинает клонить в сон.
   Есть нам особо не хотелось, но раз уж нас целенаправленно выставили из лаборатории, пришлось последовать отцовскому совету и идти в столовую. Народа там было не в пример больше, чем утром. Практически все столики были заняты. Правда, нам удалось найти один свободный рядом с входной дверью. Хоть и на проходе, зато всех видно.
   Да-аа. Явно народ оголодал сверх меры. Вроде бы я им уже давно объяснила, как сюда попасть, а они почему-то накидываются на еду так, как будто пару дней сидели на сух пайке.
   Съев легкий салатик и запив все это чаем из нерестницы, он, конечно, не такой вкусный, как готовит мама, но пить все же можно, вышла из-за стола и в компании Корвинэ и Чанси покинула ароматную обитель пищи. Парней мы ждать не стали, а решили засесть в нашей с Чанс комнате, и перемыть им кости, пока они нас не слышат.
  

Глава 17.

  
   Оказывается, обсуждать с девчатами парней это очень интересное занятие. Столько интересного можно узнать из этих посиделок. Интересно, кто-нибудь хоть раз когда я еще была парнем, меня обсуждал так же, как мы сегодня наших парней. Перемыли косточки всем своим общим знакомым. Надавив, как следует на Корвинэ, узнали, что же все-таки случилось у них на Вулканате.
   Все оказалось до банального просто. Наш Тэркан, оказался единственным сыном правящей династии воздушных даймон. А следствием этого является то, что сам Тэркан стал разменной монетой в политической борьбе. Уж, какую выгоду преследовал его отец, пытаясь женить своего единственного сына на ледяной даймон, которую тот просто на дух не переносил, неизвестно. Хотя, это слишком громко сказано, терпеть не мог. Просто он, воспитанный своей романтично настроенной матерью, считал, что жениться нужно только по любви, чтобы через несколько лет не оказаться в ловушке бездушного брака. Ведь такого понятия как развод, просто не существует в мире Вулканат. Да и как поведала Корвинэ, она тоже не слишком стремилась к этому браку, тоже наивно полагая, что она достояна большего, чем быть винтиком в политическом альянсе. Но, как послушная дочь, она вышла бы замуж за Тэркана, даже если бы он был старым и страшным. Но тут на Вулканате произошло то, чего не ожидал никто. Воспитанный в уважении и подчинении старшим Тэркан не выдержал давления отца. Он просто сбежал через коридор в другой мир. А так как ментальную нить Тэркана может видеть только сам Тэркан, то его отцу королю Тэргану, пришлось разослать своих гонцов во все сопредельные миры, для розыска сына. Так получилось, что в этот мир пришла Корвинэ, и, обратившись за помощью в императорский дворец, получила ее в полном объему. Тэркана нашли, но вот повлиять на его решение покинуть мир они не в силах и Корвинэ придется самой уговаривать нашего ветреного даймон, вернуться домой.
   - Кори, ну, что я могу сказать. Вот ты сказала, что согласилась бы выйти за Тэркана, даже если бы он был старым и страшным. А ты его, что никогда не видела?
   - Нет, мне не приходилось бывать в Доме правящих даймон. Я только знала, как его зовут и что он довольно молод.
   - Да ни за что не поверю, что родители его скрывали от глаз общественности! Хоть разочек, да одним глазком его должны были увидеть все. Ведь народ должен знать, кто будет править ими после отца.
   - Ты не права, Саша, Может быть это принято у вас, но у нас на Эльдоре, детей из правящих династий никогда не представляют общественности, их берегут и охраняют как зеницу ока.
   - Чанси, у вас тоже так принято? - удивилась Корвинэ.
   - Да, говорю это как одна из таких детей. Нас, конечно, не скрывают, но и никогда не скажут в открытую, что мы их дети. Например, мы с Порядком, учились в общедоступной Академии всеобщего колдовства, имели друзей из различных слоев общества. И при этом ни один из них не может похвастаться тем, что он дружит с дочерью Провидицы. Кир, сын маминого друга, который является главой Дома сумеречного плетения, работал как обычный охранник. Ни у кого из нас нет никаких закидонов, типа того, что я - сын или дочь правителя, и не мне якшаться с чернью.
   - Классное воспитание. Нужно будет маме рассказать.
   - Слушай, а у вашего императора есть дети? - поинтересовалась Чанс.
   - Не знаю, если честно, то я не в курсе есть ли у него даже жена. - пожала я плечами. - Чанс, а у твоего брата есть подружка?
   - У него их столько, что иной раз я даже имена их путаю! Один раз я так и поступила, назвала его подружку чужим именем, какой она ему скандал устроила! Вы бы видели, кажется, она ему даже стакан чай, который держала в тот момент, выплеснула прямо в лицо. Крику было! Правда она потом извинилась перед ним. Только он после этого с ней встречать перестал.
   - Ты это нарочно сделала? - уточнила Корвинэ.
   - Естественно, Эта стерва заслужила, чтобы ее бросили. Вечно строила из себя не понять что! Вот только брат этих заскоков никогда не видел, при нем она всегда была мягкой и ласковой, словно кошка.
   - Ага, да только кошка имеет коготки, которые она до поры до времени умеет прятать!
   - Вот-вот! Я и поспособствовала тому, чтобы эта драная кошка, наконец-то, их выпустила!
   - Надеюсь, она не расцарапала ему все лицо?
   - Ну, не совсем чтобы расцарапала, но пару царапин он словил!
   - Жестокая ты!
   - Я не жестокая, просто хочу, чтобы Порядок нашел достойную девушку, скромную и порядочную, а не такую прохиндейку, как эта.
   - Все с тобой ясно! Девочки, а как вам Игорь?
   - Хм, если честно, то я еще не присмотрелась, - произнесла Корвинэ.
   - А зачем тебе к нему присматриваться? Тебе нужно хомутать Тэркана, пока он сам куда-нибудь опять не убежал.
   - Теперь уже не убежит, я на него метку поставила. С ее помощью я его в любом мире найду.
   - Сурово. Но необходимо.
   - Такова реальность. А Игорь вполне симпатичный молодой человек. Интересно, что это за болезнь такая СПИД?
   - Не знаю, - сказала я, - в нашем мире такой болезни нет. Наверное, это что-то специфическое, присущее только их миру. Только почему он считает, что эту болезнь не возможно излечить? Разве такое возможно?
   - Не знаю, нужно будет спросить у мамы, она у меня тоже из мира Земля, может она сможет что-нибудь рассказать по этому поводу?
   - Чанс, а у тебя есть такая возможность, держать связь с родным миром?
   - Да, ты же знаешь, что моя мама Провидица?
   - Да, ты уже несколько раз это говорила.
   - Так вот, она приходит иногда ко мне во снах и интересуется тем, что у меня нового, не случилось ли чего.
   - Здорово, может тогда ты, и спросишь у нее, про СПИД и способы его лечения, в следующий ее приход в той сон?
   - Обязательно. Ведь друзьям нужно помогать!
   - Ладно, Корвинэ, ты, где остановилась? - поинтересовалась я у даймон.
   - Да, я тут рядышком разместилась. Через пару комнат от вашей.
   - Хорошо, мы тогда завтра зайдем за тобой перед отправлением.
   - Да, было бы, конечно, лучше, если бы мы жили все вместе, - внесла Чанси предложение. - Саш, ты не могла бы переговорить с родителями по этому поводу? Ведь это было бы намного удобнее для всех нас!
   - Тогда может быть, сходим к ним сейчас?
   Приняв такое решение, мы с девчонками вышли из нашей с Чанси комнаты, и, постучав в соседнюю дверь, вошли. Отца не было, но он нам и не был нужен, ведь за размещение служащих отвечала именно мама.
  
   Чанси.
  
   - Девочки? Вам что-то нужно? - поинтересовалась тэн Мориса.
   - Ма, можно каким-нибудь образом устроить так, чтобы мы с Корвинэ жили в одной комнате?
   - Не знаю, девочки, все комнаты рассчитаны только на двоих. Если только вы в одной из комнат установите третью кровать?
   - А так тоже можно?
   - Почему бы и нет. Если вам будет от этого лучше, то для этого можно сделать все, в рамках, конечно же.
   - О, ну, тогда мы пойдем, нужно же перетащить кровать Корвинэ к нам в комнату.
   - Зачем что-то перетаскивать из комнаты в комнату? - спросила я, когда мы вышли из комнаты, - ты еще скажи, что это мы должны перенести тяжеленную кровать в комнату.
   - А что тогда делать? - расстроилась Кори.
   - Ничего, мы сейчас позовем Пора и что-нибудь сообразим на двоих.
   - Только где их нам искать? Опять у мамы спрашивать? Не хочу, и так сегодня целый день к ним бегали и все выспрашивали.
   - Кори, а ты знаешь, где их разместили?
   - Я нет, но по метке, оставленной на Тэркане, смогу его найти, а уж он, наверняка знает, где их можно найти.
   Уж не знаю, что она проделывала, я такой магии еще не видела, но ее действия дали результаты достаточно быстро. Настроившись на поставленную метку, она как слепая, с закрытыми глазами куда-то направилась. Следуя за ней, мы пришли к 37 комнате. Кори в этот момент вновь пришла в себя и указав на дверь перед нами, сказала:
   - Тэркан сейчас здесь.
   Я решительно постучалась в дверь и, услышав приглашение войти, заглянула в комнату. Увидев, что мужская компания находиться здесь в полном составе, приглашающее махнула девчатам рукой и вошла в комнату целиком.
   - Сплетничаете? - спросила я брата.
   - Сплетни - это привилегия женщин! Мужчины же составляют стратегические планы!
   - Какие глубокие мысли! Что же за планы вы здесь строите, можно узнать? - спросила Корвинэ.
   - Ай, девочки, зачем вам знать, о чем они тут беседовали, - сказала я, - давайте лучше решим наш с вами вопрос.
   Парни сразу же подобрались, и заинтересовано окинув нас взглядом, спросили:
   - Проблемы?
   - Да, мы решили поселиться втроем в одной комнате, но все они предусмотрены только как двухместные. Вот нам и требуется еще одна кровать, чтобы на ней могла расположиться Кори. Перетаскивать кровать из ее комнаты нам не с руки, слишком она громоздка, вот я и подумала, почему бы нам с Пором не создать ее самим.
   - Создать кровать? Из чего?
   - Из воздуха.
   - Разве такое возможно? Создать что-то из ничего?
   - Ребята, вы, кажется, забываете, с кем имеете дело? - поинтересовался Порядок. - Все же мы с Чанс не абы кто, а Хаос и Порядок - это не просто наши имена, а сущности.
   - Простите нас, мы не нарочно,- дурашливо попросила Саша прощение. - Ну, так что, вы нам поможете? Или вы на многое способны только на словах?
   - Пойдем, - сказал Пор, протянул мне руку, затем, обернувшись, сказал остальным, - ну, что, хотите посмотреть, на что мы с сестрой способны?
   Да, оказывается моего братца можно взять на обычное слабо! Молодец Саша, так бы он ни за что не согласился, начал бы все взвешивать, а потом пришел к выводу, что это может нарушить равновесие магических сил. А так и кровать сделаем и остальным покажем, на что мы с братом способны! Хотя не все нуждаются в доказательствах наших способностей. Саша и так слишком хорошо знает, на что я способна, а, сопоставив возможности мои и брата, может сделать правильный вывод о том, что это может быть небезопасно. Хотя она смелая, выдержала же пламень Хаоса, даже сильнее стала, так что думаю, она не испугается. Тем более, что мы будем создавать, а не уничтожать.
   Всей толпой мы вошли к нам в комнату. Подождав, пока все ребята разойдутся по комнате, указала брату, где должна стоять третья кровать. А дальше мы начали колдовать!
  
   Саша.
  
   Мне всегда нравиться смотреть, как Чанси колдует. У нее это получается невероятно легко. Вспомнив, что я теперь тоже имею способность к стихийной магии, задумалась над тем, что мне теперь нужно перебраться на Вулканат, чтобы узнать свои возможности и уровень своих способностей. Интересно, какая стихий является моей родной? Думаю, что огонь, все-таки не зря пламя Хаоса не причинило мне вреда, а просто впиталось в тело.
   Оторвавшись от собственных мыслей, попыталась рассмотреть, что там происходит. На том месте, где должна была стоять кровать Кори, происходило что-то невероятное.
   Колдовство начала Чанси. Что не было странным. Ведь все во Вселенной начало свое существование из хаоса. Сейчас Чанс стояла, широко раскинув руки, закрыв глаза. Затем она медленно соединила руки прямо перед собой, а когда развела их опять в стороны на том месте, где только что были ее соединенные руки, формировалась воронка торнадо. Внутри воронки воздух наливался силой, энергия, что накапливалась в центре начала посверкивать и выпускать электрические разряды. Постепенно в центре образовался сгусток ярко оранжевого вещества, который все еще продолжал наливаться силой.
   В этот момент Порядок перехватил у Чанси бразды волшебства. Чанс устало опустилась на свободное кресло и продолжила наблюдать за Пором, творящим создание вещи. Порядок, перехватив у Чанси, магические путы, сдерживающие воронку с находящимся в центре ядром, принялся производить в воздухе движения руками, как будто он что-то мял. Как это делает мама, когда месит тесто. Вслед за этими движениями ядро тоже начало трансформировать. Оно постепенно принимала нужную нам форму, вытягиваясь, истончаясь, и через полчаса перед нами уже стоял остов нашей кровати.
   А в это время в центре воронки начала сгущаться странная, густая как патока темнота, которая согласно воле Порядка и под действием его магических пасов стало матрацем.
   Закончив колдовство, Порядок вновь передал магические нити отдохнувшей Чанси, которая вновь свела перед собой руки, постепенно уменьшая вращающуюся воронку, а когда ее руки соединились перед ней, воронка исчезла совсем. Открыв глаза, она удовлетворенно вздохнула, и вновь усевшись на кресло, произнесла:
   - Вот и все!
   - Хорошо получилось! - согласился Порядок, - вот можем же, когда хотим! Ну, надеюсь, одеяло, и подушки создавать нет нужды?
   - Нет, - произнесла Корвинэ, - я сейчас сбегаю к себе в комнату, и принесу их оттуда.
   - Давай я помогу, - предложил ей Тэркан.
   Я подмигнула Кори и сказала:
   - Идите дети мои! - и засмеялась собственным мыслям. Все тут же подхватили мой смех. Это помогло окружающим расслабиться после творившейся только что волшбы.
   Вскоре эта парочка вернулась. Поблагодарив Пора за оказанную помощь, а Тэркана за проявленную галантность потихоньку выставили их из комнаты. Правда, все-таки успели уточнить у ребят, где они живут. Оказалось, что Игоря и Пора разместили как раз напротив той комнаты, где живет Тэркан.
   Наконец, оставшись одни, мы занялись обустройством нашей комнаты учитывая, что теперь нас здесь будет жить трое. Вскоре, застелив кровать, и разложив вещи Корвинэ по местам, мы смогли лечь спать. Все-таки завтра рано вставать. Тем более, что нам завтра предстоит первое погружении и нам нужно будет быть серьезными и полностью собранными.
  
   Проснулись мы утром все разом из-за того, что в нашу дверь кто-то стучал.
   - Кто там? - закричала Чанси, не вставая с кровати.
   - Саша, Чанси, пора вставать! - прокричал из-за дверей отец.
   - Саш, ну, что это такое, даже поспать нам как следует, и то не дадут?
   - Девочки, давайте вставайте! Побудка всех касается.
   Нам ничего не оставалось делать, кроме того, как вылезать из-под теплого одеяла. Умывшись, одевшись, приведя себя в порядок целиком и полностью, пошли в столовую перекусить. Там мы отыскали столик, за которым сидели наши ребята.
   - Вас тоже жестоко разбудили? - поинтересовалась я.
   - Не то слово! Я чуть с кровати не навернулся, когда нас пришли будить.
   - Ладно, давайте, завтракайте, да пойдем в раздевалку, нужно готовиться к погружению.
   Сильно наедаться мы не стали, все-таки костюм несколько сковывает движения, а нам еще нужно постоянно быть на чеку, чтобы не нарваться на кренийского щупача. Поэтому мы просто перекусили легким салатиком и, встав из-за стола, направились к лифту. Спустившись вниз, мы зашли в комнату за обмундированием, служащий, выдававший там костюмы, поинтересовался нашими размерами, и не долго покопавшись на полках, выдал нам требуемое снаряжение. Получив требуемое мы перешли в раздевалку. Я натянула на себя костюм, надела на спину баллоны с газом, а ноги обула в ласты. Все хорошенько закрепила, а на пояс костюма повесила нож, вдруг пригодиться. Сюда же прикрепила мешки для находок, а на голову приспособила фонарь для освещения дна. Ну, все, вроде готова. Чанси надела костюм только для того, чтобы обезопасить свое тело от возможного нападения, закрепила на поясе нож и мешки. Увидев, что она отказалась от баллонов с газом, поинтересовалась:
   - Чанс, ты уверена, что они тебе не нужны?
   - Уверена. Я воспользуюсь только маской, закрывающей глаза от воды. А без баллонов мне будет только лучше, тем более, что они слишком сильно сковывают движения. Ты лучше посмотри на Корвинэ, она вообще ничего из этого не одела.
   И правда, Кори воспользовалась только ножом и взяла мешки. От остального же она отказалась, объяснив это тем, что в воде ей ни одна тварь не сможет причинить ни малейшего вреда, когда она полностью раствориться в океане. Тогда я поинтересовалась у нее, как у нее обстоит дело с видимостью на дне, на что она мне ответила, что в воде она видит все не в пример лучше, чем на суше.
   Когда мы, наконец, были готовы, то вышли из женской части раздевалки. Игорь с Порядком тоже были готовы. Пор, как и его сестра, ограничился только маской, ножом и защитным костюмом. Зато на Игоре все сидело просто великолепно. Разве мог он пройти мимо такого обилия подводного снаряжения, конечно же, нет.
   Видя, что мы все готовы, Игорь сказал:
   - Ну, что, раз все готовы, то пошли.
   Перейдя в последнюю комнату, застали там дежурного, который, проверив, что все готовы, нажал на монитор, и дверь с тихим шорохом разошлась в стороны. Едва мы переступили порог, как дверь вновь сомкнула свои створки. Закрыв глаза маской, и продув, вставленный в рот октопус, Игорь дал отмашку дежурному и тот открыл шлюзы. Быстренько надев свою маску и повторив с октопусом то же самое, что и Игорь стала ждать, когда вода полностью заполнит весь объем комнаты.
   И вот, вода дошла до потолка, и дежурный открыл последнюю дверь, ведущую наружу. Вот и все, здравствуйте родные океанские просторы!
   Сразу же, как только двери распахнулись, мы выплыли наружу. Оглянувшись назад, заметила, как двери вновь сомкнулись за нами, а внутри уже стояла другая группа, готовая последовать вслед за нами, на дно. Оттолкнувшись от дна, я поплыла догонять ребят, которые уже успели отплыть от станции довольно далеко. Догнав ребят, обратила внимание на то, как Пор с Чанси смотрятся со стороны без масок.
   Здесь, действительно, было на что взглянуть. Такое ощущение, что они черпали воздух как рыбы, прямо из воды, потому, что у них изо рта периодически выплывали маленькие пузырьки воздуха. Что в прочем все же не мешало им дышать под водой, это было видно по расширяющемуся и сужающемуся торсу. Игорь в это время плыл впереди всех, Пор и Чанси по бокам от него. Попыталась рассмотреть, где сейчас находится Корвинэ, и не смогла. Интересно, где она? Чтобы отыскать ее пришлось, как следует посмотреть по сторонам, но плывущей фигуры Кори, я так и не заметила. Правда обратила внимание, что вода слева от меня имеет более плотную и темную структуру. Хм, что это? Попробовала ткнуть в эту густоту пальцем и тут услышала:
   - Саша, прекращай вертеться и тыкать в меня пальцами.
   Хотела уже открыть рот, чтобы спросить, правда ли это Кори плывет сейчас рядом, но во время вспомнила, что рот занят октопусом. Да, хорошо, что память у меня хорошая, а то сейчас нахлебалась бы воды по самые уши. Так вот, оказывается, как выглядит водная даймон в воде? Просто вода более плотной структуры, плывущая в том направлении, куда нужно даймон.
   Отплыв от станции на довольно приличное расстояние, мы решили опуститься на дно.
   Там каждому из нас Игорь выделил свой участок для поиска, и, взяв в руки фонарь, мы разошлись каждый на свой участок. В принципе, как мы плыли, такие участки и получили. Игорь поплыл дальше вперед, Пор отплыл налево, Чанси вправо от Игоря. Мы с Кори, тоже расплылись в разные стороны.
   Опустившись на дно, я занялась осматриванием. Опустившись на колени, решила рассмотреть поближе, где же я сейчас нахожусь. Потрогав руками почву под ногами, поняла, что дно здесь полностью покрыто илом. Как будто здесь раньше была трава, которая, после того как острова погрузились под воду, размокла, и постепенно превратилась в противный склизкий ил, покрывающий землю. Пошарив рукой по земле, подняла вверх руку, а ил поднялся вслед за рукой, и перед глазами стало мутно и ничего не видно. Хотя, сквозь пелену поднявшегося ила я смогла заметить, что в мою сторону кто-то плывет.
  

Глава 18.

   Хорошенько присмотревшись к подплывающему ко мне темному пятну, и еле-еле разобрав сквозь поднявшийся ил, кто это, поняла, что крупно попала. Нет, даже не так, ПОПАЛА! Через ил, поднятый собственной рукой, я смогла рассмотреть длинные, все в присосках щупальца, а на большой безглазой голове огромный клювообразный нарост. Волосы у меня на голове встали дыбом, я это почувствовала даже сквозь надетый на голову капюшон костюма. Что ж мне так не везет? Это же надо умудриться нарваться при первом же погружении на кренийского щупача!
   Сразу перед моим мысленным взором встало изображение той тэн, для которой в одной из лабораторий НИИ Малинным Кириллом был создан артефакт "Восстановитель". Вспомнилось ее лицо с ужасающим отпечатком шупальца этого подводного гада. Кошмар!
   Пятно все ближе приближалось ко мне, и тут я заметил, что размеры у моего визави не особо впечатляющие. Наверняка это еще совсем молодой щуп, которого заботливая мамаша пригнала сюда на свою первую охоту. От этой мысли мне стало еще более страшно. Это же означает, что здесь, где-то неподалеку сейчас плавает еще один щупач, при чем взрослый, способный разорвать свою жертву на мельчайшие куски. А ребята об этом ни сном, ни духом!
   Видя, что щупач пока не собирается на меня нападать, сделала попытку отплыть от него куда подальше. Не получилось, этот выкормыш Скарнака следовал за мной, как привязанный, не делая при этом ни малейшей попытки напасть на меня. Он, что, поиграть со мной надумал! Тоже мне, нашел игрушку! Хотя, лучше пусть он играет, чем его мама. Вроде бы отец говорил, что яд в щупальцах щупача появляется только при достижении половозрелого возраста, так что щупальца мне его пока не страшны, а вот от его клюва, мне нужно держаться подальше.
   Сделав еще одну попытку отплыть от малыша подальше, заметил, что в нашу сторону приближается еще одна тень. На этот раз большая по размерам.
   "Ну, вот, приплыли" - обреченно подумал я, - "мамаша объявилась."
   "Ей, девочка, не дрейфь! Еще не все потеряно, можно бросить кличь о помощи!"
   "И чем они мне помогут? Они ведь сами могут пострадать!"
   "Это навряд ли, увидев, что ты не одна щупач может броситься наутек, а ты, в случае, если он тебя почикает, имеешь шанс доплыть до станции, где тебе смогут оказать посильную помощь."
   "Утешил, тоже мне! И как бросать этот кличь? Не забывай, пожалуйста, что рот у меня в данный момент занят, да и находимся мы на большой глубине."
   "Очень просто. Кричи мысленно во весь свой голос. Все кто находится в зоне досягаемости, обязательно его услышат!"
   Что ж, нужно последовать совету Ала, все-таки хоть призрачный, но шанс выжить у меня есть, а это лучше, чем ничего! Заметив, что второй щупач уже доплыл до своего сородича и намеревается устроить на меня охоту, не выдержала и закричала:
   "ПОМОГИТЕ! ЩУПАЧ!"
   А сама сделала попытку уплыть от щупача, да где уж мне. Заметив, что его добыча пытается от него сбежать, взрослый щупач пулей настиг меня и, обхватив своими щупальцами, начал пытаться содрать с меня защитный костюм. Я же скользким ужом пыталась увернуться от его клюва. Пытаясь вывернуться из его щупалец, я не забывала мысленно орать во весь голос "СПАСИТЕ!" Мне не повезло, и через минуты две у меня изо рта выбили октопус, а с головы содрали капюшон. Через мгновение мои легкие наполнились водой, но я, продолжая борьбу с щупачом, этого не заметила, как не заметила и того, что опять начала меняться.
   Через десять минут после начала моей борьбы с щупачем, наконец, пришла помощь, и я смогла вырваться из щупалец и отплыть от него подальше. Остановившись напротив места нападения, я рассмотрела того, кто помог мне выпутаться из неприятностей.
   Невероятно, кажется, каждое из случившихся со мной происшествий дает мне возможность познакомиться с чем-то новым. Так и на сей раз. Передо мной предстал ярчайший представитель народа нереид, державший в правой руке свой трезубец, который все еще продолжал искрить. С жемчужно-перламутровой кожей, длинными серебристыми волосами, стянутыми в высокий конский хвост, и хвостом вместо ног. Опустив свой взгляд на его хвост, незаметно для самой себя перевала взгляд на собственные ноги.
   "Мамочки, куда делись ноги?"
   Ног у меня больше не было, вместо них мое тело заканчивалось длинным зеленоватым хвостом, затянутым переливающейся чешуей.
   "Нет, ну это уже слишком! Мало того, что я стала девушкой, так еще и хвост вместо ног получила! Ой, а дышу-то я как?"
   "Молодец, опомнилась, наконец! Это я сделал, а то уже через секунду бы захлебнулась! У тебя же сейчас ни октопуса во рту нет, ни маски на глазах."
   "А дышу я чем?"
   "Если любопытно, то можешь провести у себя за ушами рукой и нащупать, появившиеся у тебя жабры! Я их специально там сделал, чтобы не уродовать твою симпатичную шейку."
   Подплывший ко мне нереид, взял меня за руку, на которой между пальцами появились прозрачные перепонки, и спросил:
   - Скажите, этот щупач не причинил вам вреда?
   Я внимательно прислушалась к своим внутренним ощущениям, а заодно поинтересовалась своим состоянием у Ала.
   "Ал, у меня все в порядке?"
   "Более или менее, но все-таки тебе срочно нужно оказаться как можно ближе к медицинской помощи, у тебя порвано одно сухожилие, а в районе затылка остался след от ядовитой присоски."
   "И ты молчишь?"
   "Сейчас я все сказал, теперь все зависит только от тебя."
   Даже не дослушав до конца Ала, подняла голову и, посмотрев нереиду прямо в глаза ответила:
   - У меня порвано сухожилие, и на затылке остался след от щупачьей присоски.
   Стоило только это сказать, как я сразу же почувствовала жар в районе шеи и невероятно сильную боль, пронзающую все мое тело. Подхватив меня на руки, нереид куда-то поплыл. Но внезапно он остановился, и я увидела, что приплывшие на мой зов друзья преградили ему путь.
   - Саша? Это ты? Каким образом ты дышишь под водой? - прошелестела вода у моего уха.
   - Можешь не сомневаться, это, действительно, я! А дышу я потому, что Ал, опять меня превратил, на сей раз в нереиду.
   - Куда он тебя несет? - спросила вода.
   - Это мой спаситель, он помог мне вырваться из щупалец щупача, но у меня порвано сухожилие и присоска затронула кожу.
   - Ребята, если хотите, чтобы Саша поправилась, пропустите Нерея, - прокричала она.
   Ребята, расступившись в стороны и пропустив Нерея, последовали за ним. Думая, что он несет меня в направлении станции, я даже и не думала, что мы направляемся совершенно в иное место. Уже находясь на грани потери сознания, я заметила, что мы вступили под своды какой-то пещеры.
  
   Чанси, Пор, Игорь, Кори.
  
   "ПОМОГИТЕ, ЩУПАЧ!" неожиданно раздалось в голове. Через мгновение крик повторился "СПАСИТЕ!"
   Узнав в крике голос Саши, сразу же поспешили на помощь. Правда, немного не успели. Приплыв на то место, откуда шел сигнал о помощи, увидели, что там уже было все окончено. Шупачи в количестве двух штук уже делали щупальца. А перед нами стоял нереид, держащий на руках нерею.
   Интересно, откуда они здесь взялись? Насколько мне известно, нереиды - это мифический народ. Чанси, посмотрев на темную воду рядом с собой, попросила:
   - Кори, узнай у них, где Саша!
   - Хорошо!
   Подплыв к нереидам Кори, присмотрелась к волосам лежащей на руках у мужчины девушки, и узнала в них и в чертах ее лица Сашу, но, не поверив, прошелестела водой в ушах:
   - Саша? Это ты? Каким образом ты дышишь под водой?
   - Это действительно я, просто Ал меня опять превратил!
   Хм, и почему у нее не все как у людей? Интересно только куда собирается нести ее этот нерей? Спросила, но услышанный ответ меня совсем не порадовал, поэтому я закричала ребятам, чтобы они уступили дорогу Сашиному спасителю. Вернувшись к ребятам, текуче поведала Порядку на ухо:
   - Она ранена, повреждено сухожилие и на шее след от щупальца, я сама проверила, заглянув под волосы. Боюсь, что она может недотянуть до станции, так что лучше довериться нерею.
   Решив поверить словам Корвинэ, мы все последовали вслед за нереем. Однако путь его лежал не на глубоководную станцию, а куда-то в совершенно иное место. Вскоре после того, как мы отыскали Сашу, нереид привел нас в какую-то пещеру, где, нажав, на знакомые только ему уступы, открыл перед нами проход. Этот проход мерцал каким-то странным ярким светом, в который и вступил наш сопровождающий.
   Нам тоже не оставалось ничего делать, кроме как следовать за ним и дальше. Пройдя через арку слепящего света, мы оказались в каком-то гроте. Подплыв к берегу нереид встал на ноги. В это время и Игорь имел возможность выплюнуть октопус, все равно в баллонах осталось мало воздуха и его следовало поберечь. Осторожно выходя из воды, проявилась и Корвинэ. У Чанси с Пором ничего не изменилось, они, как плыли, так и продолжали выходить из воды. Выйдя из воды целиком, нереид свернул налево и, преодолев невысокие ступени, ведущие наверх, обернувшись к нам, показал рукой, чтобы мы следовали за ним.
   Пройдя небольшим коридором, мы вместе с проводником, оказались в большой пещере. Она была настолько большая, что не было видно ни ее сводов, ни дальних стен. Всю пещеру занимал город. Дома были не рукотворные, выстроенные из какого-либо материала, дома будто вырастали из недр земли. Переступив открытые ворота, ведущие в город, мы последовали за нереем и дальше.
   Проводник привел нас в один из домов, войдя в который к нему сразу же вышли еще несколько нереид. Один из них, старец с глубокими морщинами и длинными седыми волосами, обратившись к нашему сопровождающему, спросил:
   - Ваше величество, что привело вас в нашу цитадель?
   - Мастер Ренкал, на эту молодую нерею напал щупач, след от его присоски остался у нее на затылке. Боюсь, что его яд уже проник в ее кровь, и я уже не смогу ей помочь, но вы! Вы великий целитель, я знаю в ваших силах помочь ей!
   - Несите ее на стол, я посмотрю и сделаю все, что в моих силах!
   Положив Сашу на стол, на который указал ему мастер, нерей сказал:
   - Благодарю вас за оказанную помощь, - и, поклонившись, вышел из комнаты.
   Повернувшись к нам лицом, он сказал:
   -Меня зовут Океандил Рекантар Певлар, сейчас вы находитесь в моих владениях. Этот город называется Сердце Аланара. А теперь объясните мне, что здесь происходит?
   Нахмурив брови, он ждал от нас ответа, который не заставил себя ждать. Как и следовало ожидать, ответственность за ведение переговоров на себя взял Порядок.
   - Благодарю вас за оказание помощи нашей подруге, вы успели как нельзя вовремя.
   - Давайте вы опустите похвалы и благодарности и приступите прямо к делу!
   - Хорошо. Мы все являемся членами исследовательской экспедиции, которую направили на глубоководную станцию для того, чтобы исследовать затонувшие Аланарские острова. Сегодня как раз первый день нашего выхода на дно. Отплыв на порядочное расстояние от станции, мы решили разъединиться и отправились в разные стороны. Видно, в этот момент Саша и наткнулась на кренийского щупача.
   - Саша? Странное имя для нереи.
   - Дело все в том, что Саша не нерея.
   - Как не нерея, вы же все видели у нее хвост, а за ушами жабры.
   - Это все так, но дело в том, что наша Саша, может превращаться, во что захочет, и как говорит Ал, в один прекрасный момент может превратиться в крокозяблу. И, если вам так интересно все про Сашу, то вам следует знать, что она на самом деле является мужчиной, который под воздействием волшебства стал девушкой.
   - Что вы говорите? Как интересно! Что же ваша станция собирается исследовать?
   - На станции есть рекреатор, который способен восстановить людей, даже самый ничтожный образец, существовавшего когда-либо живого существа, либо растения. А так как правитель Соловеники хочет узнать, что же произошло с народами эльфов и гномов, то размер нашего исследования у нас самый, что ни на есть глобальный.
   - Вас интересует, что произошло с эльфами и гномами?
   - Да, весьма интересует. И если можно, ответьте на один вопрос? - спросил Порядок.
   - Что вас интересует? - заинтересованно поднял уголок правой брови Океан.
   - Скажите, пожалуйста, откуда вы появились в этом мире? Насколько я знаю, в этом мире нет и быть не может народа нереид?
   - С чего вы взяли? - удивился Нерей, - сколько себя помню, мы всегда жили в этом мире, просто старались лишний раз не появляться на поверхности. Когда еще острова Аланара были на поверхности, мы вели оживленную торговлю с их обитателями, поставляя им жемчуга и рыбу. В ответ они давали нам свое оружие и еще много чего другого. Но после их затопления эти народы ушли из мира, а в океане появились такие создания, как щупачи. И если молодые щупачи нашему народу не опасны, но взрослые могут причинить огромный вред. Поэтому мы стараемся, как можно реже появляться на поверхности и покидать наш город.
   - Подождите, вы только что сказали, что народы, заселявшие острова ушли, а вы можете сказать куда?
   - О, моей далекий предок провел их через коридор в другой мир, где тоже были эльфы и гномы и пришлые сородичи не выбивались из общей картины.
   - Ясно, но не подскажете, у вас есть какие-либо документальные свидетельства этого?
   - Конечно, все храниться в библиотеке королевского дворца.
   - Не могли бы вы предоставить нам возможность посетить вашу библиотеку?
   - Хорошо, я допущу вас в библиотеку, тем более, что вам придется остановиться у меня во дворце, так как вашей спутнице понадобиться несколько дней, чтобы придти в себя.
   В это время из комнаты, где проводили исследование Саши, вышел седой мастер-целитель. Вид у него был уставший. Ничего не говоря, он прошел к креслу, стоящему у окна, устроился в нем поудобнее, прикрыл уставшие глаза и проговорил:
   - Все будет хорошо, ваше величество. У молодой особы очень высокий уровень жизненных сил. Не удивлюсь, если она очнется уже через час. Будете ее забирать сейчас или переждете время у меня в больнице?
   - Я подожду здесь, спасибо, за предоставленную возможность, и за оказанную своевременную помощь.
   - Не за что, я всегда рад услужить вашему величеству!
   - Мастер Ренкал, прекращайте вы уже это дело?
   - Какое? - спросил мастер, но всем нам было заметно, что губы его разъезжаются в улыбке.
   - Мастер Ренкал, сколько можно! Я король только последние десять лет, раньше ведь вы не стеснялись называть меня просто Океаном и давать мне тумаки?
   - Ну, это когда было? Вы тогда были обычным учеником и студентом, который нарушил за время своего ученичества столько правил, сколько их всего было. Так что вашему сыну до вас еще далеко.
   - Кстати, как он?
   - Весь в учебе, из-за учебников не встает, все читает?
   - Да, явно не то, что его отец в свое время.
   - Да уж, вы редко сидели за своими учебниками, я всегда поражался тому, что, практически никогда не читая книги, вы умудрялись сдавать экзамены!
   - Практика большое дело! Я еще, будучи совсем маленьким, не слушал учителей этики, которые пытались привить мне великосветские манеры. Просто смотрел на то, как ведет себя в конкретных случаях отец и его придворные, и учился. Так и у вас, я посещал все ваши лекции, во время которых все и запоминал.
   - Кстати, как там девушка? Пришла в себя?
   - Пойду, проверю! - сказал мастер-целитель и вышел из комнаты. Через пять минут он вернулся и проговорил:
   - Никогда бы не подумал, что у кого-нибудь может быть такая восстановительная способность. Ваша дама уже пришла в себя, она, правда, пока слаба, и ей все-таки нужно пара дней для того, чтобы целиком придти в себя. Все же яд щупача это вам не шутки, да и разрыв сухожилия коротких ротаторов плеча тоже требует покоя.
   - Хорошо, я тогда забираю ее во дворец. Мастер, вы не предоставите свои носилки для переноски больной?
   - Конечно, я не могу позволить, чтобы ваше величество несли на своих руках нерею, для этого ведь есть носилки.
   Войдя в комнату, где находилась Саша, мы увидели, что она заинтересованным взглядом осматривает все вокруг себя. Увидев нас, вошедших в комнату вслед за Океаном, поинтересовалась:
   - Привет? А где это мы?
   - Привет, спасенная, - сказала Чанси, - И почему ты вечно попадаешь во всякие истории? То шайка разбойников на тебя нападает, то на щупача нарываешься. Ты как магнит, притягиваешь к себе всевозможные неприятности!
   - Судьба, наверное, у меня такая!
   - Кстати, как ты себя чувствуешь?
   - Ничего, вроде, а что?
   - Нет, мне просто интересно, ты перенесла превращение в нерею, столкнулась с взрослым щупачом, заработала от него след присоски, повредила сухожилие, и ты еще у меня спрашиваешь, что?
   - Ну, во-первых, если бы я не превратилась в нерею, то просто захлебнулась бы, ведь шупач, вырвал у меня изо рта октопус, во-вторых, сухожилие я повредила, пытаясь вырваться из его щупалец, которыми он меня схватил, и, в-третьих, щупачей было двое. Один, из которых, был молодым и даже не сообразил, что я его потенциальная жертва. И потом, я не виновата, что они приплыли сюда на охоту. И спасибо, моему спасителю, - я указала на нерея, спасшего мне жизнь, - что во время пришел мне на помощь!
   - Всегда рад услужить! Уважаемые, может быть, вы нас представите друг другу?
   - Ваше величество, разрешите представить вам Александру Улабову, дочь главы нашей экспедиции. Саша, это его величество Океандил Рекантар Певлар, правитель этого подводного города, носящего гордое имя Сердце Аланара.
   - Очень приятно, - захлопала я глазами, - весьма вам признательна за свое спасение ваше величество!
   - Что вы! Это мой долг заботиться о своих подданных!
   - Но, ваше величество, я не являюсь вашей подданной! Я подданная императора Гарантия, правителя государства Соловеника.
   - Если не ошибаюсь, то у вас за ушными раковинами имеются в данный момент жабры, а совсем недавно, еще какой-то час назад, у вас был хвост вместо ног?
  
   Саша.
  
   Проведя у себя за ушами, поняла, что Океан прав и утвердительно кивнула.
   - Вот видите, у вас есть жабры, перепонки на руках тоже имеются, едва вы окажетесь в воде, как у вас вновь появиться хвост, так что я с полной уверенностью могу сказать, что вы являетесь моей соплеменницей.
   - Соплеменницей да, но не подданной - поправила я императора.
   - Все может быть, не буду спорить. Сейчас мы переправим вас в мой дворец, где вы сможете полностью придти в себя и набраться сил. Согласны?
   - Конечно, куда же я денусь, чувствую себя как беспомощный котенок.
   В этот момент в комнату внесли носилки. Расположили их параллельно полу, и отпустили рукоятки, но носилки даже не думали падать. Они просто зависли в воздухе на определенном уровне от пола. Лекари, принесшие носилки в комнату осторожно подхватили мое тело и аккуратно переложили на них. Я непроизвольно напряглась, в ожидании того момента, как упаду с носилок. Заметив мое напряжение Океан, произнес:
   - Александра, не переживайте, вы не упадете с этих носилок.
   - Уверены? - уточнила я у него.
   - Естественно, ведь это я их проектировал, еще для защиты дипломного проекта по воздушной магии. И как видите, они еще летают!
   - Поздравляю, а воздушная подушка у них не исчезнет под носилками?
   - Нет, усмехнулся правитель, - не исчезнет, я все делаю на совесть, даже учебные проекты.
   - Я тоже! Вот смотрите, что натворил во время практики в НИИ, - и протянула ему свою руку, на которой у меня был раньше надет перстень-артефакт.
   - И на что мне смотреть? - поинтересовался Океан.
   Взглянув на палец, заметила, что обод кольца полностью слился с кожей, а на пальце осталась лишь россыпь драгоценных камней с алмазом во главе.
   - Да, в принципе, уже и смотреть-то не на что! А раньше перстень-атефакт был надет! Вот камни от него только и остались! - расстроилась я.
   - Артефакт? И каковы его свойства?
   - Становиться тем, кем хочет стать его носитель. Ал наделен своим собственным разумом, поэтому не позволил мне захлебнуться в воде, во время, сориентировавшись и преобразовав меня в Нерею. Кстати, на счет нереид, я думала, что вы мифический народ. В наших библиотеках практически не сохранилось никаких сведений о вас! Все наверху думают, что вы исчезли вместе с эльфами и гномами.
   Тут в разговор вступил Игорь, который сказал:
   - Саша, а эльфы и гномы не утонули! Океан сказал, что они переправили их через какой-то портал в другой мир. И, что самое главное, его императорское величество, - поклонившись Океану, сказал Игорь, - разрешил нам изучить его библиотеку.
   - Это, конечно, все хорошо, вот только нужно предупредить родителей, где мы находимся, чтобы они не волновались понапрасну.
   - К сожалению, я не смогу отправиться на станцию, у меня слишком мало кислорода в баллонах, - с сожалением сказал Игорь, - может быть, Пор их известит?
   - А может быть, лучше это сделаю я? - предложила Корвинэ. - Как никак я живая вода. Если где-нибудь хоть раз побывала, то уже никогда не забуду это место. Всегда смогу найти, куда протечь!
   - Ну, вот и хорошо, вас проводить к океану?
   - Да, будьте так любезны!
   - Я сейчас, только дам указания. Господа, - сказал Океан, обратившись к лекарям, которые все еще были в комнате, - сопроводите, пожалуйста, господ исследователей ко мне во дворец. Молодые люди я вскоре вернусь, и мы сможем продолжить наш разговор.
   И взяв Кори за локоток, вышел из лечебницы.

Глава 19.

  
   Корвинэ.
  
   Выйдя из лечебницы, мы сразу же повернули в обратную сторону. Мы шли молча, до тех пор, пока не подошли к выходу из города. Тогда я решилась поинтересоваться у Океана:
   - Ваше величество, можно узнать, что вы делали за пределами своей вотчины один, без охраны?
   - Ну, это вам только кажется, что без охраны, - ответил он.
   - Мне не может это казаться, я все-таки водная даймон и чувствую воду лучше даже чем саму себя. И могу с полной уверенностью сказать, что вы были без охраны!
   - А, это вы, наверное, имеете в виду других представителей моего племени? Правильно? - заметив, что я кивнула в ответ на его вопрос, он продолжил - Дело в том, что мне не нужны живые охранники. Я вполне могу обойтись без них.
   - Почему вы так в этом уверены? - заинтересовалась я его уверенно звучащей интонацией.
   - Просто, как вы заметили, я никуда не хожу без трезубца.
   - Вы так хорошо им владеете? - недоуменно посмотрела на нерея.
   - Нет, дело не в этом. Просто мой трезубец содержит в себе силу всех моих подданных, живущих и уже умерших.
   - Как такое возможно?
   - Если честно, то я никогда не вдавался в подробности, но могу с уверенностью вам ответить только одно. Когда на престол восходит новый император, народ нереид приносит ему клятву верности и помощи. Исходя от чистого сердца, эта клятва становится нерушимой силой, которая каждый раз воплощается в трезубце силы, главном символе императорской власти.
   - Хм, и никто не пробовал его выкрасть? Все-таки это очень мощное оружие, если учитывать, что многие и многие поколения нереид приносили клятву верности своим правителям.
   - Как же, не было! Были, только всегда возвращали его обратно!
   - Странно!
   - Ничего странного, трезубец действует, только находясь в руках истинного императора.
   - Очень предусмотрительно со стороны ваших предков предусмотреть такую возможность!
   - Я тоже так думаю! Кстати, тебя провожать до самого океана?
   - Конечно, я же видела, что вы нажимали какие-то уступы, которые открывали проход в ваш город, а я еще собираюсь сюда вернуться! Так что, не могли бы вы показать мне, какие именно из уступов нужно нажимать?
   - Вы очень наблюдательная молодая даймон! Что ж, я покажу вам, как попасть в город. Да, когда доберетесь до своей станции, передайте, пожалуйста, ее руководству, что я буду рад видеть их у себя в городе!
   - Не переживайте, обязательно передам. Тем более, что они родители нашей Саши и обязательно захотят отблагодарить вас за ее спасение!
   - Меня не столько интересует их благодарность, сколько возможность вновь иметь связь с надводным миром. Мой народ уже долгое время прозябает у себя в пещере, редко выплывая на поверхность. Многие дети, никогда не видели солнечного света.
   - Ваше величество, но как вы выжили, запершись у себя в городе?
   - Нас спасло то, что эльфы, в знак дружбы между нашими народами подарили моему предку лиану жизни.
   - Лиана Жизни, - пробормотала Корвинэ, - никогда не слышала такого названия. Что это такое?
   - Это довольно обычная лиана, которая способна расти даже на горной породе. Она выросла из семени посаженного в самом центре пещеры на ее своде. В начале она была совсем маленькой, но со временем она разрослась. Свет, который освещает нашу пещеру, исходит именно от этой лианы. Этот свет идет от ее листвы. Когда наверху начинается зима, наша лиана зацветает. Это очень красивое зрелище. Тогда свет в пещере начинает становиться из тускло серебристого ярко золотым. Думаю, вам понравились бы такие метаморфозы.
   - Это должно быть очень красиво. В ваших словах столько любви к своему городу, что, слушая ваш рассказ поневоле можно в него влюбиться! Все хочу спросить, а почему ваш город носит название "Сердце Аланара"?
   - А вы еще не догадались?
   - Еще нет.
   - Ничего страшного, когда вы вернетесь, я расскажу вам и вашим друзьям, откуда пошло такое название.
   - А почему не сейчас?
   - Я рад тому, что наша беседа оказалась столь занимательно, что вы не заметили, как вышли из пещеры!
   Оглядевшись по сторонам, убедилась в правоте Океана. Это до какой степени нужно было увлечься разговором, чтобы не заметить того, как вышли не только из города, но и из пещеры вообще?
   - Что ж, раз просила, то смотри. Смотри внимательно, показываю один раз!
   И он показал мне, на какие именно выступы следует нажимать, чтобы открылся проход в город. Показав мне очередность, а затем, вновь закрыв проход, велел повторить действия, что я не преминула сделать, не ошибившись ни разу.
   - Не плохо! У вас хорошая память.
   - Пока никто не жаловался!
   - Что ж, желаю вам быстро доплыть до места назначения!
   - Благодарю, - и, попрощавшись с нереем, вошла в воду.
   Нырнув с головой в воду, приняла свое жидкое состояние и, слившись с водой в одно, потекла к нашей станции. Там наверняка уже все всполошились!
  
   рэн Улабов.
  
   Это случилось примерно час назад, когда в лабораторию с установкой рекреатора забежал встревоженный Тэркан. Видя, что он все никак не может отдышаться и рассказать, что его так взволновало, встал из-за микроскопа, подошел к нему и спросил сам:
   - Тэркан, что-то случилось?
   - рэн Улабов, - пытаясь сдержать рвущееся из груди сбитое дыхание, - у меня неприятное известие! Даже не знаю, как сказать!
   - Как есть, так и говори, не тяни резину! - а у самого в груди, как будто что-то сжалось в тревоге.
   - Наша группа уже час назад должна была вернуться из пробного заплыва, но их до сих пор нет!
   - А что говорят другие группы?
   - Что никого из них не видели после того, как они ушли на свой участнок!
   - Понятно. Сбегай, пожалуйста, в мою комнату, позови сюда жену, мне нужно обговорить это с ней как можно быстрее.
   Интересно, что у них опять могло случиться? Так, за Порядка, Чанси и Корвинэ можно не переживать, они защищены магически, остаются только Саша и Игорь. Оба в масках и с баллонами за плечами. Кислород уже должен был закончиться! Что же делать?
   В полной растерянности, погрузив пальцы в свою шевелюру, стал массировать внезапно разболевшуюся голову. Может быть, хоть одна идея появиться в голове. Было бы хорошо!
   В этот момент в лабораторию вошла запыхавшаяся Мориса, а вслед за ней и взволнованный Тэркан.
   - Гену, что-то случилось, Тэркан ничего толком рассказать не смог! - воскликнула она, увидев, что я нахожусь в полной растерянности.
   - Мори, ты только не волнуйся!
   - Говори уже, не заставляй меня волноваться больше, чем нужно!
   - В общем, группа Игоря не вернулась с глубины.
   - Объясни мне, пожалуйста, как такое возможно?
   - Не знаю, на счет троих из ребят я совершенно не переживаю, но вот остальные двое вызывают у меня вполне ожидаемое опасение!
   - Это ты про Игоря и Сашу? - довольно спокойным тоном поинтересовалась жена, даже не ожидал от нее такого хладнокровия. И это после недавно приключившейся с нашим сыном истории!
   - Про них. Если Чанси и Порядок укрыты магией, а Корвинэ сливается с водой в единое целое, то у Игоря и Саши нет таких возможностей.
   - Не переживай, вполне возможно, что они просто всплыли. Не стоит настраиваться на неприятности. С ними хорошие ребята, они не дадут им погибнуть, можешь быть в этом уверенным. Я думаю, что мы скоро получим от них известие.
   - Будем надеяться, будем надеяться! - пробормотал я.
   И потянулись долгие минуты ожидания. Мы не стали извещать никого из персонала о том, что пропала целая группа. Зачем лишний раз нервировать людей? Все это время Тэркан постоянно мозолил нам глаза, бегая из одного угла в другой, что-то бормоча себе под нос и с нескрываемым неодобрением глядя на нас с женой. Мориса на удивление стойко переносила это убивающее меня ожидание. Так же стойко она переносила и мечущие молнии взгляды Тэркана. Она была как тот стойкий оловянный солдатик из земной сказки. Я мог только позавидовать ее стойкости и уверенности в то, что все закончиться хорошо. Когда Тэркан в очередной раз убежал на первый этаж проверять, нет ли каких новостей от пропавших аквалангистов, я даже вздохнул с облегчением, когда он вышел из лаборатории.
   Подняв взгляд на Мори, заметил, что она начинает терять свое лицо. Оно начинает медленно розоветь, глаза наливаются слезами, и вот она уже начинает шмыгать носом в безуспешной попытке удержать, рвущиеся из глаз слезы.
   - Гену, я так хочу надеяться, что с нашим мальчиком ничего плохого не случилось!
   - Я тоже на это надеюсь! С него хватит и того, что он превратился в девушку, что еще может с ним случиться? - сделал неумелую попытку успокоить ее шуткой, заботливо обхватив ее за плечи.
   Услышав ее, жена улыбнулась сквозь слезы и произнесла:
   - Да уж, хуже уже не куда! Помнишь, как он переживал, что стал блондинкой?
   - Ага, а потом долго радовался, что волосы стали темно каштановыми, прямо как по его заказу.
   Улыбнувшись своим воспоминанием во время заметили вбежавшего в лабораторию Тэркана.
   - Там, Корвинэ приплыла!
   - Одна?
   - Да, она сейчас переоденется и зайдет сюда.
   - Где она сейчас?
   - Пошла в комнату к девочкам, она же там теперь живет!
   - Тогда мы с ней у них в комнате переговорим. Составишь компанию?
   - Конечно!
   Втроем мы дошли до девчоночьей комнаты, и когда постучались в двери, нам отворила дверь уже совершенно сухая Кори.
   - рэн Гену, тэн Мориса! А я только что собиралась к вам!
   - Корвинэ, давайте лучше переговорим у вас в комнате?
   - Хорошо, - и Кори распахнула двери, впуская всех нас внутрь комнаты.
   Не успев даже присесть, как Тэркан накинулся на водную даймон с вопросами:
   - Корвинэ, ты, где была, где все остальные, куда вы пропали?
   - Сколько вопросов, и сразу на ты!
   - Хватит ехидничать, ты пока что еще моя невеста! Так что отвечай на вопросы!
   - Вот именно, что пока! Захочу, и больше не буду твоей невестой, и вообще, мы с тобой не муж и жена, чтобы я перед тобой отчитывалась!
   - Ребята, давайте вы после продолжите свой весьма занимательный диалог, а пока нас интересует, куда пропала группа Красильникова Игоря? Итак, Кори?
   Густо покраснев Корвинэ начала свой рассказ:
  
   Корвинэ.
  
   - Когда мы выплыли на отведенный нашей группе участок, Игорь принял решение, что будет лучше, если мы разделимся, и каждый займется поисками на выделенной ему территории. Мы едва только приступили к работе, как услышали мысленный вопль Саши.
   Она звала на помощь, кричала, что на нее напал кренийский щупач.
   - Ах, - ошеломленно выдохнула тэн Мориса.
   - Приплыв на то место, откуда шел мысленный зов, мы заметили, как двое щупачей уже уплывают восвояси. Но Саши мы не увидели. Перед нами оказались представители давно исчезнувшей цивилизации нереид.
   Теперь уже рэн Улабов удивлено спросил:
   - Как, нереиды? Разве это не миф?
   - Как выяснилось, они вполне реальные существа.
   - Так, что там с Сашей? - поинтересовалась Мориса.
   - С Сашей все хорошо! Просто, когда она пыталась вывернуться из смертоносных объятий щупача, тот сорвал с нее маску, - в этом месте рассказа тэн Мориса опять с ужасом выдохнула.
   - тэн Мориса, не переживайте, все хорошо, я клянусь! Просто артефакт опять учудил!
   - Что на сей раз? - с безнадегой в голосе поинтересовался рэн Гену.
   - Он превратил вашу дочь в нерею!
   - Но, этот артефакт только меняет внешность! Как он может изменить расовую принадлежность?
   - Как сказала Саша, он просто счел нужным помочь своей хозяйке не захлебнуться в океане. Приняв это решение, он смог трансформировать ее в нерею. Благо, образец для видоизменения у него был под боком. Так что у вашей дочери сейчас за ушами находятся довольно миленькие жабры.
   - Хорошо. Это нас успокоило, но что с Игорем, у него ведь долен был закончиться кислород в баллонах еще полчаса назад!
   - С ним тоже все в порядке. Все группа в данный момент находиться в гостях у императора нереид Океандила Рекантара Певлар, правителя Сердца Аланара. Его величество выражает вам свое почтение и предлагает навестить его в скором времени. И, что самое главное, император, разрешил нашей группе воспользоваться услугами его библиотеки, в которой содержаться сведения о взаимоотношениях жителей островов с его народом.
   - Замечательно. Мориса, как ты думаешь, если мы посетим его величество прямо сейчас, это не будет слишком, как это сказать, напористо?
   - Думаю, что стоит немного выждать. Раз нашим ребятам ничего не грозит, то наш визит можно и отложить. А вот, что отложить нельзя, так это известие императору с первым сообщением о ходе исследования. Только не следует ему сразу все рассказывать. Просто расскажешь ему о нападении на Сашу щупача, его превращении в нерею, а вот о находке исчезнувшей цивилизации нереид пока что говорить не будем. С ними сначала нужно встретиться самим.
   - тэн Мориса, если вас это успокоит, то могу сказать, что на меня император произвел очень хорошее впечатление, он был очень услужлив, спас Сашу и отнес ее к своим лекарям, которые смогли излечить ее от яда щупача, а затем предоставил им всем кров в своем доме.
   - Что ж, это делает ему честь! Но, Корвинэ, мы все равно не будем спешить!
   И родители Саши вышли из комнаты. Я осталась наедине со своим женихом, который все это время не сводил с меня весьма пылкого взгляда. Еще бы понять, что этот взгляд выражает?
   - Говоришь, он произвел на тебя неизгладимое впечатление? - прошипел разъяренный Тэркан, один из его хвостов яростно подрагивал, периодически срываясь на стук. - И какой он из себя?
   Чтобы подстегнуть ревность Тэркана начала описывать внешность нерея:
   - Ну, что я могу сказать, у него не кожа, а чешуя жемчужно-перламутрового цвета, длинные серебристые волосы, стянутые в высокий конский хвост. Глубокие ультрамаринового цвета глаза с ромбовидным зрачком. Когда он находиться в воде у него вместо ног появляется великолепный хвост, стоит ему выйти на сушу, как хвост превращается снова в ноги. А в правой руке он всегда носит трезубец, - и представив перед собой Океана выдохнула, - Красивый!
   На это Тэркан возмутился:
   - Это, можно сказать, ты нашла мне замену?
   - Ну, зачем так сразу! К моему глубочайшему сожалению, император уже давно женат и имеет сына.
   - Не думаю, что это может кому-то помешать! - скривив в злобной ухмылке губы, произнес Тэркан.
   - По себе судишь? Лично я приличная даймон! И свою невинность я отдам только мужу!
   - Даже так?
   - Вот так! Не стоит судить всех женщин по одной, которая подвернулась тебе не в самое лучшее время!
   - Это ты о чем?
   - О чем? Ты думаешь, я не знаю, что ты бегал за огненной даймон, которой только и нужно было от тебя, что быть поближе к правящей верхушке, да по возможности женить тебя на себе. Очень ей хотелось владычицей стать! Да, только твой папа подсуетился во время, и убрал с твоих глаз эту настырную особу! И ты еще смеешь меня в чем-то упрекать? Я, в отличие от нее, по крайней мере, ни разу не скомпрометировала себя.
   - Откуда ты знаешь о Рыжней? - сдался Тэркан.
   - Поверь мне, доброжелателей у вас во дворце хватает! Они не только рассказали мне о тебе с ней, но и расписали это все в таких ярких красках, что я расхотела участвовать в таком фарсе, как наша свадьба!
   - Кори, - позвал Тэркан, - у меня с ней уже давно ничего не было, я с ней расстался задолго до того, как объявили о нашей с тобой помолвке. Только она так хотела быть у руля, что повсюду меня преследовала, я уже не знал, куда мне от нее деться! Так что, сбежал я не столько от свадьбы, сколько от домогательств Рыжней.
   - Она имела наглость опуститься до простого преследования? - удивилась я, - куда катиться мир!? Так, что там, на счет нашей свадьбы?
   - Ты все еще ее хочешь?
   - А ты? - вопросом на вопрос ответила я, - Все еще не хочешь жениться?
   - Если честно, то я уже сам не знаю, чего хочу! - вздохнул Тэркан.
   - Что ж, когда определишься, скажи, хоть буду в курсе происходящего!
   - Расскажешь мне о нереидах?
   - Тебя что-то конкретное интересует?
   - Да, нет, рассказывай все, что видела, слышала, в общем все!
   - Короче, когда мы увидели двух представителей нереид, Игорь попросил узнать у них, где Саша. Но, подплыв ближе, узнала в одной из них нашу Сашу. Знаешь, а хвост ей даже идет.
   - Ты ничего не сказала Улабовым о хвосте!
   - А зачем травмировать их психику еще больше? Тем более, что, оказавшись на суше хвост у нее исчез, а конечности вновь превратились в ноги. Так вот, император отвел нас через специальный проход в свой город. Он находится в какой-то пещере. Если не знать, где находиться проход и как туда попасть найти город просто нереально. Пещера освещена, тусклым серебристым светом. Океан сказал, что его дает подаренная эльфами лиана. Когда на поверхности океана зима, лиана зацветает и свет меняет свою окраску, становясь золотистым. Город занимает всю довольно обширную пещеру. Дома в городе не рукотворные творения нереид, а естественные образования, вырастающие прямо из пола пещеры. Знаешь, там очень красиво. Жаль только, что нереиды уже давно не появлялись на поверхности. Их император Океандил, кстати, очень хочет вновь завязать отношения с сухопутными державами. Поэтому он и просил пригласить Сашиных родителей к нему в город.
   - Он, действительно, так красив, как ты его описала? - поинтересовался Тэркан.
   - Ревнуешь? - подмигнула я.
   - Честно, - дождавшись утвердительного кивка, Тэркан ответил, - Да!
   - О, не переживай, просто, как создание воды я его слишком хорошо понимаю. И можно даже сказать, что люблю. Ведь он тоже вода, как и я!
   - Значит, воздух тебе не интересен?
   - Тэркан, куда же денется вода от воздуха? Ведь именно он дает ей направление и задает скорость! Думаю, что мы с тобой сможем поладить.
   - Нам просто нужно время, чтобы узнать друг друга получше!
   - У нас есть это время! Я никому не собираюсь докладывать, где прячется всеми разыскиваемый наследник сурен Пирен.
   - Ты очень меня этим обяжешь!
   - Ничего, как-нибудь справимся со всем этим! Пойдем, лучше посмотрим, чем там Сашины родители занимаются!
   Выйдя из комнаты, мы с Тэрканом направились к лифту, у которого почему-то собралась толпа народа. Увидев меня все, как-то странно, обрадовались и навалились на меня с вопросами. Их интересовало, где я так долго пропадала, правда ли, что Сашу разорвал щупач, куда подевалась остальная группа. Вопросы летели как из бездонной бочки. Господи, да замолчите вы уже, наконец!
   Успокоил их всех Тэркан, громогласно объявив:
   - Господа, позже, главой экспедиции в зале совещаний будет сделано объявление по поводу всего сегодня случившегося! А пока, позвольте нам с сьен Корвинэ проследовать в лабораторию рэн Улабова!
   Это несколько поумерило пыл самых любопытных всезнаек, которые всегда хотели знать о том, что и где происходит. Поэтому мы с Тэрканом успели таки протиснуться в открытую кабинку лифта и скрыться с их глаз. Едва закрылись створки лифта, как я выдохнула долго сдерживаемый в легких воздух и поинтересовалась:
   - И что это было?
   - Ничего, - смутился Тэркан, - просто народ хочет быть в курсе событий!
   - А с чего они взяли, что Сашу съел щупач? - подозрительно посмотрела я на Тэркана.
   - А мне, откуда знать, я все это время с тобою был. Может быть, Улабовы, между собой в коридоре разговаривали, да, не обратили внимание, что кто-то вертится рядом. А этот длинноух, не все расслышал, да просто придумал окончание истории! - предположил Тэркан.
   - Эх, найти бы этого длинноуха, да уши бы ему по откручивать, чтобы не выдумывал всякую ерунду!
   - Драть таких надо, чтобы неповадно было! Пойдем, расскажем о трепаче руководству, пускай собирают совещание, да объясняют что по чем.
   Оказавшись в лаборатории, мы первым делом доложили о только что случившемся с нами на третьем этаже. Рэн Улабов сразу же нажал на переговорном устройстве кнопку громкой связи, и из коммуникатора по всей станции разнеслось:
   - Господа, по причине устранения внезапно возникших слухов о пропавшей группе исследователей, вынужден просить вас собраться в зале совещаний через десять минут!
   Отключив громкую связь, он, повернувшись ко мне, сказал:
   - Корвинэ, вынужден вас попросить, повторить вашу историю перед всеми сотрудниками станции, чтобы пресечь распространения заведомо ложных слухов.
   - Хорошо, я расскажу все, что потребуется, чтобы их успокоить.
   - Можете рассказать им и о нереидах!
   - Замечательно. Вы со мной пойдете? - поинтересовалась я.
   - Нет, мы эту историю уже слышали, поэтому нет необходимости слушать ее второй раз.
   - Тэркан, а ты?
   - Я, если никто не возражает, составлю тебе компанию!
   Убедившись, что никто не против, мы вышли из лаборатории и направились вместе с ним в зал совещаний, около которого уже собралась приличная группа людей. Дождавшись пока подтянуться остальные, я начала свой рассказ. Не стала заострять свое повествование на некоторых вещах, только упомянув, что у нас появился достоверный источник информации по Аланарским островам. Все-таки не стоит целиком и полностью вводить такое количество народа в курс дела. Итак, многие знают больше, чем нужно!

Глава 20.

  
   Саша.
  
   Стоило только из лечебницы выйти императору вместе с нашей Кори, как мои носилки левитируя направились вслед за лекарем в сторону императорского дома. Я не смогу сказать, что это дворец. Нет, он совсем не похож на дворец нашего императора, но это и не обычный дом. Его стены так и дышали историей. Сколько веков прошло с тех пор, как это здание появилось на свет? Кто облагораживал всю эту красоту? Да и остальные здания в городе нельзя было назвать обычными халупами. Это были добротные дома, выросшие из ниоткуда. Я впервые здесь увидела, как дома растут из земли. Интересно, это произошло под воздействием сталактитов, или здесь поработали маги? Нужно будет, потом спросить у Океана.
   Возле императорского дома не было выставлено ни одного стражника. Неужели они настолько доверяют друг другу, что им не требуется охрана? Поднявшись вверх по лестнице, лекарь отворил дверь во дворец, оттуда на нас пахнула океанской свежестью и чем-то настолько тонким, что аромат быстро растаял в воздухе, едва достигнув моего носа. Носилки сами преодолели лестничный пролет и остановились в центре холла.
   Внутрь оглядывая все вокруг, вошли и ребята. Они вертели головами практически на 360 градусов. Подняв голову вверх, я заметила, что на потолок этого огромного зала выложен невероятно красивой фреской. На ней был изображен нерей, стоящий в раковине, запряженной пятеркой морских коньков, с трезубцем в одно руке и поводьями в другой. Его голова была совершенно седа, а рот скрыт под длиной и густой бородой. Отблески света, играя по фреске, создавали впечатление, что волосы развеваются на ветру. Невероятно красиво. Не утерпев, поинтересовалась у сопровождающего:
   - Скажите, пожалуйста, кто это изображен на фреске?
   - Это великий Океан - бог воды, от которого наш народ ведет свой род, - прозвучал лаконичный ответ.
   Удовлетворившись ответом, я вновь занялась разглядыванием внутреннего убранства дома. Все было очень мило и уютно, чувствовалось, что кто бы не создавал это ощущение тепла домашнего очага, он очень старался угодить хозяину. Мой взор неожиданно натолкнулся на мраморную статую. Она изображала нерею, в ее истинном виде, с длинным чешуйчатым хвостом, распущенными волосами, прикрывающими ее грудь. Ее тонкие руки заботливо держали в ладонях небольшой круглый аквариум, в котором плескалась жемчужница. Мой интерес опять спровоцировал меня, задать вопрос нашему сопровождающему:
   - А это кто? - и кивнула головой в сторону загадочной нереи.
   - Это жена правителя, - скупо ответил лекарь.
   - А где она? - вновь спросила я.
   - Его величество не уполномочивало меня отвечать на ваши вопросы. Дождитесь возвращения императора, и все возникшие вопросы вы сможете задать ему сами.
   - Можете не сомневаться, мы так и поступим! - заверил его Пор.
   Проводив нас до ближайшей свободной комнаты, лекарь, поклонившись, ушел, сказав, что он переговорит с управляющим по поводу нашего размещения. Как только он вышел из комнаты ребята аккуратно подхватив, кто за ноги, кто за подмышки перенесли меня на кровать. Тут же носилки выскользнули за дверь, а еще через мгновение в нее постучали и, дождавшись разрешения, вошел представительного вида нерей. Весь его вид говорил, что никем иным, кроме как управляющим, он быть просто не может.
   - Господа, мне только что сообщили о вашем прибытии. Раз молодая нери уже устроилась на месте, то, если позволите, я займусь размещением остальных гостей его величества?
   - Будьте так любезны. Только можно высказать одну просьбу? - дождавшись кивка от управляющего, я продолжила, - не могли бы вы разместить моих друзей рядом с этой комнатой?
   - Как пожелает нери! - поклонившись, управляющий вышел.
  
   Чанси.
  
   - Чего это он к тебе с таким почтением относится?
   - А я почем знаю? Я его впервые в жизни вижу! - уверила Саша меня.
   - Черт тебя знает, вечно у тебя все не как у людей!
   - Кто теперь мне скажет, какого я рода племени? Я теперь и человек, и нерея, и мальчик, и девочка. Кем я только не была, и кем я еще стану?
   - Да, ладно, тебе! Ну, что ты завелась? - спросил Игорь, - подумаешь, главное, что ты жива осталась, а остальное не важно!
   - Это да! Хорошо, кстати, что ты попросила, чтобы нас рядом друг с другом разместили. А то, мало ли император к тебе приставать начнет?
   - Игорь, ты же слышал, что император женат? Как ты можешь такое говорить! - возмутилась я.
   - Да ты никак романтик? - удивился Игорь.
   - А кем мне еще прикажешь быть, если у меня родители фантазеры?
   - Выбор невелик! - согласился Пор.
   - Неужели и ты туда же?
   - Нет, он слишком прагматичен, для того, чтобы быть романтиком! Его песенка еще не спета, но уже не долго ждать осталось! И тебя охомутают!
   - Желательно, чтобы этого не случилось как можно дольше, - ответил Игорь, - я привык к свободе, да и болезнь моя не позволяет мне очень многого.
   Нет, все-таки маму нужно будет позвать сегодня во сне! Что-то не так с этой болезнью. Надо бы проверить, что там у Саши со следом от присоски.
   - Саш, наклони вперед голову, я хочу осмотреть твой затылок! - попросила я подругу. Будет жаль, когда она вновь станет парнем.
   Саша, сделав так, как я просила, терпеливо сносила процедуру осматривания затылка. Как это не удивительно, но на коже не осталось ни следа. Ни шрама, ни кровоподтека, даже ни малейшего покраснения там не было.
   - Ого, интересно, это у них такая хорошая медицина, или тебя Ал опять вылечил?
   - Не знаю, мне поинтересоваться?
   - А что у меня спрашивать? Я и так все хорошо слышу!
   Все неуверенно посмотрели на молчащую Сашу, затем перевели взгляд на ее палец и, догадавшись, что голос раздается из камня, медленно перевели дыхание.
   - Ал, я же просила, сообщить мне, когда ты сможешь сам общаться с окружающими! - упрекнула камень Саша, - ты нас до смерти напугал!
   - Извините ребята! Больше так не буду, буду по-другому пугать, не до смерти, а до икоты!
   - Все шутишь? Так что там со следом от щупальца, сможешь объяснить?
   - Да все нормально, лекари яд нейтрализовали, следы я сам убрал, зачем кожу портить всякими бяками? А что не надо было?
   - Да, нет, нужно! Шрамы украшают только мужчин, - сказал Игорь.
   - А кто сказал, что она всегда будет девушкой? - поинтересовался Алмаз, - лично я этого никогда не утверждал!
   - Что там с магией, которая у меня появилась, ты смог определить, какая стихия?
   - Странный вопрос, ты не находишь?
   - Значит все же огонь? - уточнила я.
   - Этого следовало ожидать, после того, как тебя обдало пламенем Хаоса, - подтвердил Порядок. - Слушай, может, когда вернемся из экспедиции, ты направишься не на Вулканат, а к нам в Эльдор? У нас ведь тоже есть Академия, обучающая магии. А Чанс?
   - Хорошая идея, - благосклонно кивнула я головой, - все же и мне так будет спокойнее, зная, что у тебя все в порядке. И ты сможешь побывать в закрытом мире!
  
   Саша.
  
   А что, заманчивая идея! Почему бы и нет, нужно только дождаться, чем закончиться это мое приключение! Словно в ответ на мои мысли в комнату заглянул Океан.
   Ребята сразу же перевели на него взгляд.
   - Как устроились? - поинтересовался он.
   - Я вполне удобно, - ответила я поглубже зарываясь в покрывало,- а вот ребят еще не определили на постой.
   - Может быть, комнаты еще не готовы? Сейчас вернусь, только проверю, как ведутся приготовления.
   - Постой! - окликнула я его, - Думаю, они сами прекрасно справятся с нашим размещением. Лучше расскажи нам подробнее о себе, своем городе.
   - Да не чего мне рассказывать.
   - Как это не чего? Расскажи нам тогда о статуе, что мы видели, когда нас сюда вели!
   - Это не статуя, это моя жена.
   - Как... - растерялась я.
   - Сам бы хотел знать, как такое могло случиться. Это болезнь, наши лекари не способны были ее вылечить, и с каждым днем она все больше и больше тускнела. В конце концов, когда я уже не мог видеть мучений жены, я превратил ее в камень, в надежде, что когда мы, наконец, поймем, что с ней, то сможем вернуть ее обратно и излечить. Мой сын и я сам погрузились в книжный мир, с единственной надеждой, что это сможет помочь жене и матери.
   - Грустная история, - вздохнула Чанси, - везде болезни.
   Порядка заинтересовал не столько рассказ, сколько упоминание болезни. Он попросил описать симптомы. Услышав их, Игорь впал в ступор и сказал:
   - Но, ведь это симптомы СПИДа, той болезни, которой болен я!
   - Скажите, - обернувшись всем корпусом в его сторону, спросил Океан, - вы излечились?
   - К моему глубочайшему сожалению нет! Мне удалось только замедлить процесс развития, но не больше!
   - Жаль, - вздохнул император, - мы уже потеряли всякую надежду, на спасение. Что ж, хватит о грустном. Если вас интересует, то вашу спутницу я благополучно довел до воды. Думаю, что завтра она уже прибудет обратно в сопровождении ваших родителей.
   - Океандил, скажите, пожалуйста, а в подводном царстве еще есть города нереид?
   - Конечно, они располагаются в различных пещерах, только скрыты от глаз посторонних такими же проходами, как и Сердце Аланара.
   - И у каждого города свой правитель?
   - О, вы вынуждаете меня открыть перед вами карты, уважаемая нери?
   - Нет, просто это мое неистребимое любопытство вылезает наружу.
   - Любопытство не порок, но иногда оно может привести вас к неожиданному результату!
   - Поверьте мне, я уже знаю это. Причем высказывание проверено на собственной шкуре. Да, меня еще интересует, почему город назван Сердце Аланара.
   - Это название дали городу эльфы перед своим уходом. Этим они хотели сказать, что, уходя из этого мира, покидая затопленные острова, они оставляют здесь свои сердца, которые всегда будут желать лишь одного - вернуться на родину. Жаль, что этому не суждено сбыться! Можно сказать, что наш город - единственное, что осталось в памяти нашего мира об эльфах. Ведь именно их магией были выращены эти дома.
   - Я раньше думала, что эльфы могут только выращивать цветы, деревья и кустарники, придавая им всевозможную форму. Никогда бы не подумала, что они могут вырастить дома прямо из земли.
   - Магия земли она и есть магия, которая способна преобразовать не только флору, но и саму землю, тем более при чутком внимании со стороны древней расы.
   - Океан, а почему ты считаешь, что эльфы не смогут сюда вернуться? - спросил Игорь.
   - Для жизни эльфу нужно не так уж и много. Вода, земля, деревья. Вот как раз из-за отсутствия деревьев они и не смогут вернуться.
   - Но почему отсутствие? - удивилась я, - ведь затоплены только Аланарские острова? Остальные земли совершенно не пострадали?
   - Все сложнее, чем кажется на первый взгляд, для жизни эльфу нужно родовое древо - мелорн! А их в нашем мире, к сожалению не осталось. Весь прекрасный сад, разбитый некогда самими эльфами был затоплен вместе с самим островами!
   - Но, разве это проблема? Разве я не говорила, что у нас на станции есть специальное оборудование, которое способно восстанавливать любой образец, даже из самой крошечной песчинки?!
   - Вы уже и такое изобрели? - удивился Океандил.
   - Да, нам только и требуется, что найти то место, где раньше был эльфийский сад с мелорнами! Если мы найдем хоть малейший образец для восстановления, мы сможем вернуть эльфов в мир!
   - Думаю, что это может занять много времени! Мой народ, конечно, поспособствует вашим поискам, но нужно что-то решать с щупачами. Их развелось в океане слишком много. Так много, что даже я начинаю опасаться за свою жизнь, когда покидаю пределы пещеры.
   - Скорее бы родители появились!
   - Да, молодые люди, не сочтите за претензию, но, кажется, вы так и не представились! - выгнув бровь, напомнил император.
   Нам всем сразу стало мучительно стыдно, за проявленное невнимание и мы поспешили представиться. Хотя, мне-то что спешить, кажется, я была единственной, кто представился Океандилу.
   - Ваше величество, разрешите представить вам моих друзей, - проговорила я.
   - Красильников Игорь, - вновь он попытался щелкнуть каблуками, но, забыв, что он все еще в костюме аквалангиста, круто обломался, - землянин, - зачем-то уточнил он.
   - Хаос, для друзей просто Чанси, мир Эльдор, - представилась моя подруга.
   - Порядок, можно сокращенно Пор, тоже мир Эльдор.
   - Если вы еще не поняли, то Чанс моя сестра близнец! - добавил он.
   - И Корвинэ, наша спутница, отправившаяся на глубоководную станцию, ярчайшая представительница расы даймон, принадлежность к водному или как еще говорят ледяному Дому Тшхен.
   - Так вот, почему она так хорошо чувствует воду? - пробормотал Океан.
   - Да, в нашу группу входит еще один даймон, только из воздушного Дома Пирен. Они, кстати говоря, жених и невеста. Да, и если быть совсем точной, то следует сказать, что ее жених Тэркан, наследник правящего Дома мира Вулканат.
   - Ребята, какая специфическая группа у вас подобралась, вы сами еще не заметили?
   - А что тут такого странного? - спросил Игорь.
   - Да то, что все вы из разных миров, а те, кто прибыл из одного мира, каким-то образом связаны между собой. Вот вы, например, - он указал на Чанс с Пором, - брат и сестра, а даймон, они будущие супруги. Это наводит на размышление.
   - На какие? - хмуро поинтересовалась я. Надеюсь, он меня на Игоре женить не собирается?
   - Пока не знаю, но, если хорошенько подумать, то связь между вами найти можно! Не зря ведь судьба вас связала друг с другом?
   - Если хорошенько подумать, то все создания связаны между собой, - скептично пробормотала Чанси.
   - Согласен, - подержал ее брат, - Океан, можно еще вопрос?
   - Пожалуйста.
   - Как вообще появился ваш народ? И есть ли связь между вашим народом и русалками?
   - Ну, ты как скажешь! Тоже мне, сравнил. Можно даже сказать обидел!
   - Почему? - заинтересовалась я.
   - Если бы тебя сравнили с утопленницей, тебе было бы приятно?
   - Фу, нет, однозначно!
   - Вот и нам неприятно, когда нас сравнивают с нежитью. Мой народ был создан морским богом Океаном.
   - Это тот, чья фреска выложена на потолке в холле?
   - Она самая. Так вот. Этот мир уже давно покинут и демиургом и богами. Но когда-то давно, когда наш мир заселяли только одни боги, они создали несколько народов. Сам демиург создал эльфов. Бог огня создал племя подгорных гномов, чья кожа была так толста, что с легкостью переносила жар от огненной печи бога-кузнеца. Бог воды создал народ нереид из океанской пены, да из морских брызг. Бог земли создал человека, а бог воздуха создал эфир.
   - Но эфир это ведь не народ.
   - А я этого и не утверждал. Эфир - это то место, где души умерших ожидают свое перерождение.
   Эльфам и гномам боги отвели для жизни острова Аланара. Нереиды заняли океанские глубины, а люди расселились по всей земле. Но я не буду вам рассказывать, что было дальше. Иначе у вас пропадет желание посетить библиотеку и узнать все самим.
   - Это несправедливо! - попыталась канючить я, но Океан не обратив внимание на мое восклицание поднялся со стула, который до сих пор занимал, подошел к дверям и сказал:
   - Пойду я все-таки проверю, все ли комнаты готовы? - и вышел прочь из комнаты.
   - Заметили, какой он хороший рассказчик?
   - Заметили, вот ведь нехороший нерей, только раздразнил мой интерес своим рассказом, - проворчала я.
   - Он прав, мало ли он что-нибудь упустит из своего повествования, а так, изучив летописи самостоятельно, мы будем уверены в полноте полученных сведений, - сказал Порядок.
   - Да ладно вам, ребята, я просто так поворчала! И вообще, я больная, мне можно!
   В это время в комнату опять заглянул Океан и, зайдя внутрь, проговорил:
   - Ребята, ваши комнаты готовы. Они расположены по бокам Сашиной комнаты. Провожать надо?
   - Нет, спасибо, тут не далеко, мы и сами в состоянии найти туда дорогу! - сказала Чанси.
   - Хорошо, тогда не стану вас отвлекать от вашего разговора, мне еще нужно решить массу неотложных дел, - проговорив это, он покинул комнату.
   К сожалению, нам тоже пришлось прервать нашу увлекательную беседу. Все-таки столько впечатлений за день: нападение кренийского щупача, встреча с нереидами, Сердце Аланара, следы эльфов! Это слишком утомительно, особенно для нежной девичьей психики, которая сейчас у меня. Ребята, заметив мой ничем не сдержанный зевок, поспешили выйти из комнаты, чем я и воспользовалась, погрузившись в приятный оздоровительный сон.
  
   Чанси.
   Мы не стали мешать Саше восстанавливаться после нападения щупача, и, заметив, что она уже не в состоянии сдержать рвущийся на волю зевок, вышли из комнаты. Перед тем, как войти в свою комнату, ко мне подошел брат и попросил:
   - Чанс, свяжись с мамой! Может она подскажет нам что-нибудь! Очень уж меня их неизлечимые болезни беспокоят!
   - Пор, ты же знаешь, что у меня не всегда удается связаться с мамой, а тем более она не всегда открывает мне то, что предначертано!
   - Сестренка, ты постарайся, хорошо?
   - Обещать ничего не буду! Получиться значит так суждено, а на нет, и суда нет!
   - Хорошо, не буду тебя больше напрягать. Ложись, отдыхай!
   - Вам тоже приятного отдыха!
   Зайдя к себе в комнату, заметила, что на кровати лежит какая-то одежда.
   - Вот молодцы, они даже сменную одежду предусмотрели! Это хорошо, а то у меня костюм уже в тело врос.
   По быстрому сменив одежду, воспользовавшись стоящим тут же тазиком с водой для умывания почувствовала себя совершенно другим человеком. Кажется, даже усталость прошла бесследно. Но впечатление это оказалось обманчивым. Стоило только прилечь на кровать, как я провалилась в глубокий сон.
   Снилось мне, что я дома на Эльдоре, в нашей заповедной зоне, возле Ласточкиного гнезда. Стою на коленях возле ручья, что течет возле дома, и болтаю рукой в воде, пытаясь ухватить проплывающую мимо меня рыбешку. Пытаюсь ухватить, да все никак не получается.
   Вдруг из-за спины раздается мамин голос:
   - Хаос, что ты тут делаешь?
   Поднимаю глаза, и утопаю в зелени ее глаз.
   - Дочка! Ты, кажется, хотела со мной о чем-то поговорить?
   - Да, мамуль! Ты же знаешь, что я сейчас нахожусь в мире Паштанат? - заметив ее молчаливый кивок, продолжила, - здесь я познакомилась с одним парнем. Он с Земли.
   - Игорь, если не ошибаюсь? - прикрыв глаза, пробормотала она.
   - Да, верно. Он болен.
   - Да, я знаю, СПИД. На земле это страшная болезнь, там она не лечиться! Люди медленно гниют изнутри.
   - Ты сказала - там! Значит, она все-таки лечится?
   - Да, от нее можно исцелиться, но для этого нужно достать плод от эльфийского мелорна, - все еще закрыв глаза, вещает мать.
   - Ма! А что на счет жены Океандила?
   - Нерея, боюсь, ей тоже потребуется это дерево, его жизненный сок способен вернуть здоровье и ей.
   - Но, разве эльфы разрешат воспользоваться соком мелорна? Неужели они пожертвуют плодами своего родового дерева?
   - Сомневаюсь! Но на Паштанате, кажется, сейчас их нет? Так кто вам может помешать взять то, что требуется?
   - Так просто?
   - Ты так думаешь? Разве это легко - найти и вырастить мелорн? Ты уже все услышала, что должна была, а теперь спи, родная, набирайся сил. Скоро они вам с Порядком понадобятся.
   Мой сон подернулся легкой дымкой и растаял в предутреннем сиянии лиан. Настало время просыпаться. Нужно переговорить с братом наедине.
   Не поднимаясь с кровати, расслабилась всем телом и потянула за кровную ниточку. Хорошо, что мы близнецы, всегда есть с кем поговорить, не нужно бежать куда-то. Ведь разговаривать между собой мы можем и, находясь в разных мирах. Уже проверено.
   "Порядок, ты спишь?"
   "Уже нет, а что?"
   "Не ты ли просил меня переговорить с мамой?"
   "Неужели получилось?"
   "Похоже, она сама была не против общения со мной!"
   "Что она тебе рассказала?"
   "Что нужно как можно быстрее искать сад мелорнов и восстанавливать его! Мелорны, вот средство от их болезни! Плод - для Игоря, а сок древа - для нереи."
   "Это может занять много времени!"
   "Не это главное!"
   "А что же тогда?"
   "Нужно все это проделать до того, как эльфы вернуться на родину. Иначе они ничего не позволят взять. Так мама сказала!"
   "Хм, ладно, поживем, увидим!"
   Ну, вот и все, брату все доложила, теперь можно и расслабиться, полежать в ванной.
   Ага, как же, расслабилась одна такая. Ванна оказалась совершенно ледяной, они, что тут совсем с ума сошли? Пойду, посмотрю, как там обстоят дела у Саши, раз моя ванна обломалась! Насухо растерев свое тело, совершенно промерзшее при попытке помыться, переоделась в принесенную слугами тунику и вышла из комнаты.
   Зайдя к Саше, заметила, что она спокойно принимает утреннюю ванну. Уже хотела расстроиться, но, увидев, что из ванной торчит ее рыбий хвост, передумала. А, потрогав воду в ее ванной, убедилась, что была права, не став высказывать претензии по этому поводу. Вода у Саши оказалась едва ли не ледянее, чем у меня.
   И только потом до меня дошло, зачем рыбам горячая вода, они же не хотят свариться? Представив эту картину, не сдержала ехидного хмыка, на который Саша не замедлила отреагировать:
   - Ну, давай, выскажись! Я же вижу, что тебя прямо-таки распирает от восторга!
   - Извини, просто фантазии в голове проскользнули, вот я и не удержалась! - улыбаясь, покаялась я.
   - Ладно, все равно я знаю, о чем ты думала!
   - О чем? - а вдруг не отгадает?
   - Об ухе! Правильно?
   - Как ты догадалась? - расстроилась я.
   - Да у тебя все на лице написано, во-о-о-от такими буквами! - и показав на руках метровое расстояние, Саша спокойно погрузилась под воду.
   - Смотри не утони, золотая рыбка! - поддела я ее.
   А из-под воды прозвучал довольно четкий ответ:
   - Рыбки не тонут!

Глава 21.

   Неожиданно двери распахнулись, и наши мальчишки вбежали в комнату. Увидев, что они пялятся на едва прикрытую водой Сашу, заругалась:
   - Эй, вам не стыдно? Что за честными девушками подглядываете! А, ну, марш из комнаты!
   Услышав мой возглас, Саша попыталась вынырнуть из ванны и посмотреть, на то, что твориться в комнате, раз я подняла такой ор. Ее руки вылезли из воды и облокотились на поручни ванной, чтобы было легче встать из воды. Только она не учла одного: у нее теперь хвост! И не удержавшись на руках, она вновь скатилась в воду.
   Пытаясь выставить из комнаты ребят, я едва расслышала за спиной раздавшийся всплеск. Обернувшись, заметила, что Саша хочет вылезти из воды. Хвост ее безудержно бил по воде. Хорошо, что у нее теперь жабры, а то обязательно бы захлебнулась! Ухватив ее за протянутые руки, помогла ей приподняться. Приподнявшись над водой, Саша заметила ребят и попыталась прикрыть свою грудь от их жадного взора. А, что она может, и была мальчиком, да только сейчас у нее такая грудь, что даже я начинаю завидовать! Только прикрыть грудь у нее не получилось, ибо я как раз и удерживала ее над водой именно за руки, которые она чисто инстинктивно пыталась прижать к телу. Последствием этого поступка стало то, что я очутилась в Сашиной ванной, полной ледяной воды.
   - Ааааа! - блин, а вода, то холодная!
   Выбралась я из ванны жутко злая. Увидев, что ребята стоят на пороге комнаты, и не собираются никуда уходить, вызверилась на них:
   - Ну, все! Баста карапузики, кончилися танцы! - ух как я зла, сама себя боюсь.
   Встряхнула руками, и на ладонях появились голубые, электрические шары с ежесекундно проскакивающими оранжевыми разрядами. Держитесь, парни, вы сами напросились!
   Парни, видя, что я настроена весьма воинственно, начали планомерно отступать в коридор. Я решила не уступать, и направилась следом за ними. Эти же выкормыши Скарнака, быстренько развернулись и побежали от меня куда подальше.
   - Все, достали! - и отпустила один шар вдогонку за убегающими друзьями. - Трусы, - презрительно сорвалось с моих губ.
   Вернувшись в Сашину спальню, застала ее хозяйку, сидящей на краешке ванны, и вытирающей полотенцем свои ноги. Подняв голову, она поинтересовалась:
   - Сбежали?
   - Угу, трусы! - опять усмешка проскользнула по губам.
   - А ты чего хотела? Даже я испугалась, хотя видела от тебя и не такое! Ты поосторожней с эмоциями, а то от тебя иной раз так фонит, что волосы дыбом встают!
   - А ты, зачем грудь прикрывать стала? У тебя же ее чешуя прикрывает!
   - А я помню! Я только вчера превратилась в это чудо земноводное! Я что знаю, где у меня есть чешуя, а где ее нет? Я, знаешь ли, себя в зеркале не рассматривала!
   - А стоило бы. Ты такая красивая, когда с хвостом! Ой, у тебя, кажется, уши вытянулись!
   Заметив, что Сашины руки потянулись к ушам, в стремлении проверить говорю ли я правду, рассмеялась:
   - Неужели тебя еще можно чему-то удивить? Мне, кажется, ты уже должна была бы привыкнуть к тому, что постоянно меняешься!
   - К этому не возможно привыкнуть! Все время жду, когда же я вернусь к своему первоначальному облику. А тут еще ты прикалываешься. Я, между прочим, рассчитывал, что когда преобразование произойдет обратно, то смогу за тобой приударить!
   - О, это твое мужское Я голос подало? - любопытно склонив голову, поинтересовалась я.
   - А то кто же! Вечно пытается мне нотации читать! Правда, Ал его глубоко запрятал, так что воплей практически не слышно! Иногда только прорывается, как в этот раз.
   - А ты это серьезно?
   - В смысле?
   - Ну, на счет приударить?
   - Я нет, а вот Алекс серьезно! Ты ему сразу понравилась, как только он тебя в библиотеке заметил!
   - Правда? - немного стыдливо опустив голову, поинтересовалась я. А что, интересно ведь! - Мне Алекс тоже понравился. Алмаз!
   - Что? - раздалось из камня.
   - А сколько еще времени осталось до вашего полного слияния?
   - Если бы знал, давно сказал, не одна ты хочешь знать ответ на этот вопрос. Алекс с Сашей тоже, весьма заинтересованы во времени. Один хочет быстрее стать самим собой, другая, наоборот, хочет подольше побыть главной!
   - Н-да! И каков выход из этого положения?
   - А выхода нет, нужно просто ждать и смотреть, что будет дальше! Даже я не всегда свои действия могу объяснить с позиции логики!
   - Ясно. Саш, давай одевайся в платье, да пойдем, посмотрим, нагнал ли мой шар-вышибала наших братцев-кроликов!
   - Чанс, скажи, а я красивая?
   - Конечно, а почему ты спрашиваешь?
   - Просто.
   - Просто так ничего не бывает!
   - Как тебе объяснить, я сейчас все время меняюсь. То у меня длинные волосы, то короткие, то светлые, то нет. Уши вон и то вытянулись. Кстати, они хоть чуть похожи на эльфийские?
   - Не-а, я бы сказала, что они больше на чьи-то крылья похожи!
   - Ты еще добавь, что, помахав ими, я смогу взлететь!
   - Это вряд ли! Для этого они слишком малы! У тебя волосы укорачиваться начали!
  
   Саша.
  
   Подняв руку к волосам, действительно, поняла, что волосы будто бы втягиваются в черепную коробку. Всего пара мгновений, и волос практически не осталось! Совсем короткая стрижка, она едва прикрывает мои жабры, которые на свежем воздухе покрылись тонкой пленочкой, будто предохраняя их от пыли. Пока я себя ощупывала и знакомилась со своим новым образом, продрогла до невозможности. Поняв, что мокрое полотенце больше не предохраняет меня от холода быстро надела платье, принесенное слугами еще ранним утром. Оно было длинным до пола из тонкой летящей ткани серебристого цвета. Низкий треугольный вырез на груди был украшен ненавязчивым узором, в котором я смогла узнать лиану, увивающую всю пещеру нереидов. Узкие от плеч рукава расширялись в самом низу. Таким же узором, как и горловина, были обшиты и обшлага рукавов и низ платья. К наряду мне были предложены красивые балетки в тон к платью.
   - Красивая, - вздохнула Чанси.
   Подняв голову, заметила, что она смотрит на меня с затаенной грустью. Не удержавшись, я поинтересовалась:
   - Эй, ты чего?
   - Ничего. Красивая, вот что!
   - Так ты тоже красива! В чем дело, я понять не могу?
   - А что тут понимать, обычная женская зависть! Мы всегда хотим быть лучше и красивее, чем есть на самом деле! Вот и сейчас, я знаю, что я очень даже ничего, но мне ты нравишься больше, чем я сама себе!
   - Да-а-а! Тут, по-моему, только психотерапевт помочь сможет!
   - Бессмысленно! Все равно не поможет! Ладно, давай все же посмотрим, не поджарила ли я кого?
   - Если ребят, то не страшно, как-нибудь отбрешемся, главное, что бы не императора, а то проблемы потом начнутся. Не хочется восстанавливать против себя своих спасителей!
   Открыв дверь, ведущую в коридор, мы с Чанс заметили парнишку лет десяти, который пытался сделать вид, что его тут нет, и никогда не было. К сожалению, у него ничего не получилось. Поймав его за ухо, строго поинтересовалась у него:
   - Что это ты делаешь под чужими дверьми? Подслушиваешь?
   - Ай, ай, ай, как не хорошо! Тебе разве взрослые не говорили, что подслушивать не хорошо? - пожурила его Чанси.
   - А я не подслушивал, - шмыгнув носом, попытался оправдаться парнишка, - и вообще, вы кто такие?
   Заметив, как он нахмурил брови и попытался сделать грозный вид, мы с Чанси рассмеялись.
   - Какой грозный, - подмигнув мне, сказала Чанси, - прямо как Океан с фрески!
   - Может я и есть Океан, несчастная! - вытянулся в струнку от собственной значимости мальчуган.
   Услышав это вполне серьезное заявление, Чанси прыснула в кулачок, чуть не испортив мне всю игру.
   - О великий! Что же ты тут делаешь? С какой стати, ты снизошел до нас, простых смертных?
   - Что хочу, то и делаю! Я бог, где хочу, там и брожу! Мне никто не указ!
   - Ваше высочество! - воскликнул подбежавший к нам управляющий, - Что вы здесь делаете? У вас сейчас по расписанию должны быть занятия по истории глубоководья!
   - Достали уже со своими занятиями! Я итак каждый день в библиотеке штаны протираю, могу я сделать небольшой перерыв? - раздраженно сказал он, а, повернувшись ко мне, произнес, - Ты бы может, ухо из руки выпустила? А то стыдно как-то, меня императорского сына за ухо трепят! Позорище!
   - Ты чего? Мы же пошутили!
   - Вы может, и пошутили, а этот, - кивнул он в спину удаляющемуся дворецкому, - обязательно отцу все доложит, а вот он уже шутить со мной не будет!
   - Не переживай, все уладиться. Ты сам все отцу расскажи, и все будет хорошо! - посоветовала я мальчугану.
   - Думаешь?
   - Знаю, лично меня такой способ не раз спасал!
   - Меня тоже! - подтвердила с серьезным видом Чанси, - Мама всегда говорила: "Лучше самой во всем признаться, чем на тебя донесут, и ты получишь по первое число и за то, что натворила, и за то, что пыталась все это скрыть!"
   - У вас очень мудрая мама! - ответил он.
   - Может, скажешь, как тебя зовут?
   - Мореандил Торенсор Певлар.
   - Какие у вас у всех имена вычурные! Можно, мы будем называть тебя Андилом?
   - Как не назовете, все равно суть не изменится! - глубокомысленно изрек этот не по годам развитой ребенок, - Я собственно, что здесь делал? Меня отец за вами прислал. Мне как раз по пути в библиотеку было, вот я и вызвался известить вас о том, что прибыли ваши соотечественники.
   - И там подслушивал?
   - Нет, не угадали, я с отцом завтракал, когда дворецкий сообщил о посетителях.
   - А нас кормить сегодня будут?
   - Не знаю, - рассмеялся Анди, - если заслужите!
   - Ах, ты! - попытавшись поймать сорванца за тунику, Чанси не удержалась на ногах и начала падать. Пытаясь спасти подругу от падения я бросилась к ней, Андил сделал тоже самое и мы, столкнувшись лбами, рухнули на Чанс сверху.
   - Ой, Чанс, извини, мы не хотели, - извинилась я, поднимаясь с едва шевелящейся подруги. Андил шустро поднялся на ноги, он ведь не путался в длинном платье как я.
   Тихонько покряхтывая на коленки, встала и Чанс, подняв голову, она обиженно проговорила:
   - Блин, вот так всегда, попытаешься пошутить, а тебя уронят, да еще и сверху придавят чем-нибудь тяжелым!
   Расправив полы своего платья, она, наконец, смогла подняться с колен. Я посмотрела по сторонам, не видит ли кто эту картину, и облегченно вздохнула, поняв, что вокруг никого нет, хотя вдали и слышится звук шагов. Буквально через несколько минут в коридор заглянул Игорь и поинтересовался:
   - Девочки, вы, где бродите, там все только вас и ждут! Вам что Мореандил не сказал?
   - Сказал, и мы уже идем! Просто у нас по дороге возникло небольшое затруднение.
   - Какое затруднение? Пошли быстрее!
   - Анди, ты с нами?
   - Не знаю, - пожал он плечами, - сами слышали, у меня сейчас по расписанию занятия в библиотеке.
   - Никакой библиотеки, - скомандовал Игорь, - его величество, просил передать, что "ты можешь присутствовать на переговорах с наземными жителями, дабы увидеть, как подобает принимать чужое посольство."
   - Это же здорово! - обрадовался Анди. Сущий мальчишка.
   Подхватив юбки, чтобы они не путались под ногами мы быстрым шагом пошли следом за Игорем. Проходя по коридору, я заметила, в одном месте круглый след ожога, как от огня. Глянув на Чанси, кивком головы показала ей на след. Ее молчаливое подтверждение, что, мол, да, это ее шар сюда попал, вызвал нервную дрожь у нашего друга.
  
   Игорь.
  
   Ничего себе! А если бы мы во время не увернулись, чтобы тогда от нас осталось? Теперь я понимаю, как повезло Алексу, что он просто стал девчонкой, а не изжарился на месте. Интересно, какое у Порядка было детство, имея рядом такую сестру?
   - Нормальное, можешь поверить!
   Ой, она, что, мои мысли читает?
   - Читаю, и что тут такого? Пор тоже их читает!
   Офигеть! С кем я связался, даже подумать ни о чем нельзя!
   - Это да, мысли надо фильтровать! Не люблю нецензурщину!
   - Чанс, так ты и мои мысли читаешь?
   - Я думала ты в курсе. И, между прочим, у Алекса никаких пошлых мыслей не было! Не то, что у некоторых! - добавила она.
   Смущенно покраснев, я отвел свой взгляд от Саши. Нет, а что сразу я? Я не один такой!
   - Можешь считать, что это тебя и спасло от расправы! Оба хороши! Увидели кусок обнаженного женского тела и аж остолбенели.
  
   Саша.
  
   Так вот, что ее так огорчило! А я то думаю, мозги напрягаю. А все просто, как чай заварить! Она оказывается, просто парней ко мне приревновала! Нашла к кому! Нет, однозначно, от всей этой неопределенности у меня скоро начнет ехать крыша!
   "Ал, скоро там объединение завершиться?"
   "Слушай, отстаньте уже от меня! То одна спрашивает, то через несколько минут другая! Как дети малые, я же сказал, что не знаю! Что приставать! Процесс слияния вообще идет не плавно, как я думал, а рывками!"
   "Это из-за этого, после каждого серьезного превращения ты впитываешься в палец?"
   "Естественно! Еще пара превращений и процесс будет завершен. Только когда произойдут эти превращения, вот в чем вопрос!"
   "Понятно. Хм, резкие превращения происходят только при сильной стрессовой ситуации. Первый раз катализатором послужило пламя Хаоса, второй рывок, и я стала нереей. Что же будет потом?"
   "Суп с котом!"
   "Только не надо о еде! А то кушать хочется. Мы, между прочим, еще не завтракали! А еще переговоры с родителями предстоят!"
   - Игорь, - спросила Чанси, - а вы с Пором ели?
   - Да, мы успели как раз к завтраку! Спасибо, что придала нам ускорение, без тебя мы бы не успели!
   - Вот, черт, - обиделась подруга, - и тут успели! Саш, хватит тебе уже с Алмазом разговаривать.
   - Девочки, теперь попрошу тише, все-таки сейчас переговоры идут! - прошептал Игорь, открывая дверь в чей-то кабинет. Хотя, почему чей-то, ведь ясно же, чей - императора.
   Войдя в кабинет, я заметила длинный стол, во главе которого сидел император Океандил, а по бокам стола сидело наше небольшое посольство с глубоководной станции. Разглядев присутствующих, поняла, что родители не стали спешить с сообщением императору о нахождении неизвестной цивилизации. Понятное дело, еще нужно понять, что от нас хотят нереиды, а уже потом переходить на общение на высшем уровне. А так, сейчас в посольство входили только мои родители, да Тэркан с Корвинэ.
   Глядя на то, как они пытаются быть ближе друг к другу, я догадалась, что они, наконец-то, нашли общий язык. Слава Богу, а то выслушивать их вечное выяснение отношений уже несколько утомило!
   Мама, папа, что вы так обеспокоено меня рассматриваете? Со мной все хорошо!
   Океандил, заметив, что родители стали больше внимания уделять мне, чем переговорам, отложил на потом их ведение и дал нам возможность переговорить друг с другом.
   - Саша? - уточнила мать.
   Кивнув в знак согласия, произнесла:
   - Я тут малость изменилась. Как тебе мои новые ушки? Похожи на эльфийские?
   - Не знаю, - растерялась она, - я эльфов ни разу не видела!
   Посмотрев на мужа, она поинтересовалась:
   - А Корвинэ нам сказала, что ты в нерею превратилась!
   - Ага, - взяв маму за руку, поднесла ее пальцы к своим жабрам и легонько провела ими по коже за ушами, - Нащупала?
   - Нашла, - дрогнувшим голосом проговорила она, - Что же это такое? Когда оно все закончиться? Был мальчик, стал девочкой, и та постоянно меняется! - запричитала она.
   - Ма, ты чего? Все будет хорошо, поверь! - попыталась я успокоить мать. Отец, обняв ее, тоже попытался внушить маме свою уверенность в благополучном разрешении ситуации.
   Видя, что мы более-менее переговорили между собой, и что родители, наконец, готовы к конструктивному диалогу, Океан возобновил свою речь.
   - Что ж, приступим?
   Мои родители опять заняли свои места за столом, я, усевшись рядом с ними, тоже вслушалась в его речь.
   - Я не требую благодарности за спасение вашей дочери, на моем месте так поступил любой нерей, как в прочем и человек. У меня к вам будет только одна единственная просьба.
   - Какая? - поинтересовался отец.
   - Я ребятам уже рассказывал, - начал он, - Дело все в том, что до того момента, пока Аланарские острова не погрузились на дно морское, мы поддерживали с их жителями взаимовыгодные отношения, которые оборвались с их уходом. Многие века изоляции народа нереид от внешнего мира, практически обернулись трагедией. Мы развивались в своем тесном мирке. Многие традиции сохранены, но никаких новых знаний практически не поступало. Мой народ, хотел бы возобновить сношения с внешним миром. Чтобы восполнить пробелы в истории мира, воспользоваться новыми разработками ученых при лечении различных заболеваний. В обмен на это мы готовы предоставить вам прямой доступ к знаниям нашего народа о том, что происходило многие века назад, открыть доступ в город. Я не тороплю вас с решением. Понимаю, что все это нужно хорошенько обдумать. Я готов предоставить вам свободные апартаменты в моем доме. Если вас не заинтересовало мое предложение, думаю, Александра уже достаточно окрепла, чтобы отправиться в обратный путь.
   - Мы с превеликим удовольствием останемся у вас в гостях, - согласился отец.
   - Хорошо, тогда, пока будут готовить вашу комнату, мой сын Мореандил покажет вам дом, - и, сопроводив свое повеление кивком, Океан поднялся из-за стола и проводил нас до двери.
   Рядом с нею стоял Порядок. Приглядевшись к нему, поняла, что у парня изрядно поджарены волосы.
   - Чанс, - прошептала я, чтобы никто не услышал, - кажется, ты сожгла волосы собственному брату!
   - Ничего, они быстро отрастут. Видишь, он даже не реагирует на то, что от него паленым пахнет? Привык!
   - Ничего себе привычка!
   - Давай сделаем так! Пока Андил будет показывать твоим родным дом, мы всей группой переговорим у тебя в спальне. Потом уже будем разговаривать и с твоими родителями!
   - Давай, - согласилась я в полном недоумении, что Чанси собирается нам рассказать.
   Оставив взрослых, мы отправились ко мне. Собравшись всей компанией у меня в комнате и рассевшись, кто, где нашел Чанси начала:
   - Товарищи, на повестке дня у нас несколько вопросов. Первый - оказание помощи народу нереид. Второе - оказание помощи Игорю, - услыхав это предложение, Игорь заинтересовано посмотрел на Чанс, - Третье - возвращение на родину жителей Аланара и четвертое и пока невыполнимое - превращение Саши в Алекса.
   Далее вступил в разговор Порядок:
   - Начнем с первых двух пунктов. Сестра сегодня разговаривала с нашей матерью, о наших с ней подозрениях.
   - О чем конкретно, - уточнила я.
   - О том, что болезни Игоря и нереи излечимы. Мы только не знали с Чанси как именно, поэтому нам и понадобилась консультация Провидицы. Так вот, мама сказала, что и Игорю и жене Океандила поможет одно средство.
   - Какое? - заинтересовался Тэркан.
   - Мелорн. Игорю необходимо съесть плод мелорна, а Нерее нужно влить в рот сок этого же дерева. И здесь возникает проблема. Не нужно спрашивать какая, я все равно собираюсь об этом рассказать, - ответил он на мое желание поинтересоваться подробностями, - Проблема в том, что эльфы ни за что на свете никому не пожертвуют не то что сока, но даже росинки с родового древа. Поэтому, нам нужно, рассказать все это Сашиным родителям. Пусть они разобьют поисковые группы на две части. Одна будет искать останки эльфийского сада, а другая, займется летописями нереид. Тем более, что восстанавливать мелорн придется в рекреаторе. А уже потом, мы озаботимся тем, чтобы вернуть в мир эльфов.
   - Ну, с этим все ясно, а что там с Сашиным превращением? - поинтересовалась Корвинэ.
   - Саша, может быть, ты сама поделишься?
   - Хорошо, уговорила. В общем, я тут переговорила с Алмазом, и он сказал, что процесс нашего с ним слияния идет не плавно, а рывками. Об этом можно судить по периодически уменьшающемуся у меня на пальце кольцу. Еще пара превращений и процесс будет завершен. Только когда произойдут эти превращения, пока не ясно. А ясно нам одно. Превращения происходят только при сильной стрессовой ситуации. Первый раз катализатором послужило пламя Хаоса, второе превращение произошло, когда на меня напал кренийский щупач и я стала нереей.
   Игорь улыбнулся и произнес:
   - Тьфу, пара пустяков! Всего-то и надо, что попасть в пару переплетов!
   - Ага. А кем я тогда стану? Не хочу становиться страшной, противной, какой-нибудь пупырчатой крокозяблой!
   - Фу, - сморщилась Корвинэ, - ну у тебя и ассоциации!
   - Уж простите, какие есть! - воскликнула я, - и вообще, я кроме как на превращение в самого себя не согласна!
   - Ну, что, кажется, все обговорили? - обведя нас задумчивым взглядом, Пор закончил наше совещание и, остановив свой взгляд на мне, сказал, - пошли, побеседуем с твоими родителями?
   И мы пошли. А что нам еще остается? Вылечить друзей от болезней это дело святое. Даже если для этого может понадобиться специальное оборудование и помощь сильных мира сего!
   Родителей мы отыскали, когда их экскурсия уже подходила к концу. Подойдя к Андилу, я наклонилась к его уху и проговорила:
   - Пойдем с нами, у нас есть, что вам сообщить, - и, подхватив его за руку, направилась вслед за остальными ребятами, направляющимися вместе с моими родителями в мою комнату. Действительно, где еще нам можно спокойно поговорить, кроме нее? Зайдя в комнату и усадив на кровать родителей и Андила, мы приступили к нашему рассказу.

Глава 22.

  
   Рассказывал в основном Порядок. Его высказывания иногда подхватывала Чанси, как же без этого, они ведь близнецы. И уже она продолжала растолковывать родителям, о чем собственно идет речь. Тем более что только она могла, как следует объяснить им то, что рассказала ей ее мать во сне.
   Во время их разговора я сидела на своей кровати и, свесив вниз ноги, легкомысленно болтала одной ногой. Одновременно с этим я внимательно наблюдала за реакцией слушателей на нашу историю. Если мой отец сидел и внимательно слушал то, что ему рассказывали в данный момент Чанси с Пором, периодически кивая каким-то своим мыслям, то Андил, постоянно делал попытку сорваться со своего места. Правильно, ведь сейчас, на его глазах решалась судьба его матери. Как же он, бедняга, сейчас хочет сорваться со своего места и бежать к отцу, чтобы рассказать, что его неожиданные гости нашли решение всех их проблем! С каждой минутой глаза Андила загорались все большей надеждой. И стоило Чанс произнести, что вся загвоздка в эльфах он не выдержал и воскликнул:
   - Так не завитее их пока все нуждающиеся, - при этом он посмотрел на нашего Игоря, - не будут исцелены!
   Отец моментально отреагировал на этот мальчишеский выпад:
   - А вот это решать, к сожалению не нам! Это прерогатива принадлежит нашему императору. Я так понимаю, - поднял отец свой взор на меня, - что ты полностью поддерживаешь этих охламонов, в их желании помочь всем вокруг?
   - Па, ма, можете считать, что это я их подбиваю на эту провокацию! Я тоже считаю, что это нужно сделать! В конце концов, если бы не его величество Океандил, меня бы уже и в живых не было. Это мой долг отплатить ему за добро добром!
   - Хорошо, сегодня мы здесь задержимся, все-таки ты не до конца окрепла после разрыва сухожилия. Думаешь, я не заметил, что ты еле-еле шевелишь своим плечом? Сегодня я свяжусь с императором по коммуникатору и договорюсь с ним об аудиенции. А завтра, когда вернемся на станцию ваша группа телепортируется вместе со мной во Дворец императора, где вы повторите все, что рассказали мне с Морисой сегодня.
   В этот момент раздался стук в дверь. Мы сразу же замолчали, зачем кому-либо знать то, о чем сейчас здесь шла речь? Переждав пару мгновений, в комнату заглянул управляющий, оглядев наше собрание и заметив Андила, он обратился к нему:
   - Ваше высочество, я уже полчаса как вас разыскиваю! Нельзя же так, пропали и никто не знает, где вас найти!
   - Не переживайте Сервандил, передайте учителю, что я скоро подойду к нему в библиотеку, и мы сможем начать наш урок.
   Выслушав Андила, управляющий повернулся ко мне со словами:
   - Уважаемая нери, вас спрашивает мастер Ренкал. Он просил вас зайти к нему для повторной диагностики!
   Я, кивнув, спросила:
   - А где я могу с ним встретиться?
   - Саша, пойдем, я тебя провожу, - предложил Андил, - все равно у меня сейчас должен начаться урок под его началом.
   - А, так это в библиотеку нужно идти? Что ж, веди, мой друг. Заодно посмотрим, что у вас тут за библиотека и стоит ли она того, чтобы ради нее рисковать свей шеей.
   - Конечно, она стоит этого! - воскликнул Андил, выводя меня из комнаты.
   - Да, знаю я это, просто шучу!
   - Ты так не шути, а то нереиды народ обидчивый, еще отреагируют не так, как ты хочешь! Что тогда делать будешь?
   - Ладно, - махнула я рукой, - уяснила.
   Шли мы с ним не долго. Я успела насчитать только пару поворотов налево, один направо, снова налево, а там перед нами появилась высокая до самого потолка двустворчатая дверь, покрытая каким-то средством, очень похожим на лак.
   Андил не стал стучаться в дверь. А зачем ему это делать, он ведь у себя дома. Поэтому он просто взялся за дверную петлю и изо всех сил потянул ее на себя. Дверная створка, будто нехотя, начала поддаваться его усилиям. Видя, что дверь слишком тяжелая я решила помочь парнишке. Втиснула свою кисть рядом с его ладошкой и приложила все свои силы для открытия, оказавшейся довольно тяжелой створки. С трудом пополам мы с ним открыли дверь в библиотеку. После чего я задалась вопросом, как он ее открывает, когда один сюда приходит, чем не преминула поинтересоваться.
   - Анди, а как ты ее в одиночку открываешь?
   - Так я ее никогда сам и не пробовал открыть, - огорошил он меня, - я же не тяжеловес, чтобы таскать такую тяжесть! Я всегда прихожу на занятие во время, одновременно с мастером Ренкалом.
   - Тогда понятно, почему ты пошел сейчас со мной, а не побежал к отцу рассказывать про мелорн.
   Андил смущенно опустил голову и, глянув на меня из-под челки, произнес:
   - Ты что-нибудь имеешь против?
   - Да, нет. Все нормально. Просто, ты должен понимать, что мы люди подневольные, и не можем самостоятельно решать, как нам поступать в том или ином случае. Поэтому мне бы все-таки хотелось, чтобы ты пока ничего не говорил отцу о том, что сегодня узнал. Мы все вместе ему потом все поведаем, когда наш император скажет свое веское слово!
   - Хорошо! Я ему ничего не скажу, но буду очень ждать, когда вы вновь здесь появитесь.
   Стоило только нам с Андилом войти в библиотеку, как в нашу сторону направился мастер Ренкал.
   - Мореандил, я велел Сервандилу привести сюда нери, спасенную твоим отцом. Не знаешь, он выполнил мое поручение?
   - Мастер Ренкал, это я, - произнесла я в ответ на его вопрос. Ренкал подошел ко мне. Он внимательнейшим образом осмотрел меня со всех сторон. Повернул меня спиной к себе и принялся осматривать место, где раньше был след щупача. Знаю, что он хотел там увидеть именно его, но Ал тщательно скрывает все недостатки тела.
   Ничего не увидев, Ренкал вышел из-за спины и обратился ко мне со словами:
   - Это на самом деле вы? - уточнил он, - Если это правда, то я хотел бы знать, куда пропал след от ядовитого щупальца? Ведь не мог же он так хорошо, а главное быстро рассосаться сам по себе!
   - Мастер, это действительно я! - заверила я лекаря, - Просто я являюсь единственной обладательницей уникального артефакта, который способен на полное воссоздание поврежденных телесных покровов, а также еще на кое-что.
   - Интересно было бы узнать, на что еще способен ваш артефакт, но боюсь, что мне нужно еще осмотреть и ваше сухожилие.
   - Да, пожалуйста, - повернулась я к нему своим немного ноющим плечом.
   Мастер аккуратно взял меня за ладонь, приподнял руку, осторожно повернул ее. Заметив, что я немного скривилась от боли, когда он ее переворачивал, он вернул руку в исходное состоянии. Затем он одной рукой взял меня за ладонь, другую положил на нагрудный медальон, висящий у него на кожаном шнурке, и что-то принялся бормотать себе под нос. Сколько я не вслушивалась в то, что он говорит, но так и не смогла расслышать ни одного слова. Смысл произнесенного заговора, я бы это так назвала, все время от меня ускользал. Однако, стоило мастеру остановиться, как я почувствовала, что плечу стало намного легче, боль будто ушла. Прислушавшись к себе, я решила попробовать повести плечом. Это у меня получилось сделать с первой попытки, хотя я и осуществила ее со всей возможной осторожностью, на которую только была способна.
   Обрадовано повернувшись к мастеру Реклану, и не забыв его поблагодарить за оказанную помощь, сказала:
   - Мастер Ренкал, вы просто чудо! Как вам это удалось? У меня плечо с самого утра чуть-чуть поднывало, а в последний час так вообще я готова была начать зубами скрежетать! А сейчас так вообще не болит, и рука легкая, как перышко!
   - Вот и хорошо! Я наложил заговор на ваше плечо, к завтрашнему дню боли как таковой больше не будет. Только старайтесь лишний раз его не тревожить и через несколько дней ваше сухожилие восстановиться. Хорошо бы и ваш артефакт поспособствовал вашему скорейшему выздоровлению.
   - Мастер, скажите, а я смогу завтра отправиться к себе домой?
   - Конечно, если вас здесь ничего не задерживает, то сможете. Тем более, стоит сказать, нери, что в процессе плавания плечо вам как таковое не нужно. Вы ведь поплывете, используя свой хвост, а не так как остальные ваши спутники, руки?
   - Точно, - хлопнула я себя по лбу, - все время забываю, что я стала нереей!
   - Не стоит об этом забывать! Ладно, можете теперь ступать к себе. А я займусь с моим учеником историей.
   - Всего вам хорошего, мастер! - поблагодарила я Ренкала и вы шла за двери. Меня никто не просил остаться и послушать урок, что ж, так тому и быть. Все равно, когда мы получим доступ к их архиву, перед нами откроются все тайны минувших столетий. А пока нужно озаботиться своим пропитанием, а то так и с голода можно сдохнуть. Сейчас, наверняка, уже часа два по полудни, а у меня еще и росинки во рту не было. Желудок того и гляди, к позвоночнику прилипнет!
   Хорошо, что я считала все эти повороты направо и налево, а то точно, самостоятельно не смогла бы отыскать дорогу до собственной комнаты. Однако, завернув в последний по счету коридор, увидела, что около моей комнаты стоит Чанс и кого-то поджидает.
   - Чего стоим? Кого ждем? - спросила я.
   Чанси, не ожидавшая такого подвоха вздрогнула всем телом и с опаской повернулась ко мне. Видя, что в ее глазах уже готов разгореться пламя ярости, тихонько отступая от нее, куда подальше, проговорила:
   - Чанси, извини, не удержалась, бес попутал! Ты так здорово стояла, что я просто не удержалась!
   - Дура! - с трудом сдерживая себя, воскликнула Чанс, - Типун на тебя! Чуть заикой не сделала! Шутки у тебя Саша...
   - Все, больше не буду! Слушай, так чего ты тут стоишь? Меня ждешь?
   - А кого мне еще здесь ждать, Порядка что ли?
   - Да кто вас знает! А чего под дверьми, а не внутри?
   - А если ты заходить в комнату не собираешься? Я, собственно, чего тебя жду?
   - Действительно, зачем?
   - Есть будешь?
   Услышав, что мне предлагают покушать, желудок свело судорогой, и изнутри раздалось такое бурление, что даже пришлось прижать руки к животу, чтобы хоть чуть-чуть приглушить его ворчание.
   - Что за глупый вопрос? Нас с тобой лишили завтрака, так разве мы с тобой можем отказаться еще и от обеда? Естественно, что нет!
   - Тогда что стоим, пошли!
   - А ты знаешь куда? - удивилась я.
   - Конечно, пока тебя лекари осматривали, я осмотрела дом, выяснила, где здесь что находиться. И что главное, узнала, где здесь кухня! Мы же не будем с тобой в столовой зале обедать? Перекусим в спокойной обстановке, а то весь этот официоз плохо влияет на процесс пищеварения.
   - А ты откуда знаешь про официоз?
   - А что тут знать? Ничего странного в этом нет, твои родители, как представители другой стороны, конечно же, обязаны присутствовать на официальном приеме в честь возобновления надводных контактов. Нас же с тобой к этому никто не неволит. Так что пообедаем с тобой на кухне, чтобы никто не портил аппетит, ладно?
   - Да я, собственно, не против! А с чего ты решила, что официальные приемы плохо влияют на процесс переваривания?
   - Ой, давай не будем о грустном?
   - Чего так? - глядя на то, как у Чанси скривилось лицо, заподозрила, что она что-то от меня скрывает.
   - Я тебе, кажется, уже говорила, что мы живем рядом с маминой подругой Талинкой? - заметив мой согласный кивок, она продолжила, - она жена главы Дома сумеречного плетения, принадлежащего клану вампиров, это я говорила?
   И вновь согласный кивок.
   - Так вот, дядя Аск любитель собрать у себя в Ласточкином гнезде всех своих соседей на дружеские посиделки. А соседи у него одни - вампиры! Так эти посиделки вечно превращаются в лицезрение постных вампирьих лиц и соблюдение всех правил этикета.
   - А что обиднее всего, знаешь что? - спросил внезапно подошедший к нам Порядок.
   - Что?
   - Что отказаться от этих посиделок просто не реально, можно обидеть и Аска и Талинку и еще половину вампирьего племени! Поэтому мы с Чанси и стараемся держаться при каждом удобном случае подальше от таких приемов. Правильно, сестренка?
   - Верно! - подтвердила она, - Ты тоже на кухню направляешься?
   - А то, как же? Надоело, знаешь ли, когда тебе в рот смотрят, да и самому не прикалывает туда же смотреть!
   Так за разговором мы и пришли на кухню. Работа поваров шла полным ходом. Чтобы не мешаться у них под рукой мы заняли самый крайний столик, за которым никто ничего не резал. На нем стояли стопки чистой посуды, приготовленной для сервировки главного стола. Порядок сразу же обратился к шеф-повару с просьбой собрать для нас что-нибудь перекусить. Тот, конечно, не стал отвлекаться на нас, и перепоручил задание своим поварятам. Те шустренько подсуетились, и перед нами в скором времени появились легкие закуски, селедочка, паштет из печени трески, небольшие хлебцы, которые по уверениям поварят были сделаны из каких-то глубоководных водорослей и еще множество всяких морских обитателей. Аромат от стола шел такой восхитительный, что мы недолго думая, принялись за уничтожение нашего обеда. Когда первый голод был утолен, я поинтересовалась у Порядка:
   - Пор, а где остальные? Они что решили поприсутствовать на званом обеде?
   - Угадала, я, конечно, пытался ребят отговорить от этой глупости, но у меня ничего не получилось! Они решили, что я преувеличиваю.
   - Ничего, еще посмотрим, что они скажут после обеда! Как будто нам больше делать нечего их обманывать?
   Что ж, посмотрим, насколько здешний прием отличается от тех, на которых бывали Порядок с Чанси. Хорошенько поев и набив свой желудок до отвала, мы с ребятами вышли из кухни. Около комнаты, которую выделили Порядку и Игорю, столкнулись с остальными участниками нашей группы. Вид у них был какой-то странно подавленный. Поравнявшись с нами, они посмотрели на нас и едва ли не хором произнесли:
   - Лучше б мы послушались Порядка!
   - Что так плохо? - заинтересовалась я.
   - Не то слово. Один сплошной официоз, даже еда в горло не полезла!
   - Неужели подавился? - поинтересовалась я у Тэркана.
   - Хуже, - улыбнувшись мне и обняв Тэркана за талию, произнесла Кори, - едва не захлебнулся!
   Рассмеявшись, мы всей дружной командой зашли в комнату к ребятам, где продолжили начатый разговор.
   - Может тогда сбегать по быстрому на кухню, да принести сюда чего-нибудь перекусить, а то, наверняка, голодными остались.
   - А, не стоит, - махнул Игорь рукой, - только весь аппетит пропал.
   - Ну, как хотите, а вот мы знатно покушали! - похлопав себя по животу, проговорила я, сдерживая сытую отрыжку.
   - Ты, между прочим, так и не рассказала, как ты сходила к мастеру Ренкалу. Поведаешь?
   - А что рассказывать?
   - Что он тебе по поводу травмы сказал?
   - Да ничего особенного. Пробормотал себе под нос лечебный заговор, и плечо болеть перестало. Сказал, что завтра спокойно можно плыть к станции. Через несколько дней сухожилие совсем заживет, если я его, конечно, опять не поврежу. Так что здесь все замечательно.
   - А что со следом от щупальца?
   - О, тут Ал постарался. Он его просто-напросто свел, даже следа не осталось! Кто не верит, может убедиться!
   Желающих убедиться в моей правоте не нашлось. Хотя, что там было рассматривать? Да и волосы теперь у меня короткие, кто захотел, тот уже все высмотрел.
   - Вы нам так и не рассказали, как прошел обед?
   - Да нечего здесь рассказывать. Сидели все как на иголках. Твои родители, не сидели молча, они поддерживали светскую беседу с императором. Вводили его в курс дел, которые сейчас творятся наверху. Рассказывали, что произошло в недавнем прошлом. А мы сидели молча, слушали. А что нам было рассказывать? Мы ведь все из других миров. Не думаю, что Океандилу будет интересно узнать о том, что происходит в других мирах. Ему хватит пока и того, что у вас твориться.
   - Все с вами ясно. Чем сейчас планируете заняться? - поинтересовалась я.
   - Не знаю, может, стоит попросить у Океана разрешения посетить библиотеку? - внес предложение Тэркан.
   - Ребят, а может, прогуляемся по городу? А то, что мы здесь видели? Только дворец, да лечебницу, куда Океан в первый день отнес Сашу, - предложила Корвинэ.
   Посовещавшись, мы все-таки решили пройтись по глубоководному городу, осмотреть его достопримечательности, познакомиться с местными людьми, а вернее нереидами. Тем более никто нам не запрещал гулять по местным достопримечательностям. Поэтому мы спокойно вышли из императорского дома и отправились гулять.
   Замечательный древний, дышащий историей город. Его узкие проулочки были уложены булыжником. Дома, вырастающие прямо из глубин были увиты лианами, которые за века своего роста облепили стены пещеры и начали перебираться на дома. Около одного такого дома я замедлила свой ход. Остановившись, я решила поближе рассмотреть, что же это за лиана такая чудесная. А то над дворцом она растет слишком высоко и не дает такой возможности. Поэтому я протянула свою руку к лиане и только хотела оторвать небольшой кусочек, чтобы поднести поближе к глазам, как меня обернул проходящий мимо незнакомый нам нерей.
   - Не стоит рвать лиану.
   - Почему, я ведь только хотела ее поближе рассмотреть? - спросила я у него.
   - Не стоит рвать то, чего вы не сажали.
   - Объясните же, почему?
   - Это великий дар нашему народу от народа эльфов, если бы ни эта лиана, возможно, мы давно бы уже привыкли жить в темноте. Но свет от этой лианы подарил нам надежду. Надежду на то, что мы не будем вечно сидеть в этой пещере!
   - Но ведь вы можете выходить за ее предела! - недоуменно воскликнула я.
   - Это только вам кажется, - заверил меня нерей, на самом деле мы находимся практически в заточении. Ведь приплывающие сюда щупачи так же опасны для нас, как и для обычных людей. Только наш император иногда выбирается наружу и то, взяв с собой свой трезубец. А мы, простые нереиды, можем совершить выход в океан только довольно большой группой. И то, щупачи имеют наглость нападать даже на группы.
   - Вчера император спас меня от ядовитых щупалец, вытащив из них в последнюю минуту.
   - Тогда можете отметить вчерашний день красным фломастером и каждый год в этот день праздновать свое второе рождение! А рвать лиану, все же не стоит. Если хотите посмотреть на нее вблизи, стоит дойти до самой окраины города. Там они свисаю прямо к самому дну пещеры.
   - Спасибо вам, я обязательно воспользуюсь вашим советом! - произнесла я и бросилась вдогонку за довольно далеко ушедшими ребятами.
   Догнав Чанси, я попросила:
   - Чанс, давай дойдем с тобой до окраины?
   - Зачем, что мы там не видели?
   - Я хочу поближе рассмотреть лианы увивающие свод пещеры, - пояснила я ей.
   - А зачем на окраину то идти? Смотри, сколько ее свисает со свода, дотянись, да оторви себе на память, сколько тебе нужно.
   - Я уже хотела так поступить, но мне сделали замечание. Так что, как мне кажется, нереиды к такому поступку отнесутся как к вандализму.
   - Об этом я как-то не подумала. Что ж, тогда пойдем. Только остальных нужно предупредить, а то еще потеряют нас с тобой, поднимут кипеж на весь город! Пор! - крикнула она, подзывая брата.
   Порядок сразу же обернулся на ее зов.
   - Что ты кричишь?
   - Мы с Сашей пройдемся до окраины, ладно?
   - Зачем вам это надо?
   - Да, у Саши возник чисто биологический интерес.
   - Ладно, идите. Только надолго не задерживайтесь!
   - Хорошо, а где мы встретимся?
   Порядок осмотрелся по сторонам и, увидев невдалеке вывеску с головнем на вертеле, указал на нее и предложил:
   - Давайте, как закончите с биологией подходите в этот кабачок.
   - Хорошо, мы тогда пошли.
   И мы разошлись в разные стороны.
   - Чанс, как ты думаешь, что позволяет лианам выделять этот мерцающий серебристый свет?
   - Не знаю, может быть у них листочки чем-нибудь покрыты? Кто знает?
   - Вот я и хочу рассмотреть эти листочки-лепесточки поближе!
   Окраина города в той стороне, куда мы с Чанси направились, спускалась к небольшой подземной речушке. Один ее берег был закован в оковы каменной набережной, другой же ее берег реки касался простого, ничем не обработанного камня. Пытаясь высмотреть, где заканчивается эта речка, я подошла к самому краю набережной и устремила свой взор по течению ее русла. Чанси тут же оказалась рядом со мной.
   - Что ты пытаешься там рассмотреть?
   - Ничего такого, просто интересно, где речка заканчивается.
   - Она, наверняка, впадает в океан. Вон, видишь там далеко, она исчезает прямо под сводами пещеры?
   Пытаясь рассмотреть то, на что мне указывает Чанс, я еще ближе подошла к краю. Не удержав равновесия, я свалилась в речку. Течение сразу же подхватило меня и понесло в сторону того места, где обрывалась речка. Периодически погружаясь с головой под воду, я все-таки умудрилась расслышать слабый вскрик подруги. А в очередной раз, оказавшись над водой, попыталась рассмотреть, где она сейчас находиться. Обернувшись в ту сторону, откуда меня несло, увидела, что Чанс пытается догнать стремительно уплывающую от нее меня. Не желая быть расплющенной об свод пещеры начала усиленно работать появившемся у меня в воде хвостом. Я так усиленно им работала, что даже не заметила, как подплыла к самому берегу. Чанси, подбежавшая к месту, куда я подплыла, с трудом отдышалась.
   - Больше никогда меня так не пугай! Я уже думала, что ты не справишься с такой скоростью!
   - Знаешь, - заглянув ей в глаза и отходя от собственного испуга, ответила я, - иногда хорошо иметь такой хвост, как у меня, - и я похлопала по вновь преобразующемуся в ноги хвосту.
   Поднимаясь на ноги, спросила:
   - Чанс, а ты не могла бы подсушить платье?
   - Подсушить? Попробуй, только если я его немного подполю громко не ругайся, ладно?
   - Хорошо, все ж таки лучше, чем в этой мокрой тряпке ходить. Можешь приступать, я только глаза прикрою.
   - Саш, а почему бы тебе самой не попробовать испарить излишнюю влагу с платья? Тебе все равно нужна практика по стихийной магии.
   А, действительно, чего это я? Нужно ведь попробовать, а то я еще ни разу не пробовала применить свою внутреннюю магию. Надеюсь, что мое первое магическое усилие не обернется попыткой самосожжения.
   - Чанси, а что нужно делать?
   - Хм, тут надо подумать. Например, я, Пор и мама способны сделать это простым усилием воли. Нужно только представить, как влага испаряется в пар и испаряется. По крайней мере, я себе это представляю именно так. Некоторым требуется произнесение специальной формулы. Так нас учили в Академии. А ты выбирай любой способ.
   - Тогда, я начну с твоего способа. Если у меня с ним ничего не получиться, тогда уже ты мне подскажешь заклинание, договорились?
   - Согласна.
   Заручившись согласием Чанси поведать мне заклинание высушивания одежды, я попыталась представить, как у меня высыхает одежда. Перед мои внутренним взором сразу же появилось Слоцкое побережье, и я стоящая в мужском своем обличии у набегающего на песчаный берег океанских волн. Одежда моя немного влажная, но океанские брызги моментально высыхают на ней под лучами жаркого июльского солнца.
   Согретая своей фантазией я открыла глаза. Похлопав по одежде, убедилась, что она полностью высохла, а подняв взгляд на Чанси заметила как она удовлетворенно меня разглядывает.
   - Поздравляю, - сказала она, - твое первое колдовство было довольно благополучным. Не то, что у меня в свое время!
   - И чем ты отличилась?
   - Спалила лабораторию в доме соседа.
   - И что ж тебе за это было?
   - Ай, - махнула Чанси рукой, - от меня в свое время столько неприятностей было, что я уже и забыла, как меня за что наказывали. Смотри, - вытянула она внезапно руку вперед, на что-то указывая, - что это там вдали виднеется?
   Внимательно рассмотрев то место, куда показывала Чанс, сказала:
   - Кажется это мост, вот только куда он переправляет, там же стена?
   - Сходим, разведаем?
   - Почему бы и нет? Заодно мы и лианы в том месте рассмотрим, как следует.

Глава 23.

  
   Мост, казавшийся издали довольно маленьким, на самом деле оказался очень изящным. Его стропила состояли из ажурных переплетений легких как паутинка. Подойдя к нему, мы с Чанс некоторое время простояли в нерешительности. Страшно. Мост на вид такой тонкий и хрупкий, что боязно даже сделать по нему хоть один шаг. Наконец, набравшись храбрости, я первая ступил на него. Видя, что мне ничего не грозит, шаг вперед сделала и Чанси. Пройдя половину моста, я попыталась рассмотреть то место, куда упирается его противоположная сторона. К моему огромному сожалению, ничего кроме заросшей лианой стены я не заметила. Что ж, тогда стоит посмотреть на саму лиану. Что я напрасно пришла на эту окраину, где впору было бы утопиться? Между прочим, место располагает. Окраина, никого из нереид нет поблизости, даже дома стоят в стороне от этого места. Приходи и топись в свое удовольствие. Дойдя до самой стены, провела по ней рукой. Лиана на ощупь оказалась как живая. Теплая, и как мне показалось, даже дышащая. Не веря своим глазам, подозвала Чанс.
   - Чанси, посмотри, пожалуйста, на лиану, - попросила я подругу.
  
   Чанси.
  
   Подойдя к стене, я взяла в одну руку небольшую веточку лианы. Прислушалась к своим ощущениям, и даже прикрыла глаза от удовольствия. Пальца ощущали теплую, немного шероховатую поверхность, приятную руке. Ствол лианы немного подрагивал на моей руке, будто опасаясь, что я его оторву. Взглянув внутренним оком на лиану, смогла рассмотреть, как по ее сосудам течет жизненная энергия, равномерно распределяясь по всей поверхности лиственного покрова. Эта энергия накапливается на мягких ворсинках, создающих приятную шероховатость листа, и преобразовываясь служит источником света в пещере.
   - Хм, - задумалась я, но Саша, прервав мои размышления, поинтересовалась:
   - Что?
   - Живая. Наверное, поэтому тебе и советовали не рвать лиану. Тем более, зная, что это подарок эльфов подводному народу, можно было сразу об этом подумать, - пожала я плечами.
   - Это ты могла об этом подумать, а я ничего толком об эльфах не знаю. Это на Эльдоре и вампиры, и эльфы, и гномы и еще масса всяких существ обитает! - обиделась Саша.
   - Да ладно тебе! - попыталась утешить я Сашу, - Просто это настолько привычно, что у эльфов и дома и растения и даже камни живые, что я просто этому уже не придаю никакого значения.
   - Чанс, а как камни могут быть живыми?
   - А что ты у меня спрашиваешь? Я не эльф, это у них нужно интересоваться, как они смогли неживую материю наделить жизненной энергией.
   В полной задумчивости Саша принялась водить рукой по лиане. Та ощущала эти прикосновения как своеобразную ласку, и даже начала тянуться за Сашиной рукой. О чем-то размечтавшаяся подруга не успела даже заметить, как лиана начала обвивать ее руку, кончиком плети поглаживая по запястью. А когда пришла в себя попыталась отобрать у лианы свою руку.
   - Эй! - воскликнула она, - ты что делаешь?
   А сама, главное пытается руку выдернуть из пут. Лиана молодец, упорная оказалась, вцепилась в Сашину руку как бывалый краб клешнями в свою жертву. Искренне рассмеявшись представшей предо мной картине борьбы Саши с зелеными насаждениями, решила все же придти к ней на помощь. Правда, сама лезть к ним не стала, а то не дай бог, лиана еще и в меня вцепиться. Видать за столько веков успела по ласке соскучиться, что в человека намертво вцепилась.
   - Саш, да ты ее просто попроси тебя отпустить! - крикнула я ей, - она тебя отпустит, ты только пообещай ей приходить к ней сюда изредка.
   - Обещаю! - вырвалось у Саши отчаянно.
   Лиана будто нехотя стала отпускать свою новую знакомую, подарившую ей первую ласку за столько лет. Ее плеть медленно сползала с ее руки, разматываясь и втягиваясь обратно в основную массу лианы.
   - Ошалеть можно! - возмутилась Саша. - Что же это нереиды не выставили здесь объявление о том, что лиана опасна?
   - Саша, ты заблуждаешься, лиана вовсе не опасна! Она просто скучает. Скорее всего, нереиды в курсе того, что она живая и ей требуется общение. Просто, за столько веков, они уже к ней так привыкли, да и сторонних посетителей у них не бывает, что они просто не подумали о том, что здесь нужна какая-то предупреждающая надпись.
   - А если бы тебя не оказалось рядом? Что мне оставалось бы делать, кроме того, как рвать эту лиану?
   - Ничего, только звать на помощь! Лиана тебе не позволила бы оторвать от себя ни стебелька.
   - Чанс, а тебе не кажется, что мост здесь немного не уместен? Он же упирается в стену!
   - Знаешь, я тоже сейчас об этом подумала. Слишком все это подозрительно, живая лиана, мост, упирающийся в стену, да еще ушедший через портал народ эльфов.
   - Может быть, здесь должен быть проход в другой мир?
   - Сомневаюсь, чтобы в вашем мире было столько выходов в другие миры. Хотя, чем черт не шутит.
   - Ага, по моей жизни, так вообще может быть все! Нужно будет, потом сюда с ребятами придти. Может Пор или еще кто-нибудь что заметит.
   - А еще лучше спросить обо всем напрямую у Океана. Не будет же он от нас все скрывать? Ты, как, на лиану насмотрелась уже?
   - Не только насмотрелась, но и нащупалась, как и она меня! - Сашу даже слегка передернуло от воспоминаний.
   - Во-от, не будешь руки распускать! - подковырнула я ее. - Ладно, раз насмотрелась, тогда пойдем, присоединимся к ребятам.
  
   Саша.
  
   Ребят мы нашли быстро. Во-первых, я запомнила дорогу до того кабачка, где ребята обещали нас ждать, а во-вторых, у Чанси был свой маячок. Она, как оказалось, могла найти брата-близнеца в любой месте, даже с закрытыми глазами. Поэтому, нигде не плутая, мы очень быстро оказались у того кабачка с такой примечательной вывеской. Войдя внутрь, я удивилась царящей в зале чистоте. Каждый стол был застелен чистой скатертью, и на каждом из них стоял красивый витой подсвечник. На тех столиках, которые уже были заняты посетителями, горели свечи. Это создавало некоторую интимную обстановку, дополняя весь этот домашний уют необычайным теплом. Рассматривая представшую нам картину, непроизвольно проговорила вслух:
   - Да, я как-то не ожидала, что в заведении, на входе которого красуется такая вывеска, будет так чисто и уютно!
   - Угу, - подтвердила мои слова Чанси, как и я застывшая столбом на пороге кабачка. Хотя теперь у меня даже язык не поворачивался назвать это место кабачком. Скорее это ресторанчик, в котором встречаются влюбленные. Посмотрев по сторонам, и заметив наших ребят, расположившихся в глубине зала, дернула Чанс за руку и сказала:
   - Чанс, отомри уже! Вон ребята сидят, пойдем, присоединимся к их теплой кампашке?
   - Угу, - кивнула подруга головой и как сомнамбула пошла за мной следом.
   Подойдя к занятому нашими ребятами столику, осмотрелась в поисках свободных стульев. Оказалось, что все стулья за столом заняты, но зато рядом с нами стоял никем не занятый стол в окружении стульев, который ребята тут же придвинули к нашему. Усевшись на стул, поинтересовалась у ребят:
   - Может быть, вы объясните мне, что это за место такое? Скатерти, свечи, интимный полумрак? Это что, не кабачок, а интимный ресторанчик?
   - Отгадала, - ответил на мой вопрос Игорь.
   - Но почему вывеска не соответствует внутреннему содержанию?
   В этот момент к столику подошла дородного вида нерея. А я почему-то думала, что они все стройняшки! Вот глупая. А нерея в это время поинтересовалась у меня, что я буду заказывать.
   - А что бы вы мне посоветовали? - спросила я ее.
   - Могу предложить вам морское ассорти. Оно удовлетворит любой, даже самый изысканный вкус.
   - Саша, а у тебя есть чем расплатиться? - поинтересовался Тэркан, - Лично я сомневаюсь, что в Сердце Аланара действует система электронных денег.
   А, действительно, чем нам расплатиться? И вообще, какая валюта здесь в ходу?
   Видно, этот вопрос я задала вслух, потому что нерея на него сразу же ответила:
   - Можете расплатиться камнем, что у вас на руке, или жемчугом. Расплатиться еще можно полновесным золотом.
   - К сожалению, расплатиться этим камнем я не смогу, жемчуга у нас нет, а золото... Ребят, у кого-нибудь из вас есть желтый металл? - поинтересовалась я.
   Все дружно пожали плечами, что явно означало только одно, никто не озаботился тем, чтобы взять с собой в поход свое золотишко.
   - Извините, мы просто посидим, посмотрим. Это возможно?
   Нерея попыталась недовольно надуться, но все-таки дала свое соизволение просто посидеть в ресторанчике. Перед тем, как она ушла, я задала ей мучающий меня вопрос:
   - Скажите, пожалуйста, а почему у вас на вывеске нарисован головень на вертеле? Ведь это животное водится только на поверхности, да еще сама вывеска означает кабачок, а у вас здесь очень симпатичный, довольно уютный ресторанчик.
   На что нерея ответила:
   - Да что тут такого удивительного? Раньше-то торговля полным ходом с поверхностью шла. И головень, и курава, и воролист - все эти животные нам хорошо знакомы, как и многие другие надводные обитатели. Раньше мы и сами частенько выходили на поверхность, когда это не было столь опасно. А вывеска, она от старого хозяина осталась. Тогда здесь, действительно, пивной кабачок был. Сколько труда мне стоило отскоблить засаленные столы, вы бы знали.
   - Думаю, ваши труды не пропали! - подмигнул ей Игорь.
   - Да, сейчас здесь тихо, уютно, парочки сидят. Мой ресторанчик считается лучшим местом из тех, где девушкам делают предложение руки и сердца.
   Еще раз, обведя ресторанчик придирчивым взглядом, согласно кивнула и произнесла:
   - Вы совершенно правы, это идеальная обстановка для такого события.
   - Может вам все-таки чего-нибудь принести? - еще аз спросила хозяйка.
   - Вы же знаете, что нам нечем с вами расплатиться, - пожала я плечами. Чего спрашивает, если нам платить нечем?
   - А я вам тогда хотя бы попить принесу, чтобы вы просто так не сидели. Может, когда у вас будет, чем расплатиться, вы еще разок зайдете ко мне в ресторанчик, помня мою доброту.
   Однако, предприимчивая особа. Даже здесь сделала свои, только ей понятные, выводы. Что ж, не отказываться же нам от этого настойчивого предложения? Поэтому со спокойной совестью все выразили свое согласие чего-нибудь попить.
   Уже через минуту перед нами стоял небольшой чайничек с чем-то приятно пахнущим. Не став уточнять что это, мы разлили напиток по чашкам, принесенным вместе с чайником, и сделали каждый по глотку.
   - Ммм, как шоколад, что варила нам мама, - смакуй свой глоток, произнесла Чанси.
   - Не знаю, на счет шоколада, но мой напиток очень похож на лучшее бразильское кофе, что я когда-либо пил, - чувственно простонал Игорь, делая еще один глоток из чашки.
   - Ребят, а я ощущаю вкус нерестницы, такой же великолепный, как заваривает моя мама, - поделилась я своими вкусовыми ощущениями.
   Оказалось, что каждый из нас почувствовал тот вкус, который больше всего любил. Я мамин чай, Игорь - кофе, Чанси - шоколад, Порядок - томатный сок, Тэркан ощутил вкус какого-то огненного коктейля, изготовляющегося в его мире, а Кори вкус обычной родниковой воды. Каждый пытался растянуть полученное удовольствие на как можно большее время. Но, растягивай, не растягивая, а через полчаса, жидкость в чайничке закончилась. Больше нам здесь делать было нечего. Поэтому, подойдя к стойке бара, у которой стояла хозяйка, мы поблагодарили ее за доставленное нам удовольствие, и поинтересовались как такое возможно. На что она, загадочно сощурившись, нам ответила:
   - О, это мой секретный напиток. Его рецепт передается в моей семье уже многие годы из уст в уста от матери к дочери. Когда придет мое время покинуть этот мир, я поделюсь этим рецептом с дочерью. А пока пейте с удовольствием, а узнать его тайные ингредиенты можете не стараться, все равно не расскажу!
   Так и не дождавшись ответа, мы вышли из ресторанчика. Сегодняшнее посещение этого загадочного ресторанчика, думаю, каждому запомниться на долгие годы. В моей памяти этому воспоминанию тоже найдется место.
   В реальность меня вернуло тихое хихиканье со стороны Чанси. Не удержавшись, Порядок поинтересовался у сестры:
   - И чему ты так нервно смеешься?
   - Ой, не могу, - еще громче засмеялась она.
   - Чанс, прекращай нас дразнить, давай уже, рассказывай!
   - Ребят, зря вы с нами не пошли на окраину. Вы такое пропустили!
   Ну, начинается! Сейчас она меня перед ребятами позорить будет.
   - С вами что-то интересное произошло? - уточнила Корвинэ.
   - Ага, вы бы видели эту эпическую битву, - держась рукой, за сведенные судорогой от длительного смеха, скулы Чанси продолжила, - Битва титанов! Наша Саша против эльфийской лианы!
   - И с каким успехом? - уточнил Пор, глядя на краснеющую меня.
   - Один : ноль, в пользу лианы, - сквозь зубы пробормотала я.
   - Да, ладно тебе, не прибедняйся, ты же не виновата в том, что не знала о ее жизнеспособности!
   - Лиана живая? - переспросила Кори.
   - Уга, - пробормотала я вновь.
   - Что, правда? - удивился Игорь.
   - Да, правда, правда!
   - Ничего удивительного! От эльфийской лианы это вполне можно было ожидать! Так чем борьба закончилась? - поинтересовался Порядок.
   - Лиана меня отпустила, после того как я пообещала, что буду ее периодически навещать. Блин, а я ее всего-то и погладила пару раз.
   - Да, видать, она совсем одичала, что от человеческого тепла едва не сомлела.
   - Ты это называешь - сомлела?
   - Ну, не просто же так она на тебя набросилась? Для этого существует какое-то объяснение.
   - Порядок, мы, когда ее рассматривали, эту лиану, еще подумали, - внезапно посерьезнела Чанси, - что неспроста лиана живая, да еще мост этот.
   - Какой мост? - заинтересовался Тэркан.
   - Обычный витой мост, очень красивый, перекинут через подземную реку. Правда, если один его конец находиться на набережной, то другой упирается в стену пещеры. Тебе это не кажется странным? - спросила Чанс у брата.
   - Знаешь, трудно о чем-либо судить, если сам ничего не видел. Давай в другой раз сходим туда и осмотрим все тщательнее? Да и у Океандила об этом мосте можно будет спросить.
   - Только когда мы туда пойдем? Ты, наверное, забыл, что завтра мы возвращаемся на станцию? - поинтересовалась я у него.
   - Вот, черт, действительно. Ладно, тогда пойдемте сейчас осмотрим этот мост, а за ужином спросим о нем у Океана.
   - Кстати, если Океан нам не ответит, можно будет поинтересоваться им еще у Андила.
   Развернувшись, мы вновь направились к окраине городка. Подойдя к мосту, все замерли, разглядывая его ажурное плетение. Мы же с Чанси, направились на ту сторону моста. Подойдя к стене, я притронулась к лиане и тихонько, чтобы не услышала стоящая рядом Чанси, произнесла:
   - Привет, это опять мы! Не возражаешь, если мы тебя немного потревожим?
   Это показалось бы мне странным, если бы я уже не знала о том, что лиана живая. Но она мне подмигнула. На короткое мгновение, которое было меньше секунды свет, источаемый лианой, потускнел. Все чуднее и чуднее дела твои Господи. Подошедший ко мне Порядок поинтересовался:
   - Ну, как договорилась с лианой?
   - Да, предупредила, что мы ее немножко потревожим.
   Порядок, заинтересовавшийся лианой, сам взял ее небольшую веточку в руку. На моих глазах этот участок лианы налился светом, казалось, что еще чуть-чуть и мои глаза ослепнут от этого невыносимо яркого света. Порядок же, склонившись к лиане поближе, что-то прошептал, и как мне показалось, даже поцеловал ее. От того места, к которому прикоснулись его губы прожилки, наполненные жизненной энергией, по всей длине лианы, наполнились золотистым светом.
  
   Корвинэ.
  
   Глядя на все это разворачивающиеся перед нами действо, я поняла, что имел в виду Океандил, когда сказал, что лиана зимой это прекраснейшее зрелище, которое он когда-либо видел. Наполнившаяся золотыми красками лиана была великолепна, а свет источаемый ее еще прекрасней. Наслаждаясь этим зрелищем, я перевела свой взгляд на центр лианы, где все отчетливей был виден набухающий бутон.
   - Порядок, ты ведь не хочешь нарушить равновесие? - будто откуда-то со стороны я услышала голос Чанси, ворвавшийся в волшебство, творящееся вокруг.
   - Извини, сестренка, задумался,- покаялся он. Тэркан, стоявший рядом со мной попытался возмутиться этому вмешательству, но был остановлен самим Порядком. - Все правильно, еще не время ей цвести.
   И ласково погладив вновь угасающую листву, отпустил лиану обратно.
   - Давайте все же посмотрим, что не так с этим мостом? - попросила Саша.
   Порядок отвел часть разросшейся лианы в сторону, но за ней не было ничего, кроме скальной породы пещеры. Для достоверности он даже погладил ее рукой и обернувшись к нам сказал:
   - Знаете, чисто по тактильным ощущениям - это стена, но если судить по внутреннему зрению, то здесь какая-то пустота.
   Саша притронулась к стене своей тонкой ладошкой и сказала:
   - Стена, как стена, шершавая, довольно сухая, хотя и вода рядом. Никакой пустоты не чувствую, - и постучала по стене, - больно.
   - И все равно, - не согласился с ней Порядок, что-то с этой стеной не так!
   Так толком ничего и не выяснив, мы вновь перешли этот мост и уже на набережной Чанси сказала:
   - Значит, нам остается только одно, спросить Океана или Андила об этом мосте. Слишком он таинственный.
   - Давайте уже возвращаться, а то мы уже несколько часов бродим по городу, - сказал Игорь, - у меня уже, если честно и желудок начинает сводить.
   - Тоже мне, нашел странность. Мы же считай ничего не ели во время обеда. Или ты уже о нем забыл?
   Игорь поморщился, вспомнив о сегодняшнем обеде.
   - Да, что-то память у меня короткая стала.
   - Это ты, конечно, зря. А я вот помню, и живот у меня сводит не меньше. Только в ресторанчике я пила воду, и она притупила у меня чувство голода, а ты пил свой кофе, от него аппетит у тебя разыгрался еще больше.
   - Тогда чего стоим и разговариваем? Пойдемте быстрее к императорскому дому, да перекусим чего-нибудь. Кухня открыта, а там мы найдем, что пожевать.
   До дома мы даже не шли, а можно даже сказать летели. Игоря несла мечта о сытном ужине, полднике, не знаю, как это точнее будет назвать. Тэркан, тоже мечтательно закатывал глаза при одном только упоминании перекуса. Мне же было все равно. Я водой желудок залила и на полчаса, час, отсрочила пробуждение аппетита. Близнецам и Саше есть тоже не особо хотелось. Правильно, они ведь поступили как самые умные, поев на кухне и не оставшись на официальный обед. Это, конечно, не очень красивый поступок, зато для желудка в несколько раз полезней.
   Приближаясь к дому, я заметила, что в нашем направлении движется сам Океан, который, завидев наше приближение, остановил нас (хвала воде, а то у меня уже дыхания не хватает на этот бег), задав вопрос:
   - Кто-нибудь из вас в курсе, почему лиана только что была золотой?
   - Ваше величество, давайте поговорим об этом в доме, а не на улице, - предложил Порядок.
   - Хорошо, следуйте за мной в кабинет, - и, развернувшись, Океан направился внутрь дома.
   Нам ничего не оставалось делать, как следовать за ним. В кабинете Океан уселся в свое кресло, не предложив нам сделать то же самое. Ничего, постоим, мы не гордые. Хотя, у меня такое чувство, что нас сейчас будут ругать, прямо как детей.
   Подавшись всем телом в нашу сторону, Океан произнес:
   - Итак, я жду!
   - Боюсь, что это моя вина, - ответил Порядок, - не удержался и отдал часть своей энергии вашей лиане. Она слишком давно не чувствовала тепла.
   - ...
   - Неужели вы не в курсе?
   - В курсе чего я должен быть? - уточнил Океан.
   - Ваша лиана живое существо. Она ощущает ваше к ней отношение. Отчасти она питается вашими эмоциями.
   - Океан, вы говорили, что ваша лиана распускается, когда на поверхности наступает зима?
   - Да, я это говорил, - подтвердил он.
   - А что в это время происходит здесь, у вас?
   - В это время мы отмечаем праздник зимнего лова.
   - Что это за праздник? - поинтересовалась Саша.
   - Зимой поблизости от нашей пещеры проходят рыбьи косяки. Это разнообразные океанские обитатели, плывущие на нерест. Мы устраиваем охоту на некоторые из видов, и всю неделю, что идет охота, мы отмечаем праздник.
   - Вот вам и объяснение тому, почему ваша лиана распускается только зимой, - сказал Порядок, - если бы вы в течении всего года ухаживали за ней, разговаривали, она бы была цветущей круглый год.
   - Почему же эльфы нам ничего не рассказали об этой ее особенности? - удивился Океан.
   - Наверное, у них были веские причины для этого, - предположил Тэркан.
   - Какая, например?
   - Может быть, она должна была что-то скрыть? - спросила Чанси.
   - Не знаю, о чем вы? - отводя взгляд, произнес Океандил
   - Океан, а вы не могли бы нам рассказать, что это за чудесный мостик перекинут через речку на окраине вашего города?
   - Мостик? Впервые слышу, - недоуменно произнес Океан.
   - Вы так в этом уверены? Или вы от нас что-то скрываете? - напрямую спросила Саша. - Может быть, лиана скрывает проход, через который ушли из этого мира древние народы? Почему вы не скажете нам это прямо?
   - Ребята, - сказал загнанный Сашей в угол Океан, - боюсь я не смогу ответить на все ваши вопросы сейчас, пока нет договоренности с вашим императором о нашем сотрудничестве! Должен же я иметь хоть какой-нибудь козырь в руках?
   Произнеся это, Океан подтвердил наше предположение о проходе. Осталось только выяснить, как пройти через этот проход в другой мир. Но это мы узнаем только после нашего разговора с императором Соловеники.
   - Ваше величество, может, мы уже пойдем, а то кушать хочется? - поинтересовался Игорь.
   - Неужели наш обед не удовлетворил ваш аппетит? - удивился Океан. И что тут скажешь, не обидишь же правителя, указав ему, что все эти церемонии только убивают весь аппетит напрочь?
   - О, дело не в этом, просто прошло уже порядочно времени, мы бродили по городу, вот и нагуляли желание перекусить.
   - Что ж, я тогда больше вас не задерживаю, ступайте, - согласно кивнул Океан головой, а сам хитро прищурившись, посмотрел на меня, и в его глазах я заметила едва заметные смешинки. Он все-таки понял, в чем тут дело!

Глава 24.

  
   Алекс (где-то там, глубоко), статус "ушел, вернусь не скоро".
  
   Накрываясь легким, но от этого не менее теплым одеялом моя женская ипостась размышляла над тем, как прошел сегодняшний день, медленно, будто не хотя в ее мысли вплетался и я. Кажется, что ничего особенного и не произошло, но на самом деле это отнюдь не так. Да и вообще, последние дни выдались слишком насыщенными на всякие события. Подведем итоги минувших дней:
      -- Участвовала в создании уникального артефакта.
   "От чего собственно и пострадал! Зато приобрел уйму способностей"
      -- Превратилась в девчонку.
   "Уже даже и не сильно расстраиваюсь по этому поводу, главное, что жив остался, а Саша, пускай пока рулит, у нее даже не плохо получается, для девчонки"
      -- Отец взял меня с собой в экспедицию на Аланарские острова.
   "Что тоже весьма познавательно! Узнал много интересного, прошел через телепорт, живу на глубоководной станции, приобрел массу друзей и подруг"
      -- Наткнулась на кренийского щупача.
   "Сейчас не особо и страшно, не то, что в тот момент, когда они напали. Но и эта стычка обернулась своеобразным плюсом, так как у меня появились жабры и хвост, и теперь я могу плавать под водой без всякого снаряжения"
      -- Меня спас представитель цивилизации нереид.
   "Никогда не знал, что у нас в мире Паштанат существовала такая раса существ, будет интересно узнать о них побольше"
      -- Именно нереиды провели через портал древние народы эльфов и гномов, мы с ребятами даже нашли этот самый проход.
   "Ага, за что ты, Саша, едва не поплатилась, сунув свой любопытный нос к лиане. Еле отбилась, между прочим"
      -- Завтра нам предстоит аудиенция у императора Соловеники. Нужно будет попытаться уговорить его довериться нам. Мы не можем потерять такую возможность, как, восстановив мелорн, излечить друзей от смертельной болезни.
   "Ты еще забыла сказать, что потом нам нужно будет еще и эльфов отыскать, пройдя через проход в другой мир"
   Что ж, подведем черту под всем вышеизложенным: все не так уж и плохо! Если все будет складываться удачно, то к концу лета со всем этим мы управимся достаточно быстро. Нужно только отыскать остатки сада, а там с помощью рекреатора, да ускорив темп его работы, мы и получим полноценный мелорн. А там и до излечения не далеко.
   На этой мысли я и вырубился, не могу же я бодрствовать, пока моя половинка спит? Телу ведь тоже отдых требуется, да и мозгу тоже. А о сознании я вообще молчу, у меня его три на одного.
  
   Саша.
  
   Ночь прошло тихо, без происшествий. В мою комнату никто не вламывался, не заглядывал, и даже проснулась я не от уже привычного стука в дверь, а просто так. Странно, неужели нам дали выспаться, как следует перед встречей с Гарантием?
   Немного понежившись в постели, хорошенько потянувшись, зевнув во весь рот, решила, что уже пора вставать. Подвиг зовет!
   Выбираясь из-под одеяла, едва не растянулась во весь рост около кровати, запутавшись в своей ночной рубашке, любезно предоставленной мне, да и остальным ребятам тоже, Океандилом. Вот ведь, издевательство! Кто их только придумал такие длинные, до пят?
   Наконец, совладав со своей одеждой, заметила, что ко мне в комнату уже принесли тазик для умывания. Интересно, у них тут вода кругом, а обычного водопровода нет, почему? Это же так удобно, ничего носить не нужно, вода сама поступает в нужное тебе место по трубам. Задумавшись над этой странностью, пропустила момент появления в моей комнате собственной матери.
   - Саша, ты скоро? Надеюсь, ты не забыла, что сегодня должна состояться аудиенция у его величества, которую вы же и попросили?
   - Ма, я все помню, - просто мне нужно принять ванну, выпить чашечку кофе! - как сомнамбула произнесла я.
   - Какой кофе? Давай, быстро приводи себя в божеский вид, умывайся, расчесывайся, да поплывем на станцию. Между прочим, все остальные уже готовы!
   - А почему тогда меня не разбудили? - поинтересовалась я.
   - А мы никого специально не будили! Они сами так рано проснулись.
   - Не спалось им что ли? - пробурчала я, - ма, я скоро. Мама не стала задерживаться у меня в комнате и следить, чтобы я быстрее справилась со своим внешним видом.
   Делать нечего, раз уже все в сборе и ждут в основном только меня, значит нужно быстренько приводить себя в порядок.
   Умывшись на скорую руку, постаравшись хорошенько расчесаться, но, видя, что не успеваю, плюнула на это дело. Пригладила свою взлохмаченную со сна шевелюру и направилась к выходу. Ай, - мысленно махнула рукой, - все равно в воде намокнут и примут такую форму, как им надо.
   Я не стала заглядывать в комнаты, которые еще совсем недавно занимали друзья, а сразу же направилась в сторону гостиной. Именно там я и застала всю нашу пеструю компанию в полном сборе. Все они удобно устроившись на диванах, чинно сидели в ожидании меня. Блин, я уже прямо как император, меня ждут, а я не опаздываю, я задерживаюсь! Тут же были и Океан и Андилом. В руке у Океана был его неизменный трезубец, который, находясь дома, он никогда не носил. Значит, он собирается провожать нас до станции. Надеюсь, он не собирается тащить с собой еще и Мореандила? Наконец, наше прощание завершилось всевозможными уверениями друг друга, что мы сделаем все, что в наших сила. Андил, слава богу, остался дома, под присмотром мастера Ренкала, а Океан, выведя нас из дома, продолжил путь, ведя нас к выходу из пещеры. Наш путь через коридор привел нас к небольшому гроту, на берегу которого лежало снаряжение.
   А ведь верно, родителям нужно снаряжение, да и Игорь без него не может обойтись. Интересно, а как Тэркан преодолел подводные глубины? Спустившись вниз и забравшись в воду, мои ноги, как и прежде, превратились в хвост. Правда, здесь было не очень глубоко, а поэтому и плыть не очень удобно. Далеко идти нам не пришлось, практически сразу мы подошли к небольшой арке, в которой и находился ярко светящийся проход. Пройдя через него, мы вновь оказали на открытом океанском пространстве. По дну возле прохода ползали креветки и всякая разная мелюзга. Не далеко от нас проплыл небольшой косяк мелкой рыбешки. Повернувшись в сторону ребят, которые стояли сбоку от меня, заметила, как Корвинэ, держа Тэркана за руку, медленно сливается с водой. Так вот, как он приплыл! Они с Кори соединили силы, и сплелись в океанское течение. Умно, ничего не скажешь! С другой стороны от меня Океандил перехватил поудобнее свой трезубец и, подплыв ко мне, сказал:
   - Александра, сделаем так, вы поплывете первая, указывая направление станции, потом за вами последуют все остальные, я буду замыкающим. В случае чего, поднимайте тревогу, и я приду вам на помощь.
   Согласившись с его предложением, благо я теперь в воде разговаривать могу, показала остальным знаками, в каком порядке мы будем плыть. Таким образом, мы спокойно, без происшествий доплыли до станции. Так как меня к проходу Океан принес в бессознательном состоянии, то ориентировалась я в основном по плотному туманному пятну, в которое превратились Кори с Тэрканом. Еще немного и станция появилась перед нами.
   Вздохнув в облегчении, я поклонилась Океану со словами:
   - Ваше величество, благодарю, что оказали нам такую честь и лично сопроводили до глубоководной станции. Мы приложим все наши усилия к тому, чтобы наш император принял решение в пользу сотрудничества с вашим народом.
   - Буду ждать от вас известия! - и, вернув мне поклон, Океан отправился в обратный путь.
   - Па, - обратилась я к отцу, - а как открывать это дверь?
   Как же это удобно, когда ты можешь говорить даже в воде. К моему огромному сожалению, отец такой возможностью не обладал. Поэтому он просто подплыл к выходу из станции и нажал на красную кнопку, которая красовалась по правую сторону от герметичных створок входа. При ее нажатии створки разошлись в стороны, и мы спокойно вплыли в заполненную водой комнату. Стоило створкам за нашей спиной закрыться, как вода стала потихоньку откачиваться из приемника. Когда уровень воды в комнате опустился до моей талии, хвост тут же раздвоился, превратившись в обычные ноги. В это же время Игорь с моими родителями выплюнули октопусы. Тут же проявилась Корвинэ в обнимку с Тэрканом. Чанси и Порядок преодолели этот путь так же легко, как и я.
   А на нас из-за створок второй двери наблюдала дежурная. Не сказать, что она была удивлена появлением Кори и Тэркана из ниоткуда. По-моему ее больше интересовал мой внезапно пропавший хвост. Пройдя через отворившиеся перед нами двери, я подошла к дежурной и спросила:
   - Милая, ты на что смотришь?
   - Ни на что, это я так, задумалась! - ага, как будто я не вижу, что она пялиться на мои ноги.
   Я опустила свой взгляд и тоже на них уставилась.
   - Ну, и на что тут смотреть? Ноги, как ноги!
   Девушка подняла свой взор на меня и ахнула. Вот черт, совсем забыла, что у меня теперь уши длинные, не дай бог за эльфа примет! Я же тогда от восторженных почитателей никуда не денусь!
   - А на голове ты, что нашла? - угрюмо поинтересовалась я.
   - Ммм... - промычала она.
   "Эк ее бедняжку плющит" - вставил свое веское слово Ал.
   "И что тут такого смешного? Уже через пять минут вся станция будет в курсе того, что на ней появился эльф. Угораздило же мне так попасть! Ал, может, ты их немного укоротишь?"
   "Зачем? Тебе и так хорошо!"
   "Ал, ну, пожалуйста! Они ведь мне житья не дадут!"
   "Ладно, только не стоит так нудеть!"
   Накрыв уши ладонями, почувствовала, как они стали потихоньку уменьшаться, и приняли свой первоначальный размер. Отняв руки от ушей продемонстрировала до сих пор мычащей дежурной свои новый ушки. Слов у той вообще не стало. Она просто стояла и смотрела на меня, открыв рот, и, кажется, даже перестав дышать. Весь кайф испортил Порядок, подошедший ко мне и прервавший мое издевательство над дежурной.
   - Саша, прекращай издеваться над несчастной, у нас и так времени в обрез, нужно привести себя в порядок, да телепортироваться к императору.
   - Ладно, - согласилась я с другом, - пойдемте! Гляди, никому ничего не говори, все равно не поверят и на смех поднимут!
   Девушке ничего не оставалось, как согласно кивнуть головой. Интересно, что же с ней случиться, когда она увидит настоящих нереид, эльфов и гномов? Умрет от удивления? Усмехнувшись собственным мыслям я, вместе в девчатами, вошла в нашу комнату.
   За эти дни в ней ничего не изменилось. Подошла к шкафу, в котором было вставлено большое зеркало, принялась внимательным образом себя осматривать. А что, между прочим, вполне! Правильные черты лица, пухлые губки, красивые миндалевидные глаза медового цвета, тонкие брови вразлет, и короткая шапка густых пепельных волос. Мои маленькие аккуратные ушки прямо на глазах у меня вытянулись и заострились. И что оно так всегда будет?
   "Да нет, на людях они будут маленькими, просто мне эта форма понравилась"
   "Ал, да ты наглеешь! Это, в конце концов, мое тело! Так, что давай оно будет таким, как этого хочу я?"
   "Как знаешь, я хотел как лучше!"
   "Ладно, подожди, вот найдем эльфов, тогда и вытянешь их обратно!"
   "Ловлю на слове!"
   И мои ушки вновь стали маленькими и аккуратными.
   - Саш, заканчивай вертеться перед зеркалом, переодевайся, давай, или ты на встречу с императором мокрая собираешься идти? - спросила Чанси.
   - Извини, задумалась, - и, открыв шкаф, вытащила оттуда чистое ни разу не одетое платье.
   Быстренько переодевшись в чистое, а главное сухое белье, достала из шкафа туфли на высоких каблуках. Посмотрела на них и, махнув рукой, вновь убрала их в шкаф. Ну, их, в балетках удобней. Полностью собравшись, мы с девчатами высочили из комнаты и, остановившись в коридоре, задумались:
   - Интересно, и куда нам идти? В родительскую комнату или в телепортационную залу?
   - Давайте, пойдем в залу? Все равно нам через нее в императорский дворец идти, - предложила Корвинэ, - это будет лучше всего.
   В телепортационную залу мы пришли самые первые. А еще говорят, что девушки долго собираются! Через несколько минут в залу подтянулись мои родители. И последними к нам присоединились наши мальчики.
   - Ну, что, - оглядев всех собравшихся, спросил отец, - Пошли?
   В центре залы между двумя столбами появилось бледно желтое свечение, через которое отец и прошел, а вслед за ним и мама. По цепочке друг за другом и мы проследовали через телепорт.
   Выйдя из телепорта, мы оказались прямо в приемной зале императорского дворца. Там нас уже ждал сам император Гарантий и директор Биоакадемии. Император, словно только и ждал этого момента, сделал приглашающий жест рукой в сторону своего кабинета.
   Кабинет оказался овальной формы, весь белый изнутри. В центре него стоял большой стол, за которым смогло бы легко уместиться человек двадцать. Усевшись во главу стола, император предложил сделать это и нам.
   - Что ж, господа, раз мы все здесь собрались, может быть, вы сообщите, по какому поводу вы попросили у меня аудиенции?
   - Ваше величество, разрешите, я начну, - произнес отец.
   - Да, прошу!
   - Как вы знаете, мой сын, - отец указал на меня (не смог сдержать улыбку, как же, ведь папа показывал на девушку, а говорил о мальчике), - учится в Институте маготехники. Сейчас у них в институте практика, и ему выпала возможность провести ее в вашем НИИ. Там с моим сыном произошел всем известный инцидент (о как, так-таки и всем?). Поэтому, во избежание дальнейших происшествий вы отстранили его от практик в НИИ (так вот оно в чем дело, а я то думала!), при этом, дав свое согласие на то, чтобы я взял его в экспедицию на острова Аланара.
   - Да, я в курсе всего этого.
   - Все так, но вы забыли учесть небольшую особенность моего сына влипать во всевозможные истории.
   - Не знал, что у него есть такая особенность!
   - Что поделаешь, экспериментатор, - отец безнадежно пожал плечами (правильно, меня уже не переделаешь).
   - Что же могло случиться за один день такого, что вам срочно потребовалась моя аудиенция?
   - По прибытии на станцию я распределил всех ее участников по группам. На следующий день после этого они отправились в свое первое погружение.
   - И?
   - Там на Сашу напал кренийский щупач, - сообщил императору отец, - правда она смогла отбиться.
   - Отбиться? Но из щупалец щупача вырываются единицы. Как такое возможно, что хрупкая девушка, - император смерил меня взглядом, - смогла вырваться из смертоносных присосок?
   - Мне помогли, ваше величество, - вставила я.
   - Ваши друзья?
   - Нет, мне помогли не они. Дело в том, что ... Даже не знаю как это сказать?
   - Как есть, так и говорите! - подался Гарантий вперед.
   - В общем, верьте или нет, но меня спас нерей. А если быть более точным, то их предводитель Океандил Рекантар Певлар используя свой волшебный трезубец, избавил меня от щупача.
   - Народ нереид? Я думал, что они всего лишь легенда? - не веря, прошептал император.
   - К моему счастью это не так! Если бы не они я бы не стояла сейчас перед вами. Да, следует еще сказать, что благодаря артефакту, что мне достался от вашего НИИ, я не захлебнулся в океане после того, как щупач выбил из моего рта октопус.
   - Расскажите поподробнее, чем именно он вам помог?
   - Он превратил меня саму в нерею.
   - Разве такое возможно?
   - Можете мне поверить, - сказал отец, - мало того, что у нее теперь есть жабры, так еще в воде появляется хвост и тонкие перепонки между пальцев.
   - Ага, - усмехнулась я, - отец еще забыл сказать, что у меня периодически вытягиваются уши.
   - Уши? Вытягиваются? - кажется, у императора просто не было слов, раз он повторял их за мной.
   - Вам продемонстрировать? - спросила я, а, заметив его утвердительный кивок, попросила Ала:
   - Ал, твое время пришло, где там твои длинные ушки? - не успела до конца высказать просьбу императора, как мои уши уже опять вытянулись, став такими, как хотел Ал еще пару часов назад.
   - С ушами я все понял, а Ал - это артефакт?
   - Все правильно, теперь он и сам может с вами разговаривать.
   - Ясно, а что с нереидами?
   - Океандил спас меня и привел нас с ребятами к себе в город. "Сердце Аланара". След от щупальца и разорванное сухожилие мне вылечили их лекари, а место ядовитого отпечатка мастерски замаскировал Алмаз. Мы за эти пару дней успели сдружиться с нереидами. Мы познакомились с сыном Океандила. Во время осмотра дома мы заметили очень красивую статую. Заинтересовавшись тем, кого она изображает, мы выяснили, что это вовсе не статуя, а жена предводителя. В свое время она заболела, и их лекари не смогли ее излечить. Поэтому Океандилу ничего не оставалось делать, кроме как превратить ее в статую. Все симптомы заболевания полностью совпали с симптомами болезни Игоря, нашего друга с Земли.
   - Что за болезнь? - поинтересовался император.
   - На Земле она называется СПИД, я не уверен, что Нерея больна именно им, но симптомы очень схожи с теми, что и у меня.
   - Ясно, Саша, продолжай.
   - Другая участница нашей группы, Чанси. Раньше мы уже говорили о том, что она из мира Эльдор. И говорили о том, кто ее мать. Чанси унаследовала от нее часть способностей, не слишком много, но этого хватает на то, чтобы общаться с матерью во снах. Так вот, в одном из них она сказала Чанси, что излечить их от болезни и Игоря и Нерею способно только одно средство.
   - Что же это? - заинтересовался император.
   - Это мелорн. Плод мелорна для Игоря, и сок мелорна для нереи.
   - Где же мы его найдем этот мелорн, ведь у нас нет эльфов, а если нет эльфов, откуда взяться мелорну?
   - Ваше величество, дело в том, - вступила в разговор Чанси, - что это эльфы не могут существовать в мире, где нет мелорна, а вот дерево может, запросто, расти без их присутствия. Океандил готов указать нам место, где были разбиты сады мелорна, разрешить доступ в свою библиотеку для поисков всевозможной информации по истории нашего мира. И, самое главное, он может показать проход, через который эльфы покинули наш мир.
   - Я так понимаю, что он это делает не из лучших побуждений, а хочет что-то получить взамен?
   - Вы правильно поняли суть! Для этого нам и потребовалась аудиенция у вашего величества. Мы не могли ничего обещать Океандилу - императору нереид, от вашего имени.
   - Что ж, вы правильно поступили. Что же требует император нереид?
   - Думаю, что вы и так уже догадались, ваше величество. Во-первых, он хочет наладить между нашими государствами взаимовыгодные контакты. Народ нереид уже довольно давно не контактировал с внешним миром. Хотя раньше, по словам императора Океандила, у них были добрососедские отношения с эльфами и гномами. А, во-вторых, ему всего лишь требуется сок мелорна. А раз так, то и мы хотим Вас попросить о том, чтобы Игорь получил плод мелорна.
   - Саша, я вам поражаюсь! Вы попадаете в такие ситуации, что, казалось бы, хуже не бывает. При этом каждый раз вы мало того, что выпутываетесь, так еще и что-то приобретаете. Или друзей, или артефакт, а сейчас у вас вообще полный набор. Появились новые друзья, нашли легендарный древний народ, наверняка еще что-нибудь, о чем вы умолчали. Рэн Улабов, таким сыном можно гордиться! Что ж, Исирос, думаю, вы не будете против того, чтобы я разрешил этим молодым людям воспользоваться плодами работы вашей Биоакадемии? Рэн Улабов, на вас, как и прежде возложена миссия к Аланарским островам, правда в свете произошедших событий она несколько видоизменилась. При нахождении останков сада вы знаете, то с ними делать. Так же на ваших плечах лежит закрепление дружеских отношений с нереидами. И в конце миссии, проследите за исполнением нашего с ними договора.
   - Слушаюсь, ваше величество.
   - Раз ко мне больше нет вопросов, можете идти, - сказал император, - а мне еще нужно подумать над тем, как известить граждан Соловеники о новых соседях.
   Выпровоженные из кабинета императора мы под зорким оком отца отправились в обратный путь к дворцовому телепорту. До него нас сопровождал начальник отца, который поглядывал на нас с некоторой, я бы сказала, завистью. Конечно, он ведь просто административный служащий, который управляет ресурсами и людьми в Биоакадемии. Не то, что отец, да и все мы. Нас еще ждет масса приключений!
   "Ага, особенно на твою голову и на мой камень" - проворчал Алмаз.
   Услышав данное пророчество, я только улыбнулась. А как же иначе? Все мои приключения только так и происходят. Вначале крупная неприятность, а потом уже и не менее крупная удача! И когда уже все это закончиться?
   "Думаю, что никогда! Не такой ты человек, или кто ты у нас сейчас, чтобы жить спокойно! Тебе приключения подавай, прирожденный экспериментатор!"

Часть 2. ОН+ОНА=Я

   "Всё огонь очистит, и приведёт домой.
   Память моя в камнях, сложенных горой.
   И я во всех глазах и везде мои следы.
   Так, где кончаюсь Я, и начинаешься ТЫ?
  
   И чтоб измерить нас, нету величин.
   Я и ты - ОДИН."
   (Группа "Пилот" альбом "Содружество")

Глава 1.

   Саша
  
   Вернувшись на глубоководную станцию, я поразилась царящей вокруг тишине, поэтому, не выдержав давящего на уши безмолвия, поинтересовалась:
   - Па, а почему здесь так тихо? Как в склепе.
   - Так ведь работу никто не отменял. Вот они и разошлись, кто по лабораториям, а кто и в океан.
   - Ребятки, давайте-ка расходитесь по своим комнатам, отдыхайте. Сегодня побудьте на станции, а завтра всей группой отправитесь к нереидам, - сказала мать, глядя на отца, который в подтверждение ее словам кивнул головой, а потом подхватил за мамой - Да, Тэркан, ты тоже пойдешь с ребятами. Не переживай, я смогу найти тебе замену и рекреатор не останется без присмотра. А там ты будешь нужнее.
   Что ж, раз сказали отдыхать, то будем отдыхать. Родители направились в свой кабинет, а мы, переговорив, решили отправиться в комнату отдыха. Разместившись в ней, Чанси с Порядком засели за шахматы. Тэркан вместе с Кори взяв по книжке, уселись на диванчик и принялись за чтение. Игорь, не пожелав читать, устроился за спиной у Порядка и стал наблюдать за ходом игры. Я решила скоротать время, покопавшись в Интернете, вдруг найду что-нибудь стоящее.
   - Чур, я играю белыми! - выкрикнула Чанси, глядя на то, как брат прячет за спиной две разноцветных фигурки.
   - Почему ты всегда белыми? Я тоже хочу. Тем более, когда ты играешь белыми, ты всегда выигрываешь. Не хочешь проверить свои способности на черных фигурах?
   - Ой, Пор, да мне без разницы, какими играть, все равно я тебя обыграю. Ну, не дано тебе меня победить!
   - Это мы еще посмотрим! Я тренируюсь!
   - Так как? Я белыми?
   - Ладно, все равно мне у тебя пока не победить. Ничего, время придет, я подучусь и точно тебя обыграю.
   - Поживем - увидим! Я начинаю. Пешка на Е4.
   - Отвечаю, пешка на Е5.
   Ну, вот у них и завязалась игра. Перестав обращать внимание на их словесную баталию, я подошла к панели и вышла в сеть.
   "Что бы такое посмотреть?"
   "Попробуй найти в сетке что-нибудь связанное с нереидами" - подсказал Алмаз.
   "Думаешь, стоит? Что я смогу про них найти? Очередные мифы и легенды?"
   "Тогда поищи информацию о мелорнах, вдруг сохранились какие-либо сведения о них."
   "Слушай, я, кажется, придумала, какую информацию хотела бы получить от сети" - ухватилась я за мысль, промелькнувшую в голове.
   "Поделишься?"
   "Просто вдруг в голову пришла мысль посмотреть всю доступную информацию о пространственных переходах между мирами. Как-то настораживает меня этот переход, который мы нашли за мостом. Ведь стена стоит как монолит, а Порядок уверяет, что за стеной находится пустота."
   "Интересно, я бы на твоем месте посмотрел бы" - согласился с моими доводами Ал - "Не каждый же день ты встречаешь стену, за которой пустота. Тем более, если эта стена находится на дне океана."
   Ну, раз я договорилась сама с собой, то стоит и порыться в сетке. Так. Задаем параметры для поиска.
   В поисковом окне появилась надпись: "Коридор между мирами". Нажав на кнопку поиска, на экране высветилось всего пара ссылок. Нажав на первую, я оказалась на страничке принадлежащей Обществу межмировых путешествий. Общество это, конечно, сказано сильно. На самом деле, обычное туристическое бюро, которое занимается отправкой клиентов в другие миры. Правда в их конторе есть еще и специальный отдел, который занимается работой по поиску новых, неизведанных миров. В некоторых случаях, попав в другой мир, они сразу же вступают в контакт с местными аборигенами, но, в основном, они вливаются в местную среду. И потихоньку, исподволь узнают все их традиции, то есть знакомятся с новым миром, пытаясь понять, готовы ли они вступить в общение с представителями нашего мира. Зачастую бывает так, что новый мир населен только представителями флоры и фауны, а представителей разумных рас нет. Тогда на совете миров ставится вопрос о переселении каких-либо народов, которым требуется расширение территории. Например, совсем недавно, с Земли в один из таких миров переселился народ Китая. А что, и землянам хорошо, и китайцам неплохо. Есть миры, которые находятся на этапе феодальной раздробленности. В такие, только экскурсии водить, и то, только под завесой невидимости. А то в них частенько народные массы устраивают гуляния в честь сожжения ведьм или иных представителей магического сообщества. Иногда, маги и обычные люди (или не люди) начинают сознательное сотрудничество между собой. А иногда мир, в который находят проход, оказывается на таком же уровне развития, или даже выше, чем наш. Тогда и начинается сотрудничество между всеми мирами, которые вступили в Межмировой альянс. К сожалению, я сама не путешествовала между мирами. Но насколько я знаю (прочитала в книгах), существуют специальные телепорты, которые имеют только одно назначение. А именно, перемещение между мирами. Но, ведь для того, чтобы найти другой мир нужно выйти в подпространство. Как же они это делают? Так, что мы можем найти на этой странице?
   Да, обычная страничка турагентства. Расписание ближайших поездок, их стоимость. Есть специальные услуги. Например, есть такие любители, которые хотят не просто отдохнуть в другом мире. А, как говорится, слиться с местным населением. Таким обычно место работы подыскивают. Некоторым настолько это нравится, что они в чужом мире остаются насовсем. Находят себе супружескую пару, обзаводятся детьми, домом. Жаль. Никаких сведений о исследовательском отделе на их сайте не оказалось.
   Отвлекшись от своих поисков, обернулась назад, посмотрела, чем в данный момент заняты остальные. Чанс с Порядком свою партию разыграли. Победила, как и предсказывал Порядок, естественно, Чанси. Теперь его место занял Игорь. Новая партия уже подходила к концу. Играли медленно, вдумчиво. Заинтересовавшись видом Чанси, которая в данный момент сидела, уставившись в шахматную доску, и правой рукой почесывала затылок, я подошла к столику.
   - Как продвигается партия? - поинтересовалась я у Порядка, наблюдающего за игрой.
   - Нормально, - задумчиво проговорил он, - Чанси проигрывает, впервые на моей памяти.
   - Да ты что? - удивился я - Это поэтому она теперь по пять минут думает, какую фигуру переставить?
   - Угу. Никогда бы не подумал, что Игорь такой сильный игрок. На моей памяти Чанси всегда выигрывала. Единственный раз игра с ней закончилась в ничью, это когда она играла с мамой. И то, ничья случилась только потому, что так захотела сама Чанси. Не любит она проигрывать. А с мамой бесполезно играть на поражение. Всегда проигравшей стороной будешь оставаться. В принципе, это она сестру как раз и научила играть.
   В этот момент Чанси подняла голову и на выдохе произнесла:
   - Фух, шах!
   - Ничего, мы еще поборемся! - ответил ей Игорь.
   - Неа, - замотал головой Пор из стороны в сторону, - теперь она точно выиграет.
   - Думаешь? - спросила я у него.
   - Сто процентов. Если она говорит шах, это значит, пара ходов и она выиграет. Поверь мне, я знаю!
   - Порядок, давай отойдем в сторонку. - попросила я.
   - Что-то хочешь спросить? - идя следом за мной, поинтересовался Порядок.
   - Да, меня кое-что интересует. Слушай, тут столько раз говорили, что между мирами существует пространственный коридор. А мы путешествуем между мирами, используя телепорты, или как в случае Чанси, пространственную библиотеку. А как обстоит дело с теми мирами, которые еще неоткрыты. Как туда попадают исследователи?
   - Я, конечно, не знаю, как это делают ваши исследователи. Но наша мама с друзьями путешествовала по пространственному коридору.
   - А в него она как попала? - навострила я вновь вытянувшиеся ушки.
   - Хм, если верить ее рассказу, то в коридор она попала при помощи Аска, нашего соседа. Он высший вампир, быть может, он воспользовался магией крови, когда открывал проход.
   - Порядок, а ты как попал на Землю? - задала я ему давно интересовавший меня вопрос.
   - Что за вопрос? Естественно через библиотеку. Ты же наверняка уже давным-давно поняла, что она доступна всем мирам, входящим в альянс.
   - А разве Эльдор вхож в альянс?
   - Знаешь, это сложный вопрос. Эльдор входит в альянс, но в тоже время доступ в мир ограничен. Вход открыт только исследовательским группам и правящей элите других миров для обсуждения глобальных вопросов. Наши предсказательницы входят и в ваш совет.
   - Ясно. Слушай, а в пространственном коридоре ты хоть раз был?
   - Нет, пока не приводилось. Но, когда-нибудь я туда обязательно загляну. - уверил меня Порядок. В этот момент Игорь огорченно вздохнул и встал из-за стола. Протянув Чанс руку и пожав ее ладошку, он сказал:
   - Ну, ты мастер! Меня еще никто не обыгрывал!
   - Не переживай, - успокоила его Чанси, - все бывает в первый раз!
   - Я же говорил! Ни единого шанса. - кивнув в их сторону сказал Порядок.
   - Слушай, а Чанси тоже не была в коридоре?
   - Конечно же, нет. Думаешь, родители отпустят ее туда одну, без меня?
   - Нет, конечно, нет. Слушай, а вот этот проход, что мы нашли у нереид, он может вести в подпространство?
   - Так кто ж его знает, - пожал Пор плечами. - Аск открывал проход в подпространство заклинанием. А существуют ли стационарные проходы туда я не в курсе. Это тебе нужно спросить у кого-нибудь еще.
   "Угу, ясно. Что ж значит, следующим параметром для поиска будут именно постоянные проходы между мирами. Их наличие или отсутствие."
   Вернувшись к прерванному занятию, я ввел в поисковике "постоянные проходы между мирами". Поиск результатов не дал. Интересно, это никто не знает про такое явление или их не существует? Тогда, что же скрывает стена в городе нереид?
   Ладно, завтра все равно возвращаемся к Океандилу, все на месте и выясним. Нужно будет у родителей уточнить, пойдут они к нереидам или нет? Если пойдут, то все ясно, а если нет, кто тогда будет представлять наши интересы?
   Кажется, пора возвращаться в мир.
   - Ребят, ну, вы уже наигрались в шахматы? - отворачиваясь от панели, произнесла я.
   - Саша, а ты не желаешь партеичку сыграть? - поинтересовалась у меня Чанс.
   - Что, уже успела всех обыграть? Одна я нетронутая осталась?
   - Прямо, всех. Только Порядка, да Игоря. Тэркан с Кори так чтением увлеклись, что их от этого занятия ничем не отвлечешь. Я звала, звала, а они так и не откликнулись. Вон, взгляни, сидят друг с дружкой рядышком и на внешние раздражители не реагируют! - завозмущалась Чанси.
   Посмотрев в сторону диванчика, на котором сидели даймоны, убедилась в правдивости слов подруги.
   - А внешним раздражителем ты себя считаешь? Или ребят?
   - Хм, да какой из ребят раздражитель? Стоят, только и делают, что нудят над ухом.
   - А ты не нудишь? - уточнила я у нее.
   - Саш, так ты будешь играть? - продолжила канючить Чанси.
   - Чанс, боюсь, что растрою тебя, еще больше, но вынуждена отказаться от игры.
   - Почему? - надула Чанс губы.
   Хм, как будто поможет! Я же не Алекс, на меня ее губы не действуют! Я и сама могу такие же надуть и глазками начать стрелять.
   - Потому, что не умею!
   - Ой, да что здесь уметь? Хочешь, научу? - пристально вглядываясь в меня, спросила Чанси.
   - Чанс, я не только не умею играть в шахматы, но еще и не хочу учиться в них играть!
   - У, злюка! - мне кажется, или она уже начинает заигрывать. Только с кем? Со мной что ли?
   - Чанс, тебе плохо? - спросила я.
   - С чего ты взяла?
   - Ну, ты как-то странно себя ведешь? Ребят, вам не показалась, что она себя странно ведет?
   - Не знаю, может она пытается тебе понравится? - подмигнул мне Игорь.
   - Вы что здесь, сговорились что ли? Хватит прикалываться.
   - Вот так всегда, - расстроилась Чанси, - играть не хочет, да и шуток не понимает!
   - Ничего себе у тебя шутки!
   - Нормальные шутки, просто ты сейчас такая серьезная повернулась, что просто захотелось немного тебя расслабить! Вот я и пошутила чуток.
   - А, - постепенно расслабляясь, проговорила я, - а я уже напрячься хотела.
   - Куда ж сильнее?
   - Да, ладно вам, я осознала. Больше так не буду.
   - Так, может быть, все-таки сыграешь со мной? - продолжила Чанси.
   - Чанс, без шуток, не умею я играть, отстань!
   - Как знаешь, - пожала она плечами. - Слушайте, ну, предложите что-нибудь, раз вас всех шахматы не устраивают!
   - Может пойдем спать пораньше? - предложила я.
   Гм, лучше б я рот совсем не открывала. На меня все так посмотрели. Нет, не правильно. Они на меня ТАК посмотрели!
   - Молчу, молчу, уже осознала, была неправа! Исправлюсь! Только не бейте меня!
   - Глянь, Пор, кажется она, наконец-то, пришла в себя! Даже шутить начала. А я уж было подумала, что все, конец нашей сумасбродки Саши настал, раз она такая серьезная целый вечер.
   - Долго ли умеючи, - приподняв правую бровь, игриво проговорила я. - Не все ж тебе надо мной шутить.
   Услышав звук внезапно открывшейся двери, мы вчетвером развернулись. В комнату отдыха вошел первый за сегодняшний день посетитель.
   - Народ собирается, значит, скоро все должны вернуться на базу, - проговорил Порядок.
   - Сотрудники уже возвращаются, а мы, между прочим, еще сегодня не ели!
   Конечно, кто о чем, а Чанси о еде. Хотя, лучше не заставлять ее лишний раз садиться на вынужденную диету. Помнится совсем недавно, она на меня чуть ли не кидалась, когда слишком проголодалась. Не стоит заставлять ее ждать, поэтому, подхватив ее за локоток, мы вместе с ней вышли из комнаты.
   - Проголодалась? Пойдем, покормим тебя, пока ты кидаться на добрых людей не начала.
   - Ха-ха-ха-ха! - раздалось из-за спины. Обернувшись и бросив через плечо быстрый взгляд, заметила идущих за нами ребят. И, судя по хитрой ухмылке Порядка, это он сейчас пытался удержаться от смеха, да только ничего у него не вышло.
   - Кто там звуки му издает? - нахмурив брови, поинтересовалась у меня Чанси.
   - Это твой братец пытался смех сдержать! - заложила я Пора.
   - Пусть лучше что-нибудь другое попытается сдержать!
   - Что, например?
   - Вот поджарю, тогда найдется, что сдерживать! - мстительно прищурившись, ответила она.
   - Эй, у тебя что, опять крайняя стадия голодания? - глянув на мальчишек, продолжающих следовать за нами, сказала им - Ребят, она опять на людей кидаться начинает. Порядок, в конце концов, у нее есть какое-нибудь устоявшееся расписание приема пищи?
   - Есть, - хохотнув, сказал Пор, - прием пищи в течение дня через каждые четыре часа. Если выбивается, то готова наброситься на любого у кого в руках будет хотя бы обычный бутерброд!
   - Ни чего себе! - распахивая дверь в столовую, произнесла я. - Раньше трудно было сказать? Я бы хоть пару конфеток с собой брала бы, так, на всякий случай.
   - Ладно тебе, - обиделась Чанси на наши подшучивания в ее сторону.
   - Чанс, да подумаешь, мы все такие. Чего ты расстраиваешься по пустякам? Сейчас поедим и пойдем в комнату, спать.
   Набив желудок очередной порцией вкусняшек, да откинувшись на спинку стула, я принялась наблюдать за собирающимся в столовой народом. Хм, ничего особенного, все как всегда. Тихо, мирно, никто ни с кем не ссорится. Только за нашим столом царит какое-то нездоровое оживление. Вечно мы подкалываем друг друга, подшучиваем. Да-а. Хорошая компашка подобралась. Опа, а мы, кажется, наших даймон потеряли.
   - Ребят, а мы что Кори и Тэркана в комнате отдыха забыли?
   - Почему забыли? - удивился Порядок, - мы их целенаправленно там оставили. Чтобы они повышали уровень своих знаний по Паштанату. Кажется, они книжками по этой теме зачитывались? - глянув на Игоря, сказал он.
   - Нет, ну, вы молодцы! - раздалось сзади. Повернув голову на голос, я увидела Кори, которая обиженно смотрела на нас. - Не могли нас позвать?
   - Корвинэ, а ты где Тэркана забыла? - поинтересовалась у нее Чанси.
   - Я в отличие от вас никого нигде не забываю! - гордо вздернув подбородок одернула ее Кори.
   - Так же Тэркан? - переспросила я.
   - Да, вон он, стоит у стойки поднос едой наполняет. - кивнула она.
   Посмотрев в указанном направлении, я среди толпы, стоящей у стойки раздачи рассмотрела шевелюру нашего воздушного даймон. Наполнив поднос едой, он направился в нашу сторону. Поравнявшись с Корвинэ, Тэркан поинтересовался:
   - Ну, что у тебя получилось их пристыдить? - поинтересовался он у невесты.
   - Ага, их застыдишь, как же! Скорее вАрдаки станут культурными, чем эти товарищи со стыда сгорят!
   - Вардаки? А это кто? - заинтересованно навострила я ушки, по быстрому прижав их ладошками. Не дай бог, они опять вытянутся на глазах у общественности.
   - Саша, вардаки - это такое полудикое племя, проживающее в горах нашего родного мира. Так вот, они весьма однозначно реагируют на попытки вмешательства в их жизнь.
   - Однозначно, это как? - спросил Игорь.
   - Однозначно, это когда кидают в миссионеров копья и плюются дротиками. Хорошо, что не отравленными, а всего лишь вымазанными в соке цируды. Так вот, проще их перевоспитать, чем вас. - поставила Кори жирную точку.
   - Да, ладно вам! - примиряющее улыбнулась я даймон, - Мы думали, вам уединение требуется.
   Услышав мое предположение, все сидящие за столом ребята заулыбались, а щеки Кори заалели.
   - Прямо, - смущенно сказала она, - уединение. Скажете тоже.
   - Ладно, хватит смущаться, садитесь давайте за стол.
   Подождав, когда все закончат трапезу мы всей толпой вывалились из столовой. Стоило дверям сомкнуться за нашими спинами, как я, повернувшись к друзьям, поинтересовалась:
   - Пойдем спать или опять в комнату отдыха?
   - Мальчики, вы не будете возражать, если мы все-таки отправимся по кроваткам. А то мы сегодня рано проснулись. Спать уже хочется. - Чанси зевнула во весь рот, хорошо, что хоть ладошкой прикрылась.
   - Вы рано встали?
   - А что здесь такого странного? Или вы уже запамятовали, что первыми кто сегодня пришел в телепортационную залу, были мы? Потом пришли родители, а уж вы, мальчики, были самыми последними.
   - Ладно, ладно. Беру свои слова назад, - отступил под моим напором Игорь.
   - Слово не воробей, вылетит, не поймаешь! - сказала Чанс.
   - А это выражение ты, где уже подхватила? - попытался перевести тему разговора землянин.
   - Ты не уходи от разговора, - продолжила Чанси нападки, - уж точно не от тебя.
   -Чанс, хватит тебе, хотите спать, идите, чего на человека наезжать?
   - Я еще не наезжала. - успокаиваясь проговорила подруга, - а выражение я от мамы слышала. Если ты не в курсе, то сообщаю, она у нас землянка, как и ты.
   - О, да мы с вами оказывается почти братья по планете.
   - Не по планете, а по миру, - поправил его Пор.
   - Ладно, ребят, мы спать пойдем. А то, действительно, встали сегодня ни свет ни заря. Пока умылись, пока накрасились, пока волосы уложили. Дел с утра - масса. Сама бы девчонкой не стала, никогда бы в жизни не поверила, что нужно столько времени, чтобы привести себя в пристойный вид!
   - Тогда мы тоже к себе пойдем! Спокойной ночи, девочки!
   - И вам тоже приятных сновидений, мальчики.
   Вот и разошлись мы по комнатам. Мальчики к себе, а мы к себе. Смыв наложенную с утра косметику и расчесав волосы мы разошлись по кроватям и выключили свет.
   Полежав пару минут в постели, повертевшись под одеялом, но, так и не задремав, я закинула руки за голову и уставилась в потолок.
   "Проверить, заснули ли девчонки или нет?"
   "Хочешь, проверяй, а я спать" - пробурчал Ал.
   - Девочки, вы спите? - прошептала я в темноту, - Девочки!
   - Саш, ты, кажется, спать хотела? - пробормотала Чанс.
   - Это ты хотела, я уж было подумала, что у тебя рот не закроется после такого зевка!
   - Скажешь тоже!
   - Как вы думаете, все будет хорошо?
   - Думаю, что да. Ничего, завтра вновь отправимся к нереидам, а там уже видно будет.
   - Чанси, Саша, дайте поспать, завтра будет день, наговоритесь еще!
   Наконец, даже сама не заметив как, я угомонилась и, задремав, погрузилась в сон.

Глава 2.

   Чанси.
  
   Проснулась я посреди ночи. Во рту было такое пакостное ощущение, как будто туда на постоянное место жительства переехала пустыня Горды. Во рту не было даже капли слюны, пить хотелось по страшному.
   "Где здесь можно найти воды?" - высовывая из-под одеяла ноги, думала я. - "Как же не хочется идти на кухню одной."
   - Чанс, это ты там елозишь? - раздалось с Сашиной кровати. Да, кажется, я все-таки топаю как слон.
   - Я, я. Спи, давай! - накидывая на себя легкий халатик, сказала я.
   - Ты куда ночью направляешься? - заинтересовавшись моим пыхтением, спросила Саша.
   - Пить хочу, - пожаловалась я, - а у нас в комнате даже графинчика никакого нет.
   - Чанс, а сотворить воду тебе трудно? - пробурчала Саша.
   "О, а об этом я как-то и не догадалась. Попробовать?"
   - Даже и не пытайся, а то устроишь холодный душ в комнате. Это у Саши хвост отрастает, а мне, хоть я и водная даймон, будет о-о-очень неприятно.
   "Блин, обеих разбудила."
   - Ладно, девочки, я тогда в столовую, а то точно помру от обезвоживания.
   Вставая с кровати и одевая футболку с бриджами, Саша проговорила:
   - Стой, куда ты одна? Я тебе компанию составлю.
   - Меня подождите, я тоже пить хочу.
   С трудом дождавшись, когда девчата соберутся, в коридор я буквально выскочила. Стараясь сильно не топать, мы, считай, бегом добрались до лифта, дождавшись его прибытия, мы всей толпой ворвались в него.
   Оглядев девчат с головы до ног я не удержалась от ехидного хмыка:
   - Хм, такое ощущение, что мы с большого перепоя! Лица у всех опухшие как после многодневного запоя.
   - С чего бы это? - недоуменно пожав плечами, ответила Саша.
   - Не знаю, может быть, дело в том, что океан под боком? - предположила Корвинэ.
   - Ну, даже и не знаю. - задумалась Саша. - Лично у меня такой реакции раньше не было! Хотя каждое лето проводила на побережье океана.
   "Странно, почему же тогда такая странная реакция?"
   Открытые створки лифта времени на раздумья не оставили, девчата вышли из лифта, а за ними следом и я.
   - Саш, как же хорошо, что столовая на станции работает круглосуточно! - открывая двери, проговорила я. - А то умерли бы сейчас от жажды!
   Войдя в столовую, на мгновение мы замерли у входа, пораженные до глубины души. У стойки столовой стояла и мужская часть нашей группы. Они стояли молча, тихонько пошатываясь, не открывая глаз, и нагружали подносы стаканами с чаем. Подойдя к ним вплотную на цыпочках, чтобы они не заметили нашего присутствия, мы в один голос поинтересовались:
   - Что ребятки, зачахли?
   - Мальчики, пить захотелось?
   - Смотрите, не утоните в таком обилии воды!
   Заслышав у себя за спиной наши голоса, ребята резко проснулись, глаза от испуга резко открылись, округлившись да размеров крупной монеты, и уставились на нас.
   - Тьфу, на вас! - в сердцах огрызнулся Игорь. - Так и заикой можно стать! Кто же так подкрадывается?
   - А что, подкрадываться нужно топая как стадо мамонтов? - поинтересовалась я. - Не знала, не знала!
   - Что, вас тоже сушняк пробил? - заинтересовался Игорь нашим появлением в столовой.
   - А что, по нашим лицам не видно? - огрызнулась Кори. - Сами вон, тоже не просто так здесь оказались! У самих такие опухшие физиономии, что смотреть жалко!
   "Нет, вот все-таки мне интересно, что такое с нами произошло, что нам всем так резко захотелось пить?"
   Посмотрев на брата, кинула ему мысль:
   "Пор, у тебя тоже пустыня Горды во рту поселилась?"
   На свой вопрос я заработала ответный кивок.
   "А вот это уже интересно, я бы даже сказала, очень интересно! Порядок никогда не страдал обезвоживанием, даже в те дни, когда надирался вдрызг. А ведь мы не ничего кроме чая не пили. Нужно будет заняться этим как-нибудь, не дай бог такое еще повториться, а воды рядом не окажется".
   - Ладно, отходите от стойки, нам тоже пить хочется. - велела Саша, беря поднос и ставя на него пару стаканов с компотом.
   Наполнив свои подносы стаканами с драгоценной жидкостью, мы все уселись за уже успевшим полюбиться нам столиком. Утолив первую жажду, мы не стали уходить из столовой, а решили посидеть дружной компанией и обсудить сложившиеся обстоятельства.
   - Вам не кажется подозрительным то, что наша группа резко захотела пить? - задала Саша животрепещущий вопрос. - Заметьте, никого кроме нас в столовой в данный момент не наблюдается.
   Стоило ей только произнести эти слова, как двери вновь разошлись и в столовую вошли Сашины родители.
   - О, кажется, не мы одни такие! - кивнув на собственных родителей, сказала она.
   Завидев нас, рэн Улабов с Морисой подошли к столику. Окинув всех внимательным взглядом, тэн Улабова произнесла:
   - Тоже пить пришли?
   На это замечание мы все согласно кивнули. А рэн Улабов предположил:
   - Как вы думаете, возможно ли, чтобы таким нехитрым способом нереиды давали сигнал о том, что хотят знать результат нашей встречи с императором?
   "А я, между прочим, тоже об этом только что подумала" пронеслось в голове, и, не удержавшись, произнесла эту фразу вслух.
   - Одна и та же мысль не может придти в голову к нескольким разумным созданиям одновременно просто так, - констатировал Сашин отец, - что ж, значит, так тому и быть. Хотел завтра всех вас собрать у себя в кабинете, но раз уж дело повернулось таким образом, то молчать нет смысла. Вся ваша группа завтра отправляется к нереидам. Мы с вами не поплывем, поэтому вся ответственность в ведении переговоров ложится на ваши плечи. Старшим назначаю Порядка, как самого разумного из всех здесь присутствующих. Если что, Саша поможет, да и остальные, я так думаю, в стороне не останутся. Я прав?
   - Естественно!
   - Конечно!
   - Уж на произвол судьбы мы его не оставим, - заверили мы его.
   - Вот и замечательно. Значит так, Порядок, во-первых, заверишь Океандила в том, что мы постараемся всеми силами решить проблему щупачей. Делай упор на то, что они нам самим мешают и в этой плоскости наши интересы полностью совпадают. Постарайтесь узнать, откуда они вообще появились в нашем мире. Во-вторых, Чанси, ты должна рассказать императору нереид свой сон, в котором Провидица говорит о способе лечения его жены. В-третьих, Порядок оповести его, что в случае нахождения останков мелорна, мы запускаем ускоренную работу рекреатора. Игорь ты тоже должен быть в курсе всего связанного с поисками мелорна, все-таки от этого зависит и твое здоровье тоже. И, в-четвертых, задание для всех остальных, хотя, как мне кажется, этот вопрос может решить и одна Саша, нужно выяснить, как попасть в тот мир, куда ушли эльфы. Всем все ясно?
   Мы не стали его уверять, что да, нам все понятно, сделаем все, что в наших силах - это все итак было ясно. Потянувшись за очередным стаканом с компотом, я обратила внимание, что последний полный стакан уходит прямо у меня из подноса. Я уже было хотела воспротивиться этому произволу, но, оторвав взгляд от стакана, увидела, что этот стакан взяла Мориса. Не вырывать же его у начальства? С сожалением откинувшись на спинку стула, оглядела столовую, и, заметив, что братец опять направляется к стойке с напитками, крикнула ему вдогонку:
   - Пор, принеси и мне пару стаканов!
   Тут и все остальные подскочили с подобными просьбами. В итоге к столу брат подошел с заставленным стаканами подносом. С трудом его удерживая предложил близ сидящим взять по стакану, а затем, со звоном стаканов друг об дружку, поставил на столик.
   Так и сидели мы остаток ночи, потихоньку прихлебывая содержимое стаканов. Сколько бы мы не пили, нам все равно хотелось еще.
   - Сиди - не сиди, пей - не пей, а спать надо, - вставая из-за стола, сказал рэн Улабов.
   - Ребятки, вы тоже здесь не засиживайтесь, вам рано отправляться к нереидам, - поддержала Мориса мужа, встала и пошла вслед за ним.
   Стоило им только выйти из столовой, как Саша повернулась к нам и сказала...
  
   Саша.
  
   - Ребят, а зачем нам ждать утра? Может быть, прямо сейчас и рванем?
   - Я не против, - поддержала меня Чанси.
   - Надо подумать, все взвесить, - сказал Тэркан.
   - Дорогой, а что здесь взвешивать? Для сна нам осталось каких-то пара часов, поэтому выспаться мы точно не успеем. Так что я считаю, делать нам здесь больше нечего! - возразила ему Корвинэ.
   - Нужно только собрать вещи, - согласилась я с ней. - А еще попросить отца переправить туда нашу одежду. Не можем же мы каждый раз рассчитывать на то, что нереиды поделятся с нами нарядами. Как он это сделает, это его трудности. Нам он задания раздал, поэтому голова об одежде у нас болеть не должна. И еще, нужно решить вопрос с нашей платежеспособностью!
   - Вот черт, чуть не забыли! Не хочется опять быть должным, - согласился со мной Порядок. - Значит так, Саш, пойдем вместе к твоим родителям, нужно решить этот вопрос как можно быстрее, пока они не заснули.
   Сорвавшись с места в карьер, мы с Порядком вышли из столовой и, поднявшись в лифте на жилой этаж, постучали в нужную комнату.
   - Да? - раздалось изнутри.
   - Можно? - просунув голову в дверь, поинтересовалась я.
   - Конечно, входи, - предложила мне мама.
   - Я не одна, я с Пором, - возразила я ей.
   - Ну и что? Я вроде бы прилично выгляжу или нет?
   - Ладно, тогда мы входим. Пор, проходи! - пропустив друга вперед, я вошла в комнату и закрыла за собой дверь.
   - тэн Улабова, мы к вам собственно по такому вопросу: мы сейчас собираемся отбыть к нереидам...
   - Как, уже? - встрепенулась мама. - Почему не утром?
   - Ну, мы посовещались и решили, что так будет лучше. Так вот, девочки подняли вопрос о переправке к нереидам своих вещей.
   - Этот момент я уже продумал - ответил отец, вышедший из ванной комнаты. Подойдя к письменному столу, заваленному бумагой, он взял какой-то шарик и протянул его мне.
   - Вот, это двусторонний минипорт. Он настроен на своего брата, который останется у меня. Собирайте свои вещи, приносите сюда, а когда окажетесь у нереид просто нажмите на вот этот выступ на шарике, и он начнет работать.
   - Хорошо, - забрав минипорт, сказала я.
   - Замечательно, один вопрос решили. - кивнул Порядок.
   - Есть еще какая-то проблема? - поинтересовался отец.
   - Да, есть, и эта проблема - деньги, - просветила я его.
   - А что не так?
   - Па, какой ты недогадливый! Нам же могут понадобиться деньги для посещения магазинов, кафе. Мы ведь не можем сидеть на шее у Океандила все время!
   - Да, об этом я не подумал. Какие деньги вам нужны?
   - Как нам подсказали в одном кафе, они принимают драгоценные камни и золото. Электронных денег у них в ходу нет.
   - Хм, а губа у них не дура. Мори, ты это слышала? Камни...
   - Да, это они загнули!
   - Родители, вы не забывайте, что они раньше вели торговлю с гномами. А уж они всегда были богаты на камни!
   - Это аргумент, - согласился папа. - Мы, конечно же, камнями вас обеспечить должным образом не сможем, поэтому обойдетесь золотом.
   - Па, ты же знаешь, что у меня есть деньги на карточке, просто обналичь ее, и всех делов-то.
   - Полностью солидарен с вашей дочерью. У нас с Чанси тоже есть электронные карточки, я оставлю их вам, а вы обналичьте ту сумму, которую сочтете приемлемой, хорошо?
   - Что ж, согласен, - согласился отец. - Я обналичу карточки, и пришлю вам кошели с золотом вместе с вещами. Саша, в случае появления какой-либо информации пользуйся минипортом для ее передачи. Так будет намного удобнее для всех нас. В случае чего, по нему можно будет и переместиться обратно на станцию.
   - Хорошо папуль, - ответила я на его просьбу. - Ты у меня супер.
   - Ладно, ступайте к себе, собирайте вещи.
   Выйдя из комнаты, мы направились каждый к себе. Девчата уже были на месте и утрамбовывали чемоданы. Чанси набила свой до такой степени, что он не хотел сходиться, и поэтому она сидела верхом на нем и, прыгая, пыталась его застегнуть.
   - Закрывайся, да закрывайся же ты! - подпрыгивая очередной раз, пробормотала она.
   - Чанс, ты скоро чемодан раздавишь, так по нему прыгая! Слезай, давай.
   - Но он не закрывается! - пожаловалась подруга.
   - А ты что хотела? Набила его ворохом шмотья и надеешься закрыть? - спросила я.
   - Хотелось бы, - вздохнула она и, открыв чемодан начала перетряхивать его содержимое, временами бормоча что-то себе под нос.
   Раскрыв створки шкафа я принялась вытаскивать из шкафа те вещи, которые могли бы мне пригодиться. Горка моих вещей оказалась раза в два поменьше той, которая возвышалась в данный момент на кровати Чанси.
   - Ничего себе! - воскликнула я. - Да тебе здесь никакой чемодан не поможет! Столько вещей, как у тебя разве что в шкафе на колесах перемещать.
   - Думаешь? - скептически оглядывая одежду, спросила она.
   - А ты, что в этом не уверена? - уточнила я у нее.
   - Ладно, тогда отложим вот эту кофточку и брюки, как ты думаешь, мне сапоги там понадобятся? - оглянулась Чанс на меня.
   - Думаю, что не пригодятся. Так что можешь смело их выкладывать.
   Вытаскивая сапоги из чемодана, Чанс отчаянно вздохнула:
   - Ну почему мне всегда так трудно собраться в дорогу?
   - Потому, что ты девушка, - ответила я.
   - Но ты ведь тоже! - возмутилась она.
   - О, ты опять забыла, что я не девушка. Прикольно, вот Алекс расстроится, когда поймет, что ты к нему относишься как к подружке! - с трудом сдерживая рвущийся изнутри смех, проговорила я.
   - Хм, честно, я уже начинаю забывать, как ты раньше выглядела, - ответила Чанси. - Но в тоже время, я буду рада, когда ты, Алекс, - выделила она как специально мое мужское имя, - станешь самим собой.
   - Девочки, давайте шустрее, не задерживайте остальных своими сборами. Саша, что сказал рэн Улабов по поводу переправки одежды и денежного довольствия? - поинтересовалась Корвинэ.
   - Вот черт, чуть не забыла! - шлепнула себя ладонью полбу. - Чанс, доставай свою карточку, Кори, если у тебя есть такая же, доставай и ты. Мы их передадим отцу, а он обналичит нужные нам суммы. А для переправки папа дал мне минипорт. Мы им воспользуемся, когда окажемся у нереид. Так что недостатка в деньгах у нас не будет.
   - Саш, а что за минипорт тебе дал отец?
   - Как я поняла, это что-то типа стационарного телепорта, через который можно будет переходить из одной точки в другую.
   - Тогда объясни мне кое-что, - попросила Кори. - В чем смысл нашего собирания чемоданов, если мы можем ходить туда и обратно?
   Я недоуменно подняла брови и переспросила:
   - В смысле?
   - Ну, смысл переправлять наши вещи к нереидам, если можно переходить из этой комнаты в ту, другую, у нереид?
   - Знаешь, я как-то об этом не подумала.
   "А правда, зачем тащить с собой часть одежды, если можно включить минипорт и открыть доступ к полному гардеробу?"
   "А если он рассчитан только на определенное число переходов? А тут вы, бегаете из комнаты в комнату, не зная, что одеть, а потому примиряете всю одежду. Вдруг понадобиться что-то срочно передать на станцию, а все возможности минипорта уже будут израсходованы?" - встрял Алмаз в мои размышления.
   "Разумно, папа ведь мне явно не все его свойства рассказал. Думаю, отцу стоит больше доверять. Все-таки плохого он мне не пожелает." - а вслух произнесла:
   - Девчат, думаю, что словам отца можно доверять. А раз он сказал собирать чемоданы, значит собирать чемоданы.
   - Как знаешь, я только спросила! - пожала плечами Кори и вновь принялась укладывать вещи в чемодан. Каждую вещь она аккуратно складывала несколько раз, а положив в чемодан разглаживала даже малейшие складочки, образовавшиеся на ней.
   Переворошив свою гору пару раз Чанси вскоре тоже была готова. Ну, и я не заставила себя ждать. Собранные чемоданы мы с большим трудом перетащили к мои родителям в комнату. Войдя в нее, мы застали там парней, которые, так же как и мы принесли сюда свои вещи.
   - О, и вы уже здесь!
   - А что? Прикажете нам опоздать? Так у нас нет столько вещей, девочки, как у вас.
   - Мы вас минут десять как ждем. - сказал Порядок.
   Не одни мальчики сидели в ожидании нашего появления. Здесь же были и родители. Поднявшись со стула, отец подошел ко мне и, протянув руку, произнес:
   - Саш, давай карточку, пока не забыли за остальными хлопотами.
   Мне ничего не оставалось делать, кроме как отдать отцу удостоверение. Вложив его в отцову ладонь, я попросила:
   - Па, ты только когда ее обналичишь, передай вместе с кошелем, ладно?
   - Хорошо, не переживай, верну. Ну, что, кто-то еще будет свои сбережения обналичивать? - обратился он к остальным.
   Я оказалась не единственной, кто отдал свои документы отцу. Ко мне присоединилась Чанс с Порядком, глядя на них, Кори с Тэрканом тоже протянули ему свои карточки.
   - Вот черт, знал бы, что пригодиться, взял бы с собой кредитку. Так нет же, подумал "ай, да зачем она мне там?" и не взял. Только и есть, что рубли деревянные, которые в ходу на Земле.
   - Так обменяй их, - предложила ему Чанси, - неужели ты думаешь, что здесь обменника нет?
   - Столько миров сотрудничают между собой, а ты сомневаешься в способности наших банков отслеживать курсы межмировых валют? - удивилась я. - Удивил.
   - рэн Улабов, так вы поменяете мои деревянные? - уточнил Игорь.
   - Если ты считаешь нужным, то обменяю, не переживай.
   Услышав ответ на свой вопрос, Игорь полез в задний карман джинсов. Оттуда он извлек довольно пухлый портмоне, который отдал отцу.
   -Вот, прошу.
   - Хорошо, значит, вы все решили не идти туда с пустыми руками - улыбаясь, констатировал родитель.
   - Так с деньгами всегда сподручней, - ответила я.
   - Ладно, с деньгами мы разобрались. Чемоданы с одеждой вы я вижу тоже собрали, и принесли сюда. Это хорошо.
   - рэн Улабов, у меня к вам вопрос, - обратилась к нему Корвинэ.
   - Какой? Спрашивай, если смогу, обязательно отвечу, - поинтересовался он.
   - Я просто подумала, если минипорт позволяет перемещаться из одного места в другое по двустороннему каналу, то почему мы тащим с собой чемоданы с одеждой? Почему бы просто не брать вещи по мере необходимости из собственных шкафов перемещаясь с помощью минипорта?
   - А, ясно. Что ж, могу ответить. Минипорт потому так и называется, что действует он ограниченное количество раз. Поэтому нежелательно пользоваться им слишком часто, а то в один прекрасный момент у вас не будет возможности передать или получить важное известие. Я удовлетворил ваше любопытство, сьен Корвинэ?
   - Да, благодарю.
   - Что ж, раз все проблемы улажены, то можно и отправляться. Саша, как прибудете к Океандилу, не забудь про минипорт.- еще раз напомнил мне отец.
   - Па, не забуду - отмахнулась я от его напоминания и, выйдя из комнаты, направилась вместе с друзьями к лифту.
   Опустившись на нижний этаж, Игорь прошел на склад, взял оборудование для погружения и, вернувшись в раздевалку, стал облачаться в костюм для погружения. Порядок и Чанси вновь не стали ничего предпринимать. А что им станется? Они с помощью магии способны не только на преодоление водной преграды. Тэркан на пару с Кори опять сольются в страстном объятии с океанским течением. А я... Как и прошлый раз, отращу себе хвост, покроюсь серебристой чешуей... А что? Красиво.
   Когда Игорь, наконец, опробовал снаряжение, продул октопус, проверил маску, баллоны, мы прошли в погружную комнату. Как всегда за столом сидела девица. Правда на этот раз не та, которая встречала нас, когда мы прибыли на станцию от нереид. И слава богу, не хватало чтобы опять на меня пялились. Притомили... Даже нереиды не обращаются с незнакомцами так как некоторые мои соплеменники. Каждый раз, стоит только увидеть существо другой расы, как все вокруг замирает, а окружающие буквально пялятся на невиданное создание. Лично я понимаю, каково будет эльфам и гномам, если они вернуться на Паштанат. Кошмар, из-за одного этого я бы не решился на такой поступок. А ведь наш мир высокоразвит, сотрудничает со многими мирами, а люди и не люди порой ведут себя как средневековые необразованные крестьяне.
   Оглядев собравшихся возле двери сотрудников станции, дежурная поинтересовалась:
   - Не слишком ли рано вы выходите на работу?
   - Все в порядке, - ответил ей Порядок, наш выход согласован с руководителем экспедиции, так что можете не волноваться.
   - А где ваше разрешение на погружение? - спросила она.
   - Какое разрешение? - поинтересовался Игорь, - нам рэн Улабов ничего про него не говорил.
   - Подождите минутку, я сейчас по коммуникатору все уточню, - сказала и уставилась в монитор, постучала пальцами по экранной клавиатуре, набирая текст сообщения. Ответ на ее запрос не заставил себя ждать. В ту же минуту, как запрос был отправлен, на экране высветилось изображение родительской комнаты и сидящий у монитора уставший отец, который произнес:
   - Погружение группы Красильникова Игоря разрешаю. Они отправляются по специальному разрешению от императора. Нахождение группы на станции не регулируются правилами. Выход с базы дозволен без разрешения вышестоящего руководства.
   Произнес и отключился. Девушка обернулась и вновь окинула нас уже более заинтересованным взглядом. А я не удержалась и спросила:
   - Скажите, пожалуйста, а с каких пор для погружения на дно требуется разрешение от руководителя экспедиции?
   - Ой, вы, наверное, не в курсе. Просто недавно на станции были волнения по поводу исчезновения одной группы. Тогда с ног на голову был поднят весь штат станции. Правда все закончилось хорошо, - успокоила она меня.
   Обернувшись и посмотрев на Тэркана, я произнесла:
   - Вот видишь, какие последствия имеет твое неразумное истерическое поведение?
   Не знаю, пристыдила я его или нет, но глазки он опустил долу. На мое замечание дежурная отреагировала однозначным восклицанием:
   - Так это вы - пропавшая группа?!
   - Как вы сами сказали, мы уже вернулись, так что не стоит волноваться, - перебил ее Порядок. - Девушка, мы хотели бы все-таки выбраться в океан как можно раньше, поэтому не задерживайте нас, хорошо?
   Надувшись на это, весьма справедливое как я считаю, замечание девушка имела наглость заявить:
   - Ваша форма для погружения на дно не соответствует стандарту. Я могу выпустить только вот этого молодого человека, - и указала на Игоря.
   - Вы, кажется, не поняли того, о чем вам только что сообщил ваш непосредственный начальник. Наша группа не нуждается ни в чьем разрешении и не подконтрольна существующим правилам! Поэтому, будьте любезны, откройте нам двери!
   Да, еще чуть-чуть и Порядок будет выведен из себя. Хорошо, что Порядок, а вот если начнет нервничать Чанси, это может закончиться многим хуже. Надо брать все в свои руки, пока эта девица не вывела всех из себя.
   - Девушка, надеюсь, вы можете отличить обычных людей, - кивок в сторону Игоря, - от не обычных, - еще один кивок в сторону даймон и близнецов. - Поэтому будьте добры, откройте нам двери, пока мы их сами не открыли. И молите бога, чтобы никто не узнал о вашем безрассудном поведении.
   К удивлению моему и друзей дежурная послушно нажала на кнопку и створки дверей разошлись, нарушив герметичность. Обернувшись к ней, я сказала:
   - В следующий раз думайте с кем связываетесь, - и вошла вслед за друзьями в погружной отсек. Створки вновь сомкнулись и отсек начал наполняться водой. Стоило воде дойти до уровня грудной клетки, как мои ноги вновь покрыла чешуя, а затем они слились и преобразовались в хвост с серебристой чешуей. Все как я и представляла совсем недавно. Жабры, смоченные водой, раскрылись и заработали в полную мощь. Возле себя я заметила более плотное и темное течение. Ага, даймоны.
   Оглянувшись на остальных, проговорила:
   - Ну, что? Тронулись?

Глава 3.

   Саша.
  
   Отплыв на достаточное расстояние от станции, почувствовала, что чувство сухости во рту потихоньку проходит. Посмотрев на Чанси, поинтересовалась:
   - Чанс, как твой сушняк? Прошел?
   На мой вопрос подруга отреагировала сдержанным кивком. Ладно, не будем отвлекаться, нам еще плыть и плыть.
   До пещеры мы добрались довольно быстро. Во время плавания, если кто-то из нас сбивался с нужного направления, плавные поправки Корвинэ-течения вновь возвращали нас в нужную сторону. Хорошо, что она уже несколько раз совершала плавание туда обратно, это помогло нам не сбиться с пути. Вскоре мы вышли в гроте, ведущем к проходу в город нереид.
   Вернув себе ноги, я ступила на твердую поверхность грота. Игорь сразу же по всплытии выплюнул октопус. Корвинэ с Тэрканом тоже быстро воплотились в собственные тела. А близнецы скинули с себя защитную оболочку. Куда нам идти дальше знала только ледяная даймон. Поэтому мы все уступили ей дорогу.
   Подойдя к стене, Корвинэ нажала на видные только ей выступы. Да, если честно, я не старалась присматриваться. Может быт Пор с сестрой или Игорь попытались рассмотреть на то, какие выступы затрагивает Кори, но это, как говорится, их дело. Стоило только проходу освободиться, как мы ступили под своды Сердца Аланара.
   Как не удивительно, но около ворот, ведущих в город, нас ожидали. Будто зная, когда нас ожидать возле широко распахнутых ворот стоял Океандил с сыном. Осмотрев нас и не заметив представителей старшего поколения, Океандил обняв Андила, с грустью проговорил:
   - Что ж, видать не судьба.
   Подойдя к нереям, я присев на корточки обратилась к Андилу:
   - Эй, - щелкнула я парнишку по носу, - ты чего нос повесил? Что-то случилось?
   - А разве нет? - шмыгнул он в ответ.
   Разогнувшись, я посмотрела на Океана и вопросительно приподняв брови поинтересовалась:
   - Так что у вас случилось? Мы к вам с радостными вестями, а вы хмурые стоите!
   Андил, вздернув огорченно опущенную голову, посмотрел на меня с такой надеждой в глазах, что у меня отпало все желание шутить.
   - Правда? - доверчиво заглядывая мне в глаза, уточнил нерей. Потом перевел взгляд на остальных ребят и кивнул. Затем повернулся к отцу и сказал:
   - Па, кажется, у тебя получилось!
   Океан внимательно посмотрел на всех нас, и, увидев, что наши лица совершенно серьезны, расслабился.
   - Вы, что, правда, думали, что мы к вам с грустным известием? - подойдя ближе к Океану, спросила Чанси.
   - А что вы нам прикажете подумать, когда вы вернулись к нам в город без посольства?
   - Например, что мы сами посольство, - ответила Корвинэ, подходя ближе.
   - Вы что, шутите? - хмыкнул Океан.
   - Да, нет. Мы совершенно серьезны, - подтвердил Порядок. - Император Соловеники прислал нас к вам в качестве послов доброй воли. Я это говорю как ответственный в проведении переговоров по установлению дружеских контактов между государством нереид и государством Соловеники.
   - Что ж, раз прислали именно вас, то прошу следовать за мной. Думаю, что проводить переговоры нам будет удобней в моем кабинете. Как ты там сказал, Порядок: "Будем устанавливать дружеские контакты."
   Дом Океандила уже показался из-за поворота, когда я решительно вздернув подбородок, спросила у него:
   - Океандил, может быть, вначале позволите нам устроится в наших комнатах, отдохнуть с дороги, разобрать вещи, а потом уже будем заниматься обсуждением посольских проблем?
   Тут же Андил начал дергать отца за рукав и просить:
   - Па, ну, правда, они ведь плыли, наверняка устали, позволь ты им отдохнуть! Все равно, раз они прибыли с добрыми для нас вестями можно немного и обождать!
   На все это Океандил задумчиво свел брови и через пару минут после размышлений ответил:
   - Я, конечно, хотел бы решить все вопросы как можно быстрей, не хотелось бы затягивать. Наше ожидание итак длилось очень долго! Но, так уж и быть! Сейчас расходитесь по комнатам, в которых вы останавливались до этого. Можете отдыхать. Но к ужину попрошу спуститься всех, а не как в прошлый раз, трех калек. За ужином мы сможем начать обсуждение, а потом плавно перейдем в кабинет, где и окончим наши переговоры. Я, надеюсь, такой вариант всех устраивает?
   - Такой? Всех! - ответила я.
   "Интересно, а каким образом нереиды на дне определяют время? Солнца то у них нет?"
   "Не знаю" - подал голос Алмаз, - "Может они у них биологические, а может, они по приливам и отливам ориентируются. Кто ж их знает. Этот вопрос ты должна им задать."
   "Обязательно поинтересуюсь. Сейчас отдохнем, а то все ночь считай, не спали. Да еще минипортом нужно воспользоваться, а то при себе ни вещей, ни расчесок."
   "Вот и правильно. А что в начале? Сон или минипорт?"
   "Ал, ну ты даешь! Естественно, сначала минипорт."
   "Кто бы сомневался!" - тяжко вздохнул артефакт.
   В этот момент мы как раз подошли к дому, Океан открыл дверь и, пропустив гостей вперед, последним вошел хозяин дома. Еще раз осмотрев наши стройные ряды он обратился к сыну:
   - Мореандил, проводи наших гостей к их комнатам.
   - Хорошо, отец, - с поклоном ответил Андил.
   "И зачем столько пафоса? Мы и так знаем где наши комнаты" - хорошо, что эта фраза не сорвалась с языка.
   "Это же этикет! Дурья твоя башка!" - прошипел в голове Ал.
   Анди повернулся к нам и, сделав приглашающий жест рукой, проговорил:
   - Прошу следовать за мной!
   Стоило нам только выйти из гостиной и завернуть за угол, как Андил, повернув голову назад, бросил на нас искрящийся смехом взгляд.
   - Да расслабьтесь вы! - прикололся этот маленький паршивец над нами.
   - Хм, у тебя что-то из ушей полезло! - разглядывая с серьезным видом голову Андила, сказала вдруг Чанси.
   Реакцию парнишки легко было предугадать. Его руки сразу же взметнулись к голове и прижались к ушам. И минуты не прошло, как раздалось:
   - Что ты придумываешь? Ничего там нет и, уж тем более, не лезет! - нахохлившись от обиды произнес он.
   - Как не лезет? - продолжила Чанси, - Мы ведь все видим , - наш дружный кивок, - Что у тебя что-то лезет!
   Еще минута и ребенок бы точно разрыдался! Больше я не смогла смотреть на издевательства над малышом и попыталась его успокоить:
   - Анди, не обращай внимание! Чанси, - нахмурившись, бросила взгляд на подругу, - просто хочет сказать, что - это твоя радость лезет из ушей! Так что успокойся, - примирительно попросила я.
   - Ничего себе у нее шутки! - возмутился паренек, а затем, все-таки взяв себя в руки, проговорил:
   - Ладно, пойдемте, провожу вас до ваших спален.
   - Анди, да зачем нас до них провожать? Мы и так прекрасно знаем дорогу! - попыталась я возразить. Не стоит ребенка отрывать от повседневных забот.
   - Ну уж нет, отец сказал "проводи", значит провожу, - как отрезал он.
   Зная дорогу, и имея в своем распоряжении проводника, великолепно ориентирующегося в хитросплетении коридоров, дойти до нужных комнат не составило нам труда. Правда никто не стал расходиться по ним. Все как всегда ввалились в ту комнату, что была предназначена мне. Вместе с нами в нее вошел и Андил, с любопытством посматривающий на нас. Ясное дело, хочет узнать все новости первый, как на Земле говорится "поперек батьки". Но мы пока отложим все эти разговоры.
   Пора воспользоваться минипортом. А то родители наверняка уже волнуются о том, как мы доплыли. Поэтому пока все устраивались, кто, где нашел удобное, а главное свободное местечко, я вытащила из кармана шарик телепорта, повертев его и так и сяк, рассмотрела его повнимательней. Ничего особенного, обычный металлический шарик, размером с мячик от пинг-понга. По его периметру проходил небольшой желобок, здесь и находился тот выступ, о котором мне рассказывал отец. По сторонам от желобка на шаре вился растительный орнамент.
   Закончив рассматривать минипорт, я, наконец, соизволила нажать на выступ. В комнате раздался негромкий щелчок, который как ни странно расслышали все, кто находился в ее пределах. Шарик вырвался из моей руки и завис на расстоянии метра от меня. Затем он плавно опустился на пол, а из раскрытого теперь уже шара появилась золотистая рамка. Постепенно расширяясь и удлиняясь, она превратилась в золотистую дверь.
   - Ух ты! - заворожено рассматривая образовавшуюся дверь, воскликнул Андил.
   - Согласен! Ух ты! - подтвердил Игорь, подходя как можно ближе к двери и проводя по ней легким, почти невесомым касанием. Обернувшись ко мне, он поинтересовался:
   - Можно?
   - Естественно, все равно нам вещи забирать. Или ты думаешь, они сами здесь окажутся?
   - Саша, - окликнул меня Андил, - что это?
   - Это минипорт, если честно, сама впервые наблюдаю за его работой, поэтому что и как объяснить тебе я не смогу. Поэтому лучше просто смотри, - предложила я.
   И мы все, затаив дыхание, стали наблюдать за действиями Игоря.
   Вот он подошел к двери еще ближе, положил на нее ладонь и еще раз погладил сверкающую золотом дверь. Его нежное поглаживание постепенно перешло в район дверной ручки. Длинные красивые пальцы уверенно обхватили ее и, немного надавив, легонько толкнули дверь внутрь. Мы, как привязанные, тоже наклонились вперед, пытаясь получше рассмотреть то, что пряталось за дверью.
   - Саша! Что вы глупостями занимаетесь? - раздался отцовский голос из-за туманной дымки, появившейся в открытом дверном проеме. - Я что, сам должен ваши вещи к нереидам переносить?
   - рэн Гену, это вы? - спросила Чанси.
   - А кто, по-вашему, должен здесь быть? Император Гарантий? - ехидно поинтересовался все тот же отцовский голос.
   Быстро переглянувшись, мы подорвались со своих мест как подстреленные и, буквально, ломанулись в туман. Выйдя по обратную сторону минипорта, я убедилась, что мы, действительно, оказались в родительской комнате. Совсем недавно мы обсуждали здесь планы и оставили вещи, собираясь к подводному народу. Эти вещи все такой же грудой чемоданов и рюкзаков продолжали лежать на том месте, где мы их сложили. Показавшийся из минипорта Андил восторженно ахнул и поинтересовался:
   - А можно, я здесь останусь?
   - Ну, уж, нет! - ответил отец. - Сначала ты должен переговорить с отцом, если он тебе позволит, то тогда можешь приходить. Только не забудь прихватить его письменное разрешение!
   - У! Вот так всегда! Ну и ладно, больно надо! - огорченно пробормотал парнишка. - Так и быть, попрошу.
   - Вот и ладно! - повернувшись к нам, отец поинтересовался:
   - И чего встали? Давайте, забирайте вещи!
  
   Игорь.
  
   Расхватав каждый свой чемодан, а кто и рюкзак (это я про себя любимого), мы выжидающе посмотрели на начальника экспедиции. На наш взгляд тот недоуменно поинтересовался:
   - И чего вы от меня ждете? Выспетка? Подхватили вещички и обратно, через туман, к нереидам! Что здесь непонятного?
   Ну и ладно, раз больше от нас ничего не требуется, то и задерживаться здесь не стоит. Подумав так, я первым ступил в туман, вслед за мной через него прошли и остальные. Последним же в Сашину комнату вошел огорченный Андил. Стоило пройти последнему человеку, как дверь постепенно стала растворяться. Вот она уже опять превратилась всего лишь в золоченую раму, но и та в скором времени скрылась в захлопнувшемся металлическом шаре.
   - Вот это да! - выдохнул Андил. - Теперь я понял, что это такое! Это переход.
   - Почти угадал, - ответила Саша. - Это минипорт. Он позволяет осуществлять переход между различными объектами без использования подручных средств в виде машин, ЛСП и прочего техники.
   Поняв, что сейчас на его вопросы найдется множество ответов, Андил просто-напросто обстрелял нас ими:
   - И он есть у всех?
   - А почему не у всех?
   - Научная разработка?
   - Хм, а надолго его хватает?
   - А чего вы вещи не разбираете?
   - Ой, так я вам мешаю?
   - Точно не мешаю?
   - Вы разбирайте вещи, разбирайте!
   - Все, Саш, мы пошли к себе, - произнес я, приложив прохладные ладони к вискам, сделал несколько круговых вращений.
   - У тебя голова болит?
   - Хочешь, помогу?
   Едва не взвыв от досады, я подхватил свой рюкзак и рванул к выходу из комнаты. Дойти до нее я не успел. Андил преградил мне доступ к выходу и внимательно меня разглядывая переспросил:
   - Точно не хочешь, чтобы я помог?
   - А ты можешь? - поинтересовался я.
   - Ну, я конечно не мастер Ренкал, но тоже уже кое-что могу, - скромно потупив взор, ответил Андил. - К примеру, могу боль из головы убрать. Могу небольшие раны залечить.
   Устало вздохнув и про себя подумав "не скажешь ведь, что голова у меня от его вопросов разболелась", в слух произнес:
   - Давай, лечи, - и присел перед ним на корточки. Все-таки ростом он еще маловат.
   Андил возложил руки мне на лоб и на затылок, закрыл глаза и, приоткрыв рот, легонько на меня подул. Мне в ноздри ворвался аромат полей, лесов (и откуда только взялись), запах моря и на губах появился привкус соли. Еще немного постояв на корточках перед Андилом в ожидании еще чего-то и не дождавшись, я выпрямился. Прислушался к себе и к мыслям, бродящим в голове, к ощущениям и понял, что не ощущаю прежней, раздирающей надвое, головной боли.
   - Спасибо! - поблагодарил я мальчугана. Он хоть и любознательный и сующий нос туда, куда не просят, но паренек он хороший.
   "Повезло Океандилу с сыном. Хотел бы я, чтобы и у меня был такой же" - подумал я с грустью.
   - Девчат, мы все же пойдем! Нужно же вещи разбирать! - сказал Порядок.
   - Ой, Саш, мы тоже пойдем! - в один голос сказали Корвинэ и Чанси.
   - Идите. Отдыхайте, да только не забудьте, что нам сегодня предстоит официальный ужин у Океандила.
  
   Саша.
  
   Глядя на то, как все скривили лица после этой фразы, я произнесла:
   - И чего вы кривитесь? Это же в наших интересах! Подумаешь, плохо поедим, зато решим наши дела. Нам еще должны дать допуск в императорскую библиотеку.
   - А зачем вам туда пропуск? - спросил Андил.
   - Как зачем? Для того, чтобы узнать, куда делись эльфы, и как туда попасть нам.
   - Нет, это я понимаю, только зачем пропуск? - переспросил Андил. - Открываете дверь и входите.
   - Андил, у вас библиотекарь есть?
   - Конечно, нашей библиотекой пользуемся не только мы, но еще и школа и лекари, да почти все население города приходит к нам.
   - Вот видишь, неужели ты думаешь, что ваш библиотекарь так просто отдаст незнакомым людям и не людям свои бесценные фолианты? Да он будет охранять их от нас, как зеницу ока.
   - Да, это я как-то не подумал! - задумался мальчик. - Я ведь привык, что: заходи, бери, что хочешь!
   - Так это только вам разрешается брать то, что хочется! - усмехнулась Чанси. - А с других спрос другой. Наверняка ваш библиотекарь ведет строгий учет того, кто что взял.
   - Ладно, Андил, ты, если хочешь, оставайся, а мы пойдем. Нам действительно, нужно вещи разбирать! - сказала Корвинэ.
   Сказано сделано. Подхватив свои рюкзаки да чемоданы, все разошлись по своим комнатам. Андил остался. Недолго думая, и я занялась раскладыванием одежды по полочкам шкафа. Повернувшись к чемодану за очередной порцией одежды, увидела, что мальчик заинтересованно подался вперед. Интересно, что он там увидел?
   - Саша, так что сказали по поводу взаимовыгодного сотрудничества? - разглядывая мою массажную расческу с зеркальцем, спросил Андил.
   Я то думала, что он уже забыл у меня этим поинтересоваться, ан нет, не забыл. Просто ждал, думал отвлечь внимание и ненароком все выведать. Не выйдет, малыш.
   - Андил, ты опять спешишь! Подожди немного. За ужином мы все вам расскажем.
   - Да не будет меня за ужином! - взорвался он. - Отец считает, что мне не стоит лезть в это дело.
   "Вот и хорошо, слишком он шустрый, еще не дай бог причинит себе вред своим любопытством! Кого-то он мне напоминает?"
   - Хм, даже странно, что ты не поняла сама. Он же вылитый ты! - раздался голос Андила.
   Оглядываясь вокруг себя, Андил удивленно поинтересовался:
   - Это кто?
   - Да, так, не обращай внимания! Каменюка одна, сующая свой нос, куда не просят!
   - На себя посмотри! Превращаешься вечно не известно в кого!
   Андил заинтересованно посмотрел на меня и спросил:
   - А что за камень? Тот, что у тебя из пальца растет?
   - Он не растет, - поправила я парнишку, - он наоборот, врастает.
   - Что, правда? - не поверил он мне, взял мою руку, поднес к глазам и внимательно стал ее рассматривать. - Хм, а мне казалось, что он недавно больше был.
   "Ал, это правда?"
   "Все точно. Каждый раз, когда ты превращаешься в нереиду, расходуется часть камня. Поэтому он и углубляется, растворяясь в плоти".
   "Значит полное слияние все ближе и ближе. Ладно, посмотрим, чем это закончится"
   "Не переживай, мы с тобой обязательно это увидим".
   - Саша, ну расскажи!
   Кто про что, а Андил все хочет узнать о союзе нереид и Соловеники.
   - Извини, Андил, но я не могу пойти против воли твоего отца. Вот расскажу ему все за ужином, а тогда уж и тебе можно будет все поведать. Не дело это, чтобы маленький мальчик узнал ценную и важную информацию быстрее, чем император, на чьих плечах лежит груз забот о своем народе. Так что шагай, у тебя, наверняка, сейчас занятия должны быть. Дай мне отдохнуть.
   - Должны, - буркнул себе под нос Андил, развернулся и вышел из комнаты. Разложив все оставшиеся вещи по местам, я улеглась на постели, прикрыла глаза и подумала: "Слава Богу, теперь и отдохнуть можно!"
  
   Пары часов отведенных на сон мне вполне хватило. Я и выспалась и мысли в голове привела в порядок. Вся информация, полученная в течение этих двух дней, наконец-то, устаканилась и заняла каждая свою полочку. Проснулась я в приподнятом настроении. Не открывая глаз, потянулась, зевнула, попыталась зарыться опять в подушку. А ну, все к чертовой матери. Хоть высплюсь нормально.
   Раздавшийся через пять минут после моего пробуждения осторожный стук в дверь похоронил за живо все мой надежды на отдых. Приподнявшись на локте и приоткрыв один глаз, я поинтересовалась:
   - Кто там?
   Из-за двери мне в ответ раздалось:
   - Госпожа Александра, его величество император Океандил просил вас зайти к нему перед ужином.
   - А сколько еще времени до него осталось? - шире открывая глаза, спросила я.
   - Ужин будет накрыт в главной столовой зале через полтора часа. Не переживайте, вас сопроводят. - успокоил все тот же голос из-за двери.
   - Спасибо большое, что сообщили.
   Что ж, раз уж отдых накрылся медным тазом, нужно вставать. Привести себя в приличный вид, распутать то воронье гнездо на голове, которое образовали мои волосы, спутавшиеся во сне. Потом еще наряд нужно будет подобрать. Нельзя же на официальный прием идти в моих любимых джинсах.
   Откинув в сторону одеяло и опустив ноги на прикроватный коврик, я решительно встала. Напевая себе под нос, неизвестно откуда взявшийся простенький мотивчик я подошла к столику, стоявшему возле ванны. На нем аккуратными стопками лежали полотенца и моя расческа. Ее то я и взяла. Подойдя к зеркалу, которое висело тут же на стене, принялась внимательно себя осматривать.
   "Хм, Ал, ты опять мне уши отрастил?"
   "Ну нравишься ты мне с длинными ушами, ничего с этим поделать не могу!"
   "Ладно, здесь можно! Нереиды нормально относятся к ушастым созданиям. Пусть остаются."
   "Вот и ладненько, ну, я тогда пошел?"
   "Куда?" - улыбнулась я своему отражению. - "Разве ты можешь от меня куда-нибудь уйти?"
   "Могу." - подтвердил Алмаз.
   Из зеркала на меня уставились глаза с удивленно расширившимися зрачками.
   "Куда?" - повторила я.
   "Куда-куда, в себя!"
   "В себя? И что ты там будешь делать?" - съехидничала я.
   "Как обычно, проводить диагностику твоего и моего состояния."
   "А-а-а, а я уж подумала, что ты как Алекс, уйдешь далеко и надолго".
   "Ну уж нет! Так далеко я не пойду" - ответил Алмаз.
   Закончив себя рассматривать, я расчесала волосы всего лишь несколькими взмахами расчески. А что, они у меня сейчас короткие, долго по волосам водить не нужно. Налила воды из кувшина в чашу для умывания, наклонила голову и ополоснула лицо. Разогнувшись, посмотрела на свое мокрое, все в сверкающих каплях холодной воды, лицо. Подмигнув отражению в зеркале, я подхватила одно из полотенец и аккуратно промокнула воду. Уже выходя из ванны, я бросила сырое полотенце на столик.
   Все еще тихонько мурлыкая, танцующей походкой я подошла к шкафу.
   - Так, и что тут у нас есть? - перебирая лежащие на полках вещи, пробормотала я, - блузки нет, туники, нет - тоже не то. Открыв другую створку шкафа, заглянула в ту секцию, где висели недавно купленные платья.
   - Ай, что тут долго думать? - доставая все платья из шкафа, проговорила я.
   Пока я в задумчивости разглядывала разложенные на кровати платья, в комнату протиснулась Чанси.
   - Привет! Проснулась? - поинтересовалась она.
   Потирая в раздумье подбородок, протянула:
   - Проснулась. Вот теперь стою и мучаюсь.
   - Чем? - заглядывая через мое плечо, полюбопытствовала Чанси, увидев, что я с таким интересом рассматриваю, она рассмеялась. - Ой, не могу! Дожили! Ты мучаешься извечным женским вопросом "Что надеть!"
   - Угу, если ты такая умная, подскажи.
   - А чем тебе не нравится вот это миленькое черное платье? - прикладывая к себе черное, как сама тьма, отливающее синевой на подоле платье, спросила подруга.
   - Не знаю, - пожала я плечами, - ты же знаешь, что я не разбираюсь в девчачьей одежде.
   Я забрала у Чанс предложенное платье и, на секунду скрывшись в ванной, вышла оттуда уже одетая. Еще в ванной я окинула себя внимательным взглядом и, удовлетворившись, вышла вон. Чанс увидев меня в нем, только промолчала.
   - Чанс, к тебе присылали от Океандила слугу? - спросила я ее.
   - Ах, да! Я собственно, поэтому к тебе и пришла! Ко мне заходил управляющий, сказал, что император хочет встретиться со мной перед ужином.
   - Тебе не кажется это странным? Мы же уже обговорили, что вначале у нас будет ужин, а потом мы перейдем в кабинет. Наверное, что-то случилось, раз Океандил изменил свои первоначальные планы. Было бы интересно узнать, что же это!
   - Ладно. Ты готова, я готова. Сейчас еще ребята сюда подойдут.
   - А они что тут будут делать?
   - Думаю, мы найдем, чем заняться в ожидании сопровождающих.
   В этот момент в дверь постучали, приоткрылась дверь и в образовавшуюся щель просунулась голова Корвинэ.
   - Девочки к вам можно?
   - Да, конечно, заходи, - предложила ей я. Дверь широко распахнулась и в комнату зашла вся остальная часть нашей компании. Только мы хотели завести разговор, как в дверь вновь постучали и, дождавшись моей ответной реакции, сказали:
   - Госпожа Александра, его императорское величество просит пройти к нему в кабинет.
   Подойдя к закрытой двери, я взялась за ручку и, наклонив ее вниз, распахнула створки. За дверью в ожидании меня стоял управляющий домом. Осмотрев меня снизу до верху, он сказал:
   - Прошу проследовать за мной, - и сделал приглашающий жест рукой, в сторону коридора.

Глава 4.

  
   Доведя нас до дверей в кабинет, управляющий постучался и, открыв дверь, провозгласил:
   - Ваше императорское величество, послы государства Соловеники.
   - Пусть проходят, - раздалось из кабинета.
   Пропустив нас внутрь, управляющий закрыл за нами дверь. Океандил сидел за огромным письменным столом, оббитым сукном чем-то похожим на зеленый бархат. За его спиной возвышалась высокая спинка стула, на котором он в данный момент сидел. Перед столом стояли стулья, как раз столько, чтобы мы все смогли присесть. По периметру комнаты стояли шкафы, шкафы, шкафы... сверху донизу заставленные книгами.
   Пока я внимательнейшим образом рассматривала убранство кабинета, Океандил успел предложить нам занять свои места.
   - Присаживайтесь, в ногах правды нет.
   Мы заняли места в порядке значимости в нашей посольской миссии. Возле самого стола сел Порядок. С другого края место заняла я. Возле меня примостилась Чанси, а Игорь устроился рядом с Пором. Ну, а Корвинэ и Тэркан, соответственно, оставшиеся пустыми стулья. Наконец, дождавшись, когда мы примостим свои седалища, Порядок поинтересовался:
   - Ваше величество, что-то случилось, что вы решили изменить порядок проведения нашего совещания?
   - Нет, ребята, ничего страшного не произошло. Просто я решил, что так оно будет лучше. Изменив расписание и место нашей встречи, я надеялся избавиться от лишних ушей. Как вы заметили, мы сейчас находимся не в том кабинете, где обычно, а в личном. Я бы даже сказал - тайном кабинете.
   - В чем причина такой секретности? - подался вперед Порядок.
   - Причина секретности в собственном сыне. После того, как вы появились здесь первый раз, он все ходит за мной и просит, чтобы я его на сушу отпустил. Видите ли, интересно ему, - проворчал Океан.
   - Ну, и отпустили бы, в чем проблема? - спросила я.
   - Пока не могу, он еще не вошел в полную силу. Вот когда сила проявится, тогда сколько угодно. Хоть на край света. Да и любопытный он, всюду норовит нос всунуть. Вот и сейчас...
   - Дааа, он у меня уже пытался выведать что, да как. Только я твердо ему сказала, что вначале мы все расскажем вам, его отцу, а потом уже, если вы согласитесь, ему, ну или вы сами расскажете.
   - Правильно сделали. От этого шалопая только и делаешь, что ждешь, чем он проявит себя в очередной раз.
   - Странно, а мастер Ренкал говорил, что он тихий, застенчивый мальчик. И по сравнению с вами, от него вообще никаких неприятностей, - подал голос Игорь.
   - Тихий, - хмыкнул Океан, - это он на занятиях с Ренкалом тихий. Застенчивый он тоже, только с незнакомыми. А то, что неприятностей от него меньше, чем от меня в свое время было, так это тоже правда. По сравнению со мной так он полный тихоня.
   - Значит это у вас семейное! - подхватила я. - Зачем тогда мальчика обижать?
   - Да кто его обижает? Я? Да никогда, - заверил нас Океан.
   - Тогда почему вы не разрешили ему присутствовать на нашем собрании, раз доверяете ему? - поинтересовался Тэркан.
   - Мал он еще. Зачем ребенка посвящать в такие дела, как политика?
   - Хотя бы затем, чтобы из него вырос мудрый и справедливый правитель. Да и зачем разжигать в мальчике еще больший интерес к нашим с вами проблемам, не отвечая на его вопросы? - задумчиво проговорил Порядок.
   - Хм, - вслед за Порядком задумался Океан. Буквально на пару мгновений в кабинете установилась абсолютная тишина. Было слышно глубокое дыхание Порядка, пробившаяся наружу икота Чанси (наверняка она есть хочет), и едва слышное поскрипывание металла.
   "Поскрипывание?"
   Будто услышав то же самое, что и я, Океан произнес:
   - Раз вы считаете, что Мореандилу будет полезно присутствовать на нашем разговоре что ж, так тому и быть. Мореандил! - позвал он. - Хватит прятаться за стенной панелью, я прекрасно слышал, как скрипели ее петли.
   Поглядев на нас, он, усмехаясь, произнес:
   - Вот так всегда, от него даже в тайном кабинете не спрячешься.
   В этот момент раздался невероятно громкий и противный скрип дверных петель.
   - Уууииииииии! - Такое ощущение, что их не смазывали целую вечность. Схватившись за свои длинные ушки, сжавшиеся от пронзительного визга, я оглянулась назад. Интересно, Океану что, трудно приказать смазать петли? Это же чистое издевательство над гостями!
   - Па, а чего ты петли не смажешь? - входя через открывшийся в одном из шкафов проем, Андил задал тот же вопрос, которым в данный момент мучалась и я.
   - Вот поэтому и не смазываю, чтобы кое-кто не подслушивал то, что не предназначено для его ушей.
   Я внимательно посмотрела на мальчика и, когда он ответил на мой молчаливый взгляд, сказала:
   - Ай, ай, ай! Тебе не стыдно за старшими подслушивать? Я, кажется, уже сказала, что все тебе расскажу и утаивать ничего не стану. Тебе этого мало?
   От стыда Андил покрылся легким румянцем и, оправдываясь, произнес:
   - Знаю, что поступил неправильно. Но услышать сухой пересказ того, что было, не так интересно, как видеть все это воочию. Реакция на реплики, интонации - это же так важно. А при простом пересказе обычно такие вещи всегда опускают. Поэтому я и не люблю знакомиться с историей по книгам. Из-за того, что в них всегда излагаются только сухие факты.
   - Ладно, давайте уже перейдем к нашим баранам, - произнес Игорь.
   - Да, стоит заняться непосредственно тем, для чего нас сюда прислали, - согласился Порядок.
   - Ой, а, можно, я кое-что спрошу, пока мы еще не начали серьезный разговор? - поинтересовалась я у Океана. После согласного кивка, последовавшего за моей просьбой, спросила:
   - Океан, а это нормально, что мы сегодня все проснулись от жесточайшего сушняка, и всю ночь пили как лошади?
   - Вообще-то вы должны были почувствовать всего лишь небольшую сухость во рту от моего зова. Наверное, я слишком сильно хотел, чтобы вы как можно скорее вернулись к нам с новостями! - извинился нереид. И больше не отвлекаясь на пустые разговоры, продолжил:
   - Итак, молодые люди, давайте начнем с самого начала. Вы собирались пойти на аудиенцию к вашему императору для того, чтобы обговорить с ним какую-то информацию. Вы должны были так же поведать ему о том, что народ нереид желает вступить с ним во взаимовыгодные отношения. Что же ответил император на мое предложение?
   - Ваше величество, давайте мы начнем излагать все по порядку, - предложил Порядок.
   - По порядку, так по порядку. Я вас слушаю, - согласился Океан.
   - Все началось с того, что мы пришли в этот мир.
   Тут же Порядок был перебит Андилом:
   - Что значит - пришли в этот мир?
   - Это значит, сын, что не все здесь присутствующие исконные жители этого мира, - ответил за нас Океан. - Это итак все ясно, особенно в отношении вот этих двоих, - в сторону Корвинэ и Тэркана последовал кивок. - Продолжайте.
   - Первой пришла Чанси, моя сестра. Она познакомилась с Алексом, и, отбиваясь от хулиганов, использовала Пламя Хаоса. И вот результат, - рука Порядка вытянулась в мою сторону. Не девочка, но уже и не мальчик. Не потомок сидха, но и не истинная нереида.
   - Ага, ты еще назови меня, как Ал - крокозяблой, - съехидничала я.
   - Затем ситуация повернулась так, что Чанси с Алексом, теперь уже Сашей, оказались в экспедиции на острова Аланара, где к ним присоединились все мы. Ну, историю нашего с вами знакомства рассказывать, я думаю, не стоит.
   - Да, - подтвердил Океан, - я, знаете ли, в курсе. Сам участвовал.
   - Чанси у нас немного владеет провидческим даром и может во сне общаться с матерью, Провидицей мира Эльдор.
   - Это все очень интересно, - прервал Порядка Океан, - но когда же вы приступите к изложению сути.
   - Суть, ваше величество, в том, что несколько дней назад Чанси приснилась наша мать и та ей поведала тайну исцеления вашей жены и нашего друга, - продолжил Порядок.
   Заинтересованный таким поворотом Океан подался вперед. Андил молчал, что он мог сейчас сказать? Все это он знал с самого начала.
   - Так, так, так... Очень интересно. Продолжай.
   - Так вот, Провидица сказала, что вернуть им здоровье возможно только при помощи эльфийских мелорнов. Для вашей жены нужен живительный сок мелорна, Игорю - плоды с родового дерева.
   - Но ведь мелорнов в нашем мире нет, они затонули вместе с островами.
   - Вот по этому вопросу мы и встречались с нашим императором. Дело в том, что мы не знаем, где искать эльфийские сады. В этом мы можем рассчитывать только на вашу помощь. В случае нахождения хоть одного образца исследование перемещаются в лабораторию, где с помощью рекреатора мелорн будет возвращен к жизни.
   - Какую помощь от нас вы еще ожидаете? - поинтересовался Океан.
   - Нам, как и вам, весьма сложно будет сотрудничать, пока океан наполнен Кренийскими щупачами. Нам они мешают вести глубоководные работы, вам они мешают не только выбраться на сушу, но и просто жить в этих водах. Поэтому нам понадобится ваша поддержка. Нам нужно знать, откуда они взялись в нашем мире.
   - Что ж, и в этом я могу вам помочь. Что-то еще?
   - Да. Мелорны мы восстановим, но нам нужно еще вернуть эльфов в родной мир. Чтобы мы не делали, но без них мир не наполнится магией. Вроде бы так.
   - И в этом мы вам поможем, доступ к летописным источникам я вам открою. Из них можно будет узнать, и откуда взялись щупачи, и куда ушли эльфы с гномами, да и отряд нереев я вам дам. Конечно, все сразу вы не найдете. Меня еще на свете не было, когда ушли эльфы, так что вам вначале придется хорошенько изучить мою библиотеку. Я и Мореандил в этом вам поможем. Когда определимся с местом, тогда можно будет и выступать в океанские просторы.
   - А что на счет щупачей? - поинтересовалась Чанси.
   - Хм, мне дед рассказывал, а ему его дед, что шупачи появились в нашем океане с того времени, как ушли эльфы.
   - Такое чувство, что Паштанат решил заполнить нишу, которую ранее занимали эльфы с гномами, именно этими существами. Значит, раз эльфы ушли в другой мир, то щупачи из того мира пришли к нам. Логично? - выстроила теорию появления океанских тварей Кори.
   Ненадолго задумавшись, мы пришли к тому же выводу, что и Корвинэ.
   - Хм, тогда получается, что если вы вернете ушедшие народы назад на родину, то щупачи исчезнут сами собой, - продолжил цепочку умозаключений подавший голос из камня Алмаз.
   Сложившуюся картину мирных переговоров нарушило бурчание в чьем то желудке. Как всегда мы все посмотрели на Чанси, на что та отреагировала однозначно гневным взглядом и возгласом:
   - Что вы на меня уставились? Это не у меня.
   Вновь раздавшееся утробное бурчание подтвердило ее слова.
   - Ой, - обхватив свой живот, вскрикнул Андил, - Извините, пожалуйста, это, кажется, у меня. Да, точно у меня, - и посмотрев на отца скорбным взглядом, попросил:
   - Па-а-а, я есть хочу, может, перейдем в столовую залу?
   - Да, что-то мы уже засиделись в кабинете, не дай вода, ужин остынет, меня же потом Конвидила со свету сживет, - поднимаясь со стула и выходя из-за стола, произнес Океандил.
   Заинтересовавшись новым именем, я наклонилась к стоящему радом со мной Андилу и спросила:
   - Анди, а кто это такая - Конвидила?
   - Оооо, - протянул Андил, - это страшная женщина - жена нашего управляющего, она занимается императорской кухней. Не дай вода, еда простынет, нудеть будет, пока головная боль не появится. Вредная, как прям не знаю кто!
   Недоверчиво хмыкнув в ответ на эту реплику, я уточнила:
   - Неужели настолько страшная?
   - Не то слово! - кивком головы подтвердив свои слова, ответил мальчик. - Не веришь? Ничего, скоро сама с ней познакомишься!
   В ожидании сего в высшей степени занимательного знакомства я полная недоверия и веселья вошла в столовую залу.
   Не успели мы занять места за обеденным столом, как из прилегающей к зале комнаты (как я подозреваю кухни) вышла женщина. В руках она несла довольно большой поднос с супницей. Следом за ней в залу вошли еще несколько слуг, также держащих в руках подносы со снедью. Расставив все блюда на столе, они вновь скрылись на кухне, женщина же осталась стоять позади, в сторонке от Океандила. Прежде, чем приступить к трапезе я рассмотрела ее во всех подробностях. Жена управляющего оказалась нереидой крепкого телосложения с короткими, но сильными руками (будь по-другому, она не смогла бы нести такую большую супницу самостоятельно), волосами зеленоватого отлива средней длинны. Одета она была в простое домотканое серой платье с неброской вышивкой по окантовке рукавов и горла. Поверх платья был повязан кристально чистый открахмаленный передник. Кончики длинных и острых ушек нереиды выглядывали из распущенных волос. Удовлетворившись увиденным, я перевела взгляд на столовые приборы, разложенные прямо передо мной.
   На зеленой скатерти прямо у меня под носом стояли: большое блюдо, на нем стояла глубокая тарелка. "Аааа, ясно, это чтобы скатерть не обляпать, если пронесу суп мимо рта." По краям от тарелок лежали ложки, вилки и ножи. "Вот черт, никогда не была особо сильна в столовом этикете. Хм, вроде бы нужно начинать с конца и с каждым блюдом передвигаться все ближе к тарелке. Ладно, в случае чего подсмотрю за остальными". Тут же, рядом с тарелками стояли и несколько фужеров. Один для воды, другой для вина и третий... "А этот уже для чего? Это все Алекс виноват. Даааа, говорила ему мама, учи сын, по жизни все может пригодиться. Прости, мама, что он тебя плохо слушал."
   За этими размышлениями я как-то упустила тот момент, когда Кондивила разлила по бокалам вино и принялась разливать по тарелкам суп. Все это проходило в молчании, до того момента, как она вновь подошла к Океандилу. Скрываясь за его спиной, она не смогла удержаться от шпильки:
   - Надеюсь, суп не успел простыть, пока вы совещались в тайном кабинете! Постыдились бы, столько труда на этот ужин затрачено!
   - Кондивила, я, конечно, все понимаю, но не могли бы вы высказывать свои ко мне претензии в отсутствие наших гостей!
   - Тоже мне, гости... - вовремя замолчала она, стоило ей заметить полный гнева взгляд императора.
   "Теперь понятно, почему и Андил и Океан не хотели опаздывать к ужину. Таким занудством она кого хочешь, достать сможет! И чего они ее терпят?" С этими мыслями я поднесла ко рту первую ложку супа.
   - Мммм... - массовое восклицание.
   Суп оказался не сильно горячим. Его густой, насыщенный пряностями аромат обволакивал небо, а, устремляясь внутрь, приносил ощущение глубокого удовлетворения желудку. Его нежный сливочный вкус с тончайшим оттенком рыбного аромата вызывал океан положительных эмоций. Съев до последней капли этот великолепный суп-пюре, я готова была плюнуть на весь этикет и не дать пропасть остаткам, которые не смогла зачерпнуть ложкой, просто-напросто вылизав тарелку. Но... что обо мне подумают все остальные. Подняв голову, я посмотрела на друзей, которые с такой же неохотой отрывались от своих тарелок. "Кажется, мысль вылизать тарелку пришла не только ко мне в голову!" однако, интересно было бы узнать, откуда у нереид взялись все эти специи, который создали такой волшебный вкус супу. Спросить?
   - Ваше величество, этот суп выше всяких похвал. Передайте, пожалуйста, повару, что он доставил мне непередаваемое удовольствие... - озвучил мои мысли Игорь.
   - Благодарю за такие слова, а повар перед вами. Кондивила, принимай благодарность, - ответил Океан.
   - Я рада, что гостям нашего императора понравилось мое творение, - раздался из-за спины Океана грудной бархатистый голос нереиды.
   Я тоже не отстала от Игоря, но уже поинтересовалась о специях, добавленных в суп:
   - Океандил, скажите, а что за специи использованы при приготовлении этого великолепного блюда?
   - Александра, откуда же я это могу знать, я же не повар. Кондивила, может вы удовлетворите любопытство нашей гости?
   - О, - нереида совсем зарделась от похвал, - все очень просто. Вместо специй я использую нартаку. Это такие водоросли. Ну и еще кое-какие водоросли. Но уж их я вам назвать не могу, семейный секрет, - ответив на мой вопрос, она поинтересовалась:
   - Я могу подавать следующее блюдо?
   - Можно подавать, - согласился с ней Океандил.
   Тут же в столовую вновь вошли слуги и, забрав грязную посуду, вышли из залы. Кондивила расставила следующие тарелки, уже не столь глубокие. Приподняв край крышки на одном из принесенных подносов, нереида выпустила оттуда горячий белесый пар. Тут же столовая зала наполнилась ароматом морепродуктов. Через несколько мгновений наши тарелки уже были вновь полны.
   Ноздри друзей сразу же хищно зашевелились, почувствовав новый аромат, распространившийся по зале. Взяв в руки вилку и нож, я приступила к поглощению второго. Это оказалась запеченная в соли океанская гордола, поданная к столу с соусом из куравы. И опять же нежная на вкус рыба прямо таяла во рту, наполняя его ароматами моря и, как ни странно, солнца.
   Еще одна загадка... Откуда у нереид курава. Неужели им удалось протащить к себе в пещеру этих надводных жвачных? Тогда, спрашивается, чем они их кормят? Съев всю до последней крошки, лежащую на тарелке рыбу, я откинулась на спинку стула и, вновь похвалив работу повара, поинтересовалась:
   - Ваше величество, у меня к вам опять вопрос! Откуда у вас в пещере взялась курава? Торговлю с надводными жителями вы уже давно не ведете, неужели вы смогли переправить их к себе в пещеру?
   - Ты угадала, уходя из Паштаната, эльфы оставили нам несколько голов курав и выводок воролистов.
   - Но, где вы берете прокорм для скота? - удивилась Корвинэ.
   - Ну, часть корма мы заменили сухими водорослями, а еще, в другой пещере, у нас разбиты поля с кормовыми и другими культурами. Все это и позволяет нам содержать скот.
   - Ясно, - задумавшись о чем-то, пробормотала Чанси. - Океан, тогда для чего вам нужно сотрудничество с Соловеникой, если у вас есть все необходимое для жизни. Я ведь заметила, что и ткани, из которых сшита вся ваша одежда, созданы из морских и океанских водорослей. Причем качество одежды, сшитой вашими портными, весьма высокое. С едой у вас, как я теперь понимаю, тоже проблем нет. В городе есть лечебница, школа, кабачки и магазины...
   - Чанси, вы упустили одну немаловажную деталь, - ответил Океан.
   - Какую? - нахмурив лоб, спросила подруга.
   - Обычное общение. Быть в курсе последних событий, происходящих в мире, оказание помощи друг другу. Еще я не отказался бы отправить сына в другой мир на обучение.
   - Правда? - уточнил обнадеженный Андил.
   - Правда! - подтвердил Океан. - В этом мире океан, нам - своим детям, дает силу. Но что наша магия, когда мы находимся на поверхности? Ничто! Особенно, если нерей или нереида находятся далеко от воды. Только в воде мы почти всемогущи, но при этом не можем вывести из океана щупачей. А в другом мире нас смогли бы научить применению магии, не зависящей от близости водных источников. Уже сейчас мы заручились поддержкой вашего государства в уничтожении щупачей. Если бы не это, мы бы еще очень долго страдали от их нападений.
   Оказывается Океан хорошенько продумал все аспекты нашего сотрудничества. При подробном размышлении, действительно, наше двустороннее соглашение выглядит как одни сплошные плюсы. Интересно, как много от сотрудничества выиграем мы? Хотя... сомневаюсь, что Гарантий пошел бы на него, если бы оно не имело бы положительного влияния и на нас.
   - Что ж вы не едите? - удивился Океан.
   - Ой, - откинувшись на спинку стула, тяжко вздохнула Чанси, - я уже так наелась, что, кажется, сейчас лопну! Сейчас бы все съеденное запить зеленым чаем, - мечтательно прикрыла она глаза.
   - В чем дело? Кондивила, будьте любезны, принесите чай нашим гостям, - попросил Океандил.
   Нереида скрылась за дверьми кухни, но уже через несколько минут вернулась с большим чайником, из носика которого вилась тонкая дымка благоухающего ароматом пара. Вошедшие вслед за ней слуги опять забрали грязную посуду, и поставили перед нами по чайной паре. А маленький поваренок, шедший самым последним, поставил на стол чашу, доверху наполненную какими-то незнакомыми мне сладостями. В это время Кондивила все также молча обошла всех сидящих за столом и наполнила чашки жидкостью из чайника.
   Только пригубив напиток, и посмотрев на друзей, я поняла, что Кондивила подала нам к десерту тот же напиток, что совсем недавно мы вкушали в кабачке. Поняла я это по довольному виду Чанси, которая хотела зеленого чая, я ощутил все тот же вкус нерестницы. Да и остальные, сделав по глотку так же, как и мы, удовлетворенно вздохнули. Рука сама собой потянулась к чаше с полосками неизведанных сладостей, а в голове мелькнула мысль: "и когда я успел стать сладкоежкой?"
   "Опять голос Алекса прорезался" - недовольно подумала я, а сама хитро прищурившись, поинтересовалась у Океана:
   - Ваше величество, совсем недавно, гуляя по городу, мы забрели в обычный кабачок. Там нас, совершенно бесплатно, угостили одним напитком. Я, правда, не знаю его названия, но это был поистине чудо-напиток. Каждый из нас выпив его, почувствовал то, что хотел в тот момент. Я - чай из нерестницы, Чанси - шоколад, Игорь - кофе, Корвинэ - воду, Порядок - томатный сок, а Тэркан - огненный коктейль. Когда мы поинтересовались у хозяйки о напитке, она сказала, что это их семейный рецепт, хранящийся в большой тайне. Мне интересно, откуда у нас сейчас на столе находится этот дивный напиток?
   - Мне повезло! - ответил на мой вопрос Океандил, - Кондивила - старшая сестра той нереиды, о которой ты только что упомянула. Поэтому я тоже имею возможность употреблять этот дивный состав. Не часто, но периодически нас им балуют.
   - Дааа... - мечтательно протянул Андил, - почаще бы...
   - На вас тогда ингредиентов не напасешься, - раздалось у Океана за спиной.
   - Да ладно вам, Кондивила. Мы ведь не настаиваем. Ну, что, ребята, насытили желудки? Может быть, тогда стоит вновь перейти в кабинет?
   - Согласен, - кивнул Порядок, - нужно вернуться к обсуждению наших взаимных обязательств. Мы ведь должны что-то передать Сашиному отцу.
   Вновь появившиеся в столовой зале слуги помогли отодвинуть нам кресла. Встав из-за стола, мы направились следом за Океандилом, который, плутая в поворотах, вновь привел нас в тайный кабинет, Порядок, заметив это, поинтересовался:
   - Океан, а почему мы опять пришли в тайный кабинет? Мореандил ведь с нами или ты опасаешься, что еще кто-нибудь может нас подслушивать?
   - Перестраховаться никогда не помешает, - философски пожал плечами Океан. - Думаешь, только мой сын настолько любопытен, чтобы подслушивать? Нет, это отличительная черта всего нашего народа!
   Хмыкнув, мы вновь заняли свои места и выжидающе посмотрели на Океана.
   - Что вы так смотрите? - приподняв брови, спросил он.
   - Ждем, что еще хорошего вы можете нам сказать. Мы, вроде бы уже все обсудили...
   - Да? - посмотрев на сына, уточнил нереид. Заметив утвердительный кивок сына, Океан произнес:
   - Вода, может, я старым становлюсь, если забываю, о чем была беседа?
   На это восклицание Порядок ответил:
   - Со всяким бывает, ваше величество. Просто на своих плечах вы несете огромный груз ответственности за народ нереид, за сына, за жену. Трудно все постоянно держать в голове.
   - В этом ты совершенно прав, Порядок. Что ж, раз мы все обсудили, то можете идти.
   - Океандил, Порядок, наверное, тоже страдает провалами памяти, раз забыл о том, что вы должны подписать разрешение на наш допуск в вашу библиотеку. Плюс, я сейчас хотела бы получить еще одно письмо: об отведении под наше начало отряда нереид, который наряду с нашими аквалангистами будет заниматься поиском эльфийского сада. Так, на всякий случай.
   - Ну, вот, - укоризненно посмотрев на сконфуженного Порядка, произнес Океандил, - а ты говоришь, что мы все обсудили. Оказывается, что нет.
   На столе прямо перед Океаном появились письменные принадлежности. Несколько листов сероватого цвета пергамента и что-то вроде ручки, сделанной из хребетной рыбной кости, взяв ее в левую руку Океан склонился над одним пергаментом и, накарябав что-то на листе, передал его мне. Я, честное слово, попробовала прочитать, что же не нем написано, но у меня ничего не получилось. Передав лист по кругу, и убедившись в том, что никто не разобрал написанного, я спросила:
   - А это на каком языке написано?
   - На языке нереид. Приказ ведь я им отдаю, а они другого не знают.
   - А разве вы пишете не на том же языке, на котором разговариваете?
   - На том же, - подтвердил Океан, - а что, вам что-то не понятно?
   - Если честно, то ничего! - подтвердила Чанси.
   - Извините, ребята, но я тоже другой письменности не знаю.
   - О! Я знаю, что нам делать. Ваше величество, вы еще пропуск в библиотеку обещали подписать.
   Океан вновь склонился над пергаментом и, написав разрешение, передал его Порядку.
   - Ну, что? Больше пока ничего не нужно? - спросил он.
   - Благодарим вас, ваше величество, больше нам пока ничего не надо.
   - Куда вы теперь? - поинтересовался Океандил. - В библиотеку или отдыхать?
   - Думаю, что все-таки сегодня мы отдохнем, а то от вашего зова мы все почти не спали. А завтра, с новыми силами займемся изучением библиотеки.

Глава 5.

   Саша.
   Естественно, выйдя из кабинета Океандила, мы не стали расходиться по своим комнатам, а, как всегда толпой, направились в комнату ребят. У меня иногда создается чувство, что мы строем ходим. Андил было попытался увязаться за нами, но после того, как мы кинули на него шесть суровых взглядов, не суливших ничего хорошего, он от нас отстал. Наверняка направился в библиотеку. Все-таки хоть он и сын императора, а школьных занятий никто не отменял. Тем более, как я поняла, мастер Ренкал - строгий учитель и не спустит ему прогулов.
   Шли мы молча. Хорошо, что у Порядка отлично развита память, а то я бы точно заблудилась. А так, попетляли, попетляли, да пришли куда нужно.
   Пока бродили по извилистым коридорам дома, втихаря посматривала по сторонам, да разглядывала настенные фрески. На одной из них Океан, бог морей. На другой, создание рас. На третьей увековечено изображение существа внешне весьма на меня похожего. Те же длинные острые ушки, миндалевидные светло лазоревые глаза, прямой гордый нос, тонкая линия губ и длинные волосы песочного цвета. Эти волосы были настолько длинны, что хозяину данной шевелюры пришлось связать их широким жгутом на макушке и до середины заплести в косу. Глядя на эти ушки, так похожие на мои, я поняла, что предо мной предстал эльф.
   Хм, странно. При осознании того, что вижу эльфа, правда, не воочию, а на картинке, я не испытала ни малейшего трепета. И что все перед ними благоговеют? Не понимаю. Подумаешь, они часть магии и без их присутствия магия на уровне заклинаний работать не будет. Лично мне и артефактов хватает. Хотя, если хорошенько разобраться, я же теперь вроде как стихийник, значит и мне присутствие эльфов на Паштанате выгодно. Ладно, поживем - поглядим.
   Я вновь занялась рассматриванием заинтересовавшей меня фрески. Да, гордая посадка головы, ее наклон, и сама стать незнакомца, да и платье из какой-то странной ткани, что даже на фреске казалось, что оно летит вслед за хозяином, сразу подсказала мне, что здесь изображен не обычный эльф, а кто-то значимый. Не спроста же фреска с его изображением заслужила такое почетное место (рядом с изображением бога воды) в доме императора нереид. Неожиданно для пробегавшей мимо служанки, я отступила от изображения на пару шагов назад. Она попыталась проскочить мимо меня и остальных ребят, которые, так же были увлечены разглядыванием настенных картин, но это у нее не вышло. Тогда она обратилась к нам с просьбой, пропустить ее вперед. Мы не будь бяками, согласились ее отпустить, но только в обмен на рассказ о таинственном незнакомце, с тревогой взирающего на нас со стены. Видя, что ей не отвертеться от назойливых гостей, ей ничего не оставалось делать, как отвечать на наши вопросы. Мы в свою очередь вцепились в нее как клещи и забросали вопросами.
   Эльф ли это? Да, эльф. А кто такой? А я знаю? Меня вообще только пару дней назад сюда на работу взяли. А раньше, что, не бывала в императорском доме? Была, но я же не обязана все помнить?
   "Даааа, с такой каши не сваришь. Ничего она не знает, отпускайте ее."
   - Ладно, - смилостивилась я, - раз ничего толком рассказать не можешь, то ступай по своим делам.
   Молоденькая служанка тут же подхватила подол длинного платья и сорвалась с места. Глядя ей вслед, Порядок сказал:
   - Хороши, наскочили на служанку с кучей вопросов. Бедняжка...
   - Что? Это почему она бедняжка? Ей еще повезло! - начала заводиться Чанс. - Всего то и поинтересовались кто такой, что тут такого сверхъестественного?
   - Нашли у кого спрашивать, - согласился Игорь. - Проще у Андила спросить, он парень любознательный, наверняка много чего о своем доме рассказать сможет. А вы к служанке.
   - Я виновата, что Андила мы отослали? А служанка вовремя подвернулась, зачем было упускать такую возможность. Вот Кандивила стопроцентно знает, кто здесь изображен, - уверенно заявила я. - А вообще, завтра пойдем в библиотеку, обязательно посмотрим историю самих нереид. Думаю, что мы много чего интересного найдем. И про лиану, и про мостик, и про трезубец...
   Вот за этой шуточной пикировкой мы и дошли до места. Войдя в комнату и плотно прикрыв за собой дверь, я несколько минут подождала, пока остальные рассядутся, а затем спросила:
   - Ребят, что будем делать с переводом писем?
   - Хм, - задумался Тэркан, - в принципе, ты можешь еще разок воспользоваться минипортом и отнести его отцу.
   - И что потом? - спросил Игорь. - Как-то я сомневаюсь, что на поверхности есть хоть один человек или нелюдь, кто знает язык нереид. Хотя, как знать, как знать. Попытка - не пытка, попробовать стоит...
   - Не, - отрицательно покачала я головой, - голову даю на отсечение, что этот язык над водой никто не знает.
   - Вот и я про то.
   Задумавшись, мы все как-то немного приуныли, но не прошло и минуты, как Порядок вскочил с кресла, на котором сидел и, шлепнув себя ладонью по лбу, признался:
   - Вот блин, похоже, я себе уже склероз заработал.
   - Что случилось? - вскинула голову Чанси.
   - Да ты понимаешь, - почесывая затылок, проговорил Пор, - я перед тем, как на Землю отправиться посетил Гнездо.
   - И что ты там забыл?
   - Нуууу, - протянул близнец, - меня Кир в гости зазвал. Показал новое изобретение техников-лаборантов.
   - Что за изобретение? - загорелась Чанси. - И какое оно имеет отношение к нашей проблеме?
   - Все очень просто. То, что мне показал Кир, оказалось чем-то вроде... ну, даже не знаю, как это объяснить... в общем - это письменная доска.
   - Доска? И чем она нам может помочь?
   - Это не обычная доска. Стоит только приложить к ней листок, с каким либо текстом и она тут же высветит его. Если текст был написан на чуждом ее владельцу языке, она автоматически его переводит на родной.
   - Хм, хорошая штука, - одобрил Тэркан. - А в общем пользовании такие уже где-нибудь есть?
   - Когда я уходил из Гнезда Кир собирался запустить в оборот эти доски.
   - Ага, значит, у Предсказательниц они есть, - констатировала Чанси. - Сомневаюсь, что без маминого согласия Кир смог бы распространить такую штуку. А это значит, что она вначале обеспечила досками всех Предсказательниц.
   - Послушайте, но ведь ваша Предсказательница входят в Совет Альянса! - воскликнула Кори. - Значит нужно обратиться к ней за помощью.
   - Хорошая идея, - подтвердил Тэркан.
   - Значит, решено, относим ей письма, которые она переводит при помощи доски Кира. Кто пойдет? - поинтересовалась я.
   - Саш, я думаю, что идти должны все, - немного подумав, сказал Игорь.
   - Зачем? - удивилась я. - Все равно минипорт переправляет только на станцию. Там отец через телепорт переправить нас на континент.
   - Ребят, а вы ничего не забыли? - спросила у нас Чанси.
   - Что? - мы, удивленно приподняв брови, посмотрели на сестру Пора.
   - Ну, например то, что нам завтра предстоит идти в библиотеку к Океану, а там масса книг на чужом языке, вы ведь не думаете, что для нас специально эти книги переведут? Раздвиньте карман шире!
   - Черт, - ругнулся Игорь, - а ведь она права! Так же тысячи книг, и все на непонятных закорючках.
   - Вот я вам про это и толкую! - сказала Чанс, постучав кулачком по лбу. - Нам самим такая доска нужна, и желательно не одна!
   - Тогда, как нам быть? - расстроено пробормотала Корвинэ, а ее длинный хвост в нетерпении забил по полу, в то время, как короткий обвил лодыжку и, пытаясь успокоить хозяйку принялся нежно ее поглаживать. Чудно, я раньше, если честно, такого за хвостами даймон не замечала.
   "Ты просто не обратила на это внимания"
   - Не знаю даже. Можно, конечно, попробовать связаться с мамой. Вдруг она сможет их переправить к нам на Паштанат, а с помощью Предсказательницы передать на станцию, - предположила подруга.
   - Чанс, но она же у тебя сама Провидица, значит, должна была предвидеть, что нам понадобятся эти доски!
   Порядок, выслушав мое предположение, переглянулся с сестрой. "Опять общаются" - сделала я вывод. Затем, кивнув Чанси, произнес:
   - В общем, давайте сделаем так. Сейчас Чанс при помощи медитации постарается связаться с Провидицей, если она подтвердит твой вывод, нам придется еще раз воспользоваться минипортом, чтобы попасть на станцию. Согласны? - окидывая всех нас внимательным взглядом поинтересовался Порядок.
   - А что нам остается?
   - Хорошо, - удовлетворенно сказал он. - Чанс, можешь приступать.
   Чанси тут же вскочила с низенькой кушетки, на которой сидела. Опустившись на лежащий на полу ковер, она размяла суставы. Пару раз похрустела шейным отделом позвоночника, посгибала ноги в коленях, покрутила руками, а потом, усевшись прямо на ковре в позе лотоса, постаралась расслабиться.
   "Интересно, она мантры петь будет?" - подумала я.
   Было время, когда мама увлеклась земной культурой, и ходила на курсы йоги. Отсюда мне и знакома поза лотоса. А еще, если мама тренировалась дома, она периодически процедуру медитации сопровождала пением мантр. Это она так называла то странное песнопение, давящее своим завыванием мне на уши. Хорошо, что это ее увлечение быстро закончилось. А то я давно бы ходила оглохшая на оба уха.
   Выплывая из детских воспоминаний отметила, что Чанси действительно что-то мычит. От ее позы так и веяло расслабленностью. Казалось, что руки лежащие на согнутых коленях вот-вот стекут киселем. Так продолжалось в течение десяти минут, а затем мычание резко прервалось. Прикрытые глаза подруги нервно подергивались, что свидетельствовало о резких движениях глазных яблок под веками. Дыхание стало резким, прерывистым. Мы же все сидели в напряженном ожидании, атмосфера в комнате резко накалилась. Порядок тихонько на цыпочках подкрался к Чанси и осторожно опустился рядом с ней, с тревогой вглядываясь в лицо сестры. Вдруг глаза Чанси резко распахнулись и она чужим, но довольно приятным бархатистым голосом произнесла:
   - Дети, я переслала так нужные вам доски-переводчики, их стоит только забрать! Ступайте к предсказательнице Водылер, они у нее.
   Стоило устам Чанси произнести последнее слово, как глаза ее закатились, напугав нас всех до икоты. А все ее тело, успевшее онеметь за это время, проняла нервная дрожь, переходящая в припадок. Хорошо, что Порядок в это время находился рядом с ней и успел подхватить на руки, когда тело начало заваливаться. Осторожно, как фарфоровую статуэтку он опустил сестру на постель и, придерживая руки, внимательно следил за тем, чтобы она не прикусила язык.
   - Пор, - нервно икая, обратился к нему Игорь, - и часто у нее эпилептические припадки случаются?
   - Это не эпилепсия! - возразил ему Пор. - Это последствие неправильного общения в ментале.
   - А что, есть такие правила? - полюбопытствовала я. Порядок видя, что припадок заканчивается, отпустил руки Чанс и стал нежно, но быстро растирать ее руки и ноги, потом повернулся к Игорю и спросил:
   - Гош, у тебя случаем водки не осталось?
   - Есть, дать?
   - Да, нужно растереть ее спиртом, а то она сейчас замерзнуть может.
   Игорь тут же метнулся к своему рюкзаку и, порывшись в нем, извлек на свет божий небольшую плоскую фляжку. Подбежав к Порядку, он передал ее ему в руки.
   - Помочь?
   - Да, спасибо.
   Тут уж очнулись и все остальные. Вылив себе на ладонь хорошую порцию прозрачной жидкости, мы принялись растирать быстро остывающее тело Чанси. А Порядок вспомнив, что я у него только что интересовалась правилами медитации, ответил мне:
   - Как таковых правил в медитации нет, а вот если ты хочешь с кем-нибудь переговорить, находясь в расслабленном состоянии и совершая медитативные действия, то требуется полное и беспрекословное их соблюдение.
   - А что за правила?
   - Время при вхождении в состояние транса должно занимать от получаса до часа. Это раз. Чтобы общение прошло наиболее безболезненно (особенно, если ты не особо ему обучен) нужно разговаривать мысленно. Это два. И три: выходить из транса тоже нужно постепенно. Чанси, - кивнул он на тело сестры, - нарушила все три. Она вошла в транс за десять минут, затем ее сознание на какое-то время слилось с сознанием мамы. Не знаю, правда, что толкнуло мать на такое. И последнее, она слишком быстро прервала с ней контакт и постаралась как можно скорее выскочить в реал.
   - А разве она не знает об этих правилах? - удивилась Корвинэ, продолжающая растирать медленно согревающуюся ногу Чанси.
   - Да все она знает! Просто она дура набитая! - выругался Порядок. - Каждый раз ей говоришь: "Чанси, следи за собой", "Чанси, осторожнее", "Чанси, аккуратнее". Так нет, вечно правила нарушает, - сделав вид, что сплюнул, Порядок стал вглядываться в покрывающееся румянцем лицо близняшки.
   - Открывай глазки, спящая красавица! - позвал он ее, - я же вижу, что ты уже пришла в себя! Или ты не хочешь от любящего брата тумака получить?
   И, правда, глазки Чанси слегка приоткрылись, образовав тонкие щелочки. А сама она лукаво прохрипела:
   - Пор, заканчивай ты этот спектакль. Не обращайте на него внимания. У меня все время так происходит: что я соблюдаю правила, что нет. Ну не прорицательница я. Вот поэтому у меня и случаются эти припадки.
   - Так зачем ты на это согласилась? - удивился Порядок.
   - А что нам оставалось делать? Я ведь с мамой только во сне нормально и могу общаться, а нам нужно в срочном порядке решать вопрос досок. А вообще, чего ты всполошился? И ребят, хватит меня уже растирать! Лучше сами сделайте по паре глотков, чтоб расслабиться!
   - Ничего себе, - возмутился Порядок, - чего всполошился! У меня на глазах сестра бьется на полу в эпилептическом припадке, а ты еще и недовольна!
   - Порядок, успокойся, ты ведь многих вещей обо мне не знаешь, так же как и я о тебе. Так зачем зря волноваться. Тем более ничего хуже этого припадка быть со мной не может. Мы с мамой проверяли.
   "Офигеть! Что мама, что доча - экспериментаторы еще те! Это же надо позволить дочери ставить над собой такие эксперименты!"
   Обалдевший Порядок, внимательно вглядываясь в глаза сестры, поинтересовался:
   - Мама в курсе?
   - Ну, да!
   - Обалдеть. И часто тебя так накрывает?
   - Не очень, все же я стараюсь общаться с ней во сне. А здесь просто наложилось несколько обстоятельств сразу.
   - Каких? - все еще икая спросил Игорь
   - Чем дальше находится лицо, с которым тебе нужно связаться, тем сложнее. Мама все-таки не в соседнем городе находится, а в другом мире. Плюс, да Порядок прав, я слишком быстро вошла в транс. Ну и как тот же Порядок сказал, я сплела сознание с маминым. Это довольно сложная и энергоемкая процедура. Поэтому и реакция такая бурная.
   Произнеся это, она начала растирать руки быстрыми движениями согревая кожу трением.
   - Тебе помочь? - спросила я ее.
   - Не стоит, все равно, не поможет. Теперь только горячая ванна и теплая постель способны привести меня в чувство. Ребят, а что мама сказала?
   - А ты что не в курсе? - ошарашено посмотрев на Чанси, спросила Кори.
   - Не, после такого контакта человек, чьими устами говорили, никогда ничего не помнит.
   - В общем, подруга, Саша была права! - ответила Конвинэ. - Ваша мать передала доски-переводчики предсказательнице Водылер. Нам нужно их только забрать.
   - Вот черт! - ругнулась Чанс.
   - Ты чего? - удивился Тэркан.
   - Ничего, - проворчала Чанси, - знаю я эту предсказательницу! Ведьма еще та! Молодая, гонористая, никогда ничего не делает просто так! Терпеть ее не могу!
   - А мне она нравится! - поддел ее брат..
   - Ты с ней просто близко не общался. А я во Дворце Предсказательниц месяц стажировку проходила. Так она мне там житья не давала! Уууу, коза!
   "Ого, какая бурная реакция! Интересно, что же между ними произошло?"
   - А она знает, что ты дочь Провидицы?
   - Откуда? Я же говорила, что этого никто не знает. Нет, я не возражаю, она отличная предсказательница, и ведьма, но как человек, поганка еще та!
   - Слушай, может, она просто ревновала тебя из-за твоих способностей? - предположила я.
   - Смеешься?
   - Нет, на полном серьезе! Обычно, когда завистливый человек видит кого-нибудь, кто превосходит его хоть в чем-то, то начинает ревновать к чужим успехам.
   Чанси задумчиво проговорила:
   - Возможно, что ты и права! Я как-то об этом не думала с такой позиции.
   - Ладно вам! Кто пойдет к Водылер? - спросил Порядок.
   - Кто, кто, вы, конечно! - сказал Игорь, делая небольшой глоток из фляги, после чего склонился и понюхал мои волосы.
   - Эй, ты что делаешь? - возмутилась я. - И вообще, откуда у тебя водка?
   - Откуда, откуда, от верблюда! Флягу взял еще на Земле. Когда огненная вода закончилась, сходил в столовку на станции. Как ни странно, но там она тоже есть!
   - Очуметь! - широко открыв глаза, протянула Чанси.
   - А идти все равно придется Чанси с Порядком. Что-то я сомневаюсь, что ваша предсказательница отдаст ее кому-нибудь другому!
   - Да, думаю, ты прав, - согласилась Чанси. - Наверняка мама сказала, что за ней приду я.
   - Думаю, что Порядку, как главе группы, следует остаться здесь. Поэтому с тобой пойду я! Нельзя же тебя одну туда отправлять! - сказала я. - Так, ребят, раз все выяснили, то мы пойдем ко мне, и воспользуемся минипортом для перехода на станцию.
   - Отлично. Что ж, тогда расходимся, - констатировал Порядок.
  
   Чанси.
  
   Идя по коридору в направлении Сашиной комнаты, я все старалась согреться, продолжая растирать свою ледяную кожу. Блин, это ж кому сказать, что у Хаоса, с огненной сущностью такой отходняк после выхода из транса. Тут Саша, повернувшись ко мне и заметив, что я тру руки, спросила:
   - Чанс, может, пойдешь, переоденешься во что-нибудь потеплее? Что ты все мерзнешь? Пока минипорт раскроется, ты вполне успеешь что-нибудь на себя накинуть.
   - Уговорила, - пробормотала я и, не дойдя несколько шагов до Сашиной комнаты, открыла дверь к себе в комнату. - Я быстро.
   Забежав, я шустро вытащила из шкафа первую попавшуюся теплую кофту с длинными рукавами. Натянув ее поверх остальной одежды, выбежала из комнаты. Дверь в Сашину комнату была приветливо приоткрыта и я, ни секунды не задумываясь, вошла.
   К этому времени рамка минипорта только начала расходиться в стороны, постепенно расширяясь. Саша, услышав шаги за спиной, оглянулась.
   - Подруга, ты чего за собой двери не закрываешь? А вдруг я враг?
   - Ай, - махнула она рукой, - кому я нужна?
   - Скажешь тоже! Ты может, никому кроме родителей, да друзей и не нужна! А вот минипорт, каждому может пригодиться!
   - Упс, не подумала... - согласилась Саша с моим доводом. - Ладно, - вновь повернувшись в сторону золотистой рамки, сказала она, - пойдем?
   Как ближе стоящая к появившейся двери она взялась за ручку и, оттолкнув ее от себя, сделала шаг в туманную дымку, за которой скрывалась комната ее родителей. Вслед за ней туда вошла и я.
   Пара шагов и туман перед нами разошелся, открыв нашему взору удивленно вытянувшиеся лица Сашиных родителей. Тут же тэн Мориса, встала со стула, на котором только что сидела и делала заметки в лежащей перед ней на столе тетради. Подскочив к дочери, она взволновано спросила:
   - Сашенька, что-то случилось?
   - Нет, ма, все в порядке. Мы к отцу по делу, - прервала подруга мамины вздохи.
   - Что-то нужно? Если вы уже который раз пользуетесь минипортом? - поднимаясь из кресла, поинтересовался ее отец.
   - Да. Па, нам с Чанси нужно как можно скорее попасть к предсказательнице мира Эльдор. Мы только что разговаривали с Океандилом и он подписал для нас допуск в библиотеку. А так же гарантийное письмо о предоставлении нам в помощь группы нереид для глубинных работ.
   - Понятно, а в чем собственно сложность? - уточнил рэн Гену.
   - рэн Гену, проблема в том, что никто из нас не смог прочитать ни строчки, - ответила я.
   - Дайте-ка мне глянуть на эти письма, - протягивая в нашу сторону руку, попросил Сашин отец.
   Мы с Сашей переглянулись.
   "Упс, а письма то мы взять не догадались, они так и остались у Порядка."
   - Па, - виновато склонив голову, Саша призналась, - мы забыли их взять. Да и какой в этом смысл? Мы их внимательнейшим образом рассмотрели и никто, подчеркиваю, никто, не увидел хоть одну знакомую букву. А если мы не понимаем, что написано в обычном пропуске, то, как мы разберемся с тем, что написано в их книгах?
   - Да, это мы как-то не учли, - согласился рэн Гену.
   - рэн Гену, - обратилась я к руководителю экспедиции, - у меня только что промелькнул в голове один вопрос.
   - Какой? - заинтересовался он.
   - Если у нас у всех разная письменность, то, как я смогла читать меню в кафе и книги у вас дома?
   - О, в этом нет ничего сложного. Просто НИИ разработало уникальный микрочип, который позволяет читать текст, на каком бы языке он не был написан. Поэтому ты и не обратила на это внимания. Этот чип вставляется в каждую книгу, сделанную или напечатанную в нашем мире для нас или для сотрудничающих с нами миров. Ты же заметила, что у нас по городу ходят представители всевозможных рас, народов, миров. Им ведь нужно как-то общаться.
   - А как обстоит дело с языком?
   - А ты когда говоришь, прислушайся к себе повнимательней, - хитро сверкнув глазами, проговорил рэн Гену.
   Я навострила уши и когда произнесла:
   - Ладно! - услышала свой голос. Оказывается, я говорила на родном языке. Подняв взгляд на Сашиного отца, недоуменно спросила:
   - Все равно не поняла! Говорю на родном языке, а вы меня понимаете.
   - Это закон мироздания. Говорим мы на разных языках, но при этом отлично друг друга понимаем. А с письменностью немного сложнее. Наши миры появлялись и развивались совершенно обособленно друг от друга, поэтому письменность у каждого народа отлична от другой письменности. Раньше, если мы встречали представителя другого мира, или народа, нам приходилось учить алфавит по новой. Сейчас дела с этим обстоят намного проще.
   - Ааааа, - надо же, до меня дошло!
   - Так, зачем вам предсказательница Альянса? - полюбопытствовал рэн Гену.
   - Посредством нее мама должна передать нам специальные доски-переводчики, с помощью которых мы собираемся переводить книги. У нас ведь нет лишнего времени, чтобы изучать чужую письменность, верно?
   - Да, - согласился Сашин отец, - времени на это у нас нет. Хорошо, девочки, пойдемте!
   Рэн Гену открыл дверь и вышел из комнаты. Мы на всех порах ломанулись за ним. Войдя в телепортационную залу, мы заметили, что он настраивает телепорт. Когда арка телепорта загорелась, и Сашин отец подошел к нам, мы услышали:
   - Я пойду с вами, - и, видя, что мы с его дочерью порываемся что-то сказать, продолжил, - и попрошу без возражений. Не дай бог устроите в Совете переполох, кто тогда будет отвечать?
   "А что, со взрослым не так страшно." - подумала я. И мы, взявшись за руки и закрыв глаза, прошли через телепорт.
   Открыв глаза, я обнаружила, что нахожусь все в том же императорском дворце, где мы были совсем недавно. Тот же холл, тот же пол. Только на этот раз к нам подошел дежуривший недалеко от телепорта страж и поинтересовался:
   - По какому вопросу прибыли?
   На что Сашин отец довольно властным тоном произнес:
   - Нам требуется аудиенция Предсказательницы мира Эльдор.
   - Боюсь, что Предсказательница сегодня не принимает, - был ответ.
   "Вот коза! Ну, ничего, я ей еще устрою!"
   - Передайте ей, что ее желает видеть глава экспедиции к островам Аланара, - попросил рэн Гену.
   Стражник, уважительно кивнув, удалился в соседнюю комнату.
   - Взяли моду, - проворчал Сашин отец, - чуть, что сразу не может принять!
   - Па, успокойся, - дотрагиваясь до обшлага отцовского пиджака, попросила Саша. - Работа у него такая, тут уж ничего не поделаешь. Да и наверняка это предсказательница просила, чтобы к ней никого не отправляли.
   - А вот это точно! - вставила я свои пять золотых. - Она коза еще та! Сколько она мне кровушки в свое время попортила! - пожаловалась я Сашиному отцу.
   - Ну, - хищно усмехнувшись, произнес он, - мне то она точно кровь не станет портить! Не тот уровень. А вообще, конечно, молодежь нужно воспитывать! А то вырастают охламонами, ни стыда, ни совести, ни чести в них нет!
   - Па, надеюсь, ты это не про нас? - с надеждой в голосе спросила Саша.
   - Не про вас! Хотя ты тоже еще тот оболдуй! Да и подружка у тебя тоже, под стать. Вечно влипаете на пару, куда не следует.
   В это время к нам подошел вернувшийся страж и, отдав рэн Гену честь, проводил нас к Водылер. Оказывается, что за той дверью, куда он вышел, находится довольно длинный коридор. Пройдя по нему следом за стражем, мы остановились у одной из деревянных панелей. Страж постучался. В ответ на стук из-за двери раздалось:
   - Кто там? - "нет, ну не дура ли? Ей же доступно объяснили, что к ней на аудиенцию руководитель экспедиции пришел. Чего спрашивать? Хочет показать свою значимость?"
   - Госпожа Водылер, рэн Улабов с сопровождающими! - ответил страж на ее глупый вопрос.
   - Войдите.
   Дверь перед нами распахнулась, и мы увидели Предсказательницу.

Глава 6.

   Саша.
  
   Я никогда раньше не задавалась вопросом, как может выглядеть Предсказательница. Мне всегда казалось, что это обычная женщина, ничем не отличающаяся от простого обывателя. И, как это не странно, я оказалась права. Почти...
   Предсказательница, которую я увидела в распахнутой двери, оказалась моложавой женщиной, я бы даже сказала девушкой. Низенькая, плотного телосложения, полное округлое лицо в обрамлении длинных иссиня черных волос заплетенных в косу странного вида. Толщина комы была таковой, что казалось, будто с плеча Предсказательницы свисает хороший, откормленный удав. Одета она была в длинную широкую юбку синего цвета и блузон в тон ей. Нос картошкой (как говорят земляне), ярко рубиновые губы и обсидианового цвета глаза.
   "Странно, ее внешность вполне располагает к доверительному общению. Почему же Чанси так ее недолюбливает. Лицо у Водылер открытое, дружелюбное. Во взгляде проскальзывает теплая улыбка. Однако, стоит глазам остановится на подруге, как они тут же начинают подергиваться дымкой ехидства."
   - Итак, чем я могу быть полезна рэн Улабову?
   - О, вы знаете мое имя? - ну, вот, началось придворное расшаркивание.
   - Кто же в наши дни не знает имя руководителя экспедиции к островам, - пожала Предсказательница плечами и, бросив заинтересованный взгляд в мою сторону, продолжила:
   - Я, как вы понимаете Предсказательница, - ехидный хмык со стороны до сих пор молчащей Чанси, - и хоть некоторые сомневаются в моих способностях, - повысила она голос на полтона, - все-таки предвидеть ваше появление на пороге собственных апартаментов я могу. Тем более, - подмигнула она мне, - император Гарантий, недавно на Совете Альянса дал распоряжение, в случае обращение вами за какой-либо помощью, всенепременно ее оказывать. Так что понадобилась рэн Улабову от скромной Предсказательницы?
   - Госпожа Водылер, дело в том, что просьба к вам исходит не от меня, а от моей помощницы, представительницы мира Эльдор, Чанси. Соблаговолите выслушать?
   - Пожалуйста, - небрежно махнула она рукой. Ой, зря она это! Чанси и так на взводе, я даже в трех метрах от нее это ощущаю, а уж задевать ее специально, смерти подобно... А она еще и спиной к подруге повернулась, такое чувство, что она выражает этим поступком презрение к ней. Упс, сейчас негодование через край выльется!
   - Чанс, - вывела я подругу из транса, - изложи Предсказательнице повеление Провидицы!
   "Вот так, теперь положи ее на лопатки. Кто она, а кто Провидица! А то выделывается..."
   Однако, Чанси повела себя не так, как я предполагала. Она просто поклонилась и произнесла:
   - Уважаемая Предсказательница, чтобы ни было между нами в прошлом, прошу извинить меня за детские шалости и проступки. Надеюсь, все обиды будут забыты и, сплотив наши ряды, мы сможем помочь этому миру наполниться магией.
   Услышав такое из уст подруги я едва не лишился глаз, которые стремительно начали покидать свои орбиты. А Чанс все продолжала:
   - Недавно мне было видение. Провидица сообщила, что для выполнения весьма сложной задачи по переводу книг с неизвестного до сей поры языка, она снабдила экспедицию новым изобретением - досками - переводчиками. Их она собиралась передать нам с вашей помощью. Собственно в этом и есть суть нашего вопроса.
   - Хм, Чанси, а ты повзрослела, - довольно улыбаясь ответила Водылер, - твоя мать может теперь тобой гордиться!
   - Моя мать? - недоуменно поинтересовалась Чанс. - Причем она здесь?
   - Неужели ты думала, что Предсказательницы не узнают, откуда на их головы свалилось такое недоразумение в твое лице?
   - Вы хотите сказать, что все с самого навала знали, кто я и кто мои родители? - ошалело переспросила подруга, стыдливо покрываясь румянцем. Явно она сейчас все свои проступки припоминает. И те, которые сотворила, и те, которые только собиралась.
   - Как ты думаешь, мы зря носим звание Предсказательниц? - тепло улыбаясь, ответила Водылер.
   - Кажется, в таком ключе она никогда об этом не задумывалась, - подхватила я. - Извините, что влезла в Вашу беседу, но нам правда, очень хотелось бы получить доски.
   - Да, да! Конечно! - быстро проговорила Предсказательница и, повернувшись налево, подошла к книжному шкафу. Опустившись на корточки, открыла нижнюю створку. Просунув в образовавшийся проем руку, она извлекла на свет несколько плоских досок. Поднявшись, Водылер удобнее перехватила доски и вновь подошла к нам.
   - Вот, - протягивая доски Чанси, произнесла она, - это они. Извините, что отвлеклась и заговорилась.
   - Это меня извините, - склонив голову на бок, попросила Чанс, - это ведь я вас разговорила. И за все остальное меня тоже простите.
   - За что?
   - Думаю, что вы итак все знаете. - не вдаваясь в подробности ответила Чанс.
   - Хорошо! Ты права, не зачем посторонних вводить в курс наших с тобой дел. Это просто замечательно, что ты, наконец, повзрослела, и берешь на себя ответственность! Это твой молодой человек приложил к этому руку? - кивнула она на меня.
   От такого предположения у меня даже брови стали стремительно сближаться с челкой.
   "Ничего себе! Она меня ни разу до этого времени не видела, а знает, что я парень!"
   "Саш, не будь блондинкой. Ты же знаешь, что она Предсказательница, неужели ты думаешь, что она не в состоянии отличить, кто есть кто?"
   "Нет, я, конечно, нисколько не сомневаюсь в ее силах, просто как-то неожиданно!"
   - тэн Водылер, может быть, объясните нам, как работают данные устройства? - вновь вступил в разговор отец.
   - О, я думаю, что ребятки и без моей подсказки справятся с ними, так ведь?
   - Да, Мы, собственно, о них и узнали от Порядка. Ему их еще на Эльдоре показывали, так что мы справимся, правда!
   - Ну, смотрите! Вам с ними работать.
   - Не переживайте, - благосклонно глядя на нас, ответила ему Предсказательница, - они справятся. Со всем справятся.
   "Интересно, она имела в виду: доски или саму экспедицию?"
   "Думаю, что последнее."
   - Ну, что ж, не буду вас у себя задерживать! В конце концов, у вас каждая минута на счету.
   - Спасибо вам большое, за доски, - поблагодарил Предсказательницу отец. Мы также раскланялись с Водылер, заодно поблагодарив ее за оказанную услугу, и вышли из кабинета, в котором она нас принимала.
   Задерживаться в императорском дворце смысла не было, поэтому мы сразу же прошли к телепорту и, пройдя через горящую раму, вернулись на глубоководную станцию. Как не странно, но отца уже ждала мама, которая, подхватив за руку, куда-то его увела. Мы переглянулись с Чанс и в один голос произнесли:
   - Ну, что? Возвращаемся? - А дальше я продолжила:
   - Мы свое дело сделали, доски достали, теперь можно приступать и к изучению библиотеки Океана. Согласна? - посмотрев на подругу, поинтересовалась я ее мнением.
   - Согласна. Чем быстрее мы закончим с изучением древних фолиантов, тем лучше. И нам и самим нереидам.
   - Тогда пошли в родительскую комнату, минипорт ведь до сих пор открыт.
   Пройдя пустыми коридорами, мы, наконец, оказались в требуемом нам помещении. Уже собираясь ступить в туманную дымку минипорта, я одним ухом уловила едва слышный шорох. Именно он и заставил меня отложить переход. А так как Чанси собиралась идти следом за мной, то и ей пройти в арку было не суждено. Оборачиваясь на шуршание я придержала Чанс за рукав и, приложив палец к губам показала ей, чтобы она пока помолчала. Естественно, что ей так просто нельзя было указать помалкивать до поры до времени. Однако видя, что я продолжаю хмуриться и вглядываться в окружающую обстановку она сразу же насторожилась и тоже принялась вслушиваться в окружающую обстановку.
   Я простояла так несколько минут, пока до меня не дошло, что же за звуки я слышу.
   "Ал, это же кто-то под кроватью прячется!"
   "Я даже догадываюсь, кто это!"
   "Кажется, я тоже это знаю. Хоть бы это было не так!"
   Посмотрев на подругу, я удостоверилась, что эти звуки слышны не только мне. Кивнув в сторону кровати, я получила от Чанс подтверждающий кивок головой. Практически не сговариваясь, мы подошли к кровати и, опустившись на колени, заглянули под нее.
   - Ой, девочки! А я тут пуговку ищу. Она от камзола оторвалась и закатилась! - раздался голос Андила из-под кровати.
   - Мореандил, кажется, твой отец не давал тебе своего позволения покидать пределы Сердца Аланара. - нахмурилась Чанси. - Ты же, просто-напросто пренебрег своим обещанием, данным отцу. Разве так поступают будущие правители?
   Вслед за ней я подхватила:
   - Неужели тебе так трудно немного подождать? Ведь Океан обещал отправить тебя на станцию, но чуть позже! Что, терпения не хватило? Давай, вылезай из-под кровати, пойдем обратно, - и, помогая выбраться, протянула ему руку.
   - Саша, я не хочу туда! Мне там скучно! Я там все изучил, все излазил. Мне там неинтересно, а тут предо мной открывается целый неизведанный мир!
   - Извини, Андил, - произнесла я в ответ на его слова, - возможно, раньше я бы так и поступила - позволила бы здесь остаться, но не сейчас. Пойдем, нужно поставить твоего отца в известность о том, что ты едва не сбежал.
   - А может быть, не надо? - с надеждой в голосе проговорил мальчишка.
   - Надо, Андил, надо! Нужно уметь отвечать за свои поступки. - ответила ему Чанси. - А то, что это получится. Сейчас ты хочешь уйти от ответственности за побег из дома, а потом не захочешь взять ответственность за весь ваш народ? Разве такой правитель нужен народу, который хочет прогрессивно развиваться?
   Андил понурил голову и проговорил:
   - Хорошо, пойдемте.
   Проходя через туман минипорта, мы пропустили мальчика впереди себя. Нужно ведь быть уверенной, что он в последний момент не передумает и не останется на станции. Ему-то хорошо, а нам потом отвечай перед Океандилом, где мы его сына потеряли.
   "В следующий раз нужно будет оставлять кого-нибудь у минипорта, чтобы он опять не сделал попытку убежать."
   "Хм, а мне кажется, что проще будет Океану добровольно отправить сына на станцию. Или нагрузить его всевозможными заданиями, чтобы и мыслей дурных в голове не было."
   "Вот и скажи это нерею, когда будешь сбывать с рук этого прохиндея."
   Стоило нам только выйти из минипорта, как практически тут же раздался стук в дверь.
   - Госпожа Александра, его императорское величество просит вас зайти к нему.
   - Хорошо, передайте Океандилу Рекантару, что я скоро буду! - ответила я сквозь закрытую дверь. Услышав удаляющиеся от двери шаги, я повернулась к Мореандилу и поинтересовалась:
   - Как думаешь, меня вызывают из-за твоего исчезновения? Или нет?
   Мореандил задумчиво почесал свой затылок и задумчиво произнес:
   - Не знаю, я ведь не так давно ушел из дома. Вроде бы не должны были спохватиться, а там как знать...
   - Замечательно, - ехидно глядя на мальчугана, проговорила Чанси, - теперь еще из-за тебя неприятности на свою голову огребем! Спасибо тебе, Андил, удружил.
   - А если это не из-за меня?
   "Интересно, он на самом деле такой наивный, или прикидывается?" - вновь подал голос Алмаз.
   "А кто его знает." - мысленно пожала я плечами - "Может быть, а может и нет. Мне это не известно"
   "И чего вы стоите? Еще кого-то ждете? Так уже все оттуда вышли!"
   Я свернула работу минипорта и вместе с Чанси и Андилом направились к Океану. Постучав в закрытую дверь, и получив разрешение, мы все вместе вошли в уже знакомое помещение. Океандил сидел за рабочим столом. Перед ним лежал целый ворох каких-то бумаг, в которых он быстрым и порывистым подчерком что-то писал. Из-под его письменного прибора раздавалось мерное поскрипывание. Закончив вносить в документы пометки, Океан поднял голову и, заметив рядом с нами Андила, произнес:
   - А, пропащая душа! Сыскался? Ну и где ты пропадал? Тебя Мастер Ренкал уже обыскался. Твой урок должен был начаться уже полчаса назад. - попенял он сыну.
   - Океан, не сердитесь. Мы не знали, что он додумается воспользоваться не схлопнувшимся минипортом. Хорошо, что, когда покидали территорию станции, услышали едва различимый шорох.
   - Ох, сын, что же мне с тобой делать?
   - Не хочу влезать в разговор отца с сыном, - выступила я вперед, - но мне кажется, Океан, что все же было бы разумнее отправить Андила на станцию. И ему интересно, и попыток сбежать не будет. А там он будет в полной безопасности, в случае чего родители за ним присмотрят.
   - Получается, что за попытку сбежать я должен его наградить? Так? - посмотрел на меня Океандил.
   "Хм, а Нерей, между прочим, прав! Непедагогично это - награждать за проступок!"
   - У меня тогда другое предложение, - продолжила я, - раз вы не можете, ну, или не хотите его отпускать на станцию, то проще оставить его здесь под домашним арестом и завалить его работой. Тем более вы сами предложили нам помощь в изучении библиотеки. Тем более что мы нашли способ расшифровывать незнакомую нам письменность нереид.
   - А поподробнее можно? - Океан тут же заинтересовано подался вперед.
   - Мы только что пришли со станции. Туда мы отправились, чтобы воспользоваться телепортом для посещения Предсказательницы Альянса миров. Она передала нам новую разработку мира Эльдор - доски-переводчики. С их помощью мы и переведем ваши тексты.
   - Можно мне посмотреть на одну из них? - попросил Океандил.
   - Да, конечно, - произнесла в ответ Чанси и протянула ему одну из досок.
   Нерей повертел ее в руках, оглядел со всех сторон и поинтересовался:
   - И каков принцип ее работы?
   - О, все достаточно просто, - заверила его Чанси. - Дайте какой-нибудь ненужный текст, который я могла бы перевести.
   Океан принялся перебирать свои бумаги, выискивая листок текста, который можно было бы нам дать. А у меня аж руки зачесались, так захотелось узнать, что же он сейчас за пометки делал своим стремительным подчерком на этих документах. Но вот, Океан отыскал какую-то ненужную ему бумажку и протянул Чанс:
   - Вот, прошу.
   Взяв бумагу, Чанс приложила ее к доске. Немного подержала и опять вернула нерею.
   - Вот, смотрите... - и протянула ему чудо-доску, - видите. Ваш текст отпечатался на доске. Нужно немного подождать и слово за словом, строчка за строчкой проризойдет перевод.
   Заинтересовавшись процессом перевода, я подалась вперед и заглянула Чанс через плечо. На доске, действительно, отпечатался текст на неизвестном нам языке. Внезапно буквы стали жирней, приобрели темно-синий отлив и как будто даже загорелись холодным огнем. Постепенно текст стал меняться: старое написание исчезало, даря в ответ новые, но тоже незнакомые мне, буквы.
   - Чанс, и что тут написано? - поинтересовалась я.
   - А ты, что не понимаешь? - нахмурившись, поинтересовалась подруга.
   - Неа, Буквы все какие-то незнакомые, - подтвердила я.
   - Странно, я все понимаю! Слушай, попробуй взять доску. - Попросила она меня и протянула переводчика.
   Перехватив его одной рукой, другой я начала бездумно водить по незнакомым буквам. Прямо под пальцами текс вновь вспыхнул синим пламенем и теперь уже с доски на меня смотрел вполне читабельный текст.
   - Ух ты! - поразилась я. - Это получается, что доска универсальная? Переводит на тот язык, носителем которого является держащий доску?
   - Выходит так. Хотя, было бы странно, если бы это было не так! У нас ведь письмо разное, значит и переводчик должен быть универсальным.
   - Девочки, а как она определяет на каком языке что написано? - поинтересовался Океандил.
   - Не знаю, - пожала Чанс плечами, - в такие подробности меня никто не посвящал, это вам нужно у Порядка спрашивать. Он у нас вечно во всякие исследовательские дебри любит лазить!
   - Ваше величество, мы пойдем, раз больше вам не нужны? - спросила я Океана.
   - Да, конечно! Отдыхайте. В библиотеку завтра?
   Посмотрев в окно, расположенное позади стола, задумчиво проговорила:
   - Не знаю, может быть и сегодня. Вы же разрешение написали, чего время зря тратить?
   - Как хотите, я, как освобожусь, в библиотеку зайду. Андил, а ты куда собрался? Я с тобой еще не закончил! - окликнул Океан сына, который под шумок хотел выскользнуть вслед за нами.
   Выходя из библиотеки, мы с Чанс переглянулись и рассмеялись.
   - Да! Андил попал!
   - Ничего, ему полезно! А то иш, что задумал под шумок из дома сбежать! А об отце он подумал?
   - Брось, ни о чем он не думал! Мал он еще, соображалка плохо работает! - пробормотала Чанси. - Ладно, хватит о грустном, пойдем к нашим, доски им отдадим.
   - Я вот все думаю, а зачем мы их с собой брали на встречу с Океандилом? - в задумчивости я даже остановилась посреди коридора.
   - Хм, наверное, чтобы не оставлять их без присмотра, - предположила Чанси, притормаживая. - Да ладно тебе, ну взяли мы их и взяли! Чего теперь голову ломать.
   - Ну, пошли, - выходя из задумчивости, пробормотала я.
  
   Чанси.
  
   - Ребят, мы вернулись! - входя в комнату Порядка, воскликнула я.
   - Хм, и кому ты это все говоришь? - глядя на меня, спросила Саша. - Здесь же никого нет.
   - Странно, они здесь ведь ждать обещали? Может записку, где оставили?
   - Зачем тебе записка, если ты можешь брата по мыслям найти. Вот и попробуй! - предложила Саша.
   "Действительно, чего это я?"
   "Пор, Порядок, ты где?" - стучусь в голову к брату.
   "Чанс, ты что ли?" - искреннее удивление в голосе брата заставило засомневаться в своей памяти.
   "А кто же еще? Вы же вроде должны нас у тебя в комнате ждать? Где вас носит?"
   "Ну, мы вас ждали, ждали, а потом решили, чего время зря терять. Вот мы и сидим сейчас в библиотеке. Предъявили смотрителю разрешение и попросили его дать нам летописи. Правда, смысл всего этого?"
   "А что?"
   "Так ведь непонятно ничего!"
   "Сейчас мы доски принесем, тогда все яснее станет."
   "Ждем."
   - Нет, ну, ты представляешь, они все в библиотеку поперлись! Им, видите ли любопытно стало. Теперь сидят и пялятся в незнакомую письменность! Хи!
   - Тогда пошли скорее в библиотеку!
   - А ты в курсе, где она находится?
   - Ага, я один раз там была вместе с Андилом. Там ужасно тяжелая дверь. Мы ее на пару с Мореандилом с трудом открыли.
   - Тогда веди! В отличие от тебя я там еще не была!
   И мы вместе с Саше припустили к библиотеке во весь дух. Бежали не долго, но быстро. Дыхание уже начало сбиваться с ритма, но внезапно Саша остановилась.
   - Что? - задыхаясь от бега, спросила я.
   - Пришли, вот они двери от библиотеки. - кивнула Саша на высокие створки закрытых дверей.
   "Ого! Этак мы их с Сашей не отворим!"
   - Чанс, давай, попробуем открыть. Не слабее ведь мы с тобой, чем я с Андилом.
   Уперевшись всей своей хрупкой массой тела в одну из створок Саша попыталась сдвинуть ее, хоть чуток, с места.
   - Чанс, может, поможешь, или я должна за двоих отдуваться?
   - Ой, извини, - отвлеклась я от разглядывания двери. Уперев свои ладони рядом с Сашиными, мы навалились на створку по новой.
   - Ээй, ухнем! Потихоньку! - пропела я. Под наши двойным нажимом створки начали с трудом, но приоткрываться.
   - Еще чуть-чуть! - взмолилась Саша.
   Надавив из последних сил, мы, наконец, открыли двери на нужную нам ширину. Заглянув внутрь, заметили сидящих с приходу ребят. Они сидели, низко склонившись над книгами, и что-то пытались в них разобрать.
   - Глянь на них! Нет, чтобы нас подождать и вместе сюда придти. Так нет, сидят теперь, делают умный вид, что понимают.
   - Угу, ладно, харе за ними подглядывать, входи уже! - произнесла Саша и протолкнула меня внутрь библиотеки.
   Рядом с дверью стояла конторка смотрителя, за которой сидел худой как щепка нерей и вносил в журнал какие-то сведения.
   Увидев меня, и входящую следом за мной Сашу, он посмотрел на нас сверху и спросил:
   - Чем могу помочь?
   - Ой, спасибо, нам не надо. Мы уже отыскали наших пропавших друзей. - ответила Саша на его вопрос.
   - Что ж, тогда не буду вам мешать, - и библиотекарь вновь вернулся к прежнему занятию.
   Мы подошли к ребятам и, положив на стол перед ними доски, в один голос сказали:
   - Подождать не могли!
   - Ой, девочки, вы уже вернулись! - воскликнула Корвинэ, вскакивая со стула.
   - Тсссс! - приложив к губам скрюченный от возраста палец, прошипел смотритель.
   - Все-все! - заверила его Кори, возвращаясь на свое место, и шепотом продолжила:
   - Девочки, я уже думала, что чекнусь, сидя здесь над этими закорючками.
   - Зато теперь живем! - шепотом воскликнул Игорь. - Порядок, давай показывай, как этими штуками пользоваться.
   - Очень просто, даже я, и то знаю!
   - Ага, Чанс сейчас в кабинете у Океана показывала, как ими пользоваться. Самое классное, это то, что они переводят на тот язык, которым владеет держатель досок. То есть на все!
   - Здорово! - обрадовался Тэркан, - а то я все переживал, что они переводит только на язык Эльдора.
   - Значит, приступаем. В начале прикладываете доску к книге. Даете ей время на снятие отпечатка, а затем она его переводит. Всем все понятно? - поинтересовался Порядок.
   - Не переживай, справимся, - заверили мы его и приступили к расшифровке выданных ребятам книг.

Глава 7.

   Саша.
  
   Стоило только раздать всем доски, как мы приступили к изучению лежащих перед нами фолиантов. Алекс был бы рад подержать в руках эти древние книги. Он всегда не ровно дышал к источникам знаний. А здесь такой простор для любителя книжной продукции... Мне же все эти желтые, потрепанные листы, непонятно из чего сделанной бумаги навевали какие-то странные ассоциации.
   "Ал" - позвала я артефакт.
   "Чего?" - неохотно отозвался он.
   "Как думаешь, мне уступить на время место Алексу?"
   "Зачем?" - недоуменно откликнулся Алмаз.
   "Ну, не люблю я эти книги! Они вечно на меня тоску навевают!"
   "Если считаешь, что так оно будет лучше, то почему бы и нет?"
   "Ну не читать же мне самой эти книжки?"
   "Почему бы и нет? Раньше ведь ты на это не жаловалась?"
   "А я их и не читала! Если помнишь, то это Алекс в женском теле был. Слушай, а ты не знаешь, как его вернуть на время?"
   "Хм, это же твое второе я! Тебе и карты в руки! Всего-то и нужно, что позвать его."
   Ага, позвать. Что ж, попробуем.
   "Алекс." - нерешительное, а вдруг не получится?
   Внутри что-то заворочалось, во мне как будто поднималась неуловимая никем волна чужого эго. Хотя почему чужого? Алекс - это же я, или я - это Алекс. Что-то я совсем запуталась...
   "Что случилось?" - раздалось недовольное в голове.
   "Интересно, и чем ты недоволен? Такое ощущение, что ты не рад тому, что я тебя растеребила!"
   "Растеребила" - согласился со мной Алекс, - "вот только зачем?"
   "Понимаешь, мы тут занялись переводом кое-каких книжек..."
   "Книги?" - заинтересовался Алекс, - "Какие?"
   "Откуда я знаю" - начала я раздражаться, - "я собственно для этого тебя и позвала! Не люблю я книги читать!"
   "Хм, а что ты читаешь, журналы, да программу передач?"
   "Вот только не нужно ерничать! Я могу и сама справиться с чтением этих талмудов!" - с отвращением еще раз бросила на них свой взгляд. На мгновение мне показалось, что на глаза упала серая непроглядная пелена, которая так же быстро и исчезла. А Алекс вдруг, что есть силы, завопил в голове:
   "Сашка, давай выметайся! Это ж такие источники" - господи, вот это страсть к книгам. У меня даже руки немного затряслись от его нетерпения взять хоть одну из них. Да...
   "Короче так, я уступаю тебе тело, но только на то время, что ты будешь заниматься в библиотеке. Договорились?"
   Я думала, что он ответит быстро и не задумываясь, но он как будто что-то взвешивал. Хотя, что? Но тут, он ответил на мой вопрос, и мысль ушла, так и не закончив формироваться.
   "С одним условием." - горестно вздохнула: вот так всегда, только обратишься к нему с просьбой, как тебе сразу начинают ставить условия.
   "Каким?"
   "Я занимаю твое место не только в библиотеке, но на всем протяжении исследования. И это не только библиотека, но и поиски сада мелорнов."
   "А о нем ты откуда знаешь?" - настороженно.
   "Дорогуша, ты не забывай, мы с тобой одно! И ты занимаешь сейчас свое место только потому, что тело в данный момент женское. А я как-то не привык отождествлять себя с дамой."
   "Хорошо, уговорил. На время исследований мы поменяемся местами, но только на время!"
   "Саш, все равно скоро закончится наше слияние с артефактом и все, наконец, завершится! Так зачем так цепляться за то, кто будет первым?"
   "Вот именно, что закончится! А что потом будет? Наверняка же ты станешь самим собой, только приобретешь кое-какие способности, а мне придется спрятаться глубоко в себя (или тебя, как правильнее?)"
   "Ладно, я понял нашу проблему. Никто из нас не хочет терять отпущенного ему времени. Только ты не думала, что нас может вообще не стать?"
   "Это как?" - пораженно.
   "Что из всех троих может остаться только одушевленный теперь уже Алмаз!"
   "Разве такое возможно? Аааал!" - позвала я артефакт.
   Тот откликнулся как бы не хотя:
   "Тут я. Что я могу сказать, сканирование организма идет не останавливаясь, данные все время изменяются. Поэтому я не смогу сказать, чем это все закончится. Возможно, что Алекс и прав."
   "Возможно?" - в полном шоке отреагировала я на слова артефакта.
   "Да." - подтвердил он.
   "Вот видишь, никто ни в чем не уверен. Поэтому давайте на время прекратим заниматься внутренними распрями и займемся каждый своим делом. Саша отвечать за женскую ипостась, я заниматься исследованиями, а Алмаз тем, чем он все время занимается: изучением нашего общего организма."
   "Хорошо, Алекс, занимай мое место" - в полном обалдении от только что полученной информации я даже не подумала сопротивляться полученному от Алекса сообщению.
   Что-то внутри меня встряхнулось, потянулось, и мое сознание начало окутываться легкой дымкой тумана. Когда я вновь пришла в себя поняла, что оказалась опять на вторых ролях. А Алекс, занявший мое место, с доской-переводчиком в руках, принялся за расшифровку древних, пахнущих застаревшей плесенью, фолиантов.
  
   Алекс.
  
   "Неужели я опять у руля? Даже не верится, что она на это согласилась! Ладно, хватит возносить хвалу Вселенной, нужно делом заняться."
   Руки сами собой потянулись в сторону лежащих аккуратной стопочкой книг. Решив долго не капаться, чтобы не дай бог повредить столь древние источники, я взял самый верхний фолиант. Поднес к глазам и попытался разобрать, что же написано на обложке. Как и думал - ничего у меня не вышло! Поднес ее к лицу и вдохнул аромат древности.
   - Ммм, вот как пахнет история, - мечтательно прикрыл глаза, а когда распахнул, заметил, что все смотрят на меня как на чумного.
   - Саш, ты давай, не отвлекайся, - разбил в дребезги мою мечтательность Порядок и вновь уткнулся в книгу.
   "А и правда, чего это ты?" - поинтересовался Алмаз.
   "Чего, чего, люблю я книги. Бесподобный аромат. А главное у каждой свой особенный. Новая, только что из печати пахнет типографской краской, старая немного затхлостью, какая-то прелостью, а иная просто бумагой. Ай, что-то я, правда, слишком расчувствовался!"
   "Это наверняка оттого, что ты давно не управлял телом"
   "Ладно, пора бы и делом заняться, а то на меня уже все коситься начинают"
   Держа в одной руке фолиант, другой, свободной я подтащил поближе к себе доску- переводчика. Уложив на нее книгу, обложкой к низу, немного подождал, а потом снял с нее фолиант.
   Высветившиеся синим пламенем на доске, буквы перевели:
   "Летопись мира Паштанат со дня сотворения."
   "Нет, Ал, ты это видел? Со дня сотворения! Интересно, кто же ее тогда писал?"
   "Ну, это точно были не макорумы."
   "Тогда кто?"
   "А ты открой книгу на первом листе, обычно там пишут, кто автор издания."
   "Вот это я придурок! Как будто сам не знал."
   Открыв книгу и приложив следующий лист к доске провел туже процедуру, что и с обложкой.
   "Автор, давший зачин этому произведению был сам Творец"
   "Ничего себе! Так, а что у нас в аннотации?"
   "Творец описал создание мира, сотворение живых существ и оставив этот мир на попечение богов, так же им созданных, растворился в множественной Вселенной. Возможно, он создал другой мир, или соединил с ней сознание, нам это не ведомо.
   Древние боги.
   P.S. Последняя запись перед тем, как передать данную летопись на хранение нереидам была сделана Океаном, богом водной стихии."
   "Обалдеть..."
   - Ребят, - позвал я товарищей, - знаете, что я за книгу держу в руках?
   Все с неохотой оторвались от изучения своих письменных источников и посмотрели на меня.
   - Вы не поверите - это летопись велась с момента создания мира.
   - Разве такое возможно? - поинтересовалась Корвинэ.
   - Как видишь, - пожал я плечами. Все остальные сгрудились рядом со мной и стали заглядывать, кто через плечо, кто вверх ногами, на доску. А на ней все еще продолжала светиться ярко-синим огнем аннотация к книге.
   - Ничего себе! - раздалось со сдавленным придыханием вокруг. - Вот это раритет!
   - Ага, такого даже в грольей библиотеке наверняка нет! (если они, конечно, в свое время не стырили образец) Ладно, ребят, давайте уже занимайтесь каждый своей книгой. А с этой я как-нибудь сам справлюсь.
   Сразу же, как только все расселись по местам, я занялся дальнейшим изучением книги. Чтение продвигалось легко, самые интересные моменты я выписывал, чтобы в дальнейшем поделиться ими с друзьями. Расшифровкой текста увлекся до такой степени, что забыл обо всем на свете. Опомнился только когда хлопнули закрывшиеся двери. Подняв голову, заметил Океана, который вошел в святилище книг вместе с сыном. Шустрый мальчуган, вылитый я. Да, доставит он отцу еще массу проблем. Жаль, что Океан не согласился сплавить его к отцу на станцию. Будем надеяться, что он и здесь нам пригодиться.
   - Ну, как продвигаются ваши дела? - подойдя к нашему столу, поинтересовался Океандил.
   - Все отлично! - заверил его Игорь, - сидим переводим. Вон, Саше, попалась книга написанная самими богами!
   - Что? В самом деле? - по удивленно расширившимся зрачкам Нерея я понял, что для него существование этой книги - новость.
   - Ага, - проворчал я. Не дай бог еще книгу заберет. Но нет, только заглянул в мой листок, в котором я пометки делал. Но ничего не поняв приставать все-таки не стал. Только поинтересовался:
   - Ну, что, помощь нужна? - вновь отвлекая нас от книг, поинтересовался Океан. Чтобы вернуть нас в реальность ему пришлось повысить голос, на что библиотекарь моментально отреагировал тихим шипением:
   - Тссссс, ваше величество, это библиотека, здесь нельзя громко разговаривать. - ну чисто змея.
   - Хорошо-хорошо, уважаемый Ренкариус, - еле-еле прошептал Океан. - Я больше не буду, честное императорское.
   - То-то, - так же шепотом ответил ему смотритель.
   - Ребят, так как, вам наша помощь нужна? - переспросил теперь уже шепотом Океан, немного кося глазами на библиотекаря.
   - Ваше величество, если хотите, присоединяйтесь, у нас вон какое поле для исследования, - и Порядок обвел все помещение библиотеки рукой.
   - Отлично, Андил, чего вертишься? Давай, садись и приступай к чтению. - Океан, наконец, уселся сам и усадил своего неугомонного наследника за соседний письменный стол. Он взял пару книг из стопки, стоящей прямо перед нами и тоже углубился в чтение.
   Очнулись мы через пару часов, когда свет в помещении начал моргать. Первым это заметил сам библиотекарь.
   - Ваше величество, - заворчал он, подходя к Океандилу, - вы опять забыли обновить заклятие света.
   - А! Что? - вскинул Океан голову. - Не обновил? Так я вроде бы Сервандилу велел обновить.
   - Ага, мы его по дороге в библиотеку встретили, - поддакнул Андил отцу, - папа и велел ему заклятие обновить.
   - Странно, почему тогда повеление не исполнено? - пробормотал император. - Ребят, я отойду ненадолго, ладно?
   - Конечно, - согласились мы. Правильно, читать в впотьмах не особо удобно.
   Стоило Океандилу выйти из библиотеки, как Андил подсел ко мне и спросил:
   - Саш, может, поговоришь с отцом?
   - О чем? - отрываясь от книги, спросил я.
   - Ну, - замялся мальчик, - о том, чтобы он меня на станцию отпустил.
   "Саш, это он о чем?" - потянулся я тонкой ниточкой к своему второму сознанию.
   "А то ты не знаешь, что тут у нас в последние дни творилось?" - отозвалось недовольное.
   "Да, я вообще-то излишним любопытством не страдаю, не подглядывал..." - признался я.
   "Ага, чтобы ты, и не был в курсе событий? Да, в жизнь не поверю!" - раздалось из глубин сознания возмущенное.
   "Да, честное слово, не подсматривал! Ты столько места заняла своим раздутым самолюбивым я, что мне уже места там вообще никакого не осталось!"
   "Ладно, поверю. В общем, сегодня малыш едва не сбежал из дома через минипорт, что дал отец. Мы его с Чанс засекли в родительской комнате. Он под кроватью прятался в ожидании момента, когда мы уйдем. Не повезло, и я его услышала. Привели домой, Океан назначил ему наказание в качестве нашего добровольного помощника в библиотеке. "
   "Блин, чтоб меня родители в детстве так наказывали."
   "Ага, это тебе по кайфу дневать и ночевать среди учебников и прочих книг. А он мальчик любознательный. Нигде кроме как у себя под водой не был. Вот его и разохотило побывать на станции, а еще лучше, если на поверхности."
   "Ясно."
   - Прости, Анди, но ничем помочь не могу. Ты сам виноват в своем наказании.
   - Ну, Саша! - взмолился мальчуган.
   - Не-ет! Я сказал нет, значит, нет. И давай замнем этот разговор. Вот отбудешь повинность, тогда я и поговорю с Океандилом.
   - Ладно! - обиженно склонив голову, Андил вернулся на место.
   Я вновь вернулся к прерванному занятию. Увлекся текстом до такой степени, что не заметил, как свет погас совсем. Тут я уже не выдержал и, выпрямившись, спросил во весь голос:
   - Нет, ну как это называется?
   - Уважаемая нери, это библиотека. Здесь не принято громко разговаривать ни при каких обстоятельствах. В библиотеке должна царить тишина!
   - Не знаете, скоро свет дадут? - уже чуть тише спросил я у недовольного моим выступлением библиотекаря.
   - Не знаю, - проворчал он мне в ответ. - Если вам так интересно, то взяли бы и сами сходили проверить, в чем дело! - ехидно добавил он.
   - Ребят, никто не желает составить мне кампанию? - поинтересовался я у друзей, едва видных в опустившейся мгле.
   - Саш, давай я с тобой схожу? - предложил Андил.
   "Конечно, что еще можно ожидать от непоседливого парнишки, которому в тягость провести несколько часов кряду за чтением древних фолиантов."
   - Хорошо. Кто-нибудь еще с нами пойдет? - утонил я.
   - Да, давай я с вами прогуляюсь, - ответил из темноты библиотеки голос Тэркана, - а то, что-то я засиделся. Даже спина заболела сидя ссутулившись.
   - А ты не сутулься. - велела ему Кори. - А то горб вырастет.
   - Кори, ну, хватит говорить глупости! Какой у даймона горб? - удивился я.
   - Такой же как и у всех остальных, - подтвердила свои слова Кори. - Мы же от обычных людей отличаемся только внешним видом, да способностью сливаться с присущей нам стихией.
   - А. Ладно, тогда пошли, - и, отодвинув от стола стулья, мы поднялись со своих мест.
   "Интересно, и кто будет открывать эту дверь?" - раздалось ехидное в голове.
   - Теркан, сможешь ее открыть? - рассматривая едва видный в темноте профиль даймон, спросил я.
   - Ага, сейчас. - ответил мне он и продолжил стоять глядя на дверь.
   "Интересно, и долго он будет так медитировать?" - Опять влез в мысли Алмаз.
   Не прошло и минуты, как даймон немного истончился, превратившись в странную воздушную субстанцию. От него потянуло вначале легким ветерком, дующим в сторону двери. Скорость ветра потихоньку нарастала и вскоре дверь отворилась на распашку.
   - Не создавайте сквозняк в библиотеке! - воскликнул смотритель Ренкариус. - Книги могут испортиться от переизбытка влажности в воздухе!
   - Все-все, мы уже уходим, - ответил ему Тэракан первым выходя из библиотеки.
   - Странно, никогда не слышала, что книгам может быть вреден свежий воздух. - пробормотал я.
   - Так это в обычных. И то, в спецхранах поддерживают специальную температуру и влажность, чтобы предотвратить преждевременную порчу книжных источников. Поэтому гроли и начали переходить на электронные носители материала. Здесь же кругом вода! Книги могут отсыреть. Вот библиотекарь и возмутился. Избыток влаги для книг вреден.
   - Аааа, - протянул я, затем глазами в темноте нашел Андила и поинтересовался:
   - Анди, где может быть твой отец?
   - А я откуда знаю? - удивился мальчишка. - Я ж все это время с вами в библиотеке был. Может в кабинете на Сервандила ругается, а может уже освещение восстанавливает.
   - И все же, подумай хорошенько, куда нам сейчас лучше идти? - остановившись посреди коридора, поинтересовался Тэркан.
   - Ну, - задумался маленький хулиган, - я бы пошел сначала в кабинет, а потом уже и к алтарю.
   - Алтарь? - я так удивился, что даже почувствовал, как мои брови начинают сливаться с основной массой волос. - Что за алтарь?
   - Обычный, - Андил пожал недоуменно плечами. - Такой же, как и везде!
   - ...?
   - А чего вы остановились? Пойдемте в кабинет, по пути я и расскажу, раз вам так интересно знать об алтаре.
   Мы вновь тронулись в путь, и всю дорогу до кабинета, Андил объяснял, что же это за загадочный алтарь.
   - Понимаете, состояние дома, его освещение поддерживается магическим путем. Но еще дед посчитал, что ходить по дому и подпитывать каждый фонарь - это слишком долго, муторно и бесполезно. Пока зарядишь одни фонари, другие уже смогут разрядится! Вот наши маги и придумали сделать стационарный аккумулятор-распределитель. Я, правда, в технике сильно не разбираюсь, поэтому все точно объяснить не смогу. Это только отец сможет все досконально объяснить. Когда найдем, можете у него все выяснить.
   - Хм, надо же, а я и не подумал, - задумавшись я даже не заметил, как отозвался о себе в мужском роде.
   - Саш, ты чего? - удивился Тэркан.
   - Чего, чего, ничего, - пробормотал я. Теперь объясняй им всем, что поменялся со второй своей сущностью местами. - Я не Саша.
   - Не Саша? Алекс, ты что ли? - уточнил он.
   - Я. Саша не захотела книжки читать, поэтому добровольно уступила мне свое место. А сама сидит глубоко внутри и дрыхнет, - пояснил я.
   - И надолго вы местами поменялись? - посверкивая глазами из темноты, донесся голос Андила.
   - Пока исследования ведутся, она уступила мне бразды правления, - тяжко вздохнув сообщил я.
   В этот момент мы дошли до кабинета Океана. Из-за плотно закрытых дверей раздалась нравоучительная лекция, произносимая императором в данный момент. Тихонько постучавшись в дверь, Андил заглянул в кабинет и нерешительно поинтересовался:
   - Па, к тебе можно?
   - Да, заходи, я уже почти закончил, - позволив войти, он вновь вернулся к своему менторскому тону.
   Мы вошли в кабинет. Здесь горел небольшой магический огонек. В его тусклом свете мы смогли рассмотреть, с кем же здесь ведет разъяснительную беседу Океандил. Как и следовало ожидать, здесь оказался виновник отключения освещения и, как ни странно, его жена.
   - Сколько раз я просил. Корвине, вы меня слушаете или опять витаете где-то там, в запределье?
   Лицо нереи приняло смущенное выражение. Ага, значит, действительно, была мыслями где-то далеко.
   - Сервандил, тебя я тоже предупреждал, причем не один раз, чтобы ты сначала исполнял повеления работодателя, а потом уже занимался личной жизнью. Что, разве не так?
   - Так ваше величество, - молодец, в голосе ни грамма раскаяния не слышно! Интересно, за чем же таким их застукал Океандил? Под моим заинтересованным и через чур любопытным взглядом, которым я поедал вначале управляющего, а затем и его жену, последняя покрылась огненным стыдливым румянцем.
   "Ну, что? До тебя дошло, за чем именно их застукал Океан?" - расточая море ехидства, в мысли влез Алмаз.
   "Э?" - смутился я в ответ на провокацию артефакта.
   "Ну что ты как дите, честное слово. Они вполне взрослые люди, чему тут удивляться?"
   Я наклонился к стоящему рядом со мной Андилу и поинтересовался:
   - Анди, а что тут вообще происходит?
   На что тот мне ответил, также шепотом, чтобы никто не смог расслышать сказанное им:
   - Дело в том, что они, - мальчик кивнул по направлению к провинившемся головой, - совсем недавно поженились. Священный месяц кончился, а они все никак не могут привыкнуть к рабочим будням, вот и улучают помаленьку мгновения, когда никого не бывает рядом. Обычно никто и не замечает их исчезновения. Просто сегодня сложилось не так удачно, как обычно. Сервандил похоже забыл обновить заряд алтаря- аккумулятора. А отец пошел выяснять, в чем тут дело. Вот и выяснил. Последствия сам можешь услышать.
   Анди прервался, и я вновь услышала продолжение лекции о пользе исполнения повелений:
   - Ребята, - усталым голосом продолжал вычитывать Океан, - я же не прошу от вас чего-то запредельного! Просто хочу, чтобы вы исполняли свои обязанности как положено! Серв, разве так трудно было вначале все обновить, а потом уже заниматься, чем вам захочется? Конди, ну, и ты туда же? Что вы стыдливо глаза опустили? Ладно, идите, но чтобы я больше не читал вам мораль, постарайтесь впредь не допускать таких ошибок!
   Пристыжено понурив голову, Кондивила вышла из кабинета. Сервандил было задержался, но был выпровожен Океаном:
   - Шагай, давай, я сам займусь пополнение алтаря.
   - Хорошо, ваше величество, - и поклонившись, управляющий покинул кабинет.
   Усталым голосом Океан выдохнул:
   - Как меня уже достали эти влюбленные молодожены!
   - Сочувствую, - выразил сострадание Океану Тэркан. - Влюбленные они все такие!
   Повернувшись в сторону даймона, поинтересовался:
   - Это ты по себе судишь?
   Судя по побледневшим щекам Тэркана, я угадал!
   - Ладно, не обижайся! Я же пошутил! - похлопывая его по плечу, признался я. По тому, как мышцы плеча заметно расслабились под моей рукой, понял, что Теркан немного отошел от моей шутки.
   - Ваше величество, мы, собственно, зачем пришли-то? Было бы интересно узнать, когда освещение появится?
   - Сейчас схожу, заряжу алтарь, свет и появится. Подождите немного, - выходя из-за стола отозвался Океан.
   - А можно мы составим вам кампанию. Очень хотелось бы посмотреть, что это за алтарь такой! - напросился на легкую прогулку Тэркан.
   - Да, пожалуйста, мне ж не жалко. Тем более это не далеко, всего-то и нужно опуститься в центральный подвал. Отворив дверь, Океан подождал пока мы выйдем в коридор, затем проследовал за нами и, прикрыв дверь, махнул рукой в обратную сторону той, откуда мы пришли:
   - Нам туда, - и выпустив на волю светящийся шарик, отправился в указанном направлении. Чтобы не потеряться в сумерках коридора мы шли друг за другом, стараясь не упускать впереди идущего Океана из поля зрения. Все-таки шарик был слишком маленьким и давал не так уж много света. На освещение всего коридора его явно не хватало. Идя вереницей и все время глядя себе под ноги, чтобы не дай бог не упасть и не переломать себе конечности не уловил тот момент, когда начался пологий спуск вниз.
   Остановились мы, как мне показалось, внезапно. Присмотревшись как можно тщательнее к тому, что стало причиной нашей остановки, понял, что перед нами из темноты выросла стена с тяжелой деревянной дверью. Она была окована длинными металлическими петлями, покрытыми изящным узором в виде переплетения эльфийской лозы.
   "Похоже лоза их любимый орнамент. Встречается всюду. И на платьях, и на домах, и на картинах."
   - Океан, а ключ у тебя есть? - поинтересовался я у нерея. В ответ на это Океан лишь улыбнулся и толкнул дверь. Та без лишнего шума поддалась на этот толчок. В образовавшийся проход мы и прошли. Андил тут же побежал к центру помещения. Здесь было так же темно, как и везде. И только когда Океан вышел на середину комнаты и летящий следом за ним светлячок завис на одном месте, мы смогли рассмотреть стоящий в центре алтарь.

Глава 8.

   Океандил
  
   "Не знаю, правильно ли я делаю, что допускаю чужаков в сердце собственного дома. Раньше она была крепостью, а сейчас? Ладно, будем надеяться, что я не совершаю никакой ошибки, показывая этим детям алтарь"
   Едва только дверь отворилась, и в хранилище тайны дома вошли мои гости, как они тут же остановились, пораженно застыв при виде освещенного световым пузырем постамента.
   - Ух ты! - восхищенно выдохнула Саша. Хотя, судя по тому, что даймон обращался к ней сейчас как к мужчине можно сделать вывод, что сейчас главенствующую роль играет Алекс, ее мужская ипостась. Тэркан тоже ненадолго приостановился, но потом, опомнившись, одним плавным движением, перетек прямо к алтарю. Саша тоже не заставила себя ждать, она, торопливо перебирая ногами, тоже чуть ли не подбежала к нему.
   "Интересно, какое впечатление производит этот алтарь на людей совершенно не знакомых с культурой нашего народа? Я то никогда не пытался посмотреть на него со стороны. Камень стоял здесь еще до моего рождения, да и до рождения моего отца. Поэтому всегда воспринимался нами как само собой разумеющееся! А что видят эти юнцы?"
   Беря пример с Саши и Тэркана, с интересом взирающих на камень, принялся сам его тщательно осматривать.
   Алтарь - каменное сооружение цилиндрической формы, возвышающееся где-то на метр от пола. На его вершине установлена глубокая чаша из лунного металла на треноге. Вся боковая поверхность цилиндрического постамента испещрена странными знаками-символами, непонятными даже мне. Тренога сделана в форме эльфийской лианы. И только я из всех здесь присутствующих знаю, что произойдет, стоит мне только поднести руку к этой лиане из серебрилла. От разглядывания алтаря меня отвлек вопрос Андила:
   - Па, ну, скоро? Темно же!
   "Что-то я действительно отвлекся. Только стоит ли проводить процедуру подзарядки при сыне? Не маловат ли он? В помещении он бывал уже много раз, знает, где что здесь есть, а вот на процедуре пополнения магического резерва он не присутствовал ни разу"
   - Андил, ты, действительно, считаешь, себя уже достаточно взрослым, чтобы присутствовать здесь при свершении обряда? - поинтересовался я у сына, хотя знал, что он ответил согласием. Слишком он все же любопытный. Все хочет знать. Когда-нибудь он поплатится за свое любопытство.
   - Конечно, я ведь уже взрослый, - как я и ожидал, Андил захотел остаться.
   - Ты не взрослый, пока не достиг своего третьего совершеннолетий, - не согласился я с ним.
   - Третье совершеннолетие? - удивленно посмотрев на меня, поинтересовался даймон.
   - Да, - огорченно повесив голову, ответил сын. - Дурацкая градация взросления.
   - Первое взросление, когда у нерея пробуждается водная стихия; второе взросление - появление способности к подводному плаванию. Видите ли, мы не рождаемся с такой способностью. Молодой нерей, не достигший второго взросления имеет только человеческую сущность. Перепонки на руках, жабры и хвосты появляются только по достижении второй ступени, - пустился я в объяснения.
   - А третья? - подняв на меня взгляд, поинтересовалась Саша.
   - А третья - это признание ответственности перед народом.
   - То есть, получается, что третье взросление присуще только правящей династии? - уточнил Тэркан.
   - Почему же. Раз в год в Сердце Аланара устраивается праздник, который так и называется Ответ.
   - Расскажите поподробней, пожалуйста, - взмолилась Александра. Что ж, расскажу ей смысл праздника, вдруг Мореандилу станет скучно, и он выйдет из алтарной залы.
   - В этот день в городе собираются все нереи достигшие определенного возраста. Так вот, они, друг за другом, взывают к Океану, богу водной стихии. Если он откликнется на зов - уже хорошо, если же ты принесешь ему клятву верой и правдой служить народу нереид и он ее примет - вообще замечательно.
   - А что, он не всегда принимает клятву? - заинтересовалась Саша праздником.
   - Не всегда, - подтвердил я, - бывает так, что Океан не отзывается, а бывает и так, что он отзовется, но клятву не примет. Некоторые нереиды каждый год, в течение нескольких лет, иногда даже десятилетий, приходят на праздник и приносят свои клятвы вновь и вновь.
   - Оригинально, правда, Тэркан? - глядя на даймона, поинтересовалась Саша его мнением.
   - Да, - задумчиво проговорил он. - Океан, и это того стоит? Ну, клятва Океану?
   - Хм, знаешь, мы привыкли считать все это старой, проверенной временем традицией. Но если копнуть глубже в историю...
   - Ой, па, вот только не надо истории, - проныл Андил.
   - Без истории здесь не обойтись, - возразил я ему.
   - Ладно, рассказывай, я в сторонке подожду! - пробурчал этот дьяволенок, а сам подошел поближе к алтарю.
   - В общем, на чем я остановился? - уточнил я у Тэркана.
   Спросил у одного, но ответила на вопрос другая:
   - Ты сказал, что если копнуть глубже в историю, то... - протянула она, и я тут же продолжил:
   - То можно найти ряд примеров того, что из не принесших клятву Океану нереид получаются плохие правители, неумелые целители и еще масса всяких там неучей.
   - Например? - уточнила Саша.
   - Ну, если, к примеру, взять мою семью - правящую династию, то среди ее членов есть такой император, как Ариандинил. Он известен на всю воду как бесталанный полководец, приведший к упадку не только Сердце Аланара, но и весь народ нереид.
   - Тогда каким образом он умудрился стать императором, если Океан не принял его клятвы? - удивился Тэркан.
   - А больше некому было, - пожал плечами стоящий у алтаря сын, - прежний правитель растворился в воде, сын его был совсем маленьким, не прошедшим и второй ступени взросления. Среди родственников по мужской линии не было ни одного, кто бы вступил в пору полного взросления. А Ариандинил был самым старшим из них. Вот и пришлось народу смириться с тем, что у власти оказался не до конца совершеннолетний Нерей.
   - С этим ясно. А теперь у меня появился еще один вопрос, - о чем-то задумавшись, сказал даймон.
   - Какой? - спросил я у него. Все-таки сын хоть и изучил уже историю, есть в ней такие моменты, которые он знает не до конца.
   - Вернее даже два. Первый, почему Правитель - это обязательно мужчина? И второй, что значит, растворился в воде?
   - Вот, что значит общаться с людьми другой культуры, - глядя на сына, ответил я.- Мы даже и не задумываемся над причинами этого, а вы из одного небольшого рассказа успели вычленить два вопроса, для вас не понятных. Что ж, давай те расскажу.
   - Пап, я тогда пойду в библиотеку, - Андил не выдержал и влез в разговор, - все эти истории мне не интересны. Я их знаю едва ли не с рождения.
   - Хорошо, иди. Только создай себе пузырь света, а то в коридоре темно, - посоветовал я сыну. Андил прямо здесь в алтарной зале создал себе освещение и вышел в коридор.
   - Хорошо, что он ушел, - облегченно выдохнул я.
   - А в чем дело? - Сашины глаза непонимающе захлопали длинными ресницами.
   Нужно же все объяснить этим детям поверхности.
   - Давайте я пополню заряд алтаря, вы сами все увидите. Только посмотрите, чтобы Андил не зашел. Все же, чтобы он здесь не говорил, но ему еще рановато смотреть то ,что сейчас здесь будет.
   Ребята отошли подальше к двери. Я же наоборот придвинулся ближе к треноге. Провел по ней нежным касанием ладони, и лиана ожила. Судя по нервному вскрику Александры, ожившая тренога стала для нее откровением. А в это время одна ветка лозы обвила мое правое запястье, вторая - левое, а третья, медленно отрастая, поползла по камзолу к голове. Еще немного и обе ветки, погладив внутреннюю сторону запястья, начали вживляться под кожу. Третья, достигнув лица, заползла в нос. Почувствовав, что ноги отрываются от пола, я постарался расслабиться.
  
   Чанси
  
   Как только ребята удалились в поисках Океана, как Порядок обратился ко мне с предложением:
   - Чанс, чего мы тут просто так сидим, давай создадим светлячков. Ты и я. Двух нам вполне хватит, для того чтобы заняться дальнейшим переводом.
   - Ой, точно. И как мы сразу не догадались! - воскликнула я мысленно обращаясь к брату: "Нам как, объединять силы или нет?"
   "Зачем, мы же не один осветительный прибор хотим сделать. Нужно как минимум два. Один над Игорем и Корвинэ, другой надо мной и тобой."
   "Отлично, тогда я создаю над нами" - едва только отослала эту мысль брату, как принялась за создание светлячка. Где-то в полутора метре над нашими головами вначале зажглась небольшая искорка, а потом она стала постепенно разрастаться, разрастаться и превратилась в нечто, напоминающее шаровую молнию. Она распространяла вокруг себя достаточно яркий оранжевый свет. В объеме же шар получился размером со зрелый арбуз, которым так любит баловать нас мама.
   Посмотрела на свободное пространство над головами Кори и Игоря, там тоже начало происходить превращение. Если мой светляк стал похож на шаровую молнию, то у Порядка то, что он создал, больше походило на светящуюся холодным голубоватым цветом паутинку, сплетенную в форме шара. Периодически по ее тонким ниточкам пробегали желтые электрические разряды. Света от сделанных нами сфер вполне хватало для освещения не только стола, за которым мы сидели, но и для освещения конторки смотрителя.
   Кстати, на счет библиотекаря, стоило только мне начать создавать шаровую молнию, как он, не взирая на свой же запрет о громкости, прокричал:
   - Куда! Посидите пока в темноте! Не дай бог книги загорятся! Что я тогда императору скажу? Что не доглядел и сильно любопытные создания решили огненный свет включить?
   - Господин Ренкариус, не волнуйтесь так. Это не огонь. Это обычный светляк-осветитель. Об него невозможно ни обжечься, ни что-либо подпалить. Я лично проверял! - заверил его Пор.
   - Ааа, ну, если не загоримся, тогда ладно, пусть горят. Все ж не в темноте сидеть. Когда уже его величество алтарь зарядит? - пробормотал он себе под нос.
  
   Саша
  
   "Вселенная, что ж я такая любопытная? И зачем мне нужно было подниматься из глубины сознания, чтобы увидеть весь этот кошмар? Мама моя родная! Какой ужас! Теперь я понимаю, почему Океан не хотел, чтобы его сын видел, как подзаряжается алтарь!"
   Думая так, я смотрела на то, как тело Океана поднимается над алтарем. Я чувствовала, что он в полном сознании, просто прикрыл глаза и расслабился. Тело его выгнулось под неестественным углам. Вдруг лианы, вжившиеся под кожу нерея, стали утолщаться, разбухать, листва наполнилась сочным зеленым цветом и засияла изнутри.
   - Тэр, что это? - в полном шоке смогла я выговорить. Мне, кажется, еще чуть-чуть и мои глаза навечно поселятся у меня на лбу.
   Повернувшись к Тэркану, заметила, что он смотрит на всю эту картину с видом истинного ученого-испытателя. А именно: глаз горит почти безумным интересом, руки слегка подрагивают от желания подойти поближе и потрогать лиану-треногу. Единственное, что мешает ему так поступить - неизвестность. Мало ли как отреагируют эти ожившие изумрудные жгуты.
   - Тэр? - окликнула я его еще раз. Тот с трудом оторвал взгляд от столь захватывающего действа и, глядя на меня пустыми глазами, поинтересовался:
   - А?
   - Тэркан? Да отвлекись ты от этой мерзости! Как ты можешь с таким восхищением смотреть на ЭТО!?
   - Саш, ты не понимаешь, - все еще не придя в себя, выдал даймон. - Это же словами не передать, как замечательно все устроено! Нужно подойти ближе, посмотреть, что там происходит? Как протекает процесс! Это же все так не понятно! - блин, псих ученый! И тут из глубины сознания раздалось возмущенное:
   "Эй, верни меня! Куда влезла? Мы ведь договаривались, что на время исследований главный я. Ты отвечаешь только за женские жесты, прическу и одежду!"
   "Да, пожалуйста!" - рассердилась я на этих двух исследователей-экспериментаторов. "Можешь занимать свое место! Я обиделась и ушла!" - и вернулась в сонное небытие.
  
   Алекс
  
   "Блин, из-за этой любопытной Тарканы, чуть не упустил самое интересное!"
   - Тэр, ну, что, подойдем поближе? - поинтересовался я у даймона. Тот, ничего не отвечая, сразу же сделал шаг вперед. Потом вдруг остановился, оглянулся на меня и поинтересовался:
   - Алекс, ты что ли? А я думал, что это Сашка на место вернулась, раз визг подняла.
   - Сашка, да только ей, видите ли, противно стало! Вот я и загнал ее куда поглубже, раз ей так неприятно! Ну, чего остановился? Пошли, давай, мне ведь тоже интересно!
   Подойдя вплотную к алтарю, мы заметили, что чаша постепенно наполняется какой-то странной светящейся серебром жидкостью. Я было уже хотел сунуть в сосуд палец, чтобы попробовать ее на вкус, но Тэркан успел во время перехватить мою руку. Когда я, оторвав взгляд от чаши и перевел на Океана, то увидел, что его глаза распахнулись.
   Взгляд не человека, не нерея, а бога! Они светились каким-то потусторонним светом, зрачки почти полностью заняли пространство радужки. И тут раздалось:
   - Не стоит пробовать жизненную энергию нерея тому, кто хочет прожить долгую и счастливую жизнь.
   Слова вылетали изо рта Океана, было видно, как он его открывает и закрывает. Вот только звук голоса звучал вокруг нас, буквально окутывая волшебным покровом повиновения. Отзвучав колокольным набатом в ушах, голос исчез. Глаза Океана погасли и вновь закрылись.
   Заглянув в сосуд, мы отметили, что чаша наполнена до краев. Лиана закончила светиться изумрудами, начала истончаться и втягиваться. Вместе с этим и император опускался все ниже и ниже. Вскоре Океан стоял на ногах и внимательно на нас смотрел. А лиана уменьшилась до своего первоначального размера и, окаменев, вновь стала обычной треногой.
   Некоторое время мы так и стояли молча, пока Тэркан не выдержал и поинтересовался у нерея:
   - Может, объясните нам, что мы только что здесь наблюдали?
   - Ребят, давайте позже? Честно, устал. Вы лучше идите пока в библиотеку, почитайте книги, а я отдохну, силы восстановлю, - тяжело опираясь на алтарь, попросил Океан. Я де решил не дожидаться этого "позже" я попробовал атаковать Нерея этим вопросом вновь:
   - Ваше величество, вы ведь знаете, я же от любопытства изведусь весь.
   Океан поднял на меня мутные, усталые глаза и едва слышно прошептал:
   - Помогите до кабинета добраться, я там все расскажу.
   Нам хватило бы и этой единственной просьбы, чтобы помочь Океану, но внезапно у него подкосились ноги, и если бы не Тэркан он осел бы на каменный пол. Я подхватил императора с другой стороны. Так мы и вышли из алтарной залы: Океан в центре и мы с Тэрканом, поддерживая его по бокам с обеих сторон. Подойдя к двери, не удержался и обернулся, чтобы бросить последний взгляд на алтарь с чашей. Но больше смотреть было не на что. Действо закончилось.
   Мы шли довольно медленно, не торопясь и все из-за того, что ноги Океана все время норовили подогнуться. Император хоть и имел стройное гибкое и в то же время атлетическое телосложение на поверку оказался довольно тяжелым типом. С трудом, периодически делая остановки, но мы все-таки довели его до кабинета. Там он грузно осел в свое кресло. Мы с Тэрканом, не дожидаясь приглашения, тоже сели. Океандил устало прикрыл глаза рукой, пару раз вдохнул, выдохнул и принялся рассказывать.
   Оказывается, что предки нереид, создавая магический аккумулятор-распределитель, немного перемудрили. И все почему? Да потому, что смогли соединить эльфийскую лиану и алтарную чашу. Алтарь, как ему и полагается, работает на магической составляющей крови нереид. Причем эта составляющая не обычна. Это не обычная магия, это божественная сущность самого Океана, которую он вложил в каждое свое живое творение. Первый алтарь был обычным. Простой грубо обработанный камень, на котором была установлена жертвенная чаша, которую предполагалось наполнять кровью. Когда алтарь был готов, и нереи приступили к испытаниям, их ждало разочарование. Алтарь не пополнился магией. Сколько бы нереев не наполняли чашу своей кровью, алтарь так и не пополнился энергией ни на грамм. Они бы еще долго бились с алтарем, если бы не один случай.
   Нереи никогда не обращали внимания на лиану, пока не наступала пора цветения. Тогда устраиваются празднества. В тот же год лиана почему-то начала не зацветать, становясь золотистой, а наоборот, жухнуть и вять. Листва подернулась яркой рыжиной, ветви ее истончились. В городе на тот момент жил эльф. Он остался здесь по просьбе своих собратьев. Каждый год он поддерживал лиану: сажал новые ростки, где нужно состригал старые ветви, а иногда, уединившись на мосту, часами сидел, опираясь на стену и поглаживая тонкие изумрудные лепестки. А когда листва стала увядать, тот эльф пришел к предку Океана и сказал. Лиана умирает оттого, что из каменного свода невозможно получить достаточное количество жизненной энергии для полноценного существования. Тогда правитель поинтересовался, как же сделать так, чтобы лиана вновь наполнилась жизненными соками. Ответ эльфа был прост. Он сказал, что для этого нужно лишь поделиться с лианой своей жизненной энергией. Советники испугались за свои жизни, хотели уже наброситься на эльфа, но правитель был мудрым Нереем. Он понял, что без основательных причин тот не предложил бы такое решение проблемы. Хорошенько все взвесив, император принял решение последовать совету эльфа. Но, не зная, каким именно образом можно поделиться своей магией с лианой, он вновь попросил у того совета. И эльф сказал:
   - Это было когда-то давно... Когда люди еще дружили с деревьями. Жили дружно и в любую минуту они были готовы придти на помощь друг другу. Это было так давно... Деревья еще могли разговаривать... В глубине леса стоял мощный дуб. Он был не просто центром, он был его сердцем. Дерево жило долго, от его корней появилось много молодых отростков. Целый лес жил и питался за счет только одного единственного корня. И вот, как бы не был долог век дуба, он начал чахнуть. Кора его все больше грубела, а высыхая от недостатка питания, и трескалась. В трещинах завелись всевозможные насекомые, которые, так же как и недостаток питания, подкосили могучее древо. Его ствол стали выстукивать дятлы, в образовавшемся дупле поселилась белка. Дуб все больше хирел. А вместе с ним начал чахнуть и весь лес. Люди всполошились. Стали искать причину, а, найдя, схватились за голову. Как возможно спасти целый лес, выросший из одного корня? Только если спасти его сердце. Стали они пытать лес, каким образом можно это сделать. Но лес молчал. Так бы и пропал, если бы среди людей не нашлось одного мага-экспериментатора, который любил совать свой нос, куда не попадя. Он был настолько любопытен, что всегда, когда чем-либо интересовался, был способен найти ответы на интересующие его вопросы. По недомолвкам и молчанию мог понять, что от него скрывают. Так вот именно он и смог разговорить старое дерево. И дуб ему сказал, что ради спасения его жизни и жизни всего леса нужна добровольная жертва одного из друзей людского рода.
   Маг не стал рассказывать ничего своему народу. Он просто ушел в лес и с тех пор никто из людей его больше не видел. Но его увидели мы. Эльфы. Как бы это ни было удивительно, но он, как и тогда, все еще был молод и полон сил. Он рассказал нам, что это была за жертва.
   Раз в год он ходит к дубу и меняется с ним своей жизненной энергией. Дуб отдает ему свою старую, истончившуюся, практически никакую магическую энергию, а человек свою. Процесс очень прост. Дуб своими нижними ветками подхватывает человека и подымает на самую макушку. Верхние ветки вживаются ему под кожу (совсем чуть-чуть, по уверениям человека, это абсолютно не больно) и происходит взаимная перекачка энергий. На землю человек опускается уже древним старцем, а дуб вновь зеленеет и наливается былой мощью. Итак, из года в год. Когда мы с ним увиделись, как раз намечался очередной обмен энергий. Я видел это своими собственными глазами.
   На память о той встрече человек по настоянию величественного дуба подарил нам небольшой отросток, с тоненьким, очень слабым корешком. Но стоило нам только посадить его в землю, как буквально за год, деревце окрепло и дало первые желуди. В отличие от своего родственника дуба он не размножался единым корнем. Его дети вырастали из проросших желудей. Так у нас появился сад мелорнов - разумных деревьев. Но, эльфы любопытные создания, нам было мало иметь такие деревья. Мы захотели попробовать сами создать нечто подобное. Нечто живое и разумное. У нас получилось. Так, эксперимент за экспериментом, у нас и появилась эта лиана.
   Выслушав эту древнюю полулегенду, полубылину император решил сам, в тайне от своих министров и советников поделиться с лианой своими силами. Так он и сделал. Отправился якобы на встречу к эльфу, а сам пошел к мосту. Это самое удобное место дл общения с разумной плетью. Правителя и лиану разделял всего лишь метр, когда тот протянул руку и, проведя по пожухлым листьям, погладил теряющее цвет и вид растение. Лиана ожила. Она оплела весь его стан. Проросла под кожу в районе запястий и щиколоток, а затем прижала его к стене. Уже через мгновение стебель наполнился изумрудными отблесками. Всего десять минут потребовались растению, чтобы выкачать необходимое для восстановления количество жизненной энергии из императора. А, получив то, что требовалось, выпустила его из своих страстных объятий.
   После этого случая императору и взбрело в голову соединить разумную лиану, способную перекачивать жизненную энергию и жертвенную чашу.
   Несколько лет трудились ученые мужи над этой проблемой и, в конце концов, им удалось добиться нужного результата.
  
   В конце рассказа я заметил, что Океан уже успел восстановить силы. Больше он не выглядел как выжатый лимон. Да и повествование как будто придало ему еще больше сил. Щеки зарумянились, а глаза горели.
   - Вы сейчас как раз и наблюдали процесс перекачивания жизненной энергии. Ее я передал чаше, а она аккуратно по миллиграмму распределит ее по всему дому.
   - Ваше величество, это все очень интересно, то, что вы нам только что рассказали, - выходя из задумчивости, произнес Тэркан, а дальше продолжил:
   - Только не понятно, что это за жидкость, если не кровь, и почему вы говорили чужим голосом?
   - Хм. Если честно, то я сам не особо понимаю, почему магическая энергия, передаваемая нами алтарю, принимает вид сгустившейся божественной крови. Это если кто и знал, то только предки. А голос... Голос на самом деле принадлежал богу. Если бы Алекс, поступил так опрометчиво как собирался, то давно бы уже обратился неизвестно в кого.
   - Это как? - забеспокоился я.
   - А кто его знает, как на тебя подействовала бы божественная сущность? - пожал плечами нерей. - В лучшем случае окаменел.
   "Спасибо, Вселенная, уберегла!"
   - Только Океан, он ведь не враг своим детям, потому и предупредил жите неразумное. - улыбаясь прямо мне в лицо произнес Океан.
   - Эй, какое я дите? - возмутился я.
   - Поверь мне, для него ты дите, и я дите. - продолжая зубоскалиться ответил нерей.
   И тут вновь из тенет раздумий вырвался Тэркан и с умным видом поинтересовался:
   - Океан, а куда делся тот эльф, который оставался здесь?
   Заслышав эту фразу, я, сидя в кресле, замер как каменное изваяние. Только сейчас, когда Тэр, задал этот вопрос, до меня дошло: А, правда, куда делся эльф?
   - Ну... - протянул Океан, - если помните, то на одной из фресок, которые вы столько раз рассматривали, имеется изображение эльфа. Так вот, отвечая на ваш вопрос, скажу, что это он и есть.
   Встряхнув головой, я посмотрел на Нерея и уточнил:
   - Нет, это то нам понятно. Нам не понятно другое. Куда он делся?
   - Ребят, а вам не кажется, что на сегодня уже достаточно историй? Давайте эту историю я расскажу вам в следующий раз?
   - Ага, - съехидничал я, - на ночь глядя! Чтоб спалось хорошо.
   - А это, как вам будет угодно. А сейчас, отправляйтесь к друзьям в библиотеку, они наверняка вас уже потеряли!
   Чуток поразмыслив, я пришел к выводу, что Океан, от нас теперь никуда не денется, обязательно расскажет. Поэтому произнес:
   - Хорошо, пока мы пойдем, но обещай, что рассказ остается за тобой.
   - Обещаю, что обязательно расскажу, - заверил нас Океандил. - Идите, давайте, пока остальные весь дом на ноги не подняли, разыскивая вас.
   Нас больше ничего и не оставалось делать, как отправляться восвояси. ТО есть в библиотеку. Едва в нее войдя, мы со всех сторон были атакованы вопросами примерно одинакового содержания:
   - И где вы были?
   Что ж, придется отвечать.

Глава 9.

   Алекс.
  
   Перебивая друг друга, мы поведали друзьям о том, свидетелями чего только что стали. Они слушали нас, открыв рты и неверяще мотая головами. По окончанию рассказа и Чанс с братом и Игорь с Кори находились в легком шоке. Наконец, вернувшись в реальность, Порядок задал мучающий его вопрос:
   - Алекс, ты уверен, что это были письмена, а не обычные рисунки?
   Он так внимательно заглядывал мне в глаза, как будто хотел увидеть мою душу. Все находились в странном напряжении. Мы же с Тэрканом специально выдерживали паузу.
   - Пор, ты же не считаешь нас совсем уж полными кретинами? - уперев руки в боки ответил я.
   "Хи, Алекс, ты уже как девчонка начинаешь себя вести!" - засмеялся Алмаз - "Еще чуть-чуть и ты начнешь обиженно оттопыривать губу!"
   Я тут же убрал руки с бедер. Вместо этого я просто нахмурился. Под таким взглядом Порядок пошел на попятную:
   - Алекс, я не говорю, что вы кретины. Я всего лишь поинтересовался - не ошибаетесь ли вы! Иногда так бывает, что письменность похожа на рисунки. Но чаще всего рисунки - это рисунки и есть!
   - Порядок, сидя в библиотеке столько времени и просматривая книги на языке нереид, я кое-что все же умудрился запомнить! Я ведь не просто так, бездумно занимался переводом. Хотя некоторые делали именно так. Я вначале просматривал текст нереев, затем перевод. На нескольких страницах нашел похожие символы, и в переведенном тексте, я тоже смог их вычленить. А уж заметив знакомые знаки на каменном постаменте алтаря, могу с полной уверенностью сказать - это письмо!
   - Таааак... - задумавшись о чем-то, протянул брат Чанси.
   - Что так? - не понял я.
   Выходя из задумчивости, Порядок ответил:
   - Если это письменность, то это значит, что можно взять наши доски и прочитать, что же на нем написано. Вдруг что-то интересное?
   - В принципе можно... - теперь уже Тэркан задумался. - Мы у императора спрашивали, комната не закрывается, так что вход туда свободен.
   - Замечательно, - мечтательно прикрыв глаза, пробормотала Чанси, а Корвинэ, глядя на задумавшегося жениха, поинтересовалась:
   - Тэр, ты о чем задумался? Тэр! - позвала она ушедшего глубоко в себя воздушного даймона.
   - Да... - поглаживая в задумчивости один рог, протянул он - Размечтался...
   - О чем? - теперь уже Игорю стало интересно, что же могло привести нашего даймона в такую глубокую задумчивость.
   - Взять бы на анализ ту жидкость... - продолжая мечтать, еле слышно вымолвил Тэркан.
   - Тэр, но ведь Океандил устами бога прямо сказал: если хочешь жить долго и счастливо не трогай жизненную энергию нереид. - попытался я убедить друга не вторгаться в царство божественного запрета.
   - Алекс, нам было сказано не так! - поправил меня Тэркан, - Цитирую дословно: "Не стоит пробовать жизненную энергию нерея тому, кто хочет прожить долгую и счастливую жизнь."
   - А разве это не одно и тоже? - задумчиво обмолвилась Чанси.
   - Нет, Чанс, это не одно и тоже. Что-то взять и что-то попробовать - это разные вещи. Я ведь не собираюсь пить лизать или еще как-то употреблять внутрь эту загадочную жидкость. Ее бы в пробирочку, закупорить, а потом пустить на исследования.
   - Даа, Тэркан, - подмигнул размечтавшемуся даймону Игорь, - идеи у тебя глобальные. Да только где ты найдешь сейчас пробирку?
   Тэркан ехидно хмыкнул, усмехнулся и, оттопырив свою расстегнутую жилетку, показал внутренний карман, из которого торчало штук пять тонких пластиковых пробирок.
   - А ты запасливый! - от удивления у Игоря даже глаза увеличились. Переведя взгляд на Порядка он поинтересовался:
   - Ну, Пор, пойдем мы туда? К алтарю?
   - Раз у Тэркана есть с собой пробирки, чтобы взять жидкую энергию на биохимический анализ, плюс у нас есть доски-переводчики, то почему бы и нет! - взвешивая все "за" и "против" ответил Порядок. - Только ребят, давайте не сегодня. Мы и так провели целый день в библиотеке без обеда. Давайте сходим хотя бы на ужин, да выспимся, как следует. А завтра с утра и отправимся в алтарную залу.
   Хорошенько подумав, я был вынужден согласиться с Порядком. Действительно, утро вечера мудренее. Вот и остальные немного подумав, тоже пришли к такому же выводу. Встав из-за стола, мы вернули все книги, которыми сегодня занимались библиотекарю. Даже не забыли его предупредить, чтобы не убирал их далеко. Все-таки завтра мы сюда опять вернемся. И попрощавшись, вышли из библиотеки. Хорошо, что нас много, двери распахнулись на раз.
   Каждый из нас пошел к себе. Нужно было привести себя в порядок, прежде чем предстать в столовой зале. Поплескавшись в холодной и такой приятной воде, расправив в длинной ванной появившийся хвост, я вздохнул от удовольствия.
   "Как же приятно. Вода придает телу возможность побыть в невесомости. Ощутить себя былинкой несущейся по волнам." А оно так устало от сиденья в полусогнутом виде, что сейчас вода воспринималась как родная стихия.
   "Эх, сейчас бы поплавать! Было бы просто чудесно..." мечтательно закрыв глаза, я представил, что нахожусь на своем любимом побережье, солнышко припекает, а его игривый лучик, прогуливаясь по моему лицу, оставляет на нем золотистые пятнышки-веснушки. А я в это время, расстелив обычное полотенце, лежу на песчаном пляже и балдею. Ноги омывает чуть солоноватое море, а все потому, что я постелил полотенце на прибрежной линии в зоне прибоя. И вот волна за волной, море лижет мои ноги, которые с каждым касанием воды все больше и больше обретают форму хвоста.
   Так за мечтаниями не заметил, как постепенно сполз под воду. Очнулся я только тогда, когда по телу прошла повторная волна трансформации. Теперь в ванне бултыхалась не просто девушка с хвостом. Сейчас мое тело целиком трансформировалось в облик нереи под водой. Грудь прикрывала перламутровая чешуя, по форме своей чем-то похожая на обычный лиф. Между пальцами руки появились тонкие, прозрачные перепонки, а на локтях небольшие острые плавниковые наросты. Попытавшись приподняться над водой, почувствовал, что мне что-то мешает. Попытался заглянуть себе за спину, но, к величайшему сожалению, у меня ничего не получилось. Тогда я попробовал дотянуться до этого чего-то рукой. Каково же было мое удивление, когда моя рука натолкнулась на хребтовой плавник. В полной растерянности я опять опустился на самое дно ванны, а точнее мини бассейна.
   "Ал, это я что, рыбой становлюсь?" - почему-то шепотом поинтересовался я мнением артефакта.
   "С чего ты это взял?" - в голосе Алмаза чувствовалось нездоровое веселье.
   "Так ты сам меня постоянно стращаешь тем, что я могу крокозяблой стать! Как тут не забеспокоишься?" - попытался я остудить его веселье.
   "Ха, и ты что, веришь каждому моему слову?" - теперь уже голос полон недоумения.
   "Ну..." - протянул я, "Может и не каждому, но больше половины - это точно!" - немного подумав, выдал я.
   "Спасибо, конечно, за такое доверие, но я еще и шутить умею."
   "То есть, ты хочешь сказать, что стать крокозяблой мне не грозит?" - уточнил я у артефакта.
   "Ну, в полном смысле этого слова нет." - соизволил, наконец, ответить Ал.
   "А не в полном?" - не стал я сдаваться. Уже если узнавать, то все до конца.
   "Ну... Не в полном, то можешь стать каким-нибудь... как это можно назвать..." - замолчал задумавшись о чем-то Алмаз, а минуты через две, очнувшись, продолжил, - "каким-нибудь ... необычным"
   Вот это он подобрал словцо.
   "Ал, харе темнить, что значит необычным?" - не выдержав измывательств над своей бедной психикой, выпалил я.
   "Да ничего такого особо страшного не будет! Ну, станешь ты личностью неопознанной расы, что из этого?"
   "Это как? Неопознанной расы?" - в полном шоке с головой ушел под воду.
   "Да так, станешь ты крокозяблой в том смысле, что никто не будет знать, кто ты и с чем тебя едят!"
   "Едят? Брр, Ал, опять шутишь?" - забарахтался я под водой.
   "Ага, шучу!" - в голосе артефакта так и чувствовалась скрытая улыбка.
   "Я волнуюсь, еще чуть-чуть и психовать начну, а ты тут шутишь?" - возмутился я.
   "Нет, ну что я такого сказал. Неужели до тебя еще не дошло, что в тебе проснулись как минимум две стихии? Огонь и вода. Сразу могу сказать, что огонь стал своеобразным катализатором твоего превращения. Попав под шквал адского пламени, ты слился с ним в одно целое. Вода позволила тебе принять форму нереиды. Еще какое-нибудь происшествие и мы сможем узнать, какие еще стихии присутствуют в твоей крови."
   "Слушай, мы тут собираемся завтра с утречка сходить в подвал, в алтарную залу. Может мне стоит все-таки попробовать эту жидкость на язык?"
   "Нет, ну, ты точно, того?!" - мне даже показалось, что Ал покрутил пальцем у моего виска. "Тебя же сама божественная сущность предупредила, что не стоит рисковать собственной жизнью, если не уверен в последствиях своего поступка. Экспериментатор чертов! С кем я связался!" - если бы артефакт был человеком, сейчас он явно стоял бы, обхватив в отчаянии голову руками.
   "С кем связался, того считай уже нет. Я вообще не понимаю, что происходит. Кто в конце всего останется? Я, Саша, а может ты? Каков расклад?"
   Тут уж артефакт замолчал надолго. Пока он думал я уже успел вылезти из ванной, вытереться насухо. Стоило полотенцу впитать последнюю каплю воды, как я вновь стал человеком. Теперь стало понятно, почему рядом с ванной всегда стоит столик до верху наполненный стопками полотенец - на хвосте ходить неудобно!
   Обернувшись сухим полотенцем, я дошел до шкафа.
   "Так... что бы такое одеть?" - задумавшись над извечной женской проблемой, пришел к выводу: "А где Саша? Мы ведь договаривались, что она отвечает за женскую натуру. То есть, вопросы: что одеть и как накрасится - это ее прерогатива."
   "Саш!" - позвал я свою вторую натуру из глубин сознания. Видать, она была так глубоко, что с первого раза не откликнулась. Может, не захотела, а может, не услышала, кто знает. "САШ!" - ну, теперь ей грех не услышать.
   "Что? Я только приснула." - раздалось недовольное.
   Махну в сторону шкафа, произнес:
   - Уступаю тебе прерогативу, во что меня надеть и как меня накрасить! Можешь приступать, - и отошел в сторону, пуская Сашу к управлению сознанием. А сам из глубины принялся наблюдать за своей половиной.
   "Таааак, чтоооо же нам надеееть..."
   "Ничего себе, она даже от удовольствия песни напевает. Вот шмотошница!"
  
   Саша.
  
   Я приступила к выбору одежды. А что? Очень важное занятие. Не дай Вселенная покажешь себя с отрицательной стороны: оденешься ярко как попугай или вообще, безвкусно - запишут в отбросы общества. А тут тем более - ужин в компании императора нереид. Мало ли, вдруг на этом ужине будут присутствовать какие-нибудь важные лица. Нужно ведь не упасть в грязь лицом!
   Перебирая одежду, периодически слышу комментарии Алекса. Блин, вот кому до балды, как к нему, кто относится. Одел первое, что под руку подвернулось и все, готово.
   "Эй, ты чего ерунду городишь. Я тоже слежу за своим гардеробом. Ну, что я могу поделать, если я совершенно не разбираюсь в женском белье."
   "Алекс, тебя и не просят в нем разбираться! Но ты ведь можешь сочетать цвета. Ты ведь не оденешь на себя желтые брюки, красную кофту, и зеленую шляпу?"
  
   Алекс.
  
   Брр, стоило только представить тот светофор, что описала мне Саша, как меня всего передернуло! Нарисует же такую картину!
   "А это не картина! Я между прочим один раз в городе такую красотку и видела! Представляешь мое шоковое состояние, когда она попалась мне на глаза?"
   Жуть! Не хотел бы я ее увидеть.
   "Саш? Ты скоро там?"
   "Не торопи меня, одежду нужно выбирать тщательно, мало подобрать юбку и блузку совпадающие по цветовому сочетанию. Нужно еще правильно нанести макияж. Так чтобы и не слишком ярко, но и не тускло. Чтобы без всяких комочков..."
   Что она имела в виду, говоря про комочки, я понял, только когда она стала наносить тушь на ресницы с помощью специальной щеточки. Она так усердно наносила краску на ресницы, что даже от напряжения приоткрыла рот и высунула кончик языка.
   "Хи... Саш, а тебе язык не мешает? Ой, смотри, там сейчас с языка слюна капнет!" - принялся я подкалывать свою женскую половину.
   И тут Сашка отмочила! Все еще раскрашивая лицо тушью, тенями и помадой и не думая закрывать рот и убирать внутрь язычок, она ответила:
   - Не мефай! А то в газ попаду, будеф тогда тфиклопом анаглазым.
   - Саш, ну ты даешь! - заржал я в глубине. - Не боишься язык прикусить? Эй, эй, эй, ты что надумала?
   Увидев, что тонкая женская ручка подносит к глазу тонкую и острую иголку, заволновался.
   "Так теперь нужно молчать! Не дай Вселенная у нее рука дрогнет, я тогда точно одноглазым циклопом стану. И где она ее только взяла?"
   Замолчав, я с опаской посматривал, как к правому глазу приближается острие иглы. Чем ближе она становилась к глазному яблоку, тем больше я переживал по поводу его целости.
   Саша аккуратно тихонечко расщепляла реснички, слипшиеся после применения туши. Стоило только игле отдалиться от правого глаза, как я издал облегченный вздох. Не тут то было! Игла почти сразу же направилась к другому глазу. Пару раз проморгавшись, Саша от усердия высунула язык еще больше и вновь занялась ресницами. Когда эта садистская процедура, наконец, завершилась, я с уважением произнес:
   - Саш, ну ты монстр! Я бы точно себе этой иглой глаз выколол. И, кстати, где ты иглу нашла?
   - Каждая приличная девушка просто обязана иметь при себе нитки, иголки и куслчек ткани.
   - Зачем? - странные эти девушки.
   - Ну, будет время, можно вышиванием заняться, а если нет, тоже применение можно найти. Вдруг колготки порвутся, пуговка отвалится, рукав оторвется. Да, мало ли что еще может случиться. Ладно, Алекс, я одежду приготовила, себя в порядок привела, так что давай одевайся, да пойдем в столовую. Там, небось, уже народ собрался. А я кушать уже хочу.
   - Не переживай, я тоже не отказался бы поесть, - согласился я с Сашей.
   - Да, ты только сильно калорийные продукты не ешь. А то растолстеешь и парней у тебя не будет, - выдала она тираду.
   - Саш, - оболдело ответил своей женской сущности, - я вообще-то и не собираюсь себе парня заводить.
   - Зато я не отказалась бы! - тяжко вздохнула, отходя на второй план, Саша.
   - Погоди, вот произойдет полное слияние с артефактом тогда, и посмотрим, чем эта ерунда закончится, - натягивая на себя облегающую тело блузу, ответил я ей. Застегнув все пуговочки, взялся за юбку. Стоило мне только поднести ее к ногам, как внутри раздалось:
   - Алекс, юбки через голову надевают, а не через ноги!
   - А в чем разница? - не понимающе пожал я плечами.
   - Болван, разница в том, что когда ты ее через ноги натягиваешь, ты ее порвать можешь!
   - Ну, ладно, - успокоил я вторую натуру, - через голову так через голову.
   Аккуратно, чтобы не повредить прическу, которую сделала Саша, я одел юбку. Всунув ноги в туфли на небольшом каблуке, я вышел из комнаты и направился в столовую. А по дороге решил посоветоваться с Алмазом.
   "Ал, как думаешь, может, стоит сказать Океану, что мы хотим сделать перевод надписей на алтаре?"
   "Ну, вообще-то я думаю, что его присутствие не помешало бы. А то мало ли, что может произойти. Вечно вы во всякие истории влипаете. Кто-то же должен знать, где вас искать и, в случае чего, попытаться оказать вам посильную помощь."
   "Значит, предлагаешь рассказать все Океандилу?"
   "Ага. Предлагаю."
   "К сожалению один я не могу принять такое решение в одиночку. Ладно, во время обеда попытаюсь с ребятами не заметно переговорить. Ну, или после обеда. Тогда можно будет сходить к нерею в кабинет, и сообщить ему о нашем намерении."
   "Решай сам. Тебе видней."
   "Ладно" - входя в столовую, я заметил, что друзья начали рассаживаться по местам. Не хватает только Океандила и Андила. Что ж, воспользуемся их отсутствием и поговорим...
   - Ребят, может, мы воспользуемся отсутствием наших хозяев и обсудим кое-какой вопрос? - обратился я к команде.
   Все подняли на меня свои взгляды, перевернулись, а Порядок поинтересовался:
   - О чем, например?
   - Вам не кажется, что нам стоит сообщить Океандилу о том, что мы собираемся обследовать алтарную залу? - попытался я убедить друзей. Те же продолжали смотреть на меня совершенно непонимающими взглядами. - Ребят, ну, сами подумайте, вдруг что-то случиться... Все равно придется звать кого-нибудь на помощь!
   - Хватит тебе каркать, как ворона, ей богу! Накличешь беду! - одернул меня Игорь.
   - Да не каркаю я! Но ведь ребят, мы не у себя дома, и даже не на поверхности. Мало ли что может нас ожидать в случае гнева бога воды! Мне хватает уже того, что я постоянно превращаюсь непонятно в кого. А тут как никак божественная сущность!
   - Ясно, в панику ударился! - вынес свой вердикт Игорь. - Не дрейфь! Все будет ОК!
   - Знаете, - задумчиво разглядывая скатерть, проговорила Чанси, - а мне кажется, что в словах Алекса есть рациональное зерно!
   - Чанс и ты туда же! - воскликнул Игорь. Однако слова сестры заставили Порядка призадуматься.
   - Почему ты так решила? - выдал он, наконец.
   - Мы здесь гости. Нам оказана честь: проживать в доме императора, предоставление библиотеки в личное пользование, нам доверяют. А мы как твари неблагодарные всюду суем свой неуемный нос, что-то выискиваем, вынюхиваем, не доверяем! Ребята так тоже нельзя!
   "Сказала, так сказала! Думаю, что никто не смог бы пристыдить лучше, чем это только что сделала Чанси. Даже мама на такую отповедь вряд ли была способна!"
   В столовой все присмирели. Каждый погрузился в мысли о том, "какие мы нехорошие". Именно этот момент и выбрали Океандил с сыном, чтобы войти в залу.
   Подойдя к Корвинэ, Андил подергал ее за рукав, а когда она обратила на него взгляд своих бирюзовых (под цвет кожи) глаз поинтересовался:
   - Что-то случилось? Раз вы сидите здесь все такие задумчивые?
   - Нет, ничего такого, о чем нам стоило бы переживать. - успокоила его Кори. - просто обсуждали планы на завтра.
   Она тут же замолчала, перехватив предупреждающий взгляд Тэркана.
   "Ага, быстро он с невестой нашел общий язык. А она то хорошо. Слушается, как отца родного! Ничего, сейчас все исправим."
   - И чем собираетесь заниматься? Опять на целый день в библиотеке засядете? - устраиваясь во главе стола, поинтересовался Океан. Рядом с ним уселся Андил, а мне досталось место рядом с Чанси.
   - Нет, мы тут планировали еще разок наведаться в вашу алтарную залу, - сообщила я нерею.
   - В залу? Зачем, разрешите узнать? - заинтересованно глядя на меня, подался вперед Океандил.
   - Ваше величество, у нас появились доски-переводчики. Мы можем перевести все книги в вашей библиотеке. А, оказавшись в алтарной зале, я заметил, как и Тэркан, обратил внимание на письмена, которыми испещрен алтарь, на котором установлена тренога.
   - Я в курсе того, что алтарь украшен письменами. Если бы я мог, я бы их перевел вам. Но... К сожалению, сам не знаю, что там написано.
   - Вот и мы подумали, раз вы не стали переводить нам смысл выдолбленных в камне изречений, то возможно сами не в курсе того, что там написано. Как вы отнесетесь к тому, что мы завтра с утра возьмем наши доски, спустимся в алтарную залу, да переведем эти знаки?
   - К этому я отнесусь положительно. Все-таки лучше знать то, что начертано на таком сооружении, чем просто бездумно наполнять чашу своей кровью. Я когда-то пытался отыскать сведения об алтаре, перерыл целых ворох книг, но ничего толком и не узнал. Кроме того, что раньше камень был абсолютно пустым. Его украшала только резьба в виде лианы. Но никаких букв не было. Кстати, вы, кажется, хотели узнать, куда делся эльф? Или я что-то путаю?
   - Не путаете, ваше величество! - подтвердил Порядок.
   - Ребят, да хватит вам каждый раз сбиваться, то на "ты", то на "вы", а то вообще величеством обзываете. Я еще понимаю, если бы на ужине совет министров присутствовал в полном составе, а так...
   - Ладно, уговорили, будем общаться на равных. - пообещал ему Игорь.
   Наш мирно текущий разговор прервало появление Кондивилы в компании парочки слуг. Расставив столовые приборы, блюда с едой, от которой разносились просто шедевральные запахи, слуги вернулись на кухню. Кондивила осталась стоять за спиной Океандила.
   - Так, ребятки, давайте, приступайте к ужину, а разговор мы продолжим после. - пригласив всех присоединиться к нему, Океандил впился зубами в ребрышко, бесподобно пахнущее пряными травами.
   Мы не заставили себя упрашивать и тоже с вполне уместным энтузиазмом накинулись на поданные блюда. Ужин наш, как всегда у Нереев закончился вполне тривиально. С набитыми животами мы все откинулись на спинки стульев и запивали всю вкуснотень божественным напитком, успевшим нам полюбиться.
   Кондивила успела уже убрать все со стола и удалиться в свое кухонное царство. Поэтому никто не помешал нам продолжить прерванный разговор.
   - Итак, мне рассказывать вам историю эльфа? - поинтересовался Океан, обводя всех нас внимательным взглядом.
   - Па, я пойду к себе? - умоляюще глядя на отца, произнес Андил. - Я ведь уже и сам все читал, да и ты столько раз мне на ночь эту историю вместо сказки рассказывал.
   - Ступай, раз хочешь. - кивнул ему отец. - Я чуть позже зайду к тебе.
   - Хорошо. Спокойной вам ночи! - пожелав нам всего хорошего, ребенок обрадовано выскочил из столовой залы.
   Приподняв одну бровь, Океан еще раз уточнил:
   - И?
   - Океандил, давайте мы все же изложим вам все, что собирались по поводу алтаря? - поинтересовался Порядок. Переглянувшись с Чанси и переведя взгляд на Тэркана, который смотрел на него, как на врага народа, Пор продолжил:
   - Да, мы действительно, хотим заняться переводом на алтаре. Но еще нас интересует та жидкость, которую выкачивает из вас лиана. - Заметив, что Океандил порывается что-то вставить, Порядок быстро продолжил речь. - Да, мы в курсе того, что сказал водный бог по поводу пробы жидкости на язык. Но мы не собираемся пить, лизать или каким-либо иным способом употреблять ее в пищу. Тэркан, иди сюда, - позвал он даймона.
   - Тэр, покажи, пожалуйста, Океандилу то, что храниться у тебя во внутреннем кармане твоей жилетки, - попросил он воздушного даймон.
   Тот не заставил повторять нас дважды, а просто взял и отвернул жилетку в сторону. Океан удивленно рассматривал выступающие из кармана пробирки.
   - И что это значит? - выдавил он, наконец.
   - Просто нашему воздушному другу очень хочется взять немного жидкости для анализа. Провести с ней ряд исследований. Он у нас фанат науки, - отозвался Игорь со своего места. Вот он и готов тайно, чтобы никто не узнал пробраться к алтарю и зачерпнуть жидкой энергии бога.
   - Ясно. Что ж, я не знаю, чем может грозить вам такое действо, поэтому на самостоятельное посещение залы не могу согласиться. Поэтому пойду с вами. Мне тоже интересно: и узнать перевод и посмотреть, как Тэркан будет брать пробу из треноги.
   "Блин, и почему у меня фантазия такая богатая?" Стоило Океану произнести эту фразу, как у меня в голове тут же промелькнул образ того, как лиана оживает и бьет Тэркана по его загребущим ручкам. Не удержавшись, я тихонько прыснул. К сожалению, в этот момент разговор как раз прервался и все в столовой смогли расслышать мой ехидный смешок.
   - И что мы смеемся? - прищурившись и сверкая серебром глаз, поинтересовался Тэркан.
   - Да так... - сделал я невинный вид.
   - Судя по твоему выражению лица, тебе на ум пришло что-то не слишком умное, зато веселое, - констатировала Корвинэ.
   - Я вообще-то и не претендую на гениальность, но ты права! То, что мне сейчас пришло в голову действительно весело!
   - Может быть, тогда и с нами поделишься? Мне тоже хочется посмеяться! - заканючила Чанси.
   - Ладно, только, чур, не обижаться! - попросил я Тэркана. Тот согласно кивнул головой, и я выдал свою фантазию на суд друзьям. - Я просто представил, как Тэр протягивает к треноге руку с пробиркой, лиана оживает и начинает хлестать его по рукам. Типа: не твое, не трогай!
   Видно не у одного меня богатая фантазия и живое воображение. Все дружно рассмеялись, представив себе описанную мной картину. Даже Тэркан не смог удержаться, от хоть и сдержанной, но улыбки. Отсмеявшись, Океандил подлил масла в огонь:
   - Я не удивлюсь, если она действительно так поступит!
   И смех по новой взорвал только что воцарившуюся в столовой тишину. Теперь Даже Тэркан буквально лежал на столе от смеха. Наконец, отсмеявшись и вытерев выступившие на глазах слезы, Океан произнес:
   - Ладно, с этим мы все решили. Завтра, в моем присутствии Тэркан попробует взять пробу жидкости в ритуальной чаше. Девочки займутся переводом алтарного письма. Жду вас завтра всех здесь на завтрак. Ой, вот только не нужно кривиться. - глядя почему-то на меня произнес Океан.
   "А я виноват, что так объелся?"
   "Есть нужно, только до тех пор, пока хочется, а не пихать в себя все силой!" - вклинилась Саша в мысли. - "И то, тщательно все пережевывая, а не заглатывая, как это делаешь ты, все целиком!"
   "Саш, заканчивай лекцию о правильном питании читать! Я уже не маленький."
   "Вот и веди себя соответственно!" - возразила моя женская половина.
   "А ты не веди себя, как мама!" - попытался я ее урезонить, не получилось. Это я понял, когда услышал следующую ее фразу:
   "А я вся в нее!"
   "Ладно, вся, так вся. А пока не мешай мне слушать, о чем тут говорят!"
   Слава Вселенной, что на этом она заткнулась!
   - После завтрака отправляемся к алтарю. А сейчас все расходимся, спать пора!
   - Эй, а как же рассказ об эльфе? Ты же обещал! - воскликнул я.
   Океан только начал вставать со стула, однако после моего возгласа вновь сел.
   - Уговорили, раз обещал, значит, нужно рассказывать, - констатировал он. - Что ж, устраивайтесь поудобней, я вам расскажу сказку на ночь.
   - Я надеюсь, мы здесь не уснем? - подмигнул я ему.
   - Не переживай, если кто уснет во время рассказа, тому я не позволю спать в неудобных креслах и просто перенесу в его комнату.
   Получив это предупреждение, мы все выпрямились и приготовились слушать.
   - В общем, разыскивая в собственной библиотеке информацию об алтаре, я наткнулся на одну весьма занимательную книгу.

Глава 10.

   Океан.
  
   Я погрузился в воспоминания о том дне.
   Не помню уже, сколько мне лет тогда было. Кажется, только-только исполнилось десять. Я, как теперь мой сын, всюду совал свой любопытный нос. Вот и тогда, я пошел в библиотеку, чтобы побольше узнать об алтаре. Как и Андилу мне было интересно, почему комната открыта, но каждый раз, когда отец уходит пополнять магический потенциал дома, дверь в нее всегда закрыта. Поэтому я пошел в библиотеку. Долго копался в собрании древних сочинений, но все-таки отыскал одну старую, потрепанную книгу, в которой и прочел совершенно потрясающие вещи.
   Я с детства знал, что когда-то наверху были острова, которые были заселены эльфийским народом. Наши предки вели с ними торговлю, часто посещали их лесные города, отправляли на обучение детей, у которых обнаруживались способности к магии. Но в один день все изменилось: острова оказались затоплены, родовые деревья эльфов погибли. И лесному народу ничего не оставалось делать кроме как уйти за грань этого мира в поисках нового дома.
   Грань между мирами обнаружилась именно в Сердце Аланара. Кто бы мог подумать, что под водой в стене обнаружится пространственный проход. Мы нереи ничего не знали об этом проходе. Его совершенно случайно нашел Правитель светлого народа. В книге не было сказано, в какой из миров ведет этот проход. Именно через него и ушли эльфы. Остался только правитель. Он жил в городе на протяжении пары лет. Следил за своим подарком, лианой. После того, как он рассказал моему предку, что требуется делать для того, чтобы она не погибла, Правитель ушел. Он воспользовался тем же проходом, что и его народ.
   Все это я прочел в дневнике предка. С пожелтевших страниц на меня смотрела история моего народа. Не в сухом изложении простых летописцев, а история увиденная глазами современника. С его глубокими переживаниями, испугом, когда вдруг лиана стала гибнуть и чувством утраты, когда его друг ушел за грань в другой мир. Я, затаив дыхание, читал этот старый дневник и каждое событие переживал так, будто это я был тем Нереем, что дружил с эльфом и правил водным народом. Каждое его слово, каждая мысль отдавалась в моем мозгу. А в тот день, когда эльф ушел, Правитель нереев почувствовал себя одиноким. Действительно одиноким. Единственное, что его спасало - это общение с лианой раз в год на праздник. В тот день он оживал с самого утра. Был весел и бодр. У его подданных создавалось чувство, что он ожидает прихода чего-то необыкновенного, чудесного. Но год проходил за годом, а в Сердце Аланара так никто и не пришел. Никто не вернулся из-за грани. И Правитель перестал ждать чуда.
   - На этом собственно и заканчивался тот дневник. Еще там были написаны странные слова. "Уходя, он обещал, что однажды он и народ эльфов вернутся в родной мир."
   - Ага... - нарушила тишину Чанси. Она сидела погруженная в свои мысли и нервно покусывала нижнюю губу.
   - Что ага? - глядя на нее, поинтересовался я. - Идите-ка вы лучше спать! А завтра с утречка отправимся в алтарную залу. Посмотрим, что у вас получиться.
  
   Алекс.
  
   Мы шли по коридору в направлении своих комнат, когда в моей голове мелькнула шальная мысль. Не удержавшись, я поинтересовался у Тэркана:
   - Тэр, а ты как собираешься наполнять свои пробирки? Без специальных держателей все равно не получиться взять пробу без того, чтобы не залезть в чашу с жидкостью руками.
   От внезапно озвученной мысли вся кампания остановилась. Тэркан ушел глубоко в своих мыслях, Кори обняла его за талию, но промолчала. Игорь поднял руку и принялся чесать затылок.
   "Наверное, он этой частью головы думает!" - язвительно отозвался Алмаз.
   "Хватит тебе придираться к людям." - одернул я его, а сам посмотрел на переглядывающихся близнецов. Ведь задумали что-то, а что, молчат. Ничего завтра все узнаем.
   "Не хочу завтра! Хочу сегодня!" - пропищала из глубин сознания Саша.
   "Да ладно тебе, потерпишь!" - попытался я остудить ее пыл, но, как и всегда, мои увещевания на нее не подействовали.
   "Хочу, хочу, хочу!" - принялась подвывать она.
   "И вот так всегда..." тяжко вздохнув, протянул я, пытаясь перебить ее мысль.
   "Саш, заканчивай уже! Я тоже хочу, но молчу ведь!" А сам, посмотрев на Чанс и перехватив ее лучистый взгляд, сказал:
   - Ребят, я пойду к себе, все-таки Океан прав, спать уже пора. Да и Сашка уже порядком достала! То она советами мучает, то еще чем-нибудь недовольна.
   - Мы собственно тоже спать собираемся, правда? - посмотрев на близнеца, спросила Чанси, тот кивнул в ответ на ее вопрос. Затем, вновь посмотрев на меня, поинтересовалась:
   - А что Сашка от тебя хочет?
   "Вот.. И что ей сказать? Не говорить же, что моя девичья половина любопытней меня!"
   "Как-то я сомневаюсь в том, что она любопытней. Вы друг друга стоите!" - раздалось ехидное восклицание Алмаза.
   "Ал, а что ты в последнее время все язвишь, да ехидничаешь?"
   "А как с вами еще общаться? Вечно куда-то нос суете, чем-то интересуетесь, лезете куда не просят! Я уже когда-то говорил, огребете вы с таким характером неприятностей. По самую макушку!"
   "Ой, да ладно вам!" - в глубине сознания Саша махнула рукой и принялась беззаботно насвистывать какую-то залихватскую песенку.
   - Да... так... - пробормотал я в ответ на вопрос Чанси.
   Подойдя ко мне и просунув тонкую ладошку мне под локоть, таинственно заглянула мне в глаза и прошептала:
   - Алеск, а ты надолго?
   Пожав плечами, ответил:
   - А кто его знает, что в следующий раз взбредет этой экзальтированной девице в голову. Надеюсь только, что она даст мне побольше времени, и я смогу помочь вам с исследованием библиотеки и прохода через грань.
   - Да, тут тебя повезло! Никогда бы не подумала, что ей так не нравится читать!
   - Знаешь, Чанс, есть такие люди, которые любят читать, но быстро теряют к книгам интерес из-за того, что в них нет картинок. Не помню, как они называются. Вот Сашка как раз из такой породы людей. Она мне сама призналась, что журналы читать намного интересней.
   - Ну, да... - что-то вспомнив, пробормотала Чанс. - Хотя странно, если она любит картинки, это значит, что у нее слабо развита фантазия, и она не может сама вообразить себе то, о чем говорится в книге.
   - Ты права, - задумался я. - Это действительно странно. Уж мне ли не знать, на что способна ее безумная фантазия. Может быть, тогда это просто лень?
   - Если это лень, то тебе, и правда, повезло! - За разговором мы даже не заметили, что дошли до моей комнаты. Оглянувшись назад, я убедился в том, что все остальные ребята успели разойтись по комнатам. Даймоны, видать, пошли решать вопрос с помощью чего им погружать в жидкость пробирки так, чтобы не касаться руками содержимого чаши. Игорь с Пором просто отправились спать. А вот причина, по которой Чанс стоит сейчас рядом со мной и как-то странно на меня смотрит, наводит на странные мысли.
   "Ты дурак? Или просто прикидываешься?" - в очередной раз не выдержал Алмаз.
   "Неа, он не дурак, он просто придурок!" - в ответ на реплику Ала, хихикнула Саша.
   "Вы чего?" - опешил я.
   "Ну, точно, придурок" - уже смеясь в полный голос над моим непониманием ситуации пробормотала Саша.
   "Зачем так грубо? Может правда прикидывается?" - попытался выгородить меня Ал.
   "Да в чем собственно дело?!" - не выдержав издевательств артефакта и моего девичьего "Я" выкрикнул мысленно.
   "Нет, все-таки ты права! Он дурак каких свет еще не видывал!" - огорчился артефакт.
   "Я про то и речь веду!" - откликнулась Саша, - "Алекс, ты придурок! Девушка стоит, глазки тебе строит, наедине с тобой осталась, а ты стоишь, как лопух какой-то! Ушами хлопаешь! Хорошо, что большие, хлопать удобно!" - уколола она меня.
   "В смысле, глазки строит?"
   "Он не просто придурок! Он полный, абсолютный тупица!" - не удержался от очередного укола Алмаз.
   Внимательно присмотрелся к Чанси, от моего взгляда она внезапно покрылась румянцем смущения и опустила глазки долу.
   "Ребят, мне это кажется?" - все еще не веря происходящему, поинтересовался я.
   - Алекс, а чего ты молчишь? - оторвав взгляд от пола и подняв на меня лучистые невинностью глаза, поинтересовалась она.
   "Она что, пытается меня соблазнить?" - продолжая тупить поинтересовался я у Саши.
   "Ну, наконец-то! Дошло! Значит, ты еще не совсем безнадежен!" - подколола она меня.
   "Но, разве это возможно? Я ведь..." - не закончив, оглядел себя. Чанси проследила за моим взглядом и, не выдержав молчания, повторила:
   - Алекс, ау? Ты где? - и провела у меня перед лицом ладошкой: верх, вниз.
   - Саш! - не удержавшись, позвал я свою половину вслух.
   - Что? - в полный голос о себе заявила моя девичья половина. Не знаю, как оно получилось, но мы одновременно воцарились в сознании. С губ срывались то мои реплики, то реплики Саши. А Чанси стояла рядом и слушала нашу перебранку.
   - Саш, мне это кажется? Или нет?
   - Да с чего ты взял, что это шутка?
   - Ну, мало ли! Не верится просто!
   - Да почему?
   - А ты меня видела? - и резким движением взмахнул руками вдоль тела.
   - Естественно! А что? Что-то не так?
   - Все!
   - Эхе, эхе! - прокашлялась Чанс, привлекая к себе мое внимание. Однако, она привлекла не только его.
   - Что?! - одновременно с моих губ сорвалось три голоса!
   - Алекс? - внимательно оглядывая меня, спросила она.
   - Да, это я!
   - С кем это ты только что спорил? - всматриваясь в глаза, поинтересовался я.
   - С Сашей, - недоуменно нахмурившись, ответил я. - А с кем, по-твоему, я еще могу спорить на два голоса?
   - А когда я тебя окликнула, третий голос - это Алмаз? Я права?
   - Ну, да!
   - И о чем вы тут переругивались? - наконец, она задала вопрос, который ее реально интересовал.
   - Ну... Как тебе это объяснить? - нерешительно пробормотал я.
   - Как есть, так и говори! В конце концов, что ты ведешь себя как последняя мямля? Раньше ты не был таким!
   - Хм, девочка, как будто ты его знаешь! - сказала Саша.
   - А что, Саш, ты хочешь сказать, что он всегда был нерешительным?
   - Ну, да! - подтвердила моя женская половина.
   - Тогда как он, весь такой нерешительный, не побоялся привезти меня к себе домой и познакомить с родителями?
   - Это глупость!
   - А попытка надавать тумаков бандитам?
   - Необходимость!
   - А его исследовательские штучки?
   - Привычка экспериментатора. Любит он все новенькое.
   - Тогда ответь, из-за чего вы сейчас ругались. Кто-нибудь, ответьте мне на этот вопрос! - воскликнула она.
   - Эээ... - замялась Саша.
   - Что, ты оказывается тоже не шибко решительная? - ехидно приподняв правую бровь поинтересовалась Чанс. - Алмаз, может быть, ты скажешь, в чем проблема, если эти двое не могут?
   - А что сразу Алмаз? Чего вы хотите от простого артефакта? Алмаз то, Алмаз се! Сами свои проблемы решить не могут и на меня сваливают. Разве это честно? - завозмущался артефакт.
   Теперь уже Чанс подняла и вторую бровь.
   - И все-таки, я дождусь ответа на поставленный вопрос?
   - Хорошо, раз ты так настаиваешь... В общем все дело в том, что Алексу кажется, что ты его пытаешься соблазнить. - на выдохе произнес Алмаз.
   - Ему не кажется! - уперев руки в бока, сообщила Чанси, сверкая смеющимися глазами. - Только я не пойму, в чем проблема! Ну, нравится он мне, и что?
   - Его смущает его внешний вид, если я, конечно, правильно понимаю всю подоплеку его сомнений.
   - Ааааа! - протянула Чанси.
   "Ну, слава Вселенной, теперь она знает, почему я сейчас в ступоре."
   "Боюсь, что ее мало заботит твой внешний вид!" - поддела меня Сашка.
   "Но почему? Я ведь женщина! А когда погружаюсь в воду, у меня появляется хвост, жабры и плавники!"
   "Ну, возможно все-таки права поговорка о том, что "любовь зла". В ее случае она, похоже, влюбилась в нас с тобой, крокозяблочку!"
   "Сашка, хорош прикалываться!"
   - Что, а? - спросил я у Чанс.
   - Да ничего! Просто это глупо стеснятся своего внешнего вида. Ты довольно симпатичный.
   - Чанс, - полным безнадеги голосов, воскликнул я. - Ну, погляди ты на меня! Я девушка! Как я могу быть тебе симпатичен?
   "Фу, даже противно! Одни сплошные сопли, будто и не парень сказал! А сколько патетики!"
   - Подумаешь, девушка. Не навсегда ведь! - беззаботно пожала плечами Чанс. - Как говорит мама, "все в этом мире проходит!"
   - У тебя очень мудрая мама, - пробормотал я в ответ. А глаза мои сами собой опустились к ее полным, чуть влажным губам.
   "Интересно, какие они на вкус?"
   "Это ты у меня спрашиваешь?" - отозвалась Саша. "Честно, у меня нормальная ориентация, мне нравятся мальчики. И рассуждать с тобой о вкусе женских губ я категорически отказываюсь!"
   "Да я, собственно, и не тебе это говорил" - ответил я, все еще продолжая рассматривать губы. - "Просто размышлял."
   Под моим напряженным взглядом Чанс вдруг стала глубоко дышать, а ее красный язычок облизал нижнюю губу, оставляя за собой влажный след.
   Сердце в груди принялось неистово стучаться. Казалось еще чуть-чуть и оно вырвется наружу.
   "Черт... И почему я не парень? Проблем было бы намного меньше!"
   "Ты так думаешь?" - тихонько поинтересовалась Саша. - "А мне почему-то кажется, что даже имей ты сейчас свое истинное тело, ты не решился бы сделать шаг навстречу Чанси."
   "По крайней мере, мне было бы проще!"
   "А чего тут смущаться?"
   "Например, чужого тела, присутствия в сознании двух личностей, которые вечно суются, куда их не просят!"
   "Да больно надо! Все я ушла, а Ал, так вообще, уже давно голоса не подавал!"
   "Вот этого я и боюсь!"
   "Что он тебя советами замучает?" - ехидно хмыкнула Сашка.
   Вот и думай, что хочешь! Вроде бы и женская половина, а мысли у нее все об одном и том же!
   В конце концов, не выдержав томного, чуть подернутого мечтательной поволокой взгляда Чанси я подошел к ней в плотную, взял обеими руками ее за предплечья и, притянув к себе, поцеловал.
   "Ну, куда ты на пролом лезешь? Ну, кто так целует?" - раздалось над ухом.
   "А что не так?" - едва не отстранившись от Чанси, спросил я свою советчицу. Но Чанс к этому моменту уже успела обвить мою талию. Моя попытка отодвинуться от нее привела лишь к тому, что она прижалась еще плотнее.
   "Да, вот так... Запрокинь ей голову... Все-таки, как хорошо, что ты выше ее ростом. Удобно..." - на выдохе мечтательно протянула Саша.
   Погрузившись с головой в поцелуй, прикрыл в истоме глаза. Как здорово, наконец, почувствовать ее губы. Их легкий фруктовый вкус так и звал меня, как следует распробовать этот неуловимый аромат. Еще немного и до меня донесся чей-то протяжный стон. На миг, приоткрыв глаза и поймав полный нежности и еще чего-то взгляд Чанс, погрузился в ее ставшие черными омутами зрачки. В их глубине отражалась смесь таких взрывоопасных чувств, что, не удержавшись, я еще сильней впился в ее губы.
   "Эй, не дави так сильно! Неужели ты не чувствуешь, что губам неприятно?"
   Прислушавшись к своим ощущениям, понял, что мне действительно не нравится то, как плотно, я бы даже сказал грубо, мои губы сминают нежные, влажные уста Чанси. Да и ее тело, застывшее в моих объятиях просто кричало о том, что ей не нравится такой напор. Поэтому я постарался как можно скорее расслабить губы и ослабить натиск. Мои руки соскользнули с предплечий Чанс. Они словно зажили самостоятельной жизнью. Погладив легкими, едва ощутимыми прикосновениями ее руки, мои ладони поползли вверх, на плечи, а затем, пощекотав шею, утонули в распущенной массе волос. Тело Чанс расслабилось, с ее губ срывались томные вздохи.
   "Блин, вот был бы я парнем, подхватился ее на руки." - размечтался я.
   "Угу..." - скептически пробормотала на ухо женская половина сознания. - "Скорее это у тебя ноги подогнутся! Ты не смотри, что у тебя сознание мужское сейчас во главе. Тело то женское и чувствует оно совершенно не так, как мужское!"
   "Кто бы говорил?" - обрывая поцелуй, подумал я. - "Нашелся знаток мужского тела!"
   - Чанс, я не знаю, что сейчас нужно говорить... - выдохнул я прямо в губы подруги. Она томно вздохнула, выгнулась телом и, прижавшись ко мне, проговорила:
   - Ничего не надо говорить... - и приложив свой тонкий пальчик к губам, заставила меня замолчать. - А то скажешь что-нибудь не то... Лучше поцелуй меня еще...
   Я не заставил себя дважды уговаривать. Тем более, девушка просит, да и сам я едва ли смог бы отказаться от такого предложения. Особенно когда на меня снизу вверх смотрят таким призывным взглядом.
   Подавшись к Чанс, я уперся руками в стенку за ее спиной.
   "Дурак, это не стенка, это дверь."
   Хорошо, что Сашка успела предупредить о двери, иначе упали бы на пол с высоты собственного роста. Ушиблись бы, а так ничего. Чтобы не упасть и удержать равновесие пришлось сделать один шаг вперед. Хотя вперед это мне, а вот Чанс... В моих руках она прогнулась еще больше и из-за этого мы едва не грохнулись на пол. Правда, в последний момент я все-таки умудрился остановить падение. Так мы и застыли: я в согнутом положении, крепко прижимаю к телу разомлевшую подругу, она же, удобно устроившись в моих руках, совершенно расслабилась. От пола ее спину отделяло каких-то пятьдесят сантиметров.
   - Чанс, ты себе ничего не потянула? - поинтересовался я, выпрямляясь вместе с драгоценной ношей в руках.
   - Мнет... - мурлыкнула она мне на ухо.
   "Вселенная!" - простонал я мысленно, - "Я и не знал, что уши могут быть такими чувствительными!"
   "Ты многого не знаешь!"
   "Подумаешь, чтобы что-то разузнать много времени не нужно." - самоуверенно заявил я.
   "И это говорит единственный семнадцатилетний девственник! Да у тебя опыта не больше, чем у... Блин, даже не знаю у кого! У всех он больше, чем у тебя!"
   - Алекс?
   "И что мне прикажешь делать, когда она на меня так смотрит?"
   "Честно? Не знаю..." - растеряно прошептала Саша.
   - Чанс, чего ты от меня хочешь, что ждешь? - задал я подруге мучающий в данный момент меня вопрос.
   Несколько мгновений мы стояли в тишине. Только и было слышно, что стук наших сердец, да легкое дыхание.
   Подумав, она сказала:
   - Алекс, - начало уже настраивало на серьезный лад, а уж то, что из ее глаз постепенно исчезло мечтательное выражение, сменившись глубокой задумчивостью, немного напрягало, - ты знаешь, у меня никогда не было друга. Настоящего друга. Того, кто всегда готов придти на помощь, не взирая на грозящую ему опасность. Тот, который всегда выслушает тебя. Тот, с кем можно поделиться всем, что тебя заботит.
   "А я то тут при чем?" - мелькнула мысль.
   - Знаешь, если честно, то я сама не знаю, чего хочу. Ты порой такой забавный, веселый, хороший друг, с которым приятно поговорить, поделиться тайнами, как с девчонкой. Но это, скорее всего из-за того, что ты сейчас заточен в женском теле. А иногда я смотрю, и мне хочется тебя поцеловать, прижаться так плотно, чтобы казалось, что мы одно целое. Не знаю... Не понимаю себя...
   - Я так понимаю, что тебя тоже оно сбивает? - показав на свою маленькую, аккуратную грудь, сказал я, имея в виду, конечно же, все тело.
   - Да, ну, не могу я к тебе относиться сейчас как к парню. А признаваться себе в том, что я лесбиянка... - Чанс замялась.
   - Кто? - спросил я.
   "Лесбиянка - это женщина, которая предпочитает представителей своего пола в качестве сексуального партнёра, объекта эротического влечения или любовных отношений" - прочитала мне мини лекцию Саша.
   - Лесбиянка - это когда женщина с женщиной... В общем, я не готова признаться в том, что мне нравятся девушки. Я всегда считала себя нормальной. - путано попыталась Чанс разъяснить мне то, что Саша поведала научным языком.
   - Хм, ну, если мы неловко чувствуем себя друг с другом из-за моего женского тела, то может не стоит и начинать наши отношения? Подождем того момента, когда я вновь приму привычный вид: короткие взлохмаченные волосы, уши круглой формы, мужскую грудь, начинающую покрываться волосками, гибкое тело и развитую мускулатуру.
   - Алекс, могу я попросить тебя об одном одолжении? - в смущении опустив взор долу поинтересовалась у меня Чанси.
   - Да, конечно, - расстроено пробормотал я.
   - Знаешь, в последнее время мне частенько стали сниться плохие сны. Я с трудом засыпаю, а проснувшись посреди ночи, не могу вновь заснуть... - издалека начала подруга.
   - И... - подтолкнул я ее.
   - ... и я хотела попросить, могу я остаться у тебя на ночь? - наконец, закончила Чанс и подняла на меня покрытое румянцем смущения лицо.
   "Она это специально?"
   "Кто же ее знает. Может правда плохо спит. А ты не отказывайся, не будь дураком..." - нашептывала мне Саша на ухо.
   "Блин, ты уже как демон искуситель начинаешь разговаривать" - одернул я девичью половину, а вслух произнес:
   - Я не против, - пожал плечами, - тем более, что кровать большая, должны поместиться.
   Мы одновременно с Чанс посмотрели на постель. Она задорно улыбнулась и со смешком сказала:
   - Действительно, не маленькая...
   "Она не просто маленькая... Это мечта любого сладострастника." - мечтательно выдохнула Саша.
   "Эй, откуда такие мысли? Что, тоже кого-то присмотрела?" - заинтересовался я.
   "Хм, все тебе покажи, все расскажи..." - протянула она.
   - Алекс! - позвала меня Чанси. - Может, уже ляжем спать?
   Пока я стоял и мысленно разговаривал с Сашей, подруга уже успела снять с постели покрывало, которым та была укрыта. Она стояла, держа его сложенным прямо перед собой. А я стоял и как дурак смотрел на нее. Положив покрывало на стул, Чанс спросила:
   - Алекс, а ты умываться будешь перед сном?
   - Зачем? - удивился я.
   - Ну, у тебя просто тушь немного под глазами растеклась, да и тени перед сном не мешало бы смыть с лица. А то утром проснешься весь серый от размазавшейся по лицу краски. А там, как знаешь, лично я пошла умываться.
   "Саш, занимай свое место. А то я опять сделаю что-нибудь не то." - попросил я другую половину сознания.
   "Уже, так что выметайся, давай." - пробурчала она.
   Из глубины сознания, наблюдал за тем, как я вместе с Чанс играя с водой, умываемся. Вот я брызнул водой ей в лицо, а вот Чанс окатила меня почти целым водопадом.
   "Вот так я и знал!" - мое тело под воздействием большого количества воды стало телом нереи, и я рухнул на пол, не удержавшись на хвосте. Чанс с испуганным вскриком подбежала ко мне и, извиняясь, попыталась придать телу вертикальное положение.
   - Алекс, прости, я не подумала!
  
   Саша.
  
   - Вообще-то сейчас я Саша, но не будем над этим заострять внимание, - успокоила я Чанс.
   - Ой, а когда вы успели поменяться местами с Алексом? - поинтересовалась подруга.
   - Перед умыванием, он побоялся, что не сможет сам как следует смыть с себя краску. - пояснила я.
   - Ааа, - понятливо протянула Чанси.
   - Слушай, подруга, подай лучше полотенце, нужно высушить хвост, тогда он снова превратится в ноги.
   Промокнув влагу с помощью пары полотенец, тело вновь обрело человеческую форму.
   - Ладно, пойдем уже спать. А то завтра рано вставать. Все-таки Алекс не скажет нам с тобой "спасибо", если пропустит то шоу, которое нам предстоит увидеть. Поднявшись с пола, мы с Чанс направились к постели. Она откинула край одеяла с одной стороны, я с другой. Также одновременно мы оказались под ним. Простыни холодили тело, с другого края кровати слышалось едва уловимое девичье дыхание. По его частоте мне стало понятно, что хоть Чанс и пытается сделать вид, что спит, но у нее это совсем не получается.
   "Алекс, можешь вновь становится у руля. Похоже, тебя все-таки собираются соблазнять!" - позвала я свою мужскую половинку. На мой зов никто не отозвался.
   "Вот ведь дурень, девушка тут лежит, неровно дышит, а он уже дрыхнет! Такой шанс упускает!" - хмыкнула я. - "Ладно, раз ему не надо, то и мне здесь делать нечего. Буду спать."
  
   Чанси.
  
   "Лежу тут, как дура. А он даже никак не реагирует на мое присутствие в своей постели! Хотя, последние минуты на его месте была Саша, может, поэтому от него никакой реакции и не исходит? Она ведь нормальная девчонка, со стандартной ориентацией."
   Полежала пять минут, успокаивая дыхание и пялясь в потолок. От нечего делать поплевала в него. Со сторону рядом лежащего девичьего тела раздавалось мирно посапывание.
   "Хм, раз ему не надо, то и я обойдусь. В конце концов, все равно ничего не получится, пока Алекс не вернется в прежнее тело. Хотела бы я знать, что нужно сделать для того, чтобы он вновь стал парнем..." - были мои последние мысли перед тем, как веки отяжелели, глаза закрылись и я провалилась в очередной сон.

Глава 11.

   Чанси.
  
   Как и следовало ожидать, засыпая с мыслями об Алексе, и думать не следовало о том, что мне может присниться кто-то совершенно другой. Он приснился именно таким, как до превращения: гибкая мальчишеская фигура с отлично сформированным торсом, короткие волосы, торчащие в разные стороны, в кедах на ногах и в неизменных футболке с джинсами. А его лучистые глаза смотрели на меня с неприкрытым восторгом и неизменным юмором. Снился день нашей встречи, то как он сразу же после экскурсии по городу отвел меня к себе домой и познакомил с родителями. Даже во сне я ощутила тот непередаваемый восторг, который я ощутила, увидев, как много полок в его комнате заставлено книгами. Искусные переплеты на дорогих старых фолиантах, не понятно каким образом оказавшиеся у совсем еще мальчишки. Или современные электронные книги его родного мира. Дом, просто напичканный всевозможной техникой. И ощущение первого полета на ЛСП.
   Затем сцена сменилась и Алекс уже не молодой и задорный парень, а девушка. Она, как и ее мужской прототип, всюду сует свой нос, ей все интересно.
   А вот после столкновения с кренийским щупачем она превратилась в морскую нерею - существо с рыбьим хвостом, жабрами, перепонками между пальцев и хребтовым плавником. Ее грудь, руки и хвост покрыты перламутровой чешуей. Стоило ей выбраться из воды, как ее хвост вновь превратился в ноги.
   Каждый миг ты только и делаешь, что ждешь, кем же станет этот Экспериментатор. Парень, девушка - это еще понятно, даже то, что он стал существом другой расы тоже более или менее ясно. Но ожидание того, кем же он станет в следующую минуту, напрягает. С замиранием сердца ты следишь за каждым жестом, каждым его словом. Ждешь, когда же твой... кто он мне? ...станет снова парнем. Чтобы, наконец, можно было признаться ему, да и себе тоже, что он нравится. Что тебе нравится смотреть на то, как он пьет чай из нересницы, забавно прихлебывая слишком горячий напиток, обжигающий губы, нравится, даже сейчас, заточенный в этом женском теле, к которому порой ты испытываешь чувство зависти и ревности. Как глупо чувствовать ревность... Но, что есть, то есть.
   Даже сегодня соблазняя его... ее... Ну, вот, опять запуталась! Ох, скорее бы он стал мужчиной! Быстрей бы завершился процесс слияния сознаний. В конце концов, это же просто невозможно жить в таком напряжении. И как только Алекс, да и Саша - его женская сущность, могут шутить по поводу крокозяблы? Хотя... может это и есть основное свойство характера всех экспериментаторов. Я, например, тоже всегда безалаберно относилась к своим опытам, частенько попадая впросак. Хотя до Алекса мне, конечно же, далеко. Вот у кого характер, искра испытателя! Может поэтому меня к нему и тянет?
   Папочка, мама, покажите мне, что дальше?!
   Внезапно все перед глазами становится ярко алым. Цвет горит, переливается, живет какой-то своей жизнью. Перед глазами все плывет, изображение смазывается, и я уже ничего не вижу сквозь пелену алого цвета. Лишь чувствую, как тело мое начинает согреваться, теплеть. Через минуту мне становится уже не просто тепло, а жарко. Тело мое лижут чьи-то языки. По обжигающему ощущению, которое расходится по всему телу, понимаю, что это такой родной мне огонь. Но что я делаю посреди столпом горящего, пламени? Именно его языки лижут мне ноги, разжигая жар во всем моем теле.
   - Чанс! - слышу крик безумной ярости неподалеку от себя. Пытаюсь рассмотреть, что происходит, но огонь все время движется, он не стоит на одном месте. И я никак не могу увидеть того, кто как безумный пытается до меня докричаться.
   Еще миг и я вижу перед собой Сашино лицо. Девочка, что ты здесь делаешь? Ты ведь сгоришь? - пытаюсь произнести, но дым забивает легкие и не дает мне произнести ни слова. Безумно красивое девичье лицо смазывается, и я слышу лишь крик...
   Пробудилась с беззвучным криком на губах. Вот и проси показать тебе, что будет дальше. Правильно мама говорит: "желания сбываются, а мысли материализуются."
   Отойдя от пережитого во сне шока, задумалась над тем, в каком положении проснулась.
   "Хм, и как это понимать?" - подумала я, глядя на довольную улыбку, расплывающуюся по лицу Саши. А улыбаться действительно было чему! Если спать мы легли по разные стороны кровати, на самых краешках, казалось, одно движение и свалимся, то сейчас мы обе лежали по центру этого царского ложа. Лежали и обнимались.
   Лежу не шевелясь, боюсь спугнуть спящего ... не знаю кого. Еще минута и по моему телу поползли руки. Одна вверх к шее и волоса, другая вниз, по спине и замерла в области ягодиц.
   "Интересно, что ему снится?" - мелькнула мысль и тут же погасла, едва моего рта коснулись мягкие и теплые губы Саши.
   "Ммм..." - утонула я в блаженстве поцелуя.
  
   Алекс.
  
   Переворачиваясь с бока на бок, внезапно оказался в центре постели. И от соприкосновения с лежащим рядом со мной горячим телом проснулся. Протянув руку к Чанс, убедился, что она натуральным образом горит. Еще миг и она зашлась в беззвучном крике. Пытаясь успокоить девушку, обнял ее и прижал как можно ближе своему телу.
   "Блин горелый, даже не заметил, как заснул. Вот всегда так... Стоит только отдать тело в пользование своей женской половине, как сразу же начинаю дрыхнуть. И как это можно понимать? Я что, решил наверстать все те ночи, которые, учась в институте, не досыпал. Те ночи, что бодрствовал, принимая специальные тонизирующие настои на вроде "Незасыпайки" и "Бодрила" только для того, чтобы хорошенько подготовиться к экзамену, зачету или просто занятию?" - пронеслось в голове в то время, когда руки мои скользили по чьему-то гибкому телу.
   Хотя чему я удивляюсь, мы ведь с Чанс в одной кровати засыпали. Соответственно в ней же и проснуться должны. Только почему в объятиях друг друга.
   "Эх, такая возможность, а я в женском теле застрял" - безнадежно вздохнув, подумал я.
   А руки все скользили и скользили... Одна вверх, где, погладив уютную ложбинку в основании головы, зарылась в волосах. Другая, поглаживая спину, вдоль позвоночника добралась до упругих ягодиц. Губы сами собой потянулись к чуть приоткрытому во сне рту. Миг... и я растворился в аромате пряного фруктового аромата.
   "Что же это за вкус?"
   По тому, как тело Чанс расслабилась, понял, что она уже отошла ото сна.
   "Оттолкнет или нет?" - замер в нерешительности, но, не дождавшись отталкивающих меня движений, углубил поцелуй. Нежно дотронувшись языком до нижней губы, прихватил ее ртом, затем перешел на верхнюю. Потом вновь углубил поцелуй. Чувствуя, как возбуждается тело, еще крепче, как можно плотней, прижал к себе Чанс. Она удобно устроилась в моих руках и отвечала на поцелуи, порой даже перехватывая инициативу. Не знаю, чем бы все это могло закончиться, если бы не громкий стук в дверь.
   С трудом оторвавшись от губ Чанси произнес:
   - Войдите, - но при этом из своих объятий девушку так и не выпустил.
   Я ведь думал, что войдет кто-нибудь из друзей, ну, в конце концов Андил, так нет же! Принесла Вселенная нелегкую!
   С легким поскрипыванием дверь отворилась и в комнату вплыла (не могу подобрать другого слова) Кондивила. Она уже собиралась произнести заблаговременно подготовленную речь, когда ее взгляд упал на кровать. Где в объятиях друг друга лежали мы с Чанси.
   - Это значит вот оно как! Император ругается на нас, счастливых молодоженов, а они тут всяческие непотребства творят! Стыда у вас нет! Как можно? Девка с девкой! Тьфу на вас! - она уже собралась с гневными криками выбежать в коридор, как Чанс предприняла безуспешную попытку вырваться из плена одеяла.
   "Почему безуспешную?" - поинтересовалась Саша.
   "Да потому, что она лежит закутанная в одеяло, как гусеница. На одной крае лежу я, другая под ней. Да и не решиться она из-под одеяла показаться." - еще чуть-чуть и я бы подмигнул, но вспомнил, что Саша - это половина моего сознание, а не привидение, а Чанс в данный момент просто не способна воспринять мое подмигивание как шутку.
   - Госпожа Кондивила! Постойте! - попросила Чанс срывающимся голосом.
   "Я бы тоже от волнения голос сорвала. Я понимаю, Порядок Игорь, да и вообще вся ваша кампания в курсе того, что ты это не ты, ну, не девушка! Даже Океан и Андил об этом знают! А откуда простой прислуге, даже жене управляющего знать, что ты - парень?"
   "Хм, но ведь она во время обеда всегда стоит у Океана за спиной и просто должна быть в курсе всего, что мы обсуждаем во время обеда, ужина, да и завтрака!"
   "А может она абстрагируется от окружающей действительности?" - выдала Саша.
   "Ты сама то поняла, что сейчас сказала?" - опешил я.
   "А ты что, думал я совсем дура безграмотная?" - взвилась в глубине сознания моя половинка.
   Я тут же пошел на попятную: "Нет, ну, что ты! Конечно же, нет! Вовсе я так не думал!"
   "То-то! Нечего из меня пустоголовую девицу делать! Если я и делаю вид, что у меня ума не много - это еще не значит, что так оно есть на самом деле!" - сообщила она мне.
   А в это время Чанс разговаривала с Кондивилой, убеждая ту не кричать так громко.
  
   Чанси.
  
   "Нет, ну это же надо! Ну, почему он не подумал, что сюда может придти кто-то еще, кроме друзей!" - раздосадовано подумала я. - "Вот, что мне ей говорить, чтобы она прекратила так громко орать?"
   "Милая, может, стоит попробовать сказать правду?" - вторгся в мои мысли голос брата. Сразу же захотелось очень громко и не совсем культурно выругаться! Однако удержала себя от этого безумного шага, поняв, что если я сейчас все Пору выскажу, надо мной будут смеяться долго и упорно все наши друзья. Поэтому, я просто мысленно простонала:
   "Порядок, только не говори, что ты в курсе того, что здесь происходит!"
   "Естественно знаю! Это я прислал к вам Кондивилу!" - признался он, полным ехидства голосом. Везет, заразе, что меня сейчас нет рядом, я бы ему все сказала, показала и еще раз сказала!
   "Пор, вот скажи, почему ты отличаешься таким, таким, таким.... Дьявол, даже слова подходящего найти не могу!" - досадливо подумала я.
   "И что мне ей сказать, чтобы она прекратила орать на весь этаж про распущенность современной молодежи?"
   "Я ж тебе сказал, попробуй правду!" - донеслось до меня.
   "А если не подействует?" - безнадежно подумала я.
   "Придумаешь что-нибудь! Ты всегда была у нас смышленой девочкой!" - ответил мне брат, и я почувствовала, как он исчезает из сознания.
   "Интересно, а как он узнал, что меня нет в моей комнате?" - мелькнула маленькой искрой мысль и тут же утонула в новом причитании Кондивилы.
   В голове раздался еле слышный голос близнеца, который свидетельствовал о том, что тот поймал мою мысль и отправил ответ в самом конце нашего контакта:
   "А тебе не приходило в голову, что я могу захотеть зайти к родной сестре и поинтересоваться ее делами, самочувствием, настроением, наконец?"
   "С какого рожна?" - удивилась я, а в слух сказала:
   - Госпожа Кондивила! Быстро успокоились, взяли себя в руки, сели вон на тот стул и слушаем меня!
   Как ни странно, но повариха послушалась, а я подумала: "Права мама, давным-давно пора в себе командный голос вырабатывать! Вон как он действует! Сразу послушалась, а сейчас сидит паинькой внимательно на меня смотрит, и ждет продолжения. И что же мне ей сказать? Ладно, так уж и быть, начну с правды!"
   - Госпожа Кондивила, я не буду говорить вам того, что это не то, о чем вы подумали! Это как раз то самое! - по увеличенным глазам Алекса поняла, что он абсолютно не ожидал такого поворота. Да и если судить по удивленному взгляду кухарки, которым она осматривала разворошенную постель, она тоже.
   - Итак, объясните мне, пожалуйста, как вы расцениваете эту ситуацию? - надавила я на нее. В конце концов, с какого ляда это я должна перед ней оправдываться? Я ничего предосудительного не делала! Всего лишь целовалась с парнем, заточенным в женском теле! Что в этом такого страшного? Любая нормальная женщина меня должна поддержать, и я сейчас все устрою по высшему, так сказать разряду!
   - Ну... так... это... - начала бормотать себе под нос Кондивила. Я бросила на Алекса суровый взгляд, показывая им, чтобы он вылез, наконец, из-под одеяла и подал мне одежду. Все-таки я не особо уверенно себя чувствую сидя на кровати, завернутой в одеяло.
   - Я вас плохо слышу! - надавила я на нерею. - Так, все же, что вам показалось? Что я занимаюсь в девушкой... чем?
   - Ну, э... Любовью? - нерешительно высказала она мысль.
   "Господи, неужели, спободилась?" - мелькнула в голове мамина любимая фраза.
   - И это в корне не верное предположение! - воскликнула я, перехватывая у нее инициативу.
   "Если играть, то на повышенных ставках!" - а это уже любимое выражение Кира, нашего соседа, который в последнее время подсел на игру в покер. Он теперь частенько засиживается допоздна у нас дома, играя с мамой в карты. "Хорошо, что это мама научила его этой игре. Уж кто-кто, а она никогда не бывает в проигрыше! Провидицу еще никто, никогда не обыгрывал, если она того не хотела!"
   - Вот вам кажется, что здесь только что творилось непотребство? Тоже не верное предположение! Вам показалось, что здесь две девушки пытаются заняться удовлетворением своего физиологического влечения. Вы не правы! А знаете, почему? - подалась я вперед, забирая из рук, удивленно застывшего перед кроватью Алекса, свою одежду, которую он не донес до меня каких-то несколько сантиметров.
   Находясь в полном ступоре, и Алекс и Кондивила в один голос просили:
   - Почему?
   - Алекс, вот от кого от кого, а от тебя я не ожидала этого искреннего недоумения в голосе! Вроде бы и не дурак, должен был и сам догадаться! - досадливо поморщилась я.
   - Вселенная! - хлопнув себя по лбу ладонью, ругнулся он.
   - И все же, почему? - заинтересовавшись, Кондивила склонила голову набок.
   - Потому, что она не девушка! - этой фразой я просто убила жену управляющего.
   - Это как? - необычайно большими глазами Кондивила стала внимательнейшим образом осматривать тело Алекса.
   - Да, вы не смотрите так на тело! Не видите, он стесняется! - поддела я залившегося ярко алой краской смущения Алекса. - Можете мне поверить, это парень.
   Я подалась к сидящей столбом на стуле кухарке, та сделала ответное движение в мою сторону и я прошептала ей на ухо:
   - Это шпион! Просто очень хорошо замаскированный!
   По тому, как Кондивила от меня отшатнулась, я поняла, что теперь она будет нас обходить за десятую эльдорскую версту! Ее ошарашенный взгляд прямо сказал мне, что мою невинную шутку она восприняла на полном серьезе. Одним движением она соскочила со стула, и произнеся:
   - Вас там ждут, - задом попятилась прочь из комнаты.
   - Кто? - поинтересовался Алекс, однако было уже поздно, за поварихой уже успела закрыться дверь, с такой скоростью она спешила покинуть комнату.
   - Чанс, - подозрительно посматривая на меня, поинтересовался Алекс, - что ты ей такого прошептала на ухо, что она так быстро выскочила?
   - Ничего такого... - сделав невинную мордашку, промурлыкала я. - Немного пошутила, а что?
   - Нет, ну, правда! Чего нам теперь ожидать от нее, ее мужа и прочих нереев? Ты вообще подумала о последствиях твоей шутки?
   - Да все нормально, сказала, что ты замаскированный спецагент! А что, прикольно, сразу поверила! - довольно улыбнувшись и одев легкую тунику, потянулась, поднявшись с кровати, подошла вплотную к Алексу, легким поцелуем скользнула по его губам и выбежала из комнаты.
   "Нужно принять ванну, да переодеться перед завтраком. Не следует идти в столовую растрепанной лохудрой." - входя в выделенную мне Океаном спальню, подумала я. Заметив, что в комнате я не одна, остановилась на пороге. Узнав в посетителе Порядка, прошипела сквозь стиснутые зубы:
   - Ну, ты братец и шутник!
   Тот в ответ на мою реплику лишь недоуменно приподнял брови и невинным тоном поинтересовался:
   - Что-то случилось?
   - Ой, вот только не надо делать такой вид, будто ты не в курсе всего происходящего! - скривилась я, как от лимона, - Сам ведь мне признался, что это ты прислал Кондивилу к Алексу в комнату. Не строй из себя великого полководца-стратега, а то в итоге останешься как Кутузов без глаза!
   - Это кто ж меня зрения лишать собрался? - подходя ко мне вплотную поинтересовался братец. - Уж не ты ли? И вообще, откуда ты про Кутузова знаешь? Ты ж на Земле никогда не была?
   - Хм, ну и что, что не была! У нас мама кто? Правильно, догадался, хвалю. А фильм у нее какой любимый? Уж это ты точно должен знать! Сколько она нам в детстве про него рассказывала?
   - Это ты "Гусарскую балладу" имеешь в виду? - поднапрягши мозги, Пору все же удалось вспомнить название.
   - Ее родимую, мне из нее мама даже колыбельную пела. А вообще и без меня найдутся желающие, взять хотя бы тех девушек, женщин, бабенок, которых ты бросил.
   - Тьфу, сплюнь дурочка. - содрогнулся брат от представленной им перспективы. Да, у кого-кого, а у него женщин было больше чем нужно. Совсем он в этом плане испортился. Те ему не нравятся, эти хоть и красивые, но излишне навязчивы.
   - Хорошо, тьфу-тьфу-тьфу! - сплюнула я через левое плечо. Кто ж виноват, что за ним мой братец оказался? А что? Я не специально... Я нарочно.
   - Чанс! - возмутился Порядок, я же всего лишь приподняла одну бровь и невинным тоном поинтересовалась:
   - Что случилось? - а что, если и бить, то его же оружием.
   - Неужели не видно куда плюешь?! - возопил он, пытаясь надавить на мою психику.
   - Да откуда ж мне было знать, что через минуту ты окажешься совершенно в другом месте? Я хоть и имею дар предсказания, но он у меня совсем слабенький, - ехидно улыбаясь, произнесла я. - И вообще, давай, сваливай из моей комнаты, мне себя в приличный вид нужно привести! Не идти же на завтрак в таком непрезентабельном виде?
   - Ладно, приводи себя в порядок и выходи в столовую. Думаю твой дружок, тот что совсем не дружок, а подружка, будет уже там...
   - Иди уже! - вытолкнув брата, закрыла дверь на небольшую щеколду, установленную на уровне моих глаз.
   Быстренько ополоснув лицо прохладной водой, принесенной ко мне в комнату слугами в небольшом, литра на три, кувшине, почистила зубы (зубную щетку всегда таскаю с собой, еще мама по малолетству приучила), расчесала и уложила волосы, собрав их в длинный конский хвост на макушке. Порывшись в шкафу, отыскала серые брюки довольно простого покроя, немного расклешенные к низу. А сверху натянула серебристо черную блузку, плотно обтягивающую грудь. Полюбовавшись на себя в зеркало, поняла - чего-то не хватает.
   "Хм, чего именно?"
   Задумавшись над этим вопросом, принялась оглядывать комнату. В углу возле двери увидела свои любимые шпильки. Надев их на ноги, вновь окинула себя в зеркале критическим взглядом. И вновь мне что-то не понравилось.
   "Блин, я знаю, чего не хватает!" - дошло, наконец, до меня. Я быстренько метнулась к прикроватной тумбе, порылась в небольшой, но весьма вместительной косметичке и извлекла на свет божий небольшую заколку-брошь. Замечательная заколка, подаренная мамой на мое шестнадцатилетние выглядела как небольшой букетик кленовых листьев. С того дня, когда родители подарили мне эту брошь-заколку, я надевала ее всего лишь пару раз! И то только по торжественным случаем. Таким, как окончание Академии, достижение совершеннолетия. Почему бы не надеть ее и сейчас? Подойдя к зеркалу я со всей осторожностью приладила заколку к волосам. Еще раз окинула себя взглядом, и кивнула своему отражению - вот теперь я готова предстать пред всеми. Выйдя из комнаты, я пустилась в рассуждения:
   "Интересно, Кондивила уже разнесла по дому, да возможно и по городу, что я провела ночь у Алекса (вернее она-то думает, что у Саши!) И если да, то, что обо мне думает Океандил, и Андил. Не хотелось бы потерять уважение этих Нереев из-за болтливости какой-то там поварихи, даже будь она трижды женой управляющего, она не имела никакого морального права заходить в комнату. Хотя... Алекс сам виноват, это он разрешил ей войти в комнату, после того, как она постучалась. Да и Кондивила не виновата, что у Вселенной такое извращенное чувство юмора."
   За этими мыслями я и не заметила, как дошла до столовой залы. Около двери, ведущей в столовую, стояла Саша и задорно мне подмигивала. Стоило мне переступить порог залы, как все присутствующие разом оглянулись на меня.
   "От, дьявол, хорошо, что привела себя в божеский вид! Не хватало мне еще непрезентабельно выглядеть в присутствии собственной матери. И как только она здесь оказалась?" - промелькнула мысль.
   Мама поднялась из-за стола, подошла ко мне, обняла, расцеловала в обе щеки, заглянула мне в глаза и прошептала на ухо:
   - Ну, что? Влюбилась?
   Я не стала ничего говорить, только кивнула. Да и зачем маме что-либо говорить? Она и так все обо всех знает. Вон, как на Сашу смотрит. Наконец, вырвавшись из маминых объятий, спросила:
   - Ма, а ты как здесь оказалась?
   На этот вопрос она лишь загадочно улыбнулась, минуту помолчала, а затем ответила:
   - Все то тебе расскажи. Меня Порядок сюда привел.
   - Ну, это понятно, как ты оказалась в столовой, а вот каким образом ты на Паштанате оказалась? Вот это мне бы очень сильно хотелось бы узнать!
   - Разве это когда-нибудь было для меня проблемой? Гулять между мирами?
   "Вот так всегда! Нет чтобы прямо ответить на вопрос! Всегда эти недомолвки, а ты думаю, что хочешь! Тоже мне, нашли гадалку."
   - Может тебе уже хватит так громко думать? - спросила мама, - Лучше познакомь меня с твоими друзьями.
   Взяв маму под локоть я направилась к друзьям.
   - Мама, разреши тебе представить моих друзей. Ребята, это моя мама, Калина. Мама, это Саша, она из этого мира, это Корвинэ и Тэркан - даймоны из мира Вулканат, это Игорь - он с Земли...
   - О, земляк! А судя по имени еще и русский, - подмигнула она парню. - Что на Земле, да и в России нового?
   - Ма, хватит тебе его смущать! Ну, собственного сына я тебе представлять не буду, а хозяина дома пока нет.
   - Ладно, думаю мы еще успеем с ним познакомиться.
   В этот момент в столовую как раз вошел Океандил, подталкивающий в спину сына.
  
   Океандил.
  
   Заметив незнакомку, стоящую возле Чанси и обнимающую ее за плечи остановился как вкопанный. Уже давно я не видел такой статной женщины. Ее длинные каштановые волосы волной закрывали не только плечи и спину. Они струились почти до пола. Голова украшена такой же заколкой, что и прическа Чанс. Длинное изумрудное платье в пол из какой-то струящейся необычайно тонкой ткани с рукавами фонариками и глубоким декольте. Стройная шейка с гордо вздернутой головкой. Коротенькая челка, брови вразлет, а при ближайшем рассмотрении заметил зеленые глаза миндалевидной формы с медовыми искорками смеха в глубине.
   "Кто же эта чаровница?" - мелькнуло в голове.
   Однако стоило мне только перевести взгляд на Чанс, как все встало на свои места. Слишком они были похожи друг на друга. Если бы не мудрость взгляда, я бы в жизни не догадался, что это мать Порядка и Чанси, так молодо она выглядит.
   Подойдя к ней, я склонился в глубоком поклоне, выпрямившись посмотрел ей в глаза и сказал:
   - Рад приветствовать вас у себя в гостях.
   - Ваше величество, рада представить вам мою маму Калину, Великую Провидицу мира Эльдор.
   - Вам очень идет это имя - я склонился над протянутой для рукопожатия рукой и, не дотрагиваясь губами до кожи, поцеловал ее.
   - Спасибо. Я собственно сюда ненадолго, только проверить как здесь дети.
   - Ма, может тебе стоит здесь задержаться? - поинтересовалась у матери Чанси.
   - Думаю, дочь, что вы прекрасно здесь справитесь и без меня. - улыбнулась она вновь. - Я для чего сюда пришла? А, вспомнила. Тэркан, вы, как мне кажется, так и не придумали, как зачерпнуть жидкость из чаши?
   - Да сударыня, вы совершенно правы, почти всю ночь ломал над этой проблемой голову, но так ничего и не придумал, - признался даймон.
   - А о своей стихии не думали? Ай, ай, ай! - продолжая улыбаться, она покачала головой, - Как не стыдно!
   Тэркан посинел от стыда, но потом видать решение проблемы ему все-таки пришло в голову и даймон вернулся к своему привычному окрасу. Он посмотрел на Калину и сказал:
   - Спасибо большое! Честно. Вот так всегда, самое простое решение проблемы никогда не видно. Вечно что-нибудь сложное придумываем, не глядя себе под нос.
   Провидица кивнула и, повернувшись ко мне, сказала:
   - Кажется, мое здесь появление задержало ваш завтрак?
   - Ох, простите, это я задумался. Прошу присаживайтесь, - отодвигая для Калины стул по правую руку от моего, предложил я.
   - Спасибо, - поблагодарила она меня, одной рукой прихватила платье, аккуратно его расправила и присела на краешек стула. - Ребята, вы тоже не стойте столбом, садитесь.
   По моему хлопку двери, ведущие на кухню, отворились, и в столовую вошла Кондивила, за которой следовали слуги с подносами.
   - Кондивила, у нас еще гостья, нужно поставить еще один столовый прибор. - сообщил я. Та молчаливо посмотрела на мать Чанси, кивнула и удалилась за прибором. Вернувшись спустя мгновение, она поставила его на стол и, как всегда, заняла свое привычное место у меня за стулом. Перед тем, как она скрылась за ним, я успел перехватить взгляд, который она кинула на Сашу. Нужно будет узнать, что такого могло случиться, что она стала вести себя по отношению к ней так настороженно.
   - О, не обращайте внимания! Просто моя дочь с утра не особенно осторожно пошутила. Кондивила, не стоит так пугаться. Моя дочь никогда не умела шутить! - сообщила мне, да и всем присутствующим Провидица.
   "Интересно, какого это все обо всех знать?"
   - Давайте лучше поедим и пойдем уже в алтарную залу. А то мне уже и самому не терпится узнать, что же это за письмена такие. - сказал я и принялся за предложенную мне на завтрак яичницу.
   Все остальные тоже занялись опустошением своих тарелок, а Провидица ограничилась только чашкой перекты, того напитка, который способен менять свои вкусовые качества по желанию пьющего его индивида. Судя по довольно жмурящейся Калине, понял, что и ей этот напиток пришелся по душе.
   Наконец, когда завтрак был окончен, я поднялся из-за стола и сказал:
   - Ну, что, теперь можно и за дело приступать.

Глава 12.

   Чанси.
  
   Войдя в алтарную залу, каждый из нас выпустил на свободу по светлячку. Стало относительно светло, лишь в дальних углах залы продолжали метаться теневые сполохи. Одним движением кисти мама закрепила все наши светляки по периметру стены. Таким образом, на каждой стене оказалось по два огонька и один самый большой светящийся шар занял место ровно над треногой. Внимательно посмотрев на нас, а вернее на наши руки, мама поинтересовалась:
   - И где доски-переводчики, что я передала вам в пользование? Или вы собираетесь заниматься археологическими изысканиями?
   - Ой, ма, это я забыл! - хлопнув себя по лбу, признался Порядок. Правильно, он у нас главный! Нам простительно что-либо забыть, а вот ему... Ничего, меньше будет гадости придумывать, а то ишь, придумал - Кондивилу в комнату к Саше прислал - изверг.
   Со стороны Океана раздалось:
   - Не переживайте, скажите, где они, и Андил за ними сбегает.
   - Па! - возмущенный возглас Мореандила явно дал понять отцу, что тот против использования его в качестве гонца.
   - Сын, это не обсуждается! - грозно нахмурив брови, ответил ему отец.
   - Ваше величество, все доски остались в библиотеке, - признался братец.
   "Точно... Блин, как мы умудрились абсолютно все доски там забыть?"
   - В общем, Андил, ты меня понял - дуй к мастеру Ренкарусу за досками. И шустренько, шустренько! - подтолкнув сына в сторону выхода из залы, велел Океандил.
   Стоило только мальчику выбежать за дверь, как светлячок, что ему принадлежал, стал гореть заметно тускнее. В это же время мама подошла к алтарю, вытянула руки в сторону треноги. Я хотела же крикнуть "Мама, осторожней!" но поведение лианы увивающей алтарь заставило меня промолчать.
   Стоило маме оказать в зоне доступа треноги, как все три ветки зазолотились и стали отрастать. Они не стали вживляться ей под кожу, как описывали Саша с Тэрканом. Одна ветка обвила стан, другая дотронулась до руки и, как мне кажется, принялось поглаживать кожу, третья ветка дотянулась до головы и зарылась в волосах.
   Мама же открыла до селе закрытые глаза. Мне с трудом удалось сдержать испуганный вскрик. Я всегда замечала, что когда мама "видит" ее взор становится отсутствующим, до нее трудно докричаться, и даже тормошение не всегда выводит ее из состояния транса. А сейчас глаза мамы были полны первозданной тьмы.
   "Хаос... в них клубился хаос" - поняла я. Я буквально кожей чувствовала присутствие родной стихии в глазах родной матери. По телу побежали мурашки: ноги, руки, спина, и всей толпой затерялись в волосах на затылке. Ощущение того, что волосы встают дыбом, привело меня в чувство.
   "Пор, все в порядке?" - нерешительно спросила я близнеца.
   "Все хорошо, не волнуйся" - успокоил меня он, - "А ты разве не чувствуешь, что он не причинит ей ни малейшего вреда?"
   "Даже для меня Хаос всегда был переменчивым. В один момент все хорошо, а в другой - все вокруг рушится. Да, сейчас я не ощущаю его вражды, но все может измениться!" - попыталась я объяснить Порядку принцип магии Хаоса. Им не возможно управлять - он слишком не постоянен. Его можно направлять, исподволь помогать принимать ту или иную, нужную тебе форму, но никогда не указывать, что нужно делать.
   "А мама и не управляет им, она с ним разговаривает..." - сообщил мне брат.
   "Как? Разве Хаос обладает разумом?" - наверное, глаза у меня в данный момент размером с блюдце.
   "Наверное, маме ведь это удается... Может, ты просто еще не доросла?" - даже в мыслях у брата слышна улыбка.
   "Кто его знает?" - мысленно пожала я плечами.
   И вдруг мама заговорила. Ее речь текла совершенно плавно с большим набором шипящих звуков. Не знаю, что это за язык. Почему в этом мире, где речь разных народов понятна всеми без разбора, именно этот звучит так странно, так притягательно.
   - Хаш'шта Эм'мессе Дерррасинэ. Шах'танэ Омме'ссинэ Ш'штарастэ. О'мэиэ Русстине'штир'рештэ. Ххестириште'ннэ соэстинэ. Ромэи'штиштэ Поэштиниэ'нитэ. Соэше'истиние Поэстиши'эштэ Дергреште.
   Затем лиана потихоньку освободила мамину талию, запястье, а самая последняя вросла обратно в треногу та, что затерялась в волосах. Когда ветви вновь окаменели, мамины глаза приняли привычный для нас с Пором оттенок темной зелени с легким вкраплением медовых смешинок. Взгляд снова стал осмысленным, им она и обвела всех, кто стоял возле алтаря.
   - Что-то произошло? - поинтересовалась она в легком недоумении.
   - А вы разве не помните того, что только что произнесли? - в легком замешательстве спросил Океандил.
   - Хм, честно? Я не всегда помню то, что говорю. Видите ли, я Провидица. Специфика моего дара в том, что я могу видеть наяву и во сне. А то, чему вы были свидетелями только что - это прорицание! Так что рассказывайте, что тут только что было? - уперев руки в бока, заявила мама.
   - Ма, - подойдя ближе к нашей общей родительнице, Порядок заглянул ей в глаза и продолжил, - дело в том, что как мне только что нашептала Чанси, ты слилась с Хаосом. Именно он, а вернее его магия, говорила сейчас с нами при твоем непосредственном участии.
   - И что я только что сказала? - продолжая требовательно смотреть на Порядка, спросила Провидица.
   "Сейчас она не мама, и не подруга, а именно Великая Провидица Калина - Провидение мира Эльдор. Почему только ей так важно знать, что она сейчас произнесла? Неужели это так важно?" - промелькнула мысль. Мне показалось, что она ушла моментально, но мама успела ее уловить, она повернула свои мудрые глаза ко мне:
   "Всегда важно знать, что ты сказал и увидел... От этого может зависеть твоя жизнь и жизнь близких тебе людей" - пришел ответ на мою мысль. - "Представь, ты увидела, как кто-то целится в грудь Алекса из замагиченного лука. Представь, что может произойти, если ты вовремя никому не расскажешь о том, что увидела, если не сможешь предотвратить меткого выстрела? Тебя замучает совесть и раскаяние, ведь ты потеряешь свою любовь по собственной глупости и недальновидности."
   "Как это сложно..." - подумала я. "Я никогда не воспринимала предсказания так..."
   "Пора дочка взрослеть. Пора брать на себя ответственность. От тебя зависит слишком много в этой истории..." - откликнулась мама.
   - Так мне кто-нибудь может сказать, что я только что произнесла? - выходя из себя, воскликнула она.
   - Ма, проблема в том, что мы не поняли и слова из того, что ты сейчас сказала, - обреченно склонив голову, отозвался Порядок.
   - Это плохо, это очень плохо... - пробормотала себе под нос Провидица. - Ладно, вы не поняли, но хоть запомнили те слова, что прозвучали? Возможно, в будущем кто-нибудь вам сможет расшифровать их.
   - Я, конечно, не буду утверждать, что запомнила все слова и ударения, как положено, но воспроизвести при случае смогу, - задумчиво прищурив глаза, сказала Саша, - А еще лучше, запишу их, когда окажусь в непосредственной близости от ручки с чернилами.
   В этот момент в алтарную залу вбежал Андил.
   "Вечно он пропускает самое интересное!" - хихикнула я.
   "Не переживай, СВОЕ он точно не упустит" - ответила мне мама.
   - Вот, я принес доски! - протягивая все шесть штук отцу, похвастался он.
   - Анди, а зачем шесть? - поинтересовалась у мальчугана Кори. - Алтарь ведь имеет форму цилиндра, а не параллелепипеда.
   - Ну... Э... Ну, не знаю я! Сколько мне их дали, столько и принес! И вообще, скажите спасибо, что я за ними сбегал! - надувшись и сцепив перед собой руки в замок, воскликнул Мореандил.
   Мама присела перед расстроенным пареньком и на полном серьезе, глядя ему прямо в глаза, сказала:
   - Спасибо тебе большое!
   Затем она встала с корточек, и, посмотрев на Океана, которому мальчик передал доски, попросила:
   - Ну, так вы сегодня приступите к переводу или нет?
   - Да, что это я? - спохватился Океан и передал доски ребятам. Вначале их забрали даймоны, потом подошел Порядок с Игорем, а затем уже и я с Сашей. Когда мы протянули руки за досками, наши ладони соприкоснулись, и будто ток прошелся по нервам. Я отдернула руку, посмотрела на Сашу, и в ее глазах заметила разгорающийся пожар страсти.
   "Угу, значит, Алекс все же вернулся!" - поняла я.
   "Так он ведь сам сказал, что пока идут научные изыскания, он будет главенствующим в их тандеме с Сашей сознанием" - пронеслись в голове мысли брата.
   Наконец, последней забрав свою дощечку у императора, я обернулась на маму и поинтересовалась:
   - Ма, а что дальше?
   Мама подняла на меня полный непонимания взгляд, затем перевела его на Порядка, оглядела всех присутствующих в зале и произнесла:
   - Ребят, а мне почему-то казалось, что вы отлично можете думать самостоятельно! Или раз я с вами, то вам и извилинами шевелить не надо? Провидица все видит, все знает, она скажет, что нужно делать! Детский сад "8 Марта", ей богу! Нет уж, ребятки, думайте сами!
   Прямо на глазах у изумленных ребят образ провидицы стал истончаться. Вначале она стала плотным сгустком тумана, потом полупрозрачного облака, все еще держащего форму тела, а затем легким намеком на тень. Еще через мгновение пропал и он. Да, в этом вся наша мама. Если мы в состоянии сами решить накопившиеся проблемы, то зачем нам помогать? До всего нужно доходить собственным умом. В принципе, как будущий родитель, а я надеюсь, что однажды им стану, я с ней согласна! Но... с позиции ее дочери - ну, почему она не хочет помочь нам хоть один раз?
   "Да потому, что один раз поможешь, потом вечно придется вас из всех передряг вытаскивать. А так, вы знаете, что можете рассчитывать только на себя, свои ум и магию" - раздался в мыслях мамин голос.
   "Не, ма, это я все прекрасно понимаю, просто лишний раз хочется почувствовать себя малышкой. Когда родители решают за тебя все проблемы" - вздохнула я, отвечая на мамину реплику.
   "Ничего, скоро и ты поймешь, что по-другому поступать просто нереально. Иначе дети могут сесть на шею и, как говорил мой отец, "ножки свесить".
   "Ты еще появишься?" - спросила я напоследок.
   "Скорее всего, нет!" - ответила она.
   - И что это такое? - поинтересовался Мореандил с любопытством оглядываясь: то на меня, то на Пора, то на отца.
   - Ничего, просто наша мама помахала нам ручкой, - довольно сдержанно ответил Порядок.
   - Не махала она ручкой, что вы ерунду говорите? - не поняв оборота речи, употребленного моим сильно умным братцем, Андил посмотрел на отца. Видя, что тот улыбается, поинтересовался, - Ну, что я такого опять сказал?
   - Ничего, - Океандил потрепал вихрастую голову сына, - ничего. Это просто так говорят.
   - Ага, - утвердительно кивнул Игорь, у нас еще в ходу такая фраза: "Ушел по-английски" - значит, не прощаясь.
   - Ребят, хватит вам уже лясы точить! Мы зачем здесь с вами собрались? Учить Мореандила культуре речи? Или исследовать алтарь с треногой? - оборвал всеобщее веселье Тэркан.
   Вот, действительно, истинный ученый! Кто о чем, а он о непонятном. Что ж, исследовать, так исследовать.
   - И как? - вертя в руках свою доску, в пространство комнаты выдохнула Саша.
   - Так, ребят, давайте поближе подойдем и посмотрим, на эту алтарную живопись! - предложил нам Игорь и подал всем нам пример, когда подошел вплотную к алтарю и опустился перед ним на корточки. Переглянувшись, мы тоже подошли поближе к треноге. Тэркан сразу же вытащил из-за пазухи одну из своих пробирок. Передал ее в руки к Кори и попросил:
   - Корвинэ, подержи, пожалуйста.
   На что Кори отреагировала достаточно неожиданно:
   - А у самого что, руки не действуют?
   Мы оторвались от созерцания каменной глыбы и снизу вверх посмотрели на водную даймон. Тэркан растеряно хлопая ресницами, поинтересовался:
   - Кори, ты чего?
   - Ничего, - пожала та плечами, - просто. Почему сразу: подержи то, посмотри это. Сам не можешь все делать?
   - Не могу, - спокойно ответил он, - ты держишь, я, управляя стихией, захватываю небольшую порцию жидкости и, направляя ее к тебе, закупориваю в пробирку, которая будет находиться у тебя в руке. А теперь ответь: Я смогу сделать захват жидкой энергии, если мои руки будут заняты?
   - Упс, - раздалось со стороны Игоря. - Кори, кажется, тебе придется извиниться.
   Водная даймон смущенно глядя из-под опущенных ресниц, протянула руку за пробиркой. Забрав ее у Тэркана, произнесла:
   - Извини, Тэр, я не подумала!
   - Ладно, бывает, - откликнулся воздушник, продолжая рассматривать виновато склоненную голову Корвинэ. - Что ж, ребят вы пока рассматривайте, а я попытаюсь пробу взять.
   Тэркан сделал несколько быстрых круговых движений указательным пальцем правой руки. С удлиненного синеватого ногтя сорвалось нечто весьма схожее с небольшим смерчем. По велению руки даймона смерч, плавно вращаясь, начал перемещение в сторону треноги. Зависнув над чашей, он погрузился в жидкость. Энергия, собранная в треноге, принялась вращаться, следуя за мини вихрем. Затем вихрь вновь стал подниматься над чашей. Он был уже не такой стройный, как раньше, он был большим в диаметре, но быстрее в скорости вращения воронки. Ведь теперь воздушному вихрю приходилось удерживать в себе жидкость. Медленно, сантиметр за сантиметром, вихрь все ближе продвигался к пробирке, наконец, зависнув над ее горлышком, он начал удлиняться, уменьшаясь в диаметре воронки. А затем произошла медленная остановка вращения и жидкость, подхваченная смерчем стекла по краям воздушного водоворота, как по стенкам крана. Пробка наполнилась до краев. Боясь потерять хоть каплю жидкости, Тэркан сразу же закупорил пробирку пробкой и убрал ее во внутренний карман черного бархатного камзола, расшитого фиолетовой нитью.
   Мы все, как завороженные, смотрели за процедурой наполнения пробирки. И я, и Саша стояли и смотрели на все это действо затаив дыхание. Казалось, что Корвинэ от напряжения вообще перестала дышать. Даже ребята напряглись в самый ответственный момент. И только Океандил с сыном наблюдали за процедурой с долей здорового любопытства. Когда мы уже начали дышать, Океан произнес:
   - Ребят, а для чего все эти сложности? Я мог вам дать специальную стеклянную трубку из лаборатории. Или вы думаете, что мы здесь совершенно отсталые?
   Переглянувшись между собой, мы зашлись в истерическом смехе. От переизбытка эмоций я даже выронила свою доску. Однако она не упала на пол, как это можно было предположить, ее тыльная сторона соприкоснулась с алтарем. В таком положении она и замерла, а на доске проявились первые слова на неизвестном нам языке.
   Это заметила я и Саша, которая стояла рядом со мной. В то время как мы с ней одновременно наклонились к доске, Тэр поинтересовался:
   - Ваше величество, вы издеваетесь? А зачем я тут цирковое представление устраивал? Вихри-смерчи создавал? Неужели нельзя было дать трубку? Обязательно над нами смеяться?
   - Ребят, ну, откуда мне знать, что их у вас нет? Пробирки ведь имеются, значит, и трубки должны быть. А не попросили, следовательно, нашли другой способ взять пробу жидкости. В принципе, отлично справились. Зато я теперь знаю, чего от вас можно ожидать. Ветер, вода. Осталось выяснить, на что способны остальные.
  
   Алекс.
  
   "Мне бы самому хотелось бы знать, на что я способен. Только кто мне это скажет, если даже Ал все время отмалчивается." - подумал я, все ниже склоняясь к доске. Наши с Чанс руки одновременно коснулись доски. Я с трудом подавил вспыхнувшее в женском теле возбуждение. Кинув мимолетный взгляд на Чанси, заметил, как она шевелит губами и что-то шепчет. Переведя взгляд на доску, которую все еще держал правой рукой, тоже внимательно всмотрелся в проявленные слова. Слова были написаны не справа налево, как я привык, а сверху вниз. Первый столбец я прочитал на одном дыхании:
   "Имя мое затерялось в веках, помню его только я, да друг из народа нереев. Жили мы в мире и радости на островах, что Аланаром зовутся."
   Мы с Чанси переглянулись и она, подняв голову, позвала:
   - Порядок, иди сюда.
   Ребята сразу же прекратили пререкаться, и подошли к нам. Порядок присел на корточки и посмотрел на доску со стороны Чанси. Губы его тот час же зашевелились. Закончив читать, он велел:
   - Давайте, передвигайте. На следующий столбец переставляйте.
   -Подождите! - вклинился между нами Андил, - А нам вы сказать не хотите, что там написано?
   - Да, Пор, ты, конечно, извини, но узнать смысл этих иероглифов никто не откажется. Уж я точно, - свысока поглядывая на Порядка, сообщил Океан.
   - Да, что тут говорить? Написано: Имя мое затерялось в веках, помню его только я, да нерей. ИЗ всего этого следует, что письмо на алтаре оставил Правитель эльфов перед тем, как ушел вслед за своим народом. - Порядок начал строить логическую цепочку.
   - Дальше: Жили мы в мире и радости на островах, что Аланаром зовутся. Это подтверждает сделанный Порядком вывод. А вот для того, чтобы прочитать дальше, нам нужно перенести доску на следующий столбец с буквами.
   - Ну, так переставляйте! - нетерпеливо воскликнул Андил.
   Очень аккуратно мы передвинули дощечку направо, и на доске проступило продолжение:
   "Нас было два народа: эльфы, мы жили на поверхности островов и гномы, что заселили недра земные. Именно они и стали причиной гибели..."
   Прочитав вслух этот столбец, мы на пару с Чанс передвинули доску дальше и дальше. Постепенно мы ознакомились со всем текстом целиком:
   "Погрузившись на нижние уровни рудника, гномы стали причиной того, что острова Аланара опустились в пучину морскую. Раса гномов погибла, захлебнувшись в копях. Эльфы спасены народом морским. Используя магию, они помогли нам опуститься в пещеры, носящие имя Сердце Аланара. Мой народ, найдя проход в междумирье, покинул пределы старого мира в надежде найти новое пристанище. Захватив с собой последний росток мелорна, они прошли дорогой богов, сокрытой терцовой лианой. Я же их Правитель, Терлинитиэль Тер'Ткер, остался здесь у спасшего нас народа нереев. Остался, несмотря на то, что мой народ просил меня сопровождать их в нелегком пути. Я обещал, что долго не задержусь, и вскоре присоединюсь к поискам нового дома. Едва я почувствовал зов своего народа, я стал готовиться к путешествию. Наконец, рассказав другу о том, как пополнять жизненный потенциал лианы, я собираюсь уйти через грань междумирья по дороге богов. Я знаю, когда-нибудь мы вернемся в родной мир. Жаль, что друга я уже не застану в живых. Мы вернемся, в этом нам помогут посланцы старого мира.
   Пройдя по дороге богов,
   отыщут они пристанище эльфов.
   цветочный дурман окутает шлейфом,
   Ту, что дороже всех близнецов.
   Пройдешь испытание ты:
   Когда поддашься внезапному гневу,
   Спасешь из огня желанную деву,
   Сгоришь... воплотившись в мечты..."
   - Как-то мне не очень нравится это предсказание! - заявила Чанси.
   "А уж как мне не нравится то, что здесь написано!" - подумал я, глядя на подругу. - "Слишком это предсказание напоминает мои с Чанси взаимоотношения. Особенно та часть, когда кто-то там должен спасти "ту, что дороже всех близнецов"
  
   Чанси.
  
   "Офигеть! Нет, ту вот так всегда, когда хочется поделиться с мамой наболевшим, ее обязательно не бывает рядом! А сейчас именно такой момент! Уже которую ночь мне снится этот чертов огонь, я, привязанная к древу посреди помоста, и глаза Саши, запрыгнувшей ко мне. Уже которую ночь просыпаюсь в холодном поту от осознания того, что она сгорает прямо у меня на глазах. А вместе с ней сгорает и Алекс. Кошмар... И чувствует мое заднее место, все это будет! И огонь, и я, привязанная к столбу в окружении столпа пламени, и глаза Саши перед тем, как ее охватывает жар, от костра. И самое главное! Если я огненное дитя, воплощение хаоса, которому пламя не причинит ни малейшего вреда, лишь дым от костра, заставит закашляться, то она, он..."
   На глазах проступили слезы, я как наяву видела то, что сны показывают мне последнюю неделю: беспомощный зов Саши, пляшущее пламя пред глазами и полную обреченность в глазах у влетевшей на помост подруги в безуспешной попытке меня спасти. А потом...
   "Нет, не думать, не думать, не думать..."
   "Чанс? Сестренка? Ты чего?" - как набат в голове раздался вопрос Порядка.
   "А?" - я завертела головой. - "Что?"
   "Сестренка, ау! Это я Пор, твой брат! Ты в порядке что-то случилось? ТЫ ужасно побледнела!"
   "Все в порядке" - попыталась я убедить Пора.
   "Эй, ты кого пытаешься обмануть? Я же твой брат! Твоя противоположность! Я ведь знаю, что ты чувствуешь, потому что чувствую тебя как самого себя!" - сопротивляясь моей попытке выкинуть его из головы, воскликнул Порядок.
   "Позже..." - глядя на задумавшегося о чем-то Алекса подумала я. - "Пойдем ко мне, там я тебе все расскажу!"
   "Хорошо! Только просьба: не скрывай от меня ничего! Я ведь все равно рано или поздно узнаю то, о чем ты так часто думаешь!"
  
   Океандил.
  
   Все это время посматривая на переглядывающихся между собой Сашу и Чанси, Чанси и Порядка, Порядка и Игоря, успел выставить из алтарной залы сына и счастливых даймонов. Ну, на счет Тэркана-то все понятно! Он истинный ученый, достал пробу неизвестного науке вещества и радуется как ребенок новой игрушке. А чему радуется Кори? Минуту подумав, проведя параллель между поведением даймонов, и супружеской четой управляющего и кухарки понял: Корвинэ радуется тому, что у Тэркана все получилось!
   "Ох уж эти мне влюбленные!"
   "А ты что не таким был?" - раздалось в голове.
   "Немертея?" - На один единственный миг я застыл. "Неужели это мне только показалось?"
   "Океандил?" - вновь раздалось в мыслях.
   "Немертея?" - повторил я. - "Не может этого быть! Она же статуя... Неужели ожила?"
   Из алтарной залы я буквально вылетел, пробежал коридором, не остановился даже тогда, когда меня окликнул Андил. Бежал до тех пор, пока не оказался у статуи с жемчужницей. Провел рукой по холодному каменному изваянию, и с трудом сдерживая навернувшиеся на глаза слезы, опустился на мраморный пол. Обхватил ладонями голову и тихонько подвывая, простонал:
   - Немертея... девочка моя, когда?
  
   Порядок.
  
   Голова была полна идей. Наконец, мы узнали, что здесь произошло из первоисточника. Да, жаль, что мамы сейчас нет с нами, но, думаю, мы и сами теперь со многим справимся. Нужно всего лишь открыть проход в междумирье, пройти "дорогой богов", отыскать эльфов, водворить их на историческую родину и все...
   "Да... Как говорит Игорь, планы у нас Наполеоновские. Тут еще внезапно побледневшая сестра напугала. Да и у Саши или у Алекса, (кто он сегодня?) тоже вид не особо радостный. Что у них могло произойти за несколько минут, в присутствии стольких человек, так, что никто ничего не заметил?"
   Внезапный порыв ветра вывел меня из задумчивости. В последний момент я успел заметить выскальзывающего из залы Океандила.
   "Да что здесь происходит?" - с этой мыслью я последовал за выбежавшим императором. Нашел его у статуи жены. Он сидел на полу, обхватив руками голову, и безутешно рыдал. Через мгновение он поднял на меня отрешенный взгляд, потрясший меня до глубины души. В его глазах горела бешеная надежда!
   - Что такое? - попытался я узнать, в чем собственно дело. Однако император на мой вопрос никак не отреагировал, только поднялся с пола, подскочил к статуе и, заглядывая в каменные глаза, воскликнул:
   - Немертея! - казалось, еще чуть и он начнет трясти статую. Внезапно камень стал превращаться в слюду, проясняться, а затем они обрели ярко насыщенный изумрудный цвет. Их взгляд наполнился блеском, смыслом и пониманием происходящего. Однако кроме глаз в статуе ничего больше не изменилось, но Океандилу хватило и этого. Он ласково провел по щеке каменной жены и, приблизившись к самому уху, едва слышно прошептал нежное:
   - Я очень тебя люблю! Скорей возвращайся!
   Никогда в жизни я не поверил, если бы мне сказали, что из глаз статуи могут течь слезы. Но это действительно было так. Стараясь не нарушать возникшую идиллию, я тихонько, на мысочках, покинул их.
   "Пусть... Теперь мне нужно переговорить с Чанси и узнать, что твориться в душе собственной сестры."
   Вернувшись в алтарную залу, я никого не застал.
   "Ну... и куда делась моя неугомонная сестренка?"
   "Чанси, ты где?" - по близнецовой связи кинул я.
   "У себя. Где мне еще прикажете находиться?" - вернулось мне недовольное.
   "Мне откуда знать? Может, ты опять у Алекса зависла?" - недоуменно пожал я плечами.
   "Кажется, ты хотел со мной поговорить? Вот и поговорим... Приходи скорее, пока я не передумала!" - велела мне сестренка и тут же отключила нашу с ней связь.
   "Ладно, значит, потопали!" - направляясь к комнате Чанси, подумал: "Что же здесь происходит?"

Глава 13.

   Чанси.
  
   Отключившись от Порядка принялась размышлять над этим долбанным пророчеством, которое мы прочитали при помощи досок-переводчиц. А в том, что это именно пророчество сомнений не возникало. Слишком много совпадений: в начале снятся эти сны про огонь, теперь еще и древнее пророчество, написанное на алтаре Правителем эльфов (тоже мне, нашелся прорицатель), да и мамино появление что-то да значит.
   "Блин, вот сиди теперь и думай, что дальше-то будет? Сколько себя помню, мама никогда ничего просто так не говорит, а уж на непонятном языке тем более. Черт, вот теперь и думай, как переводится то, что она наговорила."
   Пока предавалась размышлениям, в комнату без стука вошел братец-кролик. Усевшись на кресле, стоящем напротив кровати, на которой устроилась я, он, глядя мне в глаза, поинтересовался:
   - Чанс, давай, рассказывай, что у тебя произошло?
   - Братец, а тебе не кажется, что ты слишком много хочешь знать? - ехидно приподняв бровь, поинтересовалась я.
   - Слушай, достало уже это все... - неожиданно для меня выругался Порядок.
   - Ты чего? - спросила я.
   - Чего, чего? Достало! Ты тут сидишь, сопли тянешь! Океандил с каменной статуей жены обнимается! Доска-переводчица предсказание выдала не шибко то и веселое. Мама чего-то непонятного напророчила! Вот я и говорю: достало!
   - Так-так-так-так-тааааак! А теперь помедленней! Это что ты имеешь в виду? - огорошенная выданной братом тирадой, переспросила я.
   - Давай-ка, дорогуша, все-таки начнем с тебя! Давай, сестренка, рассказывай, что у тебя наболело? - брат как всегда не оказался дураком и не дал мне перевести разговор на другую тему.
   - Хорошо, уговорил! - наконец-то, я согласилась рассказать ему все, что меня тревожит. - Начнем с того, что уже пару раз мне снились не очень приятные сны.
   - Что за сны? Что видела? - тут же подался вперед, буквально сваливаясь с кресла, Порядок.
   - Экий ты братец быстрый. Короче, - сама не выдержала я собственной медлительности и отговорок, - сон в принципе начинается не плохо. В начале мне снится, что я гуляю по саду, в котором цветут вишни, потом картинка неожиданно меняется, и я оказываюсь в горящем огнем пламени. Ну, ты же знаешь, такой сон меня удивить не может. Мне с детства снится пламя, как никак родная стихия, а тут... Каждый раз пробирает до дрожи.
   - Что? Чанс, не отвлекайся! - нетерпеливо одернул меня Пор, чем вывел из задумчивости, в которую я успела погрузиться.
   - Я оказываюсь на помосте привязанная к бревну. Помнишь, как-то нам мама рассказывала про средневековье на Земле? Когда Инквизиция устраивала там охоту на ведьм? Их подвергали казни через сожжение. Так вот, точно на таком же помосте стою я. А огонь полыхает, языки пламени ноги лижут. Мне все это приятно до поры до времени, а потом я начинаю потихоньку закашливаться от дыма и пепла, летящего от горящего хвороста.
   - Но ведь и это не страшно! - воскликнул Порядок. - Ты ведь можешь просто слиться с огнем. Ты сгореть в принципе не можешь!
   - Ага, я, между прочим, и не этого боюсь! - сообщила я брату.
   - Тогда чего? Скажи, чего ты боишься? - непонимающе хлопая глазами, поинтересовался Пор.
   - На помост взбегает Саша и горит прямо у меня на глазах! - не выдержав, слезы полились прямо из глаз.
   - Эй, эй, эй! Малыш, ну не надо! - Брат пересел с кресла на кровать, обнял, прижал меня к себе вплотную, и принялся вытирать слезы, струящиеся по лицу. - Ну, подумаешь, приснилась гадость...
   - Ага, оно и видно, подумаешь... А это предсказание, что на алтаре выбито? Просто так? Ну, не может быть столько совпадений! - истерично выкрикнула я.
   - Чанс, скажи, а тебе в каждом твоем сне Саша видится? - ни с того ни с сего поинтересовался Порядок.
   - Ну... нет, - хорошенько припомнив содержание всех сновидений, ответила я. - Саша мне приснилась только сегодня. Правда, я думаю это оттого, что мы с Алексом целовались.
   - Ага, а снилась тебе Саша потому, что она - женская сущность Алекса? - уточнил брат.
   - Откуда я знаю? - пожала я плечами, а через минуту добавила. - Может быть. А что ты там про Океандила говорил?
   - Про Океандила? А что Океандил? Стоит, окаменевшую жену обнимает и плачет. О любви ей на каменное ушко шепчет. А она... она плачет. - закончил он проникновенную речь.
   - Как это? Плачет? - от удивления я даже рот приоткрыла.
   - Как ты плачешь, так и она. - уж объяснил, так объяснил.
   - Но ведь она каменная.
   - Теперь она почти каменная. - констатировал Порядок
   - Как это почти? - нахмурившись, переспросила я.
   - Чанс, ну, откуда мне знать, почему она стала почти каменная. Я только и видел, как ее глаза вдруг обрели глубину и цвет, а из них потекли слезы.
   - Офигеть... - протянула я. - И что? Только глаза ожили?
   - Угу, - ответил Порядок, потом подмигнул и продолжил. - А ты говоришь у тебя проблемы... Вот у Нерея реально проблемы.
  
   Алекс.
  
   Теркан с Кори покинули алтарную залу, Океандил выставил сына, затем сам вихрем вылетел из помещения, а Порядок почему-то решил проследовать за императором. Потом и Чанси ушла. Я посмотрел на Игоря и поинтересовался:
   - У тебя какие планы на утро?
   - Не знаю, - пожал Игорь плечами, - наверное, пойду в библиотеку, почитаю. А ты?
   - Я хочу еще тут кое-что посмотреть! - неожиданно даже для самого себя заявил я.
   - Ну, тогда я пошел! Ты тут тоже сильно не задерживайся, а то мало ли что! - поглядывая на треногу, неожиданно проговорил Игорь.
   - Хорошо. Не переживай, я тут недолго задержусь, - пообещал я.
   Стоило только Игорю выйти из алтарной залы, как я поближе подошел к треноге и, вытянув руку вперед, дотронулся до каменной лианы. Неожиданно одна из лиан-ножек ожила и обхватила мое запястье. От ветвистого кончика отделилась пара усиков, которые, нежно поглаживая мою кожу, аккуратно прорвали ее в районе кровеносных сосудов и вросли в вены.
   "Странно, боли нет..." - пронеслось в голове, - "Хм, так вот, почему Океандил не кричал, когда его лианы вверх поднимали..."
   Перед глазами пронеслись картины прошлых дней. Я видел то, как в алтарную залу вошел высокий статный мужчина с длинными песочного цвета волосами. Волосы на висках собраны в тонкие пряди и закреплены на макушке. Вот он подходит к алтарю, протягивает руку к лиане, поглаживает ластящиеся к нему лепестки, потом собирает спереди длинный подол камзола, я бы даже сказал кимоно, чем-то похожего на то, которое проникло к нам на Паштанат с Земли. Летящая ткань, скользит между пальцев. Вот эльф опускается на колени перед каменным цилиндром, достает из широких штанов специальное зубило и начинает вырезать на поверхности алтаря письмена, которые сегодня мы с таким успехом перевели. Столбец за столбцом, иероглиф за иероглифом, но вот пустое место на камне заканчивается, и эльф высекает на алтаре последний знак. Эльф поднимается с колен, но лицо его чем-то недовольно. Он потирает подбородок, отрицательно качает головой, и что-то бормочет себе под нос.
   "Ну, давай, покажи, что же ты сделал дальше? И, пожалуйста, добавьте мне громкости в воспоминания."
   Внезапно, прямо как по заказу, громкость увеличилась, стали слышны те бормотания, которые недовольно произносил эльф. Жаль только, толка никакого от этой громкости. Смысла в сказанном я все равно не уловил, а жаль. И все почему?
   "Да потому, что он все это говорит на том же языке, на котором сделала предсказание мать Чанси, когда до нее дотронулась лиана" - менторским тоном сообщил Алмаз.
   "Выходит, что она просто произнесла то, что предсказал этот доморощенный эльф-Правитель" - попытался я разузнать у артефакта. А что? Он ведь искусственно созданный разум, в него вложили множество знаний. Вдруг он что-то знает такого, что не доступно моему пониманию?
   "Алекс, ну, сам подумай: откуда во мне могут взяться знания об эльфах, их речи, если они уже давным-давно покинули этот мир?" - оправдываясь передо мной.
   "Извини, Ал, честно, я не подумал!" - извинился я. - "Все равно, как бы узнать, что он тут напророчил, и что означают слова, сказанные Великой Провидицей."
   Внезапно мое внимание привлекли действия другой лианы. Окаменение прошло, она стала подбираться к другой моей руке, обвив запястье, погладила самое тонкое место на кожном покрове, будто выискивая место в которое удобней можно врасти. Наконец замерев, она сделал стремительное движение вперед, и пронзила кожу. Воспоминания возобновились.
   Эльф задумчиво опустил голову вниз на пол. Минуту его рассматривал, а потом вскинул голову и поднял вверх руку с поднятым указательным пальцем. Так, будто вспомнил или придумал что-то. Затем он вновь аккуратно расправил свое длинное платье и опустился на колени. Теперь он начал что-то высекать на плитах, которыми уложен пол алтарной залы. Совсем немного, всего одну строку по периметру цилиндрического каменного возвышения. Затем поднялся с колен, что-то произнес, и вышел из залы.
   "Ага, значит, мы не все здесь перевели? Так, все, я побежал за метлой"
   Я быстро вышел из залы.
   "Интересно, где здесь можно найти метлу?"
   "Сходи на кухню, Кондивила должна знать. Ну, или, в крайнем случае, выдаст тебе ее под расписку!" - рассмеявшись, выдал Ал.
   "Ну и шуточки у тебя! Обсмеешься!" - направляясь в сторону кухни отреагировал я на его смех.
   Оказавшись у дверей, ведущих на кухню хотел уже постучаться (не входить же туда непрошенным гостем, а то с перепугу окатят кипятком. Вот тогда весело будет!), когда из-за двери раздался голос Кондивилы:
   - Милый, нет, ну вот ты представляешь?
   "Интересно, о чем это она таким тоном может рассказывать мужу?" - ехидно поинтересовалась Саша.
   "А то ты не знаешь!" - вместо меня ответил Алмаз.
   "Ой, а я что? Что-то пропустила?" - неуверенно произнесла Саша.
   "Оооо, так ты не в курсе? А чем это ты занималась с утра пораньше?" - поинтересовался Алмаз.
   "Чем-Чем? Спала!" - раздраженным тоном воскликнула моя девичья половина. - "Давай, лучше расскажи мне, что я пропустила!"
   "Ооо!" - в полном экстазе воскликнул Алмаз, - "Это было нечто!"
   "Эй, может, хватит! Я вообще-то здесь и не сплю! Поэтому давайте прекращайте ваши беседы!"
   "Прямо, чего здесь стесняться? Обычное влечение половозрелого молодого человека к девушке, воплощенное в прерванном сексуальном контакте..." - выдал на раз эта каменюка.
   "Это что я такое пропустила? А поподробнее нельзя?"
   "Нельзя! И давайте уже, заткнулись! И вообще, с чего ты взял, что прерванный контакт?"
   "Ну, так..." - неуверенно начал атрефакт.
   "Да ну, какой прерванный? Мы всего-то и поцеловались? Ну, подумаешь я малость увлекся... Так все равно ничего же не было и быть не могло! Я нормальный парень, она нормальная девушка! Ну, не может у нас ничего произойти, пока я не буду в своей привычной мужской форме! И вообще, ваше какое дело?"
   "Да, никакого... Просто интересно!"
   - Я стучусь, вхожу, а они на кровати... целуются. И ладно бы я вошла в комнату без разрешения, так нет же, ответили "Войдите!" А я, дура такая, взяла и вошла! А там, а там...
   "Довел человека!" - заржал Алмаз, его поддержала Саша довольно мерзким хихиканьем.
   "Нет, ну, правда, заканчивайте ржать! Самому уже неприятно!" - попросил я.
   "А что неприятно?" - еще громче засмеялся Ал.
   "Уж поверь мне - не наш с Чанси поцелуй, а то, что каждый перетирает эту тему!" - не выдержал я, постучал в дверь и, не дождавшись разрешения, вошел на кухню. Там стояла Кондивила, окруженная всеми работниками кухни, среди которых стоял и ее муж и Мореандил.
   - Здравствуйте всем еще раз! - приветствовал я всех собравшихся. - Скажите, пожалуйста, вы не могли бы мне дать метлу?
   - А, явилась, извращенка! - глядя прямо на меня, воскликнула Кондивила. В ответ она получила:
   - Слушайте, вам кажется, нормальным языком сказали, что я не девушка!
   По отвисшей вниз челусти всех присутствующих (за исключение Андила) понял, что обо мне в доме ходят всевозможные слухи, которые я сам только что подтвердил.
   "Интересно, полностью поверив тому, что сказала о тебе Чанс, они станут относиться к тебе с большей осторожностью?" - поинтересовалась у меня Саша.
   "Было бы неплохо!" - ответил я. - "А то они совсем уже распоясались! Особенно Кондивила"
   - Так мне даст кто-нибудь метлу? - с нажимом поинтересовался я.
   - Да-да, конечно! - с подобострастием в голосе ответила мне Кондивила и, боясь сделать ко мне лишний шаг, вытянула руку с зажатой в ней метлой.
   - Спасибо! - поблагодарил я, буквально выдирая у нее из руки древко.
   Ко мне подскочил Андил и глядя на метелку поинтересовался:
   - Алекс? - получив в ответ согласный кивок, продолжил, - А тебе зачем метла?
   - Пойдем, узнаешь! - ответил я, выходя из кухни.
   Слыша, что дверь из кухни закрылась с опозданием, поняла, что паренек решил все-таки последовать за мной. Он подбежал ко мне, просунул свою ладошку в мою руку. Затем подергал меня за руку и спросил:
   - Алекс, а, правда, зачем тебе метла?
   - Придет время, узнаешь.
   - А это правда, что ты сегодня с Чанси целовался? - задал он совершенно неожиданный для меня вопрос.
   - Тебе правду? Или как? - попытался я сменить тему, но парнишка не поддался провокации и ответил:
   - Правду, конечно же!
   "Вот, черт!"
   - Ладно, - проворчал я, - Правда, целовался!
   - И как? - с интересом заглядывая мне в глаза, поинтересовался маленький нерей.
   Слава Вселенной, перед нами появилась дверь в алтарную залу.
   "Во время..." - подумал я, входя в помещение. Оглядевшись по сторонам, заметил, что наше освящение уже начинает потихоньку тускнеть.
   "Нужно быстренько все здесь осмотреть и отправляться к ребятам."
   Перехватив поудобней древко метлы я начал сметать пыль и песок у подножия алтаря. Постепенно на полу проступили такие же, как и на постаменте, выдолбленные иероглифы.
   - Ух, ты! А я и не знал, что здесь что-то есть? А ты откуда узнал? - выдал очередную серию вопросов Андил.
   - До последней минуты я не был уверен в том, что они здесь окажутся, - ответил я пареньку, передав ему метелку и взяв доску-переводчицу в руки. Опустился на колени, поводил по полу рукой, пытаясь определить, где же здесь начало сообщения. Затем, попытался припомнить то место, откуда эльф начал вырезать свое пророчество. Наконец, припомнив, я переполз на противоположную сторону алтаря, с которой и начал перевод.
   "Открыть проход на дорогу богов
   способен тот, в ком течет кровь этого мира.
   Только пожелав оказаться за гранью миров,
   ты сделаешь шаг в направленье эфира..."
   "Ал, что он имел в виду, когда написал "кровь этого мира"? - поинтересовался я у артефакта.
   - Алекс, а что значит: кровь этого мира? - озвучил мою мысль Мореандил.
   - Если бы я знал, то сказал бы! Сам интересуюсь. Алмаз, так все-таки, что означает данное выражение? - уже вслух задал я вопрос артефакту.
   - Если верить тем источникам, знания из которых вложены в меня, то кровь мира - это кровь одного из богов.
   Я посмотрел на притихшего Андила и поинтересовался:
   - Малыш, а ты не хочешь сделать доброе дело?
   Отметив, что я на него смотрю, чуть ли не плотоядно, парнишка поежился и, отступая на шаг назад, ответил:
   - Знаешь, что-то не очень хочется!
   "Правильно, если бы на меня смотрели, как на шашлык, я бы тоже отказалась!" - вклинилась Саша.
   - Андил, я же тебе еще ничего не предложил. Что ты сразу так испугался? - подмигнул я ему, все еще продолжая рассматривать парнишку.
   - Знаешь, видя то, как ты на меня смотришь, уже хочется убежать куда-нибудь подальше, да зарыться как можно глубже!
   - Неужели я такой страшный? - наигранно развеселился я.
   "А что? Ведь всем уже известно, что в нереях течет кровь Океана - бога воды. Нужно же откуда-нибудь взять магическую жидкость."
   "Алекс, но это ведь не означает, что ее нужно выкачивать насильно!" - воскликнула Саша. - "И, между прочим, ты еще не все прочитал! Вот еще пара строк!"
   "Действительно, здесь же ничего не сказано по поводу того, как использовать эту кровь мира" - задумался я, а руки в это время передвинули доску на следующие иероглифы.
   "Ты дашь добровольно лиане вкусить,
   То, что дороже всего у нерея.
   Не стоит его об этом просить,
   Краснеть, заикаться немея.
   Та жидкая сталь, что в чаше хранится,
   Должна оказаться внутри у тебя.
   И сны, что порой начинают мне сниться,
   Твердят лишь одно, что ей надо огня!"
   "Ага, замечательно! Я правильно понимаю, что я, или кто-нибудь другой, должен выпить эту жидкость для того, чтобы попасть в междумирье?" - обратился я к своим сущностям.
   "По идее правильно" - едва слышно прошептала Саша.
   "Если я правильно понял то, что здесь написано, то этим кем-то все же должен быть или ты, или Чанси. Другого не дано! Только в тебе и ней есть магия огня" - выступил Алмаз.
   "Но как быть с божественным предостережением?" - отослал я им мысль. - "Океан ведь прямо сказал, что ее пить нельзя!"
   "Знаешь..." - задумчиво протянул Алмаз, - "тут есть маленькая щель, которой и можно воспользоваться!"
   "Это какая же?" - стоило только Алмазу сказать, что можно выпутаться из этой истории без потерь, как Саша сразу же взбодрилась.
   "Очень просто! Идешь к мосту, выпиваешь жидкость, и сразу же даешь лиане возможность извлечь ее из тебя посредством высасывания! В таком случае и божественная энергия соединиться с огнем, и лиана получит то, что требуется для открытия портала в междумирье!" - проанализировав прочитанное пророчество, сделал выводы Алмаз.
   Задумавшись над тем, что мне только что поведал Алмаз, я не заметил, как Андил подошел ко мне поближе. Забрав из моих рук доску, он принялся переводить ту часть текста, что я не прочитал вслух. Ага, по тому как он побледнел мне сразу же стало понятно, что до него дошел смысл предсказания. Бледность разлилась у него по щекам, глаза округлились, брови затерялись где-то под челкой. Минут пять мы сидели молча, слушая наше негромкое дыхание. Вскоре мне надоело играть с маленьким нереем в молчанку, и я произнес:
   - Андил, у меня к тебе огромная просьба, - спокойно, с трудом сдерживая напряжение в голосе, обратился я к мальчику.
   - Какая? - посмотрев на меня, поинтересовался мальчуган.
   - Не говори, пожалуйста, никому, даже отцу того, что ты только что здесь узнал! - после минутного молчания попросил я.
   - Но ведь он мой отец, глава семьи, народа, в конце концов! - возмутился Мореандил, - Разве я могу что-либо от него скрывать?
   - Знаешь, на Земле есть хорошая поговорка: меньше знаешь - крепче спишь! - глядя прямо в глаза Андилу, сообщил я.
   - Ты думаешь, что так оно будет лучше? - доверчиво рассматривая меня, поинтересовался мальчуган.
   "Интересно, ты у всех детей вызываешь инстинктивное доверие?" - ехидно пронеслась в голове мысль Алмаза.
   "Я уже давно это заметил" - пожал я плечами в ответ на реплику артефакта. Что я могу с этим поделать? Правильно, ничего... Только пользоваться! А в конкретном случае это мое свойство будет весьма полезно! В конце концов, все равно от знания Океандила о предстоящем мне испытании ничего не измениться! А так он хоть спокойно спать будет!
   "Зато мальчик заснуть не сможет!" - вмешалась в размышления Саша.
   "Он молодой, ему можно!" - ответил вместо меня Ал.
   "Совсем о подрастающем поколении не думаете!" - насупилась моя женская сущность.
   "Думать будем, когда свое появится!" - опять вперед меня ответил ей Алмаз.
   - Да, Андил, думаю, что так будет лучше! Ты ведь прочитал то, что здесь написано. От этого мне не отвертеться! Так зачем твоему отцу и моим родителям это знать? Только лишний раз их расстраивать и заставлять волноваться!
   - Хм, я как-то об этом не подумал, - признался он.
   "Хорошо, что хоть ты об этом подумал. С тобой итак непонятно что твориться, а если родители узнают, что тебе предстоит выпить... то, что нужно... они же вообще голову потеряют! У мамы седых волос на голове прибавится! Да и у папы здоровье не железное!"
   - Хорошо, что об этом подумал один из нас! Ладно, пошли уже отсюда! Мне нужно с друзьями переговорить о том, что узнал. Да и тебе наверняка нужно идти на занятия к мастеру Ренкалу.
   Повесив голову, Андил сознался:
   - Я уже второе занятие у мастера прогуливаю!
   - Чего это вдруг? Неужели наше появление так сказалось на твоем прилежании? - произнес я женским (Сашиным) голосом.
   Парнишка засмущался, опустил взгляд вниз, и принялся ковыряться мыском туфли в каменных плитах, которыми был устлан пол.
   - Так как? Саша права? - теперь задал вопрос уже я.
   - Ну... не то, что бы ваше появление... - протянул Андил, - хотя, нет. Именно оно мешает мне заниматься, отвлекая все мысли на то, чем вы занимаетесь и как бы уговорить отца отпустить меня на поверхность.
   - Анд, вот поверь мне на слово, тебе этого хочется только до тех пор, пока ты не окажешься там, где так жаждешь! А потом интерес со временем пропадет. Через какое-то время тебя наоборот будет мучить желание оказаться вновь дома. Такое часто бывает!
   - Думаешь?
   - Знаю! - утвердительно кивнул головой.
   Помнится, я так хотел побыстрей оказаться на практике в Тьмутараканьске, что каждую минуту смотрел на часы. Хоть мне мама и говорила, что моего желания там очутиться хватит не надолго, я ей не верил. А потом... когда приехал в небольшой по численности городок, больше похожий на деревню понял, что попал... И мне сразу же захотелось вернуться обратно домой. Однако, магический контракт на прохождение практики подписан и отвертеться от нее мне не удалось!
   "И слава Вселенной!" - раздался возглас Алмаза. - "Именно благодаря этой практике тебя и приписали в НИИ. Да и опыт, полученный в Тьмутараканьске, пригодился. И, скорее всего, еще пригодится. Мало ли, что ожидает всех вас в междумирье, в другом мире."
   "Эй, хорош запугивать!"
   "А я не запугиваю! Ха, помнишь, первый день, когда ты приехал по месту распределения?" - засмеялся вдруг Алмаз
   Нет, я не понял, он что, получил доступ к моим воспоминаниям? Просто замечательно!
   "Естественно помню!" - скривился я. Такое не забывается!
   "Дааа..." - мечтательно протянул артефакт, - "хотел бы я увидеть твое лицо, когда тебе сообщили под чьей личиной тебе придется проходить практику!"
   "Ой, вот только не надо!" - попытался я утихомирить эту вредную каменюку. - "Мне не очень то хочется ЭТО вспоминать!"
   "А чего? Судя по твоим остаточным ощущением - это весьма забавное зрелище!" - уже не скрывая ехидства принялся ржать Алмаз.
   "А зрительные образы тебе что, не доступны?" - поинтересовался я на всякий случай.
   "Пока нет! А жаль, у тебя много чего интересного в голове есть!" - отрапортовал артефакт.
   "И слава Вселенной, что ты не можешь этого видеть!" - а в голове как назло предстал тот образ, о котором эта каменюка умудрилась мне напомнить.
   "Бррр..." - я помотал головой, пытаясь отбросить подальше вглубь сознания воспоминания о том дне. Затем посмотрел на нерея и недоумевающее поинтересовался:
   - Андил, а чего мы до сих пор сидим? - На это мальчик лишь пожал плечами. А спустя минуту ответил:
   - А что? Я никуда не спешу. Хорошо, между прочим, сидим!
   Поднимаясь с довольно холодного пола и отряхивая платье, хмыкнул.
   "Ну, ну! Хорошо сидим! Мы все-таки не на посиделках! Да и пол холодный, не дай бог простыну!" - завозмущалась Саша.
   Я забрал у мальчика доску и указав рукой на метлу, попросил:
   - Андил, сходи, пожалуйста, на кухню. Передай эту метелку вашей домоправительнице со словами моей признательности.
   - А ты? - поинтересовался паренек.
   - А я пойду к Чанси. Нужно будет еще позвать даймонов, Порядка и Игоря. Нужно же поставить их в известность о том, что стало нам с тобой известно!
   - Хорошо! - кивнул мне Андил, взял метлу и выбежал из алтарной залы. Я поудобней перехватил доску и направился к Чанс. Заглянув поочередно к друзьям, я позвал их всех в комнату подруги. В конце концов, не все же у меня толпе собираться. Единственным, кого я не застал у себя в комнате, оказался Порядок. Однако, рассудив, что он, скорее всего у сестры, пошел дальше. Друзья шли следом за мной. Наконец, подойдя к дверям нужной комнаты, постучался. В ответ раздалось звонкое:
   - Войдите!
   "Надеюсь, я не застану там ничего непристойного?" - подумалось вдруг.
   "Интересно с кем? С родным братом что ли? Алекс, иногда мне кажется, что ты полный..." - не успела озвучить мысль до конца моя половинка. А все потому, что ее перебил Алмаз:
   "И все-таки, расскажи, про Тьмутараканьск!"
   "Тьфу, на вас! Кто про что, а этому лишь бы поржать!" - воскликнула Саша.
   "Ал, давай как-нибудь в следующий раз!" - пообещал я.
   "Честно?" - подозрительно переспросил артефакт.
   "Честно" - пообещал я этому вредине. - "А сейчас извини, но мне пора выходить из нирваны и, наконец, поведать друзьям о том, как у нас обстоят дела на самом деле!"
   "Хорошо! Уговорил! Пока отстану!" - согласился артефакт подождать, а через мгновенье добавил, - "Но с тебя все равно рассказ в лицах!"
   "Ага, благо сейчас я могу разложить эту историю на два голоса!" - ухмыльнулся я.
   - Алекс, так зачем ты оторвал всех нас от дел насущных? - вырвал меня из мысленного диалога голос Тэркана, который стоял и нервно топал ногой.
   - Ребят, давайте все присядем и я вам все подробно расскажу! - пообещал я, усаживаясь возле Чанси на кровати. Та поудобней устроилась в моих объятиях, склонила голову на плечо и сказала:
   - Можешь начинать! Мы тебя внимательно слушаем!

Глава 14.

  
   Чанси.
  
   Склонив голову на плечо друга, принялась слушать то, что он буквально взахлеб рассказывал всем собравшимся в комнате. Мне стало интересно, что же могло вызвать у Алекса такой яркий огонь интереса в глазах.
   Как оказалось, информация, которую раздобыл друг, заслуживала особого внимания. Неожиданно мне стало интересно, что же заставило нашего экспериментатора остаться у алтаря? Не удержавшись, я все-таки спросила:
   - Алекс, а зачем ты там остался?
   Друг на минуту замялся, будто не зная, что мне сказать, однако, найдясь с ответом, произнес:
   - Ребят... - он наклонил голову, чтобы увидеть выражение моего лица, - вот честно, не знаю. Будто что-то или кто-то подтолкнул меня принять такое решение!
   На меня смотрели полные растерянности Сашины глаза. Словно она, нет, все же он, хотел что-то спросить.
   "Почему Сашины? А как еще можно воспринимать миндалевидные глаза, насыщенного чайного цвета в обрамлении длинных черных ресниц? Уж точно не как глаза парня! Дааа, интересно, долго еще эта путаница с сознаниями будет продолжаться? И вообще, чего это он на меня так смотрит, будто я могу объяснить возникшие у него в алтарной зале чувства?" Не выдержав, я довольно грубо произнесла:
   - Алекс, ну что ты на меня смотришь? Я не последняя инстанция. Многого не знаю. Не стоит ожидать от меня или брата объяснения тем или иным вещам. Я иной раз в себе разобраться не в состоянии, не то, что в чужих желаниях и поступках!
   Ошеломленный моей нападкой Алекс отпрянул.
   "Ну, вот так всегда! Вечно весь кайф собственной несдержанностью обламываешь!" - ругнулась я на себя.
   Друг, внимательно рассматривая меня, спокойно, я бы даже сказала покаянно, произнес:
   - Чанс, извини, не хотел тебя нервировать. Просто ты единственная среди нас кто хоть одним боком, но связан с предсказаниями, сновидениями и пророчествами. Вот я и подумал, вдруг ты сможешь объяснить мое неожиданное решение...
   Поняв, что Алекс на меня не обиделся, я успокоилась. Вновь вернувшись в его объятия, попыталась донести ту мысль, которую мне практически вбили еще на первом моем занятии по Предсказаниям.
   - Алекс, к сожалению, в этой жизни мы можем объяснить не все! Предсказания, пророчества, и даже обычную интуицию дает нам Вселенная. Кому-то больше, кому-то меньше. От того, ЧТО и СКОЛЬКО Вселенная вкладывает в то или иное создание зависит и сам дар, и его уровень. Кто-то способен предсказывать любые погодные катаклизмы, кто-то способен видеть события прошлого, а кому-то просто дана развитая интуиция. Похоже, что твой случай относится как раз к последнему. А уж от самого человека, Нерея, даймона или еще кого-то зависит, прислушиваться ли к интуиции (инстинкту) или нет. Так как твоя любознательная натура не может пройти мимо чего-то интересного, загадочного, то ты просто не мог поступить по-другому. Поэтому и прислушался к собственному чутью, твердящему, что здесь (то есть в алтарной зале) еще не все изучено. Именно оно подтолкнуло тебя к жертвенной чаше. А уж остальное, как говорится, дело техники!
   Алекс о чем-то призадумался. Потом он посмотрел на Игоря и поинтересовался:
   - Игорь, слушай, а чего ты в комнате сидел? Вроде бы в библиотеку собирался или передумал?
   Игорь, практически не задумываясь, ответил:
   - А я уже побывал в библиотеке. Только что мне там делать одному? Взял книгу и пошел к себе.
   С трудом удержалась от смеха, заметив, как забавно Алекс сморится с отвисшей до пола челюстью. Справившись с удивлением, он вернул ее на место и задал следующий, провокационный вопрос:
   - Неужели без спроса?
   Игорь удивленно посмотрел на Алекса, приставил указательный палец правой руки к виску и демонстративно покрутил.
   - Мне что, больше делать нечего, кроме как книжки ныкать?
   Теперь пришла очередь Алексу непонимающе хмурить лоб и напрягать извилины.
   - Что ты имеешь в виду под словом ныкать?
   - Хм, у меня на родине так говорят, имея в виду: спрятать, своровать, сховать, похитить, украсть.
   - Аааааааа... - протянул Алекс, скорчив забавную рожицу.
   - Усе ясно шэф? - подражая чьему-то голосу, поинтересовался Игорь.
   Теперь я просто не смогла удержать рвущееся на волю веселье. Стоило только рассмеяться, как комнату наполнил раскатистый неудержимый хохот.
   Наконец, отсмеявшись, Алекс обвел всех неожиданно серьезным после такого веселья взглядом и сказал...
  
   Алекс.
  
   - Ребят. Давайте будем серьезны. Проход в междумирье мы нашли. Отыскали способ, как его открыть. Мы даже более или менее в курсе того, что с нами должно произойти в другом мире, - глядя на Чанси, произнес я. Та отреагировала едва слышной репликой:
   - Это ты о пророчестве?
   Промолчав, я лишь кивнул. Зачем лишние слова, если теперь все в курсе полного предсказания Правителя эльфов. Не хотелось сейчас думать об этом предсказании, о том, что ждет нас там... в другом мире. Зачем об этом думать, ломать голову, или просто бояться? Предсказание все равно неотвратимо исполнится, хотим мы того или нет. И только от нас зависит: сломаемся мы под гнетом испытаний или нет.
   - Теперь, чтобы осуществить задуманное водворение эльфов в родной мир нам требуется только одно, - подвел я итог всему сказанному и собственным мыслям.
   Не поняв, что я имею в виду, Кори спросила:
   - Это ты о чем? О глотании божественной энергии?
   - Нет, Корвинэ. Это я о том, что прежде, чем отправляться на поиски мира, ставшего временным пристанищем для эльфов, нам нужно отыскать остатки хотя бы одного мелорна!
   На это все отреагировали практически одинаково: кто-то ругнулся, кто-то шлепнул себя ладонью по лбу, а кто-то досадливо сплюнул. Радости мое напоминание ни у кого не вызвало. Да, бравая компания подобралась, хоть сейчас отправляйте в другие миры, лишь бы не заниматься археологическими поисками.
   Мы с Порядком переглянулись, и я озвучил нашу с ним общую мысль.
   "А почему общую-то?" - поинтересовался Алмаз.
   "Да потому, что у нас на лицах все написано!" - ответил я ему.
   "Интересно, а ты что, видишь где-нибудь свое лицо?" - съехидничала Саша.
   "Вижу, я отражаюсь у Чанс в глазах" - подтвердил я. - "В больших лучистых глазах, в которых порой можно утонуть"
   "Смотри, не захлебнись, нерей недоделанный!" - поддел меня артефакт.
   "Но-но! Попрошу без хамства!" - одернул я его. А Саша тихонько промырлыкала:
   "Ах, какая нежность, какой пыл! Смотри, Алекс, утонуть не утонишь, но сгоришь, как пить дать!"
   "И ты туда же! Заканчивайте уже!" - подумал я, а вслух произнес:
   - Нужно связаться с отцом и разузнать, как идут глубоководные поиски останков эльфийского сада.
   - Заодно поинтересуемся, выполнил ли Океандил свое обещание по предоставлению помощи! - продолжил мою мысль Порядок. - Ну, и если еще ничего не найдено, думаю, нам стоит присоединиться к поискам.
   - Да, плюс ко всему не следует забывать, что мне нужно всесторонне изучить образец жидкости, полученный нами с таким трудом.
   Посмотрев на Тэркана, на Порядка, и на всех остальных поинтересовался:
   - Когда выходить на связь?
   Как не странно, мой вопрос вызвал у всех полное недоумение. Почему? Да потому, что друзья принялись переглядываться, а потом, не выдержав долгого молчания, Чанс произнесла:
   - Ребят, заканчивайте в гляделки играть. Не хотите прямо сейчас отправляться на станцию, так и скажите! Лично я за то, чтобы побыть здесь еще пару деньков. Алекс, ты сам-то что скажешь?
   - По мне, неплохо бы в библиотеке еще покопаться. Вдруг опять что-нибудь интересное найдем. Не хочется упускать такую возможность, если честно.
   - Кто о чем, а Алекс о книгах! - хмыкнул Тэркан.
   - Ой, вот только не надо! - прогудел Игорь. - Ты на себя посмотри! Тоже ведь весь трясешься над неизведанным и над возможностью его изучения. Вон, как вцепился в пробирку с божьей энергией!
   Тэркан смутился, Кори, обнимавшая его все это время за талию улыбнулась. Я посмотрел на Чанси и заметил, как на ее губах расцветает задорная улыбка.
   Порядок, внимательно слушавший все, что я говорю, внезапно усмехнулся, и хмыкнув поинтересовался:
   - А обо мне с сестрой, что ты можешь сказать?
   Я долго рассматривал брата Чанси. Молчал. Думал.
   "Хм, а, правда, что я могу о нем сказать? Ну, парень, они с сестрой очень похожи. Правда, Чанси отличается хрупким телосложением. Ее поступь всегда легка, взгляд светел, улыбка с губ не сходит. От нее всегда исходят волны дружелюбия, и веселый задор. Я ведь даже не могу ее винить в том, что моя сущность меняется. Она же хотела как лучше: пыталась отогнать от меня бандитов. Просто не смогла совладать со своей хаотичной сутью. А как я могу описать ее близнеца? Парень, волнистые каштанового цвета волосы. Большие серо-голубые глаза, смотрящие сейчас на меня с веселым интересом. Хотя, нет... Вон, искра волнения проскользнула. Как раз в тот момент, когда он перевел взгляд с меня на сестру. Волнение, откуда? И вообще, интересно, о чем у них здесь состоялся разговор, что он так встревожил Порядка."
   "Судя по тому, как он смотрит то на тебя, то на сестру, можно со стопроцентной уверенностью утверждать, что этот разговор на прямую касался ваших с Чанс отношений" - спустя минуту задумчиво пробормотала Саша.
   - Алекс, о чем задумался? - ехидно посматривая на меня, поинтересовался Пор.
   Тряхнув головой, отгоняя непрошенные мысли, поднял взгляд на Порядка.
   "Не говорить же ему, что думаю о наших с Чанс запутанных отношениях?"
   "Естественно, зачем кому-то что-то рассказывать! Вам бы самим во всем разобраться!" - тихонько прошелестела Саша.
   - Я ни о чем, так... Тебя рассматривал, думал, как можно тебя охарактеризовать, - ответил я на вопрос Порядка.
   - Ну, и что ты надумал? - подначивая меня, Пор подмигнул.
   - А что можно о тебе с Чанси сказать, кроме того, что ты у нас уже опытный путешественник. Как пить дать твои странствия не ограничились Землей и Паштанатом. Ведь так?
   - Так. - кивком головы Пор подтвердил мою догадку.
   "А что тут догадываться? Это сразу становится понятно, стоит только на него посмотреть! Он слишком уверенно себя чувствует, находясь в обществе даймонов, землянина, меня - паштаната. Вспомни, как Чанс в первый свой день в городе смотрела на все ее окружающее великолепие широко открытыми глазами. Вечно задавала вопросы. А Этот нет. Для него общение с чуждой ему расой - само собой разумеющееся явление." - поддакнула моя половинка.
   - И это все? - теперь уже Чанс принялась у меня выпытывать все, что я могу рассказать о ее брате.
   - Ну, я мало подумал... - собираясь почесать макушку, дотронулся до волос.
   - Вот, дерган! Опять волосы выросли! - ругнулся я.
   - А ты что, не почувствовал, как они у тебя отросли? - склонив голову мне на плечо, поинтересовалась Чанс. - Разве ты не должен был ощутить, что у тебя волосы растут?
   - Ага, Чанс, а ты чувствуешь, когда у тебя волосы растут? - недоуменно приподняв брови спросил я подругу.
   - Алекс, но ведь это большая разница. Мои волосы отрастают на месяц дай бог если на сантиметр - уже сильно хорошо! Разве с такими темпами роста я могу их чувствовать? А у тебя все-таки волосы отрастают за считанные минуты!
   - Все равно, не заметил. Зато когда они врастают обратно - вот это очень ощутимо! Брр...А они давно отросли?
   - Да, нет. Буквально только что. Алекс, а обо мне ты, что можешь сказать? - наклонив голову набок, спросила Чанси.
   Нежно улыбнувшись заинтересовано разглядывающей меня подруге, принялся рассказывать все то, что за это время успел о ней узнать:
   - Чанс, ты никогда никуда не путешествовала. Это видно невооруженным взглядом! Каждую диковину, невиданное существо или еще какую-либо непонятную для тебя вещь ты воспринимаешь, как нечто удивительное. Стоит только заметить твой восторженный взгляд, который ты вечно переводишь с одного на другое, сразу становится понятно, что ты нигде не была! А главное, Чанс, ты готова всунуть свой любопытный нос в любую щель. При этом всегда надеешься на то, что сможешь отыскать что-нибудь новенькое. Что-то такое, чего еще никто не видел. Стать первооткрывателем. Что ж можно считать, что в какой-то степени всем нам повезло!
   - В смысле? - Кори в полном недоумении округлила глаза и нахмурила лоб.
   - В прямом. Знакомство с нереями - это ли не чудо? Кто-нибудь еще может похвастаться тем, что знаком с несуществующим народом? - заметив, что Игорь порывается что-то вставить, предупреждающе поднял руку "не перебивай" - Игорь, не стоит повторять нам историю о твоем знакомстве, и можно сказать дружбой, с атлантами. Ты уже нам об этом рассказывал. Тем более информации об атлантах и Атлантиде полно у вас в мире. О них хоть что-нибудь, но знают! Вон, в книге, что родители подарили мне на одно из дней рождений написано, что многие находят всевозможные свидетельства их жизнедеятельности. Да и ваш философ Платон писал об острове и его обитателях: "Так и Посейдон, получив в удел остров Атлантиду, населил ее своими детьми, зачатыми от смертной женщины, примерно вот в каком месте: от моря и до середины острова простиралась равнина, если верить преданию, красивее всех прочих равнин и весьма плодородная". - Продекламировал я давно заученные легенды чужого мира. - Или вот еще: "но большую часть потребного для жизни давал сам остров, прежде всего любые виды ископаемых твердых и плавких металлов, и в их числе то, что ныне известно лишь по названию, а тогда существовало на деле: самородный орихалк , извлекавшийся из недр земли в различных местах острова и по ценности своей уступавший тогда только золоту. Лес в изобилии доставлял все, что нужно для работы строителям, а равно и для прокормления домашних и диких животных. Даже слонов на острове водилось великое множество, ибо корму хватало не только для всех прочих живых существ, населяющих болота, озера и реки, горы или равнины, но и для этого зверя, из всех зверей самого большого и прожорливого. Далее, все благовония, которые ныне питает земля, будь то в корнях, в травах, в древесине, в сочащихся смолах, в цветах или в плодах, - все это она рождала там и отлично взращивала. Притом же и всякий нежный плод и злак, который мы употребляем в пищу или из которого готовим хлеб, и разного рода овощи, а равно и всякое дерево, приносящее яства, напитки или умащения, например, непригодный для хранения и служащий для забавы и лакомства древесный плод, а также тот, что мы предлагаем на закуску пресытившемуся обедом, - всё это тогда под воздействием солнца священный остров порождал прекрасным, изумительным и изобильным. Пользуясь этими дарами земли, цари устроили святилища, дворцы, гавани и верфи и привели в порядок всю страну" Так что нельзя народ атлантов назвать неизвестным. Мне кажется, о них у вас знают даже младенцы!
   - Ну, да! В этом ты прав! У нас и кино, и мультфильмы сняты по мотивам всевозможных мифов и легенд о них! Да и при погружениях некоторые искатели находят весьма примечательные вещички.
   - Вот видишь! А о нереях в нашем мире никто никогда не слышал! У нас информации об эльфах мало сохранилось. Еще меньше о гномах. А нереи, насколько я понял, общались всегда только с ними. Поэтому, сам понимаешь, найти несуществующий народ в пределах родного мира - это просто невероятный фарт! И совсем стало бы хорошо, если бы этот фарт продолжался как можно дольше!
   - Ребят, давайте уже закончим весь этот треп! Нам нужно решать, когда возвращаться на станцию! - вклинился в мои заумствования Порядок.
   - Лично я за то, чтобы здесь остаться еще хотя бы на пару дней! - вставил я свои пять
   - Хм, я, наверное, соглашусь с Алексом! Мы еще мало покопались у Нереев в библиотеке! Мало ли, что еще можно в ней найти. - не особо уверенно произнесла Чанс.
   Теркан помолчал, что-то обдумывая, потом наклонил Глову к Корвинэ что-то прошептал ей на ухо. Та ему тоже что-то прошелестела.
   "Вселенная, ничего ведь не слышно!" - возмутилась Саша.
   "Прояви терпение" - одернул я ее.
   Наконец, переговорив друг с другом, Теркан посмотрел на нас и произнес:
   - Ребят, извините, но я пас! Мне нужно в лабораторию! Зря что ли мы доставали эту жидкость? - он кивнул головой в сторону двери, ведущей в коридор.
   "Другого от него и ожидать не стоило" - уверенно прозвучала мысль Алмаза.
   "Он исследователь-практик, его тоже можно понять" - пожал плечами.
   - Ребят, я, как и Тэр, за возвращение на станцию! - прожурчала Кори, обняв даймона за талию.
   "Кто бы сомневался! Куда иголка, туда и нитка! А кори всюду последует за своим женихом, да и Тэр, как никак наследник правящей династии, она просто обязана его сопровождать!"
   Мы все повернули головы в сторону Игоря. Тот, пожав плечами, произнес:
   - Ребят, честно, мне все равно, я как все!
   - Ага, - задумавшись, Порядок кивнул головой, - значит мой голос решающий? Ну, что ж, тогда вот мой вердикт: сегодня мы еще побудем в гостях у Нереев. Не дело покидать их, никому ничего не сказав. У Алекса с Чанс как раз будет время полазить в библиотеке у Океандила. Думаю ничего страшного не случится, если ты, Тэркан, отложишь свое исследование на один денек.
   - Пор, не забывай, что нам нужно еще одну порцию жидкости добыть! - напомнил я Порядку о том, что рассказал буквально полчаса назад. Тот в начале нахмурился, пытаясь сообразить, о чем это я, потом до него дошло: Тэркан в жизни не поделиться содержимым своей пробирки!
   - Вот видите, за сегодня можно как раз решить все стоящие перед нами вопросы. Думаю, Алекс все же прав, не стоит сообщать императору о том, что кому-то из нас предстоит выпить хотя бы пару глотков из алтарной чаши. Поэтому, Тэркан, тебе, как самому предусмотрительному из нас, придется наполнить еще одну из своих пробирок жидкостью. Одна пойдет на исследование, а другая будет у нас в запасе. Так, что еще?
   Мы все синхронно пожали плечами. А Чанс добавила:
   - Пор, давай будем решать проблемы и дела по мере их поступления!
   - Хорошо, ну, что, тогда расходимся каждый по своим делам?
   Теркан тут же возмущенно посмотрел на Порядка и воскликнул:
   - Мои дела требуют специального оборудования! То есть, чтобы мне ими заняться, нужно перенестись в лабораторию на станции.
   Я внимательно посмотрел на даймона.
   "Ал, смотри: если мы все сразу покинем Сердце Аланара, это будет смотреться нарушением этикета и всего такого, да?"
   "Ага" - ответил артефакт.
   "А если императорский дом покинет только двое из нас?" - уточнил я у камня.
   "Если по делам, да еще сказав, что этого требуют ваши общие с нереями интересы, то ничего страшного не произойдет" - этим замечанием Алмаз натолкнул меня на идею, которую я тут же высказал вслух.
   - Пор, меня сейчас Ал натолкнул на решение проблемы Тэркана.
   - Интересно какое? - откликнулся тут же даймон.
   - Думаю, что тебя и Кори мы вполне можем отпустить на станцию. Тебе здесь делать нечего, а Кори не захочет выпускать тебя из своего поля зрения.
   - А как вы объясните наше отсутствие императору Океандилу? - заинтересованно глядя на меня поинтересовалась Корвинэ.
   - Думаю, что простого "Так требуют обстоятельства..." будет достаточно. - ответил вместо меня Игорь, который уловил мою мысль, а я добавил:
   - А если его заинтересует, что это за обстоятельства, мы ответим, что "это связано с нашими общими с нереями интересами". Вы как? - посмотрел я на Пора и Чанс.
   - Хм, - Порядок задумчиво потер подбородок, - объяснение их отсутствию вполне подходит: оно и правдиво и в тоже время особо не раскрывает подробности.
   Тэркан обрадовано посмотрел на Пора, затем перевел взгляд на меня:
   - Значит, мы можем уходить? - полным надежды голосом спросил он, обхватив ладонь Кори своей рукой.
   - Можете, - после минутного молчания сказали мы с Порядком в один голос.
   "Странная синхронность, ты не находишь?" - пронеслось в мыслях.
   - Можете, - повторил я никак не отреагировав на замечания артефакта, - только не стоит все рассказывать моим родителям. А то они точно поседеют раньше времени, с таким то сыном!
   - Хорошо, ничего не скажем, кроме того, что нашли вот это... - Тэр похлопал себя ладонью по груди в области внутреннего кармана, в котором хранилась жидкость, - и нам требуется всевозможное оборудование для ее полноценного исследования!
   - Ну, в том, что ты ее всесторонне изучишь, я нисколько не сомневаюсь. А если у самого рук будет не хватать, то Кори придет тебе на помощь! - улыбнулся я.
   Кори хлопая длинными ресницами посмотрела на Тэркана и покрылась румянцем застенчивости.
   "Как дети! Честное слово" - глядя на парочку из глубины сознания, Саша поделилась своим мнением.
   "Да, ладно тебе. Ты и сама была бы не против, иметь такую же привязанность, что и они!" - откликнулся я на ее язвительное замечание.
   - Ребят, а кто-нибудь может сказать, обед скоро? - спросила Чанс переводя задумчивый взгляд с меня на Пора, с Пора на Игоря, и дальше.
   - Чанс, вот только не говори, что ты уже хочешь есть! - воскликнул ее брат.
   Та в ответ только пожала плечами, и жалостливо поглядывая на меня, в буквальном смысле, проскулила:
   - А, что я могу поделать с тем, что мой желудок работает в таких темпах? - а потом уже возмущенно добавила, - Голодать? Ага, сейчас, бегу и падаю!
   Представив картинку, как Чанс бежит за Пором, а у нее изо рта течет слюна, а глаза горят безумным голодным огнем, весь передернулся.
   "Да..." - протянула Саша, - "отсутствием фантазии ты явно не страдаешь!"
   "Постой, ты что, видишь, то о чем я думаю?" - изумился я.
   "Ну..." - протянула эта вредина, а потом договорила, - "Не все! Только то, что ты представляешь себе особо ярко и четко."
   "Ал, а ты тоже видел это?" - спросил я теперь уже у артефакта.
   "Я, в отличие от Саши, не являюсь формой твоего женского ЭГО. Я обладаю совершенно полноценным сознанием, никаким образом не связанным с твоим. Поэтому видеть что-либо в твоих мыслях не в состоянии."
   "Уже успокоил. Но, постой, если Саша является частью моего ЭГО, то она - это я?" - все больше запутываясь, уточнил я.
   "Нет, она - это не ты." - успокоил меня артефакт.
   "Тогда кто?" - еще больше изумляясь, поинтересовался я. Еще чуть-чуть и у меня рот от удивления опустится до полаю Вот ребята смеяться будут.
   "Ох, как бы тебе это проще объяснить?" - выдал Ал вопрос, не требующий ответа.
   "Говори как есть, только попонятней!"
   "Саша - это отдельная личность. Не ты и не я. Она тоже сама по себе. Хотя по идее, она есть сублимированное отражение твоего искореженного физическим изменением сознания."
   "Вот это сказанул!" - издала восхищенный возглас Саша.
   Я мысленно согласился со своей половинкой, сказав при этом Алмазу:
   "Все равно, я не понимаю: почему Саша, являясь отдельной, совершенно полноценной личностью, как в прочем и ты, может читать мои мысли?"
   "Понимаешь, в момент твоего перевоплощения в девушку произошло разделение на мужскую часть сознания, т.к. ты был мужчиной до того, и на женскую, потому, что тело приобрело соответствующую форму. Со временем женское сознание укоренилось, приобретя только ей присущие черты. Пройдет еще немного времени, и она полностью от тебя абстрагируется. Вот тогда она и не сможет улавливать все твои мысли. А пока, извини, она еще способна улавливать все твои сильные эмоции и состояния" - наконец-то Алмаз объяснил все интересующие меня моменты.
   "Ребят, а может, хватит говорить так, будто меня здесь нет!" - возмутилась Саша. - "В конце концов, я тоже человек"
   "Ну, о том, кто ты на самом деле еще можно и поспорить!" - тут же Ал полез в конфронтацию с Сашей. Я же, не став вслушиваться в их привычное уже для меня переругивание, отключился от спора и переключился на друзей. О чем мы там сейчас говорили? А... О том, что Чанс хочет есть.
   - Чанс, так в чем дело? Пойдем на кухню, там и поешь. Не оставят же тебя голодной! - предложил я ей.
   - После Кондивилы я как-то не горю желанием лишний раз попадаться ей на глаза. - опустив глаза долу смущенно пробормотала она.
   - Чанс, хватит тебе уже стесняться! Ничего ведь такого не произошло! Ну, подумаешь, застала она нас в комнате вдвоем, и что из этого?
   Подруга, нахохлившись, пробормотала:
   - В том-то и дело, что вроде и ничего такого страшного не случилось. Но как можно ей объяснить то, что в этом девичьем теле живет мужское сознание?
   - А зачем кому-то что-то объяснять? Мы не обязаны ни перед кем отчитываться! Но если тебе так уж не удобно от мыслей о том, что думает Кондивила о нас с тобой, то пусть твой братец ей все и объясняет!
   - Эй, - Пор так возмутился, что даже покраснел, - чего это я должен объясняться с Кондивилой?
   - Ну, во-первых, ты же не хочешь, чтобы твоя сестра умерла от голода, и во-вторых, это ведь ты попросил Кондивилу зайти ко мне в комнату, - сказал, как отрезал.
   - Но это же не я разрешил ей войти! - попытался отговориться Порядок, однако голодный взгляд Чанси и мой возмущенный возглас: - Я думал, что это кто-то из вас! - умерили его пыл.
   - Ладно, я с ней переговорю!
   Я взял Чанс за руку, посмотрел на ее братца и сказал:
   - Вот и пошли! При нас все будешь объяснять! А то наговоришь еще чего-нибудь, не того!
   - Да-да! Он это может! - эта вредина высунула язык и показала брату.
   "А, правда, как Порядок будет объяснять то, что ты и Чанс целовались лежа на кровати у тебя в комнате?" - недоумевающее поинтересовался Алмаз.
   "Ага, самому интересно!" - откликнулся я. - "Ведь судя по нашему с Чанс растрепанному виду, да отсутствии приличной одежды (нельзя же считать ночное одеяние: майки, да рубашки таковой), сразу понятно, что мы вместе ночевали!"
   "Что ж, недолго осталось ждать!" - на подходе к дверям кухни отозвался Алмаз.
   "Посмотрим-посмотрим!" - пробормотал я.
   Порядок в нерешительности остановился у дверей и, посмотрев на нас с Чанс, произнес полным безнадеги голосом:
   - Ребят, а может, вы сами с ней объяснитесь?
   - Ну, уж нет! - уперев руки в бока, возразила Чанс. - Ты все это затеял, тебе и расхлебывать! Так что придется тебе нести ответственность за этот поступок!
   И подруга решительно постучалась в дверь.

Глава 15.

  
   Чанси.
  
   Я только постучалась в дверь, а она уже открылась. На пороге кухне стояла Кондивила. Я повернулась к брату и, похлопав его по плечу, подтолкнула в ее направлении со словами:
   - Ну, все, давай расхлебывай! А мы с Алексом послушаем!
   Переведя взгляд на нереиду Порядок учтиво ей поклонился и тоном, присущим только ему, произнес:
   - Уважаемая нери Кондивила, могу ли я побеседовать с вами, сидя вон за тем столом, - он указал в направлении обеденного стола, - Дело в том, что у меня есть к вам не терпящий отлагательства разговор.
   Услышав столь любезную речь из уст моего брата, Кондивила прямо-таки расцвела и с легким поклоном ответила:
   - Конечно же, я составлю вам кампанию.
   Взяв ее под руку, Пор направился к столу. Мы последовали за ним. У стола Пор предупредительно отодвинул стул для Кондивилы и та, немного кокетничая, уселась на него. Алекс, взяв пример с моего братца-кролика, тоже отодвинул стул для меня. Наконец, устроившись за столом и немного помявшись, не зная с чего начать, Порядок пробормотал:
   - Даже и не знаю, как вам все объяснить...
   Заинтересовавшись таким началом и переводя взгляд с меня на Алекса, а затем на Порядка и обратно, Кондивила поинтересовалась:
   - Так о чем вы хотели со мной поговорить?
   - Дело в том, что, отправляя вас в комнату к Александре, я рассчитывал подшутить над ребятами. Как вы уже успели заметить Чанс и я - близнецы. Наша связь развита на самом высоком уровне. Я всегда знаю, где моя сестренка находится, с кем и чем она там занимается. А уж разбудить ее или пригласить к завтраку, я могу довольно легко. Для этого мне не нужны посредники.
   Глаза Кондивилы сразу же приняли серьезное выражение, в ее поведении не осталось ни капли кокетства.
   - Тогда зачем? - поинтересовалась она у брата.
   - Шутки ради. Прошу меня за это извинить, меня, знаете ли, иногда заносит! - почесал он затылок. - Не стоит ругаться и уж тем более обсуждать и осуждать ребят. Они молоды и свободны. Готовы на любые безумства.
   - Но целоваться девушка с девушкой! - ахнула Нерея, поразившись такому легкомысленному заявлению Порядка.
   - Моя сестра пыталась уже вам объяснить, что Саша не совсем девушка. Возможно, вы не до конца ее поняли. Если это так, то я готов вам все подробнее объяснить.
   Кондивила посмотрела на Алекса: окинула взглядом с головы до пят, а затем поинтересовалась:
   - А она - это на самом деле он? Хорошо замаскированный шпион?
   Порядок укоризненно на меня посмотрел.
   "Нет, а ты что хотел, что бы я сказала?" - отреагировала я на его взгляд.
   "Неужели это так трудно рассказать всю правду, как она есть?" - ответил мне брат.
   - Нет, Саша - это не замаскированный шпион. Саша, действительно, мужчина. По крайней мере, был им еще несколько недель назад! И мы все очень надеемся, что он им вновь станет.
   - А уж я как на это надеюсь! - воскликнул Алекс. - Было бы просто замечательно, если бы это произошло как можно скорее.
   - Но, разве такое возможно? - недоумевающе округлила Кондивила глаза. - Быть мужчиной, но стать женщиной?
   - Поверьте мне, все возможно, особенно когда имеешь дело с разумным артефактом, - подтвердил Алекс.
   - А уж если действие этого артефакта усиливается безмерной мощью заклятия Хаоса, то результат - гарантирован, - подтвердила я.
   - Ага... - Кондивила немного помолчала, а потом добавила. - То есть Саша, на самом деле не Саша, а мужчина.
   - Все правильно, меня Алекс зовут, - представился он, протягивая руку нерее для пожатия.
   - Ага... - повторилась она, - мужчина в женском теле, созданном при помощи артефакта и магии Хаоса, живет в императорском дворце, целуется с девушкой и ест приготовленную мной пищу! Далеко ушел прогресс, - задумчиво покусывая нижнюю губу, пробормотала себе под нос нерея. - Что ж, хорошо, что вы удосужились мне все это объяснить. Я пойду?
   И не дожидаясь ответа, Кондивила направилась на кухню. Стоило только дверям закрыться за спиной нереи, как я вновь простонала:
   - Народ, я все еще есть хочу!
   Не выдержав моего молящего взгляда Алекс, уже не стучась, приоткрыл дверь, ведущую на кухню и попросил у Кондивилы, стоящей столбом возле двери:
   - А можно нам перекусить? А то есть очень хочется!
   Выйдя из задумчивости нерея, посмотрев сквозь нас, ответила:
   - Ребята, подождите немного, обед будет готов через час. Сейчас я могу предложить вам только пару бутербродов, чтобы заглушить голод.
   - Это то, что лекарь прописал! - потирая загребущие ладошки, воскликнула я.
   "Мне и пары бутеров хватит! Лишь бы основной обед поскорее состоялся!"
   - Хорошо, я их сейчас сделаю и вынесу в столовую, вы подождите, - попросила нас Кондивила. Мы согласно кивнули, и дверь, ведущая на кухню, вновь закрылась.
   Через пять минут они вновь открылись, пропуская вперед кухарку с небольшим подносом в руках. Я с трудом сдержала ликование, когда его поставили прямо перед моим носом. Руки сразу же схватили по бутерброду. Один из них я сразу же запихала себе в рот.
   - Чанс, не спеши, а то не дай Вселенная подавишься! - предостерег меня Алекс от спешки. Однако поздно! Крошка пошла не в то горло, и я раскашлялась. Пор не жалея силы тут же принялся хлопать меня по спине. Теперь уже я кашляла не оттого, что подавилась, а от возмущения поведением брата.
   - Пор, ты мне сейчас позвоночник сломаешь, - сквозь кашель прохрипела я.
   - Зато не задохнешься из-за застрявшей в горле крошки! - ехидно посмеиваясь, ответил мне этот паразит.
   Наконец, дожевав бутеры, мы отправились в обратную дорогу. Оказавшись в моей комнате, выяснили, что Тэркан, Кори и Игорь уже сходили к алтарю и наполнили чудодейственной жидкостью еще одну пробирку, которую Тэркан и передал Алексу на хранение. А мы сообщили, что обед будет примерно через час.
   - Я надеюсь, что мы все-таки поедим нормально. А то вечно, то с советниками, то с родителями... - на выдохе произнесла я.
   Однако по прошествии часа мы убедились, что моим мечтам не суждено сбыться. Войдя в столовую, мы застали за столом хозяина дома, его сына и еще кое-кого...
  
   Алекс.
  
   - Привет пап, привет мам! Каким ветром вас сюда занесло? - а что, ведь действительно интересно! И не одному мне, между прочим! Вон, у Тэркана, и Чанс аж шеи вытянулись, рассматривая моих родителей, сидящих по обе стороны от семейства императора. Отец одет в дорогой серый костюм. Его мама купила отцу как раз к защите его докторской диссертации. Отличная, качественная ткань, удобный крой. Помню, мама тогда махнула рукой на довольно приличную цену этого костюма, а все из-за того, что он пошит из шерсти овец алатырской породы. Костюм отличается невероятной легкостью и шелковистостью ткани. Она великолепно держит форму на протяжении долгого времени. Такие костюмы служат своему владельцу многие годы. Пиджак однобортный с пугавками покрытыми золотистым напылением. Лацканы украшены ручной вышивкой с использованием золотистых и серебрильных нитей. В нагрудный кармашек вставлен специальный платочек. Из-за лацканов пиджака выглядывает черная рубашка.
   Короче, надев такой костюм всегда можно рассчитывать на то, что удача повернется к тебе лицом. Отец в данный момент в этом костюме выглядел так представительно, будто собрался защищать еще одну диссертацию, или еще раз под венец.
   Переведя взгляд на маму, отметил, что она явно одета в одно из платьев, купленных ею в бутике д'Остинес (самый дорогой магазинчик для самых влиятельных граждан). На ней красовалась серебристо-сиреневая туника с глубоким клиновидным вырезом спереди, и широкими рукавами. Само платье пошито из шелка. В этом и заключается дороговизна данного изделия.
   В начале нашего сотрудничества с землянами группа китайских товарищей пыталась перевезти на Паштанат несколько десятков взрослых бабочек, десятка два гусениц шелкопряда. Но ничего из этого не вышло. Шелкопряд не прижился, наверное, климат у нас для них неподходящий. Поэтому шелк и является на сегодняшний день самой дорогой тканью.
   Туника была украшена художественной росписью, изображающей три цветка. Если я не ошибаюсь, то это земные пионы. А от крупных бардовых цветов в разные стороны тянулись листья. Около бутонов кружились бабочки. Дорогая и очень красивая вещь.
   Интересно, что за повод - раз родители вырядились так, будто они на официальный прием к императору для вручения государственных наград собрались? Опустив взгляд вниз, отметил, что мама, при всем при этом, еще и в туфлях на очень высоком каблуке-шпильке.
   "Обалдеть! Никогда не видел маму на каблуках! Так все-таки, что за повод?" - пронеслось вихрем в голове.
   Родители поднялись со своих мест и подошли ко мне. Мама тут же воспользовалась случаем для того, чтобы обнять своего ненаглядного сыночка, хотя скорее всего она думает, что дочку.
   "Саш, выходи, поздоровайся с мамой" - позвал я Сашу на мое место. - "Хотя почему на место. Мы ведь вроде и вдвоем здесь умещаемся."
   "Ой, да ладно тебе! Поместимся, куда денемся!"
   - Привет, родители! Вы как тут оказались? Что-то случилось? Надеюсь все живы-здоровы? - закидала она их вопросами.
   Мама, наконец, расцепив объятия, поглядела на меня и произнесла:
- Все хорошо, не волнуйся так. - по ее наморщенному лбу мне стало понятно, что она так и не поняла кто из нас двоих сейчас властвует над телом. Поэтому, недолго думая, я решил напомнить им о себе. А то ведь когда мы с ними виделись в последний раз, в теле хозяйничала Сашка.
   - Ма, если что, то мы оба тут! И я, и Сашка! - сообщил я.
   Мама молча кивнула и перевела взгляд на остальную группу. Отец в это время тоже занимался нашим разглядыванием. В конце концов, не выдержав установившейся в столовой молчания, Порядок спросил:
   - рэн Улабов, и все-таки, вы так и не ответили на вопрос Алекса! Что-то произошло?
   "Интересно, а почему Океандил не вмешивается в наш разговор?" - посмотрев на спокойно сидящего за столом Нерея, подумал я. Океандил в это время наклонился к сыну и что-то шепотом принялся ему рассказывать.
   "Скорее всего, твои родители здесь уже давно. И как пить дать разговаривали о чем-то серьезном..." - задумчиво пробурчал Алмаз.
   "И без тебя понятно, что о серьезном! Вон как вырядились! Ал, не поверишь, но они даже на годовщину свадьбы так не одевались. А ведь отмечали в самый дорогой ресторан города."
   "Хм, кажется мне, что это по наши души пришли." - ни с того ни с сего заявила Саша.
   "А это ты, почему так решила?" - поинтересовался я у половинки.
   "Не знаю", - раздраженным тоном откликнулась Саша, - "Не могу объяснить! Считай, что это женская интуиция сработала!"
   "О, да! Об этом явлении уже давно ходят легенды!"
   Пока я предавался мысленной беседе со своими многочисленными сожителями, пропустил самое начало разговора Порядка с родителями. Наклонившись к Чанс, стоящей возле меня, поинтересовался:
   - Чанс, я начало пропустил, расскажи, что тут происходит?
   В ответ подруга стала шептать мне на ухо:
   - Все дело в том, что на протяжении той пары дней, что мы торчали в библиотеке работники глубоководной станции при содействии нереев, выделенных Океандилом прочесывали океанское дно. Примерное направление поисков Океан указал своим подчиненным. Думаю, дальше ты и сам прекрасно все разберешь.
   Я переключил все свое внимание на отца, который продолжал пересказывать Порядку события последних дней.
   - Наконец, сегодня при исследовании еще одного квадрата были обнаружены останки домов. Мы бросили всех аквалангистов на этот участок и на несколько соседствующих с ним. Однако нам катастрофически не хватает людей. А именно их рук, знаний, да и просто помощи! Вот мы и пришли сюда, во-первых, чтобы попросить Его Величество просить о выделении еще нескольких нереев, и, во-вторых, за вами.
   - А мы там зачем? - поинтересовался я.
   От такого вопроса отец растерялся, и минуты две не знал, как реагировать. Однако, стоит отдать ему должное, в себя он пришел очень быстро! Пришел и тут же ответил:
   - Алекс, ты забываешь, что на станцию не брали абы кого. Это личный проект императора Гарантия. Он сам курирует закупку оборудования, припасов и обмундирования для обслуживающего персонала и для сотрудников станции. И коллектив ученых-исследователей он формировал сам, лично! - пояснил отец.
   - Тогда ответь, как нам, шестерым, повезло очутиться в одной группе? - все никак не мог я уняться.
   Отец посмотрел на меня, как на последнего недотепу. От его взгляда, которым он меня оглядел снизу до верху, стало очень не уютно.
   "Блин, от такого выражения лица и глаз самооценка может упасть ниже плинтуса!" - прошелестела Саша. Я буквально таки почувствовал, как она поежилась. А может, это я поежился, почувствовав себя неуютно под перекрестьем нескольких взглядов. Вон, даже Чанси и то смотрит на меня как-то... не очень хорошо, в общем!
   - А что я такого сказал? - принялся оглядываться на всех собравшихся.
   Донести до меня простую истину (как оказалось в последствии) решила Чанси:
   - Алекс, неужели ты думаешь, что ваш император принимает решения, ни на чем не основываясь? Во-первых, у него одного жизненного опыта хватит на десятерых! Во-вторых, у него есть министры, советники - тоже люди опытные. И, в-третьих, ты забываешь, что многие вещи, у вас на Паштанате, происходят, благодаря пророчествам наших Предсказательниц. А теперь попробуй ответить на вопрос: стал бы ваш император, мудрый и дальновидный правитель, рисковать такой дорогостоящей экспедицией и включать в ее состав недавних студентов, руководствуясь только просьбой твоего отца?
   - Нет, конечно! - воскликнул я.
   "Действительно, как-то я об этом не подумал!" - с трудом удержался от того, чтобы запустить руку в волосы и почесать затылок.
   "Странно, то ты слишком много о чем думаешь, а то вообще ничего не мыслишь!" - ехидно поддела меня Сашка.
   "Молчи, вредина! А то ты сама не такая же!" - огрызнулся я на ее замечание.
   "Такая же, я и не спорю! И в отличие от некоторых не строю из себя самого умного!" - уже спокойнее ответила Сашка.
   "Уговорила, не буду стоить!"
   - ... что и требовалось доказать! - кажется я опять что-то упустил.
   - Что доказать? - сделав невинные глаза и похлопав ресницами переспросил я у замолчавшей Чанси.
   - Алекс, ты слушал вообще, о чем я сейчас говорила? - возмущенно сверкая глазами, воскликнула Чанс. Мне ничего не оставалось делать, как виновато понурить голову и признаться:
   - Извини, просто у меня опять была мысленная дуэль с моими многочисленными "соседями по разуму". Поэтому немного и не уловил, о чем тут речь.
   Поглядев на мою склоненную голову и ногу, которой я начал ковырять пол подруга проявила снисходительность:
   - Ладно, на первый раз прощаю. В общем, повторяю, Порядок и Игорь были утверждены в составе экспедиции задолго до твоего с ними знакомства. Почему так, можешь поинтересоваться у них. Но мне кажется это из-за того, что Игорь - отличный аквалангист-глубоководник. Порядок - высококлассный маг. Тэркан стал участником экспедиции, как сотрудник твоей лаборатории. Кори - наблюдатель со стороны мира Вулканат, как в прочем и Игорь, который является наблюдателем со стороны Земли. Плюс ко всему, Корвинэ поручено наблюдение и, скажем так, охрана наследника.
   - А мы? - поинтересовался я.
   - А вот мы - это особый разговор. Возможно, что не будь нас с тобой, не было бы и этой экспедиции.
   "Ни чего себе!" - присвистнула Саша. - "А мы с тобой оказывается виновники всего происходящего!"
   Да... не хочется быть подопытным кроликом, но раз уж так получилось, ничего не поделаешь. А ведь действительно, если хорошенько проанализировать все, что с нами произошло, получается, что наш тандем (мой с Сашей и Чанси) и является ключевым фактором. Всегда выходит так, что любое происходящее событие или явление косвенно касается нас. А после того, как мы оказались на станции и познакомились с ребятами, события стали разворачиваться с неожиданной быстротой. Вон, даже сейчас вся эта история с эльфами завязана на мне с Чанс каким-то морским узлом!
   "Нужно уже решать эту проблему с эльфами и как можно быстрей!" - проворчал Ал.
   - Па, - повернувшись к отцу, решил поинтересоваться, что именно сегодня отыскали, раз они вместе с мамой прибыли сюда при полном параде. - А что еще, кроме домов нашли?
   - Вот собирайтесь и все увидите своими глазами! Объяснять слишком долго, да и не интересно! Когда окажешься на дне, сам и скажешь, стоящая это находка или нет.
   - рен Улабов, у нас для вас тоже есть радостное, и возможно неожиданное известие! - спохватившись, воскликнула Чанси. Она посмотрела на меня, на брата, на остальных ребят, и произнесла:
   - Мы нашли проход, через который эльфы покинули Паштанат - это раз! Мы нашли способ, как его открыть - это два! - в этот момент она посмотрела на Океандила с сыном. Океан заинтересованно поднялся со своего стула и подошел ближе. - И, наконец, три - мы нашли один источник информации, его достоверности можно доверять целиком и полностью, так вот, в нем сказано, что именно мы, - она обвела нашу группу рукой, - можем вернуть ушедший народ на историческую родину.
   - Это же отличное известие! Будет что доложить императору! В общем так: Его Величество император Океандил пригласил нас к обеду. После него, не задерживаясь, надеюсь, Ваше величество нас простит, - кивок императору и любезное соизволение получено, - мы возвращаемся на станцию. И каждый приступает к решению своих задач! А они у вас будут! Тэркан, лаборатория тебя ждет!
   Стоило Тэру услышать про лабораторию, как его глаза сразу же загорелись огоньком предвкушения.
   "Вот ведь больной! Лучше бы побыл с невестой хотя бы пару дней наедине, а он бегом в лабораторию!" - занудно протянула Саша.
   "Не суди всех по себе!" - одернул я ее.
   - А какие будут задачи у нас? - поинтересовался я у отца, кивнув на Порядка и Чанс.
   На что Порядок усмехнулся и ответил:
   - Алекс, у тебя сегодня что-то голова не особенно хорошо работает. Чем еще мы можем заниматься, кроме как исследовать дно, да быть у опытного аквалангиста, - кивок на Игоря, - на подхвате?
   - Нет, ну, это все понятно. Но, вдруг, я повторяю, вдруг, еще есть какая-нибудь задача кроме этой, которую могут перед нами поставить?
   Отец хорошенько меня выслушал, подумал и ответил:
   - Я уже размышлял над этим вопросом. И пришел к выводу, что пока вы нужнее на дне, а уж потом будете помогать Тэркану, обобщать полученную информацию.
   Смирившись с неизбежным я повернулся к Океандилу и спросил:
   - Ваше величество, а можно будет взять на станцию несколько книг из вашей библиотеки? Все-таки не хотелось бы прерывать знакомство с вашей культурой. Хотелось бы как можно больше узнать о вашем народе, о Сердце Аланара, о той эпохе, когда ушли эльфы.
   Немного подумав, Океандил согласно кивнул и произнес:
   - Я не возражаю, только вам нужно будет самим переговорить с библиотекарем. Известить его о том, какие книги вы желаете взять на станцию. Он оформит формуляры, и можете читать. Только не забудьте их вернуть. Правда...
   - Что? - навострил я свои вновь заострившиеся уши.
   "Вселенная, как мне надоело, что внешность меняется каждые полчаса. Нет, чтобы одна и также хотя бы неделю. Нет, нужно заканчивать с этими долбанными изменениями. Если я не могу превратиться обратно в парня, это не значит, что я не могу научиться контролировать более мелкие изменения собственного тела." - мысленно завопил я.
   "Неужели ты догадался о том, что можешь взять под собственный контроль все мелкие изменения?" - поинтересовался Алмаз.
   "Эй, но ведь это ты мне говорил, что не можешь контролировать физические изменения тела! Неужели с тех пор что-то изменилось?" - насторожившись, поинтересовался я у артефакта. Тот немного смущенно ответил:
   "А что, я разве тебе об этом не сообщил?"
   "О чем?" - на всякий случай переспросил я эту вредную каменюку.
   "Ну, о том, что ты теперь можешь контролировать все изменения. Касающиеся твоей внешности. Конечно, кроме смены пола..." - сообщил этот... этот... ранец. Вот кто он!
   "К моему огромному сожалению, ты ничего об этом мне не говорил." - донес я до этого наглого типа свое возмущение.
   "Он и мне ничего об этом не говорил!" - подала Саша полный возмущения голос.
   "Вот видишь, ты никому ничего не сказал! И кто ты после этого?" - ехидно посмеиваясь вопросил я Алмаза.
   "Кто-кто, дед Пихто!" - откликнулся артефакт. В его голосе не было и грамма вины. Вот ведь, и, правда, ранец! Никогда не признается в собственной ошибке!
   "А то ты сам как будто признаешься!" - обиженно вымолвил Ал.
   "С трудом, но признаю!" - ответил я ему.
   Выплывая из глубин внутреннего междусобойчика, до меня дошло, что я опять слишком сильно погрузился в собственные мысли и вновь упустил из вида то, что говорят окружающие. А самое главное, я умудрился проморгать то, что ответил мне Океандил.
   "И что теперь прикажете делать?" - в никуда пробормотал я. - "Право слово, не признаваться же императору в том, что я его не слушал! Интересно, как это будет выглядеть со стороны: "Ваше величество, простите меня ранца, но я вас не слушал!" Да меня же при первом же удобном случае папа прибьет!"
   "Ага, если только его кто-нибудь не опередит" - подтвердила Саша, которая в данный момент теснилась рядом со мной, смотря на то, что происходит за столом.
   А в этот момент как раз из столовой вышли слуги с подносами, наполненными ароматной снедью, и, обойдя вокруг стола, расставили на нем блюда. Мы расселись по местам. Чанси подхватила нож с вилкой. Еще чуть-чуть и она начнет в нетерпении стучать ими по столу.
   "Да, что такое пара бутербродов для растущего организма." - мысленно улыбнулся я.
  
   Чанси.
  
   Заметив, что я в нетерпении едва не стучу столовыми приборами по столу, глаза Алекса наполнились непередаваемой нежностью, а губы его растянулись в мягкой улыбке.
   "Вот дьявол! Не хватало еще раскраснеться, как поросенку!" - стоило только об этом подумать, как к щекам прилила огненная волна. Руки тут же взметнулись к щекам и попытались прикрыть яркий румянец. Дотронувшись до них ладонями, почувствовала приятную прохладу.
   "Опять руки холодные! Наверняка ночью опять всякая гадость приснится!"
   "О чем задумалась, сестренка?" - пришло по близнецовой связи. Подняв взгляд, встретилась глазами с братом.
   "Вот же блин, какой внимательный! Все-то он замечает, ничего от него не скроешь!" - подумала я раздраженно.
  
   Порядок.
  
   Интересно, зачем от меня что-то скрывать? Знание того, что творится на душе у сестренки всегда откладывалось, по непонятной мне причине, где-то глубоко в подсознании. От этого знания можно только закрыться самому. Однако я никогда не перекрывал кислорода этой информации. Только сама Чанс иногда закрывает доступ к своим мыслям и переживаниям и то, иногда, они доносятся до меня отдаленным эхом. Вот и сейчас она пытается закрыться от меня. Раздражение что она испытывает в данный момент готово накрыть не только ее, но и меня приливной волной. Пытаясь ее успокоить, спрашиваю:
   "Чанс, ты чего? Я ведь только поинтересовался! Просто вы с Алексом так дружно принялись играть в гляделки, что я не смог удержаться от вопроса. Да еще этот огненный румянец..." - протянул я под конец.
   Дьявол, лучше бы я промолчал про него! Сестра метнула в меня такой пламенный взгляд, что если бы не моя магическая сила, точно осыпался бы горсткой пепла на стул.
   "Все-все! Больше ни о чем тебя не спрошу, только не жги народ!" - прокричал я по мыслесвязи. Горящие алыми всполохами глаза Чанс потихоньку начали тускнеть, меняя колер с ярко алого на малиновый, с малинового на коричневый, с коричневого на чайный.
   В мыслях пронеслась картинка того, как я рукавом рубашки утираю себе взмокший лоб.
   "Пронесло!"
  
   Игорь.
  
   Вот это да! Вот это перегляды! Вначале Алекс и Чанс обменивались такими взглядами, что, казалось, они сейчас загорятся огненным желанием и улизнут куда-нибудь под стол. Где начав с поцелуев, постепенно перейдут на более взрослые вещи. Столько нежности и любви в их взглядах... аж завидно!
   Затем Чанси вдруг посмотрела на брата. Вот тут, действительно, чуть было не вспыхнуло! Это ж сколько в ней энергии. Хотя чего это я? Она же Хаос, в прямом смысле этого слова! Чтоб я... еще... когда-нибудь... хоть раз... ее подначивал! Да ни за что! Я еще пожить хочу! Желательно долго и счастливо, как в сказке с хорошим концом!
  
   Корвинэ.
  
   Глядя на переглядывания сидящих друг напротив друга Чанси и Алекса, заметила те взгляды, которыми они обменивались. Сразу же глаза переметнулись на Тэркана, сидящего напротив меня. Не замечая ничего вокруг он сидел, вперившись в свою тарелку и поглощая обед. Видно почувствовав мой внимательный взгляд, его плечи напряглись. Медленно положив ложку возле тарелки, он поднял голову и посмотрел в мои глаза. Воздух между нами напрягся, еще миг и проскользнет искра. Затерявшись в глубине его глаз, увидела пленительную картинку: Будто стоит Теркан в зале для приемов Дома Пирен. Вокруг нас полно народа. Его и мои родители, советники правителя даймон, бывшие претендентки на сердце Тэра и прочий народ, слившийся в одну сплошную массу. А мы стоим друг возле друга. Моя рука покоится в его ладони. Вот мы оба опускаемся на колени перед отцом Тэркана и мой водный даймон произносит церемониальные слова:
   - Испрашиваю я позволения у главы Дома Пирен взять в жены и верные спутницы водную даймон Дома Тшхен Корвинэ. Я с великой радостью приму на свои плечи заботу о ее благополучии и процветании нашей будущей семьи.
   - Встаньте дети мои с колен своих. - ритуальной фразой отвечает его отец и продолжает. - Я благословляю ваш союз. Пусть ваш союз будет долог и благословен! Возрадуемся созданию новой семьи!
  
   Тэркан.
  
   Неожиданно появившаяся у меня в сознании картинка показала, как чудесно может завершиться наше с Кори обручение. Великолепная свадьба. Зал, украшенный букетами белых и розовых цветов. Масса народа, приглашенная на свадьбу, просто поражает. Хотя по-другому просто быть не может в семье Пирен. Ведь союз наследника должен быть заключен на глазах у представителей всех четырех Домов.
   "Ах, как замечательно... Интересно, Кори это видела?"
  
   Чета Улабовых.
  
   Заметив, что вся молодежь, сидящая вокруг стола, увлечена разглядыванием друг друга, скромно уткнулись в свои тарелки. Но ведь не будешь же ты весь обед сидеть уставившись в тарелки с супом. Их молчаливые перемигивания заставили и нас переглянуться. А уж заметив то, каким взглядом наш сын пожирает дочь Провидицы, мы вообще пораженно замерли, боясь поверить тому, что наш сын повзрослел так скоро. Казалось бы, всего пару месяцев назад его ничего не интересовало кроме книг и научных экспериментов, а сейчас... Похоже, что у него появилась девушка! А он не в форме! Бедный наш мальчик.
  
   Океандил.
  
   "Как дети, ей богу!" - подумалось мне. На задворках памяти появилась картинка того, как я когда-то давно ухаживал за своей будущей женой. Поглубже запрятав эту мысль, вернулся в действительность.
   "Кажется, пора все это заканчивать."
   - Господа, ну, что, наш обед уже подошел к концу, - произнес я после того, как Кондивила в сопровождении слуг забрала посуду от последней смены блюд. - Алекс, вы будто, хотели взять несколько книг с собой на станцию? Думаю, вам стоит заняться их отбором. Так что ступайте в библиотеку, а мне еще нужно кое о чем переговорить с вашими родителями.
  
   Алекс.
  
   Выходя с друзьями из столовой и направляясь в сторону библиотеки, я мучился лишь одним вопросом: "О чем они там сейчас разговаривают?"

Глава 16.

   Алекс.
  
   "Слава Вселенной, мы уже довольно сносно можем ориентироваться в извилистых коридорах императорского дома" - подумал я. Не прошло и пары минут, как прямо перед нами появилась высокая дверь библиотеки. Ребята не стали применять магию для того, чтобы ее открыть, а просто дружно на нее навалились. Я, было, хотел к ним присоединиться, но Игорь, приподняв бровь и скептически оглядев меня, произнес:
   - Алекс, я, конечно, понимаю, что ты мужчина и хочешь нам помочь, но посмотри на себя... - он окинул меня взглядом полным ехидства и продолжил, - ты сейчас не в лучшей своей форме. Хотя, я не знаю, как раньше выглядело твое тело до всех произошедших с ним изменений, но сейчас ты девушка, слабая и беззащитная. Ты не тяжести должен таскать и не толкать тяжелые массивные двери. Тебя впору самого холить и лелеять!
   Воздействие слов землянина произвело на меня странное впечатление. Казалось, что я как бык, перед которым машут красной тряпкой, сейчас наброшусь на Игоря. Все находящееся в пределах моего взгляда окрасилось с ярко красный цвет. Уши запылали, а во рту появился неприятный металлический привкус. Казалось, еще чуть-чуть и из ноздрей и ушей вырвется пар возмущения.
   "Между прочим, быки дальтоники" - на грани сознания пропела Саша.
   Эта фраз почему-то сбила весь мой воинственный настрой. Постепенно злость меня отпустила, и пелена спала с глаз.
   "Эт что сейчас со мной такое было?" - поинтересовался я у артефакта. Он ведь у нас разумный, по идее в него вложили столько знаний, что должно хватить на несколько поколений. Вот пусть и отвечает на вопрос глупого меня.
   "У тебя сейчас едва не случился бессознательный выброс огненной энергии. Все показатели в голос вопят, что теперь тебе нужно следить за своим эмоциональным состоянием во избежание таких приступов. Чем сильней эмоции, особенно негативные, тем мощнее будет выброс. Так что следи за своими мыслями и эмоциями, иначе в один прекрасный момент ты можешь запросто кого-нибудь спалить из-за небрежно брошенного взгляда или слова" - Алмаз не то, что сообщил мне всю доступную ему информацию о моем состоянии, а прямо-таки лекцию прочел.
   "Это получается, что я сейчас едва Игоря не спалил?" - поразился я. - "Так... Все, кончилась моя веселая, бесшабашная жизнь. Пришла пора нести ответственность за все свои слова, жесты, мысли. Ууу... Да... Ладно, раз надо, значит, будем за собой следить, так сказать во избежание бедствия."
   А собственно с чего все началось? С того, что Игорь оттеснил меня от двери? Хм, странно, ну оттеснил и оттеснил, я и не собирался настаивать. Вон их сколько, неужели они втроем не справятся открыть двери? Справятся. А чего я тогда завелся?
   "Ты завелся, когда Игорек сказал, что ты сейчас не в форме! Похоже, в данный момент, это самый болезненный для тебя вопрос!" - хихикнула мне в ухо Саша.
   "Так, стойте, у моей сущности появилось ухо? Ничего себе..."
   Пока я разглядывал спины ребят, открывающих дверь, пытался проанализировать все связанное с нашими сущностями.
   После того, как произошло мое превращение в девушку, я какое-то время владел телом. Однако затем моя психика пришла в полный разлад сама с собой и на свет выплыла женская составляющая моей сущности. Именно она и взяла командование этим женским телом. А я в это время ушел вглубь своего сознания, так сказать закрылся сам в себе, издалека наблюдая за тем, что происходит снаружи. Я даже не мог полноценно общаться со своей женской сущностью. Только гордое одиночество и иногда умные беседы с Алмазом, который весьма неохотно и крайне редко делился со мной какой-либо информацией.
   А затем незаметно для меня, Саши и Ала, мы смогли общаться. Вначале только между собой, а затем и с остальными. Как это произошло, что дало толчок для развития такой особенности? Если бы Алмаз знал ответы на эти вопросы, я думаю, он уже давно донес их до моего или Сашиного сведения. А исходя из того, что он молчит в тряпочку можно со стопроцентной уверенностью сказать, что он не в курсе того, что со мной происходит. По крайней мере, пока не в курсе. Ладно, будем надеяться, что Алмаз во всем разберется как можно скорее.
   Вернувшись к реальности, я вошел в открытую ребятами дверь и сразу же подошел к столику, за которым сидел местный архивариус и сообщил:
   - Уважаемый мастер Ренкариус его величество разрешил нам взять с собой на станцию несколько книг, для более детального ознакомления с ними.
   Нерей оторвал взгляд от книги, которую просматривал со всей тщательностью, приспустил очки на самый кончик носа и, внимательно рассматривая нашу компанию, ответил:
   - Ну, раз вам сам император разрешил... - и подозрительно прищурился.
   "Блин, такое ощущение, что нас сейчас обвинят во всех смертных грехах" - прошептала, нервно поеживаясь, Сашка.
   Завершив зрительную экзекуцию библиотекарь откинулся на высокую спинку стула и усмехнувшись произнес:
   - Ребята, а вы чего так напряглись? Император предупреждал, чтобы я вам содействовал в ваших библиотечных поисках. Раз у вас нет возможности читать выбранные вами книги, что ж, значит, придется мне завести новый формуляр. НА кого будем оформлять абонемент?
   "Ничего себе! Сначала довел своей подозрительностью до нервной дрожи с икотой, а теперь еще и спрашивает, почему мы напряглись! А кто бы на нашем месте не напрягся?" - завозмущалась Саша.
   Почему-то после вопроса библиотекаря все взгляды сошлись на мне. Я внутри весь подобрался. Что они там еще задумали? Однако все обошлось.
   - Алекс, это ведь тебе книги нужны? Тебе. Нам и так хорошо, - ухмыляясь от уха до уха и с хитрецой поглядывая на меня произнес Порядок.
   Ага, кажется, я понял, к чему они все это ведут.
   - Пор, я так понимаю, ты предлагаешь, чтобы абонемент открыли на мое имя? - на всякий случай решил уточнить.
   - Ты меня правильно понял, - подтвердил близнец Чанс и, хлопнув по плечу, подтолкнул в направлении конторки. А так как я и так стоял к ней вплотную, то избежать заваливания на сложенные аккуратной стопкой на столешнице книги не удалось. И вся эта груда, состоящая из древних пожелтевших фолиантов и новых, еще пахнущих краской талмудов накренилась, а затем поехала в сторону мастера Ренкариуса. Я, пытаясь удержать падающую стопку, спешно выставил руки вперед. Книг на столе оказалось так много, что одна накренившаяся стопка задела другую, та третью и так далее - вот они и рухнули ВСЕ. А своим действием добился лишь одного - оттолкнул назад мастера, который рванулся вперед с той же целью, что и я.
   Как итог - библиотекарь упал на кресло, а книги, съехав со столешницы, погребли его под собой вместе с креслом.
   - Упс, - пробормотала Чанси.
   "Вот тебе и "Упс" - мысленно ответила на ее восклицание Сашка.
   Я же метнулся в обход конторки. Оказавшись по ту сторону стола, я принялся поднимать книги и складывать в новые стопки. На столешницу я успел положить всего два довольно увесистых и объемных тома, когда вся эта груда извергла из своих недр страшно злого библиотекаря.
   - А ну сделали два шага назад! Давайте, давайте, подальше от конторки! - раздраженно сверкая глазами, он взмахнул руками в отталкивающем жесте. Ребята послушно отступили от конторки. Я остался на месте и, пытаясь не привлекать к себе внимание разозленного библиотекаря, дышал через раз. Лишь только одна за другой складывал книги в стопки.
   Посмотрев на творящееся под ногами безобразие (я бы тоже взвыл, если бы мои книги, мои редкие и дорогие фолианты оказались лежащими в растрепанном виде на полу) Ренкариус досадливо крякнул, а, заметив меня, складирующего библиотечные талмуды, произнес:
   - Иди уже давай отсюда, помощник!
   - Мастер Ренкариус, честное слово, я не специально! - начал я оправдываться. В конце концов, я ведь, действительно, не виноват. Если бы не дружеский хлопок по загривку, которым меня сопроводил Порядок, я бы не завалился на книги, сложенные в аккуратные башенки. Хотя и его тоже обвинять особо не в чем. Он ведь не виноват, что я на ногах не устоял. Вселенная, надоело быть маленькой стройной девицей с тонкой костью. Дворянская порода, блин.
   "Так, Ал, признавайся, говорил мне, что я могу теперь менять свою внешность сознательно?" - обратился я к артефакту. Тот немного помолчал, но все же подтвердил ранее сказанное:
   "Можешь, только для изменения внешних характеристик тебе нужно очень четко продумать свой образ. Важны все детали, даже самые мельчайшие, на вроде длины ногтей. А затем с наибольшей достоверностью воспроизвести его мысленный образ. В общем, ты должен представить себя таким, каким ты хочешь стать."
   "И тело изменится?" - на всякий случай уточнил я.
   "Ну, да. Куда ж ты денешься?" - ответил я сам себе.
   "Вот и я о том же" - отреагировал Ал на мой вопрос.
   - Все вы так, натворите дел, а потом извиняетесь, давай, иди к своим друзьям, не мешайся у меня под ногами! - проворчал раздосадованный беспорядком библиотекарь.
   Я продолжая собирать упавшие книги на это бормотание отреагировал молчанием. А про себя проговаривал, какая внешность мне нужна в данный момент:
   "Так, для начала определимся с тем, какой рост мне нужен"
   "Алекс, хочу сразу предупредить, что есть параметры, которые всегда должны находиться в соответствии друг с другом. Это масса и объем. То есть, если ты хочешь стать меньше, чем сейчас, то ты станешь толстой коротышкой. Если наоборот, захочешь стать высокой и стройной, то приготовься стать тощей дылдой." - обрадовал меня Алмаз.
   "Ага, значит я могу менять только внешние атрибуты... Как ты выразился длину ногтей, форму ушей, цвет глаз, длину и окрас волос... Я тебя правильно понял?" - поинтересовался я у артефакта.
   "Молодец, все правильно говоришь. А теперь думай, представляй, на сколько сильно ты хочешь изменить свою внешность." - подтвердил Ал мои мысли.
   Я принялся размышлять о новой внешности. Что я хочу в себе изменить? Ну, во-первых, меня не устраивает то, что каждый день мои волосы то отрастают, то наоборот втягивают. Во-вторых, мне не нравится, что то же самое происходит и с моими ушами: то они удлиненные с заостренными кончиками, то они обычной округлой формы. В-третьих, нужно уже определиться с цветом волос, глаз, кожи, ногтей.
   Пока я думал, руки работали: все поднимали и поднимали книги с пола. Наконец, все фолианты вновь оказались на столе у Ренкариуса. Мастер, подняв последнюю книгу с пола, устало разогнул спину и прервал мои размышления на самом интересном месте.
   - Итак, на кого формуляр заводить?
   - На меня, на кого же еще? - пожал я плечами. Неужели он не слышал того, что сказал Пор? Интересно, он просто невнимательный, или глухой? А сам у мастера поинтересовался:
   - А что нужно для того, чтобы завести карточку читателя?
   - Ничего, только документы и оттиск указательного пальца, смоченного в водорослевом соке.
   - А вас устроят мои наземные документы? - уточнил я и, пожав плечами, добавил. - У меня ведь других нет.
   - Подойдут, мне все равно откуда данные списывать. - ответил нерей. В тот момент, когда он это говорил, я уже стоял у конторки со стороны читателей (и когда уже успел сюда перейти?) и рассматривал ближайшие ко мне книги. Стоило мне только услышать, что библиотекарь собирается списывать данные с моей идентификационной карточки, как я резким движением вскинул голову.
   - Как списывать? Вы ведь не умете читать на языке сидхов Соловеники. - нахмурив брови, поинтересовался я.
   - А для того, чтобы переписать знаки не обязательно знать ваш язык. - улыбнувшись сообщил мастер.
   - А об этом ты и не подумал! Да? - подходя ко мне и поднимая руку, усмехнулся Порядок. Наверняка ведь вновь хотел хлопнуть по спине. Видя, как Пор опускает поднятую руку, понял, что он решил лишний раз не рисковать, проявляя дружеское ко мне расположение.
   "И правильно сделал! Если бы вы опять смахнули на пол книги, то Ренкариус точно не позволил бы вынести из библиотеки даже самую тоненькую брошюрку!"
   - Да не подумал. - язвительно поглядывая на Пора, смущенно спрятавшего за спину руку, согласился я. Обернувшись на библиотекаря, задал следующий вопрос, - Мастер, но разве такой абонемент будет иметь силу? И вообще, объясните действие ваших формуляров. Вдруг они чем-то отличаются от той библиотечной системы, что разработана на поверхности.
   - Ну, началось! - в один голос возмутились друзья.
   - Алекс, ты тут узнавай все что хочешь, а мы пошли. Нам все-таки еще вещи собирать надо. - усмехнувшись, произнес Тэркан и подхватив Корвинэ под локоть направился к двери.
   - Эй, а кто мне поможет книги донести? - возмутился я. - Прикажете мне самому их тащить? А если я надорвусь?
   - Не надорвешься - попыталась успокоить меня Чанси. Она подошла ко мне сзади, вплотную прижалась грудью к спине. Внутри сразу же будто огнем полыхнуло. Искра желания прошила сознание, томление разлилось от мысков ног до кончиков пальцев на руках. А затем она наклонилась к самому уху и волосы у меня на голове зашевелились, когда она выдохнула: - Я тебе помогу...
   - Чанс... - голосом полным внутреннего напряжения с трудом выговорил, - не стоит здесь, в библиотеке, так делать!
   Стоило Чанс чуть отодвинуться, как я обернулся, и, внимательно глядя ей в глаза, процедил сквозь судорожно стиснутые зубы:
   - Не нужно!
   "Хватит разжигать во мне огонь страсти!" - мысленно проорал я.
   "Ну, ладно..." - раздалось нерешительный голос Чанс в моей голове.
   "Чанс?" - дожили, теперь еще и дочь Провидицы поселилась у меня в голове. Просто замечательно!
   "Спокойно, приятель, просто твоя огненная магия перешла на новый уровень! А так как именно Чанс является источником того пламени, которое закалило тебя, связав со мной, то она и смогла раньше остальных установить с тобой мысленный контакт. ТЫ не переживай. Подумаешь какое-то время будешь открыт для ее доступа. Тут ничего страшного нет!"
   "Ага, чтобы она все обо мне знала! У меня, между прочим, есть некоторые мысли, которые я не хотел бы держать в общем доступе!" - возмутился я, а потом добавил, - "Они не скромные!"
   "Ладно, тогда я буду закрывать твое сознание от ее проникновения, пока ты не научишься сам ставить заслон" - утешил Алмаз. Я сразу же облегченно вздохнул. Посмотрел честными глазами на Чанс. Она стояла, широко открыв глаза, в которых плескалось искреннее не то, что удивление, а откровенный шок. Ее пухлые губки были приоткрыты. Постояв пару минут в ступоре, она пару раз моргнула, и не думая отрывать от меня взгляд. Под ним я почувствовал себя не очень уютно.
   "Неужели за то короткое время, что я был открыт на всеобщее обозрение, она смогла прочесть в моих мыслях то, что я не хотел бы ей показывать?"
   Затем она, проведя кончиком языка по нижней губе, смочила рот. Я следил за его медленным продвижением с таким вниманием, что не услышал того, как за ребятами захлопнулась дверь. Лишь только громкое покашливание мастера Ренкариуса более-менее привело меня в чувство. С трудом оторвав буквально прилипший к Чанс взгляд, я перевел его на библиотекаря. Тот немного нервно улыбаясь, поинтересовался:
   - Так мы будем оформлять документы?
   "А чего это он нервничает?" - посматривая на мастера, недоумевающее подумал я.
   "Интересно, как бы ты на его месте смотрел на двух молодых людей одного пола, смотрящих друг на друга с неприкрытым желанием?" - поинтересовалась Сашка, ехидно посмеиваясь.
   "Э?" - ничего более умного я просто не смог сказать.
   "Вот и он, отреагировал так же!" - продолжила издеваться надо мной моя девичье сознание.
   - Конечно, будем, - промурлыкала Чанси, подходя к конторке нерея. Мне ничего не оставалось делать, кроме как последовать за ней.
   "Прямо как ягненок, за нортуком!" - усмехнувшись провел сравнение Алмаз.
   "Лучше бы она села на стульчик, за каким-нибудь дальним столом, пока мы оформляем книги. А то ходит тут, либидо раздражает, сосредоточиться не дает" - подумал я.
   "Возьми, да предложи ей подождать тебя сидя за каким-нибудь столом?" - предложил Алмаз.
   "Бесполезно" - простонал я. - "Даже простое ее присутствие со мной в одной комнате меня раздражает сверх меры! Вселенная!"
   "Так, Алекс, успокойся, а то у тебя начали подниматься температура и внутрисердечное давление! Быстренько закрываем глазки и дышим полной грудью, успокаиваем нервы и приводим пульс в норму!" - скомандовал артефакт. - "Не дай Вселенная спалишь библиотеку и всех, кто в ней находится!"
   Так... Алекс, спокойно, дышим размеренно... Вдох... Выдох... Вдох... Выдох...
   Ага, дыхание успокоили. Приложив кончики пальцев к своему тонкому запястью, посчитал пульс, он вроде бы тоже в норму пришел... Сбоев вроде бы никаких, сердце бьется размеренно, удары сильные - как и положено здоровому сердцу.
   "Вот это волнение! Вот это да! Так и разрыв сердца заработать можно!" - выдохнула Сашка.
   Я на это ничего не сказал. Даже не открыл глаз. Почему-то даже с закрытыми глазами я прекрасно видел, где сейчас стоит Чанс.
   - Милая, ты не могла бы присесть на стульчик за воооон тем дальним столом? - поинтересовался я у подруги. А в ответ услышал:
   - Зачем?
   "Интересно, она, правда, не понимает, что со мной происходит, или притворяется?" - возмутился я, обращаясь к Саше и Алу.
   "Ну, мне кажется, что издевается!" - внимательнейшим образом разглядывая то, как Чанс, красуясь, вертится передо мной и библиотекарем, сказала моя половинка. А артефакт, хмыкнул и произнес:
   "А что ты хочешь? Она нормальная здоровая девушка."
   "Здоровая, а главное, нормальная девушка не стала бы крутиться перед другой представительницей своего пола. Она скорее распушила бы хвост и гордо ее игнорировала" - рассмеявшись, сообщила Саша.
   "Как у вас женщин все сложно!" - с тяжким, протяжным стоном выдохнул я.
   - Чанс, поверь, так надо! - твердо заявил я. На это Чанс презрительно фыркнула, резко повернулась и удалилась в дальний угол читального зала. Плюхнувшись на стул, она закинула ногу на ногу, руки сложила прямо перед собой, ладошки сжала в кулачки и, положив на них голову, принялась испепелять меня горящим взглядом. Даже повернувшись к ней спиной, я чувствовал его каждым своим мускулом, каждым нервом. По спине побежали мурашки, а короткие волоски на затылке встали дыбом.
   "Спокойствие, только спокойствие..." - скомандовал я себе. Отдышавшись о посмотрел на библиотекаря, прокашлялся и сказал:
   - Кажется, вам были нужны мои документы?
   - Да-да! - поспешно ответил нерей.
   Я полез в задний карман джинсов, которые, несмотря на возмущенные Сашины вопли, догадался надеть с утра пораньше. Оттуда я достал свою пластиковую карточку, со всеми сведениями о себе любимом. Правда, перед тем как протянуть ее библиотекарю посмотрел, что на ней написано. В конце концов, со мной за последнее время произошло столько метаморфоз, а я только сейчас вспомнил о том, что любое мое изменения фиксируется документами. На небольшой, размером с ладонь, карточке практически ничего не изменилось.
   "Ага, а это ты считаешь изменением не достойным упоминания?" - поинтересовалась Саша, внимательно рассматривая удостоверение.
   "А что тут такого? Подумаешь вместо мужской стоит женская форма имени" - недоумевающее пожал плечами.
   "Это все, что ты заметил?" - поинтересовался артефакт. Вот вредная каменюка. Если он подал голос, то жди подвоха.
   "Ну, да..." - задумался я, а потом поинтересовался, - "А что?"
   "Просто кошмар, какой ты невнимательный" - покачала Саша головой, - "Здесь же черным по белому написано, Улабова Александра Геннадьевна, расовая принадлежность не определена по причине несоответствия ни одной из ныне известных рас! Возраст 18 лет, рост 164 см, вес 60 кг. Магические способности определены - стихийная магия (огонь и вода). Открыт счет в Трастовом сберегательном банке города Соловеники."
   "Не понял, как это нет возможности определить расу?" - недоумевающее хлопая глазами, я протянул руку с документом нерею.
   "Кажется, Ал все-таки прав" - нервно хихикнув, произнесла Сашка. - "Мы с тобой точно превратимся в крокозяблу, страшную и ужасную!"
   Мастер Ренкариус взяв в свои руки документы, повертел их, внимательно рассматривая. Потом провел указательным пальцем правой руки по оттиску с данными. Другой рукой вытащил из ящичка стола картонку. Стоило только мастеру оторвать скользящий по удостоверению палец и приложить его к серовато-зеленой картонке, как от одной карточки к другой протянулся робкий, светящийся розовато-лиловым цветом, щуп. Вскоре на формуляре начали проступать точно такие же буквы и символы, что и на моем паспорте. Как только на картонке появилась последняя буква, щуп пропал.
   Библиотекарь удовлетворенно поглядел на дело рук своих, перевел взгляд на меня и вернул удостоверение со словами:
   - Ну, вот и все!
   - Мастер, а можно узнать подробнее, как это вы сделали? - поинтересовался я.
   - Сейчас, только запишу в формуляр, какие книги вы забираете, тогда и расскажу. Книги будете забирать те, что читали? - Уточнил библиотекарь.
   - Ага, нам их пока хватит. Как их прочитаем, сразу же вернем и возможно подыщем что-нибудь новенькое, - кивнул я.
   Мастер Ренкариус достал ручку, сделанную из хребта рыбы и склонился над картонкой. Прежде, чем писать, он перевернул мой новенький абонемент. Стоило только кончику ручки оказаться на тыльной стороне формуляра, как та сама собой расчертилась на равномерные полоски, по которым, аккуратно выводя каждое название книги, принялся писать нерей. Наконец, завершив карябать ручкой по абонементу, мастер Ренкариус поднял взгляд на меня и произнес:
   - Все, можете забирать... - и положил передо мной стопку из семи книг.
   - Мастер, подождите, но ведь вы так и не рассказали, что это за материал, из которого сделан формуляр, и не объяснили, каким образом вам удалось перенести данные с моих документов, не используя ручку?! - воскликнул я. Мой вопрос эхом разнесся по всей библиотеке, поэтому Чанси, услышав, о чем речь, подошла ближе. Похоже, ей тоже стало интересно. К счастью она не стала подходить ко мне вплотную, а остановилась на расстоянии в пару шагов.
   - Хорошо, раз вас так сильно волнует данный вопрос, то я расскажу. - начал рассказ библиотекарь. - Дело в том, что бумага, которой пользуется наш народ, изготавливается из водорослей, растущих недалеко от города. Это длительный и муторный процесс, поэтому я не буду вдаваться в подробности. А временя для проведения экскурсии по бумажному производству у нас, я так понимаю, нет. Какой там у вас следующий вопрос? А, да! Как мне удалось перетащить данные. - дождавшись моего согласного кивка нерей продолжил, - Я всего на всего применил магию.
   - А что за магия? Заклинания вы никакого не произносили, значит это невербальная магия. Зельем не пользовались, соответственно это и не алхимия. - я принялся перечислять все известные мне виды магии. Однако, в этой области мои знания оказались весьма ограничены, поэтому как только я запнулся, не зная что сказать, за меня продолжила Чанси.
   - Ну, на магию образов это тоже мало похоже, на некромантию - тем более - в задумчивости она принялась теребить указательным пальцем нижнюю губу, - если только это не ментальная магия или стихийная. Хотя, это может быть смешанная магия.
   - Здесь ты отчасти права. Отчасти, потому что это не смешение магий, - одобрительно глядя на Чанс, подтвердил Нерей. - На самом деле то, что вы сейчас наблюдали, есть проявление стихийной магии, присущей каждому нерею. Вот смотрите, - библиотекарь взял мой формуляр, и повертел его в руке, давая нам возможность как следует его рассмотреть. - Я уже сказал, что бумага сделана из водорослей, водоросли большей частью состоят из воды, вода - это стихия каждого нерея. Теперь понимаете, куда я клоню?
   - Ага, вы хотите сказать, что вы просто договорились с бумагой, из которой сделан формуляр и все. - ответила Чанси.
   - Постойте, но ведь мои документы не состоят из воды, тогда как же вы смогли перетащить данные? - все еще недоумевающее поинтересовался я.
   - Вначале я провел кончиками пальцев по оттиску, с информацией. Я это сделал для того, чтобы вода, из которой я состою, запомнила ее форму. А уж договориться о том, чтобы формуляр принял копию этого оттиска мне, как опытному библиотекарю, да и просто ученому-нерею, не составило труда.
   - Ага, вот теперь понятно! - подтвердил я. А затем поинтересовался, - Скажите, а что произойдет, если закончится тот срок, на который вы выдали нам книги?
   - Ничего, книги сами собой переместятся ко мне на стол. Дело в том, что те чернила, которыми я пользуюсь, заговоренные на возвращение. Привязкой для перемещения фолиантов обратно в библиотеку служат как раз формуляры. Так как они все хранятся на столе, то и книги появляются именно на нем. Да вот, например, посмотрите, - и мастер Ренкариус кивнул на постепенно проявляющуюся на столешнице книгу. Вначале смутный образ, туманные очертания, постепенно наполняющиеся объемом, массой. И, наконец, перед нами лежит совершенно обычная книга.
   Мастер Ренкариус откинул обложку и посмотрел ярлычок, на котором были начертаны какие-то значки. Увидев последний номер абонемента, мастер нахмурился и пробормотал:
   - Опять Мореандил книги запрещенные берет. Да еще и возвращать забывает.
   - Мастер, но если это запрещенная для прочтения Андила книга, то кто ему ее выдал? - поинтересовалась Чанси.
   - Кто-кто, кто-кто. Стоит мне только отвернуться или отлучиться куда, он берет и сам их оформляет.
   "А что, отличная возможность почитать то, что закрыто для общего доступа" - задумчиво пробормотал Алмаз.
   - Мастер, скажите, а почему он записывает запрещенные книги в формуляр, их что, нельзя вынести просто так, втихаря? - ухватился за проскользнувшую у меня в голове мысль.
   - В том-то все и дело, что нельзя. Двери не пропустят. Я по малолетству в это не поверил и попытался таким образом вынести одну из книг. Как мне тогда досталось от прежнего хранителя библиотеки...
   - Ясно, спасибо вам, мастер, что рассказали столько интересного. Мы, пожалуй, пойдем, а то еще вещи нужно собирать, - поблагодарила нерея Чанс. Взяла из той стопки, что нам выдал библиотекарь, три книги и направилась к дверям. Подхватив остальные фолианты, я направился вслед за ней.
   Подойдя к двери, мы остановились.
   "Интересно, и как мы ее откроем? Руки то заняты!" - недовольно подумал я.
   - Ребят, подождите, я вам дверь открою, - выходя из-за конторки, произнес нерей.
   - Спасибо вам огромадное! - еще раз поблагодарила его Чанси, после того, как мастер Ренкариус довольно легко отворил перед нами эту тяжелую дверь.
   - Не за что, - прозвучало в ответ и стоило нам только оказаться по ту сторону, как дверь за нашими спинами тихо закрылась.
   Идя по коридору в сторону наших спален, Чанс едва слышно спросила:
   - Алекс, а чего ты меня в дальний конец библиотеки отослал?
   - Чанс, ты, действительно, хочешь это знать? - внимательно глядя на зарумянившуюся подругу, уточнил я.
   - Да, - твердо ответила она, глядя прямо мне в глаза.
   - Хорошо, я отвечу тебе, только чуть позже, договорились? - попросил я. Ну, не время сейчас вдаваться в эти подробности, стоя посреди коридора, с кипой тяжелых фолиантов в руках. Плюс еще сумки собирать. Вот окажемся вновь на станции, тогда и расскажу!
   - Договорились, только ты не забудь! - состроив умильную мордашку, Чанс просящее на меня посмотрела.
   - Не забуду, - уже на подходе к комнатам ответил я ей.
   Получив с меня обещание, обязательно рассказать причину моего поведения в библиотеке, Чанс открыла дверь к себе в комнату и, войдя внутрь, закрыла дверь. Я тоже не остался стоять столбом, а перехватив книги одной рукой, другой открыл нажав на ручку открыл дверь. Оказавшись внутри, я положил книги на стол, а потом пошел к шкафу. Из самых его глубин я извлек свой рюкзак. А затем прошелся по всем полкам, которые были битком забиты одеждой.
   "Да... Саш, ты, что в многолетнюю экспедицию собиралась?" - спросил я у моей девицы-красавицы. На что та смущенно пробормотала:
   "Подумаешь, немного переборщила..."
   "По-твоему, это немного!" - возмутился я. Однако мое негодование Саша проигнорировала, лишь недовольно фыркнула.
   Целый час у меня ушел на то, чтобы утрамбовать все ее вещи, распределив по чемодану и рюкзаку. Наконец, в последний раз оглядел комнату, мало ли, вдруг что-нибудь забыл. Но нет, ничего нигде не лежало, все косметички, сумочки, баночки заняли свое место в рюкзаке. Книги аккуратно уложены в чемодан.
   - Ну, все, можно идти. - подхватив одной рукой чемодан, другой рюкзак, я вышел в коридор, где столкнулся с Чанс. Она в отличие от меня не взяла чемоданы. Не долго думая, я вернулся в комнату и поставил свои вещи рядом с дверью. Вновь выйдя в коридор, заметил Чанс, стоящую облокотившись на свою дверь.
   - Ждешь? - поинтересовался я.
   - Ага, - кивнула она в ответ.
   - Тогда пойдем. А где остальные? - ее ладошка скользнула мне в руку, и мы пошли в столовую.
   - Порядок передал, что в столовой пока что только он и Игорь, даймоны где-то задерживаются. Наверняка сейчас Тэркан помогает Кори запихнуть все ее наряды в чемодан.
   - Похоже это проблема всех девушек. Сашка тоже набрала всякого барахла! Я с трудом уместил все это в чемодан и рюкзак. - пожаловался я ей.
   - Неа, не всех, у меня еще и свободное место осталось! - похвасталась Чанс.
   - Везет, - тяжко вздохнул я. - А я книги еле уложил! И все из-за одежды! И ведь зачем ей столько много! Она даже не все одевала!
   - Так это про запас. Вдруг бы мы тут застряли, - попыталась Чанс меня успокоить и в тоже время оправдать Сашу.
   В этот момент мы оказались на пороге столовой. Да, действительно, все в сборе. Не хватает только даймонов.
   "Не, вон они, позади вас идут не спеша, прогулочным шагом и о чем-то перешептываются" - сообщил Алмаз.
   Стоило нам только собраться, как из-за стола вышел отец и произнес:
   - Ребята, у меня есть новость. Не знаю, хорошая она для вас будет или не очень, но примите ее как данность!
   "Что-то начало не слишком вдохновляющее! Наверняка опять какая-то пакость!" - пробормотала Саша.
  

Глава 17.

   Игорь.
  
   Интересно, что же это за известие такое? Я раньше не замечал, чтобы рен Улабов был нерешительным. А сейчас стоит, мнется чего-то. Наверняка мы не обрадуемся этой новости.
   Наконец, отец Алекса закончил мяться и произнес:
   - В общем, так. Ко мне обратился император Океандил с просьбой о включении в состав вашей группы его сына Мореандила.
   - ПА! - раздался возмущенный вопль Алекса. Однако его выкрик слился с ором Андила, который разразился восторженным воплем. Он подскочил к отцу и с разбега запрыгнул ему на руки, сжав его в радостных объятиях со всей дури.
   - Андил... - прохрипел Океан, - отпусти меня!
   Мореандил тут же разжал руки и, спустившись с отца, остался стоять рядом с ним. Его лучезарная улыбка могла растопить любое, даже самое холодное и черствое сердце, однако Алекс не поддался ее очарованию. Он подошел к отцу и поинтересовался:
   - Мы что на нянек так сильно похожи?
   Подошедший к Алексу Пор, предостерегающе положил руку на его плечо. Посмотрел на руководителя экспедиции и поинтересовался:
   - рен Улабов, вам не кажется, что, занявшись глубинными раскопками, у нас просто не останется времени для наблюдения за столь молодым и непоседливым нереем, как наш друг Андил?
   - Вас никто и не просит следить за ним. Океандил убедил меня в том, что с его сыном не возникнет никаких проблем. И я склонен ему доверять.
   - Хм, - задумчиво нахмурил Пор лоб. Если Океандил обещал...
   Алекс повернулся к Пору и недоверчиво спросил:
   - А причем здесь обещание Океана? Ты себя вспомни в детстве! Ты часто выполнял обещания данные за тебя твоими родителями?
   Тут вперед подалась Чанси, до этого стоящая тихонько рядом со мной.
   - Вообще-то всегда. Он послушный сын и очень исполнительный мальчик! - поддела она брата.
   - Зато ты отрывалась за нас обоих! - ответил ей Пор. - Вечно, то лабораторию спалишь, то завал в речке устроишь.
   - Ты еще вспомни, как я помогала бобрам платину строить! - весело рассмеялась она.
   - Э... Ребята, а наше присутствие вам не мешает? - поинтересовался Океандил. - Кажется, вам было сказано, что данный момент обсуждению уже не подлежит?
   Да, вот тут уже не попрешь против! Действительно, сказали. Только от этого нам не легче.
   - Алекс, Порядок, ребята! Честное слово, я не буду мешаться у вас под ногами! И посильную помощь оказывать готов! Ну, возьмите меня с собой на станцию! Пожааалуйста!
   Ну, вот и как откажешь этому пострелу, когда на тебя так умильно смотрят? Прям кот в сапогах из Шрека!
   - Ребяяят, честно-причестно! Я вас слушаться буду! - заглядывая в глаза Алексу, продолжил Андил.
   - Ага, свежо предание... - пробормотал я себе под нос. - Я тоже так маме говорил, когда она меня с собой на курорт брать не хотела!
   Корвинэ, стоящая неподалеку от меня, поинтересовалась:
   - Ну, и как? Помогло?
   Я весело хмыкнул и задорно подмигнув, в миг покрасневшей даймон, ответил:
   - А то! Ясен пень, что помогло! Если бы не тот случай, был бы я тут, как же!
   - А как тот случай связан с твоим здесь присутствием? - заинтересовавшись нашим с Кори перешептыванием, поинтересовался Тэр.
   - Так я лет до десяти не то, что моря не видел, я даже в речке не плавал! У нас около города небольшой фармацевтический заводик стоял. Да еще фермы скотоводческие. И все это поверх течения. Ну, и кто полезет туда купаться? Правильно, только сумасшедший. А я всегда был здравомыслящим ребенком. А тут такой случай... Маме путевку дали на работе, вот она и засобиралась на юга! Я, наверное, месяц ей над ухом нудел: "Мааааам, мааааам! Возьми меня с собой! Маааам, ну, маааам, ну, возьми меня на юг! Ну, ма, я ведь никогда в жизни моря не видел! Ну, ма, ну, пожалуйста! Ну, ма..."
   - Дьявол, как она тебе шею не свернула? - вытаращилась на меня Кори. - будь ты моим сыном и так выть... Не, я бы месяц не выдержала! Я бы тебе голову открутила уже на второй день! Твоей маме при жизни памятник поставить надо - такое испытание выдержать!
   - Ну, как тебе сказать... Шею мама мне, конечно, не открутила, а вот пара затрещин мне перепала. И то, когда уже слишком надоедал! Но ребят, поверьте мне, все эти затрещины и оплеухи стоили того. Я тогда маму вывел до такой степени, что она сходила в агентство и взяла путевку и для меня - лишь бы отстал. А потом кайф! Море, серф и акваланг! С тех пор я и не могу жить без ощущения соли на губах!
   - Игорь, тихо, о чем это они там говорят? - внезапно прервала меня Кори.
   - Ты обещаешь, что не будешь путаться у нас под ногами и мешать исследованиям? - хмуря каштановые брови, спросил Порядок у Андила.
   - Ага, - кивнул тот. Правильно, я бы на его месте тоже кивнул, лишь бы взяли. Да и на обещания был бы щедрый. Только бы добиться нужного результата. А уж с такими умильными глазами, да еще с папой, который успел договориться с Улабовым о включении сына в состав нашей группы и сомневаться не приходится в том, что мальчишку нам все-таки навяжут. Теперь только от Пора все зависит. Чем больше обещаний он стребует с Мореандила, тем выше вероятность их исполнения.
   Пока я предавался размышлениям, Порядок успел стребовать послушания, исполнительности, аккуратности, внимательности, расторопности и еще много чего. А Андил стоял и как китайский болванчик согласно кивал головой. Правильно, ему нельзя упускать такую возможность. Когда еще он сможет выбраться за пределы Сердца Алканара. Хотя я еще удивлен тому факту, что Океандил спокойно его отпускает от себя. О! А как же учебный процесс? Как видно мне не одному в голову пришла такая мысль, потому что следующим вопросом, который задал Алекс, стал:
   - Океан, а как же учеба? Неужели вы пойдете на то, чтобы Андил прервал свое обучение?
   На что Океандил спокойно ответил:
   - Алекс не переживай, все продумано! Что бы ты не думал о нас, нереях, мы не такие уж и отсталые! У нас есть магия, и артефакты! Так что пока вы в море, Андил будет вас сопровождать. В конце концов, он может вам пригодиться, так же как и я в свое время. Видишь ли, мой трезубец подчиняется не только мне, но и всем членам императорской семьи. Его не обязательно таскать всегда с собой. Он может явиться к нерею по первому его требованию! Так что, вы будете в безопасности. Да и найти общий язык, с выделенными для ваших раскопок нереями, ему будет намного проще. А после глубинных работ вы вернетесь на станцию, и Андил начнет заниматься своими ежедневными уроками, под руководством мастера Ренкала.
   - С ним на станцию еще и мастер Ренкал пойдет? - удивленно посматривая на отца Алекса, произнесла Чанси. - рен Гену, а у вас на станции достаточно комнат для размещения такого количества незапланированных гостей?
   - Ну, Андила мы поселим вместе с мальчиками, я, надеюсь, никто не против?
   Ага, как же, не против! Мы итак живем втроем в комнате рассчитанной на двоих. О каком согласии может идти речь?
   - Нет, господин Улабов, вы, конечно, извините, но мы и так живем в тесноте! И мальчика к нам подселять некуда, если только на голову. - возмущенно произнес я. Стоило только этим словам вылететь, как я тут же вспомнил, в каких условиях жил во времена студенчества. Эх, самое лучшее время! В нищете, но в радости...
   - На голову... - пробормотал Порядок. Блин, кажется, я его на одну идею натолкнул! Спрашивается: кто меня за язык дергал? Минутное молчание Порядка прервалось и он, задумчиво рассматривая Андила с головы до ног, произнес:
   - Решим мы вопрос с лишней кроватью! Ничего с нами не будет, поместимся.
   Я на это лишь досадливо махнул рукой и недовольно проворчал:
   - Как знаешь...
   И вновь своды столовой залы наполнились восторженными воплями Андила, прыгающего вокруг нас и радостно хлопающего в ладоши.
   Дааа... Радости полные штаны...
   - Ну, что ж, раз все решилось, то предлагают отметить ваше отбытие на станцию и пожелать удачи в ваших поисках! Прошу за стол, - провозгласил Океандил.
   Пока мы рассаживались вокруг стола, Океандил пару раз хлопнул. Двери, ведущие из кухни в столовую, отворились, и оттуда павой выплыла Кондивила, за которой гуськом шли пять поварят в белоснежных колпаках и двубортных пиджаках. Хотя назвать их поварятами будет несколько неправильно. Парням, как пить дать, уже лет двадцать, если считать по человеческим меркам. Высокие, ростом... - смерил взглядом ближайшего к себе нерея, - ростом чуть повыше меня - высокие, однако! Я ведь тоже не маленький, мне как никак всего десяти сантиметров до двух метров не хватает. Фигуры плотные, руки крепкие. Вон, каждый держит по тяжеленному подносу, а мышцы, что дельтовидные, что трицепсы особо и не напряжены. Если бы не обалденные ароматы, которые доносились из-под крышки, укрывающей подносы, я бы подумал, что они пустые. Слишком легко и непринужденно нереи их внесли. Хотя, если судить по крышкам - там что-то массивное и возможно тяжелое, а если по аромату - что-то ОЧЕНЬ вкусное!
   Глядя на эти подносы и улыбающиеся лица поварят, сразу же вспомнилась увиденная однажды по телевизору клоунада "Бревно".
   Сценка в исполнении Юрия Никулина и Михаила Шуйдина. Там требовалось ВЕСЕЛО взять тяжеленное бревнышко и ВЕСЕЛО его понести. Только бревнышко было раза в два больше чем клоуны вместе взятые. Сразу захотелось громко, не сдерживаясь поржать. Жаль только, меня не поймут! Странное, однако, время нашли мои воспоминания, чтобы дать о себе знать. Похоже, они этим хотят сказать, что мне давно пора наведаться домой. Эх, вот закончим с этими раскопками, и махну я домой, к родителям! Сто лет их уже не видел! Как они там?
  
   Порядок.
  
   По молчаливому кивку Кондивилы поварята поставили внесенные в столовую подносы и, выдержав торжественную паузу, сняли с них крышки. Если раньше из-под нее доносился тонкий, весьма раздражающий слизистую оболочку, аромат, то сейчас назвать этот божественный запах всего лишь тонким - значит, оскорбить повара!
   Не знаю, как там у сестренки с глотательным рефлексом, а вот у Игоря кадык заходил только так. Да и взгляды остальных стали такими масляными, что, кажется, сейчас накинутся на еду как варвары. Станут есть при помощи рук, отрывая от этих аппетитных свиных окороков куски зубами и не разжевывая как следует мясо жадно его проглатывать.
   Да... похоже и на меня повлияло такое изобилие...
   Прежде чем приступить к обеду долго рассматривал поставленный передо мной поднос, на котором на специальной подставке стоял небольшой свиной окорок. Хотя, это не совсем свинина. На Паштанате такое животное, внешне очень похожее на нашу и земную хрюшку, называется, кажется, головень. Только в отличие от нашей, эта раза в два поменьше размером. Хотя все вкусовые и питательные свойства у них совпадают целиком и полностью. Вокруг этого окорока лежал гарнир: что-то странно похожее на картофель. Хм, а откуда у Нереев картофель? Насколько я знаю, ее ввезли на Паштанат после заключения договора о сотрудничестве с Межмировым Альянсом.
   Неожиданно в голове промелькнула мысль:
   "Пор, а ты есть собираешься? Или будешь сыт тем, что увидел?" - это-то и отбило желание разглагольствовать и я, как и все остальные, принялся за обед. Срезал с окорока пару тонких ломтиков и положил их вместе с парой картофелин себе на тарелку. Правда, все-таки не удержался и, наклонившись к тарелке, вдохнул пряный и невероятно соблазнительный аромат.
   "Ммм..."
   Пока жевал, из головы все не выходила мысль, которую подарил мне Игорь. На счет головы. Вспомнились мамины рассказы о ее студенчестве. Она не единожды рассказывала нам с сестрой, как училась в вузе, жила в другом городе, занимая койко-место в одной из комнат общежития. Она говорила, что в первый день заселения ей не хватило кровати, и ей дали раскладушку. Она пыталась на пальцах объяснить нам, что это такое, но мы так и не поняли, что она имеет в виду. Тогда она просто создала ее, прямо из воздуха. Мне бы так... Потом она рассказывала о дальнейшем ее проживании, остановившись один раз, когда мы спросили, что такое двухъярусные кровати. Тогда она вновь прибегла к магии, воссоздав по памяти ту, достопамятную кровать, при виде которой мы с Чанс испуганно выдохнули, слишком ненадежной казалась нам ее конструкция.
   Именно это я и хотел сделать теперь. Поставить в комнате двухъярусную кровать.
   Интересно только, ребята согласятся? По тому, как Игорь косит на меня взглядом, думаю, что не особенно. Тэркану похоже все равно. Будь его воля, он бы и дневал и ночевал у себя в лаборатории, в обнимку с очередными пробирками.
  
   Алекс.
  
   Наконец, положив столовые приборы рядом с блюдом, я откинулся на спинку стула. "Опять объелся! Когда уже я перестану так наедаться?" - поглаживая себя по животу, подумал я.
   "Эй!" - раздалось возмущенное восклицание Саши, - "Может, хватит уже портить мое тело? А? Не думаю, что тебе захочется находиться в теле толстой, вечно пыхтящей и задыхающейся от быстрой ходьбы особы!"
   Представив тот образ, что нарисовала Саша, ощутимо вздрогнул:
   "Не дай Вселенная превратится в разъетого мужика с обвисшим животом!"
   "Ага! Как мужиком так не хочешь! А чтобы я стала толстой и никому не нравилась - это как называется? О себе не думаешь, подумай хотя бы обо мне!" - взвыла истошным криком Сашка. Сразу захотелось прикрыть уши. Да только от внутреннего Я не спрячешься. Она как кричала, так и будет кричать, и никакие бируши не помогут.
   "Интересно, а на станции спортзал есть? Что-то я запамятовал! Надо у мамы поинтересоваться. А то меня Сашка, и правда, морально загрызет на счет своей-моей фигуры!" - с долей иронии подумалось мне.
   "И нечего насмехаться, загрызу, душу выну, а своего добьюсь! Ты ведь не хочешь стать толстым, без талии, с обвисшей грудью!" - продолжила добивать меня Саша.
   "Нет, все-таки есть спорт зал, нет - уже не важно! Одно то, каким меня обрисовала моя половинка, сразу отбила желание жевать." - рука, потянувшаяся было за печенькой вернулась обратно совершенно пустой.
   В этот момент в голове раздался примиряющий голос Алмаза:
   "Да ешь ты, сколько хочешь, ничего не станет с твоей фигурой" - попытался он заверить меня.
   "Почему не будет?" - в один голос поинтересовались мы с Сашей.
   "Ну, избыток энергии, полученной при потреблении пищи я пущу на ускорение процесса слияния наших сущностей." - доложил Ал.
   "Чего он сделает?" - спросила у меня Саша, мало что понявшая из того, что сказал артефакт. Пришлось объяснять:
   "Саш, вот смотри: когда человек что-то съедает, то вместе с витаминами, минералами, белками, жирами и углеводами он получает определенное количество энергии, которая во всех мирах измеряется в одних и тех же величинах - калориях. Пока понятно?"
   "Пока, да!" - подтвердила Саша.
   "Под калорийностью пищи подразумевается количество энергии, которое получает организм при полном её усвоении. Соответственно, чем больше человек потребляет в пищу еды, тем больше энергии вырабатывает наш с тобой организм, и наоборот. Но есть одно но! Оно заключается в том, что организм не в силах переработать все количество полученной пищи в энергию, которая у нас расходуется на движение, бодрствование, пешие прогулки. Даже занятия любовью, как я читал, тоже способствуют сжиганию энергии. Вот эта лишняя пища, или калории, откладываются у нас на боках, животах, бедрах. И человек заплывает жиром. А это доступно объяснил?" - поинтересовался я у притихшей Саши. А то мало ли ей моя лекция непонятна.
   "Нормально, вроде разобралась. Получается, что, двигаясь, бегая, и как ты сам только что сказал, занимаясь любовью, мы сжигаем лишние калории?" - поинтересовалась она.
   "Ага" - подтвердил я.
   "Тогда откуда берутся толстяки?" - одним этим вопросом Сашка умудрилась поставить меня в тупик.
   "Сейчас, будем разбираться. Ал, может, поможешь?" - поинтересовался я у артефакта.
   "А чего тут разбираться?" - проворчал Алмаз. - "Все просто - жрать надо меньше!"
   "Ал!" - хором ахнули мы на бестактность артефакта. - "Как ты можешь?"
   "А что я такого сказал? Все правильно. Человек должен есть, чтобы жить, а не жить, чтобы есть!" - раздалось недоумевающее бормотание Алмаза.
   "Ну... Ты мог хотя бы это сказать как-нибудь потактичнее..." - предположил я.
   "А перед кем здесь выкаблучиваться? Вы здесь толстяков наблюдаете? Я - нет!" - раздалось недовольное.
   "Я толстая..." - проныла Сашка, - "Алекс все ест и ест, я такими темпами скоро ни в одно платье не влезу!"
   "С чего ты взяла? С тех пор, как сознание Алекса раздвоилось, да плюс ко всему тут поселился еще и я, вес тела не изменился даже на грамм! Я строго слежу за всеми показаниями! Так что здесь можешь мне поверить - не обману." - немного грубовато Алмаз принялся переубеждать Сашку в ее полноте.
   "Хм, а у него неплохо получается..." подумалось мне. Однако, переключившись с внутренней беседы на внешний мир, заметил, что все встают из-за стола.
   Я наклонился к Чанс и поинтересовался:
   - Чанс, мы уже отправляемся на станцию?
   - Ага, сейчас за вещами. Собираемся все в твоей комнате.
   - Ясно, тогда пойдем? - нежно касаюсь тыльной стороны ее ладони, и заглядываю в глаза.
   - Пошли, - отвечая взглядом на взгляд, прошептала Чанси.
  
   Спустя десять минут в моей комнате собралась толпа народа: наша кампания, родители, Океандил с сыном. Быстро они вещи собрали, а может они заблаговременно готовились? Хотя откуда тогда у Андила такая немереная радость? Так сыграть ребенку невозможно. Значит, это Океандил в тайне от сына собрал тому чемоданчик. Ха, это же как нужно надоесть собственному отцу, чтобы он спровадил ребенка куда подальше. Хорошо, что комната оказалась довольно вместительной. Отец попросил мой минипорт, который вручил мне совсем недавно. Мне ничего не оставалось делать, как передать его. Передавая минипорт отцу, я поинтересовался:
   - Па, а мы его забирать не будем?
   Отец оторвал взгляд от появляющейся в туманной дымке двери перехода и ответил:
   - А зачем? Пусть остается здесь. В случае крайней необходимости у Океандила будет способ связаться с нами или с сыном.
   - А... Ну, тогда ладно... - протянул я, покрепче ухватил Чанси за руку и шагнул в открытую дверь минипорта вслед за отцом и матерью.
  
   Оказавшись на станции, все сразу же разбрелись по своим комнатам. Ребятам нужно было сообразить, как же разместить Андила в их комнате. Хотя, судя по сосредоточенному лицу Порядка, можно предположить, что какая-то задумка у него на примете есть. Пока мы распаковывали свои чемоданы и вновь убирали вещи в шкафы, да комоды, мимо нашей приоткрытой двери в направлении мальчишеской комнаты пронесли еще одну кровать. Заинтересовавшись этим фактом, мы оторвались от своего занятия и выглянули в коридор. Кровать, действительно, занесли в комнату к ребятам.
   Переглянувшись с девчатами, мы, тихонько переступая на мысочках, подошли к комнате и прежде, чем войти в комнату, прислушались к тому, что там происходит.
   - Давай, Игорь, давай левее! Я сказал - левее! - командовал Порядок. - ДА, вот так! А теперь подняли! Выше, еще выше!
   - Интересно, что они там делают? - озвучила мою мысль Корвинэ.
   Я также шепотом, как и она, ответил:
   - А чего подслушиваем, давайте войдем, да посмотрим!
   Девочкам мое предложение понравилось и мы, подталкивая друг друга, ввалились в мальчишескую комнату. А там...
   Ха, нет, два Ха, не, три ХА! Ребята ставили только что принесенную кровать поверх кровати Игоря. Видя такое безобразие Чанси предложила свою помощь, однако Пор окинул ее ТАКИМ взглядом, что она посчитала за лучшее пойти на попятную:
   - Да, ладно, не надо, так не надо. И не стоит так пялиться. Я же не предлагала физическую помощь, а всего лишь поделиться частью силы...
   Тут Порядок уже заинтересованно посмотрел на Чанс, минуту подумал и ответил:
   - Давай, мы с тобой опять соединим силы и произведем слияние спинок.
   - Давай. Ребят, вы только отойдите чуток подальше, не бай боги вас хаос заденет.
   Мы с Кори сразу же прижались к стене у входной двери, а Тер, Игорь и Андил уселись поджав под себя ноги на одну из уже стоящих кроватей. На этот раз слияние Хаоса и Порядка заняло намного меньше времени, чем тогда, когда они создавали кровать для Кори. Кажется, прошло всего каких-то пять минут, а перед нами у дальней стены уже стоит готовая двухъярусная кровать.
   - Чур моя верхняя! - воскликнул Андил. На что Игорь проворчал:
   - Да, пожалуйста, мне уже как-то не солидно спать на втором этаже. Так что флаг тебе в руки, барабан на шею и попутного ветра!
   К вечеру мы закончили обустройство на станции, провели ознакомительную экскурсию для Андила. Не хочется лишний раз бегать по зданию в поисках потерявшегося ребенка. А на следующее утро каждый занялся своими обязанностями. Тэркан и Кори засели в лаборатории, а мы впятером (я, Чанси, Порядок, Игорь и Андил) погрузились на дно.
   Мы не поплыли в тот квадрат, который был закреплен за нами ранее, а прямиком направились в тот квадрат, где найдены останки города. Хорошо, что вечером мы все, как следует, разузнали у отца. Где нашли, что за останки, кто ведет раскопки. Поэтому найти нужный участок нам не составило труда. Да и плыли мы не одни, с нами плыла еще одна группа. Еще в комнате для погружения Порядок договорился с ее руководителем, что тот покажет нам участок для исследования, чтобы мы не болтались там без работы. Поэтому, отправив своих подчиненных на уже заранее оговоренные участки, он поплыл рядом с Порядком, указывая направление. Оказалось что тот участок, который отвел нам Паланий - руководитель группы, граничил с тем участком, где на меня напал щупач. Паланий уплыл сразу же, как показал нам объект изучения. На сей раз мы не стали исследовать дно поодиночке. Пор вместе с Чанси поплыли в один конец участка, а мы в другой.
   Исследуя дно, сантиметр за сантиметром, пядь за пядью, мы с Игорем не заметили, что Андил, оставшийся на нашем попечении куда-то подевался. Опомнились мы только минут через десять, когда к нам подплыли двое нереев, держащих за руки вырывающегося Андила.
   - Пустите меня, что вы вцепились! Не удеру я никуда! - я в это время руками возил по дну, поэтому, услышав недовольный голос парнишки, только вскинул голову. Хорошо быть нереей, можно спокойно дышать под водой, обходиться без маски на лице, а еще - разговаривать!
   - Что-то случилось? - пробулькала я. Странное ощущение остается после того, как произнесешь хоть слово. Такое ощущение, что звук уносится прочь вместе с водой, текущей мимо.
   - Следите за Наследником получше! Мы приставлены сюда для охраны исследовательской группы от щупачей, а не для отлова императорского сына! - вычитал нам наставление один из нереев и, оставив Андила на наше попечение, поплыли в обратном направлении. Мы с Игорем одновременно повернулись к мальчику и я, грозно нахмурив брови, принялся читать лекцию:
   - Андил, тебя о чем предупреждали? Ты что обещал? Или это так, пообещал и забыл? Тебе не стыдно? Океан полон опастностей! Здесь нельзя плавать, где хочется, даже трезубез Океандила тебе может не помочь! А если бы на тебя напал щупач? Ты подумал об отце? О нас? В конце концов, о себе? Ты вообще о чем-нибудь думал? - разорялся я.
   Мальчик повесил голову себе на грудь и, смущенно водя хвостом по илистому дну, пробормотал:
   - Алекс, я не нарочно! Просто вы тут в иле копались, что-то искали, я тоже решил от вас не отрываться. Всего-то и отплыл немного подальше. Кто же знал, что рядом с тем местом проходит охранительный пояс из нереев?
   - Ты не знал, но мог ведь догадаться, что у твоего отца не просто так просили помощи! Что вообще за детское поведение? Андил, ты уже прошел две стадии взросления, а до сих пор ведешь себя как ребенок! - теперь уже мой хвост взволнованно подергиваясь из стороны в сторону принялся поднимать со дна ил. Увлекшись переругиванием, мы с мальчиком даже не заметили, что слишком активными движениями хвоста поднимаем все больше и больше ила со дна.
   Вскоре вода вокруг нас замутилась настолько, что видимость упала практически до нуля. Игорь к этому моменту уже постарался выплыть из облака поднятого нами ила. Ему оказалось сложнее, чем нам. Все-таки акваланг, хоть и самой последней модели, но и он тяжел, а поднятая нами грязь не давала ему возможности нормально видеть. Поэтому он, отплыв подальше от клубящейся вокруг нас грязи, издалека за нами с беспокойством наблюдал.
   Мы же с Андилом продолжали стоять посреди поднятого ила и спорили. Неожиданно Андил подался вперед с громким возгласом:
   - Алекс, что это? - я посмотрела в направлении того места, на которое указывал его палец и увидел какую-то странно изогнутую корягу. Присмотревшись, понял, что она чем-то отдаленно напоминает ветку какого-то дерева.
   "Неужели!" - пронеслась восторженная мысль у меня в голове. Я резко наклонился и стал усиленно разгребать ил руками. Тут же ко мне присоединилась еще одна пара рук - Андил. Вокруг нас поднялась такая муть, что уже на расстоянии метра мы ничего не могли различить. Поэтому я вздрогнул, когда на мое плечо опустилась чья-то рука.
   Обернувшись я с большим трудом смог рассмотреть Игоря, который попеременно указывал то на кусок ветки, показавшейся из-под ила, то в сторону уплывшего Палания. На все эти телодвижения я отреагировал сказав:
   - Игорь, ты хочешь, чтобы мы направились к Паланию? - на мое предположение землянин согласно кивнул головой. Подхватив Андила, мы двинулись в обратную сторону.
   В центре участка мы натолкнулись на главу исследовательской группы. Возле него как это ни странно находились и Пор с Чанси. Подплыв к ним, Игорь принялся возбужденно махать (насколько это возможно находясь глубоко под водой) руками. Даже я, зная из-за чего мы приплыли, ничего не смог бы понять в его тело движениях.
   "Странно, и это большой специалист по погружениям?" - голосом прожженного скептика проговорил Алмаз.
   "Может, он переволновался?" - попытался я оправдать друга.
   Но тут нашу мысленную беседу прервал вопрос, заданный нежным голоском Чанси
   "Алекс? Вы что-то нашли? Раз наш специалист глубоководник так взволнованно размахивает руками?"
   "Алекс, у тебя опять мысли открыты на всеобщее обозрение." - проворчал Алмаз.
   Я попытался представить себе, как отгораживаюсь высокой прозрачной, но непроницаемой стеной. Поток эмоций и мыслей, идущих ко мне от Чанс тут же перекрылся. Взгляд подруги стал вопросительным. Я попытался представить себе, как в стене, что меня окружает, появляется небольшой коридор, ведущий к близняшке. Поток эмоций сразу же возник вновь и я отправил Чанс ответ на ее вопрос:
   "Ага, мы с Андилом ругались, подняли муть, а из-под ила показалась ветка дерева. Вот мы и приплыли, чтобы об этом сообщить! Кстати, ты не знаешь, у них здесь есть спец машина для очистки дна?"
   "Должна быть." - ответила она мне, а затем повернулась в сторону Палания.
   Дальше события разворачивались просто с бешенной скоростью. Чанс мысленно передала брату и Паланию в чем дело. Те развили бурную деятельность. Пригнали на наш участок какой-то агрегат. Не прошло и пары часов, как с помощью этой машины, сдувающей потоком воды ил, мы смогли освободить из-под грязи верхушку дерева. Это оказалось дерево, чем-то похожее на вишню, но неуловимо от нее отличающееся.
   К вечеру из-под толщи грязи, песка и ила показалось все дерево целиком. Аккуратно работая скребком, кисточкой и небольшой пилкой мы взяли всевозможные соскобы, срезы и осадок для изучения в лаборатории.
   В течение всего следующего дня наша группа сидела на станции и в напряженном ожидании ждала вердикта Тэркана: что мы нашли? Если это просто вишня, древняя, но вишня, то обидно. А если это неизвестное дерево? То, скорее всего - это мелорн. И тогда можно готовиться к перемещению в другой мир.
   И вот пробил наш час: Тэркан вышел из лаборатории, снял с лица защитную маску и провозгласил:
   - Ребята, вы его нашли!
   Следом за ним из лаборатории вышел отец, протер рукой усталое лицо, оглядел нашу ликующую компанию и сказал:
   - В общем, так... Тэркан и Корвинэ остаются на станции и занимаются восстановлением дерева, а вы все вместе идете к Океандилу.
   - Как к отцу? Я только что выбрался из города, а вы опять к отцу? - завозмущался Андил, на что отец хитро прищурившись ответил:
   - Ну, я, конечно же, могу оставить тебя и здесь на станции, но ребята скоро отправляются в другой мир... Неужели ты не хочешь отправиться с ними?
   - Конечно, хочу! - воскликнул паренек. Вот и поймал его отец. Ведь, как пить дать, пошлет его к отцу за разрешением! Правильно, и отцу меньше головной боли и нам хорошо.
   - Вот и отлично! Так что ребята, давайте, собирайте походную одежду, рюкзаки, короче, все, что вам понадобиться и отправляйтесь к нереям! Пока вас не будет Тэркан в помощью рекреатора восстановит, оживит или еще как-то повлияет на мелорн. Голова не соображает от усталости. - раздавал отец указания.
   - Па, ты бы шел к себе, прилег бы отдохнуть, хоть ненадолго!? - попросил я родителя. Ведь свалится, практически спит на ходу, не дай бог заболеет и свалится!
   - Обязательно, вас провожу, и лягу. Давайте, ступайте, собирайте вещи! - скомандовал он.
   Нам ничего не оставалось делать, как послушаться.
   Через час мы, уже готовые к возвращению в Сердце Аланара, стояли в комнате моих родителей в ожидании, когда придет отец и откроет минипорт. Внезапно Порядок, будто что-то вспомнив, повернулся ко мне и поинтересовался:
   - Алекс, пробирка с жидкостью у тебя?
   - Да, - подтвердил я, похлопав себя по нагрудному карману.
   - Отлично. Андил, ты как? - повернулся он в мальчику, стоящему по правую от него руку.
   - Ничего, волнуюсь только, вдруг отец не отпустит? - уж лучше бы не отпустил, нам бы проще было!
   В этот момент в комнату вошел отец и поинтересовался:
   - Вы чего тут стоите? Меня ждете? Алекс, ты что, разучился пользоваться минипортом? - поинтересовался он, открывая проход к нереям.
   - Счастливой вам дороги! - крикнул он нам на прощание.
  

Глава 18.

   Алекс.
  
   Пройдя через туманную дымку минипорта, мы вышли в кабинете Океандила. Император в это время сидел за столом и держал в руках какие-то бумаги, которые рассматривал за минуту до нашего появления. Заметив, что наша команда поредела на двух членов, Океандил поднял одну бровь и поинтересовался:
   - А где вы даймонов потеряли?
   - Они остались в лаборатории, - ответил Порядок выступивший вперед. - А нас отправили назад с известием, что мелорн найден. Между прочим, в этом есть заслуга и вашего сына.
   Андил, которого только что похвалил Порядок покраснел. Правильно, если бы он не сбежал, если бы я так сильно не возмущалась по этому поводу, то возможно ничего бы мы и не нашли! Океан не горит желанием отпускать на свободу сокрытые в его глубинах тайны.
   - Все ясно, чем я теперь могу вам помочь? - поинтересовался Океандил.
   - В принципе ничем, как открыть проход в междумирье, мы знаем, - ответила Чанси. - Если можно, мы не хотели бы задерживаться у вас в городе.
   - Хорошо, я вас не буду задерживать, раз вам дорога каждая минута. - согласился с ней Океан.
   - Пап, - робко начал Андил, - А можно я с ними в другой миру пойду?
   - Не уверен, мне вчера доложили, как ты пытался сбежать! - нахмурился нерей.
   - Да не собирался я сбегать! Я просто отплыл подальше, чтобы не тереться плавник к плавнику! - возмутился мальчик. - Ну, почему мне никто не верит?
   - Может быть потому, что ты слишком непоседлив? - предположила Чанси.
   - И что? Мне теперь всю жизнь по стойке "Смирно!" стоять? Или строем плавать? - казалось, возмущению его не будет предела.
   - Хорошо, уговорил! - прикрывая уши, согласился Океандил.
   "Что он сделал?" - недоверчиво переспросила Саша.
   "Чего?" - пробормотал Алмаз.
   "Невероятно! Просто невероятно! Океан дал свое согласие на то, чтобы его сын пошел с нами!" - мысленно проорал я.
   Похоже, что в шоковом состоянии пребывал не один я. Оглянувшись на Чанс и Пора, заметил, что они стоят рядом друг с другом и в полном замешательстве рассматривают императора нереев. У Игоря челюсть непроизвольно сползла вниз
   "Интересно, я так же глупо выгляжу?" - пронеслось в голове.
   "Слушай, хватит тебе уже ерундой заниматься, лучше скажи Океандилу, чтобы, пока вас не будет, он интересовался работой Тэркана. Глядишь мелорн быстро восстановят, запустив рекреатор в усиленном режиме. Так пусть Океан первым и воспользуется его живительной силой, излечив супругу" - предложил мне артефакт.
   "Хм, а ведь разумную вещь предлагает!"
   "Естественно разумную! Я же разумный артефакт? Разумный, так почему ты от меня глупых мыслей ждешь?" - обидевшись, просил Ал.
   "Извини, Ал, я не нарочно!" - попросил я прощения у обидевшегося артефакта. А сам вслух повторил то, что мне только что предложил Алмаз:
   - Ваше величество, вы бы периодически связывались бы с моим отцом. Вдруг они включат рекреатор на самую большую мощность? Тогда мелорн восстановится в считанные недели, а возможно и дни. Там глядишь, пока нас не будет, вы сможете излечить супругу от болезни.
   Немного подумав, поразмышляв над тем, что я сказал, Океандил ответил:
   - Я обязательно воспользуюсь твоим предложением, тем более, раз минипорт все равно остается у меня.
   Мое предложение поддержал не только император, но и Чанси с братом и Игорь, сказавший на это:
   - Это будет замечательно, а я тогда буду лечиться после возвращения. Надеюсь, эльфы не откажут в помощи человеку, вернувшему их на родину? - и, улыбнувшись, добавил, - А если откажут, Тэр специально для меня создаст еще одно!
   - Ладно, ребята, хватит вам уже разглагольствовать, как будет лучше, нам пора отправляться! - привел всех в чувство Порядок. - Пойдемте.
   - Мне вас проводить? - поинтересовался у него Океан.
   - Зачем? Мы и сами прекрасно найдем дорогу к мосту, - ответила вместо брата Чанси.
   - Хорошо, не нужно, так не нужно, - и вернувшись снова за стол, Океан погрузился в изучение документов. А мы тихонько, чтобы не мешать правителю нереев вышли из кабинета, осторожно притворив дверь. Пройдя коридором, мы оказались в холле. Андил, радостно скакавший впереди, подбежал к двери и распахнул ее, выпуская в город.
   Улицы, улицы, и еще раз улицы. И вот, наконец, показалась окраина города. А вместе с ней и речка и перекинутый через нее мостик. Подойдя к нему, заметил, что по ту сторону узкого перехода плетение лианы вроде бы стало несколько гуще. Достав из внутреннего кармана легкой куртки полную серебра жидкость, подошел к лиане.
   "Страшно..." - отправил я испуганно трепещущую мысль Чанси.
   "Я знаю, чувствую!" - ответила она мне мыслью и испуганным взглядом глаз чайного цвета. - "Не думай ни о чем, кроме прохода. Отрешись от всего, что сейчас занимает твою голову. Освободи сознание от лишних мыслей" - наставляла она меня.
   Наконец, вплотную прижавшись к стене и лиане, не думая ни о чем, кроме прохода в междумирье, я резким движением опрокинул в себя содержимое пробирки и проглотил жидкую силу бога. Я все-таки успел почувствовать обжигающий холод на губах и в жилах прежде, чем лиана начала пить мои жизненные силы.
  
   Чанси.
  
   Я, не отрываясь, смотрела на Алекса, стоящего к нам лицом и не решающегося сделать первый шаг.
   "Страшно..." - услышала я его мысль, испуганно бьющуюся в его голове.
   "Я знаю, чувствую!" - ответила я ему, испуганно глядя на то, как его тело постепенно исчезает под лианой, все больше и больше его опутывающей.
   Наконец, сделав судорожный вдох, Алекс опрокинул в себя содержимое пробирки.
   Тут же его лицо побледнело. От него во все стороны разошлись ярко синие полоски оледеневших вен. Губы посинели, глаза покрылись корочкой инея. Я уже хотела рвануть к нему, как Порядок, схватив меня за рукав, не дал совершить ошибки. Лиана, впившись под кожу Алекса, начала пить магию бога, которую он влил в себя из пробирки.
   Рядом с собой я услышала восторженное "Ах!" Бросив мимолетный взгляд в ту сторону, заметила Андила, который во все глаза смотрел на творящееся перед нами действо. Тело Алекса поползло вверх - лиана освобождала проход с той стороны.
   Постепенно тело друга начало приобретать свою естественную окраску. Нездоровая синева пропадала, сменяясь здоровым румянцем. Зато лиана, насытившаяся божественной энергией, налилась ярким зеленым цветом, а под самым потолком появились мелкие бутончики.
   "Странно..." - подумала я, - "Океандил, по-моему, говорил только об одном цветке! Откуда тогда эта россыпь?"
   "Сестренка, неужели ты думаешь, что лиана забрала у Алекса только энергию бога?" - передалось мне по связи от брата.
   "Честно? Не задумывалась над этим моментом!" - оторвав от опускающейся фигурки Алекса глаза, я посмотрела на брата.
   "А стоило бы. Эти цветы последствие магии, что струится в жилах твоего друга"
   Едва только ноги Алекса коснулись земли, как он открыл неожиданно аквамариновые глаза и улыбнулся.
   - Ну, что? Пошли? - подмигнув мне, сказал друг. Протянул ко мне руку, крепко обхватив мое запястье, потянул за собой и кинул за спину:
   - Ну, чего испугались? Проход открыт, приключения нас ждут!
   Проход оказался длинным ходом с оплавленными стенами. Стоило нам только всем ступить под своды туннеля, как лиана вновь перекрыла доступ в междумирье, отрезав тем самым нас от мира Паштанат.
   Пока мы шли в темноте перехода дорогу нам освещали только ярко горящие глаза Алекса. Наконец, перед нами появилась яркая точка, которая с каждым нашим шагом все больше и больше расширялась. Весь наш путь по тоннелю занял каких-то десять минут. Из темноты прохода мы попали в ярко освещенное междумирье. Именно таким нам с Пором описывала его мама. Везде нас окружал легкий, искрящийся, на непонятно откуда взявшемся свету. Пола, земли, плит - ничего. Под ногами один сплошной туман, По сторонам тоже неясные очертания. И длинный, насколько хватает глаз, коридор.
   - Ну, пойдем? - нерешительно спросила я.
   Оглядывающийся по сторонам Алекс перевел взгляд все еще аквамариновых глаз и сказал:
   - Пошли, в конце концов, мы эльфов ищем, а не на подпространство между мирами любуемся.
   Порядок взял за руку Андила, Игорь встал по другую сторону от мальчика, а Алекс взял мою немного влажную ладонь в свою руку. И мы пошли...
  
   Алекс.
  
   Ступив в переливающийся всем спектром цветовых оттенков туман, принялся оглядываться вокруг. Внутри себя я все еще чувствовал легкий, бодрящий холодок. Энергия так и струилась по венам.
   "Ты это, смотри только сильно не заигрывайся с этой энергией!" - одернул меня Алмаз.
   "А что не так?" - поинтересовался я у него.
   "Ничего, если не считать того, что ты теперь еще и водной магией владеешь в полной мере! Если раньше, по превращении в нерею, ты мог только дышать, отращивать себе хвост и, так, по мелочам, обращаться с водной стихией, то сейчас ты можешь спокойно превратить заросшее камышами и травником болото в чистое, как слеза, озеро!" - пояснил мне артефакт.
   "Ага, ясно..." - я задумался. Через минуту размышлений выдал, - "Ал, а ты не в курсе, почему у меня сейчас картинка перед глазами более насыщенная?"
   Артефакт в ответ лишь весело хмыкнул. Я попытался настоять, мой интерес поддержала и очнувшаяся Сашка:
   "Алмаз, ну, Алмаз! Ну, миленький, ну, расскажи!" - противным голосом заныла она.
   "Ал, расскажи, иначе она своим воем все нервы нам вытрепет!" - воскликнул я, мысленно затыкая бирушами уши.
   "Ха, нервы, Алекс, это у тебя! Я искусственно созданный разум! Эмоции мне совершенно чужды! И на жалость, как ты говоришь, меня не возьмешь!" - засмеялась эта вредная каменюка.
   "Алмаз, и все же? Лучше сразу скажи! А то, вдруг, от этого будет зависеть чужая жизнь, или, что еще страшнее для тебя - моя!" - попытался я переубедить артефакт.
   "Ладно, уломал-таки! В общем, забудь о своем плохом зрении." - посоветовал мне он.
   "А что, у меня плохое зрение?" - удивился я. - "Не знал, не знал!"
   "По сравнению с богом, да! Плохое. Но сейчас оно не то, что хорошее, сейчас оно отличное. Присмотрись к кому-нибудь повнимательней..." - посоветовал мне Ал.
   Я тут же уставился на Андила. Мальчик шел ведомый Порядком за руку. Однако по его горящим истинным восторгом глазам сразу можно было сказать, что себя он сдерживает с большим трудом, чтобы не вырваться вперед и не ускакать куда подальше, исследуя каждый уголок междумирья.
   "И что я должен увидеть?" - поинтересовался я у Алмаза.
   "Ты точно хорошенько присмотрелся? Ничего необычного не замечаешь?" - продолжил допытываться у меня артефакт.
   "Да, вроде нет, все как обычно. Обычный парнишка, с офигенными способностями к магии воды, энергией, которой хватит на десять взрослых нереев, и жгучим любопытством в глазах." - принялся я описывать парнишку.
   "Ну, вот, видишь, а ты говоришь, что ничего необычного не видишь..." - прокомментировал меня Ал.
   "А что я такого сказал?" - поинтересовался я, а Саша добавила, - "Да, что это она такого сказал?"
   "Откуда ты знаешь, что у мальчика, как ты выразился, "офигенный" потенциал в магии воды?" - полюбопытствовал он у меня, проигнорировав Сашу.
   "Откуда я знаю? Само откуда-то взялось..." - пробормотал я.
   "Это и есть возможность зрения водяного бога. Видеть способности к его магии." - словно бестолковому втолковал мне Алмаз.
   "А зачем они мне?" - ошарашено поинтересовался я.
   "Откуда мне знать..."
   В этот момент Чанси, держащая меня за руку, остановилась. Ребята, подойдя к нам, поинтересовались:
   - Чего стоим? - в ответ я лишь пожал плечами.
   - Ммм... - пробормотала Чанси, закрыв глаза, - Какой дивный аромат...
   Я по примеру подруги закрыл глаза и сделал глубокий вдох. Ничего...
   Данное обстоятельство меня насторожило. Я растерянно оглянулся на Порядка и заметив его не менее встревоженный взгляд спросил:
   - Пор, ты чувствуешь запах?
   - Нет, - покачал он головой. - Ровным счетом ничего. Однако стоит мне только слить свое восприятие с ее, как я начинаю ощущать одурманивающий голову запах каких-то цветов. Что-то такое до боли знакомое, только определить не могу. Вот, не поверишь, вертится на языке, а сказать не могу!
   Я повернулся к Игорю и поинтересовался:
   - Игорь, а ты? Ты что-нибудь чувствуешь? - а затем вновь повернулся к Чанси, но та стояла с блаженной улыбкой на губах и все еще закрытыми глазами.
   - Неа, я тоже ничего не чувствую.
   - А я чувствую, - внезапно услышал я голос Мореандила. Резким движением я повернулся к парнишке и спросил:
   - И?
   - Примерно так пахнет наша лиана, когда зацветает. Очень сладкий, невероятно стойкий аромат. Но здесь... - мальчик помотал головой. - Запах слишком густой, насыщенный, и действительно, одурманивающий голову...
   Мальчик хотел сказать что-то еще, однако Чанси в этот момент распахнула глаза и направилась куда-то вперед. Минут пять мы тащились за ней, не решаясь поинтересоваться, куда она нас ведет. Мимо нас проплывали загадочно мерцающие двери, как понял ведущие в другие миры. Только Чанс проходила мимо них. Наконец, остановившись у тринадцатой по счету двери, подруга остановилась, вновь прикрыла глаза, вдохнула и пробормотала:
   - Это здесь, это должно быть здесь... Нам нужно сюда! - с решительностью отчаявшейся женщины она рванула вперед, дернула за ручку двери и вошла в яркую арку. Так как я продолжал держать ее за руку, то последовал за ней без лишних вопросов. А следом за мной в арку рванули и остальные.
   - Ну, и где мы, кто-нибудь может сказать? - раздался за спиной голос Игоря.
   "Алекс, посмотри на Чанси, кажется, с ней что-то не так!" - услышал я в голове вскрик Саши.
   Последовав совету моей половинки, присмотрелся к подруге. Ее глаза стали золотистыми с небольшими вкраплениями меда. Мечтательно вдыхая аромат, который рванул в ноздри и мне, она кивнула головой и уверенно произнесла:
   - Да, это здесь!
   - Чанси, сестренка, скажи, пожалуйста, что ты имеешь в виду? - поинтересовался Порядок у сестры.
   - Пор, неужели ты не чувствуешь аромат гармонии и совершенства? - расстроенным голосом, проворковала она.
   - Гармонию и совершенство? - глядя на сестру расширившимися зрачками, переспросил Порядок.
   - Ага, так вкусно, так... непередаваемо... - мечтательно прикрыв глаза, она внезапно закружилась на одном месте. - ПРЕЛЕСТЬ!
   - Чанс, Чанс, сестренка, приди в себя! - неожиданно что-то поняв, закричал Порядок. Он подскочил к сестре и принялся изо всех сил ее трясти. - Чанс, ну, давай! НУ, давай же! Разозлись на меня, давай, шандарахни меня молнией, опали огнем! Ну же! - переходя на неприкрытую истерику, заорал Порядок.
   Мы с Игорем подскочили к близнецам и с трудом оторвали Порядка от все еще мечтательно улыбающейся Чанси. Неожиданно она подняла на меня взгляд. Теперь ее глаза приняли свою обычную окраску чайного цвета. Непонимающе глядя на Порядка, зажатого Игорем в крепкий захват, она поинтересовалась:
   - Ребят, а что случилось? Вы чего пора держите? Он что, буйный?
   - Э... Чанс, а ты что помнишь последнее? - поинтересовался у нее Игорь.
   Та внимательно оглядевшая нас с Игорем, испуганно жмущегося ко мне Андила, поняла, что сейчас не время для шуток. На миг она задумалась, а потом будто что-то вспомнив, ответила:
   - Ну, я помню, как открылся проход, как мы прошли по довольно темному тоннелю, глаза Алекса, а может и Саши, освещали нам дорогу, потом открылся выход и мы вышли в междумирье. А там... - и она вновь задумалась. - Нет, больше ничего не помню!
   Игорь выпустил из своего захвата Порядка. Тот одернул задравшуюся на нем рубашку и пробурчал:
   - Что сотрите?
   - Порядок, похоже, что только ты один из нас в курсе того, что здесь происходит! - ответил я на его недовольство. - Так может, и нам расскажешь?
   - А что здесь рассказывать? - нахмурился Порядок. - Нельзя здесь Чанс долго оставаться. А то не дай боги дел натворит...
   - С чего ты это взял? - практически вытаращилась на него сестра. - Каких я здесь дел натворю? Что ты ерунду городишь?
   - Чанс, ты сама только что сказала, что чувствуешь аромат гармонии и совершенства! - выкрикнул ей в лицо Пор. - А теперь может быть, ты вспомнишь, что для тебя означает переизбыток этих явлений?
   - Э? Чанс, о чем это он? - поинтересовался я.
   Подруга нахмурилась и стала обводить рассеянным взглядом окружающую нас обстановку. Потом, решившись на что-то, произнесла:
   - Алекс, ты ведь помнишь, кто я? - я кивнул в ответ, - Я Хаос в прямом смысле этого слова. Для меня такие понятия как гармония и совершенство - губительны! Я либо потеряю себя, забывшись, либо разнесу к чертям весь этот мир в лоскуты, вместе со всеми вами... Теперь понимаешь в чем дело?
   "Да... батенька, вот это ты попал, так попал!" - отреагировала на все вышесказанное Сашка. - "Ты, конечно, можешь погибать, но прежде, чем сгинуть, сообщи, я попытаюсь смыться куда подальше!"
   - Ребята, а разве может быть все настолько плохо? - заглядывая всем нам по очереди в глаза, поинтересовался Андил.
   - Может! - в один голос ответили мы ему.
   - Тогда, наверное, стоит вернуться назад? - робко предложил мальчик.
   - Андил, ты где-нибудь видишь ту дверь, сквозь которую мы сюда вошли? - поинтересовался Порядок. Мальчик обернулся собственной оси, разглядывая местность поблизости от нас, и ответил:
   - Неа, не видно!
   - Вот и нам тоже! Вот и получается, что мы либо застряли в этом мире навеки вечные, либо в этом мире мы найдем эльфов, и они откроют нам путь на Паштанат. Что-то одно из двух, третьего не дано! А судя по тому, что Чанс почувствовала запах гармонии и совершенства, в этом мире есть эльфы. Вот только ваши ли они?
   - Тогда пошли? - посмотрел на нас Игорь.
   - Куда? - полным безнадеги голосом поинтересовался Пор.
   - Куда глаза глядят, поверь мне, куда-нибудь они нас да выведут! - ответил Игорь.
  
   Алекс.
  
   Ага, наши глаза нас куда-нибудь вывели. Только произошло это через три часа после нашего появления в этом мире. Чанс к этому моменту уже час как подвывала на одной ноте.
   - Ну, скоро? Ну, когда мы встретим хоть кого-нибудь? А?
   Она, а вернее ее завывание, уже всем успело надоесть, когда на горизонте показалось какое-то строение. Чем ближе мы подходили, тем лучше оно становилось видно. Наконец, нашим взорам предстала красивейшая картина из тех, что я когда-либо видел.
   Перед нами, насколько хватало глаз, раскинулся цветущий сад. Множество деревьев, устремляющих свои кроны высоко в небо, покрытых бледно розовыми благоухающими цветами. А сквозь эту красоту проглядывал дворец: высокое здание в несколько этажей, каскадной конструкции. Каждый этаж венчался крышей, покрытой белоснежной черепицей, украшенной по углам фигурками драконов.
   Оглядывая все это великолепие и вдыхая дивный цветочный аромат, внезапно натолкнулся на мечтательный и немного затуманенный взгляд Чанси. Подойдя к Порядку, я кивком головы показал на подругу. Поняв мое молчание Пор прикрыл глаза.
  
   Порядок.
  
   "Опять, да сколько можно? Нужно как можно скорее выбираться если не из этого мира, то, по крайней мере, куда-нибудь подальше отсюда! Иначе я потеряю сестру."
   Подойдя к сестре, протянул руку. Уже хотел до нее дотронуться, как внезапно цвет ее глаз изменился. Их заволокло чернотой. Попытался достучаться до Чанс при помощи близнецовой связи, но ничего не вышло. Впервые в жизни я почувствовал себя одиноким. Я не чувствовал сестру, будто канал нашей связи не просто перекрыло, а обрубило.
   - К нам идут, - раздался ее мечтательный голос. Будто кошка, пригревшаяся на солнце. Еще немного и она просто-напросто замурчит.
   Вскинув голову заметил, что к нас по едва заметной дорожке, усыпанной опавшими цветочными лепестками спешит небольшая группа существ. Издали очень похожая на эльфов.
   Перевел взгляд на сестренку, та растянула губы в обольстительной улыбке, медленно провела руками по телу, расправила несуществующие складочки на блузе, тряхнула головой. Ее волосы рассыпались тяжелой каштановой волной по плечам.
   Видя, как Алекс непонимающе провожает каждое ее действие, попытался еще раз пробиться в сознание к сестре. Сразу у меня до нее достучаться не получилось, но к тому моменту, как встречающие нас создания подошли, я смог наладить тонкую, очень непрочную нить связи. Стоило это сделать и попытаться связаться с Чанс, как в мое сознание хлынул поток дурманящего аромата.
   "Чанс, сестренка, ты меня слышишь?" - все больше тревожась, бросил я пробную мысль.
   В ответ раздалось тихое и невразумительное: "А?"
   "Чанс, малышка, приди в себя! ЧАНС!" - от моего ментального крика сестра встряхнулась, взгляд ее глаз прояснился. Конечно, это не тот чайный цвет, к которому мы все так привыкли, но и не та чернота, что разливалась до этого. Что ж, пока можно довольствоваться и таким результатом.
   Стоило Чанс придти в себя, как перед нами остановились...эльфы, настроенные весьма воинственно. Руки, натягивающие тетиву луков, были заметно напряжены. Лишь один представитель дивного народа не стал обнажать прикрепленный к широкому поясу меч. Его взгляд, скользящий по нашим лицам внезапно остановился на очарованно замершей Чанси. Однако его обманчиво расслабленная фигура лучше всяких слов говорила, что он в любую минуту готов отразить нападение.
   Осмотрев сестру с головы до ног, эльф перевел взгляд на меня и произнес:
   - Кэ ль'пе эдмирниэт поот эдье ль' сидифттель клеантон?
   Игорь, Алекс и Андил переглянулись. Конечно, откуда им знать язык пропавшего народа. Насколько я знаю, только у нас в Эльдоре можно увидеть эльфа. Хорошо, что в свое время мама изучила их язык, да нас с Чанси ему обучила.
   "Чем может помочь дивный народ столь разным созданиям?"
   Только я сделал шаг вперед и открыл рот, как услышал голос сестры. Мягкий, тягучий, как патока, бархатистый тембр буквально окутал нас лаской. Глаза ее вновь потемнели.
   - Сьенильдиниэн тельториен Паштант терьемоос. Ундилиентоол сиенто тольториент.
   "Мы странники из мира Паштанат. Нас прислали известить дивный народ о возможности его возвращения."
   Стоило эху ее слов смолкнуть, как сестра вышла вперед, опустилась на одно колено, приложила правую руку к сердцу и произнесла:
   - Я рада служить дивному народу...
   "Нет..." - простонал я, - "Только не это! Что она творит?"
   Все в нашем мире знают расхожую фразу: "соглашаясь служить эльфу, ты теряешь себя".
   Пытаясь понять, что творится с сестрой, вновь попробовал дотянуться к ее разума по тонкой ниточке, связующей нас.
   "Сестренка, ты с ума сошла?" - однако мой вопрос затерялся в сладком дурмане, окутывающем ее сознание. Прикрыв глаза попытался разобраться в том, откуда взялся этот наркотик. Просканировав сестру, заметил, что дурман, опутывающий ее сознание непроницаемой пеленой, тянется от цветущих деревьев. Пытаясь разогнать эту паутину, я выпустил струйку очистительной магии. Дурман с неохотой покидал завоеванные позиции, потихоньку отползая на периферию сознания Чанс, но не выходя до конца.
   Глаза прояснились и по мыслесвязи пришло испуганное:
   "Пор, что произошло?"
  
   Чанси.
  
   Не могу понять, что со мной происходит. То я осознаю все свои поступки и действия, а то вдруг теряю саму себя. Будто что-то нарочно затуманивает мне разум...
   Ответа на мой вопрос пришлось ждать довольно долго, но он все-таки пришел:
   "Извини, сестра, но ты только что сама попрощалась со своей свободой воли..."
   От услышанного короткие волоски на затылке встали дыбом, по телу прошла волна дрожи.
   "Пор, что ты имеешь в виду?" - нужно же выяснить все до конца. Надеюсь, что это не то, о чем я сейчас думаю!
   Через минуту выяснилось, что надеялась я зря. В момент очередного помутнения я произнесла клятву служения. Теперь я безвольная служительница дивного народа. И кто меня за язык тянул? Попыталась просканировать свой организм. Все как всегда. Легкие в норме, желудок в норме, печень, почки тоже в отличном состоянии. Стоило мне добраться до мозга, как в самом дальнем уголке я с трудом, но обнаружила небольшой сгусток чего-то чужеродного. Будто в моем сознании поселился паразит.
   - Дивный народ будет рад принять ваше служение, - взяв мою руку с свою сухою и теплую ладонь эльф склонился к ней в поцелуе.
   Стоило ему выпрямиться, как я принялась его пристально изучать. Странно, но первое, что бросилось мне в глаза - это его закругленные уши. А ведь у остальных эльфов, окружающих нас они были заостренными, примерно, как у Саши, когда она того хотела. Длинные волосы черно-фиолетового цвета аккуратной волной ниспадали на плечи. Лишь на висках небольшие локоны были прихвачены и заплетены в тонкие косички, закрепленные небольшим гребнем, в форме цветка, украшенным разнообразными камнями. Ее я увидела сразу же, стоило только эльфу обернуться к своим соплеменникам и что-то тихонько им сказать. Он произнес ее так тихо, что я, внимательно следящая за происходящим и напряженно вслушивающаяся в окружающую обстановку не смогла ее разобрать.
   Повернувшись вновь ко мне, эльф протянул мне руку и произнес:
   - Я провожу вас в ваши покои...
   Взявшись за любезно предоставленную мне ладонь, я продолжила искоса его разглядывать. Приятное ухоженное лицо, полные губы, прямой нос, немного раскосые глаза, которые придают эльфу немного загадочный вид, черно-фиолетовые брови, изогнутыми дугами, возвышающиеся над его абсолютно черными глазами, рассматривающими мой профиль. На эльфе надето кимоно из легкой струящейся ткани, насыщенного лилового цвета, чем-то похожей на шелк. В косом вороте заметна еще одна ткань, уже черного цвета. Нижняя рубаха выглядела жестче, чем верхняя. Пояс кимоно перевязан широким поясом, поверх которого было закреплено что-то очень похожее на витую из каменьев и кожаных полосок перевязь. Из-за пояса торчала рукоять меча средней длины. Хотя... Это Порядок у нас разбирается в оружии. Навершие и основание имели квадратную форму. А между ними рукоять перевита тканью под цвет одежды ведущего меня за руку эльфа. Если его, конечно, можно так назвать.
   Мой взгляд опустился ниже. Ноги мужчины скрывались в широких черных шароварах. На ногах черные же чулкообразные сапоги с перевязками у лодыжек, с белого цвета подошвой. По бокам и верхней каемке расшиты золотыми, серебряными, ну, а у моего сопровождающего лиловыми нитями. Эльфы ступали так тихо, что звука шагов совершенно не было слышно.
   Незаметно наши сопровождающие вывели нас на неширокую аллею. По обе стороны на деревьях пышным цветом распускались бутоны. Дивный аромат струился над нами.
   Вскоре аллея привела нас к каменной лестнице, ведущей к виденному издалека дворцу. Тихонько поднимаясь по ступенькам, мы быстро выдохлись. Естественно, лестница практически устремлялась в небо.
   - Постойте, дайте передохнуть, - обратился к ним с мольбой Андил. Эльфы остановились так же молча, как и шли. Хорошо, что хоть луки за спины убрали.
   Нам дали всего пару минут на то, чтобы мы перевели дыхание. Не прошло и двух минут, как ко мне обратился эльф.
   - Вы отдохнули? - мой неуверенный кивок, вряд ли можно назвать согласием, но эльфу его как видно хватило, - тогда идем дальше.
   И вновь молчаливое шествие.
   "Порядок, ты случайно не расслышал, что он сказал своим соплеменникам?" - кинула я мысль брату.
   "Ну... насколько я расслышал, то Правителя Терлиниэля в данный момент во дворце нет. И нас действительно ведут в покои, где мы сможем отдохнуть." - ответил мой братец - слухачь.
   Наконец, мы достигли вершины лестницы и оказались на довольно большой площадке. И почему-то меня повели не туда же, куда и всех остальных. Оглянувшись, я заметила взгляд отчаяния, который бросил на меня Алекс. Резко затормозив, я заставила остановиться и эльфа. Оглянувшись на меня, он поинтересовался:
   - Что случилось, давшая клятву? - его длинные пальцы обхватили мой подбородок и заставили посмотреть ему прямо в глаза.
   Я начала тонуть в омуте его черно-синих глаз, еще чуть-чуть и я растворилась бы, но неожиданно эльф сам разорвал игру в гляделки, и я смогла произнести:
   - Куда меня ведут?
   - В покои, где вы сможете отдохнуть. - было мне ответом.
   - Я никуда не поду без подруги. - Внезапно в моем голосе проявилась нервная дрожь. Я не хотела оставаться один на один с этим эльфом. Неожиданно тот окинул меня еще одним взглядом, и чему-то кивнул. Окликнув одного из тех эльфов, что в данный момент уводили друзей, он произнес:
   - Девушка пойдет с нами.
   Слава богам! Его не посмели ослушаться, и Алекс тут же оказался рядом со мной. Хоть какое-то успокоение. Алекс рядом, с Порядком я смогу связаться в любой момент. Если, конечно, вновь не сольюсь воедино с дурманом, затаившемся у меня в сознании.
   Так и получилось, что нас и мужскую часть нашей группы развели по разным углам этого шикарного дворца. Проведя нас через множество коридоров, поднявшись и опустившись по лестницам, мы оказались, как я поняла, выглянув в окно, на верхнем этаже. Пропустив нас в комнату, эльф не стал проходить внутрь. Он всего лишь сказал, что пришлет служанку, и вышел прочь.
   Оглядевшись вокруг, подошла к широкому окну свободному от стекла, выглянула наружу и залюбовалась представшей моим глазам картиной.

Глава 19.

  
   Алекс.
  
   Как только эльф вышел из комнаты и закрыл дверь, я сбросил с плеча свой неизменный рюкзак прямо на пол и, стараясь как можно тише ступать, направился к подруге. Тихо, значит медленно. Поэтому около Чанси я оказался минуты через две. Зато я могу теперь собой гордиться - под моими ногами не скрипнула ни одна половица. Положив руки на плечи Чанс, уткнулся лицом ей в затылок и вдохнул нежный аромат ее волос. Затем откинул голову назад и посмотрел в окно.
   От увиденного дух захватило. Вид из нашего окна открывался на противоположную от входа, через который нас провели, сторону. Прямо под нашим окном начиналась аккуратная дорожка уходящая вглубь буйно цветущего сада. За ним виднелось переливающееся лазоревыми бликами озеро. Всю эту красоту освещало яркое золотистое солнце.
   - Какая красота, - выдохнула Чанси.
   - Согласен... - прошептал я ей в ухо.
   По телу подруги прошла нервная дрожь, на руках появились мурашки и тонкие волоски поднялись дыбом. Она обхватила себя руками, пытаясь успокоиться. Я обнял ее сзади, прижавшись своей девичью грудью к спине Чанс. Склонившись к самому ее уху, прошептал:
   - Так может быть, прогуляемся? - и прикусил мочку ее уха. Повернувшись в кольце моих рук, она подняла свои отчаянные глаза и прошептала:
   - Напоследок? Почему бы и нет...
   - Чанси, милая, что ты такое говоришь? - меня захлестнула растерянность. Как о таком можно говорить? В конце концов, что произошло такого, о чем я не знаю? И у кого бы мне об этом поинтересоваться? У самой Чанс, но тогда она еще больше погрузится в уныние и депрессию. Связаться с ребятами тоже нет возможности, я не знаю, куда их увели. Хотя... есть одна возможность. Вот только пользоваться ею я пока не буду. Лучше все же обо всем попытаться разузнать у малышки, а настроение я как-нибудь да смогу ей поднять.
   Я уже хотел задать интересующий меня вопрос, как Чанси заговорила сама. Вначале тихо, потом все громче и громче, под конец своей речи она уже практически кричала:
   - Как ты не понимаешь, я теряю себя. Отрава пробралась в организм и засела в отдаленном уголке мозга. Я знаю, просканировала организм. Из-за этого непонятного дурмана мое сознание мутнеет, связь с Порядком обрывается, разум закрывается, и я начинаю творить просто невообразимые вещи! В конце концов, разве мало того, что я принесла эльфу клятву служения!
   - Чанс, тихо, тихо девочка... - крепко прижав ее к себе, принялся растирать ее руки, разгоняя бегающие по ним мурашки. - Успокойся милая.
   Чанси обхватила меня так крепко, что практически вышибла из меня весь дух. Однако я не обратил на это ровным счетом никакого внимания. Просто продолжал гладить ее по рукам, спине, голове. Наклонив голову, поцеловал ее в висок. Подруга прикрыла глаза и еле слышно мурлыкнула. Обхватив ее голову, ладонями поднял его, заставив посмотреть мне в глаза. Немного наклонил голову и нежно, едва касаясь, дотронулся до ее алых губ.
   Сегодня ее губы источали аромат свежей клубники. Легкий, кисловато-сладкий, кружащий голову. Нежных касаний лепестков ее рта мне показалось мало, и я углубил поцелуй. Раздвинув ее губы, я проскользнул языком в глубины ее рта. Еще немного и я потерял бы себя. Чувствуя, что еще немного и я уже буду не способен на разговоры, прервал томительный поцелуй, оторвавшись от сладких губ Чанси. Та подняла полный недоумения взгляд.
   - Чанс, объясни, что не так с этой клятвой?
   - Давший такую клятву до конца жизни становится безвольным слугой эльфов. Она не даст ослушаться приказа, повеления или обычной просьбы. Даже если я не захочу что-либо выполнять, она просто-напросто лишит меня воли, и я все сделаю на автомате.
   Данное мне объяснение вызвало шоковое состояние. Я не знал ни что сказать, ни о чем подумать. Сразу же в голову полезли дурные мысли, одна хуже другой. Появилось стойкое ощущение, что эта клятва обернется чем-то очень плохим. От этого чувства все внутри задрожало, мысли в голове заметались и переплелись в клубок нервов. Все внутри меня сжалось.
   - Чанс, зачем ты ее произнесла? - вырвалось сдавленно.
   Та смущенно опустила глаза в пол и прошептала:
   - Это была не я. Это все помутнение виновато... Теперь ты понимаешь, что нам нужно как можно скорее решать здесь свои дела и возвращаться на Паштанат.
   - Теперь я это понимаю, но Чанс, ты не учла одного момента. Принесенная тобою клятва может не позволить тебе уйти. Возможно, что, переговорив с Правителем мы сможем решить эту проблему.
   - Порядок по мыслесвязи передал, что Правитель в данный момент отсутствует. Где он мы не знаем. Поэтому нам по любому придется ждать его возвращения.
   В этот момент в дверь кто-то тихонько поскребся. Мы с Чанс разъединили объятия, но не стали расходиться по разным углам, а так и остались стоять у окна.
   - Кто там? - все так же тихо спросила Чанс.
   Дверь отворилась и в образовавшийся проход впорхнула эльфа. Ее живой любопытный взгляд, устремленный на нас из-под длинной челки, перебегал с меня на Чанси и обратно. Заметив, что и мы рассматриваем ее с не меньшим интересом, она стушевалась: щеки покрылись нежным персиковым румянцем, глаза уставились в пол. И, что самое смешное, она шмыгнула носом. Черные волосы бесконечной волной струились по спине и заканчивались где-то в районе коленных суставов. Одета она была в платье белого цвета. Опять же летящая полупрозрачная ткань, поверх которой было накинуто что-то на вроде плаща из такой же легкой ткани. Эту накидку украшала золотая с фиолетовым тесьма, широкий пояс и воротничок стойка, окаймлявший довольно широкий ворот, немного приоткрывавший плечи. Рукава узкие у основания расширялись к кистям рук. Тонкие пальчики без единого украшения, но с маникюром лилового цвета. Запястье левой руки обвивала зеленая татуировка в виде лианы. Ее узор переходил на тыльную сторону ладони, где рисунок лианы заканчивался изображением бледно розового цветка. Похожего на один из многих в саду эльфов.
   - Госпожам что-то необходимо? - раздался ее нежный голосок, струящийся как весенний ручеек.
   Я весело подмигнул Чанси и отправил ей мысль:
   "Для начала можно бы и имя ее узнать!" - В ответ Чанс прислала:
   "А что? Хорошая мысль! Я за! Вдруг она сможет нам чем-то помочь?"
   - Милое дитя, - обратилась к ней Чанси, - Скажи нам имя, которым нарекли тебя родители.
   "Милое дитя! Ты как скажешь! Будто сама старушка!" - в сторону подруги направилась волна радости, смеха и тепла.
   "А как еще прикажешь спрашивать о ее имени? Привет, деваха, тебя как звать? Ну, ну! И тогда нас точно пристрелят за оскорбление дивного народа. А я пока еще жить хочу!"
   - Мое имя Тирельлель Тер'Ткер. Я гуляла по дому, когда встретила Терентэля. Он племянник правителя. Обычно он ходит не спеша, задрав нос к самой крыше. А тут мчался как угорелый по коридору. Вот я и остановила его, просто из любопытства. Он то мне и поведал о том, что у нас во дворце появились посланники из прошлого. Еще он сказал, что обещал прислать к вам служанку. Но я напросилась к вам вместо нее. Правда так не принято и нарушает все нормы этикета, но я не смогла удержаться.
   Все это на одном дыхании выпалила наша гостья. Из всей ее немного сбивчивой речи я понял только несколько вещей: первое, она родственница правителя Терлинитиэля, второе, тот, кто провожал нас до этой комнаты является племянником Правителя. Вселенная! Одни родственники! Теперь проблема с клятвой ухудшается. Сомневаюсь, что этот лиловый откажется от слуги в лице Чанси.
   - А ты кем приходишься Правителю? - склонив голову набок, поинтересовалась подруга.
   - Я? Я его дочь. Единственный ребенок Правителя эльфов. - ее взгляд заволокло пеленой боли и печали. В глубине их клубилась бездна тоски. - Моя мать умерла, когда давала мне жизнь. Отец так и не женился. Хотя многие наши соседи пытались завязать с нашим домом Обреченных на долгое забвение связь посредством выгодной женитьбы. Они предлагали отцу своих дочерей и наложниц, но он оставался непреклонным. Когда я поинтересовалась почему, он ответил: Истинная любовь только одна, и единожды поселившись в сердце, она там и останется. Однако соседи на этом не остановились. Теперь они присылают женихов для меня. Но они все такие... Ужас...
   - Чего так? - заинтересовался я историей девушки. Чанс глянув на меня, ткнула острым локтем под ребра. Охнув, состроил обиженную мордочку и заканючил:
   - Не бей меня! Я хорошая!
   "Ага, хороший! Когда спишь зубами к стенке или даешь мне покомандовать телом!" - пробормотала Сашка.
   Эльфа, видя наше шутливое отношение друг к другу, вдруг прыснула в кулачок и еще раз поинтересовалась:
   - Так вам что-то нужно?
   - Честно? - поинтересовался я у нее.
   - Конечно, - для большей наглядности она даже кивнула головой.
   - Мы хотели бы прогуляться по саду и сходить к озеру. Это возможно? - спросил я ее.
   - Разумеется можно. Вы гости в Доме Обреченных, а не узники. Пойдемте за мной, я вас проведу к озеру тайными тропами. По ним гуляем только я с отцом, да иногда Терентэль присоединяется к нашей компании.
   - Ты нас очень выручишь, - и Чанс склонилась в легком поклоне перед эльфой.
   "Алекс, а почему ты о себе сейчас в женском роде отозвался?" - пришла ко мне мысль Чанс.
   "Знаешь, до поры до времени не хочу открываться перед эльфами. Вдруг это нам не только не поможет, а наоборот, все усложнит" - откликнулся я.
   "Правильно, неужели ты, наконец, научился вовремя думать, размышлять, сопоставлять факты, выстраивать логические цепочки умозаключений" - ехидно ухмыльнувшись, поинтересовался Алмаз.
   Я бросил взгляд на палец, на котором когда-то красовался перстень с этим вредным камнем-артефактом. Золотого обода уже давно не наблюдалось, основание, к которому крепился камень, тоже погрузилось в плоть, мелкие бриллианты и прочие камни тоже исчезли. Сам алмаз маленьким красным глазком виднелся на поверхности. Еще чуть-чуть и он тоже сольется с плотью тела.
   "Ал, уже скоро?" - скорее утвердительно, чем вопросительно задал я вопрос.
   "Скоро, точного момента слияния я сказать не могу, но, что скоро, это точно!" - отозвался задумчиво артефакт.
   Пока я мысленно переговаривался с Алом, Тирель вывела нас в коридор. Взявшись с Чанс за руки, мы последовали за эльфийкой. В коридоре гулял небольшой сквозняк, который игрался волосами, развевая их за спинами. Иногда правда он менял свое направление И тогда распущенные волосы закрывали эльфе лицо. Платье так же трепетало на ветру, путаясь у нее в ногах. Один порыв ветра привел к тому, что девушка споткнулась, и если бы мы не подбежали и не подхватили ее под белы рученьки, упала бы навзничь. Поняв, что она крепко стоит на ногах, мы отпустили ее. Тирель расправила свою довольно широкую юбку, и, оглянувшись на нас, поблагодарила за оказанную поддержку:
   - Спасибо! Вечно я не смотрю себе под ноги! Даже платье не придерживаю, как это положено делать! Ох уж эта моя извечная спешка!
   - Ничего, с каждым бывает! Вон, Саша тоже все время куда-то спешит, чем-то интересуется. О, - Чанси внезапно остановилась, обернулась к эльфе и спросила, - Тирельлель, а ты не знаешь, где поселили наших друзей, с которыми мы прибыли сюда. И, наконец, как называется этот мир?
   "Поздновато вы об этом вспомнили. И вообще, с чего вы взяли, что эти эльфы те самые с Паштаната? На них клеймо не стоит!" - напомнила о себе Сашка.
   "Хм, а действительно? Мы в этот мир попали, когда пошли вслед за Чанс, одурманенной ароматом цветов." - задумался я.
   "Интересно, до чего ж ты еще додумаешься?" - поинтересовалась моя половинка.
   "Не знаю..."
   - Ой, это дело пяти мгновений! Узнать где ваши друзья проще простого! - весело улыбаясь, воскликнула эльфийка и достала из складок своей длинной юбки какую-то бумагу. Развернув желтоватый листок, она повертела его туда обратно, вздохнула и пробормотала:
   - Ну, вот, опять я не могу определить, где здесь верх, а где низ!
   - Так может мы поможем? - подмигнула ей Чанси. Она вытянула шею, глаза заинтересованно засверкали. Минуты разглядывания карты ей хватило для того, чтобы понять - она ничего не поняла! Это я понял по ее огорченному выражению глаз. Теперь уже я посмотрел через плечо эльфы.
   "Угу. Ага"
   - Мне кажется, что ее все же стоит перевернуть.
   Эльфа не дослушав мое предложение до конца уже сама догадалась, что карту стоит перевернуть. Едва только карта заняла правильное положение, как эльфа что-то пропела на своем языке.
   "Странно, а говорили все языки звучат одинаково." - пробормотала Саша.
   "Такого никто не говорил! Было сказано, что мы говорим каждый на своем языке, но Вселенная устроила все таким образом, что слышим мы все одно и тоже без переводчиков." - поправил я ее.
   "Странно, если мы друг друга понимаем, то почему жители одного и того же мира разговаривают на разных языках? При этом, если на Паштанате мы все понимаем, то почему на Земле людям требуются переводчики? Что такое со всеми этими мирами?" - снова поинтересовалась Сашка.
   "Саш, а может быть, это все не от мира зависит, а от Вселенной? Какому-то миру она подарила одни возможности, какому-то другие. У каждого все свое, индивидуальное..." - предположил я. - "И вообще, хватит нас отвлекать всякими глупыми вопросами. Тут бы с местонахождением наших мужчин разобраться!"
   Стоило только эльфе допеть, как карта засветилась, и через мгновение на ней проступили надписи того, где кто находится. Водя пальчиком по бумаге, она зачитывала вслух всех, кто проявлялся на пергаменте
   - Керлиэль, Перинидэль, Векимтерлиэль. Так, а тут у нас кто? - ее пальчик ткнулся в еще одну надпить. - Ага, кажется, нашла! Ваши друзья в данный момент находятся вместе с моим кузеном в библиотеке, которую тот использует в качестве кабинета.
   - Интересно, о чем они могут там говорить? - полюбопытствовала Чанси.
   В ответ эльфа пожала плечами и произнесла:
   - Не знаю, может о причине вашего здесь появления, может еще о чем. А может кузен очередную пакость собирается воплощать в жизнь. Отца ведь пока нет, а он оставлен за главного. - Такой обиженный тон, да еще и прикушенная от досады губа явно дали мне понять, что этим фактом Тирель очень недовольна. - Если есть желание, могу вас провести к библиотеке. Тогда вы сможете не только подслушать все о чем там говориться, но и подсмотреть.
   - Тирельлель, а тебе не кажется, что ты слишком легко открываешь перед незнакомыми людьми можно сказать государственные и семейные тайны? - хитрому прищуру Чанс не было равных.
   - Да? - непонятливый взгляд в сторону моей подруги, минутное размышление и не менее непосредственный ответ, - Наверное, отец все-таки прав, рано мне еще править Домом. Один ветер в голове. Ну, так как? Вы хотите послушать, о чем идет речь в кабинете, или нет?
   - Естественно хотим! - воскликнул я. Это ведь так глупо упускать возможность послушать, какие у племянника Правителя на нас планы.
   - Вот и отлично, - Тирель развернулась и направилась обратно.
   Уж насколько у меня хорошая память на все эти ходы-выходы, переходы-коридоры, но и я и Чанси не смогли уловить тот момент, как мы оказались в узком довольно темном потайном ходе. Нам пришлось идти гуськом друг за другом. Тишину разбавлял еле слышный перестук каблуков, да наше дыхание. Неожиданно Чанси, идущая впереди меня, разорвала царящее в проходе безмолвие.
   - Тирельлель, слушай, а разве в таком платье, как на тебе, не полагается надевать нижнюю юбку, чтобы юбка держала форму? - обратилась она к эльфе. Та повернула голову в сторону Чанси и, забавно морща свой немного курносый нос, ответила:
   - Полагается. Да только в них ни на лошадях не покатаешься, ни в потайных ходах не погуляешь. Движения сковывают, наряд утяжеляют - одно неудобство от этих нижних юбок, корсетов, и каркасов! Нет, в принципе все остальные носят, одна я бегаю по замку, даже не знаю как кто... Меня отец так и называет: сорванец в юбке. Так, а чего это мы стали? Пошли дальше. Еще пара-тройка поворотов и будем на месте, а там уж лучше молчите. Мне бы не хотелось, чтобы нас нашли в этом ходе... - замолчав, она вновь повернулась к нам спиной и пошла дальше.
   Ну, я бы не назвал это парой-тройкой поворотов... Скорее шесть-семь. Я уже начал подумывать, что скоро ноги сотру от хотьбы. Только я начал предаваться этим невеселым мыслям, как Тирель остановилась, и Чанс, не успев во время затормозить, толкнула ее. Хорошо, что эльфа смогла удержать равновесие, а то точно пол по ней бы плакал.
   Прижав к губам указательный палец, Тирель издавала еле слышное шипение. Затем повернулась к нам спиной и подошла к стене. Мы направились следом за ней и успели заметить, как она откидывает вверх небольшую планку, под которой скрывались две дырочки в форме глаз. Кивком головы она подозвала нас к себе, и мы с Чанси оба прижались каждый к своему отверстию. Эльфа же отошла немного в сторону и, откинув в сторону маленькую металлическую пластинку в форме круга, прижалась к открывшейся маленькой дыре.
   Библиотека, которую мы сейчас имели возможность лицезреть несколько отличалась от той, что мы посещали в доме у Океандила. Здесь не стояло множество стеллажей по всему помещению, как это было там. Тут вдоль стен в специальных нишах размещались книжные шкафы. Каждая полочка закрыта стеклом. Посреди помещения в ряд стояли письменные столы. На специальных подставках установлены письменные приборы. Если я правильно рассмотрел, то это обычная стеклянная чернильница и пара длинных перьев. Солнечные отблески, периодически появляющиеся на стеклянных поверхностях заслонок шкафов, иногда мешали смотреть на разворачивающееся в помещении действо.
   За ближайшим от нас столом, во главе которого находился Терентэль, лицом к нам, сидели друзья. Пока что беседа текла размеренно, речь эльфа еле слышна. Пришлось напрячь слух, чтобы разобрать то, о чем сейчас шла речь в библиотеке.
  
   Игорь.
  
   После того, как мы расстались с нашими девчатами, эльфы, проведя по боковой лестнице и поднявшись на второй этаж, привели нас на небольшую площадку. Перед нами открылось три коридора, ведущих вглубь дома. Эльфы не останавливаясь ни на минуту выбрали центральный. Оказавшись в самом конце коридора, который закончился тупиком, эльфы разом отворили три двери и произнесли:
   - Не угодно ли господам оставить в комнатах, которые отвел для гостей дивного народа господин Терентэль, свои вещи? О них можете не беспокоиться, ими займутся слуги.
   Мы переглянулись. Странно, оставить вещи в комнате... и куда же они собираются нас вести? Видно этим вопросом задавался не один я. После минутного молчания прозвучал вопрос Андила. Чего еще можно ожидать от непоседливого мальчишки?
   - А почему только оставить? Вы нас куда-то поведете? А зачем? Вы что-то хотите узнать?
   От его трескотни даже голова разболелась. У сопровождающих нас эльфов лица, конечно, не скривились, но маска безразличия дрогнула и начала сползать. Глядя на любопытно оглядывающего их мальчика, глаза загорелись весельем. Тут же внимание Андила перешло на убранство комнаты. Он заглянул внутрь той, что отворили перед ним, и восторженно ахнул.
   "Как же это замечательно, что у него от восторга дыхание перехв..."
   Не успел я обдумать появившуюся мысль, как Андил вбежал внутрь, кинул свою сумку на кровать и подбежал к окну. Затем оглянулся на нас, стоящих перед дверьми, ведущими в комнату, и затараторил:
   - Ребят, гляньте, как тут здорово! Какая красота, а аромат! Ой, а вон там, что? Вода? Ой, как здорово! А мы туда пойдем? А когда? Ух, ты!!!
   Затем от окна он метнулся в сторону двери, расположенной справа от входа.
   - А здесь что? - не глядя на нас, спросил Андил, затем, не дожидаясь ответа, распахнул ее и заглянул внутрь. - Ого! Вот это ванна! А это что? Мыло? А почему оно пахнет так же, как и сад?
   Наконец, я не удержался и крикнул:
   - Андил, может хватит? Заканчивай метаться. Нас попросили оставить в комнатах вещи и все! Потом рассмотришь все как следует!
   - Ой! - раздалось из ванной комнаты.
   - Вот тебе и "ой"! - съязвил я.
   Тут же Андил выбежал из комнаты и встал перед нами по стойке смирно.
   Глядя на подобострастно поднятое к верху личико нерея, проворчал:
   - Давно бы так. И хватит паясничать!
   В ответ на мое замечание личико парнишки стало еще благонравнее. Ну, кто заподозрит в этом скромном и милом мальчике нахала и вечно сующую в чужие дела личность? Правильно, никто! А ведь он еще тот нахаленок...
   В отличие от Андила мы не стали заходить внутрь комнат, просто открыв двери, оставили свои вещи рядом с порогом.
   - Ну, все. Можете вести нас дальше. - посмотрев на улыбающихся эльфов тоже решил проявить чувство юмора. Я повернулся к ним спиной, сложил руки за спиной, понурил голову и проворчал:
   - Ну, ведите волки позорные...
   Позади раздалось сдавленное кашлянье. Оглянувшись, заметил возмущенные взгляды, которыми меня прожигали эльфы. Андил смотрел на меня круглыми от изумления глазами. Один только Порядок, тихонько пофыркивая, ржал в кулачок.
   "Интересно, это Пор кашлял, или это эльфы так негодовали?"
   - Вы чего? Я же пошутил... - произнес я, пытаясь изобразить невинность на своем лице. Ага, так мне и поверили... на счет невинности. - Так мы идем, или как?
   Эльфам ничего не оставалось кроме, как укоризненно покачать головой и, указав рукой вперед, отправиться в путь. И опять одни сплошные коридоры. Быстро пройдя через картинную галерею, так быстро, что нам даже не удалось, как следует, рассмотреть полотна расположенные на них, мы оказались перед невысокой, где-то метра два высотой двустворчатой резной дверью. Идущий впереди эльф, не стучась, отворил одну створку и, войдя внутрь, поинтересовался:
   - Господин, гости прибыли.
   - Пусть проходят, Мектентиэль. - раздался изнутри голос эльфа, уведшего куда-то наших девочек. Отойдя от двери, эльф учтиво склонил голову и произнес:
   - Господа, прошу.
   Войдя в помещение, с интересом принялись осматривать, куда нас привели.
   Это оказалась библиотека. Вдоль стен стояли стеллажи с книгами. Полки заставлены стеклом. Мне стало интересно, и я подошел ближе. Оказалось, что стекла не сдвигались в сторону. Механизм открывания срабатывал, когда снизу на него нажимали. Тогда стекло медленно начиналось подниматься вверх. В центре библиотеки в ряд стояло несколько столов с массивными ножками. У каждого из них стояло пара таких же крепких стульев. За отдельно стоящим столом восседал тот самый эльф. Заметив, что мы не обращаем на него внимания, он пару раз кашлянул.
   "Правильно кашляешь... В конце концов это же ты горишь желанием переговорить с нами, а не мы! Даже переодеться с дороги не позволил. А еще исполняющий обязанности."
   Усевшись, мы обратили все свое внимание на Терентэля. Тот еще раз прокашлялся, встал и принялся расхаживать туда-сюда вдоль стола, что-то обдумывая. А затем он тихо, вкрадчиво, с большой осторожностью подбирая слова, заговорил:
   - Я прошу прощения за то, что не дал вам возможности отдохнуть с дороги. Дело в том, что Правителя Терлинитиэля в данный момент нет во дворце. И я даже примерно не могу вам сказать, когда он прибудет.
   - Я это все понимаю, но дело в том, что у нас нет возможности задержаться ни в вашем дворце, ни в этом мире. - отозвался Порядок. - Нам нужно как можно скорее покинуть его пределы.
   - Могу я узнать причину вашей спешки? - все так же тихо поинтересовался эльф.
   - Да, конечно, это связано с моей сестрой Чанси, которую вы сопровождали до ее комнаты. - ответил Порядок.
   Пока шел обмен любезностями я рассматривал висящую позади эльфа картину.
   "Хотя почему эльфа? У него ведь уши не заостренные в отличие от наших сопровождающих. Но не спрашивать же об этом самого Терентэля? А то огребу кучу неприятностей на свою голову... Уж лучше сидеть и разглядывать стены." - и мой взгляд опять уперся в картину.
   На полотне была изображена семья. С чего я это взял? Наверное с того, что изображенный на ней мужчина, обнимал молодую девушку за плечи и нежно ей улыбался, по другую сторону от него стоял молодой человек, в котором я узнал нашего собеседника. Рядом, положив ему руку на плечо, стояла молодая эльфа. Если бы не мудрость взгляда я бы подумал, что она так же молода, как Чанс с Сашей или та, незнакомая мне девушка с картины.
   В мужчине я признал Правителя Терлинитиэля, чье изображение мы все имели счастье наблюдать на фреске у нереев.
   "Слава Господи, попали все-таки Тула, куда надо. А то я немного сомневался. Слишком быстро мы отыскали тот мир, в который они переселились."
   Миниатюрная девушка, стоящая возле Правителя, с длинными черными волосами и задорно сверкающими глазами так и приманивала мой взгляд. Ее платье, как и платье Терентеля отливало лиловыми отсветами. На голове украшение странной конструкции. Я такие еще никогда нигде не видел. В разрезе блузы, я смог рассмотреть украшение: на кожаном (как мне кажется) шнуре висел круглый медальон. Впаянный по центру красный камень обрамляли более мелкие камни синего и белого цветов. Внизу к медальону прикреплены пять бордовых кисточек. Пытаясь узнать какого цвета ее глаза, принялся внимательно вглядываться в них, как вдруг заметил, что девушка с картины подмигнула мне.
   От неожиданности застыл столбом и зажмурился. Минуту посидев с закрытыми глазами вновь их открыл и опять уставился на картину.
   Не прошло и минуты, как эльфийка вновь мне подмигнула.
   "Обалдеть..."
   Внезапно с изображения правителя, а точнее с его камзола сорвался еле уловимый отблеск. Если бы я так тщательно не разглядывал полотно, я бы ни за что его не заметил.
   "Интересно, что это могло так сверкнуть?" - подумал я.
   Но дальнейшее высказывание эльфа отвлекло меня от разглядывания семейного портрета.
   - Не хочу вас расстраивать, однако придется. Ваша сестра сможет покинуть этот мир только вместе с дивным народом. Дело в том, что она принесла клятву служ...
   - Я в курсе того, что означает эта клятва, - перебил его Порядок и, подавшись вперед, гневно уставился на эльфа. Ноздри хищно раздувались, глаза зло сверкали. Но эльф оказался непрошибаем. Он спокойно уселся за стол, поставил на столешницу локти, скрестил пальцы рук и посмотрел на нас совершенно открытым взглядом.
   - Вот и отлично. Раз вы в курсе всего, то и тревожится мне не о чем. Вы ведь понимаете, что сама она уйти без моего или Правителя разрешения она не сможет?
   - В курсе, - процедил Пор сквозь крепко стиснутые зубы. А потом добавил, - Только если ее силы выйдут из-под контроля, то и виноваты будете вы сами.
   - Думаю, что нам удастся справиться с ее силами и магией. - самоуверенно заявил Терентэль.
   - Что ж, потом не говорите мне, что я вас не предупреждал. Кстати, раз вы против ее ухода, может, поделитесь со мной планами на мою сестру. У вас ведь они уже имеются? Так ведь? - откинувшись на спинку собственного стула, Порядок сложил руки на груди в замок.
   - Есть, не буду скрывать. Я могу их вам открыть, если вы будете вести себя в пределах дозволенного. - согласно кивнув головой ответил эльф.
   - Не переживайте, я смогу сдержаться... - пообещал мой друг.
   - Я рад, что вы смогли успокоиться, - улыбка превосходства заиграла на губах Терентэля. - Дело в том, что наш Правитель обладает даром предвидения. Иногда его пророчества сбываются настолько точно, что некоторые мои соплеменники просто диву даются. Так вот, как-то он сказал моей матери:
   Когда мелорны зацветут
   В дорогу будем собираться.
   А твой сынок полюбит ту,
   что может пламенем играться.
   Она стремиться будет ввысь,
   Горя огнем негодованья,
   И будет биться одна мысль -
   Что жизнь сплошное испытанье
   - А причем здесь моя сестра? - недоумевающее посматривая на Терентэля, поинтересовался Порядок.
   - Как причем? - эльф подался вперед. - Я ведь вижу, что она принадлежит огненной стихии.
   - Боюсь, что вы видите не все. Ее основная стихия не огонь. - ехидно глядя на Терентэля, Пор усмехался.
   - Хм, не заметил... При взгляде на нее, я видел одно только изначальное пламя. Но мое решение уже не изменить. И наша свадьба с вашей сестрой состоится в скором времени. Сегодня же я дам указания к подготовке, - повысив голос, заявил эльф. Он поднялся, вышел из-за стола и, небрежно кивнув, вышел из библиотеки.
   Мы с Пором обменялись растерянными взглядами, а Андил озвучил нашу общую мысль, бьющуюся у всех в сознании:
   - Интересно, а как Алекс отнесется к свадьбе этого зазнайки с Чанс?
  
   Чанс.
  
   - ... мое решение уже не изменить... свадьба...состоится...
   Услышав эти слова, отшатнулась от отверстия, сквозь которое подсматривала за друзьями.
   "Уж лучше бы я этого и не видела... Иной раз проще остаться в неведении о своей судьбе..." - пронеслась обезумевшей лошадью мысль.
   "Чанс, ты где?" - пришло от брата.
   "Тут, рядом... и я в шоке!" - ответила я ему.
   "От чего ты у нас в шоке?" - пошутил братец-кролик. Услышав мой задумчивый хмык, он прислал, - "Ты в курсе?"
   Я кивнула головой, потом до меня дошло, что он не может видеть моей реакции, и добавила, - "Угу..."
   "Во-первых, откуда? Во-вторых, и как? Ну, и, наконец, в-третьих, Алекс тоже обо всем знает?" - Пор просто засыпал меня вопросами.
   "Я за вами подсматриваю, пока не знаю, Алекс рядом и он все слышал" - ответила я на все его вопросы. Подошла к дырочке и вновь посмотрела на растерянных ребят.
   "А вы где?" - оглядываясь по сторонам поинтересовался Порядок.
   "За стеной в тайном ходе" - ответила я, Потом обернулась к Тирель и спросила:
   - Тирельлель, а из этой комнаты можно попасть в библиотеку.
   - Да, конечно. Все очень просто... - эльфа стала водить правой рукой по стене. Потом замерла в напряжении и... дернув за какой-то рычаг отошла в сторону.
   Перед нами открылся проход в библиотеку.
  
   Порядок.
  
   В полном недоумении я оглядывался по сторонам, но так и не заметил никаких признаков присутствия сестры. В наступившей могильной тишине негромкий щелчок произвел эффект разорвавшейся огненной сферы. Повернув голову в сторону звука, наткнулся на семейный портрет, который в данный момент отъезжал в сторону. Сквозь образовавшийся проход в сопровождении черноволосой эльфы прошла Чанс под ручку с Сашкой (а вернее Алексом).
   Присев на краешек стола она окинула наши растерянные лица, а какие они еще могут быть после всего услышанного? Грустно улыбнулась и, оглянувшись на эльфу, спросила:
   - Тиреллель, ты не могла бы проводить нас к озеру? По крайней мере, возле него мы не будем опасаться быть подслушанными. А нам есть, что обсудить...

Глава 20.

   Алекс.
  
   Пока шли к озеру, я не произнес ни слова. Настроение окончательно испорчено.
   "Сколько раз уже убеждался в том, что лучше не подслушивать и не знать того, что не предназначено для твоих ушей. Как это на Земле говорится: меньше знаешь - крепче спишь? Правильное выражение. Хотя..." - зло пнул попавшийся под ноги выступающий из земли корень дерева. В ответ донеслось поскрипывание ствола - готов поспорить, что мне не показалось и оно действительно недовольное!
   "Я не понимаю, чего ты злишься?" - раздался недоумевающий вопрос Саши.
   "Нет, ты что так и не поняла? Этот идиот собирается жениться на Чанс, даже не спросив на то ее позволения!" - вызверился я. Кажется еще чуть-чуть и я начну выдыхать пламя, как дракон.
   "Драконы выдыхают пламя только в своей звериной ипостаси!" - сообщил Алмаз.
   "Да мне по фигу! Хоть в человеческой! Нет, это где видано? Видите ли, его дядя что-что там напророчил! Да мало ли, что этот древний эльф имел в виду! Возможно, что он в чем-то ошибся, а может, этот неушастый эльф не так интерпретировал это предсказание" - мысли бешеными скачками сменяли друг друга. Я пытался найти выход из этой дурацкой ситуации, в которую мы попали.
   Зацепившись за очередную корягу, торчащую из земли, еле слышно выругался, а в ответ услышал встревоженное:
   - С вами все в порядке?
   На меня внимательно смотрели темно-карие раскосые глаза эльфы. Глянув на нее исподлобья, рявкнул:
   - Все хорошо, все просто замечательно!
   - Алекс? - раздался справа от меня взволнованный возглас Чанс. Я, не реагируя на него, продолжил идти вперед, пока не зацепился опять. На сей раз, мне не удалось удержать равновесия, и я грохнулся на землю лицом в опавшие розовые лепестки.
   "Хорошо, что нос не расквасил!" - съязвила Сашка. - "То же мне... злишься, нервничаешь, мог хотя бы себе под ноги смотреть. Не один ведь телом владеешь!..."
   "Замолчи! Тебя мне только не хватало!" - все больше распаляясь, проорал я.
   "Все... молчу-молчу! Уже и слова сказать нельзя" - тихонько добавила она.
   Ко мне подбежали ребята. Я в этот момент как раз перевернулся и сел. Подтянул колени к подбородку и обхватил их руками. Хорошо, что друзья не стали ничего спрашивать. Видать почувствовали, что сейчас меня лучше не трогать. Через минуту я уже поднялся на ноги и, оглядев всех присутствующих, произнес:
   - Ребят, со мной все в порядке, честно. - Посмотрев в ту сторону, куда мы направлялись, заметил, что водная гладь уже совсем близко. - Пойдемте к озеру, совсем чуть-чуть осталось.
   Так мы и шли дальше молча. Только выйдя к озеру, Андил не сдержался и восхищенно воскликнул:
   - Здорово то кааааак...
   Цветущий сад спускался к самому озеру, а над водной гладью покачивался длинный, но довольно узкий причал, по которому могли спокойно разойтись только два человека. Он был не простой. По всей его длине красовались резные балясины увенчанные периллами. На расстоянии пары метров друг от друга установлены деревянные балки, на которые при помощи специальных карнизов крепилась крыша. Заканчивался он на песчаной косе небольшой беседкой. Туда-то мы и направились.
   Рассевшись на лавках оббитых толстой шелковой тканью, минуту мы просто молчали, разглядывая окрестности. Однако установившуюся в беседке тишину разорвал вопрос Андила, который все это время, сидя рядом со мной, беспокойно ерзал по скамье:
   - А можно я искупаюсь?
   Наши взгляды сразу же сошлись на черноволосой эльфе, мирно взирающей на водную гладь. Она оторвалась от разглядывания лепестков, покачивающихся на поверхности озера и тихим, но звонким голосом ответила:
   - Кончено же можно.
   Стоило мальчику оказаться в воде, как его одежда испарилась совершенно чудесным образом. Лишь только серебристая чешуя островками проступила на руках, груди, спине и щеках. Ныряя головой вниз, Андил показал нам свой длинный, заостренный по краям хвостовой плавник. Увидев его, эльфа восторженно выдохнула:
   - Нерей! Значит это правда, и вы - посланники нашего родного мира?
   - А ты сомневалась? - вновь распаляясь, просил я. Затем вскочил с лавки и, никому ничего больше не говоря, разбежался и на полном ходу спрыгнул с причала в воду. Довольно холодная вода сразу же остудила клокочущее у меня в груди негодование.
   Пока я плавал под водой, мои мысли выстроились в довольно логичную цепочку. Подплыв к причалу, я подтянулся на руках и уже через минуту целиком выбрался из воды. Налетевший ветерок просушил кожу, сдул с чешуи излишнюю влагу, вместо которой вновь появилась одежда: облегающие ноги легинсы, приталенная блуза и тканевые сапожки.
   Подходя к беседке, услышал:
   - ... можно ли избежать этой свадьбы? - по голосу определил, что вопрос задал Порядок.
   - О чем речь? - переступая через порог беседки, поинтересовался я.
   - Мы интересуемся у Тирель: существует ли возможность избежать свадьбы Чанс и Терентэля. - сообщил Игорь.
   - Ребят, пока купался и охлаждал свою ярость я многое смог обдумать. И вот мой вам ответ: мы ничего не сможем изменить до тех пор, пока во дворец не вернется Правитель Терлинитиэль. Я ведь прав? - Обратился я к эльфе. Та только согласно кивнула головой.
   - То есть, ты предлагаешь пустить все на самотек? - недоверчиво разглядывая меня, произнесла Чанс. Неожиданно, как для меня, так и для нее, мое предложение поддержал Порядок.
   - Абсолютно с тобой согласен. Ничего изменить мы не сможем. Так что по любому нам нужно ждать возвращения правителя, - кивнув мне, Порядок перевел свой взгляд на Чанс, - Как я понял, Терентэль отвел вам с Алексом одну комнату на двоих, так что никаких поползновений с его стороны быть не должно. Ал в обиду тебя не даст, да и ты прекрасно можешь себя защитить. Подумаешь, свадьба... Нам главное с другим разобраться.
   - С чем? - заинтересованно разглядывая Игоря, спросила Тирель у Пора. - А потом тут же повернулась ко мне, - А почему к тебе все обращаются как к парню, да и ты им отвечаешь как мужчина?
   "Ну, и что ей прикажете отвечать на этот вопрос?"
   К счастью для меня Порядок первый ответил на заданный ему вопрос. Я же смог хорошенько продумать то, что стоит говорить мне.
   "Хотя... что тут думать. Скажу как есть. Меньше врешь - меньше путаешься. Да и она вроде бы ничего так. Веселая, ни капли зазнайства, презрения и пренебрежения к нам не эльфам" - решил я после минутного раздумья. В этот момент Пор объяснял эльфе эффект воздействия на Чанс дивного аромата, который источают цветущие в округе деревья. На что Тирель ответила:
   - Я знаю о дурманящем воздействии запаха мелорна на некоторых существ. Мне о нем рассказывал отец. Он вводит в эйфорию, придает бесшабашность и опьяняет сознание. Правда я пока не слышала, что кто-то в таком состоянии способен что-либо страшное натворить, - эльфа легкомысленно пожала плечами. Порядок не стал ее ни в чем разубеждать. Просто переглянулся с сестрой и промолчал. Тогда Тирель повернулась ко мне.
   - Так все же? Почему к тебе обращаются как к парню? - переспросила она.
   - Наверное потому, что я и есть парень, - я беззаботно подмигнул эльфе. Затем перевел взгляд на Чанс, ласково улыбнулся и послал ей волну нежности.
   Затем, решив вернуться к предыдущему разговору, повернулся к эльфийке и спросил:
   - Тирель, а ты не в курсе, где твой отец и как скоро он намерен вернуться обратно?
   - Хм... - эльфа задумалась, - ну, уехал он шесть дней назад, сказал, что ему хватит пары-тройки недель на то, чтобы уладить возникшие на границе с ильмами неурядицы.
   - Значит пара-тройка, говоришь? Это мне нужно продержаться всего неделю или две? - заинтересовавшись, Чанси вся подалась вперед. Меня же в данный момент волновал другой вопрос.
   - Тирель, расскажи, пожалуйста, поподробнее, как у вас здесь проходит свадебная церемония? Кто проводит обряд бракосочетания, требуется ли благословение старшего родича, сколько времени требуется на подготовку к этому знаменательному для некоторых событию?
   "Сколько вопросов и все сразу! Дайте бедной девушке сообразить, что вам на них ответить!" - отметила Сашка.
   Однако Тирельлель довольно быстро справилась с растерянностью и ответила:
   - Все зависит от желания брачующихся. Если Терентэль горит желанием как можно скорее сочетаться с тобой браком, то он сметет все преграды, лишь бы добиться желаемого как можно скорее. Хотя в то же время провести обряд нужно по всем канонам. Для этого на невесте должно быть белое платье, фата. Должно быть получено благословение старшего рода. Из-за отсутствия отца им считается моя тетя - мать Терентеля. Сами понимаете, что она хочет своему сыну только счастье и согласится с его желанием. Скрепить союз нужно, принеся клятву верности, покорности и дружбы...
   - Постой, как дружбы? Ты хотела сказать любви? - перебил ее Игорь.
   Эльфа неодобрительно посмотрела на него, покачала головой и продолжила:
- Нет, я все сказала верно. Не всегда браки заключаются по любви, иногда для этого вполне хватает именно дружбы. Если ее нет, тогда основными критериями становятся верность и покорность. А в вашем случае покорность - это главная составляющая. Чанси просто не сможет произнести ни слова возражения. Ей не даст это сделать та клятва, которую она дала в помутнении сознания.
   Чанс глухо застонала. Эльфийка перевела на нее ласковый взгляд карих глаз и попыталась ее утешить.
   - Не переживай ты так. Терентэль не такой уж плохой, он просто зазнайка, но и это попровимо.
   - Тирель, как ты не понимаешь, не люблю я его! У меня в сердце уже давно живет другой...
   Эльфа посмотрела на разрумянившуюся Чанси, затем оглядела остальных. Заметив, что все их взгляды остановились на мне, она удивленно спросила:
   - Ты любишь мужчину в девичьем теле?
   - Эй! Я не всегда буду таким! Скоро слияние произойдет и все закончится. - сообщил я.
   - Слияние? Расскажешь? - поинтересовалась эльфийка.
   - Думаю, что не стоит. Давайте лучше вернемся к разговору о церемонии. - предложил я.
   - Хорошо. В общем, учитывая все вышесказанное, я могу утешить вас только одним. Думаю, что у нас есть только одна возможность отсрочить эту свадьбу.
   - Какая?! - в один голос воскликнули мы.
   - Чанси, ты когда-нибудь шила себе платье на заказ? - хитро поглядывая на мою любимую, спросила Тирель. Та минуту стояла в прострации, затем хихикнула, и через минуту залилась счастливым смехом. Сашка, слышавшая весь наш разговор от начала и до конца, тоже радостно подхихикивала. Наконец, отсмеявшись, Чанси вытерла выступившие от смеха на глазах слезы и произнесла:
   - Боги, как я сама об этом не догадалась! Это же элементарно!
   Перехватив наши недоумевающие взгляды, она вновь расхохоталась. Тирель поддержала ее лучистой улыбкой, засмотревшись на которую Игорь застыл в молчаливом восхищении.
   - Чанс, может, ты нам поведаешь, что ты придумала? - не выдержал я.
   - О, все очень просто. Всего-то и надо, что придираться: "ой, мне здесь жмет, нужно расшить, а вот здесь болтается, нужно оборочку сделать, да и вообще, мне эта ткань не нравится, она слишком грубая и кожу натирает. Я хочу длинную фату, чтобы она тянулась за мной длинным шлейфом". Надеюсь, теперь уловили? Эти жалобы и капризы могут длиться вечность. По крайней мере, на неделю, а может быть и дольше, меня точно хватит!
   Хорошенько поразмыслив, я произнес:
   - Чанс, ну ты жестокая!
   - Я не жестокая! - обижено надув кораллово-красную нижнюю губку произнесла Чанси, - Я просто не горю желанием выходить замуж под давлением обстоятельств, а не по любви.
   - Ладно, раз все решено, думаю, нам следует возвращаться во дворец, - предложил Порядок. - Это вам не нужно особо напрягаться, чтобы чем-нибудь себя занять. Чанс будет над портнихами, да женихом издеваться, Алекс опять в книжки уставится. А нам чем прикажете заниматься?
   - Ну... - эльфа задумалась, затем продолжила, - можете взять несколько книг из нашей библиотеки.
   - Сомневаюсь, что мы разберем в них хоть слово. - с сожалением ответил Пор на ее предложение. Но Чанси встрепенулась, будто что-то вспомнила, и сказала:
   - Пор, неужели ты еще не понял? Эльфийский язык одинаков во всех мирах. Возможно, что эту способность подарил им мелорн, но факт остается фактом. А мы с тобой свободно говорим и пишем на нем.
   - Вот же... я тупоооой! - протянул Порядок. - А ведь точно! Как я об этом сам не догадался?
   - С каждым бывает. - Чанс пожала плечами.
   - Ага, но не у всех проходит, - добавил Игорь, ухмыляясь на пол лица. - Мне вот только интересно, каким Макаром мы туда попадем? Ты помнишь дорогу до библиотеки? Лично я нет. Тоже мне, понастроили. Тут ведь сам черт ногу сломит!
   - Чем это тебе не нравится мой дом? - от возмущения эльфа уперла руки в бока и начала наступать на парня. - Да лучше его еще никто не придумал!
   - А как можно любить одни сплошные коридоры, лестницы, ходы? У вас, небось, лестниц больше, чем в самом высоком небоскребе у нас на Земле.
   - Да что ты понимаешь в архитектуре? - подойдя вплотную к Игорю, Тирель принялась толкать его указательным пальцем в грудь. Отступая от разъяренной эльфы, Игорь шаг за шагом оказывался все ближе к выходу из беседки. Но и там Тирель не остановилась. Гневно сверкая на Игоря глазами и все еще продолжая ругать его, на чем свет стоит, она подтолкнула его к правому бортику причала. К полному восторгу эльфы и огорчению Игоря перила начинались чуть дальше, поэтому, не удержав равновесия, парень просто-напросто свалился в воду.
   "Хорошо, что не глубоко!" - заметила Сашка, заинтересованно рассматривающая с