Селютин Алексей Викторович: другие произведения.

Приглашение

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Ссылки:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Ссылки
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Я - профессионал. Я - геймер, имеющий огромный игровой опыт. Бескомпромиссный лидер, возглавляющий популярный в игровом сообществе клан. Я готов поставить на колени любого врага, кто осмелится бросить мне вызов. И теперь меня ждёт новый вызов. Новый мир, где мне вновь придётся создать клан. Поднять его на ноги, стать крепко и вывести в топ. Но в этот раз без верных друзей, без помощников, без содействия администрации. Только мой опыт, моя настойчивость, мои способности управлять коллективом. Коллективом, собранным из тех, кто, как и я, впервые увидит этот мир. Что ж, вызов принят.

Приглашение

 []

Annotation

     Я - профессионал. Я - геймер, имеющий огромный игровой опыт. Бескомпромиссный лидер, возглавляющий популярный в игровом сообществе клан. Я готов поставить на колени любого врага, кто осмелится бросить мне вызов.
     И теперь меня ждёт новый вызов. Новый мир, где мне вновь придётся создать клан. Поднять его на ноги, стать крепко и вывести в топ. Но в этот раз без верных друзей, без помощников, без содействия администрации. Только мой опыт, моя настойчивость, мои способности управлять коллективом. Коллективом, собранным из тех, кто, как и я, впервые увидит этот мир.
     Что ж, вызов принят!


Приглашение

Глава 1

     - Ассист! Ассист! Хил у меня в таргете! Хорош... Молодцы! Дальше чистим.
     Мышка под правой ладонью, пальцы левой руки на "ASWD", наушники плотно закрывают уши, а микрофон у самого рта. Подушечка микрофона обрызгана слюной и, при прикосновении к губам, доставляет небольшой дискомфорт. Но я не отвлекался на такие мелочи. Всё моё внимание сосредоточено на событиях, разворачивающихся в 27-ми дюймовом мониторе. Полная концентрация.
     - Правее! Правее! Правее берите! Скай, твой пак - правый коридор. Вычищайте там всё... Б...ть, Кирилл! Хрена ты тупишь? Веди своих наверх! Не гоняйтесь по замку за фрагами! Что вы как в первый раз?
     Указательный палец щёлкнул по левой кнопке мыши и персонаж под моим управлением продрался через вражескую толпу прямо к месту респауна. Я нажал цифру "1" на клавиатуре, активировал "ультимативную защиту" и использовал умение массовой агрессии. В персонажа ударили десятки стрел и сгустков магии. А персонажи ближнего боя, сами того не желая, принялись тупить клинки об мою "тяжёлую" броню. Топовую "тяжёлую" броню на сервере.
     - Я принял их на себя! - вновь прокричал я в микрофон. - Держите меня точечным хилом. Оля! Оля, блин! Клинс дай! Не спи! Сдохну под дебафами!
     - Заряжаю АОЕхи? - в наушниках раздался очень знакомый голос.
     - Да, Серый, жги! Прямо в то место, где я стою... Илья, наших в замок быстрее заводи. Дочищайте, пока они не регруппнулись.
     Я оторвал руку от мышки - наверное, впервые за последний час - и утёр со лба пот. На улице было очень жарко. Хоть я открыл окно, помогало это не сильно. А кондиционер перестал подавать признаки жизни ещё прошлым летом. Так что приходилось страдать не только от жары, но и от чудовищного перенапряжения.
     Воскресенье. День осад. Несколько замков доступных для захвата на весь сервер в 5000 человек живого онлайна. И хоть на замки претендовала, в лучшем случае, половина этого онлайна, желающих было хоть отбавляй. И я был самым желающим из всех.
     Альянс игроков, с которыми я люто враждовал на нескольких серверах куда меня приглашали, решил бросить мне перчатку в лицо и здесь. Они стартовали стадом в пару сотен человек и, за время игры, значительно увеличили поголовье этого стада. Они старались щемить мой клан повсюду, не давали развиваться, ставили палки в колёса и оскорбляли лично меня на игровом форуме. Не говоря уже про оскорбления ближних и дальних родственников. В общем, делали все те вещи, которые делали всегда. А потому антагонизм наш был непримирим. Ненависть была столь сильной, что администрация серверов, куда за мной следовали враги, радостно потирала руки. Сама помогала разгонять хайп, выкладывала ролики на игровых форумах, где бескомпромиссно сражались обе стороны, и, предвкушая достойные прибыли, увеличивала стоимость стартового доната. Любой хомячок, мечтающий присоединиться к кланам "бигвара", или простой работяга, желающий после работы "погриндить" пару часиков, были обречены платить. И платить намного больше, чем если бы на сервере отсутствовал я. Я и мой клан.
     - Левый проход! - заорал я и опять оплевал микрофон. - Танки, продавите их уже, б...ть! Что вы стоите!? Макс! Макс, какого хрена ты своей дубиной бьёшь бомжа!? Это не твоя работа! Быстро в левый проход!
     - Принял. Иду, - ответил он и я увидел на мониторе группу из нескольких персонажей, протискивающихся в узкий коридор.
     - Зачищайте тронку, - вновь скомандовал я, а затем глянул на часы в углу монитора. - Времени не много. Мне 5 минут нужно, чтобы скастовать заклинание. Поторапливайтесь.
     На мониторе игроки с "тагом" моего клана дружно двинулись вперёд. "Ультимативная защита" давно слетела, но я всё равно продолжал использовать умение массовой агрессии по откату. Враги всё так же были вынуждены атаковать меня, но всё так же без видимого успеха - топовый сет на сервере и 3 лекаря в пати делали меня неубиваемым.
     Неожиданно тронный зал вновь наполнился вражескими игроками. Они защищали замок и воскрешались прямо в "тронке" каждые 5 минут. И чтобы это прекратилось, надо было сделать то, что я давно приказал сделать мемберам своего клана. И что они до сих пор не сделали.
     - Б...ть! - заорал я в микрофон, и слюни долетели даже до монитора. - АОЕ! АОЕ! АОЕ! Маги, луки, пики! Вливаем! - я опять использовал умение массовой агрессии. - Сука, добейте этот конечный кристалл! Какого хрена вы позволяете им респануться!? Бегом кто-нибудь наверх! Сейчас зерг придёт из города и нам капздец!
     Как и всегда, меня услышали. Десятки магических умений, использованных практически одновременно, взорвали монитор. Видеокарта возмущённо напомнила о себе через яростно закружившийся кулер. Я услышал её, выругался сквозь зубы и, так же сквозь зубы, пообещал самому себе купить новый компьютер, когда админ со мной рассчитается. Главное, не просрать осаду.
     - Они перегруппировались. Из города табун несётся, - сообщил чей-то голос. - Минут 7 - и будут здесь. Постараемся выиграть для вас пару минут.
     Я бросил быстрый взгляд на "тимспик", но зелёный огонёк уже потух. Я так и не заметил кто из 298-ми человек, сидевших в говорилке, это сказал.
     Я опять выругался, но на этот раз не про себя.
     - Мои - со мной! Захожу. Все остальные - держать тронку. Танки станьте в проходах. Не дай Боже ко мне кто-то прорвётся и собьёт каст!
     Я опять кликнул мышкой и "танк" под моим управлением ринулся вперёд. "Хилы" пошли следом, не отставая ни на шаг.
     - Серый, держи точку респа. Становлюсь.
     Отстукивая чечётку указательным пальцем по левой кнопке мыши, я завёл персонажа на возвышение, где можно было прочитать заклинание захвата. Торопливо вызвал меню умений, увидел иконку с красным флагом и кликнул.
     - Каст пошёл, - проинформировал я сокланов. - 5 минут стоим насмерть. Даггеров в инвизе палите. Чтобы ни один не прорвался... В общем, вы всё знаете.
     - Кристалл добили, - сообщили в говорилке.
     - Красавчики, - поблагодарил я. - Теперь стоим. Время расслаблять булки ещё не пришло.
     Тоненькая полосочка заклинания медленно уменьшалась. Чересчур медленно, как мне казалось. Хоть подобный фокус я уже проделывал не один раз - да даже не один десяток раз - волновался, как в первый. Это была очень важная осада. Наверное, самая важная за весь год. Ведь победив сегодня, я смогу с чистой совестью отправиться в отпуск и отдохнуть от напряжения, которое с начала года преследовало меня постоянно.
     В онлайн игры я начал играть давно - мне ещё и 10-ти не исполнилось. Перепробовал массу. Стратежки, стрелялки... Но больше всего меня зацепили ролевые игры. А точнее - массовые мультиплеерные ролевые игры. Увлёкся я ими, переступив барьер финального класса школы. А серьёзно начал заниматься уже в институте. Серьёзно - значит зарабатывать деньги, играя. Не только от продажи игровой валюты на всем известном сайте. Не только от продажи готовых предметов тем, кто готов был платить. А получать деньги за своё участие. За своё участие, и клана, которым я руководил.
     Игры мне всегда нравились. Я мнил себя соло-игроком и играл за самого себя, вообще не напрягаясь. Но впервые став лидером клана на 3-м курсе института, я забыл про слово "соло". Прочувствовав, что значит управлять кланом, я больше никогда не играл в одиночку. Став клан-лидером, я понял, что значит неповторимое удовольствие. Когда своими действиями, своими поступками, своими словами ты вдохновляешь людей настолько, что они хотят только одного - следовать за тобой, это впечатляет. Собрав клан на одном из серверов и очень удачно там отыграв, я решил - а почему бы не пригласить с собой тех, с кем познакомился, на следующий сервер? В процессе притирки мы неплохо сыгрались, доверяли друг другу, весело общались. Были друзьями, если можно так сказать о тех, кого ты никогда не видел в реальной жизни и слышал лишь голоса в голосовых программах.
     И понеслось. Завертелось, закружилось. С костяком клана мы играли то тут, то там. Добивались успехов, торговали пикселями, зарабатывая копеечку. Не напрягались особо, и обрастали жирком. К нам присоединялись ребята, с которыми мы знакомились в процессе нагибания очередного сервера, и через год мне уже не было необходимости заниматься такой ерундой, как продажа игровых предметов. Наблюдая за хайпом на серверах, где мой клан всегда стремился к доминированию, владельцы проектов или простые "админы" на зарплате сами начинали мне писать. Общались вежливо, пытались юморить и предлагали денежку за то, чтобы мой клан появился на их сервере. За то, чтобы я помогал разогнать ажиотаж, они платили. И платили не мало. Участие моего клана проплачивали на пару месяцев, требуя не просто активности на массовых мероприятиях, а бескомпромиссной гонки и амбиций на тотальное доминирование.
     И я соглашался. Соглашался, чтобы доказать и им, и самому себе, что способен на это. Способен держать людей в узде, добиваться результатов и побеждать. Ведь это то, что, мне казалось, у меня получается лучше всего.
     Я отучился на историческом факультете Государственного Университета и от учёбы почерпнул массу полезных знаний. Но по профессии не работал и дня. Мне это было ни к чему. Догрызая гранит науки на последнем курсе, в год я зарабатывал столько, сколько никогда бы не заработал мой преподаватель, которого я безмерно уважал - Сергей Леонидович Потапов. Он относился ко мне по-доброму и даже был готов посодействовать с поступлением в аспирантуру. Но когда на выпускном я сообщил ему чем занимаюсь и сколько это мне приносит, он улыбнулся, сочувственно похлопал по плечу и сказал: "Занимаешься ерундой". Я с ним не согласился, конечно, но сердечно поблагодарил за то, что он сделал меня мыслящим, сомневающимся человеком. Готовым критически смотреть на мир, помнить уроки истории и смело отстаивать свои взгляды. Несомненно, это помогло мне в будущем.
     С тех пор прошло 3 года, а я всё ещё "занимался ерундой" - брал деньги с администрации за своё участие, и был довольно известной личностью на "Фанпее". Но самое смешное, несмотря на строжайшие запреты и угрозы банами для обычных игроков, меня никто не трогал. Администрация серверов закрывала глаза на мой мелкий бизнес, лишь бы я отыгрывал по контракту до конца. Не "сливался" через неделю после череды поражений; не рыдал и не требовал ещё, ещё и ещё, когда враги, имея значительное количественное преимущество, вытирали об мой клан ноги. Они были рады, что я всегда оказывал сопротивление каждому клану, каждому альянсу, у которого хватало смелости бросить мне в лицо перчатку. И когда мне было по-настоящему тяжело, я всё равно не сдавался. Всё равно находил возможности для привлечения кадров, учился игровой тактике и стратегии, внедрял в дряблое вражеское тело паразитов, в виде нытиков, которые выедали его изнутри. Потому всегда, когда заканчивалось время моего контракта, я приходил к финалу победителем. Всегда! Как бы тяжело не приходилось на старте, я всегда становился тем, кто смеялся последим.
     И сейчас, когда я наблюдал за магической полосочкой, стремительно приближавшейся к нулю; когда слышал в наушниках возбуждённые в предвкушении победы голоса ребят, плечом к плечу отыгравших со мной 2 месяца, мне было хорошо. Я испытывал кайф. Я чувствовал себя особенным. Я терпел достаточно долго, чтобы к финалу подойти такой силой, которая даст заметную оплеуху врагу, имевшему двукратное количественное преимущество. Я полностью переиграл их - целый альянс в 600 человек. И был готов поставить финальную точку.
     - 30 секунд, парни, - уже полностью расслабившись, сказал я. - Поздравляю нас. Поздравляю всех... Вован, что там вары?
     - Всё прошло, как и задумывалось, - весело отозвался тот. - В 4 пачки лукарей мы ударили в торопливую колонну с двух боков. Рассеяли зергач и заставили за нами гоняться. Выиграли пару-тройку минут, и фрагов понастреляли.
     - Красавчики, - похвалил я и опять облегчённо выдохнул. - Фух. Реально потный был сервер.
     - Да, весна выдалась жаркая, - согласился кто-то.
     - В смысле "был"?
     - Лёха, а ты чё? Это всё что ли? - удивлённо спросили у меня в "тимспике". Зелёный огонёк опять потух раньше, чем я успел заметить говоривших.
     - После обсудим, - отозвался я, считая последние секунды. - Всё, мальчики и девочки, наша взяла. Поздравляю ещё раз.
     Магическая полоска, наконец, исчезла. Перекрывая моего персонажа, практически на весь экран вылезло системное оповещение.
      "Клан " Immortals " захватил замок Эсгарот!"
     Дружный вопль едва не разорвал мои уши и я поспешил приспустить наушники. И уши, и наушники так же были мокрыми от пота. Как, в принципе, и футболка. Судя по организму, выложился я на полную.
     - Молодец, Лёш. Поздравляю, - услышал я Олькин голосок. Хоть, по её инициативе, наши отношения давно переросли в дружеские из более близких, я всё равно был рад похвале. Она прошла длинный путь вместе со мной, и мне не в чем было её винить.
     - Спасибо, Оль, - ответил я. - Мы все постарались. Все молодцы.
     - Вары бесятся в эфире, - смеясь, сказал Кирилл. - Смотри, чё в чате творится.
     В левом углу огромного монитора прыгали буковки. Мировой чат лихорадило. Сообщения неслись столь стремительно, что я был вынужден растянуть окошко чата на пол-экрана. Принялся читать сообщения и брезгливо скривился - опять всё то же самое. Опять маты, предложения "выйти раз на раз", обещания не дать жизни в "дэйли", нецензурные просьбы не забивать на игру и не убегать, рассказывая всем, кто, якобы, победил. Всё то, что я уже видел не раз, играя на других серверах. Всё та же песня.
     - Отвечайте им достойно, - разрешил я. - Пусть тонут в том же говне, которое льют на нас. Разрешаю слов не подбирать. Давите гнид словесно.
     На клавиатуре я выбрал цифру, отвечающую за мировой чат, и зажал "шифт". Затем написал лишь две буквы "GF" и опять сложил окошко чата до минимума - за меня всё о родственниках врагов расскажут мои сокланы. Они, что уж тут скрывать, тоже любят "трэшток". И я разрешил им отвести душу.
     Затем я перешёл в чат клана и опять поздравил всех с победой. Всех назвал молодцами и красавчиками. Кто-то написал мне в "личку". Я скосил глаза на фиолетовые буковки в левом нижнем углу экрана. Стартуя на сервере, я всегда ставил галочку напротив опции "заблокировать всех", чтобы меня не отвлекали всякие "ноунеймы". А затем в процессе игры точечно выдавал доступ на персональное общение с самим собой самым верным сокланам. Но в этот раз мне писал не один из них.
      "Привет. Поздравляю", - писал мне игрок с красноречивым ник-неймом "Administrator". - "Что скажешь? Дальше гоу? Или ты всё?"
     "Привет", - ответил я тому, кто платил мне деньги за то, что я привёл на его сервер не только свой клан, но и заставил присоединиться врагов, обещая охренительно интересный контент. И, как по мне, обещание я сдержал. - "Я, в принципе, освободился. Можем обсудить."
     "Давай поговорим. Ты в "тимспике"? Прыгай ко мне на канал."
     В чате клана я ещё раз отстрочил поздравления и разрешил сокланам отрываться по полной.
     - Так, ребята, - переключился я на говорилку и плотно натянул наушники. - Можно расходиться. Восстанавливайте энергозатраты. Попейте кофейку или водички. В туалет сходите - как же без этого. Перекуривайте, в общем...
     - "ПЛка" будет? - спросил меня один из лидеров конст, которые составляли основную дамажащую силу клана.
     - Да, будет, - ответил я. - Я сейчас с админом иду базарить. Послушаю, что он скажет. Потом будем ништяки делить.
     - Так мы остаёмся, или как, Лёха?
     - Ну сейчас я поговорю и решим. Я б хотел отдохнуть, конечно. С декабря без продыху по "фришкам" прыгаем.
     - Тоже плюсую за отдых, - сказал кто-то.
     - Тоже хочу.
     - А время нам дадут на... наши дела? - спросила Оля.
     - Я сейчас всё узнаю, Оль. Ждите, короче. Не разбегайтесь пока.
     Раздался характерный звук, когда я покинул канал. А затем примерно такой же, когда присоединился к другому.
     - Здоров, Ворон, - раздался немного грубоватый, но весьма довольный голос. - Нормальную ты прожарку устроил. Они совсем не ожидали, что вы так с ними... Просто вокруг пальца обвели.
     - А не хрен было расслаблять анус, - фыркнул я. - Привет, Глеб. Что, уже жалуются тебе?
     - Мне? Нет. Мне не жалуются. Я только с тобой держу связь в игре. Форум бомбят просто. Комьюнити-менеджер потеет сейчас.
     - Эх, мне бы её проблемы, - усмехнулся я и подёргал за горлышко пропахшую потом футболку, остужая тело лёгким ветерком. - Ей бы потеть так, как мне.
     - Не буду спорить, - усмехнулся он. - Нагнали вы хайпу, надо признать. Стартовый онлайн с семи тысяч за два месяца упал всего лишь до пяти...
     - Ты ж писал на главной странице, что у тебя на сервере 20 000 онлайна, - поддел его я.
     Глеб засмеялся.
     - Ага, конечно. 20 000. Ни одни мощности не выдержат больше шести "тонн". Мне пришлось просить помощи конкурентов...
     - Костян?
     - Угу. Он помог... За копеечку. Но всё получилось как нельзя лучше. Верно?
     - Ну, тебе лучше знать. Я всего лишь трудяга на зарплате.
     - Ага, конечно, - весело фыркнул он. - "Всего лишь"... Ну что ты мне скажешь, кстати?
     - А что тебе сказать?
     - Ну, ещё месяцок, может быть? Онлайн держится, враги унижены, контента море... Ещё месяц не желаешь повариться?
     Я задумался и почесал макушку. По моим расценкам, деньги Глеб предлагал не такие уж и великие. Но он позволял мне заниматься тем, за что на других "фришках" банили. Так что, в принципе, я мог бы пойти ему навстречу и отыграть ещё месяцок. Вот только была одна проблема - я устал. Устал физически, устал морально. Мне нужен был перерыв. А лето, которое вот-вот должно коснуться моего носа, подталкивало к принятию правильного решения.
     Я тяжко вздохнул прямо в микрофон.
     - Не, Глеб, не хочу. Заманало. Сижу мокрый от пота и чувствую себя, как выжатый лимон. Пусть вары хоть обижаются, хоть с дерьмом смешивают, а я всё - ухожу победителем. Цель достигнута, замок захвачен, деньги отработаны.
     - Ну так я это... - торопливо запел Глеб - Могу ещё подкинуть на бедность. Я ж знаю, что "доширак" надо кушать не одному тебе. А и пачкам твоим.
     - Не, не хочу...
     - А я могу лично тебе ещё и на икру бонусом... Будет что на хлеб намазывать. Побегаешь ещё месяц?
     - В таком же потном режиме? - спросил я больше у себя, чем у него. Глеб никогда не скупился, когда речь шла о моём клане. Платил достаточно. И, в принципе, против добавки я не возражал. Вот только...
     - Ну ты же сам понимаешь, - перебил мои размышления Глеб. - Ты залез на чужого коня, будучи размером в два раза меньше, чем бывший наездник. Естественно через две недели тебя попытаются скинуть. Скинуть и растоптать... Подозреваю, что для тебя следующий месяц будет ещё более потный, чем этот. Я ж потому и готов подкинуть. Догадываюсь, каким жарким может выдаться этот месяц.
     - Нет! Точно нет! - уже куда более твёрдым голосом сказал я. - Лето на подходе. Хочу слетать куда-нибудь. Устал. Думаю, двух месяцев, что мы с тобой посотрудничали, достаточно.
     - Жаль, - не скрывая разочарования сказал Глеб. - Могли бы весь июнь доить коровок...
     - Это ты бы доил, - рассмеялся я. - А я всего лишь работник на зарплате.
     - Смешно, - усмехнулся он. - Что дальше планируешь делать?
     - Загорать всё лето, наверное. Сейчас сообщу своим ребятам и скажу им, что надо делать... Ты ж не против? Как мы договаривались...
     - Только пусть не палятся все сразу, - с ноткой недовольства произнёс Глеб. - Чувствуют, блин, себя на "фанпее", как дома. А это, между прочим, нарушает правила пользовательского соглашения.
     - Ну что поделать, Глеб. Моим констам тоже надо есть. Они не просто фулками играют, а с заменами. Там народу больше, чем стандартных игроков в группе. Потому и выдают жуткий онлайн. Мало кто может 18-20 часов в сутки выдавать посменно.
     - Ну так это твои проблемы, - попытался Глеб показать строптивость. - А я от этой вашей игровой биржи убытки несу. На черта мне это надо, когда ты уже играть не хочешь? Обесценишь мне валюту. Экономику на сервере угробишь.
     - Три дня, Глеб, - спокойно сказал я. - Три дня, чтобы скинуть шмотки и золото. Скажу всем. А затем, если кто по-наглому засветится, кидай бананы.
     - Да вы своими шмотками, за раз выкинутыми на биржу, мне онлайн убьёте. Узнает кто...
     - Узнают по-любому, - пожал я плечами, хоть он этого, конечно, не увидел. - Ну и чё? Нас не будет. Зато вары будут. Без сопротивления поставят сервер на колени, месяц побегают и заскучают. Потом ещё один месяц в конвульсиях. И можно готовиться к следующему старту. Ты когда, кстати, планируешь?
     - В начале декабря думал, - ответил Глеб. - Не хочу с Костей пересекаться. Мы договаривались, что осень будет за ним... К тому же он мне подсобил.
     - Ну вот, - дожал его я. - Чего тебе переживать? И без нас будет движуха. Хоть и по инерции... Три дня, Глеб. Три дня, чтобы скинуть всё, что можно скинуть. Потом сам разбирайся. Окей?
     - Хорошо, - наконец, согласился он. - Только ж ты мне пообещай, что вновь нагонишь хайпу зимой... Хочу дачу прикупить.
     Я засмеялся.
     - А мне хотя бы квартиру. Живу на съёмной и всё коплю, коплю, коплю... Никак не докоплю. Мало, наверное, я с тебя требую.
     - Ну, посмотрим, чем я смогу помочь тебе зимой, - он усмехнулся. - Приведёшь всех своих, врагов потроллишь, замотивируешь, чтобы тоже пришли. Тогда обсудим... Будешь?
     - Человек предполагает, а Бог располагает, - философски изрёк я. - Не буду загадывать. Я не против у тебя погонять, если будет с кем.
     - Весной же было с кем, верно? Будет и зимой. Ты только засветись.
     - Хорошо, Глеб, - я опять усмехнулся. - Договорились. Давай мне мои бабки и я побегу ребят порадую. Они тоже ждут моего слова.
     - Серый Ворон - лидер клана "Бессмертные", - весело произнёс он. - Как много людей зависит от твоего решения. Даже я! А я - целый хозяин пруда, в котором ты всего лишь маленькая рыбка. Вон оно как...
     - Это, наверное, потому, что рыбка я не такая уж и маленькая, - захохотал я довольный его словами. Всегда любил, когда люди верно оценивают влияние, которое я оказываю на игровой мир.
     - Акула! - подтвердил Глеб. - Ладно. Счёт тот же?
     - Ага.
     - Перевожу.
     - Спасибо. Пойду своих порадую.
     - Да, кстати! - воскликнул он, когда я собирался отключаться. - Костя с тобой хотел поговорить. Вы, вроде бы, предварительно договаривались.
     - Угу. Он меня хотел на август смотивировать.
     - Ну, время неплохое для дойки. Школьники, студенты... Работяги обычные.
     - Тебе не кажется, что ты слишком прямолинеен со мной? - смеясь задал вопрос я. - А то пойду на форум создам тему, как ты всех душишь стартовым донатом - хрен кто к тебе придёт играть.
     - Херня, - отмахнулся он. - Всё равно играть будут. Даже если в два раза больше придётся заплатить ради комфортной игры. Плохо то, что ты, в этом случае, потребуешь увеличение таксы...
     - Обязательно потребую.
     - Вот-вот. Так что лучше давай вместе доить. Как друзья.
     - Хорошо... друг, - я опять засмеялся. - Отправляй деньги... С Костей потом свяжусь. У меня сейчас сбор пати-лидеров. Надо парням всё сообщить.
     Я вернулся на свой канал в "тимспике" и созвал лидеров конст. Но только тех, кто играл со мной не за идею, а за деньги. Были, конечно же, альтруисты, которым не надо было платить и которые играли ради "фана". Но основной ударный кулак состоял из профессионалов. Из тех, кто показывал чудеса организованности за определённую плату. И показывал их вместе со мной на разных серверах.
     Я всем рассказал, что с меня хватит. Я отыграл плотно и теперь готов удалиться на заслуженный отдых. На всё лето. Админ расплатился и теперь я готов расплатиться с ними. Так же я сообщил, что все желающие играть дальше, могут оставаться. Только теперь за свой скилл и своё время они не будут получать ничего. Будут играть так же как и раньше - ради удовольствия.
     - А что про "фанпей"? - спросили у меня. - Можно, да?
     - Три дня выбил, - честно ответил я. - 3 дня можно продавать игровое бабло и вещи. Но так, чтобы не светиться особо. Через 3 дня он начнёт нещадно банить, если спалитесь. Так что успевайте.
     - Мы, наверное, останемся, - сказал лидер консты лучников, которые здорово себя показали на недавней осаде. - Мои не хотят уходить. Июнь отыграем точно. А потом распродадимся. Постараемся без палева.
     - Хорошо, - дал я добро.
     - Лёха, а че с кланом? - спросил Игорь. - Я б тоже ещё поиграл.
     - Клан распущу, Игорёк, - ответил я. - Всё как всегда. Если я не играю, если не руковожу кланом - "таг" ликвидируется.
     - Ну подожди! Тут же столько "пассивок" проучено! Это же такой буст! Он бы нам пригодился.
     - Игорь, ты ж не первый день со мной. Я и "таг" неразделимы. Хотите играть - создавайте клан и прокачивайте. Делов-то. Три дня "таг" ещё будет сверкать, но как распродадимся - сразу закрываю кормушку.
     - Хорошо. Понял. Я тогда тоже на отдых.
     - А когда следующий сбор?
     - Пока не уверен, Оль. Там Костя со мной хотел поговорить - админ конкурирующей донатной помойки, - простите мой французский. Лето же - это мёртвый сезон в нашем деле. А он, вроде, в августе хочет открыться. Может быть, стартанём как и вся школота - с 1-го сентября. Так что будьте готовы, господа пионеры.
     - Да нормально, в принципе, - загомонили ребята. - Август-сентябрь подходит. Годится.
     - Там вары на форуме уже темку сварганили. Грозят карами небесными, - вновь влез в разговор лидер консты лучников. - Просят не сливаться и не убегать.
     - Плевать, - фыркнул я. - Сейчас бы лидеру клана "Имморталс" об этом переживать. Они будут только рады, если я их позову на август. Ведь могу и не позвать.
     Парень засмеялся.
     - Так, ладно, ребята, - я опять опустил взгляд на правый нижний угол монитора. - Время - деньги. Пофаньтесь на форуме, оставьте пару сообщений для врагов, а потом сами решите, что для вас важно. Я говорю официально - до конца лета роспуск клана неизбежен. И попрошу, если будете создавать "таг", мою иконку не использовать. Не стоит меня провоцировать на негатив... Кирюха.
     - Ау?
     - С моего чара всё снимай - и на продажу. Там золото ещё есть. Эпик бижа. Ну и всякое барахло. Сливай без торга. А потом мне деньги переведёшь. Хорошо?
     - Да, Лёха, конечно. Персонажа выставлять?
     - Нет, не надо. Это будет чересчур палевно. Может, потом как-нибудь.
     - Хорошо, Лёха. Удачи тебе.
     - Спасибо... Ребят, у меня ваши счета записаны. Сейчас переведу, что обговаривали, а потом на встречу с Костей. Возможно, на чара больше не зайду. Но я всегда доступен в "вайбере". Номер вы знаете. Если что-то срочное, пишите.
     - Хорошо.
     - Конечно, клан-лид.
     - Хорошего отдыха.
     Я ещё раз попрощался со всеми и покинул "тимспик". Запустил "вайбер", открыл вордовский файлик и нашёл там номер Константина Андреева. Скопировал, вставил и нажал вызов. Пока "вайбер" пикал, сгонял к холодильнику и вытащил банку "пепси".
     - Кайфец, - выдохнул я.
     После непродолжительного ожидания на экране появилось широкое смуглое лицо. Черноволосый мамонт Костя, которого из-за нескладного сложения и высокого роста я про себя называл "Франкенштейн", сразу узнал меня. Он улыбнулся своим чудовищно огромным ртом и помахал волосатой лапищей.
     - Здорово, Грэй Рэйвэн, - оскалился он.
     Я едва удержался, чтобы не сказать: "Привет, Франкенштейн".
     - Привет, Костя. Как дела?
     - У меня-то? Да пока всё по плану. Зависаю на форуме любимого конкурента - что б он лопнул, зараза! - и завидую. Такой онлайн, скотина, собрал - у-у-у-х! Вот бы мне такой, да?
     - Ты меня по этому поводу желал лицезреть?
     - Естественно. Что мне скажешь? Будешь устраивать прожарку врагов на моём серваке? Создашь движуху?
     - А что по времени, Костя? Когда конкретно планируешь запускать?
     - 23-е августа подойдёт? Всё лето впереди. Отдохнёшь и вернёшься посвежевший. А затем начнёшь гнать волну. Хотя, в принципе, можешь прямо сейчас создать темку в разделе "рекрутинга" и заявить, что твой клан будет здесь. Многие хомячки, увидев это, обрадуются. Начнут пачки собирать в надежде втянуться в "бигвар". Мне это пойдёт на пользу.
     - Не сомневаюсь, - усмехнулся я.
     - Тебе тоже может, - подмигнул он. - Могу авансом подкинуть на шоколадки. А может, и на что-нибудь ещё.
     - Блин, Костя, сервер Глеба ещё не остыл, а ты меня уже почти переманил.
     - С твоим уходом там останется лишь пепелище, - спокойно сказал он. - Там теперь не игра, а доедание начнётся. Всё как обычно, в общем.
     - Ну два месяца было очень даже ничего.
     - Верно, - согласился Костя. - Тоже так хочу. Обзавидовался тут. Мне нужен хайп не меньший. А без тебя, без твоего клана, этого не произойдёт.
     Шарики в моей голове закрутились моментально. Зря, наверное, он произнёс последнюю фразу. Зря для него. Я увидел открывшуюся возможность и просто не мог в неё не вцепиться.
     - Тогда, Костя, нам, наверное, стоит пересмотреть расценки, - стараясь не улыбаться, произнёс я. А затем увидел, как его улыбка исчезла и брови сложились печальным домиком.
     - Какой ты нехороший человек, - пробурчал он. - Сколько ты хочешь?
     - Ну я, как бы, не только для себя хочу. Я хочу для всех. Иначе эти "все" не смогут выдавать максимальный КПД. А он нужен мне так же, как тебе.
     - Давай ближе к теме. Сколько?
     - В 2 раза больше, чем мы обговаривали в январе. Если у тебя всё окей, я гарантирую полную отдачу от всех. Стримеров своих подключу. Они будут только рады поиграть в "бигваре" и порадовать достойным контентом подписчиков. Подсоблю с рекламой, в общем.
     - В рекламой у меня и так всё хорошо, - продолжал бурчать Костя. - Даже неожиданный человечек объявился и разместил мои баннеры на своём сайте. Бесплатно к тому же.
     - Рад за тебя, Костя. Ты всегда знал, что реклама - двигатель торговли. Значит, настроен весьма решительно. Как и рассказывал мне при разговоре.
     - Подловил ты меня, зараза, - неожиданно загоготал он. - Но! Но я рассчитываю на тебя. Время подобрано удачно, сервера конкурентов к этому времени уже выдохнутся. А новые запускать бессмысленно. Если ты заявишь, что стартанёшь у меня, им ничего не светит.
     - Односайдовое болото им светит, - сказал я.
     - Но на этом не заработать. Заработать можно лишь на конфликте и противостоянии антагонистов, - наконец, Костя прекратил паясничать. - Давай мне предварительное согласие на участие твоего клана, а я - так уж и быть - подниму планку. Дадим друг другу слово и будем его держать.
     - Да ты не бзди, Костя, - ухмыльнулся я. - Всё будет в лучшем виде - ещё лучше, чем у твоего конкурента. Ты же понимаешь, что за мной не только хомячки потянутся, не только потенциальные союзники, но и исконные враги! Вся эта движуха создаст тот онлайн, который ты хочешь видеть на старте. Живой онлайн в 6000 человек, Костя. Всего это можно достичь, если разогнать ажиотаж. И я это сделаю. Как делал уже не раз.
     - Хорошо-хорошо, - вновь засмеялся он. - Иногда я не понимаю кто тут работодатель - ты или я? Кто на кого работает?
     - Я фрилансер, Костя. Но на многое способен.
     - Хорошо. Договорились, фрилансер. Запиши себе: старт 23-го августа. Начинать гнать волну я бы рекомендовал не позже 1-го июля. Будет достаточно времени, чтобы многие тебя увидели и приняли верное решение. Для меня это очень важно.
     - Сделаем, - кивнул я.
     - Тебе аванс нужен? Или позже? - поинтересовался он.
     - Давай этот вопрос обсудим потом. Я только-только с важной осады. Голова ещё не остыла.
     - Добро. Слушай, и ещё... Тот человек, что неожиданно помог мне с рекламой, хочет тебя.
     - Не понял...
     - Ну, в смысле, хочет с тобой пообщаться. Вроде он новый на нашем рынке и пытается развивать свой ММО-проект. Я не разобрал, что там у него за игра, но он интересовался конкретно тобой. Спрашивал у меня.
     - Костя, я ж общаюсь только с проверенными людьми. Я надеюсь, ты не давал ему мой номер?
     - Нет, не давал, конечно. Я помню договорённости. Но я купил у него рекламу не за деньги. А за подаренную возможность пообщаться с тобой. Извини, но предложение было слишком выгодное. Я дал ему твоё "мыло".
     - Какое? - недовольно пробурчал я. - У меня десятки почтовых ящиков.
     - Я знаю только один. Его и назвал. Проверь там. Может, письмо пришло какое. Наверное, он тоже хочет тебе что-нибудь предложить.
     - Здорово...
     - Да ладно тебе. Больше клиентуры - больше денег. Только не забудь, август-сентябрь-октябрь - ты мой! Что бы он там не предлагал. Пусть забирает время Глеба, - он захохотал. - Поздняя осень и зима в самый раз.
     - Ладно, не страшно, - махнул я рукой. - Почтовый ящик - это не телефон. Даже если будет навязчивым, просто удалю... А что он там хотел вообще?
     - Не знаю. Хотел с тобой поговорить. Был настойчив.
     - Хорошо. Какой именно ящик?
     Костя назвал мне почтовый адрес и мы распрощались. Напоследок он указал на меня пальцем и добавил: "Я рассчитываю на тебя". Затем отключился и я отложил телефон в сторону. Открыл браузер на компьютере и выбрал верный почтовый адрес из десятков созданных. Во "входящих" было несколько писем. Какой-то непонятный спам, разная реклама и письмо с названием "Two Worlds". Я хмыкнул, удивлённый английскими словами, кликнул мышкой на письме, а затем прочёл.
     "Добрый день, уважаемый Алексей. Он же "Gray Raven" - лидер клана "Immortals". Сразу представлюсь. Меня зовут Николай Аркадьевич Харитонов - исполнительный директор компании и куратор проекта в Юго-Восточном регионе. Возможно, вы сейчас хмуритесь и спрашиваете самого себя: "Какого проекта?". Я вам честно отвечу - такого, который в скором времени затмит все онлайн игры. Даже не затмит - уничтожит! Поверьте, я говорю не из простого бахвальства. А исходя из понимания, какое чудо находится под моим контролем. Это действительно нечто невероятное. И я хочу привлечь ВАС к участию в "невероятном". У меня есть определённые планы на вас и я бы хотел обсудить ваше участие. Но сделать это эпистолярно не представляется возможным. Поэтому прошу позвонить мне сразу, как только вы прочтёте это письмо. Я буду доступен в любое время. Исключая, конечно же, глубокую ночь. Прошу вас не испытывать сомнений, ведь общение вас ни к чему не обязывает. А когда мы переговорим, уверен, вы будете заинтересованы в сотрудничестве не меньше меня. Жду."
     Под письмом были размещены циферки и я с удивлением заметил, что мы с этим человеком пользуемся услугами одного и того же мобильного оператора.
     - Написано "ту ворлдс" на английском, а оператор нашинский, - пробормотал я. - Я уж было подумал, что это кто-то серьёзный.
     Я почесал лоб и взял в руки телефон. Светиться мне не особо хотелось, ведь номерок был приобретён по акции с дешёвым интернетом. Но никаких подвохов я не ожидал. Вряд ли бы такими словами писал кто-то из тех, с кем у меня старые счёты. Старые виртуальные счёты. Угрожали мне регулярно. На форумах, личными сообщениями, письмами в почтовый ящик. Часто "обиженки", кто так или иначе пострадал от доминации моего клана, выказывали неприкрытую агрессию. Я пытался не реагировать, конечно. Но, бывало, грозные мамкины "мстюны" выбешивали. И я срывался. Но до угроз по телефону пока дело не доходило. Потому что мало кто знал мой номер. Только те, кому я доверял абсолютно.
     Я ещё раз посмотрел на номер и набрал цифры на телефоне. Быстро взвесил все "за" и "против", и нажал кнопочку вызова. Долго ждать не пришлось. Красивую мелодию в "ди-джингл" я слушал едва ли дольше трёх секунд.
     - Алло? - раздался глубокий мужской голос.
     - День... э-э-э... вечер добрый, - почему-то я сразу начал мямлить. - Мне Костя Андреев... ну, тот человек, который у вас купил рекламу, сообщил, что вы хотели со мной связаться...
     - Вы Алексей? - быстро переспросил мужчина. - Серый Ворон?
     - Да, я он и есть.
     - Очень рад с вами познакомиться, Алексей. Давно хотел пообщаться... Не желаете ли?
     - С чего бы это? Вы кто такой вообще? Владелец очередной "фришки"?
     В телефонной трубке рассмеялись.
     - Вряд ли можно так сказать. Я не "владелец" и уж, конечно же, не "фришки", как вы выразились. Но к игровому сегменту имею непосредственное отношение. Я куратор проекта, закрытое бета тестирование которого начнётся с первым днём лета. И, поверьте мне, этот проект разнесёт в пух и прах все остальные онлайн игры.
     - Это я уже слышал. Вернее, читал в вашем письме. Но я же не тестер. Не программер. Искать игровые баги - это не моё. Вряд ли вы по адресу...
     - У меня для вас особая роль, Алексей. Я хочу, чтобы мы с вами посотрудничали.
     - А что вам нужно?
     - Давайте расскажу при личной встрече? Сегодня воскресенье, выходной. А завтра мы с вами можем встретиться и всё обсудить. Я вам всё расскажу. Ничего не утаю.
     Я занервничал. Встречаться с кем-либо с глазу на глаз я совершенно не желал. Все мои договорённости с заказчиками всегда шли в онлайн режиме. Общение, денежные переводы, уточнения мелких деталей, если в том была необходимость. К тому же всех заказчиков я хорошо знал. А этот человек был мне совершенно незнаком. И я не видел смысла в личной встрече.
     - Вы не по адресу, - вновь повторил я. - С потенциальными заказчиками я не встречаюсь тет-а-тет. Вопросы такого характера мы можем решить через "скайп" или "вайбер". Но даже если вам есть что мне предложить, вынужден вас огорчить - моё время уже расписано. Мне не интересно. Спасибо.
     - Всё же я думаю, вас это заинтересует, Алексей, - мне показалось, что я услышал, как человек на другой стороне усмехнулся. - Поверьте, ТАКОГО вы никогда не видели доселе. Проект, в котором я принимаю участие, это не только новое слово в мире онлайн игр. Это - старт новой эры! И я хочу познакомить вас с ним... А чтобы вы не сомневались, добавлю - речь идёт о больших деньгах. Для нас, для вас, для всех. Я хочу предложить вам участие за очень крупное вознаграждение. И чтобы вы в этом смогли убедиться, приглашаю завтра к 9:00 во "Дворец Спорта". Вас встретят и проводят ко мне, где мы сможем спокойно всё обсудить.
     - Дворец Спорта? - удивился я. - Где? В моём городе?
     - Да. Именно так. Компания арендовала его целиком на 5 дней. До пятницы мы должны управиться и подобрать команду.
     - Команду? Подождите, вы сейчас находитесь в том же городе, где я живу?
     - Да. А что вас удивляет? У нас тут свой филиал. Это большая удача, что вам не придётся трястись на поезде или лететь самолётом на встречу, как некоторым. Но и предложение к вам будет тоже особым.
     - А что вы хотите конкретно?
     - Получить ваше время. У меня большие надежды на вас, Алексей. Но, чтобы узнать больше, вам придётся встретится со мною лично. В 9:00 вас будут ждать на проходной, если всё же решитесь познакомится. Приезжайте, и сами всё увидите. Думаю, вас удивит увиденное.
     Я шумно выдохнул. Этот разговор без всякой конкретики мне не нравился.
     Николай, видимо, что-то почувствовал. Прежде чем я сказал бы окончательное и бесповоротное "нет", он произнёс:
     - Хоть, наверное, не стоит говорить этого по телефону, я всё-таки скажу: речь идёт о 50 000. В долларовом эквиваленте. Я хочу получить ваше время на весь летний период, а взамен предлагаю заключить контракт на озвученную сумму. Такой подход вас заинтересует?
     Я закашлялся.
     - Вы серьёзно?
     - Чтобы узнать это, вам придётся завтра к девяти прибыть во Дворец Спорта. Вы можете не опасаться - место это охраняемое и многолюдное. Сами убедитесь. Так что я не заманиваю вас деньгами. Я просто хочу предложить вам работу. Дать вам возможность делать то, что у вас получается лучше всего. Будете?
     - Посмотрим, - буркнул я после непродолжительного молчания и отключился. Отшвырнул телефон и задумался.
     Выглядело всё слишком мутно. Какой-то неизвестный чувак говорит о таких деньгах. Он меня знать не знает. Как и я его, в принципе. А уже готов предлагать столько. Что за бред? Какой проект? Какое ЗБТ? Я ж, блин, не тестер, чтобы как жук навозный ковыряться в "багах". Пусть сами такой геморройной хренью занимаются. Мне нравится то, что я делаю. Нравится то, чем зарабатываю.
     Хотя, стоп! Он же сказал, что предоставит мне возможность делать то, что у меня получается лучше всего. Я кланом неплохо руковожу, вроде бы. Ему что, нужен клан-лидер на период закрытого бета тестирования непонятной поделки, которую, возможно, лепят на коленке. Зачем? Какой в этом смысл? Да ещё столько денег предлагает. Ну не бред ли, ну?
     Я очень быстро убедил себя, что это бред. Переключился на клановые дела, вернулся в "тимспик" и быстро обо всём забыл. Погрузился в рутину дележа заработанных денег. Рассчитался со всеми лидерами конст, подтвердил информацию о предварительной договорённости с Костей, и наказал всем готовиться на август. Затем перешёл вместе с Кириллом в отдельную комнатку и долго подсчитывал с ним стоимость вещей на моём персонаже. Топовых вещей на сервере. Сумма выходила внушительная. Я присвистнул и пообещал Кирюхе 10% от суммы, которую он выручит. Тогда он тоже присвистнул, ведь это были совсем не маленькие деньги, которыми он смог бы кормиться половину лета. Он пообещал закрыть вопрос в два дня и перевести мою долю. В конце общения я ему разрешил продать моего прокачанного персонажа чуть позже, если проплатит смену ник-нейма. Таким образом он сможет заработать ещё.
     - Тебя Флиппер искал, - сказал он, когда я уже собирался отключаться. - Он паникует. Спрашивал у меня, действительно ли ты отчаливаешь. Не хочет болотить сервер своим зергом в 600 рыл. Хочет конкуренции. А если мы свалим, всё быстро обесценится. Он тоже хочет удачно распродаться на "фанпее". Что ему сказать?
     - Триппер искал? - переспросил я. - Пошли его на х...р! Сначала говном меня обливал, а теперь после поражения начал волноваться? Не с кем играть ему будет... Пусть идёт в жопу! Если будет опять интересоваться, можешь сказать ему, что за гнилой базар придётся расплачиваться. Попрошу Костю на осеннем сервере запретить им торговлю игровой валютой. Даже буду готов пожертвовать частью своих доходов ради этого.
     - Так ему и передать?
     - Да. Можешь добавить, что я буду рад, если их вообще там не будет. Больше никаких договорняков.
     Кирилл засмеялся.
     - Ну, это чересчур круто. Они ж тоже на зарплате.
     - Пусть учатся вести себя адекватно! Дегенераты, блин!
     Я попрощался с Кириллом и полез считать прибыли. Смотрел на циферки банковского счёта, улыбался и хмурился одновременно.
     Хоть полгода были потными, они так же были весьма доходными. Я очень неплохо заработал своей задницей, по 12 часов в сутки не выбиравшейся из удобного кресла. Но я всё так же был далёк от своей собственной квартиры. Даже однокомнатной. И хоть я, в принципе, неплохо устроился, снимая комнату в большой тёткиной квартире, все же мечтал отсюда свалить. Мои отношения с ней испортились недавно, несмотря на то, что на свои средства я сделал полный ремонт в комнате, где обитал. Новые обои, новый пол, линолеум. Полная звукоизоляция, чтобы тётка не слышала моих управленческих воплей глубокой ночью, которые её так раздражали ранее. Всё я сделал за свои деньги. И она, когда ремонт, наконец, завершился, смекнула, что стоимость её трёхкомнатной квартиры теперь в разы выше. А поскольку она давно жила одна, из всех родственников изредка общаясь лишь со мной, решила эту квартиру продавать. Эту продавать, а двухкомнатную в более тихом районе покупать. А на разницу - безбедно существовать.
     Думаю, не стоит говорить, насколько я был недоволен такими планами противной бабищи. Особенно после оплаты ремонта целиком из своего кармана. А на долю с продажи не мог даже рассчитывать. Как, без тени смущения, заявила мне тётка. Так что мои деньки в этой квартире были сочтены. К концу лета меня просили убраться.
     И я, упорно работая на столь специфической должности, как лидер клана, старался изо всех сил. Старался, но всё равно был далёк от покупки собственной квартиры. Меня опять ждала судьба квартиросъёмщика.
     Но я не унывал. Я давно привык существовать самостоятельно и не волновался особо. Мне по карману было всё, кроме покупки собственных квадратных метров.
     Мысли о квадратных метрах навеяли воспоминания о разговоре с тем непонятным Николаем. Можно ли ему верить? Стоит ли прислушаться к его россказням про мифические 50 000 долларов? Такие деньги, несомненно, помогут мне исполнить мечту. Но насколько эти россказни реальны? Да и вообще: разве ж можно шутить такими деньгами? Пусть они и не заоблачные - за годик-полтора прыгания по разным серверам я, наконец-то, смогу столько собрать, - но всё равно с трудом верится этому преданию. Хоть оно и свежо.
     - Но как это выяснить? - сам у себя спросил я. - Как выяснить, правда ли это?
     Затем стукнул себя по башке, как по дереву. Выяснить можно лишь одним способом - удостовериться лично. Встретиться, посмотреть на этого сказочника, и сто раз задать один и тот же вопрос. Получить однозначный ответ, посмеяться и свалить. Спрос-то не бьёт в нос. Можно и поинтересоваться. Почему бы не поинтересоваться?
     Отправляясь на боковую глубокой ночью, я всё время возвращался к этому вопросу. Думал, предполагал и решался. В итоге, понял, что вряд ли всё так стрёмно, как мне показалось изначально. Возможно, этот человек действительно хочет со мной поработать. И ничего страшного не произойдёт, если я поинтересуюсь, чего именно он хочет, если готов предлагать такие деньги. Не почку же мою. Наверняка что-то более приземлённое.
     Поэтому, засыпая, я решил встретится с ним утром.

Глава 2

     Таксиста я попросил не подъезжать ко входу. Попросил высадить меня у кинотеатра напротив Дворца Спорта. Он пожал плечами, доставил меня на место, забрал деньги и уехал. Я отошёл в сторонку, чтобы не мешать прохожим, в столь раннее для меня время торопившимся на работу, стоял у тротуара, чесал котелок и рассматривал столпотворение.
     Территория у Дворца кишела жизнью. Людей у входа толпилось столько, что я было подумал о зрителях, желающих попасть на интересный боксёрский поединок. Но никаких афиш не было, а значит, в понедельник утром боксёрскими поединками не пахло и в помине. Находясь на противоположной стороне, я наблюдал за аншлагом и не мог понять, что происходит. Затем, наконец, пересёк "зебру" двусторонней дороги и двинулся ко входу.
     Странные молодые люди, которые целой компанией оккупировали одну бедную скамейку, пыхтели, как паровозы. Губили своё здоровье сигаретами и что-то эмоционально обсуждали. Пройдя мимо них я услышал осколок фразы "...насколько всё реально?", и задумался куда сильнее. Я прошёл мимо них, испытывая серьёзные подозрения, что они не совсем нормальные - таким странным мне показался их внешний вид. Патлатые парни походили на наркоманов из музыкальной группы, любящей тяжёлый рок. А девчонки - на их не менее угашенных фанаток.
     У входа тоже было многолюдно. У огромных окон толпились персонажи разного возраста, и разного вкуса в одежде. Небритые и непричёсанные. Очередная компаха из трёх задротов мужского пола очень напомнила мне сериал "Теория большого взрыва". Мне даже показалось, что один очкастый задрот как две капли воды был похож на Леонарда Хофстедера.
     Я протолкался к дверям, абсолютно не понимая, что здесь происходит, и зашёл внутрь. Увидел очередь в буфет, очередь на ступеньках, ведущих в женский туалет, очередь в гардеробную. На подоконниках тоже был аншлаг. Совсем уж юные ребята - куда моложе молодого меня - сидели на собственных сумках, уткнувшись носами в смартфоны. Водили пальцами по экранам, время от времени отрывая мутные взгляды, чтобы осмотреться. Затем, видимо, ничего нового не находили и возвращались к своим занятиям.
     - Это что? - пробурчал я себе под нос. - Съезд задротов со всего мира?
     Я развёл руками, не понимая, что мне делать. Вроде бы меня должны были встретить. Или нет? Или я плохо расслышал?
     Подозрительный взгляд охранника в синей форме, который безошибочно определил, что в этой странной толпе я смотрюсь не менее странно, подтолкнул меня к действиям. Я уже бывал здесь когда-то, когда недолго учился быть хоккеистом. Но у меня были проблемы с удержанием равновесия, а потому хоккеистом стать не получилось. Зато получилось вспомнить, где находятся трибуны. Туда-то я и направился.
     Сделав несколько шагов вперёд, я взбежал по ступенькам, посмотрел вниз и выругался. Огромное пространство перед трибунами, вмещавшими более 3000 зрителей, было забито людьми, которые, на мой взгляд, количественно превосходили те самые трибуны.
     - Ох ты ж, блин! - присвистнул я, смотря по сторонам.
     Длинные ручейки очередей извивались внизу. Каждая из таких очередей заканчивалась перед столиком, за которым сидели женщины в строгих одеждах. Можно даже сказать - униформах. Волосы у них были собраны в официальный пучок, а перед глазами на столах разложены планшеты, в которые они что-то торопливо вносили. На каждый стульчик у стола, за которым сидела такая женщина, присаживался занявший первое место в очереди и о чём-то с ней беседовал. Подавал какие-то бумажки, торопливо кивал головой, что-то подтверждая, а затем радостно вставал, уступая место другому. Всё это было настолько странно, что я растерялся. Опять принялся крутить головой и увидел, что трибуны тоже не пустовали. На складных деревянных стульях сидели ожидающие. В руках они держали какие-то бумаги, крутили их в рулоны и скучно взирали на змейки очередей. Смотрели так скучно, словно понимали, что их очередь подойдёт совсем-совсем нескоро.
     Я сплюнул себе под ноги и выругался. Какого хрена я вообще сюда припёрся? Что здесь происходит в конце-концов? Я что, тоже должен буду очередь отстоять? С хрена ли?
     Я развернулся и потопал на выход. Вышел в холл, вновь заметил того самого подозрительного охранника, который смотрел на меня не менее подозрительно, и столкнулся с молодой девушкой. Она была невысока ростом, держала в руке смартфон и растерянно смотрела по сторонам, словно пыталась обнаружить кого-то в непонятной толпе.
     - Ой! - от неожиданности воскликнула она, когда я на неё напоролся. - Простите.
     - Бывает, - я даже на неё не посмотрел, проследовал мимо и полез в карман за телефоном, чтобы вызвать такси.
     - Ой! - за спиной вновь раздался её голосок. - Простите! Вы, случайно, не Грэй Рэйвен?
     Она успела схватить меня за руку и попыталась остановить. Но это не понадобилось - я и так остановился. Застыл словно статуя с поднятой ногой. Затем обернулся и внимательно на неё посмотрел.
     Девчонка была весьма симпатичной, хоть и росточка небольшого. Одета она была в такую же строгую серую униформу, как и дамы за столиками ниже трибун. Я оценил строгость в одежде и неловко замялся. Сам я одежде никогда не придавал значения. Для меня это было неважно. А потому сюда припёрся, тоже не особо заморачиваясь. Напялил неглаженые шорты и футболку. В конце мая погода стояла жаркая и мне казалось, что потею я постоянно. Хоть это было и не так.
     Но сейчас, когда я стоял под рентгеновским взглядом этой симпатяжки, мне стало неловко.
     - Простите, - повторила она. - Вы же Алексей? Грэй Рэйвен? Ну, я имею в виду, Серый Ворон, который?
     Я посмотрел на бейджик, закреплённый на груди и прочёл: "Мария Громова - младший комьюнити-менеджер".
     - Какой Грэй Рэйвен? - мужской голос отвлёк меня от созерцания груди, а не бейджика. - Тот самый что ли?
     Я обернулся и уставился на патлатого паренька лет 20-ти. Его неряшливые кучерявые волосы лезли на лоб и он постоянно дёргал головой, чтобы отбросить их. Столкнувшись с моим недовольным взглядом, он прищурился, посмотрел внимательно и встряхнул головой:
     - Да ну-у-у. Не может быть. Разве Ворон живёт здесь?
     - Где Грэй Рэйвэн? - от подоконника отлипла очередная тушка мужского пола и принялась крутить головой.
     Я недовольно посмотрел на девчонку. Она поняла мой взгляд правильно.
     - Вы очень похожи на того, кого мне надо встретить, - чуть более тихо сказала она и вопросительно уставилась. - Вы же он?
     - Я же он, - подтвердил я. - И я бы не хотел нарушать инкогнито.
     - Простите, - ещё раз сказала она. - Я немного теряюсь. Николай Аркадьевич просил вас встретить и проводить к нему. Пойдёмте?
     - А что у вас тут происходит? - поспешил задать вопрос я, прежде чем она двинулась.
     - Первый этап отбора в тестеры, - ответила девушка.
     - Чего??? - я едва сдержался, чтобы не засмеяться.
     - Слушай, так ты реально Серый Ворон, что ли? - патлатый паренёк продолжал удивлённо пялится на меня. - Лидер "Имморталсов"?
     - Что? Рэйвэн тут? Где?
     Пока я хмурился, вопросы начали сыпаться отовсюду. Я смотрел по сторонам и начал понимать, что в этом странном сборище для отбора в непонятные тестеры, многие обо мне слышали. Но завязывать дружескую беседу я не собирался. Да и девушка не дала. Она взяла меня за руку.
     - Идёмте. Вас давно ждут.
     Я позволил себя утянуть, а девушка попросила охранника отворить двери. Мы оказались в ярко освещённом коридоре, к стенам которого с обеих сторон жались люди. Держали в руках листы бумаги, сосредоточенно хмурились и энергично скользили шариковыми ручками по бумаге.
     - Анкеты заполняют, - объяснила мне девушка, хоть я ни о чём не спрашивал.
     Она отпустила мою руку и дальше я уже шёл, уцепившись взглядом за её покачивающийся задок. Мы быстро достигли распахнутой настежь двустворчатой двери. Я успел заметить очередные деревянные столики, за которыми сидели строго одетые дамы и допрашивали страждущих, прежде чем кто-то преградил мне путь рукой. Высокий мужик среднего возраста сжал анкету и недовольно поморщился.
     - Почему без очереди!? Особенный, что ли?
     Я нахмурился и уже готов был озвучить один из двух вариантов ответа. Сказать или вопросительное "а тебя оно е...?". Или утвердительное "тебя оно не е...". Но девчонка меня опередила.
     - Стойте спокойно, - строго сказала она мужику, смотря на него как карлик на баскетболиста. - Ждите своего времени.
     - А чего он лезет? - буркнул он, убирая руку.
     - Это не ваше дело! - строгостью своего тона, который никак не соответствовал росту, она удивила даже меня. - Ждите! Вас вызовут! Алексей, прошу за мной.
     Провожаемые недовольными взглядами, мы пересекли линию дверей и погрузились в шумное помещение, где сплетались десятки голосов. Задавались одни и те же вопросы, давались почти всегда одинаковые ответы. Услышав некоторые из ответов, я стал лучше понимать, что здесь происходит. Ведь если сопоставить слово "тестер" и вопрос "каков ваш игровой опыт?", выводы напрашивались сами собой.
     - Вы реально тестеров набираете? - спросил я у девчонкиной спины. - Так геморрно? Может, ещё медицинские справки требуете?
     Но она оставила мои вопросы без ответов. Привела к очередной двери - на этот раз запертой - и остановилась у столика, за которым сидела ещё одна строгая дама в очках. Девушка прокашлялась, и дама посмотрела на неё поверх очков.
     - Да, Машенька?
     Девчонка указала на меня рукой и лучезарно улыбнулась, словно выполнила невероятно сложное задание.
     - Привела.
     - Спасибо, милочка, - строгим голосом, вполне соответствовавшим её одеждам, ответила очкастая дама. Затем нажала кнопку на коммутаторе. - Николай Аркадьевич, к вам пришли. Алексей, если не ошибаюсь.
     - Алексей? Он всё же приехал? Пропустите немедленно!
     - Вас ждут, - сказал мне дама. - Машенька, ты можешь быть свободна.
     Девчонка улыбнулась, совершенно неожиданно подмигнула мне, и удалилась.
     - М-да, - буркнул я и почесал затылок.
     Затем дверь передо мной отворилась и навстречу двинулся среднего роста мужик возраста никак не меньше 40-ка лет. О чём кричаще сообщали морщины на его лбу, пузико, свисающее с дорогого кожаного ремня, второй подбородок и редеющие волосы на голове.
     - Алексей! - подскочил он ко мне и протянул руку для рукопожатия. - Очень рад, что вы всё же решились. Очень рад! Я надеялся на вас.
     - Здравствуйте, Николай... э-э-э... Аркадьевич?
     - Можно просто Николай. Вам, - он улыбнулся и пригласил меня войти. - Прошу. Тамара Александровна, нас, просьба, не беспокоить.
     - Что-нибудь принести?
     - Алексей? Кофе, может?
     - Нет, спасибо. Ничего не надо. Мне бы ответы получить на вопросы. Зачем я здесь трачу время?
     Николай кивнул секретарше, вновь пригласил меня внутрь и закрыл за собой двери.
     - Присаживайтесь, - он указал на мягкое кресло напротив дубового стола.
     Я присел.
     - Я не стану зря отнимать ваше время, Алексей, - он потёр бороду, продолжая внимательно меня разглядывать. - Будьте уверены, я точно знаю кто вы такой. Чего достигли. Чего добились. И именно такой человек, я посчитал, будет мне нужен. У меня есть идея на ваш счёт и я хотел бы её с вами обсудить.
     - Раз я уже здесь, давайте обсудим, - пожал я плечами. - Хоть всё выглядит ну капец как странно, давайте поговорим, - я указал большим пальцем на дверь за спиной. - А что вы действительно устроили набор тестеров? Зачем их здесь так много?
     - Об этом позже. Давайте, сначала я введу вас в курс дела.
     - Давайте.
     - В общем так, - Николай хлопнул в ладоши. - Хочу поставить вас в известность, что буквально через год-два состоится релиз новой игры, которая, по задумке разработчиков, полностью уничтожит онлайн игры в том виде, в котором их предлагают пользователям сейчас. Полностью уничтожит. Абсолютно. Как ядерная бомба. И вы знаете почему?
     Я промолчал.
     - Потому что базовая основа этой игры - виртуальная реальность!
     Я заметил тот взгляд, которым он на меня смотрел. Он ждал, что огорошит меня такой новостью. Что сразит наповал. На самом же деле я едва сдерживался, чтобы не засмеяться.
     - Ха-ха-ха, - всё же не выдержал я. - Прикольно... Я тоже, кстати, люблю книги читать. И с жанром "ЛитРПГ" знаком. Мне нравится. Вам тоже, я смотрю?
     Но на мои плохо прикрытые издёвки Николай лишь улыбнулся.
     - Большинство реагирует именно так - смехом, недоверием и моментальным отрицанием. Но это не отменяет факта - мы этого добились! Мы смогли создать виртуальный мир и научились помещать в него зёрна в виде человеческого разума. И этот разум, скажу я вам, там очень неплохо себя чувствует. Быстро адаптируется, привыкает и не желает возвращаться обратно. А знаете почему? Потому что в виртуальном мире человеческий разум может сам написать свою историю. Может стать тем, кем он не является в этом мире. В мире реальном. Любой, кто заслужит право погрузиться в этот мир, может стать кем угодно. И играть свою роль столь долго, сколько захочет.
     - Ну, конечно, - согласился я и посмотрел на наручные часы. 45 минут уже потеряны. А я мог бы ещё спать и спать...
     - Не верите? - озорно улыбнулся Николай.
     - Господи, - закатил я глазки. - Зачем вы втираете мне эту дичь? Мы же с вами оба знаем, что технологии ещё не достигли...
     - А если я вам скажу, что достигли? - перебил он меня. - Что если мы научились погружать человеческое сознание в мир, который оно воспринимает таким же реальным как этот? Что если каждый может погрузится в этот мир и почувствовать себя киногероем? Ощутить лёгкий ветерок в волосах. Прикоснуться к магическим тайнам. Побывать в жерле вулкана. Полетать на драконе. Наяву увидеть таких монстров, которые даже по ночам не снятся. Что если любой обычный человек сможет начать жить заново? Надеть личину эльфа, гнома, орка и ощутить себя вершителем судеб, случайно напоровшись на очень важный квест. Вам было бы интересно погрузиться в такой мир и увидеть его хотя бы глазком?
     Я недовольно заёрзал в кресле.
     - Николай, может, хватит? Возможно, когда-нибудь человечество достигнет таких вершин. Но явно не в ближайшую сотню лет. Я сам очень люблю фантастические истории молодого книжного жанра. Но всё это не больше, чем истории. К реальной жизни они не имеют никакого отношения.
     - Имеют, Алексей, имеют, - усмехнулся Николай. - И вершины уже достигнуты - вам не придётся ждать сотню лет, чтобы убедиться в этом. Заинтересовал?
     Я промолчал.
     - Хотите убедиться в этом сами?
     Я промолчал.
     - Я, если можно так выразиться, наиграл порядка 50-ти часов в этом виртуальном мире, - продолжил Николай. - Но вряд ли мои странствия по вонючим топям, хвойным лесам или купание в волшебном эльфийском озере можно назвать игрой. Я бы назвал это погружением в мечту. Мечту молодого программиста, которая исполнилась.
     - Вы программист? - холодок пробежал по моему позвоночнику, когда я представил, что он, может быть, не шутит.
     - Да. Один из тех, кто ради мечты был готов пожертвовать многим. Но сейчас, когда мечта исполнилось, я понимаю, что все мои жертвы были не напрасны. Но не только мои. А тысячи мелких жертв тысяч людей. Создателей дивного мира, которым вот-вот мы будем готовы поделиться с другими. Не сейчас, не так быстро. Но всё равно это неизбежно случится. А когда случится, любой другой досуг станет атавизмом. Даже шашлыки на природе или рыбалка с друзьями. Не говоря уже про досуг тех, кто бессмысленно тратит своё время в онлайн играх. Все они будут нашими.
     Я недовольно поморщился после слов о бессмысленно потраченном времени. Николай это заметил.
     - Не вас я имел в виду, Алексей. Вы, в отличие от многих, своим временем распоряжаетесь разумно. И, судя по тому, что я узнал, у вас это получается. Именно потому, что у вас получается, я решил обратиться именно к вам. Потому и хочу предложить вам на определённый срок погрузиться в ту самую виртуальную реальность, которой заманиваю. Поверьте, оно того стоит.
     - Да вы серьёзно, что ли!? - наконец не выдержал я и приложился по подлокотникам кресла. - Да невозможно это! Создать виртуальный мир, насытить его жизнью, научиться "коннектить" к нему людей - это стоит невероятных денег! Невероятное количество человеко-часов! А вы мне тут про "Матрицу" заливаете? Ну, давайте уже! Выставляйте ладони. Предлагайте таблетку - синюю или красную. Я выберу и поеду домой.
     Николай рассмеялся, явно довольный собой.
     - А вы эрудированы. Хороший пример вспомнили. Но можете не беспокоится - в вас никаких шунтов вкручивать не будут. Система более простая... А что на счёт денег и человеко-часов? Здесь вы правы. Инвесторы вложили миллиарды долларов. Миллиарды! И команда учёных была собрана огромная. Эта команда работала в течение 10-ти лет и добилась результатов. Инвесторы оценили и теперь хотят получать прибыль. Но для прибылей пока рановато. Пришла пора тестировать.
     - Ищете смертников, которым будете хрень всякую вкалывать и подвергать гипнозу? А потом они со счастливыми лицами будут рассказывать, что побывали в дивном волшебном мире?
     Но и такими предположениями не удалось пронять Николая. Он всё так же продолжал улыбаться.
     - Видели сколько "смертников"? - он кивнул в сторону запертой двери. - Все добровольцы. Лишь только по сети был кинут клич - миллионы подали заявки. Миллионы по всему миру!
     Рот мой непроизвольно открылся.
     - Какой клич? Никакой информации в "инете" не всплывало. Я же тоже не на необитаемом острове живу. Тоже читаю новости. Отслеживаю. Разве где-то проскакивала инфа о наборе в тестеры для теста виртуальной реальности???
     - Нет, конечно, - пожал плечами Николай. - Проскакивала инфа, как вы выразились, только о наборе тестеров для новой игры. Наборе тестеров, которым пообещали невероятные условия работы. Ну и, соответственно, невероятную оплату труда. Думаю, вы не могли видеть ничего подобного, потому что не интересовались. Потому что у вас совершенно другие интересы и совершенно другие задачи. И вы мне - скажу честно и откровенно - нужны не как рядовой тестер. А как тот, кто успешно справляется с теми самыми "другими задачами". Вы мне нужны как лидер клана!
     В этот раз с открытым ртом я сидел куда дольше. Николай даже успел попросить у строгой секретарши кофе. А она даже успела принести и удалиться.
     Николай вернулся к себе за стол и спокойно сел, ожидая, когда я оживу.
     - Я не понимаю, - это были мои первые слова.
     - Закрытое Бета Тестирование, - чётко отделяя каждое слово, произнёс Николай. - Я хочу, чтобы вы приняли участие в ЗБТ, которое начнётся с первым днём лета. Начнётся по всей Европе.
     - Так вы что... Вы реально серьёзно про... Про виртуальный мир? Он реально, что ли, существует?
     - Виртуальный реальный мир? - улыбнулся Николай. - Да, существует. Мы построили его, как строят дом - по кирпичику. И он готов. Он даже заселён жизнью. Не только приемлемой средой обитания, но и неигровыми персонажами. Искусственным интеллектом, который ярко взаимодействует с теми, кто оказывает влияние на этот мир. И этот искусственный интеллект настолько же реален, насколько реальны реальные люди. Вот как те, например, кто ждёт своей очереди за дверью и надеется стать частью этого мира. Они уже верят, в отличие от вас.
     - Я как-то не привык верить на слово, - пробурчал я. - Должность такая, что, доверяя, надо проверять.
     - Согласен, - Николай примирительно развёл руки. - Понимаю. Но, тем не менее, это факт - виртуальный мир существует. И мы его создатели. Я - один из его создателей.
     - А видосик покажете, может быть?
     - А, может, лучше в живую? - лукаво улыбнулся Николай.
     - Что? Прямо тут? Как? - удивился я. - Прямо здесь подключаться к розетке? На все 220 вольт?
     Николай опять рассмеялся. Он казался мне чересчур позитивным. Всё время только ржёт или лыбится.
     - Нет. Не здесь и не сейчас. Но в скором времени, если захотите. После подписания официального контракта и оформления договора, благодаря которому вы будете в моём распоряжении в течение трёх месяцев. В течение всего лета.
     - А что вы от меня конкретно хотите? Вынюхивать баги не приучен.
     - Конкретно что мне нужно от вас - вы сами. Я хочу получить от вас максимальную отдачу и увидеть умения, благодаря которым у вас так хорошо получается делать то, что вы делаете - управлять кланом! Я хочу, что бы вы, как человек с определённой репутацией, показали себя с лучшей стороны на ЗБТ. Чтобы сплотили вокруг себя единомышленников и выбились в топ в реалиях виртуального мира. Помимо всего, что будут обязаны делать тестеры, нас интересует, как будет проходить социализация человеческих сознаний, погружённых в виртуальный мир. Нам надо будет понять, есть ли разница между социализацией в реальном мире и социализацией в виртуальном, где нет тех стопперов, где нет тех страхов, которые есть в реальном. Когда нет страха смерти, когда нет страха уголовного преследования, а мораль ограничена лишь персональным воспитанием индивидуума, очень интересно понаблюдать, что из этого получится. Не скатится ли общество к первобытному? Появятся ли люди, готовые создать в виртуальном мире новую религию? Как сознание будет воспринимать магию, которой в реальном мире не существует. Всё это нам интересно. А потому мы будем наблюдать за вами в микроскоп. За всеми вами.
     - И вы будете наблюдать, как я управляю кланом?
     - Мне это безумно интересно, - кивнул головой Николай. - Я сам - что греха таить? - геймер со стажем. Именно моё юношеское увлечение привело меня туда, где я сейчас стою. Я сам когда-то пытался руководить небольшим сообществом. Мне не удалось даже это. Я не справился, хотя сейчас выполняю задачи куда более сложные. И до сих пор не могу понять, почему не справился. Я следил за вашими успехами и не мог разобраться, почему у вас всё выходит так легко...
     - Легко??? - выпучил глаза я. - Ха-ха-ха! Легко!!! У-ха-ха-ха!!! Да если бы вы знали каких нервов стоит держать себя в руках, когда хочется кого-нибудь накрыть трёхэтажным матом! Ха-ха-ха! Легко...
     Николай посмотрел на меня с прищуром.
     - Так давайте проверим? Новый мир, новая команда. Всё начинаем с нуля. Вам достанется глина, из которой придётся лепить коллектив. Коллективу - то есть глине, прошу прощения, - достанетесь вы - гончар. И мы посмотрим, в итоге, что из этого выйдет.
     - Вы хотите, чтобы на ЗБТ я слепил клан? Из тех кого я не знаю и, соответственно, не могу доверять?
     - Совершенно верно. Именно на это я и хочу посмотреть. А если учитывать, что это будет "совсем нелегко", как вы сказали, то нам стоит обсудить вопрос, который будет наградой за вашу работу. За ваш нелёгкий труд. Финансовый вопрос.
     - Я слушаю, - кивнул я.
     - 50 000 долларов за три месяца вашего времени. Контракт. Договор. С вычетом налогов. Всё официально.
     - Вы что, серьёзно? 50 "штук"?
     - По-моему, я уже называл вам эту цифру? Разве не так?
     - Называли, да. Но я не поверил. Как не верю сейчас.
     - Тогда вам стоит ознакомиться с условиями контракта. Там вы увидите всё ту же цифру.
     - Жесть! - вырвалось у меня. Я поплыл моментально. Поплыл в белогривых облаках мечтаний о собственной квартире, которые, улыбаясь, неслись мне навстречу, как те самые лошадки. - Вы действительно серьёзно? Виртуальный мир... Тестеры... Клан... 50 000...
     - Серьёзен, как и всегда, - подтвердил Николай. - Ваше приглашение - моя идея. Совет директоров дал старту ЗБТ зелёный свет и разрешил отбирать тестеров. Но пригласить вас решил лично я.
     - Почему?
     - Я восхищён вашими успехами... Не шучу, если вы вдруг решите поулыбаться. Я действительно так считаю. Я проследил вашу историю. Беготня по фри-серверам вашей любимой онлайн игры, где владельцы всего лишь предоставляют платформу и выжимают из игроков максимум через чудовищно дорогой донат-магазин, не пойдёт вам на пользу. Хоть вы вместе с владельцами серверов удачно зарабатываете, будущего у такого существования нет. Оно закончится с появлением на рынке нашего детища. И до того момента, как сие случится, я хочу посмотреть на опытного клан-лидера в деле. Можно, конечно, поставить тестерам задачу объединяться и заниматься клановыми делами. Но это не есть моя цель. Невежественные управленцы будут долго запрягать. А я хочу посмотреть на того, кто сразу берёт быка за рога...
     - Это опыт, - сказал я. - Уровень и стартовый отрыв решают. Если быстро оторваться от основного стада, догнать тебя ему будет ещё сложнее. Поставить на поток убийство боссов, закрыть важные локации, давить на корню тех, кто осмелиться демонстрировать гонор - всё это невероятно важно на самой ранней стадии. Я давно в этом деле и обладаю большим опытом. Я знаю, что надо делать и почему делать это важно с самого старта. Мне не нужно время на раскачку.
     - Именно! Тестеров будет огромное количество. И им придётся объединятся ради достижения целей. Но как много времени им понадобиться, чтобы это осознать? И кто станет тем Прометеем, возглавившим их? Я не хочу ждать, чтобы увидеть подобное. Потому мне нужен такой человек, как вы. Вернее, не такой, как вы, а вы конкретно. Я хочу погрузить вас в виртуальный мир, дать вам человеческий материал и смотреть, как вы пытаетесь поддерживать реноме лучшего. Скажите мне, Алексей, по силам ли вам это? Сможете ли выполнить такую, несомненно, сложную задачу? За 50 000 долларов...
     Я задумался. В этот раз крепко. Всё уже не казалось таким бредом, каким казалось изначально. И я даже ловил себя на мысли, что верю россказням Николая про виртуальный мир. И хоть я всё ещё не до конца осознавал, что происходит, чувствовал, что хочу ему верить. А потому после минутного раздумья спросил:
     - Как это будет выглядеть? Что я должен делать?
     - Ничего сверхъестественного. Хоть мир виртуальный, привыкают к нему быстро, как мы уже успели убедиться. И вы привыкнете тоже... А на счёт того, что вы должны делать? Да просто играть. Делать всё то, что вы уже делали. Изучить теорию, а затем перейти к практике. Получить в распоряжение костяк, создать клан, рекрутировать новичков. Уверен, многие из тех, кто сейчас стоит у стен и надеется, слышали про вас. 49 из них станут вашими единомышленниками. Теми, кем вы будете управлять. На начальном этапе они помогут в развитии клана, а что будет дальше - дальше и посмотрим.
     - Это вы из этой многотысячной толпы, что мучается в очередях, собираетесь отобрать всего 49 человек? - удивлённо присвистнул я. - По каким критериям? Нобелевских лауреатов ищите?
     - Нет, думаю, таких здесь не найти, - улыбнулся Николай. - Но опытных игроков с достойным послужным списком - вполне возможно. Всё равно долго держать здесь мы их не можем - многие прибыли из других городов. Сегодня мы удалим львиную долю из них. И в течение недели более тщательно поработаем с основными кандидатами. К 1-му июня, я гарантирую, всё будет готово. А затем начнётся ваша работа.
     - Удалённый доступ? - спросил я. - Выделенная линия? Очки виртуальной реальности?
     - Совсем нет, - сказал он. - Для полного погружения нужны не ваши глаза, а ваш мозг. И капсула, где ваше тело будет прибывать, пока вы находитесь в бессознательном состоянии.
     - Ого! Капсулы? Прямо как в книгах?
     - Иного выхода нет. Мы пробовали разные варианты. Даже вертикальное расположение капсулы во время подключения вредит организму. Пользователь обязан принять горизонтальное положение и максимально расслабиться перед подключением. Иначе тело, пребывающее в бессознательном состоянии, может предать в самый неожиданный момент... Понимаете о чём я?
     Я усмехнулся.
     - А что, бывали случаи?
     - Да чего только не бывало. Клининговые службы всякого насмотрелись... В общем, капсулы. 50 капсул и несколько работников обслуживающего персонала.
     - Какого обслуживающего персонала? Куда? Ладно капсула, может быть, влезет ко мне в комнату... в квартиру. Но какой ещё обслуживающий персонал?
     - Вы не поняли, Алексей. Это не удалённая работа. Это работа на месте, предоставленном работодателем. Мы арендовали на три летних месяца общежитие, которое требовало значительного ремонта. Подготовили там всё. Оборудовали. И вам придётся провести там всё лето в соответствии с контрактом, который вы, я надеюсь, подпишите.
     Я опять промолчал. В этот раз не потому что нечего было сказать, а потому что задумался. Почувствовал запах подопытной крольчатины, которую собираются три месяца держать взаперти.
     - Связь с внешним миром, кстати, будет ограничена, - Николай, видимо, решил добавить перца в тарелку моих сомнений. - Мы пытаемся свести возможность утечки к минимуму. Потому доступа к интернету у вас не будет. Лишь локальная сеть, полностью подконтрольная компании. Но не переживайте. Там полезной информации немало. Только с родственниками и знакомыми держать связь у вас не получится. Опять же - ради избежания потенциальной утечки.
     - А где общага находится?
     - Здесь. В этом городе. Так что, в отличие от многих, вы будете чувствовать себя как дома.
     Я опять замолчал и подозрительно уставился на Николая.
     - Не волнуйтесь, Алексей, - он заметил мой взгляд и опять улыбнулся. - Относитесь ко всему, как к посещению летнего лагеря. Вам дадут уникальную возможность погрузиться в виртуальный мир. Дадут возможность заниматься любимым делом, а не рыть носом землю в поисках игровых ошибок. И дадут возможность заработать. Я даже подозреваю, заработать больше, чем вы могли заработать в другом месте.
     - По правде говоря, - признался я. - Я планировал отдохнуть летом. Шесть месяцев практически без продыху прыгал по серверам. Хотел по Восточной Европе покататься. Так что заработки летом мне не светили.
     - Тем лучше, - Николай прекратил ходить вокруг меня, как змей-искуситель, и вернулся к своему столу. Взял охапку бумаг толщиной в палец, скрепленную металлическим зажимом, и протянул мне. - Вот, ознакомьтесь. Ваш контракт. Можете читать неторопливо.
     - Вы уверены, что я соглашусь?
     - Даже если вы ещё не определились, узнать, что написано чёрным по белому, вам не помешает. Тогда, возможно, вы уже самим загоритесь желанием, а не я буду вас уговаривать. Читайте, не торопитесь.
     На всякий случай я встряхнул головой, чтобы выбросить подозрительные мысли, и нырнул носом в документ. Читал долго и действительно неторопливо, ведь текст был расплывчатым и перегруженным сложными предложениями. Я часто возвращался к прочитанному абзацу и начинал читать заново. Но, тем не менее, я двигался вперёд. Стал понимать, что со мной на самом деле не шутят и предлагают весьма интересный вариант. А когда я перевернул последнюю бумажку и увидел под местами для подписей и цифру в 50 000 долларов, сомнения практически испарились.
     Я неопределённо крякнул и уставился на Николая.
     - Вам необязательно подписывать всё сегодня, - сказал он. - Время обдумать есть. Только не долго, конечно... И ещё вот посмотрите.
     На столе лежал "яблочный" лэптоп. Николай открыл его и повернул ко мне. Ударил пальцем по пробелу и на экране замелькали кадры с чистенькими беленькими капсулами. Оператор ходил вдоль рядов и я насчитал 50 капсул. Затем перед объективом появился сам Николай. Он весело помахал оператору, дождался, когда в сторону отъедет плексигласовое стекло капсулы, и полез внутрь. Удобно расположился и сложил руки. Стекло закрылось. Оператор подошёл ближе и я увидел, металлический обруч, который лёг Николаю на лоб. Красные огни мигали на висках, а что-то типа ультрафиолетового сканера проползло вдоль лежащего тела. Николай подмигнул оператору, закрыл глаза и нажал красную кнопку под правой рукой.
     - Это мне захотелось попутешествовать по алмазным шахтам, - объяснил он, когда видео закончилось. - Там красиво. Драгоценные камни сами из-под земли лезут. Прямо в руки. Буквально просят, чтобы их добыли. Я убедился, что там всё готово.
     Я облизал пересохшие губы, когда до меня, наконец, дошло, что он не прикалывается. Что не врёт. Что не является ведущим в передаче "Вас снимает скрытая камера", жертвой которой я стал. Нет, всё было не так. Всё на самом деле серьёзно.
     - П...ц! - не выдержал я. - Неужели это правда?
     - Да, - кивнул он. - Были бы вы обычным геймером, Алексей, через годик-два пускали бы слюни, смотря нашу рекламу где-нибудь на "ютубе". Мечтали бы взять капсулу в кредит, в надежде погрузиться в виртуальный мир. Но вам повезло. Я узнал кто вы такой и теперь предлагаю не ждать два года. Предлагаю начать через неделю. Предлагаю нырнуть и кайфовать оттого, что вы увидите.
     Я вновь посмотрел на бумажки, которые всё ещё сжимал в руках.
     - Три месяца?
     - Угу. 50 000 за три месяца.
     - Простите, - неловко прокряхтел я. - А можно надеяться на аванс? А то как-то всё выглядит... ну-у-у... сказочно, что ли. Я недоверчивый парень, признаю. Но можно ли...
     - Нет проблем, - спокойно перебил меня Николай. - Контракт перепишем. Скажем, 40% суммы вы получите авансом, с обязательствами довести дело до конца. А если контракт будет нарушен по тем или иным причинам, вам придётся вернуть всё. Приблизительно такой вариант вас устроит?
     - Да, - торопливо закивал головой я, лихорадочно пытаясь сосчитать, сколько это 40% от 50 000. - Устроит, наверное... А ещё такой вопрос. Раз вы сказали, что я вам нужен как лидер клана, можно ли пригласить парочку знакомых ребят? У меня есть верные друзья, на которых я всегда могу рассчитывать...
     - К вашему сожалению, нет, - без тени улыбки отрезал Николай. - Я хочу посмотреть на вас в деле. Хочу увидеть, на что вы способны в жёстких, а не в ванильных условиях, где вам всегда навстречу идёт администрация. Хочу, чтобы вы начали с нуля, так же как и все изучали мир, и пытались развиваться. Я хочу увидеть на что способны именно вы в реалиях нового, неизведанного мира. И за это компания даже готова платить деньги.
     Я смотрел на него достаточно долго, чтобы молча подумать о многом. О том, чтобы отказаться. О том, чтобы фыркнуть и потребовать подать сюда моих проверенных бойцов. О том, чтобы просто встать и уйти. Но в словах Николая был вызов. Когда я закончил перебирать самые лёгкие варианты, я признался самому себе, что вызов этот интересен. И не только потому, что, по его словам, я получу возможность раньше многих увидеть дивный виртуальный мир. А потому, что в этом виртуальном мире я буду один. Как когда-то давно, я опять начну играть соло. И мне опять придётся карабкаться на самый верх.
     Я вновь бросил взгляд на циферки в контракте, а затем посмотрел на Николая и убедительно произнёс:
     - Я могу свернуть горы!
     Николай ответил дежурной улыбкой.
     - Так ли это - мы сможем узнать через 3 месяца.

Глава 3

     Заказной двухэтажный автобус "Temsa Safari" остановился. Пузатый водитель посигналил и шлагбаум начал подниматься. Громкий звук вырвал меня из дебрей смартфона, где я прибывал почти всю дорогу, раздавая последние указания своим ребятам. Никому из них я не сказал, чем планирую заниматься до конца лета, так как не имел права делать этого по контракту, и сообщил, что, видимо, августовский старт пройдёт без меня. Такие слова моих бойцов, конечно, не порадовали. Я слегка нарушил их планы. Так что даже пришлось извиняться за такую неожиданность.
     А затем пришлось извиняться перед Костей. Я не мог просто исчезнуть, ничего ему не сказав. А потому, подумав хорошенько, всё же связался с ним и поведал, что его летнему серверу придётся обойтись без меня. Костя был расстроен. Это, если говорить мягко. На самом деле он рвал и метал. Был крайне недоволен и даже был готов со мной поругаться. Но всё же вовремя спохватился. Мы с ним общались целый час, в течение которого он всячески пытался вернуть меня в лоно церкви. Даже деньги заранее предлагал. Но отказаться я не мог, ведь подписи уже были проставлены. Об этом я и сообщил Косте. В конце-концов я попытался его приободрить, сказав, что, может быть, мои ребята придут без меня. Что тоже смогут показать врагам кузькину мать. Но он лишь ответил: "Это не одно и то же" и, обидевшись, отключился.
     Так что в автобусе я занимался лишь тем, что, сидя на переднем сидении рядом с водителем и закинув ноги на бардачок, давал последние наставления тем, кто хотел играть на августовском сервере. Раз 20 напомнил, чтобы мой "таг" не использовали. А если захотят организовать оппозицию всем тем, кто будет демонстрировать амбиции на доминацию, чтобы не опозорились. Показали себя достойно и дали жару...
     Автобус пересёк линию шлагбаума и заехал на парковку перед пятиэтажным зданием. Занял левое парковочное место и остановился. Справа посигналили - это парковался второй автобус с техническим персоналом. Там, где ехал я, находились лишь игроки. То есть тестеры, с которыми я вынуждено свяжу свою судьбу на три месяца.
     Когда мы отъезжали, я заскочил на подножку последний, а потому даже не успел рассмотреть тех, кто будет обязан мне подчиняться. До самой пятницы я крутился, как белка в колесе, и едва не проспал утренний отъезд. Съехал с квартиры и перевёз шмотки к родителям. Сказал последнее "прощай" тётке, в полной уверенности, что к ней больше не вернусь. Я не сомневался, что первым делом, вернувшись из ссылки, возьму "двушку" за "налик". Ибо налика уже хватало. А если всё завершится удачно и я получу вторую часть, хватит даже на евроремонт, какие бы хоромы я не приобрёл.
     Дверь автобуса отворилась и я выпрыгнул первым. Багажный отсек уже открывался и я решил не ждать, когда возле него образуется пробка. Вытащил спортивную сумку с личными вещами - благо она лежала первой, - повесил на плечо и принялся рассматривать старое каменное здание, которому явно не хватало ремонта. Это было то самое общежитие, взятое в аренду компанией. То самое, где планировалось организовать весёлый и увлекательный досуг для платных тестеров. Ну и меня, как их знаменосца.
     Я прекратил созерцать архитектуру и обернулся. Из второго автобуса выгружался технический персонал. Там кто-то раздавал приказы, требуя быть осторожным с хрупким оборудованием. Из первого автобуса, зевая во весь рот, один за другим выходили мальчики и девочки. Возможно, я погорячился, конечно, называя их так. Потому что, по первому беглому взгляду, возраст этих "мальчиков и девочек" превышал мой возраст. Я видел даже суровых бородатых мужиков, которых сразу захотелось назвать "челябинскими". Но так же среди них были и настоящие тощие задроты с красными глазами навыкате, которых смело можно было называть "профессиональные программисты".
     Взгляд воткнулся в молодую худенькую девчушку в обтягивающих джинсах. Фигурка у неё была дай Боже каждой, и я не удержался от присвистывания.
     - А ничего так, - тихо прокомментировал я её появление.
     Девушка осмотрелась надменным взглядом принцессы. Отошла чуть в сторону, сложила тоненькие ручки у небольшой груди и принялся ждать, когда пробка у вещевого отсека рассосётся.
     - Привет. Я - Олег, - обзор перекрыл молодой парень с волосами цвета соломы. Он протянул руку, сохраняя на лице дружелюбную мину.
     - Привет, - я пожал его руку, прикинув, что мы где-то одного возраста. - Я - Алексей.
     - Николай Аркадьевич сказал, что ты тот самый лидер клана "Имморталс"? Слышал о тебе, слышал. Очень приятно.
     - Мне тоже, - дежурно ответил я. - Надеюсь, сработаемся.
     - Обязательно.
     Ответив, парень и не думал уходить, чтобы оставить меня в одиночестве. Он остался стоять рядом и вместе со мной наблюдал за выгрузкой. Я смотрел на будущих сокланов, часто пересекался с ними взглядами и представлял, как буду строить диалог. Что скажу на первом знакомстве. Николай ранее меня предупредил, что отобрал 49 человек из более чем 5000 кандидатов, и сообщил им с кем вместе придётся взбираться по лестнице игрового мира. И, оказалось, что подавляющее большинство опытных геймеров действительно обо мне слышали. Следовательно, утвердиться в своём праве руководить, мне будет куда проще.
     У шлагбаума появился легковой автомобиль и дважды просигналил. Охранник кинулся поднимать шлагбаум. Автомобиль заехал на парковку и из него вышел Николай в таком же строгом костюме, который носил на первой встрече.
     - Утро доброе, дрим-тим, - весело поздоровался он сразу со всеми с дежурной улыбкой на устах. - Всё нормально? Как доехали?
     Дружный хор ответил, что всё в полном порядке.
     Николай выделил меня взглядом, кивнул и подошёл поздороваться.
     - Ребята, - он приобнял меня за плечи. - Это ваш руководитель. Игровой ник - Грэй Рэйвэн. Почти все из вас знают, кто это такой. Но, прежде чем топить лёд, давайте поселимся. 3-й этаж - помещения для рабочего персонала. Жилые номера для тестеров - 4-й этаж. Вы уже знаете, какой двухместный номер за кем закреплён. 30 минут на всё про всё, и собираемся в комнате для брифингов на 5-м этаже. Там будем знакомиться. Алексей, идём со мной.
     Никакого лифта в здании не было. Только старые ступеньки, кое-где залитые строительной смесью. Несмотря на пузико и второй подбородок, Николай лихо забирался наверх. Я всё ещё был молод и в неплохой форме, а потому, когда мы достигли 4-го этажа, обошёл его, как говорится, на повороте.
     - Резвый, однако, - весело прокомментировал он и опять приобнял меня за плечи, когда мы шли по коридору. - У тебя будут отдельные апартаменты. Тебе не придётся делить с кем-либо квадратные метры.
     - Спасибо и на этом. А где капсулы-то?
     - Пятый этаж. Там медпункт, спортзал, столовая, брифинг-рум и просторный зал с капсулами. Крыша оборудована металлической сеткой и местами для отдыха. Лето вот-вот наступит и это будет самое лучшее место для отдыха на природе.
     - Кроме крыши нас никуда не пустят, я так понял?
     - Верно, никуда. Три месяца, как в осаде. Стальной забор и охрана у входа, - он пожал плечами. - Сам понимаешь, нужно сделать всё, чтобы избежать утечки. В мир не должно просочится то, чем вы занимаетесь. Пока для этого слишком рано.
     - Вы же говорили, что психов ваши капсулы ещё не плодили. И лоботомию тоже никому не делали...
     - Это пока, - когда дошли почти до конца коридора, Николай остановился и воздел указательный перст.
     Я поморщился, а он засмеялся.
     - Да я шучу, шучу! Психолог, конечно, есть в нашем штате, но я тебе уже сейчас могу дать гарантию, что ничего страшного не произойдёт. Все подобные тесты были проведены на раннем этапе. Целый год наблюдали за сотней добровольцев. И все они в добром здравии. Никто не сошёл с ума.
     - Это пока... - пробурчал я.
     Николай захохотал.
     - А ты за словом в карман не полезешь... Кстати, о карманах, - он полез в свой, отстегнул ключ от связки и протянул мне. - Это твой. А это - твой номер. Заходи, обживайся, ликуй. А через полчаса жду тебя в комнате для брифингов. Пятый этаж, не забудь.
     Я забрал ключ и отворил дверь. Номер-люкс на одного, о котором мне все уши прожужжал Николай после подписания договора, вряд ли таковым являлся. Я, по крайней мере, видал и получше. Широкая застеленная кровать, тумбочка, шкаф, стол у окна, несколько деревянных стульев, небольшой холодильник у стены и тонкий ноутбук на столе. Я осмотрелся, бросил сумку на кровать и отворил дверцу рядом со входом. Тесный сан-узел. Чистый унитаз, раковина и душевая кабинка. Минимализм во всём. Но, как я узнал ранее, такой минимализм среди тестеров был доступен лишь мне. Остальных плебеев и душевые, и туалеты, как в самой настоящей общаге, ждали в коридоре. И там было самое настоящее разделение на "эМ" и "Жо".
     У раковины на туалетном столике лежали чистые полотенца. Я снял их и удивился, потому что лежали они совсем не на туалетном столике, а на самой натуральной стиральной машинке. И хоть она тоже была не велика размером, она хотя бы была.
     - Ну надо же, - пробормотал я, закрыл дверь в туалет и подошёл к окну. Раздвинул плотные шторы и посмотрел вниз. Высокие деревья практически доставали до 4-го этажа и перекрывали весь обзор. Я постучал по окну. Окна новые, чистые. Из стеклопакета, скорее всего.
     Я опять осмотрелся и опустил зад на стульчик. Открыл ноутбук. Новый. Мощный. Очень дорогой. Опять с логотипом "яблока". Я запустил браузер и попытался открыть сайт, где регистрировал основную массу своих электронных ящиков. "Доступ к сайту заблокирован" - такое сообщение появилось на экране. Я хмыкнул и попытался зайти на "ютуб". Та же беда.
     - Любопытно, - прошептал я. - Ограничивают свободный доступ к информации.
     В браузере уже была создана папка "избранное". Я открыл её и увидел там лишь два сайта - сайт игры и базу данных. Я выбрал сайт игры. Появилась тёмная картинка с надписью золотым фэнтезийным шрифтом - "Two Worlds". Чуть ниже надписи плясали "гифки" пяти рас, которые будут доступны для отыгрыша на Закрытом Бета Тестировании. Орки, гномы, люди, эльфы и дроу принимали героические позы, сурово сводили брови и направляли на пользователя оружие. Я навёл курсор мышки на гнома и кликнул. Тут же перед моими глазами появилась статейка из лора игры, рассказывающая про нелёгкую гномью жизнь в подземных шахтах. Статейку я не стал читать, так как пока не представлял за какую расу и класс буду отыгрывать. Вместо этого посмотрел на часы и принялся распаковывать сумку, перекладывая личные вещи в шкаф. А когда закончил, решил, что перед знакомством с таким количеством новых людей, всё же стоит почистить зубы. Чем я и занялся...
     ...Входил в комнату для брифингов я с лёгким мандражом. Пальцы на ногах покалывало, а руки, казалось, обледенели. Я чувствовал себя неуверенно, что давно со мной не случалось. В небольшой и хорошо освещённой комнате было многолюдно. Почти все стульчики, выстроенные в ряд друг за другом, уже были заняты. Потому, когда я зашёл, все взгляды обратились ко мне. Но вместо того, чтобы что-то сказать, я просто приветственно помахал рукой, изобразив жиденькую улыбку. Затем заметил спасительный столик с кофейником и подошёл к нему. Налил себе в бумажный стаканчик, прикончил, как стопку водки, и налил ещё.
     Зашёл Николай.
     - И снова здравствуйте, - сходу сказал он и посмотрел на наручные часы. - Все в сборе, я смотрю. Давайте тогда, без лишних проволочек, приступим к знакомству. Алексей... Алексей, - он призывно помахал мне рукой, когда я пытался найти себе место под задницу на стульях рядом с остальными. - У тебя отдельный трон - рядом со мной. Иди сюда.
     Он приземлился на одном из стульев, стоявших перед рядами. На второй припарковался я.
     - Итак, - начал Николай. - Все знают для чего вы здесь. Со всеми всё обговорено и заключены контракты. На три месяца - вы мои кроты. Те, кто будет буравить землю в поисках самых незначительных багов, и тщательно их описывать. Но это ещё не всё. Как я уже говорил ранее, ваша задача будет состоять не только в этом. Ваша задача - помочь человеку, который сидит рядом со мной. Его задача - создать клан. Ваша - стать верными соратниками. Благодаря вам и тысячам подобных вам, мы проверим социальную составляющую игры. Узнаем, насколько легко или тяжело развить клан в реалиях виртуального мира. И подкрутим кое-где, если придётся. Короче, ваша задача тестить всё, с чем вы столкнётесь. Здесь понятно?
     - Угу, - протяжно ответил хор тестеров.
     - Теперь давайте я представлю лидера вашего клана. Как я уже упоминал ранее, это Алексей. В геймерском сообществе, я так полагаю, он больше известен как "Грэй Рэйвен" - серый ворон то бишь. На протяжении довольно продолжительного времени он является лидером весьма успешного клана "Имморталс" - бессмертных, значит. В определённом сегменте ММОРПГ - это один из топовых кланов, путешествующий от сервера к серверу и создающий конкуренцию любому сопернику. Слышал кто-нибудь о нём?
     - Слышали, конечно, - первым отозвался тот самый парень с соломенно-рыжими волосами.
     - Да, слышали, - подтвердила молодая девушка, сидящая рядом с парнем и держащая его за руку. - Мы с мужем даже как-то пытались подать заявки в клан. Но нам отказали.
     Я развёл руками, после того, как Николай посмотрел на меня, как бы призывая к ответу.
     - К сожалению, я имею дела только с констами. Ни соло игроков, ни полупачки мы не берём, так как они или не выдерживают темпа, или же не могут добрать фулки в процессе игры. Я всегда стараюсь сделать так, чтобы ко мне приходили уже укомплектованные группы, которые смогут придерживаться определённой дисциплины и существовать без необходимости вытирать им сопли .
     - Ага, нам так и сказали, - кивнула девушка. - Сказали и отказали.
     - Я тоже как-то играл, - подал голос мужик возрастом слегка за 30-ть. - Но против "Имморталсов". - он поднялся. - Меня зовут Иван, и я журналист интернет-издания, посвящённого онлайн играм. Как-то мне удалось присоединиться к альянсу, который враждовал с ними. Скажу честно - терпеть приходилось знатно. Помню даже, как они на сутки перекрыли лучшую локацию для добывания опыта и убивали всех подряд. Скулёж в чате тогда стоял знатный.
     Парень улыбнулся и сел. А я просто пожал плечами. Подобные ситуации случались столь часто на разных серверах, что я просто физически не мог запомнить каждую.
     - А я играл в его клане, - сказал ещё один мужик. Тоже возрастом значительно за 30-ть. - Но тогда уже нам приходилось терпеть, помню...
     - Терпеть? - удивлённо переспросил я. - Когда?
     - Да было дело примерно год назад. Не помнишь? Официальный сервер твоей любимой игры, - он улыбнулся. - Огромный онлайн, куча народу с амбициями.
     - П-ф-ф, - фыркнул я. - Я на официалке не играю. Только на фришках...
     - Понятное дело. Они же не платят, - усмехнулся ещё один мужик с очень знакомой мордой.
     - Именно поэтому, - я нахмурился, пытаясь вспомнить, где его видел. Затем вспомнил, что это тот самый кабан, который преградил мне путь в дверях, когда я впервые пытался попасть на приём к Николаю. Вот уж не ожидал его снова увидеть. - Я там отыграл месяц по своей собственной инициативе. Даже клан создал. Но тот чудовищный донат, который требовался от каждого, чтобы забустить чара, очень быстро меня выбесил. Даже вложив десятки тысяч "деревянных", добиться чего-либо было невозможно...
     - Там нужно было вложить сотни тысяч, - согласился со мной тот, кто признался, что играл в моём клане.
     - Верно, - кивнул я. - Сотни тысяч от каждого. Когда я это осознал, даже не стал напрягаться. Побегал со своими ребятами, пострелял фраги и, в итоге, распродался. Всё как всегда, только без счастливого финала. Потому что его и быть не могло.
     - Ну, возможно, - пожал плечами парень. - Я лишь помню, что тогда "Имморталсам" мало что удавалось.
     - Тоже помню такое, - сказал ещё один из последнего ряда.
     Я попытался разглядеть его, но столкнулся взглядом с непривлекательной девчонкой, которая, как мне показалось, несмело тянула руку вверх. То ли хотела задать вопрос, то ли сообщить, что тоже меня знает. Но как только наши взгляды пересеклись, она резко отдёрнула руку, зажала её между колен и начала старательно отводить глаза, как бы пытаясь показать, что её здесь нет.
     Я замер на мгновение - настолько нелепым мне показалось поведение этой "чучундры" - и кашлянул. Николай посмотрел на меня и, видимо, решил, что время заканчивать знакомство ещё не пришло.
     - Возможно, кто-то не знает вашего будущего клан-лидера, а потому я попрошу его представиться официально и немного рассказать о себе. Думаю, вам будет это интересно.
     К этому моменту волнение покинуло меня окончательно. Информация о том, что многие слышали обо мне и моём клане, подействовала успокаивающе. Я смело поднялся и, как депутат перед избирателями, принялся разглагольствовать. Рассказал о своём жизненном и игровом пути. Рассказал, за что получаю деньги, и, по моему субъективному мнению, почему успешен в этом крайне специфическом бизнесе.
     Меня слушали внимательно. Я говорил спокойно и уверенно, а потому никто не перебивал. Никто не задавал вопросов и не вставлял ремарки. К финалу рассказа о себе любимом мне даже показалось, что я уже получил неплохой кредит доверия от абсолютно незнакомых ребят. Но хорошее впечатление испортил всё тот же кабан. Он громко фыркнул, когда я рассказывал о заработках, позволявших жить безбедно.
     - Тоже мне успешность - прыг-скок по серверам с короткой жизнью! 1-2 месяца отбегал вместе с теми, кому платит, получил деньги от администрации и за продажу пикселей, и свалил в закат. Оставил после себя разруху, убитую экономику и кучу покупателей, персонажи которых потом забанят из-за покупки игровых вещей на "фанпее". Такие, как ты, своим подходом и жаждой быстрой наживы убивают игру как таковую! Уже никто не хочет долго идти к своей цели, развиваясь с помощью игровых успехов. Только хайп перед стартом, обещания разбить врагов, быстрый старт с чудовищным онлайном почти 24 на 7. А затем распродажа, словно в чёрную пятницу, когда основная масса игроков ещё не имеет и половины того буста, который он нафармил с помощью своих живых роботов. Продажность кланов - это бич нынешних онлайн игр! - он встал и принялся вещать менторским тоном, от которого у меня сразу начало сводить зубы. Я ненавидел, когда со мной так разговаривают. - Пока продажные клан-лидеры ведут себя так, никакого ренессанса не будет. ММОРПГ-игры будут загнивать и, в конечном итоге, вымрут. Вымрут именно потому, что это уже не игра, а работа. Что туда приходят зарабатывать деньги. Выжимать сервера досуха, а потом убегать на следующий, где тоже можно что-то поиметь.
     Он выговорился и сел. Николай бросил на меня быстрый взгляд, неловко улыбнулся и примирительно произнёс, как бы пытаясь сгладить ситуацию.
     - Ну, вымрут они в любом случае. Из-за нас.
     А я продолжал смотреть на этого мужика. Внешности он был незаурядной - я ещё при первом знакомстве оценил росточек эдак под 2 метра. Да и возрастом он явно приближался к 40-ка. Хоть всё ещё сохранял неплохую физическую форму, почти всё его лицо было покрыто морщинами. А у глаз они собирались в мелкую сеточку.
     Услышав тон, которым он разговаривал, я сразу понял, что нам не найти общего языка. Бывает такое, что люди встречаются, смотрят в глаза и понимают, что на дух не смогут переносить друг друга. И никакие попытки сблизиться им не помогут, даже если один из них проявит инициативу. У меня такое случилось однажды, когда простой обычный доставщик пиццы чуть-чуть опоздал с заказом. И всё бы ничего - рассчитались бы да разбежались. Но нет. Едва мы встретились взглядами, какая-то негативная искра проскочила. Я на физическом уровне почувствовал, как моё лицо кривится в брезгливом отвращении и увидел подобное лицо у него. Мы пытались сохранять равнодушную дипломатичность пока оплата ещё не была произведена. Но когда мои деньги оказались в его кармане, он начал хамить. А я был и рад присоединиться. Через пару секунд едва не завязалась драка, от которой нас спасла тётка, прибежавшая на шум. Я дал ему под зад, едва вытолкнул за дверь, а он затем на этой двери и отыгрался. Его спас от ответки лифт, который вовремя прибыл.
     И сейчас, смотря на этого человека, слушая его брезгливые речи, я вновь испытал забытое чувство. Чувство отвращения. И не ответить я не мог.
     - Какое ТЕБЕ дело успешен я или нет? - я умышленно сделал акцент на панибратском обращении. - Ты сидишь там. Я сижу здесь. Значит, между нами есть разница. Я старался, прилагал усилия, чего-то добивался. Сделал себе имя, которое, я вижу, знаешь даже ты. И если у тебя какие-то проблемы с такой расстановкой приоритетов, если тебя что-то не устраивает, ты можешь чувствовать себя абсолютно свободным. Собирай вещи и спускайся обратно к автобусу. Он, возможно, ещё не уехал... Да и вообще, я бы хотел всем вам рассказать одну историю, - я заметил, как покрылась красными пятнами рожа "кабана", и обратился сразу ко всем. - Я увлекаюсь Голливудским кинематографом. Это моё хобби. Особенно мне нравится период 40-х - 50-х годов прошлого века. Прекрасные мюзиклы, масштабные цветные постановки, добрые комедии... В тот период одним из самых знаменитых режиссёров был Орсон Уэллс - автор "Гражданина Кейна", которого многие критики до сих пор считают лучшим фильмом всех времён и народов. Существует история - возможно, неправдивая, - что Орсон Уэллс, приходя на съёмочную площадку в самый первый рабочий день, обязательно кого-то увольнял. Совершал такой поступок для того, чтобы показать всей съёмочной группе, кто здесь главный. Чтобы ни у кого не оставалось сомнений в том, кто принимает решения и несёт груз ответственности... Так вот - не знаю, как тебя зовут, - я вновь обратился к этому мужику. - Я хочу спросить у тебя: желаешь ли ты стать тем самым первым? Сегодня мы все впервые на съёмочной площадке. И я, после твоих слов, почему-то почувствовал себя Орсоном Уэллсом. Мне захотелось кого-то уволить. И, я думаю, это будешь ты. А может, ты желаешь сделать этот выбор за меня и добровольно нас покинуть?
     В комнате воцарилась абсолютная тишина. Не скрипели стулья, не подавали звуков телефоны, не слышно даже было как симпатичная девчонка в обтягивающих джинсах жуёт жвачку. Именно потому, что она прекратила её жевать, с испугом уставившись на меня. С таким же испугом, как и остальные.
     - М? - я вопросительно изогнул бровку.
     - Нет... Нет, не желаю, - огромный мужик в этот момент выглядел жалко. Он стал краснее варёного рака, и отчаянно косил глазами на Николая, видимо, ища у него поддержки. Но тот сидел как статуя.
     - Прекрасно, - спокойно произнёс я и тоже посмотрел на Николая. - Значит, этот вопрос мы закрыли раз и навсегда.
     В комнате повеяло враждебностью. Её я тоже ощутил, потому что в течение долгих 30-ти секунд никто не сказал ни слова. Взгляды тех, кто в виртуальном мире должен стать моими соратниками, не слезали с меня. И я уверенно отвечал этим взглядам. Водил головой, выбирал очередного "смотрителя" и вопросительно смотрел на него. И многие отводили глаза.
     - К-хм, - наконец, ожил Николай и попытался выдать дежурную улыбочку. - Ну вот и познакомились... Пожалуй, продолжать дальше бессмысленно. Поэтому сейчас я предлагаю отправиться в зал с капсулами. Туда, где вы будете проводить большую часть своего времени.
     Казалось, ребята повскакивали со стульев одновременно. Они облегчённо выдохнули и ринулись на выход из комнаты. Немного задержался лишь униженный здоровяк и мы с Николаем.
     - Это было... поучительно, - слегка усмехнулся Николай, когда мы остались одни. - Не знал, что у тебя есть хобби. К тому же столь странное.
     - Почему странное? Американский кинематограф имеет великую историю. Это сейчас он превратился в помойку, озабоченную повесткой и пропагандой. А раньше всё было куда лучше. Трава зеленее, небо голубее, фильмы интереснее... Кино - это моя вторая любовь.
     - А первая?
     - Не знаю, - я пожал плечами. - После выпускного я её не видел.
     Николай засмеялся.
     - Ладно, идём смотреть капсулы, - он приобнял меня за плечи и вывел из комнаты...
     ...Там же на 5-м этаже общежития находился и зал с капсулами. Когда мы прибыли, тестеры уже резвились во всю. Не обращая внимания на медицинский персонал в характерных белых халатах, ребята бегали по широкому залу, кружились вокруг капсул, заглядывали внутрь и стучали по стёклам. Такое, несомненно, многие видели впервые. Как и я. Я оставил Николая в кругу медработников и остановился у ближайшей от входа капсулы. Она напоминала фантастический саркофаг для анабиоза, о которых можно прочесть в книгах о космических путешествиях. Именно таким я представлял место, где храбрые космонавты годы проводили в крио-сне, чтобы затем в течение каких-то жалких суток быть съеденными инопланетным чудовищем.
     Я рассмотрел внутри капсулы силиконовый лежак без всякого намёка на подушку, и умоляюще посмотрел на Николая - так сильно захотелось совершить первое погружение. Он поймал мой взгляд и усмехнулся.
     - Завтра. Всё завтра, - громко сказал он, чтобы его услышали все. - Закрытое Бета Тестирование откроет свои двери в 18:00 по среднеевропейскому времени. Завтра и состоится ваш первый контакт.
     - А сейчас никак? - спросила та самая смазливая девчонка.
     - Нельзя, - отрицательно закивал головой Николай. - Сейчас я предлагаю вам выбрать капсулы, так как после регистрации ею сможете пользоваться только вы. Привязка осуществляется не с помощью логина и пароля, а с помощью настройки на биоданные организма. Это исключает возможность взлома или постороннее проникновения на персонажа... Единственное что! - повысил он голос, когда ребята с визгом бросились обнимать капсулы, заявляя "это моя!". - Капсула клан-лидера будет располагаться напротив двери вон того кабинета, - он указал рукой на капсулу, стоящую обособленно от остальных практически у самой двери. - На неё не претендуйте, пожалуйста.
     - А что, это особенная капсула? - я подошёл к Николаю.
     - Нет, обычная. Просто она ближе к туалету, - он начал хихикать. - Быстрее доберёшься, когда приспичит.
     - Очаровательно, - я засмеялся вместе с ним.
     - Ах, да! Я кое-что забыл сказать, - Николай хлопнул себя по лбу. - Ребята! И ещё. Поскольку тестирование начнётся завтра, сегодня я предлагаю провести время с пользой. В каждой комнате есть ноутбук, имеющий ограниченный доступ к интернету через наш спутник. Там есть вся информация, которая вам пригодится. Внимательно изучите лор мира, ознакомьтесь с классами и выберите подходящий под ваш стиль игры. Прочитайте на игровом сайте про панель тестера, где вам надо будет отмечать любой обнаруженный баг. Уверен, эту процедуру вам придётся проходить неоднократно. Поэтому подготовьтесь.
     - Стоп, стоп, стоп, стоп, стоп! - замахал я руками, когда сообразил, что всё идёт немного не по плану. - Никаких "выберите подходящий класс"! Если все будут играть на расслабоне ради кайфа, ничего у клана не получится. Его даже не стоит создавать, если все решат играть на фановых нагибаторах.
     - А что ты предлагаешь? - спросила высокая суровая дама бальзаковского возраста, каким-то чудом тоже затесавшаяся в тестеры.
     - Будем изучать лор и изучать классы. Но не цепляйтесь за тот класс, который вы выберете изначально. Завтра мы с вами соберёмся в 9:00 и вместе обсудим кому кем стартовать. Постройку клана надо начинать с саппортов - с тех классов, которые на своём горбу тащат всю пачку. Им уделяйте основной приоритет. Ищите, что вам нравится, но помните о общей необходимости. Забудьте о соло игре.
     - Вполне толково, - согласилась дама и по-мужски протянула мне руку. - Олеся.
     - Алексей, - я пожал её руку без тени иронии на лице.
     - Да, наверное, ты прав, - парень, кажется по имени Олег, тоже усердно закивал соломенно-рыжей головой. - У меня за хила опыт большой. Наверное, возьму его и здесь. Только сначала посмотрю, с чем его едят.
     - Ага, - сказал ещё один парень с азиатскими чертами лица. - А я на "танков" посмотрю. Они же есть здесь, да?
     Он обратился к Николаю и тот кивнул.
     - Полный набор стандартных классов на выбор. Вряд ли таких опытных игроков они смогут удивить. А для того, чтобы получить нечто большее, вам придётся напрягаться уже в игре. Возможно, что-нибудь нащупаете.
     - Вы про что?
     - Да так... Просто напоминаю, что мир, куда вы попадёте завтра, огромен и разнообразен. Будьте к нему внимательны и он обязательно преподнесёт вам сюрпризы.
     - Супер! - взвизгнула светловолосая девчонка и захлопала в ладоши. Ради этого она даже отпустила руку своего мужа.
     - Тогда, давайте, наверное, по номерам? - предложил Николай, как бы ища моего подтверждения. - Раз лидер клана сказал быть к 9:00, я тоже буду. Послушаю, о чём вы будете разговаривать, и, может быть, дам пару толковых советов.
     - Да, давайте по койкам!
     - Угу. Пора грызть гранит науки.
     Я кивнул и вышел из зала, заметив напоследок, как враждебно на меня смотрит униженный здоровяк. Зуб даю - персонажа из класса саппортов он точно не выберет.

Глава 4

     Перед тем, как запереться у себя в комнате, я заскочил в столовку в стиле "шведский стол". Николай предупредил, что из-за особенностей тестерского режима дня, не может быть и речи о кормёжке по часам. По этой причине столовая всегда будет открыта и любой может выбирать из того, что есть в меню. Пусть даже остывшее - микроволновка спасёт. А ночью можно заливать баки кофеём в любом количестве.
     Я не стал питаться вместе со всеми, хотя многие уже рассаживались за столики, робко знакомясь друг с другом. Нагрёб жрачки, памятуя о холодильнике в комнате, и удалился, сгибаясь под тяжестью вкусняшек. Еле открыл дверь и припарковался на столе. Есть перед компьютером мне приходилось далеко не в первый раз, а потому я, засунув в холодильник изрядную порцию шашлыка, разложил на столике несколько гамбургеров и нырнул в ноутбук.
     План мой был прост. По собственному опыту я знал, что нехватка персонажей поддержки уменьшала боевой потенциал клана. Поэтому на игровых форумах в любой теме о рекрутинге я, в первую очередь, искал тех, кто готов усиливать других, а не нагибать. Тех, кто хотел чувствовать себя нужным и востребованным. Всяких-разных лучников и убийственных магов всегда хватало. А вот с бафферами и бардами - где бы я не играл - ситуация складывалась противоположная. Их постоянно не хватало. И грамотной комплектации конст, игравших в моём клане, я уделял максимальное внимание.
     Хоть я, что называется, был "оллпрофником", - на зубок знал все классы и умел играть каждым - часто на разных серверах сам отыгрывал мега-полезным бардом. Или не менее полезным дебаффером. Но чаще мне приходилось играть "танками". Такими персонажами, кто первым ломится через вражеский зерг, и нагоняет на них страху. При поддержке толковых хилеров, я мог жить долго и бить по вражеской морали.
     Потому, подключившись к игровому порталу, первым делом я полез не лор изучать, а смотреть древо классов. На счастье, оно было простое, как две копейки. С первого взгляда я определил, что в вопросе классов создатели решили не отходить от классики и не выдумать ничего вычурного. "Танками" обладали все расы - люди, орки, гномы, эльфы и дроу. Они, конечно же, отличались между собой комбинацией умений и расовыми "пассивками". Но, в принципе, являлись именно теми, кем и должны быть - консервными банками, рассчитанными на выживание и контроль врага. Я прочёл описание нескольких умений. Назывались они по-разному, но смысл у них был один и тот же - агрессия, блокировка щитом, удар щитом и так далее. Отличались лишь "танки" дроу и эльфов. У первого был гарпун, которым он мог выдирать из вражеского стада ослабевшую овцу. А второй был заряжен на поглощение магического урона. Его магическая защита была самой высокой по умолчанию. Плюс к этому добавлялась весьма полезная временная плюшка в виде ауры, поглощавшей магический урон. Зная, что в массовых замесах основной урон вносят именно маги, я сразу смекнул, что эльфийский "танк" будет капздец как полезен.
     - Очень недурно, - пробормотал я и принялся за второй гамбургер, запивая абсолютно не полезной для здоровья "колой".
     Изучив "танков", я принялся ковыряться дальше. Не стал даже смотреть ни на лучников, ни на магов, ни на - Боже упаси! - кинжальщиков. Клан-лидеру играть такими персонажами строго не рекомендуется! И дело тут только не в слабой выживаемости, коей дэмэдж дилеры не обладают априори, а в расконцентрации внимания. Я давно это заметил. Когда ты играешь "дамагером", ты не можешь оставаться абсолютно сосредоточенным. Обязательно захочешь стрельнуть лишний фраг. Но делать этого тебе нельзя. Твоя задача руководить, а не фаниться. Управлять, а не с визгом гоняться за каждым бомжом. Поэтому практику бездумного пиу-пиу я давно оставил. Играл только тем, кто был реально полезен.
     Я полез искать бафферов. Но очень быстро выяснил, что в "Двух Мирах" их просто не существует. Как писалось в теме с общей информацией, в виртуальном мире полная группа состоит лишь из 7-ми игроков. И слота для баффера просто не остаётся. Разработчики посчитали, что в реалиях группы на 7 человек, он просто не нужен. Вместо этого предлагали уделять внимание такому ремеслу как "начертание" и запасаться свитками бафа, увеличивающими показатели основных характеристик.
     - Толковый подход, - согласился я с ними. - Лучше освободить место под дамагера. Лишним он не будет.
     Раз с бафферами не сложилось, я принялся выискивать тех, кто на каждом сервере вызывал у меня жуткую попоболь своей нехваткой - принялся выискивать класс бардов. И в этой игре они были. Я вновь открыл древо классов и занялся изучением. Посмеялся над тем, что барда можно склеить даже из орка или гнома. Но их полезность показалась мне весьма посредственной. У этих рас был приоритет на физическую силу и выносливость, а значит сделать из них того, кто будет усиливать не себя, а конкретно других, не удастся. Орк-бард с названием профессии "Avenger" мог даже сражаться с тяжёлым топором в каждой руке. К сожалению для других, усиливая себя, он высасывал энергию из сопартийцев. То есть был чудовищно опасен для врага, но делал союзников слабее. Класс показался мне забавным, но весьма непонятным. Я даже не секунду задумался, предполагая, что мог курить создатель такого странного класса.
     Я отмахнулся от человеческого барда, который напомнил обычного "дуэлянта" из игры, где я уже играл много лет и чувствовал себя как рыба в воде. Он носил "тяжёлую" броню и был создан для того, чтобы сойтись с кем-нибудь в поединке. У него была масса умений, дающих временный буст, благодаря которым с мечами в каждой руке он выглядел весьма неплохо как боец один на один. Но это меня совершенно не интересовало. Хоть я хотел быть полезным и, по возможности, отыгрывать за расу людей, класс меня не тронул ни капельки.
     Я перешёл к классам эльфов. Прочёл "Enhancer" и кликнул по иконке. Погрузился в чтение и глаза мои расширялись по мере прочитанного.
     "Энханцер" - то есть "усилитель" - действительно усиливал. Усиливал свою группу. Этот любопытный класс, так же как и "дуэлянт", мог сражаться с двумя мечами. Но во всём остальном они отличались. Даже в броне. "Дуэлянт" носил "тяжёлую" броню, а "энханцер" мог носить только "лёгкую". То есть о победных поединках один на один мог только мечтать.
     Зато он мог принести своей группе куда больше пользы. Читая описание класса, я охреневал всё больше и больше. Опять подумал про создателя, который точно что-то курил. Я читал и видел возможности, ведь своей полезностью "энханцер" показался мне настоящей "имбой". Он не только мог махать тощими эльфийскими ручонками, надеясь на остроту мечей и посредственные умения. Он мог накладывать ауры на всех игроков в группе. Усиливающие ауры. Но как накладывать. Не просто, что называется, баффнуть и забыть на сколько-то там минут. Нет, всё было совсем не так. "Энханцер" мог активировать магические ауры и держать их активными, пока у него не закончится мана. Или - что более вероятно - пока его не убьют враги. В описании класса чёрным по белому писалось, что "энханцер" - доходяга. Малое количество здоровья и необходимость ношения "лёгкой" брони делали его вторым по выживаемости с конца - сразу после любого носителя роб и туник. А с учётом того, что ауры жрали ману, как тысяча голодных китайцев, игроку, решившему взять под свой контроль "энханцера", придётся основное внимание уделять такой характеристике, как "духовность", отвечающей за количество эМПэ и её регенерацию. Но если уделять внимание ей, то придётся чем-то пожертвовать. Пожертвовать существованием в одиночку, для которого требуются в первую очередь "мощь" и "стойкость" - характеристики отвечающие за физические параметры. Ведь "энханцер" не маг. У него нет магических умений. Ему, как и всем обычным бойцам ближнего боя, придётся добывать опыт через убийство "мобов" собственными руками. А его "лёгкая" броня и посредственная физическая атака не позволяют делать это продуктивно. Пойдя по пути "милишника", он обречён страдать. Поэтому выбирать для отыгрыша этого персонажа стоит только тому, у кого есть верные товарищи, готовые взвалить на свои плечи его возмужание. А когда он достигнет определённого уровня, уже ему придётся заботиться о товарищах. Потому что магическая сила аур, которыми он их вознаградит, недоступна другим расам. "Энханцер" единственный в своём роде.
     - Так-так, - пробормотал я с забитым ртом, зачитавшись и забыв прожевать кусок. - Весьма любопытно.
     Я опять прочёл про "лёгкую" броню и проблемы с ней связанные. Очень хорошо запомнил, что ауры рассеиваются, если "энханцера" убьют. То есть для каждого разумного пати-лидера, настроенного на GvG (от англ. Group vs Group - выяснение отношений между персонажами двух групп), уже не лекарь должен стать первоочередной целью, а "энханцер". Ликвидировать его - это всё равно что ликвидировать вратаря хоккейной команды. Ворота останутся без защиты, и вам за шиворот напихают столько шайб, что будете жалеть о потере такого буста.
     - Выживаемость нулячая, - резюмировал я. - Существовать в одиночку практически не способен. Обречён быть обузой для других, пока не возмужает. И только тогда скажет своё слово... Так, а что там за ауры вообще?
     Я спустился ниже по тексту и раскрыл окно с аурами. Почему-то их было всего 10. Я почесал затылок и загрустил. А потом прочитал, что использовать одновременно можно не более 5-ти аур, и загрустил ещё сильнее. Создатель гайда добавлял, что даже при таком раскладе "энханцер" "высохнет" за несколько минут, если не позаботится о регенерации маны или же не найдёт того, кто это ману ему будет регулярно заливать. Не найдёт себе в партнёры "владыку маны" - "маналейку" по-простому. Прочитав это, я, наконец-то, добрался до описания аур. Внимательно прочёл и закашлялся. Ауры реально были имбовыми. И до меня стало доходить, почему "энханцера" придумали задохликом. Уж слишком он был полезен группе, чтобы от него отказываться. Но слишком сложен в прокачке. Без определённого сетапа группы, где обязана присутствовать "маналейка", можно даже не начинать его раскачивать. Геморрой замучает. Будешь не рад, что создал такого персонажа, и начнёшь мечтать о рероле. А рерол - это выброшенное в никуда время. Ни в коем случае нельзя вкладываться в персонажа, чтобы потом мечтать его поменять. Это значит, ты просто не ценишь своё время.
     Я склонился над ноутбуком и устало потёр глаза. Мне надо было поразмышлять. Класс очень толковый, но очень своеобразный. Слишком многим параметрам надо уделять внимание. А при таких раскладах нащупать ту самую золотую середину будет крайне сложно. Не хочется держать под контролем персонажа, который сильно проседает в чём-то одном, но охренительно полезен в чём-то другом. Хочется баланса.
     Я отбил чечётку пальцами по столу и полез смотреть класс барда расе дроу. Но он меня не заинтересовал. Своими умениями и отсутствием аур, он был больше похож на дебаффера, ориентированного на срезание вражеских показателей физической и магической защиты. Несомненно, в определённом сетапе он тоже будет охренительно полезен. К тому же с выживаемостью у него не всё так плохо. Но усиливать он никого не мог. Он мог только ослаблять.
     Я вернулся к расе эльфов. Бегло просмотрел текстовые полотна лора, прокрутил до конца и остановился на расовых "пассивках".
     "Быстрый Шаг" - скорость бега увеличена на 25%.
     "Проворство" - шанс уклонения от физической атаки увеличен на 15%
     "Противодействие стихиям" - магическая защита увеличена на 10%; шанс рассеять магию увеличен на 5%
     - Так, стоп! - сказал я себе и потёр виски. Интересная картина начала вырисовываться перед моими глазами. - Бег - это понятно. По лору - эльфы резвые ребята. Противодействие стихиям - тоже не сложно. А вот проворство... Шанс уклонения от физической атаки... Это интересно. Эльф-"милишник" в "лёгкой" броне не обладает высокой выживаемостью из-за низкой физической защиты. В ближнем бою он - маргинал. Но благодаря "проворству", физическая защита не будет являться основным параметром, которому необходимо уделять внимание. Основным параметром станет ловкость. Если её разгонять, возможно, с выживаемостью будет не всё так печально. Возможно, убить такого персонажа, когда он находится в группе и кормит её аурами, станет куда труднее. К тому же если учесть наличие лекаря... Лекари-то у меня по-любому будут... Так! А какая характеристика отвечает за ловкость персонажа?
     Мне пришлось открыть окно с базой данный в новой вкладке. Там я быстро отыскал необходимую информацию. Шесть основных характеристик: "мощь", "стойкость", "сноровка", "интеллект", "духовность" и "удача". При подробном изучении я понял, что выбор мне предстоит непростой. Придётся очень хорошо подумать над тем, какую характеристику раскачивать. "Стойкость" отвечала за физическую защиту персонажа, количество его здоровья, регенерацию здоровья и сопротивление дебаффам. "Стойкость" - это основа для "танков". "Сноровка" же была полезна, в основном, мамкиным нагибаторам на кинжальщиках и лучниках. Но "энханцеру", как носителю "лёгкой" брони, она тоже была нужна - она отвечала за ловкость персонажа. За уклонение от физических атак. А с учётом расовой эльфийской "пассивки", не прокачивать её, будучи "энханцером", глупо.
     - Чёрт, заманчиво, однако, - пробурчал я. - А ещё чёртова "духовность" нужна для аур. Регенерация маны для персонажа, чьи ауры поглощают ману, - это необходимость. Да и "мощь" не мешало бы подкачивать. Иначе даже подраться с кем-либо не получится. Урон будешь наносить микроскопический... Похоже, персонаж реально группозависимый. Соло-контент ему не светит. Если какой-то камикадзе решит стать "эхнанцером" и играть в своё удовольствие - впереди его будет ждать тёмный тоннель, называемый анусом. И никакого света в конце этого тоннеля, конечно же, не будет.
     Хоть персонаж меня заинтересовал, зацикливаться на нём я не стал. В течение нескольких часов бороздил просторы игровой базы данных и изучил все классы. Сюрпризов, как таковых, я не заметил. Всё было стандартно, без особой изюминки. Если за твоими плечами большой игровой опыт - как у меня, например, - любой из имеющихся классов не доставит особых хлопот. Главное - научиться правильно буститься. Ну и, конечно же, подобрать неплохую команду верных ребят. Бегать без пати, я не собирался. Я управлял кланом несколько лет и прекрасно понимал разницу между стадом соло-хомячков и сыгранными группами. КПД у них абсолютно разные. И здесь я был не намерен отходить от классики. В моей группе всегда будет и хил, и "танк", и "маналейка". Надо только не забыть завтра озвучить это сокланам, как факт.
     Ближе к вечеру, чтобы развеяться и утрамбовать в голове новую информацию, я устроил себе экскурсию по общежитию. Прошёл по всем этажам, посмотрел на технический персонал, который обосновывался на 3-м этаже. Спустился на 1-й этаж и увидел, что охрана уже организовала проходную. Турникет присутствовал, но не хватало автоматов, куда надо кидать монетки, чтобы выбраться.
     Я сходил в спортзал, где никого не было, и минут 40 бегал по дорожке. Затем вернулся к себе в комнату, принял душ и вновь уставился в ноутбук. До глубокой ночи, сделав перерыв на кофе с холодными шашлыками, я изучал игровой мир. Нашёл подробную карту, и пропылесосил её всю. Запомнил расположение игровых границ, отведённых расам, и, наконец-то, понял, почему игра называется "Two Worlds" - два мира.
     На глобальной карте находились два континента, разделённые океаном. Южный континент являлся стартовой локацией для всех рас. Здесь игроки начнут свой путь, будут развиваться и двигаться севернее. То есть будут повышать игровой уровень, чтобы по достижении 100-го прибыть в порт Кресфола - столицу королевства Италан - и ждать корабль, который переправит их на Северный континент, где, как утверждали полотна текстов о игровом мире, начнётся самая мякотка. Ведь Северный континент - абсолютно враждебная территория для всех. Территория, где возможно фри-ПвП.
     Прочитав это, я уже было начал злорадно потирать руки, представляя, как мой клан доминирует над тестерским стадом. Но через секунду угомонился. Оказывается, на период Закрытого Бета Тестирования северный континент доступен не будет. Только безопасный Южный с капом на уровень равный цифре 100. Именно по этой причине на карте Южный Континент был прорисован с топографической точностью, а Северный стыдливо скрывался за серым "туманом войны".
     - Не понял, - недовольно пробурчал я. - А подраться-то можно будет? Это что, ПвЕ-игра, что ли?
     Оказалось, что не совсем. "Подраться" можно на аренах в столицах всех рас, в зонах вокруг Рейдовых Боссов и Мировых Рейдовых Боссов, а так же на единственной высокоуровневой локации для партийного добывания опыта, актуальной после 80-го уровня. И это всё. Больше слить негатив или стравить пар было негде. Но, видимо, на то оно и "закрытое" тестирование.
     Я не особо остался доволен после прочитанного. И даже поморщился, не понимая, зачем Николай меня сюда притащил. Я, как бы, не ПвЕ-хомячок. Меня ни данжики не прельщают, ни квестики, ни рыбалка, ни огородики или прокачка ремесленных умений. Меня всегда интересовало лишь ПвП, доминация и безоговорочная победа над теми, кто осмелится предложить скрестить клинки. А создавать клан ради его прокачки, рекрутинга и убивания "мобов", мне казалось бессмысленным и не интересным занятием. Те эмоции, которые я получал от побед или поражений в боях с врагами, не шли ни в какое сравнения с теми эмоциями, когда ты, в течение нескольких часов, тупо "гриндишь". Не говоря уже про квестики, когда ты бегаешь от НПС к НПС, торопливо проматывая тексты с их болтовнёй. Это меня только раздражало.
     Но выбора уже не было. Подписи поставлены, руки пожаты и авансы получены. Теперь оставалось двигаться только вперёд.
     Перед тем, как отправиться на боковую, я всё-таки сделал то, что очень не хотел делать изначально - ознакомился с лором игры. Немного почитал про расы, их предыстории, их конфликты и антагонизм. Всё было по классике, хоть написано неплохо. Единственное, что меня действительно заинтересовало - история создания королевства Италан. Я с интересом прочёл про исчезнувшего Бога "двумирья" - Италана. Сценаристы прописали его как представителя расы титанов, изгнанного из родного мира и прибывшего сюда. Он выкопал океан и разделил континенты. Прочертил границы королевств всех рас и основал Кресфол. А затем исчез.
     Шли годы, столетия. Жизнь шла своим чередом. О Италане стали забывать. Он превратился в миф. Сказку, которую на ночь рассказывали детишкам. И лишь когда раса людей взяла Кресфол под свой контроль и захватила королевство, о нём вновь вспомнили. Построили статуи и памятники в его честь. Возвели пантеон в столице. Титана, создателя этого мира, продолжали чтить. А молодой король людей приказал создать дворец, который своей роскошью мог бы порадовать око Италана, откуда бы он на него не взирал. Дворец построили. Назвали "Хребет Италана" и ждали, когда Бог вернётся, чтобы вновь предложить ему трон.
     История была довольно-таки интересная, но своими намёками на "второе пришествие" немного меня озадачила. Очень было похоже, что религию игрового мира сценарист писал под копирку с христианства. И я очень надеялся на то, что религиям в этом мире не придётся конфликтовать. Ведь мало ли что может учудить искусственный интеллект, о котором ранее рассказывал Николай. Это же ЗБТ всё-таки. Неизвестно какие тут баги ещё обнаружатся...
     ...Ранним утром 1-го июня в комнате для брифингов был аншлаг. 50 человек теснились у кофейного автомата и поглощали кофе литрами. Судя по красным заспанным глазам у большинства ребят, день и ночь они не потратили зря. Как и я, они потратили их на изучение игрового мира.
     Я приземлился на свой стульчик рядом с улыбающимся Николаем. Он тоже не сводил глаз с тестеров, которые со всей ответственностью подошли к своей новой работе.
     - Ну что, Алексей, определился? - спросил он.
     - Угу, - я кивнул головой. - Вчера долго ковырялся, раздумывал и всё-таки решил остановиться на "энханцере".
     - "Энханцере"? - Николай наморщил лоб, словно тужился вспомнить, что это за класс. Затем морщины на его лбу разгладились. - Понятно. Интересный персонаж, да. Весьма любопытно, что у тебя получится. Как раз оттестишь его по полной.
     - Для этого мне понадобятся остальные... Давайте, наверное, приступать? Уже время, как бы.
     - Это твоё шоу, - Николай показал, что умывает руки. - Я всего лишь наблюдатель. Здесь командуешь ты.
     - Спасибо... Ребята! Ребята, присаживайтесь! - сказал я под шумок сдвигаемых стульев. - У всех порядок? Все определились?
     - Да, - ответили они хором.
     - Отлично. Давайте тогда приступим к обсуждению и рихтовке хотелок. Для начала я бы хотел сказать за себя. Я возьму для отыгрыша светлого эльфа. Достигну 10-го уровня и выберу класс "энханцера".
     Кто-то присвистнул. В первых рядах сказали:
     - Не самый интересный класс, как по мне...
     - Пока сложно об этом говорить с уверенностью, - произнёс я. - Я выбрал его из-за партийной полезности, поскольку он офигенен как саппорт. Понимаю, что им тяжко будет играть соло. Особенно на начальном этапе. Но я вижу в нём перспективу. Перспективу для партийной игры.
     - Это верно, - кивнула дама по имени Олеся. - С его аурами маги могут качаться очень легко.
     - Почему маги? - спросил кто-то.
     - К 100-му уровню и него будет несколько невероятно полезных аур для магов. Аура шанса магического крита, аура силы магического крита, аура перезарядки. Я вижу, что класс действительно полезный...
     - Ага, - перебил её я. - Вот только докачать бы его... Кстати, как раз для этого вы все будете мне нужны. Меня интересует игра констами - группами игроков, которые добывают опыт вместе и вместе участвуют в ПвП. Такие группы более полезны, чем пучок рандомных игроков, и могут действовать автономно. Но я прекрасно понимаю, что среди случайно набранных ребят очень сложно будет организовать консты. Потому нам придётся взаимодействовать ситуационно...
     - Подожди, Рэйвен... Алексей, то есть, - поднял руку парень лет 25-ти. - Мы ж тут всего лишь тестеры. Это не наша задача действовать так, как ты привык на своих фришках. Зачем нам принудиловка и обязаловка? У нас и так будет дел достаточно.
     - Нет, я никого ни к чему не принуждаю, - сказал я. - Мы все одна большая команда людей, которые видят друг друга впервые. Даже за 3 месяца я не уверен, что кому-то удастся создать нечто, что в моём представлении является констой. Для этого нужно много времени, много огня, воды и медных труб, через которые придётся пройти. Я просто говорю, что КПД от такой группы в разы больше. А из-за того что в реалиях ММОРПГ уровень - это самое важное, добываться этот уровень будет быстрее в сыгранной команде. Сольники обречены страдать. Так что даже если вы не хотите взаимодействовать друг с другом, вам придётся это делать. Иначе завязнете в "гриндовом" болоте.
     - Это тоже верно, - подал голос Олег. - Обычно такая стратегия работает на серверах, где низкие рейты. Там в одиночку вообще существовать невозможно.
     - Да она вообще везде работает, - сказал муж весёлой блондинки. - Это верный подход. Но какой с нас спрос? - он посмотрел на Николая.
     - Этот вопрос давайте обсуждать со мной, - я перехватил его взгляд и указал на себя пальцем. - Николай всего лишь зритель, как он сказал... А на счёт спроса. Раз решили играть кланом, придётся вам всем... нам всем немного пересмотреть приоритеты. Придётся работать сообща и, соответственно, сообща выбрать классы. Никого, конечно же, я ни к чему принуждать не буду, но прошу задуматься о полезности в первую очередь. И лишь потом о удовольствии.
     - Хорошо, - кивнул парень и приземлился на стул.
     - Теперь ещё такой вопрос, ребята. Вчера я бегло изучил прокачку клана. Посмотрел что там надо. Теперь спешу сообщить: взять 3-й уровень хочу как можно быстрее. Самый первый, желательно. На ап первых двух уровней требуется всего лишь золото. Я не знаю, насколько хорошо оно будет сыпаться с мобов, но к концу 1-го или 2-го дня - корректировать хотелки мы будем в процессе игры - я хочу с каждого получить по 10 золотых. Неважно насколько тяжко вам будет даваться его добыча, запомните - 10 монет с лица по-любому. Иначе создание клана придётся отложить на более поздний срок. А для меня это самое важное...
     - А для нас нет, - вновь оживший "кабан" решил показать клыки. Я думал, он немного угомонился после вчерашнего. Но, оказалось, думал я неверно. - Для нас важно изучение игры. Изучение классов. Неторопливый старт без обязательств отдавать скромно добытое на начальной стадии. Зачем вообще спешить? Сам-то ты готов тратить деньги? Или хочешь, чтобы мы тебя содержали?
     Температура в моём чайнике очень быстро стала подбираться к 100 градусам. Но я всё же не закипел. Я уже точно знал с кем имею дело и был уверен, что в наших отношениях ничего не поменяется.
     - А ты вообще какой класс выбрал? - ответил я вопросом на вопрос. - Определился уже? Надеюсь, тоже будешь играть мега-полезным, но скучным "энханцером"?
     "Кабан" стушевался. Принялся смотреть по сторонам в поисках поддержки у окружающих. Но так её и не заметил. Заметил лишь любопытные взгляды, направленные в его сторону.
     - Нет, - тихо сказал он. - Не "энханцером". Я решил играть орком. Выберу класс "разрушителя".
     - Понятно, - фыркнул я, стараясь вложить в голос как можно больше пренебрежения. - Очередной бесполезный нагибатор, который всегда будет нуждаться в саппорте. Стандартный балласт в клане, - я заметил, как он покраснел в очередной раз, и приготовился давать отпор. Что бы он не сказал, я был готов встречать в штыки любые его предложения.
     Но он не стал втягиваться в конфронтацию. Бросил лишь короткий красноречивый взгляд на Николая и смутился.
     - Прекрасно, - кивнул я, чувствуя себя очень хорошо, после того, как дважды за два дня указал "кабану" его место. - Раз пошла речь про классы, давайте пройдёмся по списку. В клан 1-го уровня вмещается 50 человек - столько, сколько нас здесь. Это значит, влезет 7 фуловых групп по 7 человек в группе. В каждой группе я хочу увидеть человека на "хиле" и "маналейке". Давайте обмениваться мнениями...
     "Обмен мнениями" шёл туго. После непродолжительной переклички оказалось, что "хилами" играть готовы 6 человек. Все утверждали, что имеют богатый опыт игры на таком классе. "Владыкой маны" пообещали стать трое: дама бальзаковского возраста по имени Олеся, тот самый мужик, утверждавший ранее, что терпел унижения вместе со мной и моим кланом на официальном сервере, и ещё один худющий парень с выпученными глазами и внешностью настоящего задрота. "Энханцером" кроме меня согласился стать лишь один. Да и тот сходу начал требовать, чтобы о нём заботились изначально. Брали в пати на добычу опыта и помогали с экипировкой, ведь класс не способен ни на что. Что он совсем не "дэдэ", а классический саппорт.
     После озвучивания всех хотелок, я рассмеялся. Амёбоподобные существа, вечно рыдающие и не желающие проявлять инициативу, меня всегда раздражали. Когда я подобное нытьё слышал в "тимспике", маты из моего рта лились ручьём. Здесь же я попытался высказаться более дипломатично. Так что словосочетание "тупорылые долб...бы" я заменил на "бесполезные мамкины нагибаторы". Но и без красочных вплетений всем стало понятно, что клан без достаточного количества персонажей поддержки, меня крайне удручает. И я бы хотел, чтобы некоторые ребята-тестеры пересмотрели свои приоритеты. Для большего убеждения мне даже пришлось покричать немного и постучать кулаком по подлокотнику.
     Это возымело действие. Хоть я рассчитывал на большее, пришлось довольствоваться тем, что есть. В итоге, перед первым погружением в игру, у меня было 7 теоретических лекарей, 4 "маналейки" и 3 "энханцера", включая меня. Остальные понавыбирали разный шлак. Но, надо честно признать, было много "танков". Удивительно много в свете того, что с ними было так же проблематично на всех серверах, где я играл. "Танк" ведь тоже сложен в прокачке.
     - Вы не переживайте, парни, - сказал я тем двоим, кто выбрал "энханцеров". - Вас будут качать. Это неизбежно. В моём клане отказ соклану в помощи равноценен смертному греху. Замеченные в таком грехе будут караться изгнанием из клана. Тот, кто не готов помочь ближнему своему, мне не нужен... Николай, такой вопрос, - повернулся я к нему и увидел удивление на лице. Наверное, он даже не подозревал, как выглядит моя манера управления. - Можно ли будет добирать игроков в клан по мере роста? Тех, кого я повстречаю уже в игре. Вы говорили, что на ЗБТ будут играть десятки тысяч. Могу ли я их привлекать?
     - Не только можно, но и нужно, - подтвердил он. - Я не буду говорить, что во всей Европе, где пройдёт тестирование, лишь у нас собрана спец-команда. Есть и другие. А есть просто работяги без особых амбиций - журналисты, популярные стримеры, владельцы электронных газет на игровую тематику, родственники полезных людей. Так что набор нужно вести обязательно. Набирать и развиваться.
     - Отлично. Это я и хотел услышать. Значит, со старта мы будем вырываться в топ. Как я всегда и стремился. Постараемся прокачать клан и поставить под контроль рейдовых боссов и мировых рейдовых боссов, которые в игре, несомненно, присутствуют. Покажем всем, что такое доминация.
     Мою речь овациями не поддержали. Наоборот - смотрели с лёгкой примесью непонимания. Наверное, большинство из них до сих пор думали, что их ожидает простая работа искателем багов. Но у меня были другие планы.
     - Замечу так же, - добавил Николай. - Что не стоит забывать про репутационные задания. Задания, которыми могут делиться НПС. Ведь только благодаря им можно получить "легендарную" - топовую - экипировку.
     Я кивнул.
     - Этому контенту тоже надо уделять максимальное внимание.
     - Где бы только на всё это время найти... - пробурчал кто-то в задних рядах.
     Но в этот раз отвечать я не стал. Сказал, что на этом брифинг завершён и можно расходится. Что в следующий раз все вместе мы уже соберёмся перед первым погружением.
     Когда все вышли, Николай придержал меня, схватив за руку.
     - Алексей, я, конечно, в этом деле тебе не советчик, - впервые на моей памяти он не улыбался. - Но, мне кажется, тебе надо быть с ребятами помягче. Слишком резво ты задрал планку. Большинство, наверное, совсем не этого ожидали, когда подавали заявки в тестеры.
     - Я всегда хотел лишь одного - побеждать, - пожал я плечами. - И не деньги являются моей основной мотивацией, когда я управляю кланом на разных серверах. Мне нужна победа. И я сделаю всё, чтобы достичь её здесь... Не волнуйтесь, Николай...
     - Давай уже на "ты" перейдём, что ли?
     - Не волнуйся, Николай. У меня огромный опыт в управлении кланом. Я знаю как надо себя вести с теми, кто вообще не желает напрягаться. Я постараюсь, чтобы они поняли, что от каждого требуется больше отдачи. Но и каждый может рассчитывать на помощь.
     - Надеюсь, у тебя это получится, - улыбка вновь вернулась на его лицо.
     До 17:30 я успел сделать много дел. Вновь исследовал общежитие, заскочил даже на крышу. Затем в одиночестве позанимался в спортзале, помылся и забил желудок пищей. Я не планировал вылезать из капсулы раньше трёх после полуночи. А, может, и до утра проваляюсь. Так что запас энергии мне был необходим.
     В 17:30, одевшись в чистый белый комбинезон, как советовали работники технического и медицинского персонала, я прибыл в зал с капсулами. Вокруг меня суетились незнакомые люди, подготавливая к первому погружению. Проверили температуру, посмотрели горло, спросили как я себя чувствую. Затем уложили в капсулу, заставили сложить руки и лежать смирно. Стекло закрылось, а сверху проехал сканер, зафиксировавший мельчайшие детали моего лица. Стекло вновь ушло вверх и ко мне подошёл Николай, пока я наблюдал, как колдовали на другими.
     - Алексей, не забудь: никакого создания персонажа, к которому ты привык, не будет. Скан лица и выбор расы - это всё. А дальше всё зависит от тебя. Изучай и разбирайся.
     - Справлюсь, - ответил я.
     До 18:00 оставалось совсем мало времени, но я не испытывал того волнения, которое от себя ожидал ранее. Ещё недавно мне казалось, что всё это нереально. Что всё это шутка. Я поверил Николаю далеко не сразу. Даже после подписанного договора тлел уголёк сомнений. Окончательно они развеялись уже здесь - в общежитии. Увидев саркофаги для анабиоза, я принял правду. Принял и поверил. И с этой верой ушли сомнения, ушло волнение. Я был готов всё начать с нуля.
     Уже совсем близко к 18:00 нас всех заставили лечь на свои места. Никаких больше туалетов или стопочку валерьянки на посошок. Я пялился в чистое плексигласовое стелко и увидел, как выезжает металлический ободок. Он опустился на мой лоб, а контакты замерли у висков. Как нас проинструктировали ранее, я проверил верно ли расположена правая рука на красной кнопке и заметил склонившегося над моей капсулой Николая. Капсула не была звуконепроницаемой, а потому я услышал его последние наставления.
     - Не облажайся, - посоветовал он.
     Я показал ему "ок" и закрыл глаза. Моё первое подключение вот-вот должно начаться.

Глава 5

     Я открыл глаза и принялся удивлённо озираться. Вокруг меня кружились магические водовороты, затянутые белесой дымкой. 5 водоворотов. И рядом с каждым из них я разглядел призраков. Призраков, контурами напоминавших представителей фэнтезийных рас. Они плавали в воздухе, кружились и манили меня. Каждый из них старался привлечь на свою сторону, протягивая руку.
     Я попытался изучить сам себя, но сразу понял, что у меня нет тела. Я был таким же призраком. И чтобы обрести тело, мне нужно определиться с расой. Поэтому я не стал терять время и поплыл к туману зеленоватого цвета. Эльф-призрак закружился вокруг меня и мне показалось, что подтолкнул в спину, когда я приблизился к магическому водовороту. Я вонзился в него и почувствовал, что меня засасывает. Затем услышал хлопок.
      Внимание! Вы выбрали расу! Теперь вы можете выбрать игровой ник-нейм!
      Внимание! За персонажем уже закреплён игровой ник-нейм - " Gray Raven " !
      Желаете его поменять или оставить без изменений?
     Я пожелал ничего не менять. Зафиксировал взгляд на втором варианте и подмигнул.
      Внимание! Игровой ник-нейм сохранён!
      Добро пожаловать в игру " Two Worlds ", " Gray Raven " !
     Бах! Вот так вот просто. Спасибо Николаю, что уделил внимание такой мелочи, как игровой ник клан-лидера. Возможно, среди общего количества тестеров ещё кто-то желал побывать "серым вороном". Но теперь таким буду лишь я один.
     Я вновь открыл глаза. В этот раз перед глазами не было никаких призраков. Лишь чистое голубое небо с ярким солнцем, на полпути к горизонту. Я опустил глаза и увидел, что стою по щиколотки в воде, которая тихо плескалась у песчаного берега. Я проследил за небольшими волнами, заметил несколько спортивных спин и беловолосых голов, принадлежавших ушастым гуманоидам, и взглядом упёрся в раскидистое дерево, формой напоминавшее гигантский платан. Я задирал голову всё выше и выше и, наконец, остановился, заметив крону на высоте девяти этажей. Это было Древо Жизни - эльфийское божество, которому они поклонялись. Судя по лору, это был самый первый и самый главный неигровой персонаж эльфийской расы - это дерево действительно было живое.
     Меня кто-то задел плечом. Я едва устоял на ногах и грозно посмотрел в спину торопыге. Но он даже не думал извиняться и побежал дальше. Я обернулся и увидел как прямо на моих глазах появляются из ниоткуда игроки. Они просто материализовались в воде и принимались изучать самих себя. Этим же занялся и я.
     Я побултыхал голой ножкой и улыбнулся, ощутив нежность воды. Наклонился и опустил в воду руки. Те же ощущения, что в реальном мире. Никакой разницы. Я набрал пригоршню воды и поднёс ко рту.
     - Пресная, - сплюнул я и улыбнулся.
     А затем вынужден был лицезреть перед глазами неожиданные системные оповещения.
      Внимание! На период Закрытого Бета Тестирования показатели "усталости", "жажды", "голода", "опьянения", "дурмана", отключены. Игрокам нет необходимости за ними следить.
     Я хмыкнул. Оказывается, разработчики предусмотрели даже такую мелочь. Но зря, наверное, они их отключили. Было бы интересно посмотреть, как это работает. Хотя... Хотя, может быть, они включат эти показатели, когда начнётся Открытое Бета Тестирование. Кто знает...
     Взглядом удалив выскочившее оповещение, я ещё несколько минут стоял на месте и тренировался. Вызывал менюшки, изучал пользовательские панели и щупал сам себя. Хоть в отражении я не смог рассмотреть свою мордашку - вода была не самой чистой, - зато облапал себя полностью. Убедился, что одет в тоненькую маечку и коричневые полуштаны, едва ниже колен. Никакой обуви на мне не было, что, в принципе, неплохо, ведь стоял я в воде. Я попытался разобрать показатели стартовой экипировки, но визуально не смог определить. Зато смог найти меню персонажа. Вывел на виртуальный экран и убедился, что никаких показателей у маечки и штанишков нет.
      Стандартная майка. Класс экипировки: нижнее бельё. Ранг: без ранга.
      Стандартные штаны. Класс экипировки: нижнее бельё. Ранг: без ранга.
     - О, как! - пробормотал я. - Самый натуральный бомж! Дешевле только голым стартовать... Предположу, что и за душой ни гроша.
     Ремень заплечной сумки наискось пересекал маечку. Я нащупал его, подтянул сумку к себе и заглянул внутрь. Абсолютная пустота. Даже паутины нет. Не говоря уже про паука.
     Меня опять задел кто-то очень торопливый.
     - Да какого хрена!? - выругался и попытался обнаружить нарушителя правил движения. Но он слишком спешил выбраться на берег. - Эй! - крикнул я ему в спину. - Повнимательнее надо быть!
     Светловолосый эльф даже не обратил на меня внимание.
     Смотря ему в след, я решил, что тоже пора выбираться на берег. Стоять в тёплой водичке и изучать менюшки, конечно, хорошо, но лучше начать изучать мир. А менюшки изучить уже в процессе изучения мира.
     Я бросил взгляд за спину, чтобы убедиться, что нахожусь у берега того самого озера, которое видел на карте. Оно было огромным, так что противоположного берега я не смог разглядеть. Но сомнений у меня уже не осталось - гигантское дерево прямо по курсу отметало все сомнения.
     - Значит, первым делом надо к нему.
     Я выбрался на берег и направился к дереву, огромный ствол которого окружала невысокая земляная насыпь и металлический забор. Но подойти к стволу и прикоснуться всё же была возможность. Нужно было лишь протянуть руку.
     - Блин, чё-то ник знакомый, - сказал какой-то эльф и прошествовал мимо меня, задумчиво морща носик.
     Я тоже сморщил носик, пытаясь рассмотреть его ник. Но не смог. Прищурился и встряхнул головой, когда мне показалось, что зрение теряет фокусировку. Оказалось, что так и было. Мне пришлось попрактиковаться, прежде чем я научился различать ники столпившихся у дерева эльфов. Чтобы рассмотреть ник, приходилось сосредотачиваться на отдельно взятом персонаже и буравить его взглядом. В течение секунды-двух взгляд фокусировался и прочесть ник не составляло труда.
     - А мне твой не знаком, - сказал я тому самому эльфу, который всё стоял недалече и пялился на меня.
     - Не, я серьёзно.
     - Ну ты вспоминай, а я пошёл, - я отодвинул его и прошёл мимо под бормотание "рейвен", "рейвен", "рейвен".
     Протолкавшись сквозь эльфийскую толпу, сплошь состоявшую из визжащих от ярких впечатлений игроков, я подошёл к забору. Опять задрал голову, но среди ветвей дерева не увидел ничего. Только зелень.
     Я выставил перед собой руку и прикоснулся к коре.
      Добро пожаловать в земли эльфов, "непосвящённый"! С этого момента - ты один из нас! Наши леса приютят тебя, охранные башни защитят, а подземелья обучат выживанию. Чтобы начать свой путь, ты должен выполнить первое задание - посетить столицу наших земель - Носс Таур. Встретиться с королевой Нараей Илири и услышать её слова. Она поможет тебе, "непосвящённый", лучше понять в чём твоё предназначение. Лучше узнать самого себя и определится с дорогой, которой ты пройдёшь.
      Внимание! Получено обучающее задание: "Посетить столицу".
      Награда: Усиливающая магия, наложенная руками королевы.
     Я убрал ладонь, несколько разочарованный ознакомительным текстом и невеликой наградой. Я ожидал получить, по крайней мере, карту окрестностей или пару золотых в тощий кошелёк.
     - Не, ну реально. А где ты играл? - тот самый паренёк-эльф нашёл меня в толпе и теперь теребил за плечо. - Ник-нейм такой знакомый.
     Своими словами он привлёк к моей персоне ненужное внимание. Через секунду на меня пялился каждый, стоявший у дерева.
     - Серый Ворон здесь? Та ну ладно!? - воскликнул ещё один эльф, после прочтения моего ник-нейма. - И в правду настоящий, что ли?
     Я шумно выдохнул, абсолютно не желая ни с кем брататься. Принялся крутить головой в поисках выхода и нашёл его в виде дороги. Хоть не из жёлтого кирпича, но не менее красивой. Вытесанная словно из цельной слоновой кости, она шла от самого дерева к мосту, перила которого были украшены гирляндами из сверкающей магии. Окружённый деревьями, мост утопал в зелени и скрывался выше уровня обзора.
     Я убрал с глаз долой окно заданий и торопливо направился к мосту.
     - А кто это? - услышал я за спиной и поддал газку.
     Мост оказался длинным. Едва я сделал первый шаг, он словно растянулся перед моими глазами, как резиновый. Я чуть не потерял равновесие и почувствовал головокружение. Остановился, схватился за перила и встряхнул головой. Это помогло. Когда я вновь посмотрел вдаль, визуального обмана больше не существовало. Я даже смог рассмотреть двух закованных в латы стражей, стоявших у выхода, и плоскую, как стол, площадь, где резвились игроки.
     - Надеюсь, это был всего лишь глюк, - пробормотал я, принимая устойчивое положение. - А не с головой проблемы. Не хватало...
     Я пересёк мост и сместился чуть в сторону, пропуская следовавших за мной игроков. Подошёл к стражнику в "тяжёлых" доспехах и принялся абсолютно невежливо изучать лицо, скрывавшееся за забралом. На секунду показалось, что это каменный истукан, а не живой НПС, о которых Николай прожужжал мне все уши. Но сомнения развеял сам страж. Латная перчатка помогла забралу удалиться, а живые голубые глаза уставились на меня.
     - Проходи, - равнодушно сказал он.
     - Здравствуйте, - я сразу попытался наладить общение.
     - Проходи, - повторил он и опустил забрало.
     Я хмыкнул, вспомнив прочитанное на игровом форуме про уровни персональной репутации. Там говорилось, что равнодушие от НПС - это 0. И сейчас я увидел тот самый ноль во всей красе.
     Я прищурился и рассмотрел надпись, плавающую над головой "неписи" - "стражник Праг". Хмыкнул вторично, и решил оставить его в покое.
     Мост из слоновой кости, как я его окрестил, выводил на широкую площадь в виде овального подноса. Она была такой же гладкой, как поднос, и такой же белой, как мост. Казалось, по ней прошёлся ледовый комбайн, разглаживая мельчайшие выступы и помехи.
     Вокруг площади теснились высокие здания с зелёными крышами в виде ветвей лиственных деревьев. Кое-где ветви переплетались, образуя навесы и балконы, откуда на площадь безразлично взирали незнакомые эльфы. Я не мог с полной уверенностью утверждать, что это были НПС, но их безразличность и равнодушие навивали определённые мысли. Таким же взглядом, как и они, на меня взирал страж у моста.
     Я принялся смотреть по сторонам и увидел в центре площади эльфийку, восседавшую на белом-белом троне в окружении свиты. Она спокойно сидела и что-то односложно отвечала вопрошавшим. Я уже было собрался пойти посмотреть что там происходит, да удивлённый свист очередного тестера меня отвлёк. Правда, в этот раз он свистел, смотря куда-то в сторону.
     Я проследил за его взглядом и тоже присвистнул. Королевский дворец - а так мог выглядеть только он - возвышался над рощей деревьев слева. Я увидел стены и башни из белого мрамора. Остроконечные крыши, сложенные, казалось, из множества изумрудов. Зелёный свет переливался под солнцем, пуская во все стороны солнечных зайчиков. Свет создавал эффект вращения и мне казалось, что крыши башен калейдоскопом крутятся вокруг своей оси.
     - Впечатляет, - присвистнул я. - Вот тут видна работа дизайнеров, ничего не скажешь.
     - Нарая Илири ждёт вас, "непосвящённые"! - нарушая красоту момента, громко закричала неизвестная женщина. Я обернулся и увидел в центре площади эльфийку в голубых искрящихся одеждах, которая воздела руки к небу, как бы призывая к себе всех.
     Я перестал рассматривать красоты и торопливо направился к ней. Но у вычурного фонтана, который состоял из водивших хороводы херувимчиков, мне пришлось сделать остановку. Рядом с фонтаном собирались игроки и что-то оживлённо обсуждали. Я подошёл к ним и посмотрел через спины.
     Огромное круглое зеркало висело в воздухе. Иногда по поверхности шла рябь, когда тот или иной игрок к нему прикасался.
     - Забавно, - сказал кто-то. - И тут продумали...
     Я не понял о чём он, и протолкался в первые ряды. Впервые в жизни увидел свою мордашку и не сдержал усмешку. Мордашка была реально моя. Даже короткая причёска весьма похожа. Но вот уши... Уши, конечно, меня посмешили. Я прикоснулся пальцем к кончику уха и убедился, что оно практически на уровне макушки. Мне даже показалось, что оно длиннее, чем, по моему понимаю, должно быть у классических эльфов.
     - Надо бы немного отрезать, - сказал я вслух.
     - А вон, через зеркало, - меня кто-то услышал и дал непонятный совет. - Прикоснись.
     Я последовал совету и ткнул пальцем в зеркало.
      Внимание! Платная услуга редактирования персонажа на период Закрытого Бета Тестирования отключена.
     Я усмехнулся.
     - Ну вот, и здесь донатом душить собираются.
     - Капиталисты, - согласился со мной игрок-сосед. - Любой каприз за наши деньги.
     - Бабы себе сиськи точно бы отгрохали, - сказала ещё один. - И даже силиконовые импланты вставлять бы не пришлось...
     - А ты бы что себе увеличил? - недовольно произнесла девчонка, стоявшая рядом. - Дай угадаю - явно не нос?
     Раздались смешки. Парень обиделся и ответил достойно. Завязалась лёгкая, ничего не значащая, перепалка. Я оставил весёлую компанию и двинулся к центру площади. Остановился где-то в крайних рядах всё прибывавших и прибывавших эльфов, и некоторое время выглядывал из-за спин, пытаясь рассмотреть эльфийку на троне.
     Она была неописуемо красива. Молодое лицо, тонкие черты, острый носик, мягкие губы, нежная шея. Прекрасные белые волосы, вьющиеся по плечам. Она была одета в белое платье, скрывавшее фигуру. Но даже из крайних рядов я мог разобрать, что эльфийка не имела проблем с лишним весом. На мой вкус - веса ей немного недоставало.
     Я осмотрел четырёх эльфийских девушек, составлявших её свиту, и убедился, что красотой они даже рядом не стояли с той, что сидела на троне. Я прищурился и прочёл: "Нарая Илири - владычица эльфийских земель".
     - О! - воздел я перст, а затем добавил. - Ого-го!
     - И не говори, - очередной случайный сосед поспешил со мной согласиться. - Нормально так, да?
     - Обалденная неигровая тёлочка, - кивнул я головой.
     Девушка-игрок, стоявшая недалече в такой же маечке и штанишках как у меня, фыркнула так, что мы её услышали.
     - Вам ничего не светит, спермотоксикозники! Лор надо изучать...
     От неожиданного хамства я слегка обалдел. Хотел уже ответить так же грубо, ведь в игре для меня никто не имел половых привилегий. Я ко всем относился одинаково независимо от пола. Важно было лишь то, как много человек делал для клана. Но едва я отворил варежку, одна эльфийка из свиты владычицы подняла руку и воскликнула:
     - Королева Нарая Илири будет говорить с вами, "непосвящённые"! Слушайте и запоминайте!
     Прекрасная неигровая эльфийка встала с трона и грациозно сложила тонкие руки сердечком. Затем развела в стороны и из её рук вырвалась магия. Магическая аура, переливающаяся всеми цветами радуги, поглотила толпу игроков. Окутала каждого в отдельности с головы до пят.
     Я посмотрел на свои руки и увидел, что они словно покрыты силовым полем. Силовым полем из переливающейся магии.
      Внимание! На вас наложена усиливающая магия, которая поможет на старте. Действие магии завершится по достижении вами 10-го уровня и выбора класса.
     - Мои сёстры! Мои братья! Сёстры моих сестёр и братья моих братьев! Мои любимые! И вы - "непосвящённые", - не менее прекрасным голосом, чем её внешность, начала вещать эльфийка. - Я - королева эльфов Нарая Илири - приветствую вас. Сегодня нам впервые удалось встретиться. Мы знали, что вы придёте и были готовы к этому. Мы рады вам, и приветствуем с надеждой, что вы тоже станете нам близки. Не просто как друзья, а как те, кто будет готов отдать жизнь за защиту земель эльфийских. Я надеюсь, что умения, которыми вы сможете овладеть, обучаясь у наших мастеров, сделают вас сильнее. Сделают из вас великих магесс или воительниц, учёных мужей или славных воинов.
     Но позвольте вас сразу предупредить. Не стоит пытаться прыгнуть выше головы. Каждый из "непосвящённых" должен знать свой предел. В королевстве эльфов доминирующее положение женщины предопределено! Проверено тысячелетием мирной жизни без проявления агрессии к соседям. "Непосвящённый" мужчина, желающий стать воином, будет встречен нами со всем пониманием. Ему объяснят, в чём заключается его служба, и помогут с развитием. Те же, кто желает изучать магию, должен сразу понять, что его чувствительность к ней невелика. И он не добьётся особых успехов. Только внутренняя сила женщины открывает возможности для неограниченного развития магии. Только женская энергия, искренние эмоции и нетерпимость к несправедливости позволят ей достичь высот верховной волшебницы. Сила, хранящаяся в наших сердцах и хрупких телах, сёстры, настолько сильна, что никогда ни один мужчина не сможет ею овладеть. Их удел - сражения на поле брани, а не сражения в королевском совете за будущее нашей расы. Ни один мужчина не сможет стать моим советником, не обладая проницательностью и достаточной магической силой. Поэтому, "непосвящённые", примите как данность мой искренний совет: не пытайтесь ничего изменить. Матриархальное устройство веками доказывало свою эффективность. Со времён появления первых отвергнутых Матерью, мы процветаем. Процветаем потому, что в нас нет мужской агрессии и желания доминировать над миром. Мы не желаем расширять границы, мы не мечтаем о войне, мы не хотим чужого. Всё что нам нужно, находится здесь. Поэтому ни один "непосвящённый" мужчина в моём королевстве не выйдет за рамки. За рамки, определённые мной. Вам же, мои сёстры, я хочу пожелать удачи. Старайтесь! Стремитесь стать лучше, стать чище, стать достойней. Изучайте глубину магии, учитесь у элитных учителей, стремитесь войти в мой совет. И тогда вместе мы будем решать, как сделать мир лучше! Добро пожаловать домой!
     Странная тишина поплыла по площади. Вроде даже кто-то визжал, аплодировал и кричал женским голосом: "Браво!". Но подавляющее большинство на площади состояло из, как говорится, носителей пенисов. И странная речь неигровой королевы заставила их недоумённо нахмурить брови. Заставила нахмурить брови и меня.
     - Что за херня? - я скривился будто лимон сожрал целиком.
     - Лор надо изучать, - та же хамоватая девушка показала мне язык. - Здесь матриархат. Здесь вам - не там!
     Признаюсь, я растерялся. Хлопал длинными ушами, пытался переварить услышанное и даже не нашёлся, что ответить. Такое в играх я встречал впервые.
     В принципе, я парень начитанный. Историю изучавшийся с интересом. Учился не просто, чтобы диплом заиметь. И что-то я не могу припомнить успешных чисто матриархальных обществ. Матриархат, как этап развития социума, тупиковый. И никаких амазонок никогда не существовало. А нам тут - бедным эльфийским обладателям Y-хромосомы - с пылу с жару пытаются втюхать про мироустройство, веками доказывающее свою эффективность? Это что за бред, вообще?
     Я растерянно развёл руки и принялся искать кого угодно, кто бы со мной согласился. Стоявший по соседству эльф посмотрел на меня и понимающе улыбнулся:
     - Тренды, - он пожал плечами.
     - Ну, на х...р, - сказал я словами Джеймса Вудса из кинофильма "Очень страшное кино - 2".
     Затем вновь посмотрел на ненормальную королеву эльфов и, вместо того, чтобы ломиться к ней и лобызать руки, как пытались проделать некоторые "непосвящённые" дамы, развернулся в обратную сторону. Бафф я и так уже получил. Теперь пора начинать двигаться дальше. Кроликов погонять, может быть. Или кого-то ещё, за кого можно получить крохи опыта. Изучать лор или бродить как турист, я не намерен. Мне нужен уровень и бабки на прокачку клана. А слушать всякие бредни я не собираюсь.
     Я вызвал меню персонажа, чтобы понять насколько толковый бафф мне достался. Но там ничего не отображалось. Затем я сосредоточился на разноцветной ауре, просто выставив перед глазами руки. Ауры оказались толковыми, надо признать. Они повышали все параметры на 15%. Даже такой параметр, как магическая атака, которая мне на фиг не сдалась. Но отказываться я, конечно, не собирался. Взял ноги в руки и принялся носом рыть землю. Вернее площадь. Подходил к каждому НПС, оказавшемуся в зоне видимости, и лебезил перед ними. Ласково спрашивал, не нужно ли кому чего, и челом бил.
     После проникновенной речи местной королевы, больше никто не говорил мне: "Проходи", намекая на "проваливай". "Неписи" стали куда дружелюбнее и откровенно рассказывали про свои потребности. Кому-то надо было письмецо снести родственничку, кому-то килограмм яблок с дерева нарвать, кому-то пару травок на супец принести. А кому-то действительно кроликов нашинковать. Но поскольку шинковать было нечем, выполнять пришлось только квесты из разряда "принеси-отнеси".
     "Лэвэл-ап" настиг меня довольно-таки быстро. Я побегал туда-сюда, получил карту окрестностей в награду, несколько серебряных монеток и смешной берет без каких-либо статов. Но "экспы" мне хватило. Когда столб яркого света прошёл от моих пяток через макушку, первым делом я вызвал меню персонажа.
      Текущий уровень персонажа: 2
      Мощь — 1
      Стойкость — 1
      Сноровка — 1
      Интеллект — 1
      Духовность — 1
      Удача — 1
      Очки жизни: 100/100 Мана: 10/10
      Доступных для распределения баллов: 6
     Ничего непонятного в этих словах для меня не было. Характеристики я изучил ранее. Даже знал, за что отвечает "удача". Но поскольку к прокачке того персонажа, которого я планировал вылепить, она не имела никакого отношения, её я сразу отнёс к аутсайдерам.
     - Так, - принялся я разговаривать сам с собой. - "Удачу" с "интеллектом" во внимание не принимаем. "Духовность" тоже пока не критична - умения и аура появятся только на 10-м уровне. До этого времени придётся действовать как ДД или РДД. Или лук со стрелами брать, или меч со щитом. И здесь главные роли играют первые три характеристики. Которые, в принципе, пригодятся в будущем.
     Я почесал макушку через напяленный берет и кинул по 2 балла в первые 3 характеристики. Затем почесался ещё раз, проложил маршрут через меню квестов, и решил во что бы то ни стало добить сегодня 10-й уровень. Даже если придётся валяться в капсуле до самого утра...
     ...Дал жару я не слабо, надо признаться. В эльфийском матриархальном болоте действительно плавал до глубокой ночи. Как ёжик Соник мотался туда-сюда, выбивая крохи опыта из "неписей".
     Первые ознакомительные квесты наградой принесли мне карту. С ней передвигаться стало куда проще. Очень быстро я заработал ещё несколько серебряных монет, которые сами собой превратились в один золотой, когда в кошельке их стало достаточно много. Я удовлетворённо кивнул, абсолютно согласный с таким подходом разработчиков, и побежал биться в дёсны с местным кожевником. Падал ниц и грёб квесты лопатой. В итоге получил в награду "обычные" ботинки, перчатки, наручи и кожаный шлем. Упрятал позорный беретик на дно сумки и побежал делать квест на кожаную броньку и штаны. Кожевник направил меня к наставнику воинов, который должен был выдать предметы убийств, позволяющие набить достаточное количество кроличьих тушек.
     Наставник воинов встретил меня холодно. На все 0 баллов личной репутации. Я вёл себя с ним прилежно и получил квестовый меч. Ржавый бронзовый меч. Этим мечом я косил траву на лугу совсем рядом с городом. Не забывая, конечно, про кроликов. На локации было тесновато из-за проснувшихся тестеров, которые решили не выполнять свою работу, а добывать опыт. Так что добыча 50-ти кроличьих туш отняла у меня приличное количество времени. Я даже успел поругаться с парочкой особенно агрессивных ноунеймов.
     Я отнёс кожевнику тельца павших в неравной борьбе кроликов и получил награду. Напялил "обычную" кожанку и штаны, и там же выяснил, что они легко одеваются прямо на маечку и штанишки, являвшихся нижним бельём. Оказавшийся рядом случайный советчик сказал, что на более высоких уровнях майки и штаны будут иметь свой ранг. А значит, иметь параметры. И полностью экипированный боец, имеющий нижнее бельё не хуже основной брони, будет куда более защищённым.
     Я поблагодарил парня, ведь он рассказал мне то, что я реально не знал, и перешёл к следующей стадии добывания опыта - принялся выполнять квесты из серии "набей-принеси". За один золотой купил в магазине оружия деревянный шит обитый кожей и углубился в лес, освещаемый солнцем, которое уже вплотную подошло к горизонту.
     На локациях было душно. И не от погоды. А от эльфийского засилья. За бедной белочкой, бывало, приходилось гоняться стадом. А юные эльфийские лучники и лучницы безалаберно палили из лука, пугая бедных животных.
     В общем, пришлось попотеть. Я не останавливался и не уступал конкурентам ни пяди земли. Не искал себе спокойный спот, а гонялся за той животинкой, которая нужна была по квесту лично мне. Не обращал внимание на хамство или просьбы. Хамил в ответ, но сам ни у кого ничего не просил. Гонял барсуков, диких кабанов и лисиц до тех пор, пока солнце не скрылось за горизонтом окончательно. Возвращаясь в Носс Таур, я застыл на мосту и наблюдал самый прекраснейший из закатов, которые я когда-либо видел. А когда солнце скрылось окончательно, в воздухе появились маленькие-маленькие светлячки. Они летали словно феи и светили ярким светом. Их было так много, что и площадь, и здания вокруг неё, и даже королевский дворец в отдалении были хорошо освещены. День, казалось, решил задержаться и дать возможность тестерам выполнять свою работу.
     Но меня такие мелочи не волновали. Я давил лэвэл. Сдал всё, что набил по квестам, и взял 5-й уровень. От одного из стражей узнал, что вскоре жители города разбредутся по домам и закроют ставни. А значит, мне придётся ждать до утра, чтобы иметь возможность получать задания. Этого я не мог допустить. Потому взял ноги в руки и принялся бороздить окрестности столицы. В королевский дворец меня не пропустили суровые эльфийки с копьями. Но квесты дали. Как и ещё несколько напыщенных эльфийских дамочек, смотревших на меня как агент Смит на Нео - как на разносчика опасной болезни. Проглотив приличный кусок обиды, со словами "премного благодарен", я опять побежал "гриндить".
     Но за пределами города темень стояла непроглядная. Я сообразил вовремя, а потому успел купить несколько копеечных факелов у бакалейщика, который едва не закрыл дверь перед моим носом. Он поддался на мольбы нубаса и продал несколько штук. Я искренне его поблагодарил и шастал по локациям, как Прометей, вызывая неудовольствие у тех из конкурентов, кто не побеспокоился запастись фонариком.
     Ближе к 12 ночи невыполненные квесты привели меня к подземелью у невысоких гор к западу от Носс Таура. Моему первому подземелью в этом мире. Я, было, смело полез внутрь, желая показать обитавшим там "мобам" свой игровой "скилл". Но быстро пал, совершенно не ожидая проявленной ими социальности.
     Игровая смерть оказалась довольно-таки интересной штуковиной. Я не просто героически упал и воскрес. Нет, всё было совсем не так. Едва получив финальную оплеуху, я увидел, как моё тело вонзается носом в землю, а я стою и смотрю на него сверху вниз. Сначала я не сообразил, что происходит. Но потом заметил, как мир изменился. Он стал ещё темнее. Движения моих рук, когда я их рассматривал, тоже стали замедленными. В правом верхнем углу виртуального экрана появился таймер, торопливо отсчитывающий вниз от 10-ти секунд. Я успел сделать пару-тройку шагов, осмотреться, заметить, что "мобы" на меня не реагируют и понять, что стал призраком. Я всё же попытался прикоснуться к своему игровому телу, но призрачная рука прошла через него ещё легче, чем горячий нож сквозь масло.
     В следующее мгновение я очутился перед входом на мост, откуда начал свою игровую жизнь.
      Внимание! Вы были убиты! Но не переживайте: это всего лишь игра!
      Существуют, однако, определённые штрафы, которые накладываются на павшего игрока.
      Штраф: потеря опыта 10%.
      Внимание! В игровом мире вы можете быть воскрешены соратниками, обладающими конкретными умениями. Штраф на опыт, в таком случае, зависит от уровня того, кто вас удачно воскресит.
      Внимание! Игровая смерть длится всего 10 секунд! Если вас не воскресят в течение этого периода, вы окажетесь у врат города или деревни в ближайшей безопасной территории.
     Всё это я прочёл, пока стоял на мосту. И опять признался самому себе, что это упустил. Ничего подобного я не читал ранее, когда пытался зубрить базу данных. Но не стоит себя обманывать - зубрил я не так уж и сильно. Что смог - то ухватил. А что не узнал - планировал узнать в процессе.
     Разобравшись с такой ерундой, как игровая смерть, я не стал останавливаться на достигнутом и вновь попёр в данжик. Был более внимательным и осторожным, так что обитавшим там монстрам не удалось застать меня врасплох. Я бродил в подземелье, кружил вокруг "мобов", пытаясь нащупать дистанцию агрессии, и ловко избегал опасной социализации. Разбирался с каждым один на один, а не один против пяти.
     Такая тактика принесла свои плоды. До 3-х ночи я сидел в подземелье и набивал квестовые итемы. Пришёл в себя только тогда, когда у меня закончились факелы, а в данж засунул мордашку любопытный эльф. Он стал первым из тех, кто меня побеспокоил.
     - Ого! Да ты монстр! - вместо приветствия он намекнул на мой 7-й уровень. - Как тут? Тяжко вообще?
     - Не особо, - дружелюбно ответил я и показал на гаснущий факел. - Но сейчас станет темно.
     Игрок улыбнулся.
     - У меня есть запас.
     Мне пришлось развести руками и пожелать парню удачи. А затем минут 15 топать по дороге в абсолютной темноте. Я ранее изучил, как можно отовсюду быстро возвращаться в безопасные локации. Но забыл приобрести хотя бы один "свиток телепортации". Мог бы, наверное, купить у бакалейщика. Да тогда я думал только о факелах. И только о них его умолял.
     Я добрался до Носс Таура с чувством выполненного долга. На душе было хорошо. Я чувствовал, что выжал максимум из сегодняшнего дня. Минимальная экипировка была, сумка полна всякого дешманского барахла, которое я завтра распродам. Квесты все закрыты, хоть пока сдать их некому - неигровые персонажи спят-с. Так что завтра, я был уверен, что смогу со всеми рассчитаться, получить 10-й уровень и узнать, что это за "энханцер" такой. Отступать я не собирался и твёрдо решил брать под управление планируемого персонажа.
     Я вышел из игры прямо на площади. На ЗБТ разработчики не стали изобретать велосипед и придумывать что-то новое. Никаких гостиниц или безопасных апартаментов, где игрок должен был завершать свой ежедневный путь без страха быть ограбленным. Здесь всё было просто. Ты вызываешь меню и жмёшь "выход". Твой персонаж растворяется в воздухе, с полной уверенностью, что завтра он появится на том же месте. Единственный нюанс был в том, что выходить из игры можно было только на безопасных локациях. А с учётом ЗБТ и Южного континента - безопасные локации были практически повсюду.
     Я открыл глаза и увидел перед собой стекло. Под мощный зевок металлический ободок покинул мой лоб и с тихим шумом спрятался в нишу. Я пошевелил затёкшими конечностями, но особого дискомфорта не ощутил. Тело свободно отзывалось. Но оно всё же кричало кое о чём.
     Я выскочил из капсулы и рванул в туалет, на ходу награждая Николая хвалебными эпитетами. Он точно знал, о чём говорил. Затем выбрался и увидел в зале лишь молодую девушку в белом халатике, которая, видимо, несла дежурство. Я улыбнулся ей в ответ на понимающую улыбку.
     - Я последний? - спросил я, кивая головой на капсулы.
     - Нет, ещё двое остаются, - ответила она. - Потому я всё ещё здесь.
     Я прошёлся вдоль ряда капсул. Пустовали 48 из них. И лишь в двух два парня ещё грызли гранит игры. Я посмотрел на их лица, но эти лица мне были не знакомы. Тогда я понял, что кое-что упустил. Не назвал бы это непростительной ошибкой, но признался, что мне надо было быть повнимательнее. Надо было со всеми познакомиться и попытаться зафиксировать в памяти их имена и внешность. Может, со всеми сразу это не удалось, но я, хотя бы, не смотрел на лица этих двух, как на лица абсолютных незнакомцев.
     - Вы себя хорошо чувствуете? - поинтересовалась девушка. - Может, давление померять?
     - Нет, не надо. Всё в порядке, - ответил я. - Мне не впервой пол ночи проводить за игрой.
     Она понимающе улыбнулась.
     Я пожелал девушке спокойной ночи и спустился на 4-й этаж. Отворил свой номер с помощью ключа и огромного зевка. А перед тем, как носом рухнуть в подушку, выставил будильник на ноутбуке с твёрдым намерением вернуться в виртуальный мир в 9 утра.

Глава 6

     - На, держи ещё, клан-лид, - посмеиваясь, Олег протянул мне бумажный стаканчик с кофе. - Ну и видок у тебя.
     - Спасибо, - я поблагодарил его не только с помощью слов, а и с помощью чудовищного зевка. - Выбрался только в три. Спать хочу - капец!
     - А шо такое? Качался? Какой лэвэл уже?
     - 7-ой есть и куча квестовых итемов в загашнике. Сдать вот только надо.
     - Монстрюка! - к нам подошёл незнакомый парень примерно моего возраста. - Я видел, когда спать уходил, что ты ещё лежал в саркофаге. Всегда топишь до талого?
     - Всегда прикладываю все силы, - осторожно ответил я.
     Он протянул руку.
     - Уважуха. Илья.
     - Алексей, - я пожал его руку.
     - Я много слышал про тебя, - он затряс мою руку. - Рад буду поиграть вместе.
     - Спасибо.
     - Заценили игровой мир? - к нашей компании присоединился ещё один парень, судя по внешнему виду, возрастом куда старше меня. - Клёво, правда? Мне он всю ночь снился. До сих пор в голове не укладывается, что такое возможно.
     - Действительно красиво, - кивнул Олег. - Когда-то давно я пытался представить, шо из себя будет представлять подобный мир, когда технологии достигнут такого прогресса. Но не ожидал, шо впечатления будут столь яркие. Я вчера по лесу бегал, ощущал дуновение ветерка, слышал хруст веток, пение птиц... Всё как в живую.
     - А ты в какой расе? - спросил у него Илья. - Слышал, что хилом будешь...
     - Верно, хилом. Человеческим хилом... Вчера в Асилуме аншлаг был - просто караул! Народу - тьма! Бедный наместник орал и надрывался, шобы его услышали все. Но, поскольку выступал он без микрофона, задние ряды его не слышали. Напирали будь здоров и устроили давку.
     - Это в стартовом городе людей столько народу?
     - Ага.
     - Жёстко. У нас, у гномов, в Шата Гунде народу не так много. Зато можно свободно ходить где угодно, наслаждаться красотой подгорного города и без конкуренции стоять на споте.
     - Ты за гномов, да? - с интересом спросил я.
     - Угу. Я - Дмитрий, - представился он. - В прошлом тоже лидер серьёзного клана. Но, как женился, пришлось переквалифицироваться в сценаристы семейных праздников.
     - А какой класс выбрал?
     - Мастер Копья. С пикой буду бегать, АОЕхи раздавать.
     Я неопределённо хмыкнул и решил запомнить того, кто в будущем, возможно, будет добывать для меня опыт.
     - Все в сборе!? - прервал мои мысли один из представителей технического персонала. - Капсулы проверены. Погружаться можно.
     Он и ещё двое парней в синей униформе удалились под шум открывающихся плексигласовых стёкол.
     - Господа и дамы! - я хлопнул в ладоши, привлекая внимание тестеров. - В реальной жизни мы с вами недостаточно знакомы и надо как-нибудь исправить этот недостаток. Но в виртуальном мире мы с вами незнакомы абсолютно. Поэтому большая просьба. Как только вы зайдёте в игру, отправьте мне пустое письмецо с собственного персонажа. Мне нужно узнать ваши ник-неймы. Я всех добавлю во френд-лист, чтобы нам проще было коммуницировать... Так же прошу не забывать: скорее всего сегодня мне будет нужно от каждого под 10 золотых на создание клана. Услуга стоит 500 монет и мы идеально влазим.
     - А нельзя как-то отложить? Или подождать немного? - спросила та самая смазливая девчонка.
     - Угу, - промычал противный "кабан". - Куда спешить? Я вчера только успел поверхностный осмотр города провести. Почти не качался.
     - Это не так сложно, - спокойно сказал я. - Монеты и с мобов падают, и за квесты получаются. Система сама переводит из меди и серебра в золото. На ЗБТ курс вполне приемлемый, как я понял. Собрать 10 золотых у вас не составит труда...
     - А одеваться мы за что будем? - здоровяк продолжил трепать мне нервы и я не сдержался.
     - В маечке побегаешь до похода в сэконд хэнд... Всё! Давайте прекратим бесполезную дискуссию. 10 золотых - это вообще не та сумма, о которой стоит вести речь. Я - 7-й уровень и у меня уже есть столько в наличии. А к 10-му точно будет раза в два больше, как сдам все квесты. Всё, в общем. Погнали в "двумирье".
     Ложился в капсулу я под абсолютное молчание компаньонов поневоле...
     ...Яркий солнечный свет ворвался в мои глаза внезапно. Я прикрылся рукой, увидел перчатку из плохонькой кожи, и только тогда понял, где нахожусь. Организму понадобилось совсем немного времени, чтобы адаптироваться.
     Я осмотрелся, выбрал маршрут и полетел закрывать квесты. Обошёл всех "неписей", которые меня благодарили и даже одаривали покровительственным шлепком по щеке. Ни с кем репутации не наработал, но наработал деньги в кошелёк. А когда, всучив неигровому повару одной из кафешек 20 тушек желеподобных слизней, ликвидированных вчера в подземелье, получил 10-й уровень, радости моей не было предела. Мы с ним одновременно поблагодарили друг друга, а смотреть на системное оповещение остался я один.
      Внимание! Вы достигли знакового уровня! Теперь вы можете обратиться к мастеру-наставнику и выбрать игровой класс.
     Я закрыл меню и направился к наставнику воинов.
     Равнодушный эльф, к которому извилистая квестовая дорожка уже приводила, ждал меня в зале королевского дворца, где ошивались все "неписи", важные для развития персонажа. Я давно уже приметил, что они там не только лясы точат друг с другом, но и общаются с игроками на предмет заданий. Я подошёл к эльфу, который стоял, сведя руки за спиной, и рухнул перед ним на одно колено.
     - Мастер, и снова здравствуйте!
     - И тебе утро доброе, "непосвящённый", - безразлично произнёс он. - Ты можешь не стесняться и называть меня по имени. Только не забывай добавлять перед ним мой ранг.
     - Мастер Литар, здравствуйте!
     - Прекрасно... Что ты от меня хочешь?
     - Я готов двигаться дальше. Готов определиться с будущей стезёй.
     Он смотрел на меня пару-тройку секунд взглядом вычислительной машины. Затем его глаза закрылись и раскрылись. Он словно ожил.
     - Выбирай, - сказал он.
     Перед моими глазами вновь всплыло окошко системной информации. Я увидел названия десятка классов, которые мог взять на выбор. Безошибочно выделил "Enhancer" и подтвердил миганием.
      Внимание! Вы выбрали класс для игрового персонажа. Сменить его в дальнейшем будет невозможно. Пожалуйста, подтвердите, что вы сделали правильный выбор.
     Я опять мигнул. Вокруг ног закружился вихрь, прошёл по моей тушке и даже взъерошил волосы, сбив с головы шлем. Я наклонился и поднял его.
     - Подтверждаю, - произнёс эльфийский наставник. - Теперь ты можешь выбрать умения, которым я тебя обучу.
      Внимание! Действие усиливающей магии, полученной из рук королевы Нараи Илири, прекращено!
      Внимание! Вы можете изучить классовое умение " Ловкач ": пассивное умение, позволяющее пользоваться парными мечами. Стоимость - 2 золотые монеты.
      Внимание! Вы можете изучить классовое умение " Удар с двух рук ": активное умение, позволяющее атаковать врага двумя мечами. Затраты маны: 20 ед. Откат: 30 сек. Стоимость - 2 золотые монеты.
      Внимание! Вы можете изучить классовое умение " Аура физической атаки ": активное умение, накладывающее на обладателя и союзников в группе ауру, повышающую физическую атаку на 15%. Диаметр действия ауры - 20 метров. Аура постоянно потребляет МП. Стоимость - 4 золотые монеты.
     - Твою мать... - тихо-тихо выругался я. Почти сам про себя. Не знаю, услышал ли меня эльф-НПС, но мне было всё равно. Я малость расстроился оттого, что не побеспокоился ранее и не учёл, что за скиллы придётся платить. Когда я рассматривал древо классов и умения персонажей, там не было упоминаний о деньгах.
     Я почесал лобик. Хоть монеты были в наличии, их трата не входила в мои планы. Если я отдам 8 золотых за скиллы, у меня не останется 10 золотых сверху, которые нужны для создания клана. Останется рассчитывать на то, что до того момента, как будущие сокланы начнут высылать мне денежку, я скоплю достаточно. Надо будет срочно идти крошить "мобов".
     - Вот возьмите, дорогой мастер Литар, - пробурчал я, залезая в кошелёк. - А вообще-то стыдно брать с молодого "непосвящённого" воина столько денег.
     - Стыдно воину плакать, что это стыдно, - совершенно неожиданно ответил НПС, смахнув золотые монетки с моей ладошки. - Если ты собираешься жаловаться на то, как несправедлива жизнь, ты сделал неверный шаг, выбрав путь воина. Уже ничего не изменить, к моему глубокому сожалению. Но для твоего возмужания больше подошёл бы путь мага. Тогда бы ты точно узнал, насколько непросто в наших землях тому, кто хочет достичь большего. Кто ограничен в возможностях обучаться и не может претендовать на звание магистра.
     Я удивился откровенности наставника.
     - Вы о чём, мастер?
     - Ты можешь ступать своей дорогой, "непосвящённый". Умениям я тебе обучил. Ступай.
     - Погодите, - возмутился я. - Вы хотите сказать, что путь воина легче, чем путь мага? Это когда такое было!? Нет ничего проще, чем управляться с магией. Пуляй себе сгустками стихий из рук и всего делов.
     Литар улыбнулся уголками губ.
     - Философия отступников. Тысячу лет назад они откололись от нас. Небольшая их группа решила, что магия рождается не только в женских сердцах. Не только в женской энергии она хранится. И не только из женских рук вырывается на волю. Нашлись те, кто хотел заглянуть дальше, чем позволяли ограничения. Они утверждали, что магию может использовать каждый, у кого хватит смелости и дерзновения подчинить её себе. Что нет ничего проще. И что каждый должен иметь возможность развиваться, стремясь овладеть силой, которой позавидует каждый из Пяти.
     - Кого-чего? Кто? - пробормотал я, отчаянно стараясь не ударить в грязь лицом и вспомнить кто такие эти "Пятеро". Причём, с большой буквы.
     - Великие маги нашего мира. Их всего пять. И лишь две из них - женщины. Это подтверждает, что не только они могут контролировать силу стихий. Что магия дарована всем. Что каждый может выбрать свой путь и пройти его. А ограничения - это всего лишь выдумка, чтобы удержать власть.
     Я помолчал. Интересной информации в столь коротком диалоге содержалось в избытке. А судя по недовольной роже эльфийского наставника, он сам был не прочь попрактиковаться в магии. Единственное, что мне было непонятно, как воин может стать магом? Или он уже наполовину маг? Он же может обучать аурам. А они, вроде как, магические.
     - А вам что здесь не дают развиваться, мастер Литар?
     Он забегал глазами по залу, где праздно шатались "неписи". Я проследил за его взглядом и ничего не понял.
     - Нет шансов подняться в иерархии там, где существует дискриминация, - тихо прошептал он. - Я могу использовать магию, но скрываю это. Не только потому, что вынужден обучать "непосвящённых" воинов, а потому, что это не одобрят. Великая Мать, как говорит королева Нарая Илири, против того, чтобы мужская агрессия нарушала чистоту сердец, наполненных магией. Она не хочет повторения междоусобных войн, которые раздирали нашу расу на части. Через королеву, Великая Мать запретила нашим мужчинам идти по пути магистров. Они вынуждены останавливаться на определённом этапе развития и стагнировать. Поэтому и появились отступники. Они считали, что никто не вправе кого-либо в чём-либо ограничивать.
     - То есть расу эльфов раздирали междоусобные войны до того момента, как тысячу лет назад появились запреты? И эти запреты создали отступников - расу дроу? - я отчаянно силился вспомнить что-либо подобное в лоре. Но не мог. Этого я точно не читал.
     - Верно, - кивнул головой мастер Литар. - Тысяча лет ограничений и запретов. Но эта тысяча лет прошло спокойно и мирно для нас. Наверное, Великая Мать знала, что советовать королеве.
     - Вы считаете верным, что кто-то из-за наличия писюна в штанах должен быть в чём-то ограничен? - я настолько удивился, что перестал следить за речью и сказал так, как думал. - Что именно благодаря запретам появились те, кто является вашим перманентным врагом?
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "наставник Литар". Персональная репутация: 1/10
     - Нет, Серый Ворон, - усмехнулся он. - Хоть я не отступник и никогда не изменю своей расе, я считаю совершенно по-другому. Каждый сам волен выбирать свой путь. Это называется - свобода.
     Я отворил варежку на полную, когда он назвал меня по нику. И так и не смог её захлопнуть, изучая системное оповещение. Для меня оно было совсем неожиданным. Я даже не понял, что сказал такого, что могло бы принести тот самый балл в копилку. Или я сказал нечто очень важное для него, или просто первый балл личной репутации даётся настолько легко, что хватает лишь завязать разговор по душам с кем-либо из неигровых персонажей.
     Я пощёлкал зубами пару секунд и продолжил "качать" ситуацию.
     - По правде говоря, ваш матриархат мне тоже не по душе. Прямо изнанка моего мира. Но в моём мире давно прошли те времена, когда кто-то имел привилегии и возможности, недоступные другим из-за половых признаков. У нас и женщины, и мужчины имеют одинаковое право на голос, на свободу выбора, на амбиции. Всё зависит лишь от них самих. Кроме морально-этических принципов, никто никого ни в чём не ограничивает. Каждый может достичь всего, если будет смело идти к своей мечте.
     - Значит, в вашем мире больше нет войн? Нет конфликтов? Ведь если каждый понимает, что может совершенствоваться без искусственного сдерживания, имеет право выбора и свободу воли, ему нет нужды конфликтовать с себе подобными. Он сам по себе стремится стать лучше.
     В этот раз варежка моя закрылась наглухо. Тут я смысла в словах эльфа не уловил. А потому решил промолчать, чтобы не ляпнуть чего-нибудь эдакого, что вернуло бы личную репутацию к нулю. Я неплохо знал историю и был уверен, что конфликт - двигатель прогресса. Войны 20-го века это доказали. Если бы не две чудовищные войны, человек всё ещё не изобрёл бы ядерное оружие, не создал бы компьютеры и не научился бы летать в космос. Всё ещё пытался бы выбраться из средневековья, где барахтался сотни и сотни лет. Человечество за прошедший 20-й век достигло больше, чем за предыдущие десятки веков. Так что "право выбора" и "свобода воли" у меня никак не ассоциировались с отсутствием нужды в конфликтах.
     - Да, так и есть, - после недолгих раздумий сказал я эльфу, в надежде на следующий репутационный балл.
     Но он только важно кивнул, как бы соглашаясь с правотой своих же предположений, и добавил:
     - Рад был узнать тебя лучше, Серый Ворон. Буду с нетерпением ждать нашей следующей встречи.
     - Спасибо. Я тоже, - я растянул рот в нарочитой улыбке.
     - Вот, возьми ещё, - он достал из кармана самый натуральный конверт, запечатанный сургучной печатью. - Передай его кузнецу Нианту. Он даст тебе то, в чём ты сейчас нуждаешься больше всего. И не потребует оплаты.
     В этот раз я улыбнулся вполне искренне. И в полнее искренне поблагодарил. Вырвал письмо из рук и помчался к кузнецу, ориентируясь по карте.
     Но эльф-кузнец меня немного разочаровал. Я ожидал, что в неожиданном письме будет скрываться нечто большее, чем просьба подарить мне меч. Кузнец прочёл письмо и без колебаний нырнул рукой в гору мечей, сложенную рядом с жаркой печью. Протянул мне и небрежно махнул рукой - проваливай, мол. Со мной репутацию ты ещё не наработал.
     Я покинул кузню, покрутил ржавый меч в руках и прочёл.
      Ржавый меч неудачной закалки. Ранг: обычный. Урон: 7-10. Прочность: 87/100. Минимальные требования: уровень 10. Дополнительные бонусы: отсутствуют. Ячейки для рун: отсутствуют
     - Просто зашибись, - иронично прокомментировал я. - Говорят, дарёному коню в зубы не смотрят... Но даже не знаю. Хрень какая-то.
     Я засунул в заплечную сумку щит и, впервые в своей игровой жизни, взял в руки два меча. Ржавую фигню сжал в правой руке, а стартовый бронзовый меч взял в левую.
      Теперь для использования доступны ауры и умения.
     Про себя я поблагодарил системное оповещение и открыл меню умений.
     Иконка "удара с двух рук" в виде скрещенных мечей светилась как доступная для активации. Я уже знал, что надо с ней делать, а потому выделил взглядом, зафиксировал на виртуальном экране и сосредоточился на рукоятке меча в правой руке. Иконка перепрыгнула на рукоятку и зафиксировалась намертво в месте, где мне удобно было к ней прикоснуться большим пальцем. Я принял позу умелого бойца с парными мечами, которые держал первый раз в жизни, и активировал иконку.
      Недостаточно маны!
     - Прекрасно, - пробурчал я. - Никогда не надо торопиться.
     "Духовность" я не качал ранее, не желая разбазаривать свободные баллы. Но всё равно никогда про неё не забывал. Так что вызвал меню и вкинул все доступные 18 баллов именно в неё.
      Текущий уровень персонажа: 10
      Мощь — 12
      Стойкость — 11
      Сноровка — 16
      Интеллект — 1
      Духовность — 19
      Удача — 1
      Очки жизни: 210/210 Мана: 100/100
      Доступных для распределения баллов: 0
     - Вот так. Маны теперь точно хватит на пару ударов.
     Я опять принял удобное положение и нажал на иконку. Без каких либо команд со стороны моей центральной нервной системы, руки взмахнули мечами, обдав ветерком проходившего мимо игрока.
     - Ого! - присвистнул он. - Ты уже докачался до профы. Неплохо.
     Он исчез в кузне, а я продолжил тесты. Убедился в наличии маны и опять полез в меню умений. По непонятной для меня причине, ауры на оружие, чтобы можно было быстро их активировать, не накладывались. Их нужно было активировать в самом меню умений. Я выделил иконку и подмигнул ей. Аура физической атаки стала активной и я заметил, как силовое поле красного цвета начало облеплять моё тело.
      Аура физической атаки активирована.
     Это я и так уже понял. Но меня интересовало другое. Я сосредоточил взгляд на полосе маны, на данный момент державшейся на 83-х единицах. Спустя жалкие полторы-две секунды, она опустилась до 80 единиц. Ещё через две - до 77-ми. Ещё один двухсекундный прыжок - и маны уже 73 единицы.
     - Блин, - недовольно пробурчал я. - Порядка 3-х тиков на секунду, что ли? Это что, я смогу лишь немногим больше 30-ти секунд постоять под аурой? А умения как я буду использовать? А что делать, когда аур станет несколько? Это кто придумал такой класс вообще?
     Я развёл руками, задавая этот риторический вопрос. Я пока был не готов однозначно сказать, что класс выбрал бестолковый. Но уж слишком он убогий на этих уровнях. Маны достаточно для использования активного умения, но регенерация не справляется даже с одной аурой. "Духовность" качать - это, конечно, хорошо. Но без прокачки остальных характеристик, эта мана, которой и так не хватает, будет вообще бесполезна. Видимо, до появления "маналейки" в моей группе, придётся работать по старинке - раздавать с двух рук, как банальный фехтовальщик.
     - Блин, - в этот раз я уже посмеивался. - 30 секунд под одной аурой. Что я смогу сделать за 30 секунд?... Ладно, пофиг. Всё равно назад дороги уже нет.
     Я ещё немного попрактиковался, размахивая мечами или нанося в пустоту урон единственным умением. Практиковался до тех пор, пока не слил всю ману. Недовольно помотал головешкой и уселся на скамеечку у фонтана на площади. Когда мана спустилась на самое дно, система подсказала, что она будет восстанавливаться быстрее, если я приземлюсь на пятую точку. И я поспешил последовать подсказке. Затем впервые открыл почту, выбрав взглядом мигающий жёлтый конвертик.
     Мне пришло ровно 49 писем. Все от персонажей с разными ник-неймами. Пока регенерировалась мана, я каждому персонажу отправлял запрос на добавление меня в друзья, и от каждого получил подтверждение. Затрем устроил массовую рассылку с просьбой побаловать меня 10-ю золотыми монетками.
     Но баловать меня не спешили. Почтой я получил деньги лишь от 20-ти человек. Остальные присылали письма с текстами, в которых просили отсрочки. Я опять устроил массовую рассылку с намёками, что это неприемлемо. Попросил постараться всех, кто задерживает выплаты, и дал пару советов выполнять стартовые квесты на мелких грызунов, шкурки которых пользуются спросом у кожевников. Затем обозначил новый срок сдачи бабла и очень вежливо, как для меня, попросил не задерживаться. Обычно я так не сюсюкался с игроками.
     - Как можно 10-ти золотых не собрать? Я не знаю, - пожал я плечами. - Чем они занимаются вообще? Неужели реально всё время тратят на поиск ошибок?
     Я почесал затылок и решил отнестись с пониманием к задержке. Всё же они реально занимаются важными вещами, в отличие от меня. Важными для игры, а не для становления клана. Я покинул уютную скамеечку и решил заняться "гриндом" на северных окраинах Носс Таура, где меня ждали квесты и "мобы" выше 10-го лвла...
     ...Дело шло совсем печально. Через пару часов упорных попыток изображения из себя топового дэмэдж дилера, я сдался. Долго старался, пытаясь добывать опыт на мобах, кривился от позорного урона, выдаваемого ржавым и бронзовым мечами, и матерился от стартовой брони, которая меня практически не спасала. Я даже был вынужден закупиться зельями "жизни", когда очередной "моб" превратил меня в призрака. С мечами я управлялся довольно неуклюже и не мог защититься даже от клешней крабов-мутантов 11-го уровня. Они здорово мне репу начистили.
     Я устроил себе перекур. Вернулся в город, вышел из игры и перекусил в столовой, где в этот раз никого кроме меня не было. Затем вернулся и опять обратился к сокланам с просьбой поторапливаться. Меня услышали и начали высылать деньги. Я всех отмечал и запоминал. Когда не получил письма с золотом лишь от двоих игроков с никами "Single Cat" и "Ransuman", почувствовал, как на скулах появляются желваки. Я потратил немножко деньжат из общей кассы на зелья и теперь мне не хватало до 500 совсем немного.
     "Очень прошу поднажать", - стараясь сохранять спокойствие, написал я человеку с ником "Single Cat".
     "Я не могу пока! Нету! Я пока даже на умения не насобирала!"
     Я немного удивился, что на противоположной линии девчонка, и принялся представлять, кто же играет на этом персонаже из тех, чьи лица я уже зафиксировал в памяти.
     "Высылай сколько сможешь. Я не могу ждать! Отправишь, и я не буду тебя больше беспокоить. Дальше спокойно займёшься сама собой. Не заставляй меня упрашивать. Я этого очень не люблю."
     Я сменил адресата и написал Рансуману:
     "Высылай, что есть."
     "Уже выслал", - сразу ответил тот. - "Извини за задержку. Пришлось кое на что потратить."
     "Ничего", - ответил ему я.
     От девушки письма с текстом я не дождался. Зато дождался письма без текста, но с 7-ю золотыми монетами.
     - Голову даю на отсечение - это та принцесса в обтягивающих джинсах, - сказал я сам себе, вытаскивая бабки из письма. - Чую женскую энергетику. Прям вижу надутые губки и недовольную мордашку, как бы говорящую - "жри, козёл"! Не может быть, чтобы я ошибался.
     Я посмеялся сам с собой, заглянул в заплечную сумку и насчитал 509 монет. Более чем достаточно. Затем собрал манатки и отправился в королевский дворец, где, я знал, ошивается безработный Менеджер Кланов. Я приметил его ранее, и был уверен, что буду первым, с кем ему придётся посотрудничать.
     Врата королевского дворца были распахнуты настежь. Ежесекундно из него выбегали обрадованные игроки и я понял, что 10-го уровня достигли уже многие. И теперь они стремятся изучить возможности своего класса. Я почуял лёгкий угол соревновательной иглы. На серверах, где я играл, я всегда стремился стать первым. Давил уровень, как ненормальный, чтобы не только оторваться от основного стада, но и поддерживать отрыв. А сейчас, кода понял, что меня, возможно, кто-то догнал и даже перегнал, почувствовал непреодолимое желание убить пару сотен тысяч "мобов" и уйти в отрыв. Была только одна проблема - с теми пухами, что у меня были, да ещё в соло, в отрыв уйти мне не светит.
     - Здравствуй, "непосвящённый". Ты зачем здесь?
     Мои размышления перебил нежный женский голосок. Знакомый женский голосок. Слегка задумавшись, я пёр вперёд, словно трактор, не разбирая дороги. И едва не врезался в прекрасную эльфийку с обалденными вьющимися волосами.
     Я поднял глаза от пола и увидел Нараю Илири - королеву эльфов. С секунду я ещё тупил и хлопал длинными ушами, а затем профессионально рухнул на колени. Прямо как раб со столетним стажем.
     - Прекрасная владычица! - произнёс я, склонив голову. - Я здесь по делу.
     Фрейлины королевы - или телохранительницы, может быть, - обступили меня кругом, заслонив от Менеджера Кланов, который молчал и выглядывал из-за их спин.
     - Мужчина? - насмешливо произнесла одна из них. - Наполовину воин, наполовину маг. Ни то, ни сё, значит... Какие у тебя дела к королеве?
     - К-хм, - я постарался говорить подхалимским тоном. - Не к королеве у меня дела, а к смелому мужу, что стоит за её спиной. Я пришёл получить разрешение на создание сообщества "непосвящённых" в новом для меня мире.
     Королева Нарая Илири небрежно махнула ручкой, разгоняя фрейлин, и подошла ближе. Посмотрела на коленоприклонённого меня, что называется, свысока. И в прямом, и в переносном смысле. И, заметив её брезгливый взгляд, мне она перестала казаться такой прекрасной как ранее.
     - Не думала, что самым расторопным из "непосвящённых" в моём королевстве окажется мужчина. К тому же не совсем воин, и не совсем маг. Действительно серединка на половинку.
     - Простите, я что-то вас не понимаю, - я почувствовал разгорающееся пламя внутри.
     - В моём королевстве мужчина - это не лидер. Это исполнитель. Добытчик по приказу, воин по необходимости, маг в услужении. Я не привыкла видеть среди них тех, кто осмеливается возложить на себя то, отчего они стараются убежать. Возложить на себя ответственность. Потому удивлена, увидев тебя здесь. Не скрою. Ты действительно пришёл за этим?
     Чайник нагрелся градусов до 50-ти, примерно. И я прилагал усилия, чтобы температура не дошла до 100 градусов и он не закипел. Хотя лебезить мне уже совершенно расхотелось.
     - Действительно, я "непосвящённый" из другого мира. Я не могу знать, кто у вас тут от чего старается убежать. Я никогда не убегал. Я всегда шёл вперёд. Здесь буду заниматься тем же. А ответственности боятся те, кто просто плывёт по течению. Я же всегда стремился обогнать течение.
     - Занятно, - усмехнулась прекрасная эльфийка и сделала едва заметный небрежный жест, позволив мне подняться с колен.
     Я смело стал напротив неё. Смотрел прямо в глаза. И теперь уже я смотрел свысока.
     - Возможно, в вашем мире есть мужчины, которые достойны им управлять. Но здесь, в моём королевстве, правит та, кто куда более достойна.
     - Нисколько в этом не сомневаюсь, Ваше Величество, - поспешил согласиться я.
     - Ты первый из "непосвящённых" мужей кто не только заслужил право со мной разговаривать, но и кто осмелился взвалить на свои плечи заботу о других. Это важное качество. Особенно для мужчины. Я надеюсь, что ещё ни раз услышу о тебе, Серый Ворон...
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "Нарая Илири - владычица эльфийских земель". Персональная репутация: 1/10
     -...и всегда буду рада встрече, если ты продолжишь доказывать свою состоятельность. Я люблю целеустремлённых мужчин. Только в следующий раз не надо падать передо мной на колени. Я могу в тебе разочароваться... Распорядитель Амон!
     - Да, Ваше Величество? - угодливо склонил голову эльф-НПС мужского пола.
     - Сделайте скидку этому "непосвящённому", - всё таким же надменным тоном произнесла королева. - Раз он стал первым, дадим ему шанс доказать свои амбиции.
     - Как скажете, Ваше Величество.
     Слов у меня не осталось после того, как я прочёл неожиданное системное сообщение о первом наработанном бале личной "репы" с королевой эльфов. Потому, когда она начала удаляться, держа спинку ровно словно настоящая королева, я лишь склонил голову в поклоне. Даже не промычал ничего благодарственного.
     - Для меня общение королевы с тобой такая же неожиданность, как и для тебя, - с усмешкой сказал Менеджер Кланов, когда я скосил на него взгляд. - Наверное, она говорила с тобой, потому что ты действительно первый. Ты же действительно первый? Не просто так пришёл на меня посмотреть?
     - Не просто так, - подтвердил я. - Я пришёл создать клан... сообщество "непосвящённых", которые будут вместе идти по пути возмужания.
     - Я так и подумал, - кивнул он. - Позволь тогда сообщить тебе, что путь этот будет долгий и сложный. Но если ты не станешь останавливаться в развитии, обретённая сила клана, которой я смогу тебя научить, поможет не только тебе, но и тем, кто пойдёт с тобой рука об руку. Если ты готов, приступим?
     - Приступим, - я полез в сумку. - 500 же, да?
     - Великая владычица земель эльфийских пожелала оказать тебе небольшую помощь. За создание клана я возьму с тебя всего 400 золотых.
     - Нормально, так! - заулыбался я.
     - Это благодаря королеве.
     - Дай ей Бог здоровья, - согласился с ним я и протянул жменю монет, которую в мою руку насовала система, чтобы я не заморачивался с подсчётом.
     - Но, когда придётся перейти на следующую ступень, скидок не будет! - поспешил напомнить эльф, принимая деньги. - Это - единоразовая помощь.
     - Я не против.
     - Ну, что ж, - он сложил деньги в карман. - Да будет так!
      Внимание! Вы получили возможность создать клан! Пожалуйста, выберите название и подтвердите!
     Перед глазами появилось окошко и виртуальная клавиатура. Я не сомневался ни секунды. Побегал взглядом по необходимым буквам и подтвердил.
      Внимание! После создания клана изменить его название невозможно. Вы желаете создать клан с названием " Immortals "?
     Я опять уверенно подтвердил.
     - Поздравляю! - эльф-НПС улыбнулся и протянул мне руку.
     А в следующую секунду его от меня закрыла огромная надпись мирового оповещения.
      ВНИМАНИЕ! ИГРОК " GRAY RAVEN " СОЗДАЛ КЛАН " IMMORTALS " - ПЕРВЫЙ КЛАН В ВИРТУАЛЬНОМ ИГРОВОМ МИРЕ " TWO WORLDS "!
      АДМИНИСТРАЦИЯ И СОЗДАТЕЛИ ИГРЫ ВЫРАЖАЮТ КЛАНУ СВОИ ПОЗДРАВЛЕНИЯ!
     - Ух! - выдохнул я, почувствовав себя первопроходцем.
     Пришло первое письмо. Улыбаясь, я открыл его.
     "Поздравляю!" - писал какой-то "Quantum". Ник был полузнакомый, но я не мог с уверенностью сказать кто это. Или кто-то с таким ником уже писал мне ранее, или я просто видел его над головой какого-то игрока.
     Так что от ответа воздержался.
     А когда начали приходить другие письма, вместо их прочтения, я полез изучать клановое меню. Но кроме чата, которым можно было пользоваться, и информации, что в клан 1-го уровня вмещается 50 человек, ничего интересно не нашёл. Ни одной "пассивки" не было. Никаких особых способностей типа призыва всего клана на одну точку. В других играх я такое видел... Не было вообще ничего интересного.
     - Ты можешь быть свободен, - тем временем сказал распорядитель Амон. - Или ты хочешь оплатить переход клана на следующую ступеньку? Всего-то надо 1500 золотых. И больше ничего. У тебя есть столько?
     - Кх-кх-кх, - я закашлялся, как чахоточный. - Да вы шутите, что ли? Я 500 еле собрал. Какие 1500? Позже! Гораздо позже!
     - Тогда ступай, - он отвернулся от меня, потеряв интерес моментально.
     И я отправился на выход из дворца. Но едва спустился по ступенькам, остановился. Задумался на мгновение и полез в сумку. Там мне маняще подмигивали 109 золотых монеток.
     Торопливую мысль, призывающую отправить обратно будущим сокланам по 2 золотые монетки, я категорически отмёл. Это смешные деньги, если считать их в пересчёте на каждого. Но гигантские, если считать в пересчёте на одного меня. И, вместо глупости в виде раздачи пособия по нубству, я использую их куда полезнее.
     Сжав зубы, я направился в магазин оружия. Эльфийского народу там было немало. Но большинство из них пришли лишь прицениться и поглазеть. Я же пришёл с иными целями.
     Цепким взглядом я прочесал весь прилавок. Увидел мечи, кинжалы, даги, луки, кастеты и прочие орудия убийства. Но меня интересовало кое-что другое. То другое, которое я обнаружил висевшим на деревянной стене. Там были вывешены мечи, сложенные в одинаковые ножны и переплетённые кожаными ремешками. Выбор был невелик - всего 4 варианта. Я смело подошёл к стене и прощупал каждый вариант.
     - Вот эти! Сколько? - спросил я продавца, указывая на самые крайние справа.
     Эльф-продавец оценил меня взглядом.
     - Тебе они подходят, "непосвящённый".
     - Это я и сам знаю, - сказал я. - Сколько?
     - 50 золотых. На данном этапе твоего развития, это лучшее, что ты можешь себе позволить. Ты же можешь себе позволить?
     - Могу. Снимайте.
     - Хрена себе, чувак! Откуда у тебя столько бабок на твоём лэвеле? - присвистнул случайный свидетель. Затем прищурился, обнаружил для себя кое-что неожиданное и выпучил глаза. - Ого! Так это ты клан только что создал? Сильно! Очень сильно!
     - Ё-ё-ё! Так это же Серый Ворон! - ещё один недопокупатель меня заметил. - Ты клан создал? Прикольно. Я знаю, кто ты такой. Играл как-то на сервере, где ты бегал. Чё, есть места в клане? Я б вступил.
     - А я думал, вы тут все просто тестеры, - развёл я руками.
     - Одно другому не мешает, - ответил он. - Ну так чё? Заберёшь?
     - Пока все места расписаны. Набор будет позже, - легко отмазался я.
     - Жаль. Ну напиши мне потом.
     Я едва сдержался, чтобы не засмеяться. Я и "напиши"... Ага, конечно. Чтобы я писал какому-то соло-игроку и приглашал в клан? Да сейчас!
     - Давайте мечи. Забираю, - я полез в сумку за деньгами. Не сомневаясь оплатил, когда он снял их со стены и протянул мне.
      Стальные парные мечи тройной закалки. Ранг: обычный . Урон: 27-30. Прочность: 200/200. Минимальные требования: уровень 10. Дополнительные бонусы: отсутствуют. Ячейки для рун: отсутствуют
     - Вот это уже другое дело, - удовлетворённо пробурчал я, после того как сжал их в руках, а старый хлам упрятал в сумку. - Теперь - в костюмерную.
     Деньги у меня ещё оставались и я не собирался экономить на самом себе. Сбегал в лавку кожевника и неплохо провёл время в примерочной, если можно так сказать. Взял себе топовый "обычный" "лёгкий" сет за 50 золотых, ничуть не переживая, что трачу не свои, а клановые деньги. Для меня это были мелочи, о которых не стоило даже волноваться. Клан-лидер и клан неразделимы. Вкладываться надо и туда, и туда. Потому что любой рядовой мембер получает отдачу и оттуда, и оттуда. От клановых скиллов и от лидера, который всё своё время тратит на прогресс клана и заботу о мемберах. Пока, конечно, рано говорить о заботе. Но в предыдущих играх я всегда помнил, что кому надо. И когда приходилось делить уникальные вещи, добытые с мировых боссов, я всегда раздавал их констам бесплатно. И мог аргументированно объяснить свой выбор. Я всегда знал, кто сколько прилагает усилий. И считал, что тоже достоин что-то получать. Особенно на раннем этапе развития любого сервера... Не говоря уже про этап развития бестолкового на этих уровнях "энханцера".
     Покинув лавку кожевника, я проверил насколько хорошо сидит на мне сет, помахал мечами, как заправский казак, и наметил маршрут. Теперь мне нужен уровень. Я отправлюсь мочить крабов у северной окраины Носс Таура, а затем углублюсь в лес, где, кажется, обитали элитные "мобы". Надеюсь, эта экипировка облегчит мне жизнь.

Глава 7

     Я зевнул так, что едва не разорвал себе рот.
     - Шо, опять до 3-х утра? - улыбаясь спросил Олег, который, как оказалось, и был тем самым "Квантумом".
     - До 4-х, - сказал я, чувствуя, что просто валюсь с ног. - Наверное, поспать всё же придётся. Что-то кофе совсем не помогает.
     - Вам стоит относиться к себе бережнее, - женщина, являвшаяся глав-врачом в нашей общаге, принялась невежливо светить мне в глаза фонариком.
     - Ай! Ну, блин! - воскликнул я. - Зачем же так!?
     - Хотите хроническое недосыпание себе заработать? Сильно рискуете.
     - Да я не первый день замужем, - я попытался её отстранить. - Я сутками, бывало, сидел. На энергетиках держался.
     - Потому что организм ещё молодой. Справляется легко. Вам всего 24. Было больше 35-ти, вы бы говорили по-другому.
     - Ну так в 35 и поговорим, - я попытался отодвинутся.
     - Не шутите со своим здоровьем!... Николай Аркадьевич! Николай Аркадьевич! Ваши подопечные демонстрируют гонор! Разберитесь, пожалуйста! - недовольно сказала она, когда в зале с капсулами появился Николай, где-то пропадавший весь вчерашний день.
     - Разве ж я могу указывать лидеру новосозданного клана? - произнёс он с дружелюбной улыбкой на устах. - Будьте любезны оставить нас с Алексеем наедине.
     - Вы только скажите ему, что так нельзя.
     - Хорошо, скажу. Прошу.
     Женщина и Олег ушли.
     - Поздравляю, - Николай похлопал меня по плечу. - Резво. Очень резво.
     - Так и планировалось, - ответил я. - Но, по-большому счёту, это не показатель. Вот когда подниму "таг", когда получу возможность изучать "пассивки", тогда в создании клана появится настоящий смысл.
     - Дерзай, - сказал Николай. - Я уже побывал на игровом форуме. Проследил, как эту ситуация обсуждают игроки.
     - И что там?
     - Мнения разделились. Половина тебя хвалит. Половина пишет, что делать тебе нечего. Зайди сам как-нибудь. Оставь пару сообщений. Будет совсем неплохо, если ты там засветишься. Мне нужно, чтобы жара была и там, и там - и в игре, и на форуме. Это полезно.
     - Согласен, - кивнул я. - Я подобными делами как раз и занимался на "фришках" - нагонял жару для хайпа. Схожу как-нибудь.
     - А сам-то как вообще? Светлана жалуется вот...
     - Да ерунда. Я всегда выкладываюсь по полной. Потому второй день сижу допоздна в эльфийском матриархальном болоте.
     Николай засмеялся.
     - Нет, я серьёзно. Это ж надо было додуматься матриархат впихнуть в игру. Кто это придумал? Ваши сценаристы знают вообще, что нет никаких научных оснований считать, что существовало матриархальное общество? Что матриархат - это всего лишь гипотетическая социальная система.
     - Я не силён в истории, - пожал плечами Николай. - Но конкретно в этом вопросе речь идёт не об исторических фактах. Ты следишь за тем, что в мире делается? Что происходит, какие нынче тренды в моде?
     - Ну, я ж не в коконе живу, - недовольно пробурчал я. - Слежу. Знаю. Расстраиваюсь из-за того, во что превратился "Голливуд", пытающийся следовать модным повесткам.
     - Тогда, возможно, ты догадываешься насколько нелегко защищаться от ЛГБТ-активистов там, где это движение сильно? Там, откуда идёт основной поток денег на постройку "Двух Миров". У нас нет выбора. Нас давно предупредили, что бойцы за социальную справедливость поднимут хай в "твиттерах", если мы не уделим феминизму и... м-м-м... прочим вопросам достаточно внимания. Забудь. Это всего лишь фэнтезийный мир. Играй и получай удовольствие.
     - Глупости всё это. Матриархат, феминизм... Надеюсь, сексуальные меньшинства вы не вплели в лор игры?
     Николай пожал плечами. Но так пожал, что это было больше похоже на "да", чем на "нет" или "не знаю".
     Я усмехнулся.
     - Ну а ты-то как сам к этому относишься, Николай?
     - Зачем ты спрашиваешь? - в его голосе послышались нотки раздражения. - Я женатый человек традиционного воспитания. Как, думаешь, я к этому отношусь?
     - Да ладно, я просто так, - я немного растерялся. - Просто странно было увидеть в игре изнанку дискриминации по половому признаку. Пусть будет. Мне-то что?
     - Что у тебя сегодня по плану? - Николай перевёл разговор с нужное русло.
     - Экспинг. Хочу 20-й. По мане проседаю жуть как. Надо давить.
     - Дави. Только учти, что квесты заканчиваются примерно на 12-м уровне. Дальше всех ждёт тяжёлый нубский "гринд".
     - А я как раз 14-й взял, - улыбнулся я. - В новых-то шмотках.
     - Ну тогда - вперёд!..
     ...В новых шмотках я действительно чувствовал себя прекрасно. Пёр на "мобов", как паровоз, не беспокоясь о здоровье. Если я и пропускал удары, урон от "мобов" ниже 15-го уровня переносил без проблем. Броня держала. Затем атаковал сам и редко какой "моб" переживал атаку активным умением. Плохо было то, что я не мог достаточно долго качаться под аурой или же использовать активное умение. Мана вытекала, как вода из повреждённого крана. Когда она опускалась на донышко, я просто раздавал с двух рук, уменьшая прочность мечей. Но выбора другого не было. Благодаря новой экипировке, я и так смог достичь многого. Взял 15-й уровень и от наставника воинов получил указание позаботиться о бижутерии. До сего момента "мобы", атакующие магией, мне не попадались. Но наставник сказал, что чем дальше я буду удаляться от города, тем сложнее мне придётся. Он выдал письмо, которое надо передать некой магессе Эларии, живущей в магической башне. На карте я обнаружил эту башню, а затем в течение часа шёл туда на своих двоих, так как "маунты" - разнообразные ездовые животные - пока были недоступны.
     Я оторвался от большинства игроков по уровню, а потому по пути никого не встретил. Шёл по грунтовой дороге через прекрасный лиственный лес, слушал пение птиц и старался держаться подальше от чащи, где иногда замечал странные магические шары. Они переливались разными цветами, демонстрировали свой 17-й уровень и, время от времени, распыляли вокруг себя какую-то пыльцу. Не имея бижутерии, я не стал интересоваться насколько они опасны, а просто шёл дальше.
     Высокую белую башню я заметил издали. Увидел изумрудную крышу, очень похожую на те, что видел в Носс Тауре, и понял, что пришёл по адресу. У подножия башни я заметил красивые резные качели и эльфийскую женщину, качающуюся на этих качелях. Она рисовала в воздухе пальцем, создавала фигурки, а затем, дуновением, отправляла их в плавание к ближайшему дереву.
     Я осторожно подошёл ещё ближе, сощурился и прочёл:
      Магесса Элария - высший маг эльфов.
     Затем поёжился, потому что догадался, что передо мной качается на качелях один из Пяти. Вернее, одна из Пяти.
     Ухоженная женщина среднего возраста с приятной внешностью очень напоминала Нараю Илири, как если бы той перевалило за 40. На мгновение мне показалось, что они реально родственницы. Возможно, мать и дочь.
     Но выяснить это мне так и не удалось. Едва я приблизился ещё на пару шагов, женщина меня заметила. Равнодушно посмотрела мутным взглядом, затем потянулась рукой к качели, взяла блюдце с пустой кофейной чашечкой и молча протянула мне.
     - Простите? - удивлённо уставился на неё я.
     - Принеси мне ещё медового напитка, Вильфор. И поспеши. Я не люблю ждать.
     - Э-э-э, - растерянно вымолвил я, пытаясь понять, в каком месте я Вильфор.
     - Ну что ты стоишь!? - раздражённо произнесла она. - Забыл, кто перед тобой?
     - Простите, магесса! - двери башни отворились и наружу выбежал лакей-эльф в самой натуральной ливрее. - Я едва-едва вас услышал. Сейчас исполню.
     Эльф чуть ли не в лепёшку разбился, резво затормозив перед качелями. Подхватил блюдце и резко рванул обратно - только пятки и сверкнули.
     - Э-э-э, - вновь красноречиво сказал я, проследив взглядом за лакеем.
     - Так ты не Вильфор, - магесса Элария вновь обратила на меня внимание. В этот раз она смотрела заинтересованным, а не пустым взглядом. - Ну надо же! "Непосвящённый"! Первый "непосвящённый", который осмелился посетить моё скромное жилище... И мужчина к тому же. И не маг, вроде. Что ж, это хорошо.
     - Здравствуйте... э-э-э... волшебница Элария...
     - Волшебники в сказках, - недовольно сказала женщина. - Разве я похожа на волшебницу?
     - Я не знаю. Я не знаю, как выглядят волшебницы. Вы первая, кого я вижу, - я похвалил сам себя за то, что сдержался и не назвал её ведьмой, как очень хотелось сделать.
     Магесса брезгливо поморщилась.
     - Эти мужчины... Они все столь косноязычны... Что тебе нужно, "непосвящённый"?
     - Да меня тут попросили вам письмецо передать. Долго добирался, однако.
     - Не существует времени, которое жалко было бы потратить, чтобы увидеть то, что ты никогда больше не увидишь, - запутанно произнесла она. - Давай бумагу, невежда.
     Своему персональному чайнику я приказал заткнуться и даже не думать о том, чтобы вновь начать кипятить воду. Сжал зубы, достал письмо и протянул барышне.
     - Хм, - произнесла магесса, как только забрала у меня письмо. Его она так и не открыла, но посмотрела на меня более внимательно, словно через письмо получила всю информацию. - Первый "непосвящённый", но совсем непростой. Я вижу, что среди всех новых подданных моей ставленницы, которые пришли в мир совсем недавно, ты не только самый умелый, но и самый амбициозный. Любопытно. А с виду - обычный мужлан. Неужели остальные, когда решат меня навестить, будут ещё более примитивны?
     - Вы настолько очаровательны, что у меня просто нет слов, - вопреки всем потугам, я не смог удержать рот на замке. Слова он изрёк сам по себе.
     Но надменная мадемуазель, как оказалось, не разбиралась в иронии. Она посмотрела на меня с прищуром и ничего не сказала. Затем щёлкнула пальцами и передо мной в воздухе закружились разнообразные предметы бижутерии.
     - Я обещала выполнить просьбу того, кто тебя сюда прислал. Я выполняю. Бери и уходи, "непосвящённый". Запомни, что ты тут увидел, и поделись с остальными, если сможешь. Не хочу больше видеть, как передо мной робко мямлят.
     Она опять щёлкнула пальцами и предметы бижутерии опустились в мою ладонь. В следующую секунду из башни выскочил лакей, с великой осторожностью держа блюдечко с чашечкой. Он передал их магессе, а затем принялся натурально так меня выталкивать.
     - Уходи, уходи, уходи! - недовольно повторял он.
     Я отбил его руку, развернулся и пошёл туда, откуда пришёл. Даже спасибо не сказал.
     - Какой, на хрен, бардак! - прокомментировал я своё первое знакомство с одним из Пяти высших магов. - Вершина, блин, эволюции - какая-то высокомерная баба, ни в хрен не ставящая окружающих. Блестящая работа, разрабы. Блестящая!
     Я отошёл на пару сотен метров от негостеприимной башни и только тогда принялся изучать бижутерию. Кисло скривился, когда увидел, что все предметы созданы из меди, имеют "обычный" ранг и добавляют совсем немного магической защиты. Самый натуральный стартовый мусор, который ты выбросишь, едва только получишь возможность купить что-то солиднее. И ради этого мусора я шёл пешком целый час. А затем вынужден был чувствовать себя недостойным говном, стоя перед этой... этой... этой...
     Какой "этой" я так и не успел додумать. Произошло что-то странное. Мир будто замер. Замер на какую-то долю секунды. Я почувствовал себя нехорошо. Словно меня схватили за шею и начали душить. Я почувствовал, что задыхаюсь. Что мне не хватает воздуха. Затем мир начал затухать и превратился в тьму.
     Но испугаться я не успел. В следующее мгновение я уже открывал глаза и смотрел на плексигласовое стекло. Сквозь него разглядел озабоченное лицо мужика из технического персонала. Подавил приступ головокружения и нажал кнопку, открывающую стекло.
     - Николай, - я увидел, что и он мельтешит рядом. - Что произошло?
     - Обнаружили критическую ошибку, - немного взволнованно произнёс он. - Ты в порядке?
     - Вроде да. А что за ошибка?
     - Эта информация за пределами вашей компетентности, - не дал ответить Николаю тех-работник. - Выбирайтесь. Это надолго.
     Я сел на бортик капсулы и свесил ноги. Зал превратился в улей. Сновали врачи и рабочий персонал. Помогали выбраться тестерам и проверяли их физическое состояние. Обеспокоенный усатый психолог вместе с мужем успокаивали перепуганную блондинку.
     - Реально что-то серьёзное? - вновь обратился я к Николаю.
     - Надеюсь, что нет, - ответил он. - Проблему уже изучают. Как исправят, я сообщу. Пока можете отдыхать. А ты отоспишься как раз.
     Я неопределённо хмыкнул. Похоже Николай волнуется. Боится за игру? Или за "крышу" тестеров? Я ведь действительно некомпетентен в этом вопросе. Могу предполагать что угодно.
     - Хорошо, - сказал я. - Отосплюсь. Только сначала хотя бы позавтракаю...
     ...В столовую я ввалился в окружении Олега и Ильи, которые прилипли ко мне с расспросами про карьеру игровую. Они живо интересовались количеством "деревянных" в долларовом эквиваленте, которые я получаю за своё участие в существовании серверов с недолгой жизнью. Я пытался отмазаться конфиденциальностью информации, но они не отставали.
     - А пачкам ты своим шо платишь? - спросил назойливый Олег.
     - Квантум, отстань, - это парень первый из всех хотел наладить со мной контакт, и у него получалось. С ним я чувствовал, что могу общаться совершенно спокойно.
     - Ну серьёзно!
     Я вздохнул.
     - Смотря какой КПД выдавали. Смотря сколько человек в паке играет. Всё зависело от этого. Бывало 10 "тонн" на пак за неделю выдавал.
     - Да не такие уж и великие деньги, - заметил Илья.
     - Невеликие, ты прав, - согласился я. - Да и не мои, к тому же. Админские. Но со мной ребята получали возможность добывать куда больше полезных пикселей, которые потом сливались на "фанпей". Сам, наверное, понимаешь, это дорого стоит.
     - Распродавались потом, да? - не отставал Олег.
     - Конечно. Пиксели - это их основная прибыль с сервера. Я лишь создавал возможности. Но не забывай и про фан. Играть в известном клане с кучей варов - это ведь действительно фаново. Часто, создав тему о наборе в разделе "рекрутинга", я брал под крыло альтруистические фулки, готовые играть ради удовольствия. И, поверь, даже в наше время таких немало.
     - Да шо я не знаю, шо ли? - фыркнул он. - Сам играю ради кайфа. Зарабатывать на игре пока ещё не удавалось.
     - Значит, эта игра стала первой, - улыбнулся Илья.
     Я хотел перекусить в одиночестве, чтобы не отвлекаться ни на что, а потом пойти вздремнуть. Но они мне не дали. Мы набрали жрачки на раздаче, перекидываясь дежурными шуточками с теми, кто уже стоял в очереди, и сели за столик.
     Я чувствовал себя немного некомфортно, погрузившись в омлет с беконом. Ел салат из огурцов, попивал сок и слушал болтовню Олега. Он казался отличным парнем, но чересчур докучливым.
     - Помню я как-то на сервачок зашёл. Увидел в почтовой рассылке предложение поиграть. Зашёл случайно и завис на месяц. А это оказался месяц, когда "Имморталсы" держали всё под контролем. Все замки, все топовые локации. Всех уникальных мировых боссов. Оппозиция ничего не могла противопоставить. В итоге, свалила. И под конец моего игрового месяца сервер полетел в тартарары. Я только до приличного уровня докачался и думал, как буду добывать бабки на буст. Но мне просто шмота надарили столько, шо я окончательно скис.
     - Скис от надаренного шмота? - удивился Илья.
     - Угу. Мне столько всего накидали, шо я сразу понял - пушистый зверёк рядом. Если тряпки раздаривают, значит они ни хрена не продаются. Или же игроки больше не собираются играть. Сама по себе ситуация выходила удручающей. Убила всё желание шо-либо делать.
     Я пожал плечами.
     - Сожалею, но так происходит почти всегда. Если сервер превращается в односайдовое болото, оттого что одна из противоборствующих сторон не тянет, его конец близок. Тут главное вовремя скинуть барахло, пока оно окончательно не обесценилось. Иначе потраченное на него время окажется потраченным впустую...
     - О, смотри! - Олег меня перебил, схватил за руку и скосил глазами в сторону.
     В столовку заходили ребята-тестеры, подмигивали нам или кивали головами, и рассаживались на свободных местах. Кто-то заходил тихо и скромно, кто-то горланил и обсуждал непонятный критический баг, из-за которого мы получили выходной день. Она же зашла тихо, но не скромно. Не горланила и ни с кем ничего не обсуждала.
     Девушка, точёную фигуру которой можно было рассмотреть даже в рабочем тестерском комбинезоне, надменно окинула взглядом столовку, высмотрела свободное местечко, зафиксировала его взглядом и пошла на раздачу. Я сразу узнал эту "принцессу", которую хорошо запомнил ранее. И, как выяснилось, это действительно она эпистолярно жаловалась на нелёгкую нубскую жизнь и выслала мне всего 7 монеток.
     - Ну и чё? Чё смотреть? - я равнодушно пожал плечами.
     - Ну прикольная же тёлка!
     - Симпатичная, да. Смазливая даже, я бы сказал...
     - Гы-гы-гы! - Олег глупо заулыбался. - Ты шо, не знаешь кто это такая?
     - Вижу по внешности, что вряд ли мать Тереза. А что?
     Олег фыркнул. Илья присоединился к нему и тоже улыбнулся.
     - Та ты прикалываешься, Ворон?... Лёха, то есть.
     Я развёл руками.
     - Это же известная стримерша. У неё на "твиче" более миллиона подписчиков. Школота, которая, наверное, на неё фапает постоянно.
     - Стримерша? - переспросил я и принялся исподтишка наблюдать, как девушка выбирает себе вкусняшки. - Никогда не видел. А во что она играет на стримах? В "Весёлую ферму"?
     В этот раз Олег и Илья заржали. Мне даже неловко стало, и я поспешил отвернуться, чтобы она не заметила, что за ней наблюдают.
     - Да во всё подряд играет. Стрелялки, ММОшки, синглы... Да даже, бывало, стримила, как жрёт фигню какую-то. У неё там перед камерой даже дощечка стоит, на которой расписаны расценки на донат. Мостик, там, сделать. Чайкой полетать. Спеть чего-нибудь. Ну и прочая фигня. Короче, девушка популярная.
     Я вновь сосредоточил взгляд на девчонке.
     - Да, действительно ничего. Внешность вполне фотогеничная.
     - Ха-х! Ещё бы! - воскликнул Олег и наклонился поближе, будто собирался поведать нечто сокровенное. - Кстати, говорят, шо свои обнажённые фотки она выложила в сеть сама, а не мифические хакеры украли. Ради хайпа и пиара.
     - Чего? - удивился я. - Её взломали?
     - Да нет, говорю тебе! Точно сама выложила! Там со всех ракурсов есть... Фигура - загляденье.
     - Ты что видел, что ли?
     Олег покраснел немного.
     - Ну так а шо? Шо тут такого?
     - Да ничего, - поддержал его Илья. - Я тоже видел. Хочешь, сам посмотри, клан-лид. Там реально есть на что посмотреть.
     Я почесал затылок и уставился на девчонку, которая приземлилась за столик, повернулась к нам спиной и принялась есть в одиночестве. Со спины тоже было видно, что фигурка весьма неплохая. Когда она присела, её задок всё равно сохранял форму сердечка.
     - Если и посмотрю, - произнёс я без всякого сожаления. - То месяца через 3. Тут инет заблокирован. Доступ только к игровой информации.
     - И то верно, - разочарованно сказал Олег. - Жаль. Так бы ты лучше начал понимать, с кем имеешь дело. Ей как-то сотку тысяч задонатили. Она чуть лифчик в камеру не кинула...
     - Похоже, ты её поклонник, - засмеялся Илья.
     - Да не, - поторопился с ответом Олег. - То я случайно на стрим зашёл...
     - Да мне кажется, я и так уже понимаю с кем имею дело, - тихо прошептал я, не отрывая взгляда от женской спины.
     - А вон смотри ещё одна, - Олег, казалось, вошёл в раж. - Б-р-р-р... Похожа на Сьюзан Бойл во время кастинга проекта "В Британии есть таланты".
     Я захохотал. Не потому, что увидел ту, на кого он смотрел, а потому, что прекрасно понял, о чём он говорит. Затем перевёл взгляд на одиноко сидящую девчонку неопределённого возраста и поспешил отвести глаза - она выглядела ну совсем уж непривлекательно. И действительно было похожа на шотландскую певицу. Такие же неопрятные коричневые волосы, невыщипанные брови, ноль косметики на лице и такое же бесформенное тело. Она склонилась над своей тарелкой и ела тихо, будто боялась, что кто-нибудь обратит на неё внимание. И эту серую мышку я сразу узнал. Именно она когда-то тянула руку, пытаясь что-то сказать. Да передумала, столкнувшись с моим взглядом.
     - Ёкарный бабай, - схватился я за голову. - Как можно себя так запустить? Лицом похожа на Сюзан Бойл, а телом на тюленя...
     Олег и Илья заржали, как два молодых жеребца. Смех был столь громкий, что на них обратили внимание все. Даже "Сьюзан Бойл". А поскольку я не успел отвернуться, её взгляд столкнулся с моим. Я оторопел от неожиданности. Но её гамма эмоций была куда более разнообразная. Она ошалело пялилась на меня в течение нескольких секунд, затем покраснела, принялась крутить головой, будто искала дверь, в которую можно выбежать. В итоге решила низко склониться над тарелкой и представить, что ничего не произошло.
     - От, чёрт, - поморщился я. - Как неловко получилось. Она, наверное, подумала, что вы над ней ржёте.
     - Ну, так и есть, - Илья уже не смеялся, а лишь улыбался, прикрывая рот рукой.
     - Действительно на тюленя похожа, - Олегу себя держать в руках было немного труднее.
     - От вы ж два мерзавца, - беззлобно прокомментировал я. Затем сделал глубокий выдох и поднялся со стула. Я знал, что надо сделать.
     "Сьюзан Бойл" удивлённо смотрела на меня из-под густых бровей, когда я к ней приближался. А когда приблизился, улыбнулся и присел на свободный стульчик, казалось, мечтала провалиться сквозь землю. Мельтешила руками под столом и смотрела куда угодно, лишь бы не на меня.
     - Привет, - дружелюбно поздоровался я. - Мы с тобой ещё не знакомы, хоть, вроде как, живём под одной крышей и играем в одном клане. Я - Алексей. Довольно-таки известен в определённом сегменте ММО-игр. Слышала обо мне?
     - Слы... Слышала, - произнесла девушка срывающимся голосом и принялась пухлыми ручками прятать за уши непослушные волосы.
     - А тебя как зовут? - я понял, что с этой закомплексованной мышкой надо быть более терпеливым, чем я привык.
     - Вика.
     - А игровой ник какой выбрала?
     - Кассиопея.
     - Приятно познакомиться Вика Кассиопеевна, - я растянул рот до ушей. - Каким классом рулишь? Жрец людской, если я не ошибаюсь?
     - Всё верно. Раса - человек. Класс - жрец.
     - Это отлично! Хилов никогда не бывает много. Сколько играл, всегда не хватало рукастых хилов. Рад узнать, что ты тоже хил. Рукастый, кстати?
     - Ну, я... - было видно, что ей очень некомфортно. Но я по-любому собирался растопить лёд. - Я много где играла. Пробовала всякое. Нравится помогать и лечить.
     - Прекрасно. Мне тоже нравится, когда помогают и лечат. Рассчитываю на тебя в будущем, Касси, - я специально назвал её так, чтобы расслабилась. Это помогло - девчонка улыбнулась уголками губ. - Пойдём как-нибудь в опасные локации и экспу покушаем. Паровозы погоняем... Знаешь как это?
     - Угу. Меня даже как-то просили статью написать, где бы описывалось, что в игровом мире значит "паровозы" и "парики". Только просили написать без игрового сленга.
     - А ты кем работаешь? Ну, в смысле, работала до того, как попала в тестеры? Да и вообще, как в тестеры попала?
     Серая мышка немного успокоилась и, стесняясь, принялась рассказывать о себе. Поведала, что работает копирайтером-фрилансером и много времени проводит за компьютером. Судя по фигуре - это была чистая правда. Но я, как умный малый, не стал выставлять напоказ свою сообразительность. Вместо этого молча слушал и кивал. Иногда загружал вопросами, чтобы девушка расслабилась окончательно. Нам тут долго вместе сотрудничать и я не хотел, чтобы все 3 месяца она держалась, как изгой. По её виду, конечно, было и так видно, что она - чистейший интроверт. Но мне надо, чтобы она чувствовала свою нужность в коллективе. Нужность в клане. Особенно в свете того, что играет "хилом".
     Я иногда пытался юморить на игровые темы, и девушке это пришлось по душе. Она даже поулыбалась немного. Но как-то вновь закрылась в своей ракушке, когда случайно перевела взгляд с меня на происходящее в столовой. Увидела, что все на нас пялятся и густо покраснела. Я проследил за её взглядом, понял, что девчонка капец какая закомплексованная. Непривыкшая к всеобщему вниманию.
     Я увидел, что на нас смотрят, и понял, чем мы все займёмся, пока идёт ремонт.
     - Касси... Вика. Очень рад с тобой познакомиться, - мне показалось, что лёд растоплен достаточно, чтобы успокаивающе похлопать девчонку по пухлой руке. Она не отдёрнулась.
     - Я играла как-то в твоём клане, - торопливо произнесла она, решив, что диалог заканчивается. - Меня пригласили помочь одной из групп, которым ты платил. Мне понравилось, как ты управлял кланом. Отличное было время, когда "Бессмертные" поставили на колени целый сервер. Я рада, что удалось попасть в тестеры, где кланом будешь руководить именно ты.
     Для такой социофобки столь длинная речь, видимо, была не абы каким подвигом. Я даже успел заметить, что она покраснела от собственных слов. Пришлось опять улыбнуться.
     - Раз мы уже играли вместе, продолжим это делать здесь? Уверен, у нас всё получится, - я обернулся к смотрящим на меня тестерам. - Ребята, раз у нас появилось свободное время, давайте пообщаемся. В 18:00 встретимся в комнате для брифингов, узнаем ху из ху, назовём игровые ники и сделаем ещё кое-что очень важное - продумаем распределение ремесленных ролей. Качать ремёсла всё равно придётся. А так, без всякой принудиловки, мы сможем выяснить нравится ли что кому. Уверен, так же как и я, вы внимательно изучили теорию и понимаете, о чём идёт речь. Если у кого уже есть какие планы, продумайте их. А вечером мы всё обсудим...
     - А если сервер поднимут раньше? - спросил кто-то мне неизвестный.
     - Обсудим всё равно, - сказал я. - Только постараемся сделать это быстро. Хорошо?
     - Да, конечно.
     - Хорошо.
     - Отлично. Я тогда пойду подготовлюсь к встрече - посплю.
     Я распрощался со всеми и покинул столовую. Уходя, посмотрел на Вику, улыбнулся и кивнул. В ответ получил такой взгляд, который уже видел не раз. Так женщина смотрит на мужчину, который, несомненно её заинтересовал...
     ...В комнате для брифингов мы задержались допоздна. Никто виртуальный мир не починил и дела, судя по лицу Николая, который забежал на огонёк, шли скверно. Он сказал, что помимо кучи мелких багов типа опечаток в системных текстах и неправильных статах оружия, обнаружились и другие. Куда более серьёзные. Но знать нам о них не обязательно, ведь мы всё равно ничего не поймём. Он спросил: "Ради чего сбор?" и удалился удовлетворённый тем, что его присутствие необязательно.
     А когда он ушёл мы приступили к глубокому знакомству. Каждый выступал, называл своё имя, игровой ник-нейм, рассказывал про игровой опыт и про то, как попал в команду тестеров. В именах я запутался достаточно быстро, но память на ники у меня была получше. Я запоминал ник-нейм, визуально фиксировал лицо говорившего, и этот ник-нейм намертво впечатывался в память.
     Когда все представились, с не наигранным сожалением я сообщил, что на раннем этапе игры мне придётся ввести клан-налог. Это будет необходимо не только для поднятия клана на 2-й уровень, но и для покупки клановых "пассивок", которые тоже стоят денег. Никаких обязательных цифр я не озвучил и попросил отправлять от каждого по возможности. Сокланы пофыркали немного для вида, но, в принципе, согласились, что это верное решение. Просили только дать им время подкачаться и приодеться.
     После моего согласия мы приступили к обсуждению ремесленных ролей. Все 49 человек готовы были изучать одно-два ремесла. Не потому, что я попросил, а потому что по контракту им это делать необходимо. Мы живо обсудили все ремёсла и расставили их по порядку приоритетности для клана. Сначала определились с казначеем. Им пожелал стать Рубен Григян - бывший тридцатитрёхлетний банкир с большим стажем в ММО-играх. Он сам озвучил своё желание и поведал о своей компетентности. Говорил о себе много, и в хвалебном ключе. Поскольку желающих больше не нашлось, я официально назначил его на эту должность. Основным крафтером стал журналист интернет издания, посвящённого играм, по имени Иван. Он попал в тестеры, что называется, по блату. Но был готов полностью отдаться клану, так как уже имел не только самую прокачанную "удачу", но и искреннее желание приносить пользу. Позицию "начертателя" занял Дмитрий - тот самый парень, который ранее мне сообщал, что выбрал для отыгрыша гнома и кайфует от аутентичности подземелий. Алхимиком, работающим на перспективу, стал Евгений Жамин. Он выбрал для отыгрыша человеческого лучника, но утверждал, что это ему совсем не помешает заниматься прокачкой ремесленных умений.
     - Только ж я планирую раскачивать алхимку на будущее, - слегка остудил он мой пыл, когда я уже, было, вздохнул спокойно. Всегда ненавидел ремесло "алхимия" за геморройность. И всегда был рад, когда этим занимался кто-нибудь другой. Главное, что не я. - Не просите у меня зелий на начальном этапе. Я их буду скидывать в магазин, чтобы копеечку отбить, или на игровом аукционе барыжить. Мелочь себе сами крафтите. Я постараюсь раскачаться до максимума в кратчайшие сроки. Тогда уже и поговорим. Хорошо?
     Я дал добро и назначил ему в помощники ещё троих, вызвавшихся помочь. Сказал, что среди них он главный и все клановые ресурсы будет получать первым.
     - Кстати да, ребята, - я воздел указательный перст. - Ресурсы не продаём! Никому и никогда под страхом смертной казни. Держите у себя, пока не арендуете банковскую ячейку. Или же пока мы не приобретём клан-холл. Любая хрень пригодится для крафта. Тоже самое касается и кусков. Но с ними сами решайте. Если я правильно разобрался в крафте, "обычные" куски - это мусор. Надо собирать, начиная с "необычки", и всё складировать. У нас в клане много разных классов с разными потребностями. Возможно, кому-то пригодятся куски для создания ножа, а кому-то куски на пику или на на... наги... как там, блин, её?
     - Нагинату? - подсказал Дандай - парень из Казахстана с азиатскими чертами лица. Его тоже я уже видел ранее.
     - Верно, нагинату. Насколько я понял, в игре лишь один класс, который может использовать это оружие?
     - Угу. И это - я! Пикинёр в расе дроу. Так что верно - не выбрасывайте куски. Возможно, мне пригодятся.
     - Не выбросят, - подтвердил я.
     Когда все вопросы были закрыты - это случилось около 9-ти вечера - я всех распустил. Мне показалось, что в этот раз они и слушали меня внимательнее, и фыркали меньше, и активнее участвовали в обсуждении. Нас было довольно-таки много, - 50 рыл как-никак - но свои мысли, свои идеи высказывали все. Даже серая мышка. Она предложила свою помощь в прокачке "алхимии".
     Из комнаты для брифингов я выходил последним. У двери меня перехватил Платон. С ним я близко познакомился лишь сейчас и был немного удивлён, что ранее он работал в детективном агентстве.
     - Шеф, - он кивнул на ближайший стул. - Перетрём?
     - А что такое?
     Он закрыл дверь и в комнате остались лишь мы вдвоём.
     - Да есть идейка небольшая.
     - Ну, давай. Стреляй.
     - Короче, смотри. Не знаю было ли такое у тебя в клане, но там, где играл я, мы частенько такое устраивали. В общем, я предлагаю создать секретную службу. Надо организовать такой кружок, куда доступ будет не у каждого. Ты, я и ещё кто-нибудь, например. Суть в чём. В получении информации из стана врага. Или из стана нейтрала. Или просто сбор слухов, которые, может быть, окажутся правдивыми. Такую информацию можно собрать, проанализировать и сделать правильные выводы. Следишь за моей мыслью?
     Не тени усмешки не было на моём лице.
     - Я прекрасно понимаю, о чём ты говоришь. Я знаю, как важно внедрить паразита в тело конкурирующего клана или альянса. У меня были люди, которые подрывали кланы изнутри. Устраивали срачи в чатиках, мешали сокланам на спотах. Бывало даже ПКшили союзников, не поделив этот самый спот. В общем, нагоняли бурление той самой субстанции, чтобы от зерга откалывались кусочки. Это было весьма полезно, потому что эти кусочки потом переходили ко мне со жгучим желанием наказать бывших союзников. И такие бойцы были беспощадными. То есть твоя идея - весьма толковая. И побеспокоиться об этом заранее тоже очень важно.
     - Рад, что ты шаришь, - улыбнулся он. - Думал, придётся уговаривать.
     - Не придётся. Ты хочешь взвалить это на себя? Как планируешь действовать?
     - Для начала сам буду строить из себя душку. Общаться с теми, кто создаёт кланы, кто думает про альянсы, кто будет демонстрировать амбиции. Подружусь с кем-нибудь. А потом буду просить поделиться информацией. Но...
     - Но?
     - Но, возможно, мне для этого понадобятся деньги. Возможно, сливать инфу бесплатно не захотят. Но захотят за золото. Мне нужен будет свой бюджет.
     - Раз нужен, значит будет, - кивнул головой я. - Будет время, соберёмся ты, я и Рубен. Всё обсудим и прикинем. Пока денег, конечно, нет и вряд ли на это стоит их тратить в ближайшее время. Но идея хороша. На теоретических врагов обязательно надо повесить пиявок, чтобы сосали кровь.
     - Отлично. Тогда я готов! Мне самому это по кайфу.
     - Так тому и быть, - я протянул ему руку и он с улыбкой её пожал.

Глава 8

     - Всю ночь баги фиксили, что ли? - я смотрел на заспанное лицо Николая и посмеивался. Но ему было не смешно. Он выглядел измотанным.
     - Долго искали не там, где проблема пряталась, - через силу улыбнулся Николай. - Но всё же исправили. Вас ждут ваши капсулы.
     В просторном зале было многолюдно. И тестеры, и медицинский персонал, и даже технари сновали вокруг капсул, словно владелец возле любимого автомобиля. Первые обрадованно потирали руки, желая погрузиться как можно быстрее. А вторые и третьи радовались, что не остались без работы. Насколько я понял Николая, всё было весьма серьёзно. И даже обсуждали перенос ЗБТ на месяц. Но пронесло.
     - Йоу, ребята! - никого не стесняясь закричал я, перекрикивая общий шум. - Как и договаривались вчера: берём 20-ые уровни и собираемся в деревне Окбурн, что на севере от эльфийского леса. Там как раз мобы примерно такого уровня. Сроки пока не озвучу, но постарайтесь приложить максимум усилий. Соберёмся, и всех приму в клан. Это облегчит нам прогресс. Кто не эльф и не сможет дойти пешком, не экономьте золото и обращайтесь к телепортирующему НПС. Я понимаю, конечно, что некоторым далековато - особенно дроу - но не переживайте. Главное для нас сегодня - добить клан до потолка.
     - Принято, шеф! - за всех решил ответить Платон и началось погружение в виртуальный мир...
     ...Я давил уровень, как проклятый, до пяти часов вечера. Бродил по лесу один одинёшенек, рубился с "мобами" и забивал сумку шлаковым лутом. Падала всякая хрень. Но среди этой хрени иногда я обнаруживал ресурсы на крафт и монетки. Монеток и ресурсов было немного и я задумался о прокачке такой характеристики как "удача". Раньше я отмахивался от неё при получении нового уровня. Но бестолковый лут как бы намекал, что характеристика, отвечающая за шанс выпадения полезных вещей, за шанс добычи редких ресурсов, за шанс получения скрытых квестов и за шанс успешного создания предметов, шутить не любит. Я бы, в принципе, уделил ей десяток баллов. Да как-то не хотел тратить на то, что мне никогда не пригодится - на шанс успешного крафта. Я уже обсуждал вопрос "удачи" с Димкой. Он сказал, что это реально классная вещь. Но поскольку сам ещё ничего не создал и не напоролся ни на один интересный квест, его познания в "классных вещах" показались мне сомнительными. К тому же я не собирался ничего крафтить. Не собирался изучать ни одно из ремёсел, для прокачки которых нужна эта характеристика. У меня на это не хватило бы не только желания, но и времени. Так что крошил я мобов, как механический робот, немного нервничал от приближающегося 20-го уровня и осознания того, что придётся менять экипировку. И я даже не представлял, сколько на это придётся потратить денег.
     К 17:00, отработав по-стахановски, я взял 20-й уровень. Наверное, первый во всём "двумирье", ведь на локациях не встретил ни единой живой души. Удалялся всё дальше на север и вскоре вышел к границам эльфийских территорий. Казалось, в воздухе плавал мутный прозрачный барьер, отделявший один мир от другого. Но кроме него ещё были две белые башни с изумрудными крышами, которые стояли по обе стороны от грунтовой дороги, что вывела меня из леса. Я ожидал увидеть там стражей с длинными луками, но вместо этого в окнах заметил недовольные женские лица. Обитавшие в башнях магессы молча проводили меня взглядами, когда я пересёк мутный барьер, и исчезли внутри башен.
     - Всего доброго, - я отвесил им вслед "салют". - Такие дружелюбные "неписи" тут живут, что я жалею, что начал эльфом.
     Я остановился на перекрёстке дорог и посмотрел по сторонам. Это не помогло сориентироваться и я полез в сумку за картой. С ней стало куда проще. Я отверг желание отправиться по прямой к каменному мосту через широкую реку, которая протекала в отдалении. Мобы 25-го уровня, торчащие у дороги, намекали, что туда мне соваться рановато. Вместо этого я взял правее и направился к деревне Окбурн - самой южной точке королевства Италан, на территории которого я оказался.
     Я более внимательно изучил лор игры недавно, и выяснил, что действительно уже тысячу лет эльфийские матриархатницы ни с кем не воевали. Они граничили с людьми на севере, западе и востоке. Получается, как бы были окружены человеческой расой. Но ни разу за это время с ними не конфликтовали. Не помогали друг другу, как я понял, держались обособленно, но не ссорились.
     По этой причине, видимо, сторожевые башни на территории королевства людей отсутствовали. Весь путь до зажиточной и процветающей деревни я проделал через симметричные поля, вызывавшие улыбку колосьями созревшей пшеницы. Я даже побегал по полю немножко, расставив руки в стороны. Почувствовал, как колосья бьются о ладони, а запах будоражит нос. Мне понравилась аутентичная естественность.
     Деревня не была обнесена частоколом, как я предполагал ранее. Её окружали лишь поля, где я изредка видел трудящихся "неписей". Они обращали на меня внимание, провожали взглядами, но вступать в диалог не спешили. Их интерес ко мне равнялся нулю. Такому же нулю, как и в репутации.
     Я шёл по главной дороге, изучал деревенские домишки и искал взглядом наставника воинов. Я уже знал, что подобный персонаж будет в каждом поселении, где живут "неписи". И он будет обязан обучить меня умениям. За деньги, конечно же.
     Дойдя до округлой деревенской площади, я остановился. Несколько неигровых торговцев меня приметили и призывно развели руки, как бы приглашая ознакомиться со своими товарами. Но меня заинтересовало нечто другое. Шум и весёлые возгласы, раздававшиеся в толпе, которая собралась у забора конюшни. Там смеялись, кричали и давали весёлые советы. Совершали какие-то ставки и утверждали, что что-то невозможно.
     Полон любопытства, я полез прямо в толпу. Заметив меня, неигровые персонажи прекратили шуметь. Уставились все сразу и молча провожали взглядами, пока я пробирался вперёд.
     - Всем доброго дня, добрые люди, - поклонившись, я подмёл рукой сухую землю.
     - Вот это да! - раздался чей-то весёлый залихватский голос. - Неужели настоящий "непосвящённый"?
     Я уставился на весельчака. Мужчина среднего возраста. Усы и чуб как у заправского казака. Открытое лицо. Нос с горбинкой. Спортивная фигура, которую не скрывали обтягивающие чёрные одежды из самой настоящей кожи. В одной руке мужчина держал лук, а во второй флягу, из которой пролилась красная жидкость, когда он заметил меня и расставил руки, решив, что я его старый потерянный друг.
     Я прищурил глазки и неопределённо хмыкнул, когда прочёл над его головой:
      Граф Вильфред Сарториус.
     - Эм, - прокряхтел я. - Ваше... ваше... ваше... - отчаянно вспоминал я, каким "ваше" называли дворянских особ в титуле графа. - Ваше Сиятельство, - вспомнил я вовремя и решил добавить к этому очередной поклон.
     В этот раз хмыкнул уже граф. Хмыкнул удовлетворённо. Словно я попал в цель.
     - Действительно "непосвящённый", - пробормотал один из мужчин, стоявший рядом с ним. - И обращению обучен. Странно.
     - Так он эльф, - ещё один мужик оказался на удивление наблюдателен. - Там они все воспитанные, как я слышал.
     - Что тебя привело сюда, "непосвящённый"? - спросил граф, а затем запросто приложился к фляге. - Ищешь чего? Или хочешь сделать ставку?
     - Ищу, да, - закивал головой я. - Ищу наставника воинов, который должен быть где-то здесь. А на счёт ставок - я не понимаю о чём вы.
     Собравшаяся толпа мужиков загыгыкала, как будто не поверила ни единому моему слову.
     - Наставник, наверное, в доме старосты, - пожал плечами граф. - С нами он не желает яшкаться. Ищи его там... Хотя, погоди! - неожиданно воскликнул он. - Не желаешь испытать удачу?
     - В каком смысле? - насторожился я, предполагая, что он имеет в виду испытать игровую характеристику.
     Граф подошёл ко мне вплотную, приобнял за плечи и подвёл к забору. Затем кивком указал на трёх растерянных неигровых мужиков шагах в десяти от нас. Они жались к стенам конюшни, пожимали плечами и мяли в руках крупные яблоки.
     - Хочешь стать четвёртым? - спросил граф. - Хоть эта деревенька в вассальном владении графини Герании Эш, она не против, что я тут иногда развлекаюсь. У меня-то, в Истринге, никто не желает делать ставки, зная, что я не промахиваюсь. А вот здесь есть те, кто сомневается, - он засмеялся, а мужики в округе загомонили, что невозможно сбить яблоко с головы пахаря и не задеть её.
     Я скосил глаза на лук в его руках и помаленьку начал понимать в чём сыр-бор. Затем посмотрел на бедолаг у стены и понял, почему он предложил мне стать четвёртым.
     - Да ты не робей, "непосвящённый", - один из друзей графа засмеялся. - Его Сиятельство действительно мастер владения луком. Иди, становись на место мишени. Ха-ха-ха!
     - Нет, я, пожалуй, воздержусь, - я подёрнул плечом, скидывая руку графа.
     - Да ты чего, "непосвящённый"? - заржал граф. - Боишься? Я заплачу! - он похлопал по увесистому кошельку на поясе.
     - Как-нибудь в другой раз, - ответил я и попытался топорно пошутить. - А то ещё уши отстрелите.
     Но шутка была встречена неплохо. Мужики засмеялись, а граф гаркнул на троих бедолаг, чтобы ставили яблоки на бестолковые головешки. Мужики у стены конюшни повиновались, установили яблоки и дружно зажмурились. К моему великому удивлению, граф взял сразу три стрелы и зажал их между пальцами. Затем наложил на тетиву, оттянул, озорно усмехнулся и выстрелил.
     Вжих! Бум-бум-бум! Все три стрелы пролетели со скоростью пули - я даже не уследил за их полётом - и вонзились в деревянную стену, сбив по пути яблоки со всех трёх голов.
     "Ни хрена себе", - про себя произнёс я. - "Этот граф, наверное, игроков-лучников будет обучать. Ишь, как шмаляет."
     Мужики у стены открыли глаза и обрадованно закричали. А мужики среди зрителей расстроенно выдохнули.
     - Видишь, "непосвящённый", - весело сказал граф. - Это совсем не страшно. Никто в королевстве не владеет луком лучше меня... Эй, чернь, ну-как платите!
     Он и его помощники принялись собирать денежку у крестьян, решивших поставить кровные. Не брезговали даже медяками. А когда обобрали всех, вновь предложили испытать удачу каждому. Но я опять отказался. Тогда они потеряли ко мне всяческий интерес. Никто минус в "репу" не влепил, но и квеста не предложил.
     - Тьфу, - сплюнул я, когда вся толпа принялась искать новых камикадзе, а граф опять начал предлагать деньги каждому.
     Шоу маст гоу он, как говорится, но у меня были другие задачи. Я покинул "неписей" и вернулся на площадь. Пообщался с одним из торговцев и расторговался с ним. Скинул всякое ненужно барахло и немного прирос золотишком. Шкурки попридержал, памятуя о необходимости накопления ресурсов, узнал, где изба старосты, и направился к нему.
     Старосты на месте не оказалось - видимо, он делал ставки вместе со всеми, - а вот наставник воинов сидел на веранде, покачивался на деревянном кресле и читал самую натуральную книжку.
     - Бог в помощь, - так своеобразно поздоровался я. - Я к вам с просьбой небольшой.
     Русобородый мужик из расы людей с интересом на меня посмотрел. Затем верно оценил торчавшие из-за спины рукояти скрещенных мечей.
     - Учиться желаешь?
     - Совершенно верно.
     - Деньги при себе, эльф?
     - При себе.
     - Тогда подходи.
     Он встал со стула и подошёл ко мне вплотную.
     - Вижу, ты и правда готов. Что ж, изучай.
     Перед моими глазами вновь появилось системное сообщение.
      Внимание! Вы можете изучить классовое умение " Точность ": пассивное умение, увеличивающее точность физических атак. Стоимость - 6 золотых монет.
      Внимание! Вы можете изучить классовое умение " Рассечение ": активное умение, наносящее перекрёстный удар двумя руками. Затраты маны: 30 ед. Откат: 30 сек. Стоимость - 6 золотых монет.
      Внимание! Вы можете изучить классовое умение " Аура физической защиты ": активное умение, накладывающее на обладателя и союзников в группе ауру, повышающую физическую защиту на 20%. Диаметр действия ауры - 20 метров. Аура постоянно потребляет МП. Стоимость - 12 золотых монет.
     - Опять они не жалеют мой кошелёк, - прокряхтел я и полез в сумку за деньгами. - Вот возьмите, очередной дорогой мастер-наставник.
     - Странный ты, воин, - он подозрительно на меня посмотрел, почесал бороду и задал риторический вопрос. - Как может магия сочетаться с воинскими способностями? Ты умеешь и то, и то. Видимо, мудрость эльфов куда глубже нашей... Нам бы подобного обучателя.
     - Вам - это кому? - поинтересовался я в надежде, что и этот легко раздарится репутационным баллом, если завязать беседу.
     - В королевский гарнизон, - ответил он и вернулся к креслу. - Но тебя не возьмут. Ты - слаб. К тому же эльф. Тому, кто находится под каблуком женщины, нельзя доверять. Струсит во время боя и побежит прятаться под юбку. А может, и предаст. Так что даже если ты захочешь помочь, тебя никто не станет слушать. Сначала заслужи.
     - П-ф-ф, - фыркнул я, как бы говоря: "очень надо".
     А затем ушёл не прощаясь, немного лучше став понимать, насколько важна личная репутация. Без неё ни одна "непись" тебе слова лишнего не скажет. А Николай давеча говорил, что только в репутационных квестах прячется "легендарная" - топовая - экипировка. Пойди наработай эту репутацию, когда каждая "непись" к тебе относится с плохо прикрытой брезгливостью.
     Я покинул дом старосты, выбрался на площадь, подставил лицо солнцу и залез в меню персонажа. Активировал обе ауры и смотрел, как тает мана.
     - Ну, на фиг! - недовольно воскликнул я. - Так не пойдёт! Две ауры вгрызаются в ману, как голодные волки в бедную овечку! Надо ещё регена!
      Текущий уровень персонажа: 20
      Мощь — 22
      Стойкость — 20
      Сноровка — 32
      Интеллект — 1
      Духовность — 44
      Удача — 1
      Очки жизни: 300/300 Мана: 225/225
      Доступных для распределения баллов: 0
     - Того, гляди, количество пунктов маны скоро обгонит количество здоровья, - пробурчал я. - Реально: полувоин, полумаг получается. Но ни там, ни там не силён. Одно радует - ауры. Надо бы, наверное, их испытать. Заберу своих в клан и попробую собрать группу.
     Я присмотрел себе местечко в тени под раскидистым деревом. Бросил быстрый взгляд туда, где вместе с толпой, не желавшей расходиться, веселился граф-лучник, приземлился и устроил массовую рассылку.
     "Деревня Окбурн! Жду всех. Буду принимать в клан."
     "Я ещё далеко не 20-й лвл", - первой ответила стримерша Катя. - "Не успеваю докачаться."
     "Это неважно", - написал я. - "Сейчас уровень не играет большой роли. Нужно всем вступить, чтобы я перестал каждому писать. В клане нам станет доступен чат, где общаться будет проще. Не заморачивайся и прилетай."
     Логистика у моих сокланов, конечно, хромала. Многих моё сообщение подловило на спотах, где они качались. А потому мне пришлось прождать не меньше получаса, пока они удостоят меня своим вниманием. Облегчённо вздохнул я лишь тогда, когда они стали материализоваться из воздуха прямо перед входом в деревню. Смотрели по сторонам, удивлялись и махали мне руками, когда замечали.
     Я собрал всех прямо на площади. Такое количество "непосвящённого" народа весьма заинтересовало двух торгашей-НПС. Что было весьма удачно, кстати. Ребята набрали лута разного, который оттягивал их сумки, и поспешили распродаться. И только затем я торжественно принял всех в клан. Даже здорового клыкастого орка с ником "Drifter" и рожей ну капец как похожей на рожу того "кабана", которого, как выяснилось при общении, звали Антон. Антону исполнилось 36 лет. Он трудился профессиональным программистом, за что и заслужил приглашение в тестеры. Про меня, как он признался, он действительно слышал ранее и даже какое-то время играл во вражеском альянсе на одном из серверов. Я так понял, именно поэтому он испытывал ко мне плохо скрываемую неприязнь. Сначала я думал, что просто не понравился ему, когда мы пересеклись во Дворце Спорта. Но, как оказалось, у неприязни были более глубокие корни.
     "Проверка чата. Адын-адын-адын", - первым делом отписался я, когда все 50 слотов в клане были забиты. - Ребята, оповещение видно?
     - Ага, - кивнул Илья, выбравший для отыгрыша эльфийского кинжальщика и ник "Shotgun". - Мигает чуть левее конвертика. Будет видно, если кто-то что-то пишет.
     - Отлично. Мне не придётся больше устраивать массовую рассылку. Будем общаться через чат. Побалуйтесь с настройками, как будет время.
     - Эге-гей! Это что за стадо? - раздался знакомый весёлый голос. - Кого тут черти принесли? Ты смотри, понаехали-то, а!
     Квантум зашептал в моё длинное эльфийское ухо:
     - Шо это за мужчина чорновусой?
     Я вздохнул, наблюдая за хохочащим НПС.
     - Граф, вроде. Вильфред какой-то там. Но он не этих земель граф. А других... Не помню каких.
     - "Непосвящённые", что вы там стоите!? У вас собрание или что!? А может ставочку хотите сделать?
     - Что за ставочку!?
     - Подходи ближе, и узнаешь!
     - Ворон, это что такое? - обратился ко мне Рубен.
     - Подходи ближе, и узнаешь, - пробурчал я. - Он деньги предлагает за участие. Или же предлагает поставить на участника.
     - Участие в чём? - спросил Дрифтер.
     - Ну пойдёмте посмотрим, - пожал я плечами.
     К возбуждённой толпе НПС подошла толпа игроков. Мы стали напротив друг друга, словно футбольные фанаты перед дракой. Вперёд выбрался граф.
     - Я владелец земель по соседству - граф Вильфред Сарториус, - представился он во второй раз. - И заявляю, что нет в королевстве лучника более умелого, чем я. В чём я предлагаю вам самим убедиться, "непосвящённые".
     - Как именно? - спросил Жамеллан - наш главный алхимик, который ещё и лучник. - Хотите, чтобы мы с вами посоревновались? Я, например, с радостью постреляю.
     - Куда тебе, недотёпа, - засмеялся граф. - Мне даже больно на твой лук смотреть. С кем ты собрался соревноваться?
     Жамеллан стушевался. Тогда к графу подошла представительница расы дроу с ником "Angry Manul" - та самая дама, ранее решившая выбрать класс "маналейки".
     - А что вы тогда предлагаете, граф? Зачем провоцируете?
     Вильфред Сарториус долго изучал её взглядом.
     - Не желаете ли яблочко на голову водрузить, прекрасная мадемуазель или мадам?
     - Что?
     - Слушайте меня внимательно, неумелые "непосвящённые". Я желаю доказать своё мастерское умение луком и этим плебеям, и вам. И даже готов заплатить тем, кто рискнёт стать у стены и установит яблоко на голове.
     - Сколько? - с нескрываемым азартом в голосе спросил Квантум.
     - Я весьма щедр, юный жрец. Дам 20 золотых каждому, кто рискнёт.
     Присвистнул даже я. И даже я задумался, чтобы поставить яблоко на голову.
     - Мне нужно всего пятеро, - произнёс граф и полез в кошель. - Плачу сразу.
     - Я готов! - Квантум выскочил первый.
     - И я!
     - И я буду!
     - И мне дайте золото! - расталкивая других руками вперёд полезла стримерша.
     - Ха-ха-ха, - засмеялся граф. - Не зря из Асилума приходят слухи про жадность "непосвящённых". Но я - человек слова! Раз обещал - выполняю! Ты, ты, ты, ты и ты, ассасинша, подходите. Держите деньги, держите яблоко и к стене.
     - На расстрел! - захохотал кто-то из "неписей".
     - Блин, изи мани, - вздохнул Платон, не успевший на раздачу бабла. - А он метко стреляет, да?
     Все уставились на меня, пока ребята, пожелавшие поработать мишенями, шли к стене у конюшни.
     Я пожал плечами.
     - Да он тут выделывался, когда я подошёл. Мне кажется, эта "непись" - наставник лучников. Он снёс яблоки с голов других подопытных животных без всяких напрягов.
     - Он при тебе стрелял?
     - Ага. Не знаю в чём смысл...
     - А кто желает сделать ставку? - озвучил один из подручных графа. - Кто рискнёт поставить на то, что Его Сиятельство промахнётся?
     - Стоп! - сказал Илья. - А что будет, если он действительно промахнётся?
     - Поставь, и узнаешь, - засмеялись НПС. - Граф пока ещё не промахивался.
     Завязалась толкотня, когда тот, кто предлагал делать ставки, начал собирать деньги. НПС ставили щедро, но мои бойцы ещё испытывали сомнения.
     - Ну что? Это все? - весело спросил граф. - Больше никто не хочет поставить, что я промахнусь? Может, я не такой умелый стрелок, как всем говорю.
     - Я поставлю! - Дрифтер вылез вперёд.
     - Давай, орк, - разрешил граф, смотря на того снизу вверх. - Поставишь 10 золотых, что я промахнусь?
     - Легко! Только в этот раз поставлю 10, что не промахнётесь.
     Граф и его прислужники засмеялись.
     - "Непосвящённый" орк не хочет рисковать. Что ж, нет - так нет.
     - Да, давай, Дрифтер! Рискни! - подначил его Жамеллан. - Он промажет же!
     Но Дрифтер не стал рисковать. Он пересыпал деньги в чужой кошель, и утвердительно кивнул.
     - Квест появился, - шепнул он нам.
     Но когда остальные резко захотели поучаствовать в квесте и ринулись предлагать деньги, граф сказал, что лавочка закрыта. У них был шанс, но они его упустили.
     - А теперь стойте и наблюдайте за лучшим лучником в королевстве Италан!
     Граф снял колчан со спины и перевесил на пояс. Из колчана вытащил все стрелы, оставив лишь пять штук, и отдал их помощнику. Затем сжал в левой руке лук и прокричал тем, кто топтался у стены:
     - Стойте спокойно. А то ведь и правда могу промахнуться.
     Гул утих. Прекратились разговоры между "неписями" и игроками.
     - Учитесь, - напоследок граф посмотрел на нас, как на нубасов.
     Его движения были практически неуловимы. Я так и не смог зафиксировать взглядом полёт ни одной стрелы. Граф выхватывал стрелы из колчана и, словно пулемёт, отправлял их в полёт. Всё продлилось не больше 2-3-х секунд. А когда завершилось, первое, что я услышал, - безудержный смех графа.
     - Упс, промазал. Ха-ха-ха!
     Я увидел, как пять разных игроков, стоявших у деревянной стены, заваливаются носом вниз. Во лбу каждого торчала стрела, а яблоки, расположенные на макушках, нетронутыми падают в испачканное навозом сено.
     Игроки завалились одновременно под удивлённую тишину. Хохотали лишь граф с подручными. Остальные молчали. Даже селяне-НПС.
     - Стоило всё же поставить против, - через смех произнёс граф, пока мы все стояли с открытыми ртами.
     - Вы что творите? - примерно через 10 секунд первым в себя пришёл я. Я увидел, как исчезли тела павших игроков, и представил как они, наверное, бесились в телах призраков. Думаю, такого развития событий они совершенно не ожидали.
     - А что? Разве нельзя? Хочешь выразить несогласие с моим поступком?
     Вильфред Сарториус ухмыльнулся, крепче сжал лук и вложил в колчан стрелы, которые ему вернули. Не дождался от меня ответа и сделал знак рукой, чтобы ему вели лошадь. Он привстал на цыпочки и посмотрел мне за спину, где раздавались недовольные крики.
     - Ну вот мы и узнали, действительно ли "непосвящённые" бессмертны... Возвращаемся в замок! - крикнул он и вскочил на коня. Пришпорил и сорвался с места. Троица его подхалимов рванула за ним следом, увозя всё золото, что хранилось в большом кошельке.
     - Эй, ау! - громовым басом закричал им вслед Дрифтер. - Охренели совсем!? Деньги верните!
     Но если его и услышали, выполнять просьбу не собирались. Через несколько секунд всадников и след простыл.
     - Интересно, - вымолвила Олеся. - В чём была мораль сей басни?
     - Держи ухо востро, не отдавай незнакомым энписи бабки, не ведись на их бахвальство, и помни, что пока ты нубас, пинать тебя будет каждый, - очень толково объяснил Платон.
     - Наверное, ты прав...
     - Э-э-й! - первым к удивлённой толпе подскочил возродившийся Квантум. - Где этот урод!? Я его четвертую!
     - Ха-ха-ха. Как ты собираешься это делать хилом 17-го уровня? - посмеялись с него.
     - Куда он делся!?
     - Ускакал в закат.
     - Тьфу.
     - Да ладно тебе, Квантум. Ты-то хоть деньги поимел. У Дрифтера, вон, наоборот забрали.
     - А я 10% опыта потерял! Шо, это стоит 20-ти золотых?
     - На этих уровнях, несомненно, стоит.
     - Ну-у-у-у, ладно. Может быть.
     - Ну такого я точно не ожидала, - недовольно нахмурила бровки Катя-стримерша, когда присоединилась к нам. - Как это подло.
     - Это игра, ребята, - пожал я плечами. - Пофиг. Давайте-ка проведём смотр наличности...
     - Зачем это?
     - Хочу клан апнуть.
     - Зачем так скоро?
     - Чтобы быстрее добраться до 3-го уровня. Хочу "таг" засветить. Эмблема уже давно готова. Ждёт своего часа.
     - А сколько там надо денег на 2-й уровень? - спросил Рубен.
     - 1500 всего. По 30 золотых с лица...
     - По сколько??? - опять запела Катя.
     - Ты же только что 20 золотых получила ни за что, ни про что, - напомнила ей девушка-хил с ником "Silly". - Жалко, что ли?
     - Давайте не будем зря гонять воздух в лёгких? - примирительно произнёс я. - Нас 50. Дружно проводим подсчёт наличности.
     Толпа неигровых персонажей, лишившись представления, разбрелась по деревне. Я провожал их прищурившимся взглядом и очень быстро отыскал необходимого. Он скрылся в избе старосты, куда я обязательно собирался нагрянуть, как только соберу необходимую сумму.
     Пересчитывали мы долго. Сдавать золото практически никто не хотел. Но здесь мне помог Руффилин - он же Рубен. Он подходил к каждому и, в прямом смысле, тырил по карманам мелочь. Затем всё пересчитал, узрел недостачу и предложил продать что-нибудь. Благо торговцы-НПС не спешили уходить с площади и с интересом за нами наблюдали. В итоге, я дал добро на продажу 3-х "необычных" кусков магической брони и рецепта латных ботинок. Против продажи рецепта возражал наш главный крафтер Хельвег, но мы быстро привели его в чувство словом "надо".
     Хмурые сокланы хмуро стояли, когда вся наличка перекочевала ко мне. До 1500 всё равно не хватало, но у меня были 70 монет, которые я добыл своим потом. И с этими 70-ю монетами как раз хватало. Но я не стал сообщать им о своём героическом поступке. Наказал пока не расходиться и побежал к избе старосты.
     Я обнаружил его быстро и мы обо всём перетёрли. Он протянул руку и сказал:
     - Давай!
     Я пересыпал ему всю свою наличку без остатка.
      ВНИМАНИЕ! ИГРОК " GRAY RAVEN " УВЕЛИЧИЛ УРОВЕНЬ КЛАНА " IMMORTALS "!
      АДМИНИСТРАЦИЯ И СОЗДАТЕЛИ ИГРЫ ВЫРАЖАЮТ КЛАНУ СВОИ ПОЗДРАВЛЕНИЯ!
     - Здорово, - прокомментировал я мировое оповещение и улыбнулся. Ещё совсем чуть-чуть и смогу поднять "таг". Тогда все игроки этого виртуального мира будут смотреть на меня совершенно другими глазами.
     На улице раздавался непонятный гомон. Он ворвался в уши совсем неожиданно и я, было, решил, что вернулся ненормальный граф и вновь хочет продемонстрировать свою удаль. Я распрощался с человеческим Менеджером Кланов и выскочил из избы.
     Мои сокланы всё ещё топтались на площади. Но теперь они топтались не одни. НПС, которые немногим ранее разбрелись по своим делам, вновь появились. Они приставали к каждому члену клана, теребили за рукава, что-то спрашивали или настойчиво предлагали. Я увидел, как вокруг Кати кружат сразу четверо и устремился на помощь.
     - Эй, что здесь происходит!? Что нужно этим роботам?
     - Ворон, не поверишь, - смеясь, произнёс "Bullet" - муж "Silly". - Как только прошло оповещение, что ты прокачал клан, эти "неписи" навалились. Квесты предлагают. Репутационные.
     - Что-что? - удивился я.
     - Угу, - кивнул головой "Helweg". - Им тут и грядки надо прополоть, и воды в колодце набрать, и гусей выгулять, и пшеницу помочь убрать, и пару деревьев завалить, и денежкой помочь. Но наградой предлагают знаешь что? Только "репу"! Очки репутации и ничего более! Похоже, это мировое оповещение как-то на них подействовало.
     - Верно, - согласился Платон. - Сначала смотрели равнодушно. А теперь каждому помощь нужна. А это прикольно, если честно. Получается, раскачивать клан смысла больше, чем мы могли предположить.
     - Это, наверное, из серии про социализацию, о которой мне жужжал Николай, - вполголоса пробормотал я, пытаясь осмыслить полученную информацию.
     - Что? - переспросили у меня.
     - Да так... Думаю об открывающихся возможностях.
     - Считаешь, это важно?
     - Не знаю. Не зря же Николай рассказывал про "легендарный" эквип, который добывается только квестами личной "репы". Максималка, кажись, равняется 10-ти пунктам. А тут "неписи" сами лезут... Короче, ребята! - громко крикнул я, привлекая внимание сокланов. - Давайте быстрый мозговой штурм, пока они нас не разорвали на части. Я считаю, что делать надо.
     - Что именно? - спросил Дрифтер. - Квесты?
     - Да. Надо бросить все силы, чтобы узнать, что эти квесты скрывают. Гоните с ними "репу" насколько возможно. Может, 10 баллов насобирать не так уж и сложно. А за этими 10-ю баллами должно скрываться что-то вкусное.
     - Тогда приступим, - впервые Дрифтер не стал возражать, и первым приобнял за плечи рыдающего неигрового старика, который лепетал о огромном валуне, который надо убрать с его огорода.

Глава 9

     Следующее утро встретило нас в той же деревне. Денёк мы отработали ударно. Даже я. Весь световой день я приставал к каждой "неписи" на предмет репутационного квеста. Прилежно выполнял, как самый настоящий тестер, а не лидер клана, и бежал за новым. Ближе к позднему-позднему вечеру мой пыл иссяк. Чего я только не вытворял ради 1-го балла репутации. Но наглухо застрял на +4. Любой НПС, которого я, образно говоря, тряс за шиворот, уверенно говорил, что от меня ему больше ничего не надо, так как я слабоват для следующей просьбы. Не выполню, как бы не старался. И просил меня его навестить, когда не только стану сильнее, но и броньку прикуплю посолиднее.
     В итоге, утром мы устроили клановый сбор прямо на площади. Обменялись мнениями и согласились, что это была не самая лучшая идея. Времени потратили массу - а некоторые и деньги потратили, - но достижений особых не приобрели. Лишь Рансуман с каким-то деревенским дровосеком догнал "репу" на +5, почти всю ночь рубив деревья. Но какой-либо толковой награды так и не получил.
     - Он меня в Кресфол гонит, - поведал он нам. - Говорит, мне надо в столицу, где живёт один негодяй, отнявший у него кошель с деньгами. Но советовал пока не соваться туда, ибо сильно рискую и своего кошелька лишиться.
     - Короче, шляпа, - подвёл итог гном "Saint Distin".
     - Да, уж, - согласился я. - Потеряли почти сутки. Видимо, этой репутацией надо заниматься, когда сам уже прокачался... Извините, ребята, что вовлёк вас в это. Не знал, что всё это бред.
     - Да не заморачивайся.
     - Не переживай, шеф. Это наша работа.
     - В таком случае, давайте все на кач. Я вижу, вам даже до 20-го далеко. Тут рядом эльфийский лес. Там мобов много. Идите выкашивайте. Держим связь через клан-чат.
     - Хорошо.
     Увидев, как ребята разбредаются, я кое-что вспомнил.
     - Ой, погодите! Я хочу кое-что попробовать. Мне нужен определённый сетап в пати на 7 человек. Топовые по уровню хил, маналейка, танк и АОЕшники.
     Мы задержались на площади ещё на какое-то время. В итоге, я отобрал 6-х. Олесю на "маналейке" и Вику на хиле. Самым высокоуровневым танком на данный момент был забавный орк с косичками, словно растаман-наркоман. Я улыбнулся и пригласил его в группу. Забрал Паттона, Дистина и Хельвега. В итоге, у нас получилась довольно-таки неплохая группа. Но такая ли она неплохая, надо было проверить в деле.
     - В общем, дело обстоит так, - собрал я небольшой кружок из 7-ми человек. - Вы все, как я понял, разбираетесь в классах. Знаете, какой у меня. На данный момент у меня всего 2 ауры - аура физической атаки и аура физической защиты, - которые быстро сжигают ману. И я хочу проверить, настолько ли полезен этот класс, как мне показалось ранее.
     - Хочешь устроить партийный "гринд"? - поинтересовалась Кассиопея, которая в игре выглядела куда симпатичнее. Фигура стройнее, черты лица более утончённые, а брови имели сексуальный изгиб. Мне даже показалось, что она поработала над персонажем в редакторе, который, вроде бы, отключён на ЗБТ.
     - Совершенно верно, - кивнул я. - Паровозики. Что у кого по АОЕ-умениям? Вольфрам, как у тебя с защитой?
     - Ну, - он похлопал себя по зелёному пузу, выпирающему из-под брони. - Бронза. Сет без шлема. Такой себе треш. Но хэпэ много и, думаю, постою нормально.
     - Ну я же с тобой. Я вылечу, - скромно напомнила Кассиопея.
     - Я - "сарацин", - сказал Паттон и указал на рукоятки мечей за спиной. - На 10-м лвле выучил "взмах". Наносит урон по всем мобам в диаметре двух метров.
     - Я вообще с пикой, - фыркнул маленький бородатый гном. - Я только так и могу качаться - собирать в круг и размахивать.
     - У меня двуручный меч, - Хельвег полез в заплечную сумку. - Приходится там держать. Если вешаю на спину - волочится по земле. Тоже могу размахивать, вроде бы.
     - Это прекрасно, - резюмировал я. - У опушки леса немного западнее я видел стада кабанчиков от 20-го до 25-го уровня. Чем моложе кабанчик, тем меньше его уровень. Я предлагаю поводить паровозы. Знаете что это? Качались так?
     - Да-да, - опять напомнила о себе Кассиопея.
     - Я думаю, все об этом знают, - за всех ответила Олеся.
     - Давайте тогда попробуем? Для начала будет один загонщик. Скажем, по 10 мобов будет водить. Мы станем в круг и попробуем поработать под аурами. В процессе изучения, поймём, как надо действовать более продуктивно. Главное, чтобы все жили и мана была. Особенно у меня и хила.
     - Мана у вас будет, - уверенно произнесла Олеся.
     - Верно, - усмехнулся Дистин. - До тех пор, пока она есть у тебя.
     - Отлично. Идём. Я покажу, где станем и приведу первый паровоз.
     Мы остановились на небольшой полянке у опушки. Выбрали местечко, где семейства кабанчиков были видны отовсюду. Я ещё раз напомнил всем порядок действий, врубил ауры, вызвав у сокланов завистливый свист, и побежал за "паровозом".
     Хоть у меня не было умений агрессии, заманить кабанов не составило труда. Здоровый кабан - глава семейства - погнался за мной сразу, как только я оказался слишком близко. Я дал пинка самому маленькому кабанчику и тогда с рёвом за мной рвануло всё семейство. Мамаши, папаши, дяди и тёти. Пользуясь расовым бонусом к скорости бега, я легко разорвал дистанцию и дотащил всё семейство до орка. Вольфрам тоже не сплоховал. Он зарычал, как разбуженный от спячки медведь, и от его тела по все стороны пошла аура. Кабаны среагировали и накинулись на него. И только тогда я отдал команду атаковать.
     Выглядело всё довольно-таки непривычно. В обычной игре я только таким способом и добывал опыт. Уже сто лет не качался соло. И, бывало, нажимал кнопки на клавиатуре чисто автоматически. Здесь же дело обстояло немного не так. Чтобы не задеть живого игрока, приходилось более грамотно выбирать место. Но это делать приходилось другим. Я же мог раздавать лишь с двух рук без всяких шансов нанести урон нескольким "мобам" одновременно. Остальные же отжигали по полной. Орко-"танк" стоял в центре, дамагеры выбирали удобные места, кайфовали от моих аур, и наносили жуткий урон. Через несколько секунд от кабанчиков остался лишь вкусный лут в виде востребованных шкур "обычного" ранга, идущих на крафт, и кусков мяса, которое с удовольствием скупали "неписи". Вольфрам же не отделался даже испугом. Ему удавалось защищаться щитом, так что Кассиопее лишь разок пришлось его подлечить.
     - Здорово! - резюмировал Паттон. - Ауры ваще жесть! Давай увеличим поголовье?
     Методом проб и ошибок, мы наладили поставку мяса к нашему столу. Один разок всё же потеряли "танка", когда переборщили с "мобами". Но нашим дамам удалось быстро восстановить статус-кво, воскресив бедного орка. Я впервые увидел воскрешение в игре и был немного удивлён. Олеся использовала заклинание, а Вольфрам, словно скрючивший руки зомби, встал на месте. Через секунду он ожил, видимо, когда призрака игрока засосало в оболочку, и успел снова использовать умение массовой агрессии, отведя угрозу от задохликов вроде меня. Так что опыт пёр как из рога изобилия. Мы стояли на опушке, охреневали и не хотели уходить. Так продолжалось до тех пор, пока ребята не сказали мне, что их ещё ждут тестерские отчёты, которые они заполняют ежедневно. Об этом я не знал, ведь никаких отчётов не заполнял, но согласился, что пора валить.
     - Идеальный кач, - сказал Вольфрам, когда мы направлялись в деревню...
     ...- Там идеальный кач! - воскликнул я, когда около 10-ти вечера все собрались в комнате для брифингов. - Ребята не дадут соврать! Я уже 25-й, прикиньте!? Так что послушайте моего совета ещё раз - сбивайтесь в группы! Договаривайтесь друг с другом. Подбирайте сетап. Хилов у нас достаточно. А маналейки и "энханцеры" появятся, когда я плотно займусь рекрутингом. На данный момент нам важен уровень и лут, который там сыпется. Мы почти на 100 золотых сегодня набили! Так что давайте без той дичи, что вы мне тут втираете. Старайтесь, пожалуйста.
     - На сбор нужно много времени, - продолжили нытьё сокланы. Я им уже несколько минут рассказывал, что всё совсем не так сложно, как они мне пытались доказать. Но они снова и снова начинали одну и ту же песню. - Пати не сыграны. Саппорта не хватает. Не хватает одетых "танков" и "маналеек". Мы больше потеряем, чем приобретём. Лучше соло топить.
     Многие из них это говорили уже не первый раз. Я старался держать себя в руках, и вновь и вновь говорить про мегаэффективность подобного "гринда". Но меня, кажется, не слышали. А когда меня не слышат, хоть я говорю русским языком, я начинаю заводиться.
     - Хватит мне нести пургу по типу "не хочу, не буду"! - повысил я голос. - Вы же, блин, сами выбрали те классы, на которых играете. Я же говорил, я настаивал, что надо выбирать вдумчиво для перспективы партийной игры! Вы же прекрасно понимаете, что коэффициент полезного действия от ваших соло потуг никакущий. Вам уже сейчас надо подумывать о том, чтобы организовывать постоянные группы. А вы, вместо этого, ноете мне про соло-контент. Соло-контент не бывает успешен! Он - мучение!
     - Да мы же просто тестеры на зарплате, - недовольно сказал парень, ни ника, ни имени которого я так и не запомнил. - Зачем нам эти сложности? Особенно когда впереди неизбежный вайп.
     - Да какие, блин, сложности? Просто группой вы быстрее доберётесь до капа. А там будет куда проще делать то, за что вам платят - выпалывать из мира сорняки в виде багов. Уровень - сейчас самое важное. Уровень и прокачка клана. Сами же убедились, когда совершенно неожиданно НПС стали искать с нами контакта. Так что прекратите стонать. Я очень хорошо знаю, что нежелание - это тысячи причин. А желание - это тысячи возможностей. Ищите возможности, выходите из зоны комфорта и берите на себя ответственность в виде пати-лидера. Ищите напарников на кач и дайте мне уровень. Я смотрел клановую статистику вечером. Увидел, что есть такие, кто всего лишь 12-й уровень! 12-й, блин! С таким-то онлайном, который превышает 10 часов, вы умудряетесь так бездарно тратить время. Надо это прекращать! Мы должны... вы должны каждый день выжимать максимальный кэпэдэ! Вы, так же как и я, должны стремиться вырваться в топ и держать планку. Ищите возможности. Легчайший путь я вам указал.
     Я хлопнул дверью и удалился под гробовое молчание. Шёл в свою комнату и продолжал разговор с сокланами уже в своей голове. Ругал их, отвечал на вопросы и снова заставлял прилагать больше усилий. Но в моей голове они так же не слышали меня.
     Потому на следующее утро, пребывая не в самом лучшем, расположение духа, я долго давил уровень в одиночку. Хоть Кассиопея писала мне в личку и интересовалась по поводу сбора группы, я ответил, что пока не хочу. Тогда она порадовала меня тем, что сама собрала группу через клан-чат. Такой поступок меня безумно удивил, и даже поднял настроение. Из всех мужицких мужиков в клане, которые должны были прилагать усилия, самым мужицким мужиком оказалась закомплексованная мышка, видимо, начитавшаяся в лоре про эльфийский матриархрат.
     Наблюдая за её активностью в клан-чате, я даже заулыбался. Ещё остывал какое-то время, а потом стал рыскать в окрестностях деревни Окбурн, нащупывая локации для уровней 25+. Нашёл социальных вервольфов, полез с ними пообщаться и, ожидаемо, получил по длинным эльфийским ушам. Но я не расстроился. Отряхнулся, возродившись в деревне, и по-быстрому собрал фулку "милишников". Взял семейную пару на слотах хила и "танка", и добрал остальных. Мы здорово постояли на верфольфах, что полностью развеяло мой негатив. Но когда, спустя несколько часов, я взял 30-й уровень, пришлось сделать паузу.
     - Ребята, хочу проверить магов в деле, - сказал я. - Сейчас пойду прокачаю ауру магической атаки и соберу магов. Силли, Булет и Искандер - оставайтесь. Остальные двигайте по делам.
     - Проверить хочешь магический урон? - спросил Андрюха - 36-ти летний системный администратор в АйТи-компании с ником "Iskander". - Думаешь, у меня хватит маны делиться ею и с тобой, и тремя магами? Роба-то на мне "обычная". Никаких бонусов нет. Кроме раскачанной "духовности", мне пока нечем похвастаться.
     - Ну, сейчас и проверим. Я должен понимать, что в реалиях "двумирья" представляют из себя маги под "энханцером".
     - Это тебе надо 100-й брать, Ворон, - усмехнулся Буллет. - Это там, в том прекрасном далёко, у тебя появятся топовые ауры. А сейчас... Ну я даже не знаю.
     - Всё равно проверим, - помотал я головой. - Мне это нужно.
     Я вернулся в деревню и распродал барахло, удовлетворённо потирая руки от увеличивающегося количества золота. Затем вызвал клановое меню, выровнял игроков по иконкам классов и узнал, кто топовые маги. Написал Рубену и ещё двоим прибыть в Окбурн для тестирования добычи экспинга в фулке магов. А сам отправился к тому же бородатому наставнику.
     - Вот! Выглядишь посолиднее, - вместо приветствия сказал он.
     - Наверное, я всё ещё самый солидный "непосвящённый" во всём вашем мире, - усмехнулся я, намекая на топовый уровень. - Можете меня обучить умениям?
     - Несомненно! Я тут как раз для этого.
      Внимание! Вы можете изучить классовое умение " Ритм клинков ": пассивное умение, увеличивающее скорость физических атак на 20%. Стоимость - 12 золотых монет.
      Внимание! Вы можете изучить классовое умение " Блеск стали ": активное умение, наносящее мощный урон нескольким противникам вокруг персонажа. Затраты маны: 50 ед. Откат: 60 сек. Стоимость - 12 золотых монет.
      Внимание! Вы можете изучить классовое умение " Аура магической атаки ": активное умение, накладывающее на обладателя и союзников в группе ауру, повышающую магическую атаку на 15%. Диаметр действия ауры - 20 метров. Аура постоянно потребляет МП. Стоимость - 24 золотые монеты.
     - Зашибись! - обрадовался я. - Вот это уже другое дело! АОЕха!
     - Кто? - удивлённо уставился на меня наставник воинов.
     - Неважно. Спасибо, уважаемый. Держите деньги.
     Я выскочил из избы, чувствуя небывалый подъём. Теперь и я смогу приносить пользу, когда будут качаться с "милишниками". А то с меня проку-то нет, кроме аур. За меня всё делали серьёзные дядьки с серьёзными пухами.
     На пороге я остановился и разбросал баллы по характеристикам.
      Текущий уровень персонажа: 30
      Мощь — 30
      Стойкость — 33
      Сноровка — 45
      Интеллект — 1
      Духовность — 70
      Удача — 1
      Очки жизни: 430/430 Мана: 355/355
      Доступных для распределения баллов: 0
     И теперь персонаж не казался мне таким бестолковым. Я, наконец-то, начал обрастать жирком и увеличивать свою полезность. Теперь самое главное - не останавливаться!
     "Парни, ну где вы?" - я написал в групповой чат.
     "Все в Окбурне", - ответил Руффилин. - "Куда пойдём?"
     Но прежде чем мы куда-либо пошли, пришлось решить одну ма-а-а-ленькую проблемку. Мы собрались на площади и быстро выяснили, что посохи у боевых магов совсем никудышные. Даже у Руффилина, который являлся казначеем.
     - Да я не хотел пока покупать, - пожал он плечами, когда я задал ему вопрос. - Думал, на 30-м возьму что-нибудь толковое. Для соло и этого пока хватает.
     - Я хочу посмотреть в деле на твой ДОТ, - сказал я. - И, я так понимаю, чем выше магическая атака у твоего персонажа, тем выше будет периодический урон?
     - Естественно.
     - Ну так вот. У меня появилась аура магической атаки. Теперь надо что-то придумать с посохами и проверить ваш урон в деле.
     - А что можно придумать с посохами? - спросил человеческий боевой маг с ником "Lisander". - В продаже средненькие по сотке, вроде бы. Да и то это "обычные".
     - Сейчас, секунду, - попросил я и задумался. Затем подмигнул конвертику в левом верхнем углу виртуального экрана и выбрал адресатом нашего крафтера. - "Иван, что по крафту? Есть какие толковые рецепты на магические посохи?"
     "Шутишь?" - отозвался он. - "Какие "толковые" на этих уровнях? Да и всё равно не стал бы я крафтить ничего с такой "удачей". Её сначала прокачать надо, как и уровень. Не говоря уже про бессмысленную трату ресурсов. А ты что, крафтить что-то хотел?"
     "Уже нет", - ответил я. - Короче, парни, давайте сделаем так. Сейчас я схожу в лавку и куплю три магических посоха. У меня денежка есть. А поскольку сам я в пати не особо дамажу, для меня пуха не критична. Критична для вас. Куплю и посмотрим, что вы можете.
     Буллет, Силли, Искандер и все маги озадаченно переглянулись. Видимо, раньше они такого никогда не видели. Но я всегда был готов работать на перспективу. И даже жертвовал, бывало, чем-то ради нужд перспективных товарищей. Правда, иногда это выходило мне боком. Я на собственной шкуре прочувствовал, что значит, когда друзья по игре превращаются в скамеров. Когда получают вещи, а затем выходят из эфира. Выходят навсегда.
     Но, несмотря на печальный опыт, я старался верить людям и готов был помогать тем, кто в этой помощи нуждался.
     - Что замерли? - спросил я. - Это ж общее дело. Для меня нет проблем пожертвовать личным ради общего.
     - Похвально, - уважительно сказала Силли. - Может, докинуть?
     - Не надо, Стася, - улыбнулся я. - Копи мужу на портки.
     - Эй! - воскликнул Буллет и посмотрел на латные штаны, которые стилем не подходили к кирасе, потому что были самого низкого ранга. - Когда-нибудь я стану миллионером!
     - Мотню сначала застегни, - посоветовал я и под смех сокланов отправился в магическую лавку.
     Недолго там торговался и почти на все наличные бабки действительно купил 3-три одинаковых посоха. Хоть "обычного" ранга, но топовые под 20-й уровень. Этого, мне показалось, должно хватить.
     Но, оно хоть и хватило, "гринд" с магами мне не понравился. КПД они выдавали слабенький. Без свитков бафа, без толкового оружия, без магических сетов с полезными бонусами, без бижутерии и моих лучших аур, выглядели маги жалко. Скорость кастования заклинаний - особенно массовых - оставляла желать лучшего. И этого я говорю с великой натяжкой. Иногда маги размахивали руками и что-то там бормотали себе под нос в течение 30-ти секунд. За это время вервольфы неплохо так успевали настучать Буллету по морде. Если бы не его жена и Искандер на "маналейке", нашему хреново одетому "танку" пришлось бы совсем туго. К тому же Искандер начал просаживаться по мане. "Наливать" ману магам и не давать высохнуть мне - это была сложная работа. Он справился, конечно, но нам пришлось ретироваться, когда маны ни у кого не осталось. Мы отошли на безопасное расстояние от агрессивной локации и вместе решили, что дело - дрянь. Выхлоп не стоит затраченных усилий.
     - Дайте хоть приодеться, - попросил Руффилин. - Тогда посмотрим.
     Я распустил группу, напоследок сказав магам, чтобы они от меня отстали со своими обещаниями вернуть деньги за посохи. Пусть считают это вложением в будущее. Затем я устроил себе перерыв, перекусил и, в процессе перекуса, решил узнать, что из себя представляют лучники в реалиях группы на 7 человек. Хотел посмотреть, как у них идёт групповой ПВЕ-контент.
     Я позвал на помощь Олесю, Квантума, Ланцелота и трёх топовых лучников. Объяснил им порядок действий и что я хочу увидеть. Жамеллан, как алхимик и топовой лучник в клане, ухватил самую суть моей идеи. Вызвался быть "мейн-ассистером" и пообещал не сплоховать.
     Но и "гринд" с лучниками мне тоже не зашёл. Я чувствовал себя пятым колесом в телеге, когда Ланцелот сам бегал за "мобами", агрил их и водил по кругу. А я всего лишь держал ауры и старался не путаться под ногами. Или не попасть под случайную стрелу.
     Лучники, хоть и не имели никаких АОЕ-умений, прекрасно справлялись, убивая вервольфов по ассисту. С моей аурой на физическую атаку раздавали они неплохо и опыт, в принципе, капал. Лучше, чем капал с магами, но намного хуже, чем с милишниками.
     Став лучше понимать, что собой представляет та или иная пати, спустя час я распустил лучников и собрал топовых "физиков". Впервые взял Дрифтера, прикупившего себе неплохой двуручный молот и обещавшего демонстрировать чудеса. Под прикрытием двух умелых девчонок - Вики и Олеси - мы геноцидили вервольфов до позднего вечера. Обнаружили полянку с "элитками" и не стали уходить. Бедные тестеры даже забыли, что им надо заполнять отчёты. Так и качались до глубокой ночи, тоннами поглощая опыт.

Глава 10

     Я зевнул, встряхнул головой и допил кофе. Опять поспал не больше 4-х часов и опять заслужил осуждающий взгляд Светланы, которая, почему-то, тоже не спала в 5 утра, когда мы выбрались из капсул. Устроила разнос, но только на меня он не оказал никакого воздействия. Остальные, не знаю по какой причине, разволновались. Но меня её угрозы, рассказать обо всём Николаю, не тронули. Не тронули даже обещания посадить на таблетки. Я чувствовал себя особенным и был уверен, что даже Николаю не удастся ограничить мой онлайн. Как бы он не настаивал. Не говоря уже про гиперинициативную докторшу, которая совершенно не понимает, за счёт чего в онлайн играх добываются победы.
     Я вновь сосредоточил взгляд на экране ноутбука, перечитывая обозначенные задачи. Сегодня был важный день. На сегодня я наметил поход за "тагом" - выполнение квеста для взятия 3-го уровня клана. Прокачав клан, я смогу прилепить эмблему, которую многие в игровом мире знают. Для меня это было не менее важно, чем для Николая удачно провести ЗБТ. Потому я не собирался отступать и не собирался слушать потенциальные возражения, что, дескать, всё происходит слишком быстро. Эмблема клана "Immortals" обязательно появится в этом мире первой!
     В зале с капсулами было многолюдно, как и всегда. Я поздоровался с персоналом, прошёлся вдоль капсул и убедился, что все уже в игре. Затем погрузился в игру и первым делом написал в клан-чат:
     "Деревня Окбурн. Полный сбор. Максимум 10 мин на всё про всё."
     Некоторые сокланы принялись эпистолярно бурчать в чат, но я их быстро угомонил важностью похода.
     - В общем, слушайте, ребята, - клановой собственности у нас ещё не было, таверна в деревне всех не вмещала, а потому пришлось опять всем собраться прямо на площади, где, время от времени, мелькали другие игроки, подозрительно поглядывавшие на нашу толпу. - Прочёл я, что нам надо сделать, чтобы поднять уровень клана. Спешу вас обрадовать - денег платить не придётся. Но придётся отправиться к замку графини Герании Эш, которая владеет этими землями, и убить квестового босса.
     - Квестового? А шо там за квест? - спросил Квантум.
     - Она должна дать. В подвале её замка беснуется какой-то. На форуме не написано какой. Только направление. Так что двигаем туда. И не забудьте - с ней говорить буду только я. Окей?
     "Маунты" игрокам всё ещё были недоступны, несмотря на наличие лошадей в конюшнях Окбурна. Ни конюх, ни берейтор не хотели с нами взаимодействовать, намекая, что ещё не пора. И тут дело было даже не в стоимости. Просто по какой-то причине они не позволяли нам ни приобрести лошадок, ни обучиться езде. Так что через возделанные поля всей нашей большой компанией мы шли пешком не меньше часа. Замок был хорошо виден отовсюду, ведь был возведён на обрыве у берега огромного озера. И с ориентирами не возникло никаких проблем.
     - Очень красиво, - произнесла Катя, когда мы подходили к запертым вратам у внешней стены. - Словно из цельного камня вытесан. Поработали дизайнеры...
     - Угу, - согласился гном Дистин. - У нас, в гномятне, такое повсюду. Есть что-то гномское в этой постройке.
     - То, что она из камня? - фыркнул кто-то.
     Мы столпились у ворот, а я смело три раза ударил по ним массивной железной ручкой.
     - Тук-тук-тук, - отозвалось дерево.
     - Ну хоть ворота не из камня, - посмеялся Дистин. - Не так, как у нас...
     - Кто пожаловал!? - сверху раздался недовольный голос.
     Я задрал голову. Из окна гурдиции на меня смотрел страж в металлическом шлеме.
     - Храбрые воины, желающие оказать графине великую услугу! - прокричал я.
     - "Непосвящённые"? - удивился страж. - Что вам нужно?
     - Мы пришли уничтожить... э-э-э... древний ужас, обитающий в вашем замке, - старательно подбирал я слова. - Ходит молва, что только нам - "непосвящённым" - это под силу. Можно переговорить с графиней?
     - Неужто действительно пришли помочь? - негромко произнёс страж. - Открыть ворота!
     С металлическим скрежетом ворота разошлись в стороны. Герса поползла вверх. Два неигровых стража уставились на нас, сжимая в руках арбалеты.
     - Полегче с этими штуками, - недовольно пробурчал Дрифтер.
     - Т-с-с-с, - прошипел я. - Я буду говорить.
     Под внимательными взглядами стражей всей толпой мы прошли во внутренний двор - небольшое грязное пространство между крепостными стенами и замком из камня. Начальник стражи - судя по перу на шлеме, который он держал в руке, - неторопливым шагом подошёл к нам. Молча смотрел несколько секунд, а затем безошибочно - как полагается настоящему Искусственному Интеллекту - определил во мне главного.
     - Графиня давно ждёт, что придут "непосвящённые" и помогут избавится от подземной напасти. И вот, наконец, они пришли. Прошу вас за мной, лидер непосвящённых.
     - А мы? - растерянно развёл руками Руффилин.
     - Да, нам тоже интересно, - недовольно произнесла стримерша Катя. - Я съёмку веду между прочим!
     - О! Вы тоже никуда не уходите, - ответил начальник стражи. - Работа для вас найдётся. Только встречаться с графиней будет тот, кто этого достоин. Прошу.
     Я развёл руками, ведь не знал, что всё будет именно так, и пошёл следом за НПС. Он отворил замковые врата, пропустил меня внутрь, и сразу закрыл.
     Мы очутились в каминном зале. Я сразу обратил внимание на пылающий огонь в огромном камине, деревянный стол, ломящийся от виртуальных яств, здоровую люстру с сотней свечей, нависавшую прямо над столом, и картину, на которой была изображена женщина героических пропорций, восседавшая на белом коне и размахивающая над головой здоровенным мечом.
     - Кх-кх, графиня. Вас желает видеть "непосвящённый".
     Обрадованный и удивлённый аутентичностью средневекового замка, я не сразу заметил графиню. И это было понятно, ведь она не стояла по стойке смирно, ожидая меня, а с кем-то шушукалась на деревянной скамье у стола. Я успел заметить широкую спину в плотной кожаной рубахе и пучок русых волос на затылке, прежде чем графиня предстала пред мои очи.
     Хихиканья затихли, когда начальник стражи её позвал. В следующее мгновение крупная дама показала свой торс и мужеподобное лицо. Суровые брови нахмурились, а рот сложился в тонкую полоску. Глаза уставились на меня, желая прожечь насквозь.
     Я неопределённо крякнул, когда изучал лицо очередного неигрового персонажа женского пола. Я бы совсем не назвал его красивым. Отнюдь. Ведь лицо портил не только глубокий шрам на правой щеке, но и татуировки вокруг глаз, паутиной расползавшиеся по лбу. Одно ухо казалось повреждённым, виски выбриты, а русые волосы собраны в пучок на затылке.
     Продолжая молчать, дама встала, оттолкнув ногой скамеечку. Послышался неожиданный "ойк" и глухой удар. Через секунду с пола подскочила молодая девушка в белой нательной рубахе, которая слезла с одного плеча практически до груди, бросила на меня испуганный взгляд, засеменила к открытой двери у левой стены и скрылась в ней.
     Я очень быстро допёр, какой срамотой они тут пытались заниматься. Про себя сплюнул пару раз, поминая нехорошими словами и Николая, и тренды, прищурился и уставился на колоритную даму росточком никак не меньше метра девяносто.
      Графиня Герания Эш - услужливо подсказала система.
     - "Непосвящённый", значит? - нарушила она молчание и я скривился ещё раз от режущего, словно работающая бензопила, голоса. - Давно пора. Я уже заждалась, когда кто-то из вас польстит себя моим вниманием.
     - Эм, графиня... То есть, Ваше Сиятельство, - я успел спохватиться вовремя и отвесить поклон, ничуть не сомневаясь, что это будет очередной неадекватный НПС, с которым мне не повезло повстречаться. Все, с кем я уже встречался, были, мягко говоря, ненормальными, с моей точки зрения. И эта баба, я был уверен, не будет исключением. Да и с чего бы ей быть нормальной, ведь моя репутация с ней тоже равна нулю.
     - Подойди, - он сделала небрежный жест рукой и вышла в центр зала.
     Начальник стражи подвёл меня и рядом с ней я почувствовал себя настоящим пигмеем.
     - Ты не впечатляешь, эльф, - прямолинейно сказала она. - Но, вижу, ты достоин.
     - Спасибо за оба комплимента, - успел сострить я.
     - Много ли ты войск привёл с собой?
     - Все, что есть.
     - Ты уже слышал, что происходит в моём замке? Знаешь, с чем придётся столкнуться?
     - В общих чертах, - сказал я. - Но я готов помочь, раз уже всё равно польстил себя вашим вниманием.
     Я так и не понял, дошла ли до неё моя ирония. Признаться, этот неигровой стероидный мастодонт женского пола начал меня раздражать с самого знакомства. Вероятно, потому, что прямо на скамейке он тискал другую бабу, размерами куда меньше. Эта модная нынче противоестественность вызывала у меня отвращение и я чувствовал, что ещё немного и начну не только дерзить графине, но и хамить.
     - Очень хорошо, - как ни в чём не бывало продолжила говорить она. - Слушай тогда, что я тебе скажу... Давным-давно, в те времена, которые никто уже не помнит, Италан - великий титан, прибывший с небес - загнал своего врага минотавра под землю. Они бились долго, но Италан взял верх. Спасаясь, минотавр ушёл в недра земли. Италан преследовал его и нагнал. Но поддался на просьбы сохранить жизнь. Минотавр ползал в его ногах, лобызал их и молил о пощаде. И верховный Бог сжалился над ним. Пощадил, но сталью приковал к скале, чтобы тот жил и страдал, без возможности освободиться. А для защиты приказал подгорному народу возвести замок из крепкого камня прямо над местом, ставшим минотавру темницей. И воля Бога была исполнена. Многие годы стражи замка несли свою службу. Следили за тем, чтобы старый враг Италана не выбрался. Но однажды пришёл Безликий Некромант - высший маг, один из Пяти великих. Его привело любопытство. Ему стало интересно посмотреть на минотавра и понять, почему его опасался Италан. Так что случилось то, что случилось. Гарнизон пал, не в силах противостоять великому магу. Некромант спустился под землю и освободил минотавра. Но тот накинулся на своего освободителя. Его глаза пылали ненавистью. За тысячелетия в заточении, он потерял рассудок и теперь им управляла лишь жажда уничтожения. Осознав это, Безликий Некромант отшвырнул минотавра и оставил его гнить в подземелье. Запечатал вход магией, преодолеть которую сможет лишь тот, кто не является частью нашего мира - верховный Бог. Но он не учёл, что появитесь вы - "непосвящённые". Те, кто не рождён в нашем мире. Поэтому только вам по силам уничтожить минотавра и освободить мой родовой замок от тысячелетнего заклятия. Ты готов попробовать?
     - Несомненно! - выстрелил я. - Я здесь именно для этого.
      Внимание, лидер клана! Вам предстоит выполнить групповое задание: "Мужество лидера", позволяющее увеличить клановый уровень.
      Условия задания: уничтожить минотавра, заполучить его рога и передать в руки графине Герании Эш.
      Награда: письмо, подтверждающее "мужество лидера", которое нужно передать Менеджеру Кланов.
      Принять/Отказаться.
     Вообще не испытывая никаких сомнений, я подмигнул левым глазом, подтверждая принятие задания.
     - Что ж, - сразу на это отреагировала графиня. - Ты пришёл сюда уже будучи достойным. Теперь мы узнаем, уйдёшь ли ты с победой, или будешь вынужден возвращаться снова и снова... Идём за мной, "непосвящённый".
     Даже не обернувшись, баба-терминатор распахнула дверь и вышла во двор. Постояла секунду, рассматривая мой молчаливый "зерг", что-то недовольно пробурчала и двинулась к железной решётке, которая закрывала вход в подвал.
     - Идём! Идём! Идём! - торопливо зашептал я своим, когда они всё так же продолжали стоять истуканами.
     Мы двинулись следом за графиней. Она остановилась у решётки и отворила её без всяких хлопот. Решётка, оказывается, даже не была заперта на замок.
     Но это было и не нужно. Никаких тёмных дыр, ведущих в преисподнюю, не существовало. На месте, которое прикрывала решётка, лишь кружился магический водоворот.
     - Вам туда, - кивнула головой графиня. - Всё там узнаете.
     Мои ребята недоверчиво уставились на портал. А затем - доверчиво - на меня. Я развёл руками:
     - Там внизу минотавр какой-то. Узнаем в процессе, как его нарезать на стейки.
     - Вот ещё что, - графиня положила руку на моё плечо. Я даже почувствовал тяжесть. Впервые в игровом мире. - Забыла сказать: уходя, Безликий Некромант оставил там свою армию. Так что сначала вам придётся пройти через неё. А уж потом разобраться с минотавром.
     Я недовольно посмотрел на графиню. Могла бы и раньше сказать.
     - Будут ещё сюрпризы?
     - А как же, - усмехнулась она во весь некрасивый рот. - Внизу должен быть алтарь воскрешения. Не знаю для чего, но его там тоже оставил Некромант. Раз вы "непосвящённые", можете им воспользоваться. Возможно, с ним вам будет немного легче.
     - Алтарь? Подобный тому, что, судя по слухам, продаётся в Кресфоле? - посыпались вопросы от ребят.
     Но графиня на их вопросы даже не думала отвечать. И я догадывался, что дело тут в статусе. Она-то и со мной разговаривала высокомерно. А с простыми игроками без репутации, разговаривать не будет и подавно.
     - Проверим внутри, - решительно сказал я, обрывая все вопросы. - Всё узнаем там... Благодарю вас за помощь, Ваше Сиятельство, - низко поклонился я. - Мы избавим ваш замок от зла. Даю слово.
     - Ты будешь избавлять раз за разом, если не справишься, - равнодушно пожала она плечами. - Так что если не хочешь напрягать меня своим появлением, постарайся.
     Она крутанулась на пятках и, провожаемая начальником стражи, направилась в свой замок.
     - Блин, давно заметил, шо "неписи" тут нереально вредные, - поморщился Квантум. - Только те в деревне были нам рады. Да и то только после определённых событий.
     - Ладно, хватит, ребята! - хлопнул я в ладоши. - Погнали. Разберёмся на месте.
     Я наклонился и прикоснулся к магическому водовороту.
      Внимание! Вы собираетесь войти в инстансовую зону.
      Внимание! Инстансовая зона доступна игрокам, пребывающим в клане 2-го уровня.
      Внимание! Максимально возможное количество игроков, которым разрешён доступ, - 100 человек.
      Внимание! Вы можете войти.
     Я отдёрнул руку.
     - Порядок. Мы пришли правильно. Должно пропустить... За мной!
     Нисколько не сомневаясь, я сиганул в портал. Не успел даже моргнуть, а очутился в тёмном коридоре, освещённом лишь тусклым зелёным светом, исходящим с потолка. Я бегло осмотрелся и сразу сдал в сторону, чтобы не быть погребённым под какой-нибудь орочьей тушей.
     Тёмный коридор длился метров 20-30 и скрывался в абсолютной темноте. Я прошёл ещё пару шагов, не отрывая ладони от стены, и она на что-то напоролась.
      Алтарь воскрешения - подсказала системная информация. Я посмотрел внимательнее и увидел вытесанного из камня идола. Работа была неплохой. Очень хорошо угадывались человеческие черты стройного и высокого мужчины.
     - Сотворил Бог человека по образу и подобию своему... - прошептал я, вглядываясь в лицо идола. - Вполне возможно, так выглядел тот самый Италан
     - Шеф, что ты там высматриваешь? - Паттон отвлёк меня от созерцания предметов искусства.
     Десантная операция всё ещё продолжалась и моим бойцам уже становилось тесно в узком коридоре.
     - Тут алтарь. Касайтесь и привязывайтесь.
      Внимание! В случае смерти вы будете воскрешены на этом месте!
     Я отошёл ещё на несколько метров и наблюдал за высадкой. А когда всё закончилось, хлопнул в ладоши, привлекая внимание.
     - Шутки отставить, бойцы! Соберитесь! Давайте не облажаемся и всё сделаем с первого захода. Уверен, вам, так же как и мне, не хочется проторчать здесь целый день. Поэтому сохраняем тишину... Спасибо. Теперь, приступим. Первым делом - Жамеллан, Дистин.
     - Да?
     - Что?
     - Что по поводу алхимки? Свитков бафа? Накрафтили, как я вчера просил?
     - Осилил только по одному часовому свитку с набором всех бафов 1-го уровня, - ответил Димон. - Пришлось "неписям" в деревне доплачивать не только за ресурсы, но и за пользование мастерской.
     - Та же байда, - сказал Женя. - По 2 зелья на лицо получилось. Подрастратился...
     - Раздавайте всем. Потом сочтёмся, - тоном, не допускающим возражений, сказал я. - Жека, хилам зелья "жизни" не давай. Только маны. Пусть не только заботятся о себе, но и за нами присматривают... Теперь дальше. Хоть у большинства из нас экипировка совсем позорная, мы всё равно не отступим, пока не станет ясно, что подземелье мы не тянем - то есть очень и очень не скоро. Постараемся создать грамотные фулки и опытным путём узнаем, что нас ждёт.
     Пока проходила раздача свитков баффа, я нашёл всех 7-х хилов и выстроил их у стенки, будто на расстрел. Прикинул, какую группу возглавлю сам и принялся выбирать лучников.
     - Стоп-стоп, Ворон... Лёша, то есть, - Кассиопея схватила меня за руку, прежде чем я принялся за дело. - Прости. Так неправильно.
     - Не понял? - удивился я. - Что неправильно?
     - Неправильно тратить твою полезность на лучников.
     - Как это? Почему? - вступился за меня Жамеллан. - Лучникам без местного барда быть, что ли? У нас их всего три и Ворон топовый. По-любому заберём!
     - Нет, я не про это, - торопливо замахала она руками, отчаянно стараясь не показывать волнение и природную неуверенность. - Он - 30-й. Действительно топовый. Но он единственный кому уже доступна аура магической атаки. Он нужен тем, кого только он сможет усилить. Он нужен магам. Вам же - лучникам - "энханцер" даже 10-го лэвэла подойдёт. Возьмите себе маленького.
     Я захлопал эльфийскими ушами и через две-три секунды сам назвал себя балбесом, потому что до такого не додумался. Недосмотрел.
     - Толковое решение, - согласился я с Викой на 4-й секунде. - Ты права... За это будешь в пачке со мной, "маналейкой" и магами, - я улыбнулся. - Жамеллан, бери Квантума, Серёгу-малого и лукарей. Олеся - на тебе стоп-пак. Забирай Стасю, все консервные банки и "энханцера" с аурой физической защиты - вон он у стены жмётся. Искандер и все топовые маги - со мной. Остальные четыре пачки забирайте хилов и добивайте по фулу. Краудэр, старик, извини, но ты - свободный художник. Ты всего лишь 14-й уровень и самый последний в клане. В зерге из 7-ми фулок места не достанется именно тебе.
     - А что сразу мне? - недовольно пробурчал парень, игравший человеческим кинжальщиком.
     - Урон у тебя ничтожный. Броня никакая. Попадёшь под раздачу - сляжешь. Держись позади и не лезь на рожон... И не надо пытаться мне что-то доказывать! Я уже говорил, что тебе стоит больше времени уделить уровню, а не путешествиям. Низкоуровневый контент, я думаю, уже вылизан. Тысячи тестеров прошлись по нему расчёской. Тебе надо позаботиться о себе.
     Раздав указания и убедившись, что группы сформированы, я активировал ауры и первым двинулся в сторону непроглядной темноты. Но меня остановил Дрифтер и сказал, что вперёд стоит выдвинуться тем, кто для этого предназначен. Я согласился и подтолкнул вперёд Буллета.
     - Опять мне страдать? - похихикал он.
     Вмешательство Дрифтера оказалось своевременным. Едва мы покинули коридор, под потолком словно сигнальная ракета взорвалась. Широкое подземное пространство на миг осветилось, показав не только верное направления движения, но и нежить.
     - Подсветку! - выкрикнул я, очень хорошо разглядев костлявые тела, в огромном количестве прятавшиеся в темноте.
     В ответ на мой крик, раздалось протяжное шипение. Протяжное шипение, вырвавшееся их сотен неживых ртов. Жамеллан размахнулся и запустил алхимическое зелье. Оно взорвалось ярким светом и тогда мы увидели тех, кто шипел. Скелеты. Скелеты 25-го уровня. Словно зомби из кинофильма "Мировая война Z", они беcцельно бродили по огромному залу. Но когда свет пронзил тьму, ожили. Их были сотни. Сотни "мобов" невеликого уровня, некоторые из которых даже обладали собственным оружием. Они повернулись в нашу сторону одновременно. Одновременно зашипели. И одновременно пошли на нас.
     - Окей! Спокуха! - больше себе, чем кому-либо приказал я. - Осилим. Милики и "танки" - на передовую! Луки - правый и левый фланг! Маги - за спины танков! Стараемся не обосраться!
     Вжих! Над нашими головами просвистело несколько стрел.
     - Там есть скелеты-лучники, - сказал кто-то. - Осторожнее!
     - Щиты сомкнули! Шаг вперёд! Работаем точечно!
     Полутьму прорезали магические шрапнели и быстрые стрелы. Первые ряды торопливых скелетов рассыпались в труху.
     - Они даже не "элитки", - усмехнулся Дистин, а затем прокричал словами классика. - Пусть идут! Пусть увидят, что в Мории ещё остался гном, способный держать топор!
     - У тебя пика, придурок! - засмеялся Паттон.
     Под хохот сокланов две небольшие армии сошлись. Кости летели направо и налево, когда группы "милишников" вступили в бой. Особенно сильно раздавал Дрифтер. Я успел заметить, как он машет молотом и крикнул магам:
     - Накрывайте АОЕхами!
     - Да у нас их по одной штуке. Не во множественном числе, - Руффилин тоже был настроен весьма позитивно.
     Линия столкновения взорвалась магией. Кроваво-красное пятно появилось по полу, облепило вступивших в него скелетов и, словно кисель, начало расползаться по телам.
     - Нормально тикает, - захихикал Руффилин. - По 50 хэпэ за секунду. Какой я буду охренительный дебаффер на высоких уровнях!
     Дзыньк! Несколько стрел ударили в шлем здоровенного орка Вольфрама, отрабатывающего на передовой и по откату использующего умения агрессии.
     - Что хотите делайте, а лучников с меня снимите! - недовольно проворчал он. - Бьют, суки, в ассист! И это мобы, блин!
     - А ты не агри как попало, - огрызнулась Силли, накрывая его спасительными лекарскими умениями.
     - Дочищаем мелкоту! - прокричал я. - На лучников двинем всем стадом, как станет легче! Сейчас нельзя ломать строй!
     Я оказался прав. Очень быстро скелеты небольшого уровня и невеликого урона были полностью уничтожены. Мы перемололи их в труху. Немного проблем доставили лишь скелеты, имевшие оружие. Они слегка подпортили экипировку ребят в передовом отряде. И лишь затем я приказал двигаться вперёд, сохраняя чёткий строй. Скелеты-лучники, скрывавшиеся в полутьме, стреляли прилично, несмотря на скромный уровень. К счастью, они так и не попали ни в одного носителя робы или "лёгкой" брони. Весь урон на себя принимали "танки".
     Мы налетели на скелетов и рассеяли их. Было немного неожиданно видеть, как они раздались в стороны, перестав поддерживать определённый порядок. Разбежались и принялись действовать каждый сам за себя. Я ещё не видел, чтобы дистанционные "мобы" действовали именно так, но вовремя сообразил, что надо на каждого кидаться целой группой. Я отдал приказ о преследовании и очень скоро со скелетами было покончено.
     Когда упал последний, подземелье затряслось. Раздался чудовищный рёв, заставивший всех зажать уши.
     - Ух, ёж! - воскликнул Квантум.
     - Ворон! Ворон! - Жамеллан затряс меня, как копилку. - Кости! Надо собрать кости! Из них выходит порошок для алхимики!
     - Да, давайте. Парни, вычищайте тушки! Собирайте лут!
     Раздался очередной рёв и огромная земляная стена перед нашими глазами затряслась. Произошло микроземлетрясение и все попадали с ног.
     - Похоже, пылесосить надо ещё быстрее, - пробормотал Жамеллан и рванул к ближайшей тушке. - Чистим! Вычищаем!
     Строй рассыпался моментально. Вкус скромной наживы почуяли многие.
     - Ого! - воскликнул Хельвег. - Я поднял кусок на крафт "редкой" рапиры! Жара! Ребята! Ребята! Это что за класс может пользоваться рапирой!?
     - Фехтовальщик, кэп! - засмеялись сокланы.
     Земляная стена опять сотряслась.
     - На хрен! - закричал я. - Хватить пылесосить! Быстро стали в строй!
     Ответом мне был протяжный рёв. В нём слышалось отчаяние, боль и ненависть. И, казалось, ненависть эта вот-вот обрушится на нас.
     Земляная стена дрогнула. На ней появилась трещина, которая расширялась с каждой секундой. Но до пола она дойти так и не успела - очередной удар чудовищной силы разнёс её на куски. Вырвавшийся наружу четырёхметровый минотавр сжал мощные кулаки, затряс руками, демонстрируя разорванные стальные кандалы, повисшие на его запястьях, и огромные рога, прораставшие изо лба. Он обозначил своё появление очередным рёвом, осмотрелся и уставился на нас красными, налитыми злобой глазами.
     - Минотавр. Уровень 35, - вслух прочла стримерша. - Квестовый рейдовый босс.
     - Стали крепко! - закричал я. - Стоп-пак - впереди! Приготовились использовать прожимки!
     - Да нет у нас ничего такого ещё, - засмеялись "танки".
     Минотавр нагнул бычью голову, выпустил воздушную струю из ноздрей, и зарычал. Ударил копытом об пол и устремился к нам.
     - Ух, ёж! - успел повторить Квантум, прежде чем огромная рогатая голова вонзилась в сторой "танков".
     Кегли полетели в разные стороны. Это был чистейший страйк! Минотавр поставил в своей табличке крестик и развернулся. Расставил огромные ручищи и зарычал. Подпрыгнул и приземлился, устроив очередное микроземлетрясение.
      Внимание! Вы не можете двигаться! На вас наложен эффект массового оглушения! Действие эффекта: 3 секунды.
     Я замычал, как обречённый бычок у дверей скотобойни. Столкнулся глазами с глазами минотавра и узрел, как он несётся на меня, низко наклонив голову. Я бросил взгляд на системное сообщение, напомнившее о дебаффе. Заметил там нолик и был готов бросится в сторону. Но не успел. В следующую секунду в облике призрака я уже наблюдал за спиной минотавра. А ещё через девять - открывал глаза в коридоре, который был освещён зелёным светом. Взгляд упёрся в алтарь воскрешения.
     - Шо, и ты не долго, да? - весело спросил Квантум.
     Я скосил глаза на логи урона: издеваясь надо мной, цифры показывали 15 000.
     - 15 тонн отхватил! - присвистнул я.
     - Вата, - скривился Вольфрам. - Носить надо "тяжёлую" броню. Жить будешь дольше.
     - К сожалению, не могу.
     В коридоре становилось теснее с каждой секундой - всё новые участники похода за тушкой минотавра появлялись в полутьме.
     - Слушайте, а это реально вообще? На наших-то уровнях, - возмутился Паттон. - Видали, как раздаёт?
     Я почесал головешку.
     - Стойте пока тут. Пойду посмотрю что там происходит.
     Я быстро добрался до выхода из коридора и застал финал первого акта пьесы под названием "Издевательство над нубасами". Главный актёр добивал последних зрителей, пытавшихся спастись бегством. Наступив на последнего, таким образом заставив его присоединиться к нам, он вновь развёл руки и зарычал. Так как он стоял довольно-таки далеко, я прищурился, чтобы рассмотреть его лучше. Над его головой плыла магическая полоса. Но это была не полоса, обозначавшее его здоровье. Эта полоса стремительно уменьшалась, пока он рычал, демонстрируя себя во всей красе. А когда она исчезла, минотавр стал самим спокойствием.
     - Так-так, - пробормотал я. - Кажется, я понял.
     - Что тут у тебя, шеф? - рядом присел Паттон.
     - Секунду. Кажись, я допёр.
     - В чём дело?
     - Прищурься. Смотри на минотавра. Следи за ним.
     Он выполнил мою просьбу и пару минут мы вдвоём сидели, ожидая от минотавра каких-либо действий. И он нас не обманул. Стоя на месте и всего лишь смотря по сторонам, он опять расставил руки в стороны и зарычал.
     - Во! Вот опять полоса! - воскликнул я. - Видишь?
     - Угу! Я вижу даже, что этот вопль означает!
     - "Усиление физической атаки". Время действия - 20 секунд", - вместо него прочитал я. - Во! Нормально! Он сам себя баффнул. Видишь, секунды поползли вниз?
     - Вижу.
     - Значит, эта полоса активируемого умения. Я такое уже видел в других играх раньше. Если мы будем внимательны, сможем отслеживать активацию и знать, что за умение он использует следующим.
     - Вполне логично, - согласился Паттон. - Надо пробовать.
     - Обязательно!
     Я созвал своих бойцов. Вместе мы теснились у выхода и я рассказал им про свою находку. Они очень быстро уловили самую суть. Я поставил им задачу внимательно следить за умениями минотавра и слушать мой голос. Своим воплем я буду сообщать о активации и последующих действиях. Главное, на данный момент, уходить от прямого столкновения. То есть "танкам" - танчить, но не стоять под ударом. Стараться из-под него выходить. А РДД делать то, для чего они предназначены - наносить урон.
     - Господа и дамы, как бы что не сложилось, не стойте перед ним. Старайтесь пристраиваться к спине, - сообщил я напоследок. - На ком он будет висеть - драпайте. А вы - "танки" - старайтесь держать его на себе. Всё же латная броня - не роба, выдержит.
     - Выдержит, - кивнул Ланцелот.
     - А давайте вот что ещё сделаем, - мысль пришла мне совершенно неожиданно. - Пересоберите пати "танков". Разбейтесь на две пачки. В каждую заберите второго хила. Возможно, это повысит выживаемость. А тем, кто остался без хилов, советую действовать с тройной осторожностью. Но даже если вас завалят, алтарь рядом. Руки в ноги - и на поле боя.
     - Принято! - дружно сказали сокланы.
     Когда группы были укомплектованы, мы пошли на второй заход. Минотавр среагировал на нас практически моментально. Он опять нагнул бычью голову и попёр напролом.
     - "Смертельный натиск"! - заорал я, прочитав название активированного умения у него над головой. - Брызнули в стороны!
     Это сработало. 50 человек рассыпались, как гречка по полу. Охреневший минотавр пролетел прямо по центру, никого не задев. Остановился и получил в спину первую партию тумаков.
     - Пошло! - опять закричал я. - Вижу полосу здоровья! Она проседает! Жарим говядину!
     Прожарка шла успешно. Со своей группкой магов я стоял чуть в сторонке. Чувствовал себя бесполезным дамагером, раздавая мегаполезные ауры, щурил глаза, читал обозначения активированных умений, и орал как ненормальный.
     И такая тактика приносила плоды. Здоровье огромного, но бестолкового минотавра шло вниз. Он подпрыгивал, стучал копытами, ломился вперёд, не разбирая дороги. Но особых хлопот нам не доставлял. Его улов составили лишь несколько бедолаг, из-за слабо прокачанной "стойкости" имевших посредственную сопротивляемость к дебафам. Таких игроков он топтал безжалостно. Но алтарь воскрешения не позволял ему достаточно быстро опустошать наши ряды. А потому его здоровье продолжало таять.
     - Нормально всё, парни! - кричал я. - Ваще изи идёт! Заливайте его!
     - Мана! Мана садится! - Искандер схватил меня за руку. - Скоро высохну!
     - О-ле-ся! - сложив руки лодочкой, заорал я, пытаясь высмотреть свою вторую по топовости "маналейку". - Брось своих латных аутсайдеров и беги сюда! К магам!
     Я заметил, что она меня услышала. Закивала головой и побежала к нам. Силли показала мне худенький кулак и наградила парой неприличных эпитетов, за то, что в разгар боя лишил её помощницы.
     - Поднажмите! Давайте ДПСа побольше.
     - Эх, купил бы ты мне хотя бы "необычную" тунику, командир, я б тебе дал больше ДПСа, - пробурчал Лисандер.
     - К сожалению, на ЗБТ не могу задонатить, - такой мой ответ вызывал у него улыбку.
     Предчувствуя приближение пушистого зверька, минотавр словно озверел. Носиться стал куда быстрее, а тормозить копытами резче. Хоть поток подкреплений от алтаря увеличился, мне удавалось сохранять контроль над событиями. Рот мой не закрывался, вовремя сообщая, какое умение на подходе. А когда здоровье у минотавра уже плавало на донышке, я вообще орал не переставая. Подгонял бойцов и призывал показать всё, на что они были способны.
     50 маленьких плотных столбов света прошли через 50 игровых персонажей. Одновременно с падением монстра на спину, они сообщили всему игровому миру, что клан "Immortals" одержал маленькую, но всё же очень важную игровую победу.
     - О-о-о, да-а-а!!! - расставив руки, как минотавр, заорал я. - Мы это сделали!!!
     Мои бойцы ко мне присоединились и принялись прыгать, создавая множество микро-микро-микро землетрясений.
     - Кайфец! - закричал Квантум и бросился к поверженной туше.
     - Первый рейдовый босс убитый на закрытом бета тестировании, - сама себе сказала Катя, стоя рядом со мной, словно комментировала события для последующих поколений. - Убитый кланом "Бессмертные" под руководством Серого Ворона.
     Улыбка расплылась на моём лице, как кусок масла на горячей сковородке. Мне понравилось, что она говорит обо мне. И понравилось, как она говорит обо мне. Я даже представил, что это видео окажется на игровом форуме и тысячи тестеров его оценят. Оценят меня и мой вклад.
     - Эй, шо за фигня? - я услышал очень знакомый голос приставучего лекаря. - Как лут посмотреть?
     Стоя у туши минотавра, Квантум махал руками, будто хотел что-то подобрать с пола. Но его руки проходили насквозь.
     - Не ты ж квест взял, - быстрее всех сообразил Руффилин. - Клан-лид должен лутать.
     - Уже бегу! - воскликнул я и подбежал к рогатому телу. - Иди к папочке...
     Я погрузил лапищи в распростёртую тушу. Но её анатомию я не смог изучить. Вместо неё перед моими глазами появились строки системного текста, сообщавшие о дропе.
     - Так-с, - прошептал я. - Рога минотавра - есть! Руны 12 штук - есть...
     - Воу! Руны? Жесть!
     -...Какие-то расходные предметы на крафт...
     - Это мне! - воскликнул Хельвег.
     -..."необычные" куски на пушки и шмотки. Различные ресурсы вроде жил для создания луков, предметов алхимии. Слюна минотавра для создания магических чернил... Тьфу! Что за чернила, вообще?
     - Это мне! - расталкивая всех, вперёд вылез гном Дистин. - Начертателю! Чернила наносят на пустые свитки. И с определённым - крайнем низким - шансом можно получить карту сокровищ.
     - Ого! Карту?
     - Да. Там тоже есть распределения на ранги. Начиная с "необычки" и кончая "эпиком". Всё зависит от "удачи" и количества затраченных чернил... Так что это точно мне.
     - Не вопрос, - сказал я, а затем нахмурился. - Так, что за хрень? Это всё, что ли? Ни денег, ни готовых предметов? Я не понял...
     - Что, реально ничего? - ко мне подошёл казначей клана.
     - Трындец, - разочарованно пробормотал я. - Что-то я даже расстроился как-то.
     - Да всё норм, клан-лид, - Руффилин хлопнул меня по плечу. - Первый блин сам знаешь чем. Что с рунами будем делать? Да и с остальным тоже.
     - А что с ними делать? Хранить, наверное, до будущих времён. Они ж вставляются только в экипировку рангом не меньше "редкого". А мы все в фигне ходим. Оставим на перспективу, наверное.
     - Не согласен, - отрицательно закивал головой он. - Считаю, что сейчас на такие руны возникнет спрос, так как их ни у кого нет. Никто не убивал рейдовых боссов и мы можем поиметь свой маленький гешефт.
     - Каким образом?
     - Выкинем на серверный аукцион. Я на игровом форуме создам темку. Наработаю клиентскую базу и продам по максимально предложенной цене. Деньги для нас, на данном этапе развития, как ты любишь говорить, приоритетнее. Сможем докупить ресурсы, алхимические принадлежности. Может, даже скрафтим что-то из тех кусков, что выбили.
     - Хм, разумно, - согласился я. - Руны - глубокая перспектива. А бабки нужны сейчас... Хотя, в принципе, они нужны всегда.
     - Но сейчас нужнее, верно? - добил меня Руффилин.
     - Верно. Кидай обмен, Рубен. Забирай и выставляй. Иван, за ним ты. Заберёшь все куски и ресурсы. Димон, а потом тебе отдам, что тебе нужно.
     - Хорошая работа, кстати, - растолкав остальных ко мне подошёл Искандер. - Для нас всех это было в первый раз. Всем непривычно играть в игру от первого лица. Но ты - молодец, не растерялся. Смекнул, что к чему. Чувствуется опыт управленца.
     Я улыбнулся, довольный похвалой.
     - То ли ещё будет. А теперь давайте отсюда валить. Думаю, женский вариант Лу Ферриньо будет рад меня видеть.
     - Кто-кто? - удивлённо наморщила лобик Вика.
     Но я только вздохнул с улыбкой. Откуда ей знать про каноничного "Невероятного Халка"...
     ...Начальник стражи отворил мне дверь, после того, как я трижды постучал. Я, было, опасался, что опять мельком увижу, как дама тискает даму. Но пронесло - дама никого не тискала. Она сидела в своём местечковом троне, положила ноги на стол и попивала вино из серебряного бокала.
     - Не ждала тебя так скоро, "непосвящённый", - безразличным голосом сообщила она. - Ты уже сдался? Или поход твой был успешен?
     - А вы не слышали? - удивился я. - Успешен, конечно.
     - Не верю! Докажи! - она стукнула по столу бокалом, расплескав вино.
     - Да ради Бога, - я полез в заплечную сумку. Как самый настоящий фокусник извлёк два рога и не испачкал кровью одежду. Потому что в игре никакой крови не существовало.
     - Невероятно, - впервые на моей короткой памяти графиня улыбнулась. Хоть улыбка была жутковатой. - Ты сделал это.
     - Мы сделали это, - поправил я её.
     Но она меня, казалось, не услышала.
     - Давай их сюда быстрее! - она сделала нетерпеливый жест рукой.
     Я бережно передал ей квестовые рога. Она изучала их какое-то время и гладила, не переставая улыбаться. Затем небрежным жестом призвала к себе начальника стражи.
     - Прикажи, пусть вешают рядом с моим портретом! - скомандовала графиня и указала взглядом на висевший над камином гобелен. - Такой декорации позавидует сам король!
     Я так и застыл с открытым ртом. Мы, значит, горбатились, мучились, страдали и старались для того, чтобы она повыпендривалась перед королём? Ничего себе расклад.
     - Серый Ворон, - меж тем, графиня обратила на меня свой взор. - Ты справился со сложной задачей. Я благодарю тебя. Отныне, ты для меня не просто "непосвящённый". Ты тот, кто, возможно, заслужит мою дружбу. Просто не забывай прилагать усилия.
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "графиня Герания Эш". Персональная репутация: 1/10
     - Поздравляю, - она протянула ладонь, размером как у Арнольда, которую я пожал.
      Внимание, лидер клана! Вы выполнили групповое задание: "Мужество лидера"!
      Менеджер Кланов ждёт, когда вы подтвердите своё мужество.
     - Вот, возьми это, - графиня положила на стол конверт, подержала над свечой сургуч, капнула немного и смачно впечатала печать в бумагу. - Отнеси это подтверждение собственного мужества тому, кто тебя ждёт, - она протянула мне конверт. - И благодарю тебя ещё раз.
     - Спасибо, Ваше Сиятельство, - я отвесил графине поклон.
     - Теперь ты можешь называть меня по имени. Мне нравится моё имя. Из уст "непосвящённого" эльфа оно звучит так же мелодично, как из уст любого другого. Не стесняйся.
     - Благодарю вас, Герания. Всего доброго, - торопливо кланяясь, я стал сдавать назад, чтобы она, возможно, не попросила меня "не стесняться" в чём-то ещё.
     Мои шумные бойцы ждали во внутреннем дворе. Я помахал письмом и скомандовал всем валить из замка с помощью свитков телепортации в любое место, куда пожелает их душа. Моя же душа пожелала переместить меня в "Окбурн".
     В избу старосты я влетел, как метеор. Энтузиазм из меня пёр настолько сильно, что я, совершенно невежливо, принялся отталкивать от Менеджера Кланов игрока, пришедшего с пятьюстами монетами.
     - Чего толкаешься? - недовольно пробурчал он.
     - Чувак, отойди. Я тут 3-й уровень хочу апнуть, а ты со своими копейками меня замедляешь... Здравствуйте, уважаемый мастер! Смотрите, какое у меня есть для вас письмо!
     - А, это чокнутый Рэйвэн, - брезгливо повёл глазами паренёк. - Тот, о котором на форуме жужжат. Реально ненормальный. Сам едва... ого!... уже 31-й взял... Хм... 31-й? Не кисло... Маньяк, чёртов!
     Парень стушевался и сдал в сторону. Это позволило мне стать прямо напротив Менеджера Кланов.
     - Поздравляю! - торжественно произнёс тот и письмо тут же исчезло из его рук.
      ВНИМАНИЕ! ИГРОК " GRAY RAVEN " УВЕЛИЧИЛ УРОВЕНЬ КЛАНА " IMMORTALS "!
      ТЕПЕРЬ ОН - ПЕРВЫЙ В ВИРТУАЛЬНОМ МИРЕ " TWO WORLDS " - ПОЛУЧИЛ ВОЗМОЖНОСТЬ УСТАНОВИТЬ ЭМБЛЕМУ КЛАНА!
      АДМИНИСТРАЦИЯ И СОЗДАТЕЛИ ИГРЫ ВЫРАЖАЮТ КЛАНУ СВОИ ПОЗДРАВЛЕНИЯ!
     - Вот так-то! - сквозь зубы прорычал я, абсолютно довольный собой. В очередной раз я доказал и самому себе, и всем остальным, что могу то, чего не могут другие.
     - Реально псих, - вместо поздравлений парень лишь покачал головой.
     Но я не стал на него обижаться. Я покинул избу старосты, остановился на ступеньках и дал волю эмоциям. Победно закричал и принялся грозить небесам кулаками.
     "Красиво..."
     "Поздравляю, командир!"
     "Эпично!"
     "Давай эмблемку ставь уже!" - в клановом чате мои подопечные устроили свистопляску. Все поздравляли друг друга и говорили, что для них это не предел.
     Пришло сообщение.
     "Здравствуйте, Сервый Ворон", - ко мне обратился вежливый пользователь с ником "Administrator005". - "Поскольку система ещё не до конца проработана и вы не можете сделать это собственноручно, я хотел бы спросить у вас напрямую, какой логотип вы желаете выбрать для клана? Мы предлагаем множество вариантов на выбор, ознакомиться с которыми вы можете на игровом портале."
     "Здравствуйте," - так же вежливо ответил я. - "Я побеспокоился об этом заранее. Куратор мне объяснил, что можно загрузить собственную эмблему. Она уже загружена на сервер."
     "Имя файла? Пропорции сохранены?"
     "Да. Там полный порядок. Имя файла - Krull.png"
     "Принято. Ожидайте. Сейчас установлю."
     Эмблему для клана я разработал давно. Ещё когда учился работать в "фотошопе" для общего развития. Это была вдохновляющая работа - создавать нечто, что надолго прижилось в определённом сегменте игрового мира. Эмблему я создал сам, взяв за основу пятиконечную звезду из кинофильма "Крулл". Я всегда любил сказки, созданные Голливудом. Пересмотрел множество из них. Но зацепила меня именно эта. Я создал фон в виде всепоглощающего оранжевого пламени, и разместил пятиконечную звезду прямо в центре. Вышло просто эпично: пятиконечная звезда со стальными когтями, которая, казалось, рождалась в ярком огне. Пусть в компьютерных играх смотрелось всё не очень впечатляюще, когда приходилось урезать количество мегапискелей до минимума. Но основной файлик, над которым долго работал, я сохранил. И загрузил его на сервер, когда Николай дал на это добро. Видимо, он, так же как и я, не сомневался, что в "двумирье" появится мой "таг".
     "Готово. Логотип размещён. Желаю успехов." - очень быстро пришло подтверждающее письмо.
     Я прищурился и попытался рассмотреть нечто над своей головой. Мне не удалось. Я видел лишь размытый оранжевый прямоугольник.
     "О, да! Наконец-то и я стал "Бессмертным"! Сбылась мечта идиота! Ха-ха-ха!" - в клановом чате засмеялся Буллет.
     "Прикольна-а-а-а", - подтвердила его жена.
     "Неудобно только", - эпистолярно пробурчал Дистин. "Не могу сам на себе посмотреть. Смотрю над другими. Но да - прикольна-а-а."
     - Воу! - мимо меня прошёл игрок-эльф 22-го уровня и остановился с поднятой ногой. - Ничего себе! Картинка плывёт над головой, - он наблюдал за мной ещё какое-то время, а затем подошёл ближе. - Это логотип клана, что ли? Это про тебя мировое оповещение было? А есть места, чтобы вступить?
     - Только, если ты "энханцер", - я парил на облачках удовольствия и вообще не думал о наборе.
     - Не-е-е, какой там! Скукотища! Я - "античный стрелок". Эльфийский лучник, то есть. Заберёшь?
     - Таких стрелков у меня куры не клюют, - отмахнулся я. - Вот если бы вас семеро играло. Да ещё под хилом и маналейкой. Тогда бы поговорили.
     - Ой, тоже мне цаца, - эльф подёрнул плечами и оставил меня одного.
     Пришло письмо. Затем ещё. И ещё, и ещё, и ещё.
     Я подмигнул иконке почтового конверта и прочёл:
     "Привет, Ворон. Я когда-то играл с тобой на одном сервере. Ник - Капустник. Может, помнишь? Хотел бы снова к тебе в клан вступить."
     "Места есть? Я с друганом на пару. Хил плюс ДД. Примешь?"
     "Привет. Хочу к вам в клан вступить. Есть ли какая процедура для вступления? Анкету, там, заполнить, или заявку написать?"
     "Хил ищет клан! Выдам максимальный онлайн, если будет партийный кач!"
     - О, Боже мой! - схватился я за голову и сразу полез в игровое меню. Принялся искать кнопочку "заблокировать всех", но, на мою беду, оказалось, что на период закрытого бета тестирования эта кнопочка была заблокирована. Видимо, чтобы тестеры не прекращали общение и всегда были доступны к обмену информацией. Я увидел, что на конвертике мигает цифра "36", и сказал сам себе. - Больше ни одного письма не открою! Отвечаю!
     Я посмотрел на яркое игровое солнце над головой, и почувствовал, что с плеч упал тяжёлый груз. Первый этап намеченного доминирования пройден. "Таг" я поднял. Теперь дело за поддержанием статуса кво. Это значит, нужно отрываться по уровню от основной массы, озаботиться экипировкой и начинать ставить на поток уничтожение мировых рейдовых боссов. Если всё пойдёт по плану, на этом закрытом бета тестировании среди лидеров мне не будет равных. А значит, не будет равных и клану.
     Я активировал иконку кланового чата.
     "Эй, ребята! А кто желает покачаться с топовым "энханцером"?".

Глава 11

     Николай улыбался и хлопал меня по плечу.
     - Молодец, молодец. Ничего не скажешь. Пара админов следили за вами в подземелье. Им самим было интересно, ведь всё происходило в первый раз. Вы справились неплохо, надо признать. Наверное, стоит всё же минотавру добавить не только активных умений, но и защиту поднять. Как-то вы его легко.
     - Ну, на то оно и закрытое тестирование, - пожал я плечами. - Отката же не будет?
     - Нет, конечно. Критических ошибок пока не найдено. Зачем откат? Я, кстати, тебе ещё кое-что хотел сказать.
     - Что?
     - Не поверишь: после вчерашнего, за один день в "дмумирье" были созданы 107 кланов. Вместе с твоим их было всего 8. Но как только ты зажёг эмблему над головой, активности выросли. Сильно, правда?
     - Чувствую себя ледоколом: ломаю лёд, а за мной следуют суда поменьше...
     Николай растянул рот в улыбке.
     - Отличная работа!
     - Лёха!
     - Лёша! Ой...
     Нарушая наше с куратором уединение, одновременно подскочили Рубен и Катя. И позвали меня тоже одновременно.
     - Что случилось?
     - Говори ты первой, - позволил девушке Рубен.
     - Нет, ты. Я хочу поговорить наедине.
     - Ладно... Слушай, Лёха. Я продал руны. Из 12-ти там 8 штук реально бомбовых. На форуме мне уже деньги предлагают. Сливать?
     - Сливай, конечно.
     - А что с золотом делать?
     Я наморщил лобик и заметил заинтересованный взгляд стримерши.
     - Вложим в развитие, - сказал я. - Раздели между Хельвегом, Жамелланом и Дистином. Пусть прокачивают ремёсла... И да! Выдели 15% от общей суммы Платону. Скажи, пусть начинает действовать активнее.
     - Платону? - удивился Рубен. - Зачем? Он ремесло качает какое-то?
     - Верно. Качает. Очень важное ремесло... Ты меня услышал? Не забудь выделить.
     - Не вопрос, - кивнул он и побежал укладываться в капсулу.
     - Я тоже вас оставлю, - произнёс Николай, перехватив взгляд Кати.
     Я повернулся к ней и увидел смазливую мордашку, по-доброму мне улыбающуюся.
     - Э-э-м, привет. Чем могу помочь?
     - Я бы хотела с тобой пообщаться один на один.
     - Окей, - я пожал плечами. - Я слушаю.
     - Не здесь, - она обернулась и посмотрела на технический персонал, помогавший тестерам погружаться в капсулы. Вместе с ней мы даже увидели недовольное лицо вечно недовольной Светланы. - Здесь приватность нам не светит. Давай в игре? В таверне деревни Окбурн. У меня есть несколько вопросов. Хорошо?
     - Хорошо. Прямо сейчас?
     - Да, прямо сейчас.
     Не дождавшись подтверждения, словно оно ей было не нужно, Катя развернулась и побежала к своей капсуле. В обтягивающем комбинезоне спортивная спина, плавно переходящая в округлый задок, выглядела маняще.
     - Алексей! Сколько вы спали сегодня? - от созерцания спины меня отвлекла Светлана.
     - О, Господи, - поморщился я. - Сколько ни спал - всё моё.
     Я нажал на капсуле кнопку, открывающую стекло. А затем торопливо полез внутрь, чтобы сразу закончить наш диалог.
     - Я обращусь к Николаю Аркадьевичу, чтобы он как-то на вас повлиял, - уже не в первый раз повторила она. - Ещё десяти дней в июне не прошло, а вы уже впереди планеты всей. Это юношеский максимализм? Или вы просто не щадите себя, в попытках что-то доказать всему миру?
     - Я хочу быть лучшим. Только и всего, - ответил я, удобно размещаясь на силиконовом лежаке. Затем нажал кнопку, закрывающую стекло. - Разве ж это много?
     - Не сгорите только слишком быстро, - дала она непонятный совет напоследок. А в следующую секунду я уже отправлялся в виртуальный мир...
     ...Я открыл глаза: вчера топил до трёх утра, а потому вышел из игры опять на площади в деревне Окбурн. Взял 35-й уровень и понимал, что вскоре придётся переезжать, так как уже перерос всех "мобов" в окрестностях. Надо срочно искать новые вкусные локации.
     Мигала иконка почтового конвертика с цифрой 128. Но я пока выполнял данное себе обещание не отвечать на письма. Пока мне было не до набора в клан.
     Я осмотрелся, заметил торгующих "неписей" и множество игроков рядом с ними. Деревня начинала походить на "Нерезиновую"; каждый день прибывали "непосвящённые" гастарбайтеры в поисках квестов и "гринда". Дышать, как говорится, становилось тяжелее, что добавляло мотивации к переезду.
     Я скинул разный хлам торговцу, с которым у меня были наработаны 3 балла личной репутации, получил немного больше золота, чем мог бы, и направился в таверну. В деревне Окбурн, принадлежавшей графине Герании Эш, она представляла собой деревянный сарай с барной стойкой и несколькими столиками внутри. Мы как-то завалились сюда кланом. Да так и вывалились, ибо разместиться всем не было никакой возможности.
     Девушка-дроу с ником "Single Cat" уже ждала меня за столом у покосившегося окна. Есть и пить игрокам было незачем, но она всё же что-то заказала, судя по деревянным кружкам, стоявшим на столе.
     - Привет, - я присел рядом с ней. Неигровой бармен улыбнулся и помахал рукой, указывая на меню из двух блюд, названия которых были начертаны на доске рядом с ним. Я отмахнулся, намекая, что ничего не надо. - Что случилось?
     - Ничего не случилось, - она обворожительно улыбнулась и протянула руку. - Я - Катя.
     - Я знаю, - я пожал её руку в ответ.
     - У нас с тобой - уж не знаю почему - не было времени познакомиться поближе. Я хотела бы узнать тебя лучше.
     - А что ты обо мне уже знаешь?
     - Немного. Только то, что ты рассказывал. Ты, кажется, имеешь большой опыт в управлении кланом. И тебе даже за это платили...
     - Платят, - поправил я её. - Мне за это всё ещё платят.
     - Охотно верю, - она улыбнулась в очередной раз. Я отметил, что она не просто смазливая, а реально красивая девчонка. Добродушная улыбка придавала её лицу очарование. - Я - признаюсь честно - впечатлена. А меня впечатлить нелегко, ведь повидала я немало... А ты... А ты что-нибудь слышал про меня?
     От моего взгляда не укрылась её неловкость. Она повела глазами вниз, облизала губы, а улыбка улетучилась. Я заметил, что пальцы рук сцепились в замок, и начал догадываться, что фотографии никакие хакеры не воровали.
     - Стесняюсь признаться, - постарался я выдать самую честную улыбку и, ничуть не сомневаясь, соврал. - Но ничего о тебе не слышал. Ребята мимоходом говорили, что ты стримерша и имеешь кучу подписоты на "твиче". Но я ничего об этом не знаю. Я даже предположил, что если ты стримерша, то стримишь что-нибудь вроде "Весёлой фермы".
     Мою ни бог весть какую шутку она встретила искренним смехом.
     - Я похожа на "фермершу"?
     - Да я просто не знаю, что могут стримить девочки, - изобразил я из себя простачка. - У меня у самого в клане есть стримеры. Но они предпочитают другую платформу. На "твиче", говорят, риск быть забаненным крайне велик, если стримить игру на "фришке".
     - Ты руководил кланами на "фришках"?
     - Кланом. Не кланами. С тех пор, как я создал "Имморталсов", только ими и управлял. Никуда не вступал, соло не играл, альянсы не создавал. Только свой собственный "таг" вёл туда, где предлагали взаимовыгодное сотрудничество.
     - Это интересно, - улыбнулась Катя. - Амбициозный игрок. Да не просто игрок, а амбициозный лидер. Люблю уверенных мужчин, которые знают себе цену. Жаль, мы не пересекались ранее...
     Я опять перехватил её взгляд. Он мне понравился. Он был мимолётен - словно полёт пули. Но я его заметил. Очередная красотка оценила мои успехи и теперь хочет понять, что я из себя представляю. С таким подходом я уже не раз сталкивался.
     - Жаль, - согласился я с ней. - Но можем наверстать здесь.
     - Скажу тебе честно, Ворон... Лёша, то есть. Я под впечатлением, - Катя продолжила топить лёд между нами. - Твоя манера руководить мне нравится. Да к тому же экспинг у тебя идёт легко - ребята готовы идти с тобой в любые локации. У меня с этим сложнее... Но я попросила тебя о встрече не просто так.
     - Нет? - я вскинул бровь и улыбкой показал ей, что совсем не против поболтать ни о чём.
     - Нет, - она ответила улыбкой на улыбку. - Вчера у меня возникла мысль взять у тебя интервью. Интервью, которое я, с твоего разрешения, потом размещу на игровом портале. Администраторы позволяют делиться видео-файлами с другими, если там будет что-то действительно стоящее. А интервью с Серым Вороном - лидером "Бессмертных" - уверена, заинтересует многих. Ты не против?
     - Прямо сейчас? Прямо здесь?
     - Да. Я уже, в принципе, подготовила вопросы. Я... Я действительно хочу о тебе узнать... Хочу узнать тебя...
     В последней фразе содержалось нечто большее. И я был уверен, что она своими полунамёками показывала мне, что я её заинтересовал. Скрывалось ли за этим что-то ещё, я пока не мог утверждать со стопроцентной уверенностью, ведь до сего дня девушка не выказывала заинтересованности. Возможно, холодок, который она демонстрировала по отношению ко всем, не говорил о её человеческих качествах. Он лишь показывал зашкаливающее чувство собственной важности, которое вполне объяснимо, когда речь идёт о популярной стримерше с миллионом подписчиков. Возможно, она всех считала недостойными себя. Но теперь кое-что изменилось. Теперь она увидела во мне не только достойного человека, с которым можно завязать общение. Но и лидера, уже чего-то добившегося на столь ранней стадии существования игры. И - я мог с этим согласиться - в ней на самом деле проснулся ко мне интерес.
     - Хорошо. Никаких проблем, - я улыбнулся самой-самой дружелюбной улыбкой, на которую был способен. - Хоть давать интервью мне не впервой, такого красивого интервьюера встречать ещё не приходилось. Я буду рад с тобой пообщаться.
     - Супер! - молодое серокожее лицо девушки демонстрировало счастье. - Я рада, что ты не стал брюзжать и сразу согласился. Поскольку в игре я часто веду записи, потом смогу смонтировать интересный ролик. У меня уже есть много записей с тобой... Не будешь против?
     - Если выставишь меня героем, не буду.
     - А это смотря насколько честно будешь отвечать на вопросы, - улыбнулась Катя. - Мне нужна откровенность.
     - Тогда откровенность за откровенность, - подмигнул я. - Твой вопрос - мой вопрос. А затем оба сможем смонтировать представления друг о друге. А тоже хочу понять кто ты.
     Катя хитро прищурилась.
     - Ты не смотри на меня так, - усмехнулся я. - Твой ник-нейм меня не обманет. Мне кажется, "Одинокая кошка" не так уж и хочет гулять сама по себе...
     В этот раз девушка смотрела на меня с удивлением. Словно открыла во мне нечто, чего раньше не замечала.
     - А ты интересный парень, - совершенно другим голосом произнесла она. - Тебе сколько лет? 25? 26?
     - 24 мне. Весной исполнилось.
     - Ровесник, значит... И совсем не глупый. Честно: я думала, ты старше. У тебя в голосе столько властности, что я даже не ожидала.
     - Это опыт, - сказал я. - Я давно управляю кланом. И я успешен в этом деле. Я знаю, что надо делать. Знаю не только, что говорить, но и как говорить. В реальном мире это работало - на всех серверах, куда меня приглашали, мой клан всегда стоял крепко. Отток если и был, то небольшой. Даже если на начальной стадии приходилось несладко, мы превозмогали и побеждали... Ну, по крайней мере, пока не заканчивался срок контракта.
     - Расскажешь, как ты начал свой игровой путь?
     - Конечно. Записывай...
     ...Когда она сказала "снято!", день перешагнул экватор. Мы сидели и вели беседу в непринуждённой форме. Она спрашивала. Я спрашивал. Оба отвечали. Я разговаривал с ней и убеждался, что её внешность изначально меня обманула. Я думал, что эта симпампулька - лишь пустышка с зашкаливающим ЧСВ. Обнажённые фотки, о которых рассказывал мне Олег, как бы намекали на это. Но, несмотря на её признание о миллионах подписчиков на "твиче" и в "инстаграме", куда дамы, одетые в ниточки под названием бикини, выкладывают свои фотографии, я понял, что демонстрация своей оболочки для неё всего лишь бизнес. Она неплохо зарабатывала на рекламе и жила безбедно. О чём не стесняясь сообщала.
     Тональность нашей беседы изменилась очень быстро. Изначально она только улыбалась, видимо, стараясь подстроиться под незнакомого лидера клана. Она не знала, чего ожидать и заняла выжидательную позицию. Скрылась за сладенькими улыбочками, стараясь не демонстрировать истинное лицо уверенной в себе и целеустремлённой женщины. Я заметил эти перемены практически сразу. И сразу ей сказал, что обмануть сладенькой мордашкой меня не удастся. Мне кажется, что она гораздо глубже, чем пытается показать окружающим.
     После этих слов я впервые заметил на её лице краску. Хоть лицо было серокожим, красный цвет на щеках не заметить мог только слепой. Она улыбнулась и быстро взяла себя в руки. Раскрепостилась и дальше наш диалог шёл вперемешку с шутками. Я отметил, что чувство юмора у неё тоже присутствует. Она шутила сама и смеялась над моими шутками.
     - А ты очень хорош, ты знаешь, - сказала она, когда интервью закончилось. - Я всего от тебя ожидала, когда готовилась. Но не ожидала, что ты будешь настолько спокоен. Даже я немножко волновалась. Но ты - нет.
     - А чего мне волноваться? - спросил я. - Кланом управляю не первый раз. Интервью даю не первый раз. Красивую женщину вижу не первый раз. Спокоен, как удав.
     - И много ли ты раз видел красивых женщин? - Катя усмехнулась и посмотрела на меня с вызовом.
     Но, к моему счастью, давать ответ на этот каверзный вопрос, мне не пришлось.
     - Лёха, вот ты где! - дверь таверны распахнулась и внутрь зашли Квантум с Искандером. - Шо за дела? В чате молчишь. На личные сообщения не отвечаешь. Еле тебя нашли.
     - А в чём дело? - я был слегка недоволен, что нас прервали.
     - Качаться пошли, вот шо! - улыбнулся он.
     - Мы выяснили кое-что, - добавил Искандер и с прищуром посмотрел на мою компаньоншу. - Привет.
     - Привет.
     - Мы выяснили, где есть интересный "гринд" после 35-го, - продолжил Квантум. - Погнали проверим? Соберём пачку и выясним.
     - Погнали, - согласился я. - Куда будем гнать?
     - В Губительные Топи, что южнее деревни Яррин. Говорят, там мобов море, хоть и ступать надо осторожно - можно в трясине закончить свой виртуальный путь. Я так подумал, шо лучше идти с "энханцером", чем без "энханцера". Соберём топовых милишников?
     - Не вопрос. Мы, вроде, закончили? - я посмотрел на Катю.
     - Закончили, - ответила она с ноткой недовольства, видимо потому, что нам помешали.
     - А пошли с нами? - даже не задумываясь предложил я. - А то ты соло да соло. Одичаешь совсем, Одинокая Кошка.
     - Пошли, - сразу согласилась она. - Мне интересно посмотреть, как у вас всё происходит. А то меня не берут никуда.
     - Ну вот и отлично. Квантум, соберёшь?
     - Угу. Вступайте.
     Он предложил нам двоим вступить в группу, в которой уже находился Искандер.
     - Супер! - воскликнула довольная девушка. - Побегу тогда продам ненужное и починю кинжалы у кузнеца. Дайте мне пару минут. Хорошо?
     - Хорошо, - кивнул я. - Будем ждать тут.
     - Я быстро!
     - Так-с, - пробормотал Квантум, усаживаясь за стол, когда Катя выбежала. - Прям не по классике, но у нас уже есть весь саппорт. Теперь нужны дамагеры. Щас я соберу.
     Я открыл клан-чат и увидел, как он строчит.
     "Клан-лидер сделал меня любимой женой! Собираю пачку на кач! Нужны три топовых "физика" уровнем 28+ в Губительные Топи!"
     - Ох, ты ж и болтун, Квантуша, - засмеялся я.
     - Не, ну а шо?
     - Лёха, - Искандер сел напротив. Лицо его было хмурым. - Мне кажется, это плохая идея - брать с собой кинжальщика. Пусть даже если это кинжальщица.
     Я посмотрел на него, как бы задавая немой вопрос.
     - Она в "лёгкой" броне. Она не саппорт, а чистый ДэДэ. У класса нет дамажащих АОЕ-умений. Просто балласт в группе. Тупо будет занимать слот. Давай выгоним, да возьмём кого толкового?
     Я напряжённо потёр брови, прекрасно понимая, что он прав. Но раз уже предложил, и девушка согласилась, кем я буду, если выгоню её из группы прямо сейчас? Как-то по-скотски это будет. Не просто некрасиво, а отвратительно.
     - Кх-м... Давайте всё же возьмём на этот раз. Я понимаю, о чём ты говоришь. Но хочу помочь девушке увидеть топовый экспинг на "паровозах". Посмотрим на неё в деле.
     - Чтобы увидеть топовой экспинг, ей надо было выбирать "энханцера", а не "ассасина", - пробурчал Искандер. - На тебя что, юбочное слабоумие напало?
     - Эй! Не разговаривай со мной так! - взорвался я. - Мы играем в одном клане! Играем все! В помощи друг другу мы никогда не отказываем! По крайней мере в клане, которым руковожу я! Мы возьмём её с собой, как я и пообещал. Выясним её полезность, и продемонстрируем свою. Пусть хоть чуть-чуть расслабиться и почувствует от клана тепло. Мы тут всё же не просто тестеры, а нечто похожее на семью. Запомни, Андрюха. В моём клане отказ в помощи ближнему своему - это грех! Если тебя просят помочь - надо помочь. Потому что если ты не окажешь помощь, когда можешь, придёт время её не окажут тебе, когда будешь нуждаться.
     - Золотое правило! - поддакнул улыбающийся Олег.
     - Верно, - согласился я. - Поступай с людьми так, как хочешь, чтобы они поступали с тобой. Пригласить и выгнать - это за гранью добра и зла для меня. Конец истории.
     Искандер смутился и промолчал.
     - Лёха, - обратился ко мне Олег. - Я добрал фулку. Паттон, Дистин, Хельвег. Но там это... Дрифтер пишет в чате, чтобы ты проверил почту. Он тебе написал.
     - Хорошо, спасибо, - я поблагодарил его и открыл почту. - "Место в пачке есть?" - писал Дрифтер. - "Я прикупил новый топор и готов демонстрировать чудеса. До 30-го совсем чуть-чуть. Надо добить."
     В этот раз я не колебался:
     "Фулка. Мест нет."
     - А, вот вы где! - крафтер Хельвег ворвался в таверну и принялся крутиться, как балерина, демонстрируя прикид. - Ну, как я вам? Заценили? "Тяжёлый" "необычный" сет! Первый в клане! Теперь я сам смогу танчить. Хрен кто пробьёт. Идём?
     В дверях таверны появилась Катя. Я посмотрел на неё и уверенно кивнул:
     - Идём.

Глава 12

     В комнате для брифингов установилась зловещая тишина. Хмурые лица членов клана "Immortals" красноречиво говорили о том, что они думают о неожиданной идее, которая посетила мозг разработчиков. Но, хоть они испытывали куда больший шок, чем я, первым общее возмущение вырвалось именно из моего рта.
     - Да вы там совсем прибабаханные!? - я вскочил со стула и уставился на Николая, который спокойно наблюдал за моим выступлением. - Снизить рейты!? Уже во время запуска!? Зачем!? Вы что, не могли определиться с рейтами до старта ЗБТ? На хрена делать это сейчас!? На хрена весь этот цирк?
     - Как я уже и говорил, - невозмутимость не покидала лицо Николая. - В основном, из-за тебя. Прошло всего 9 дней, а ты уже 40-й уровень. Смеёшься, что ли? Кап равен 100-му и мы рассчитывали, что к нему игроки подойдут к середине или к концу августа. А ты уже почти проделал 50% пути. Потому и решили пересмотреть политику.
     - Да идите вы знаете куда!? - вновь воскликнул я. - Что значит из-за меня? Я что, просто подобрал этот уровень на дороге!? Он что, просто там валялся? Я по 16 часов в сутки на это тратил! Как настоящий конченый задрот! Собирал ребят, искал локации, заставлял не расслабляться. И да - ни хрена не высыпался, мать его так! В этом весь смысл! Быстрый отрыв от основного стада и взятие под контроль...
     - Осмелюсь заметить, что ты играешь на Закрытом Бета Тестировании. Тестировании. Это значит, та доминация, к который ты стремишься, не имеет никакого значения. Вы все - даже ты - всего лишь наёмные работники. И будете работать в условиях, которые озвучит работодатель.
     - Но зачем же рейты снижать? Я же всё равно удержу отрыв. У меня класс такой, что без него ни одна группа эффективно не покачается. Я за своих ребят переживаю. Некоторые даже 20-й ещё не взяли...
     - Это не лайв-сервер! - совершенно неожиданно вскочил Антон и стукнул кулаком по ладони. Он нахмурился и уставился на меня, как на источник всех бед. - Николай прав - это всего лишь тестирование. И мы должны тестить. Даже ты! Да, ты! Не просто, как даун, давить уровень чёрт его пойми зачем. А планомерно изучать мир, неторопливо двигаться и искать ошибки. А затем вечером заполнять отчёты. Отчёты о найденных багах, а не о поднятых уровнях! Мне кажется, вся эта идея с прокачкой клана, с тратой таких денег непонятно на что, была идиотской. Вместо марафона, этот торопыга заставил нас бежать спринт! Непонятно только на хрена.
     - Ой, да заткни ты пасть! - поморщился я. - Ты мне вчера вечером всю плешь проел своим нытьём, что я тебя не взял в Топи. Взял бы 30-й - сейчас бы бурчал, как и все.
     - Следи за базаром, малолетка! - Антон показал, что заводится так же быстро, как и я. - А то я тебя быстро угомоню.
     - Эй-эй, полегче, ребята! - вскочил Андрей.
     - А что ты можешь, сраный нытик? - мой чайник закипел. - Где твоя активность в игре? Что ты показал? Где инициатива от опытного игрока? Способен только брюзжать и выражать недовольство.
     Антон отшвырнул стул, на котором сидел:
     - Слышь, ты, полудурок, из которого струёй бьёт юношеский максимализм! Ты не забывай, с кем разговариваешь! Я тебе не ровесник, который будет терпеть твоё дерьмо! Враз бошку остужу!
     - Да пошёл ты на хрен! Чмо бесполезное! Зачем ты вообще здесь нужен? От тебя только вред! Никакой пользы!
     - Сопляк! - Антону, видимо, надоело слушать мои эпитеты и он ломанулся вперёд.
     Со стульев повскакивали практически все. Девчонки запищали, а мужики попытались спрессоваться в центре, чтобы оградить нас друг от друга. Хоть я догадывался, что против двухметрового мамонта у меня мало шансов, даже не думал об отступлении. Наоборот - я рванул ему навстречу.
     - Так! Ну-ка хватит! - вскочив, закричал Николай. - Всем стоять на месте! Тихо! Спокойно! - он подошёл к Антону, которого сдерживали сразу несколько человек. - Антон, возьми себя в руки! И ты, Алексей. Решение по рейтам уже принято. Игра обновлена. И с вами никто этот вопрос обсуждать не собирается! В соответствии с подписанными контрактами, вы будете выполнять то, что должны! Возможно, всё поменяется ещё не раз. А вы это примете и сожрёте. Понятно?
     - Меня реально уже достал этот вечно ноющий великовозрастный дол...ёб, - остывал я куда медленнее, чем загорался.
     - Рот закрой, малолетний козёл!
     - Тихо, я сказал! - впервые я видел Николая таким злым.
     - Он чёртов груз. С самого начала он пытается меня как-то зацепить. Какого хрена я должен ещё с ним бороться? - я не желал выполнять команду "тихо". - Пусть делает, что я говорю. Или ведёт себя тише воды ниже травы, или проваливает к такой-то матери!
     - Всё, хватит! Отправляйтесь выполнять свою работу. Все!
     В полнейшей тишине ребята начали покидать комнату для брифингов. Ошарашанные девчонки вышли первыми, а за ними потянулись и парни. Нас с Дрифтером разделяло несколько метров, когда на выход отправился и я. И не заметить ненависть во взгляде, было невозможно. Что-то я не помню, чтобы кто-то смотрел на меня с такой ненавистью. Огонёк неприязни тлел с самого знакомства. Но теперь - можно сказать с полной уверенностью - разгорелся самый настоящий пожар. И, я был уверен, он никогда не потухнет.
     - Антон! - громко сказал Николай, предвосхитив возможное столкновение. - Антон, задержись.
     Когда я проходил мимо, мне всё же показалось, что он мне врежет...
     ...Настроение у меня было, мягко говоря, ниже среднего, когда я погружался в игровой мир. Неожиданная стычка и необходимость прилагать ещё больше усилий, серьёзно потрепали нервную систему. Я чувствовал опустошённость. Оказавшись в деревне Яррин, которая свой общей бедностью ничуть не отличалась от владений графини Герании Эш, я опустил задок на скамеечку у ближайшего покосившегося домишки.
     Пришло сообщение.
     "Здравствуй. Ты в порядке?" - писала Кассиопея. - "Я могу чем-нибудь помочь?"
     Письмо от неё меня немного удивило. В принципе, письмо я ожидал от другой.
     "Привет. Всё нормально. Сейчас немного спущу пар и придёт стабилизец."
     "Если нужно, я могу выслушать."
     Впервые после перепалки я улыбнулся. Предложение выслушать от закомплексованной "мышки" меня позабавило.
     "Пойдём развеемся?" - а вот это письмо уже пришло от той, от кого я ожидал. - "Давай соберёмся и сходим за опытом куда-нибудь? В свете утренних событий, актуальность гринда повышается."
     "Пойдём", - согласился я, ещё вчера выяснив, что "ассасин" не так уж и бесполезен в каче на "паровозах". У этого класса есть умение, позволяющее вешать на игроков или "мобов" дебафф, понижающий физическую защиту. В компании с бойцами ближнего боя это класс был довольно-таки полезен. - "В Топи пойдём. Я сейчас соберу."
     "Хорошо. Кидай пати."
     Я пригласил Катю, а затем сразу сменил адресата.
     "Вика, мне нужен хил. Идёшь в Топи?"
     "Иду, конечно."
     Я добрал остальных, уже проверенных временем, бойцов, и наказал прибыть в деревню. Когда все собрались на площади, неожиданная картина, на которую я обратил внимание совсем случайно, немного меня напрягла. Хельвег, Святой Дистин и Вольфрам проверяли своё оружие. Олеся пропадала с кем-то в переписке. А Катя и Вика стояли совсем рядом друг с другом и демонстративно смотрели в разные стороны. Не смотрели на что-то определённое. А всем своим видом показывали открытую неприязнь. Я ничего не понял, конечно, встряхнул головой, словно прогоняя наваждение.
     - Все в сборе? Здравствуйте, - я замялся, чувствуя неловкость. - Хочу принести свои извинения за произошедшее в реале. Сорвался, извините. Надеюсь, это больше не повторится.
     - Неожиданная новость нас всех подкосила, командир, - гном встал на цыпочки и хлопнул меня - эльфа-доходягу - по плечу. - Не бери в голову. Проврёмся.
     - Всё же это не очень красивая ситуация, - хмуро сказала Олеся и мне показалось, что сейчас она начнёт меня отчитывать. Но нет. - Вам обоим стоит вести себя сдержаннее. Особенно ему. Ты всё-таки лидер клана. Ты для нас важнее, чем любой обычный игрок. Я ему сейчас так и написала. Пусть подумает на досуге.
     - Спасибо, - поблагодарил её я. - Давайте просто представим, что этого не было и отправимся ударно давить мобов? 100-й уровень от нас отдалился, но я бы повременил говорить, что до самого горизонта. Всё равно докачаемся. Главное, не останавливаться.
     - Верно. Идём...
     ...Губительные Топи представляли из себя обширное пространство с хаотично разбросанными на местности зловонными болотами. Локация, окружённая лиственным лесом, куда разработчики напихали множество разновидностей "мобов", но немного островков безопасности. Впервые очутившись тут, мы вынуждены были не меньше часа потратить на поиск приемлемого места. Осторожно передвигались по заросшим тропинкам мимо булькающих прудов, откуда то и дело выскакивали мерзкие подводные твари. То какая-то хреновина с множеством щупалец выпрыгивала, то самые стандартные крокодилы выползали и щёлкали зубами, то мутанты-кровососы, размахивая жилистыми крыльями, пытались пикировать с неба. В общем, место оказалось проблемным. Не для каждого. Найти спокойный спот - задача была не из лёгких. К тому же найти такой, где бы ты мог ненапряжно водить паровозы, не беспокоясь о соседях.
     Вчера нам это удалось. Мы прорвались сквозь лес и долго нащупывали удачное место. Не забывали, что в самом центре этих гиблых болот обитал Мировой Рейдовый Босс 50-го уровня по имени "Крок". Приближение к его владениям таило две опасности. Первая - агрессивных "мобов" чересчур высокого для нас уровня становилось всё больше. Вторая - в определённом диаметре вокруг босса располагалась боевая зона. Зона, где каждый резвый тестер на классе опасного дамагера мог бы испортить тебе настроение, если бы неожиданно атаковал. Эта была зона, где без всяких условностей могли проходить сражения между игроками.
     Всё это мы выяснили вчера, абсолютно не подготовленные к тому, что увидели сегодня. Ещё вчера аншлагом тут не пахло, ведь основная масса игроков не докачалась до уровня, когда с "мобов" не шёл бы штраф. Сегодня, мне показалось, что произошло нечто странное. Едва мы раздвинули ветви последних деревьев перед выходом в Топи, увидели картину, весьма похожую на муравейник. На локации, осторожно бегая по узким тропинкам меж опасными болотами, суетились игроки. Они баламутили воду, гонялись за крокодилами, пытались стрелами сбивать кровососов. В общем, пытались добывать крохи опыта. И этих игроков было больше, чем я когда-либо видел ранее.
     - Что происходит? - удивлённо развёл я руками. - Откуда они все повылазили?
     - Кто-то на форуме вчера написал, что это лучшая локация для кача до 45-го уровня, - объяснил Дистин. - Видимо, кроме нас тут побывали и выяснили.
     - А что, действительно лучшая?
     - Самая несложная, как я понял, - пожал плечами он. - У гномов в горах на глубине тоже можно. Но туда спускаться долго. У дроу или у хумов в лесах - перенаселение. Там дела обстоят ещё хуже.
     - Это и все локации, что есть для такого уровня?
     - Все, что я знаю.
     Я бросил печальный взгляд на суетившихся вдали игроков. Многие из них нас заметили и даже прекратили бегать. Останавливались, приставляли руки ко лбам и, видимо, о чём-то перешёптывались.
     - Короче, похрен! - я решительно попёр вперёд. - Мы станем тут полюбому. Идём туда, где вчера были. Там полянка классная. Можно водить с двух направлений.
     Не панибратствуя ни с кем из рандомов, - игроков, состоящих в кланах, действительно не было - мы прошли по знакомой дорожке практически к центру Топей. Вдали уже можно было различить Мирового Рейдового Босса - крокодила-мутанта, который передвигался на двух задних лапах, а в двух передних сжимал магический посох из неизвестного металла. Его многочисленная свита из мутантов менее опасного уровня подобострастно ходила за ним следом по приписанной локации. Мы остановились у едва различимого барьера, отделявшего мирную зону от боевой, и заметили, что на островке, где вчера качались мы, уже кто-то водит "паровозы". Моё настроение и так было не самым весёлым, а увидев конкурентов на споте, я почувствовал скрежет собственных зубов.
     - Чёрт, занято, - расстроенно произнёс Хельвег.
     - Это для них занято, а не для нас! - гнев вновь овладел мной. - Пошли прогоним.
     - Каким образом?
     - Станем в наглую и будем сами водить. Они или смирятся и свалят, или начнут бычить. В любом случае, их кач закончен. Со срезанными рейтами я не позволю, чтобы кто-то отжимал у моего клана споты, пока на них не выкачаемся мы.
     - Ты серьёзно, Ворон? - удивился Вольфрам.
     - Абсолютно! Где бы я не играл, никому не позволял отжимать споты. А сам отжимал у каждого. Если кто-то мне мешал, начиналось ПвП. И оно не заканчивалось, пока одна из сторон не отступала. А заставить меня отступить могло лишь значительное превосходство врага в зерге. Тут превосходство на нашей стороне. Идём давить. И без разговоров!
     Мы принялись щемить незнакомых игроков практически сразу. Хоть они сначала посмеивались, а потом начали возмущаться, результата это им не принесло. Мои ребята чувствовали себя неуверенно по началу, ведь поступок, мягко говоря, не спортивный. Но память о срезанных рейтах на опыт перевешивала всю неспортивность. Так что спустя три не особо тучных "паровоза" разговоры о честной игре прекратились. Началось перебрасывание фекалиями с обеих сторон.
     - Какого вы сюда припёрлись, черти? - возмущался пати-лидер конкурентов. - Мы пришли раньше вас. Наше место! Ищите себе своё!
     Я ответил ему достойно и следующие 15 минут никто не мог нормально "погриндить". Мы обменивались матами и тырили "мобов". Атаковали тех, кого агрили враги. А они, в свою очередь, пытались скинуть "мобов" на нас, чтобы мы слегли под их количеством. К счастью с нами были Вика и Олеся, которые умело отрабатывали на своих персонажах.
     - Пошли отсюда! - змеёй я шипел на конкурентов. - Никто не станет в Топях, пока мой клан не выкачается! Никому не дам поглощать опыт!
     В ответ непонятные ноунеймы меня тоже посылали. Вскоре, привлечённые интересным шоу, к месту нашего спора начали подтягиваться случайные игроки. Они втягивались в перепалку, в абсолютном своём большинстве принимая позицию противоположной стороны.
     - Эти "Имморталсы" совсем охренели, - бурчали соло-игроки. - Решили, что им позволено всё. Это не та игра, ребята. Тут у вас не получится вести себя как говно.
     Выслушивая весь этот бред, я очень жалел лишь об одном - что не мог завязать бой. В той игре, где я был Йодой, с такими я не церемонился. Вся локация была бы уже зачищена. Всех бы пустили на убой. И даже не по одному разу, если бы пришлось. Здесь же, в этом настоящем ПвЕ-болоте, я пока ещё не нашёл рычаги давления, раз и навсегда отбившие бы желание у каждого мешать моему клану.
     - Не дадут спокойно постоять, - резюмировал Дистин. - Может, пойдём в горы. Там можно спуститься...
     - Нет! - отрезал я. Я принялся смотреть по сторонам, изучая локацию. Затем ещё раз посмотрел на полупрозрачный барьер, отделявший мирную зону от боевой. У меня возникла идея. - Любое сопротивление надо давить на корню! Это называется доминация. Попробуем её сейчас продемонстрировать.
     Я вызвал меню кланового чата:
     "Сбор в деревне Яррин! Немедленно! Полный сбор всего клана! Кто не появится в течение 10 мин - кикаю на хрен! Хоть Николаю потом жалуйтесь!"
     "А что произошло?"
     "Ворон, ты чего?"
     "Что случилось?"
     "Все в деревню!" - ещё раз написал я. - "Сейчас же!". Ребята, уходим свитками. Всё объясню на месте.
     Удивлённые сокланы удивлены были не меньше, чем рандомные игроки. Но они хоть не тыкали в меня пальцем, не смеялись, крича: "Зассали и убежали!". Они просто не знали, что за идея кружит в моей голове.
     Я использовал свиток телепортации последним, намертво зафиксировал в памяти лица тех, кто окончательно испортил мне настроение. Я чувствовал, что гнев уже полностью захватил надо мною контроль. Такое случалось почти всегда, когда кто-то оказывал мне сопротивление и вёл не менее нагло, чем я сам.
     На грязной площади, представлявшей собой месиво из размытой дождём земли, уже собирались растерянные сокланы. Я приблизительно оценил их количество.
     "Остальные - быстрее!" - вновь написал я. - "У вас 5 минут, а затем пинок под зад."
     - Слушай, Лёха. Ты бы полегче, что ли? - недовольно произнёс Искандер. - Что происходит вообще?
     - Я хочу их всех растоптать. Показать всем и каждому, что пока мой клан тут, он диктует условия, а не выполняет условиях других. Губительные Топи - это наша корова. И мы будем её доить.
     - Как ты планируешь этого достичь? - заинтересованно спросила Катя.
     - Выгоню всех оттуда.
     - Как?
     - Ждём всех и озвучу свою идею.
     Пока мы ждали, я ещё успел трижды написать в чате клана угрозы для самых медленных. Последним на площадь прибыл Дрифтер, как бы демонстрируя, где он видел меня с моими угрозами.
     - Отлично. Спасибо, что прибыли. Пришла пора показать всем, что клан с оранжевым "тагом" не собирается шутить шутки... В той игре, где я хорош, я никому не позволял с собой поступать так. Всем показывал, что интересы "Имморталсов" приоритетнее интересов любых других кланов. И там я мог доказать это силой оружия. Здесь же расклад немного другой. Этот зэбэтэшный ПвЕ-контент изначально меня напрягал. Находились бы мы на Северном Континенте, всё было бы по другому. Но здесь приходится выдумывать на ходу. Короче, слушайте. Моя идея - выдавить из Топей абсолютно всех. В прямом смысле слова - выдавить. Мы создадим критическую массу из собранных пачек, которые своим взаимодействием не оставят врагу иного выхода, кроме отправки домой. Топи - это не сплошная суша. Это несколько узких троп между череды вонючих прудов и полянок. А пруды - это трясина, съедающая беспечных игроков.
     - И что? - фыркнул Дрифтер.
     - И то! Наша задача: грамотно укомплектовать группы, распределить обязанности, наметить маршруты и, чувствуя плечо товарища, что ступает за тобой следом, разогнать из Топей всех тараканов! Давить везде и всех! Сгонять со спотов! Убивать мобов, не позволяя кому-либо к ним даже прикоснуться. Заставить любого рандома понять, что сегодня здесь ему ничего не светит. Мы будем давить так долго, сколько потребуется. Мы будем мешать столько времени, сколько им понадобится, чтобы это осознать. А для особо упоротых - тех, кто стоял на нашем вчерашнем споте - я приготовил особый вид экзекуции. Мы возьмём их в кольцо своими телами. Возьмём в кольцо и выдавим в боевую зону. А они, если не поспешат ретироваться, прочувствуют на себе, что значит гегемония. Мы убьём их всех, как только дотянемся кончиком ножа!
     - Я постараюсь дотянуться первой, - захохотала Катя. - За те шутейки, что они отпускали на мой счёт, надо бы рассчитаться.
     - Надо бы, - согласился я. - И мы рассчитаемся. Мы зажмём их в кольцо, выдавим и будем надеяться, что свитками телепортации они не озаботились. Что не смогут сбежать.
     - Ну-у-у, это как-то не красиво даже, - сказал Ланцелот. - Чего им мешать? Пусть играют. Мы же тестеры...
     - Даже если и тестеры, здесь будем тестить только мы! Это отличное место для нас. Мировой Босс рядом. Мы возьмём локацию под свой контроль и не позволим никому находится, пока её не перерастём.
     - Да! Давайте сделаем! - показал кулаки Квантум. - Готов!
     - Я тоже! - присоединилась к нему Катя. - Давайте, что же вы!?
     Оборвав любые возражения, я принялся комплектовать группы. Самого маленького "энханцера", всё же докачавшего 20-й уровень, отдал лучникам. Второго коллегу отдал консервным банкам. Сам опять возглавил группу магов. Маги чуть-чуть подкачались и выглядели не такими бестолковыми, как ранее. Но всё равно им было куда расти.
     - До Топей двигаемся вместе, - сказал я. - Потом занимаем проходы между топкими прудами. Ничего никому не говорите и ничего никому не объясняйте. Просто выдавливайте. Переагривайте мобов, убивайте их. Сталкивайте рандомов своими телами в трясину. Гоните самых дерзких к барьеру боевой зоны, где мы устроим им блицкриг.
     Я бы соврал, если бы сказал, что мою идею все дружно поддержали. Отнюдь. Многие доморощенные пацифисты брезгливо кривились. Некоторые не стеснялись высказывать своё неудовольствие прямо в лицо. Но я не собирался идти на попятную. Не собирался отступать и нарушать собственные планы. Я прекрасно знал, что любое сопротивление надо давить в зародыше. Даже если сопротивление идёт от тех, кто всё равно не оказывает никакого влияния на жизнь сервера - от соло-игроков. Не раз, не два и не три я приказывал устраивать геноцид нубасов, если они качались на локациях, где был самый большой выхлоп. Я не испытывал никаких сомнений, приказывая их убить на "ПК". И, как показывало дальнейшее развитие сервера, это было верное решение. Мой клан уходил в отрыв, а рандомные игроки, хоть и горели ненавистью, никогда больше не стояли у меня на пути. Завидев оранжевый значок с пятиконечной звездой в центре, они предпочитали ретироваться, а не показывать гонор. И я ничего не собирался менять в стратегии, которая доказала свою эффективность. Любой бунт должен быть подавлен.
     Перед входом в Губительные Топи мы действительно разделились. Я наметил несколько троп, в которые мы нагло зашли шеренгой. Посмеивавшиеся было случайные игроки перестали смеяться, когда первый из них погнался за "мобом", врезался в латную грудь Вольфрама и отскочил прямо в липкую грязь. Завяз там и пошёл на дно. Под возмущённые крики случайных свидетелей, массовые умения магов вычистили под ноль полянку, где эти свидетели пытались добывать крокодилью кожу.
     - Эй! Вы чего!? - недовольно закричали они, когда весь лут собрал именно я.
     - В шеренгу! - закричал я, осматривая локацию. - Стали и вперёд! До самого центра!
     В течение получаса, не меньше, мы кружили по Топям, стараясь согнать игроков. Кто-то возмущался и накрывал нас трёхэтажным матом. Кто-то просто садился на безопасную землю вдали от вонючих прудов и ждал, когда всё закончится. Особо слабохарактерные использовали свитки телепортации и просто улетали, не забывая оставить напоследок пару нецензурных эпитетов.
     Но я не останавливался. Вновь и вновь я водил своих сокланов по локации, иногда задерживаясь в местах, где случайные игроки были особо наглыми. Тогда я уже не сдерживался и говорил, что никакого опыта сегодня им не получить. Что мы будем их давить весь сегодняшний день до самой ночи. А они будут вынуждены страдать от безделья, вместо поисков багов, чем и должны заниматься. Такими аргументами мне удалось согнать с насиженных мест некоторых ребят. Но те козлы, которые вывели меня из себя ранее, продолжали качаться. Они водили "паровозы", как настоящие профессионалы. Не хуже, чем это делал я. И со спота так и не ушли.
     - Полукругом все! - закричал я, когда мы выбрались на полуостров, где конкуренты добивали кучку "мобов". - Плотно! Ни один не должен прорваться. Толкаем их за барьер!
     С дружным уханьем "Бессмертное" стадо в 50 рыл пошло вперёд. Стояли мы плечом к плечу, стояли полукругом, и, пока конкуренты были заняты "гриндом", нам удалось получить тактическое преимущество - мы не оставили им возможностей для побега. Левый фланг блокировал заросший кустами холм. Правый, откуда на полуостров выводила тропа, перекрыли мы. Центр блокировало болото, из которого умениями массовой агрессии вражеский "танк" извлекал "мобов". И оставалось лишь два варианта на выбор - бежать свитками телепортации или решиться на драку.
     - От, суки, - скривился лидер группы с ником "Elbrus". - Решили табуном задавить?
     - Ты знал, с кем связался, ноунейм. Запомни, что ты тут увидел, и проваливай.
     Видимо, ему было обидно услышать весьма нелицеприятное оскорбление в игровом мире. Кто мнит себя игровым гуру, кто добивался определённых успехов ранее, очень ревностно относится к самому себе. И очень обижается, когда его успехи не ценят, называя никем. Я давно это заметил.
     Человеческий боевой маг с ником Эльбрус, казалось, обезумел. Из его рта неслись проклятия и оскорбления в мой адрес. Он брызгал слюной, но безуспешно пытался вырваться из клановых тисков. У него ни силушки не хватало, чтобы телом пробить строй. Ни умений никаких не было, чтобы, как кузнечик, перепрыгнуть.
     - Выкусил, неадекват? - с удивившей меня злобой в голосе, произнесла Катя. - Это тебе не женщину унижать.
     Я понятия не имел, о чём она говорит. Даже предположил, было, что каким-то образом она уже пересекалась с этим персонажем. Но подумать над этим как следует, я не успел. Вся вражеская группа в один момент сорвалась с места, словно они обсудили это заранее. Они одновременно пересекли барьер боевой зоны и устремились к Кроку. Мировой Рейдовый Босс среагировал вполне ожидаемое - раскрыл пасть и зарычал. Его свита решила ему подпеть, а затем торопливо направилась к игрокам.
     - Не дайте им самоубиться! - закричала Катя и первой устремилась следом.
     Мои "бессмертные" бойцы схватывали на лету. Плотный строй разбился и пересёк магический барьер. В спины улепётывавшим врагам полетели стрелы и сгустки магии. А поскольку самые топовые дамагеры находились под влиянием "энханцеров", долго выживать врагам не удалось. Вражеская группа посыпалась очень быстро.
     Я играл классом, от которого в бою многого не требовалось, а потому заметил, с какой яростью Катя налетела на тщедушного мага, обладавшего злым языком. Она догнала его без особых проблем, зарядила умением в спину, перепрыгнула через голову, бросила в лицо пыль, понижающую физическую защиту, и добила вторым умением. С ноги добавила упавшей туше, прежде чем та исчезла, и переключилась на всё ещё живого лекаря. Тот пытался выставить щит, но быстрая стрела отправила его в состояние шока. Этим воспользовалась Катя, зашла за спину, и уложила с одной подачи. Всё произошло настолько стремительно, что я даже растерялся. Только смотрел на кровожадную стримершу, а в следующее мгновение в живых не осталось никого.
     - Ю-ху! - прокричала Катя и воздела над головой кинжалы. - Блаженство! Двоих прикончила!
     - Осторожнее! - Ланцелот указал пальцем вдаль. - Миньоны сюда бегут! И Крок шагает!
     - Что делать будем? - на меня посмотрела растерянная Кассиопея. - Он 50-й. Справимся?
     - Не сейчас, - я отрицательно закивал головой. - Ребята! Ребята, на выход! Выходим за барьер! Быстрее! Среди нас есть совсем карапузы! Не справимся!
     "Танки" успели проявить личную инициативу и выстроились в ряд, ожидая свору мутировавших крокодилов. Но мой вопль раздался вовремя и привёл их в чувство. 50 "Бессмертных" торопливо покинули опасную боевую зону. Заметив это, Крок потерял к нам всяческий интерес. Он обиженно рявкнул, призывая своих неигровых прихлебателей возвращаться, отвернулся и, гордо задрав крокодилий хвост, чтобы не волочился по земле, медленно пополз к месту приписки.
     - Фу-х, растоптали отморозков, - выдохнул Квантум, когда оказался на безопасной территории. - Реально они какие-то дикие были. Я таких матов давно не слышал...
     Улыбающаяся Катя вприпрыжку подскочила ко мне, обняла и поцеловала в щёку:
     - М-мма!
     - Что это было? - кивком головы я указал на место недавно завершившегося боя.
     - Старые счёты, - подмигнула она.
     - Ты их знала?
     - Судя по тому, что они обо мне говорили, они знали меня, - уклончиво ответила она.
     - А поцелуй за что?
     - За всё, - она смотрела мне в глаза с некоторым вызовом. - Мне понравилось, как ты разобрался с этими мерзавцами... Как со мной... Да и вообще, как со всеми. Впечатляет.
     - Ну, спасибо, - я улыбнулся, чувствуя абсолютную удовлетворённость. Мне понравилась похвала девушки. И так же я чувствовал, что спустил пар. Сбросил копившийся с утра негатив.
     - Не за что. По правде говоря, мне это действительно понравилось. Мы всем показали их место...
     Я развёл руками:
     - Я вполне серьёзно считаю, что нельзя давать слабину. Нельзя никому позволять делать то, что, ты считаешь, позволено делать лишь тебе. В этом всё доминирование. Ты или стараешься и побеждаешь, или проглатываешь то, чем тебя пытаются накормить. Но во втором случае о победе ты можешь не мечтать. Не побеждает тот, кто не готов демонстрировать силу. Не побеждает тот, кто не готов жёстко отстаивать собственные интересы. Пусть даже в ущерб интересам других.
     - Интересный подход, - она опять улыбнулась, а затем засмеялась. - В "Весёлой ферме" такого не встретишь.
     - Лёха! Лёха! Шо будем теперь делать? - ко мне подскочил Квантум. - Может, на Крока?
     - Не осилим, Квантуша. Я про него прочёл немного. Там надо народу побольше и уровень повыше. Займусь рекрутингом плотнее, поднаберу людей, и сходим.
     - Тогда расходимся? - удовлетворённый Паттон убрал в мечи ножны.
     - Нет, не расходимся. Становимся в Топях. Делаем пачки, тасуя низкоуровневых игроков, чтобы штраф был не настолько велик. Пока тут всё под нашим контролем. И вряд ли кто-то решит вернуться сегодня - бесперспективно это. Надо из сегодняшнего дня выдавить максимум. Будем стоять до посинения.
     - Ты сам соберёшь кого? Или есть надежда на место в группе?
     - Я возьму самых маленьких, Платон. С толковым танком и хилом, да под моими аурами ребята смогут показать скилл. Надеюсь на это... Разрыв в клане мне не нравится. Надо его сокращать. Я хочу, чтобы все были приблизительно равного уровня. И этого не удастся достичь, если многие будут безответственно относиться к гринду. А как подтянем средний уровень к 40-му, уделим внимание Кроку.
     - Я целиком "за"! - заулыбался он...
     ...Выбрался из капсулы я в районе двух часов ночи. Чувствовал себя измотанным оттого, что весь день гонял малышей. Действительно забрал в свою группу самых маленьких и не инициативных, а затем долго заставлял Буллета водить для них "паровозы". Но, к всеобщему удовлетворению, из моей затеи реально что-то вышло. Даже несмотря на штраф к опыту и на дроп, уровни пришли. Те, кто отставали, немного подтянулись. Так что вылезал из капсулы я вполне удовлетворённый сегодняшним днём.
     Есть хотелось неимоверно и мы - семеро ночных задротов - полезли грабить холодильник в столовой. Набили животы холодными бутербродами и запили такой же холодной водой. Чувствуя некую опустошённость и усталость, я вернулся в свой номер люкс и стал под струями горячей воды. Тело понемногу приходило в себя после 16-ти часового погружения в виртуальный мир. А мозг трудился над вопросом, который я задавал самому себе. Я пытался понять, правильно ли поступаю, оставаясь таким бескомпромиссным. Я не испытывал жалости к случайным бедолагам, попавшим под каток клана. И уж тем более не испытывал её к тем, кого мы затоптали за пределами боевой зоны. Я просто пытался понять, к чему приведёт такая бескомпромиссность. Какие последствия за собой повлечёт. Ведь такие поступки запомнят. Запомнят и озвучат там, где голос каждого будет услышан - на игровом форуме. И я сомневаюсь, что мой поступок тамошние обитатели одобрят. А значит, сегодняшние события однозначно увеличат количество потенциальных врагов.
     - Да и похрен, - сказал я сам себе, вытирая голову полотенцем. - Дорога ведёт только вперёд. Отступают только те, кто не знает, как одолеть преграды.
     Я бросил полотенце на кровать и отрыл ноутбук, планируя перед сном почитать игровой форум. Но едва приложился к горячей чашке с зелёным чаем, которую притащил из столовой, в дверь постучали.
     - Блин! - я слегка обжёг губу. - Что за дела?
     Обе стрелки на часах перешагнули через цифру "2". Я потёр глаза, предполагая, кого принесла нелёгкая, и услышал очередной стук.
     Я отставив чашку, подошёл к двери и отворил замок.
     В освещённом коридоре стояла Катя. Её волосы были распущены, глаза сияли, а подкрашенные губы улыбались. В лёгком голубом халатике на голое тело - при ярком освещении в коридоре это было отчётливо заметно - выглядела она впечатляюще. Я несколько раз прошёл взглядом по её фигуре сверху вниз. Но так и не смог выдавить ни слова.
     Затем наши глаза, наконец, встретились. И тогда я понял, что сейчас именно она спокойна, как удав. Она, не я.
     - Продолжим интервью? - не прекращая улыбаться, поинтересовалась она.
     К счастью, тупил я недолго - не больше двух секунд. Ещё раз оценил её выразительный образ, улыбнулся и дал пройти в комнату.

Глава 13

     Просыпался я тяжело. Не буду говорить, сколько времени поспал, но когда в 10 утра Катя принялась меня расталкивать, я чувствовал себя скаковым рысаком, которого безжалостно гоняли в течение долгого времени. Что, в принципе, соответствовало действительности.
     - Лёш, вставай, - Катя теребила меня за плечо. - Николай просит всех собраться в комнате для брифингов. Уже 10. Пора.
     Она наклонилась и поцеловала меня в щёку. Я почувствовал насколько она хорошо пахнет после душа.
     - Да, сейчас. Только зевну пару раз.
     - Я - к себе, - сказала она поправляя волосы. - Хочу переодеться. Встретимся уже там.
     Я открыл глаз и посмотрел на неё. Узнал знакомые изгибы и улыбнулся, как обожравшийся сметаны кот - теперь искать её обнажённые фотографии в "инете" нет никакой необходимости. Я и так видел всё.
     Катя обернулась, увидела мою довольную рожу, и улыбнулась. Склонилась надо мной и поцеловала ещё раз.
     - Всё было отлично. Мне понравилось.
     - Мне тоже, - казалось, улыбка разорвёт мой рот.
     - Ещё бы тебе не понравилось, - засмеялась она и упорхнула из моей комнаты.
     Я выбрался из-под одеяла и на карачках пополз в ванную. Принял самый быстрый душ в моей жизни, в два движения почистил зубы и побежал в столовку, чтобы залиться кофеём под самый потолок. Без кофеина я бы вряд ли смог простоять на ногах больше часа.
     На брифинг я немного опоздал. Николай уже вёл неторопливую беседу, но она больше касалась тестерских отчётов и общего обсуждения игровых дел. Я извинился перед всеми за опоздание и припарковался рядом с Николаем. Сразу за мной зашла Катя. Она тоже опоздала. И, если у кого-то вдруг могли возникнуть какие-то подозрения, она сразу поспешила их подтвердить. Прошла между рядами, подошла ко мне, достаточно скромно поцеловала в губы, и вернулась на своё место.
     Николай неопределённо крякнул. Посмотрел в мои невинные глаза, не увидел там ни грамма раскаяния и улыбнулся. И хоть мы оба абсолютно не представляли, как всё это отразится на коллективе, решили не спешить делать из мухи слона.
     Честно признаться, за мою игровую карьеру, такие ситуации случались несколько раз. Хоть я клан-лидер был не особо дружелюбный, более настроенный на получение максимального КПД даже от представительниц слабого пола, иногда в моменты триумфа вёл себя как самый обычный мужчина. Разговаривал не языком приказов, а языком уместных шуток, комплиментов и благодарностей за умелую работу. Мои слова топили женские сердца. Те сердца, которые интересовались надменным, самоуверенным и до жути амбициозным лидером клана. Затем обладательницы таких сердец застенчиво писали в личку. Общение между нами переходило на другой, более близкий уровень. Потом шёл обмен фотографиями и номерами телефонов. Стеснительный и неуклюжий секс по телефону растапливал лёд окончательно. А во время отдыха между посещением проплаченных серверов, никаких проблем с тем, чтобы встретиться с заинтересовавшейся девушкой не было. Эти очаровательные моменты до сих пор сохранялись в моей памяти. Нервозность и неуверенность девушек при личной встрече, были заметны невооружённым взглядом. Это было так прелестно, что, для того, чтобы даме успокоиться, мне, бывало, приходилось не меньше получаса держать её дрожащие руки в своих. Но когда стеснительность отступала, отрывались мы по полной. Оставляли друг другу на память множество приятных моментов. Но - к счастью или к сожалению - приятные моменты оставались лишь приятными моментами. Облачком тёплых воспоминаний, со временем всё сильнее и сильнее растворявшихся в небесах.
     Поэтому я совершенно не парился из-за произошедшего. Вроде бы, обе стороны остались довольны. Значит, всё совсем неплохо. А как будут развиваться события дальше - дальше и узнаем.
     Когда Катя присела, я обратил внимание на Серёгу, который с трудом сдерживался. Он смотрел на меня и прикрывал улыбающийся рот, чтобы тот ненароком не исторг из себя что-то типа "ух, кобель!". Его жена Стася сидела рядом, хмурилась и одёргивала за руку. В отличие от него, ей было не весело.
     Рядом с ними сидел Дрифтер. Злая и недовольная маска с примесью брезгливой снисходительности не сходила с лица. Мне показалось, что ненавидеть меня он стал ещё сильнее.
     Остальные ребята не проявили особого интереса. Хоть лица я рассмотрел далеко не все, мне показалось, что они просто не придали этой проблеме значения. Или просто не считали за проблему.
     Николай как ни в чём не бывало продолжил брифинг. Он рассказал о том, что удалось сделать за 10 дней июня. Рассказал про десятки тысяч обнаруженных мелких багов, и про десятки серьёзных. Настройка протекает очень неплохо и самый низкоуровневый контент проработан практически на 100%. Теперь разработчикам интересно, как социальное взаимодействие с неигровыми персонажами отразиться на "двумирье". Поэтому они уже разместили тему на форуме, призывающую тестеров не только сбиваться в кланы, не только прокачивать их, но и активнее работать в направлении нарабатывания репутации.
     - Алексей, - обратился он ко мне. - Ты, как лидер клана, пока ещё не имеющего достойной конкуренции, скажи мне, чем собираешься заниматься дальше? Планируются определённые события и нужно, что бы ты продолжил оказывать влияние на игровой мир. Вскоре это будет очень важно.
     - Именно это я и планировал, Николай, - подтвердил я. - Я ознакомился с информацией о том, что нужно сделать для поднятия клана на 4-й уровень. Там всё достаточно проблемно, но я решил, что нужно продолжать уходить в отрыв. Недавно ты мне сказал, что за один день были созданы более 100 кланов, а значит, скорее рано, чем поздно, они начнут давить на пятки. Поэтому нельзя расслабляться. Кто расслабляется и теряет концентрацию, кто почивает на лаврах, рано или поздно рискует потерять всё. А я хочу держать первенство.
     - Я тоже посмотрел, что там нужно будет делать, - поднял руку Андрей, как бы требуя слова. Но начал он говорить даже без разрешения. - И я не согласен с такой расстановкой приоритетов. Придётся приложить чудовищные усилия...
     - Совсем не чудовищные, - не согласился я. - Нас много. Чуть-чуть напряжёмся, построим все необходимые здания в деревне Истринг для наработки репутации, скинемся деньгами и всё будет в порядке.
     - Чёрт возьми, опять скидываться деньгами!? - закатил глазки казах Дандай. - Ну сколько можно уже в самом деле? Да я одеться, блин, не могу!
     - Верно! Надо сначала хотя бы экипировкой озаботиться.
     Совершенно неожиданно для меня, завязалась жаркая дискуссия. Я не ожидал от сокланов такого противления. Они говорили, что, в общем-то, не против прокачки клана. Но только не за счёт очередного сбора золота сразу со всех. Возражали довольно-таки горячо. И возражали даже те, кто обычно со мной соглашался.
     - Ребята, - я поднял руки, призывая всех к тишине. Удалось не особо. - Неужели вы не понимаете? 4-й уровень клана - это знаковый уровень!...
     - Да у тебя каждый уровень знаковый!
     -...Это клановые пассивки, которые можно будет изучить. Это клановая собственность, которую можно приобрести. Это возможность регистрироваться на теоретические осады. Может даже захваты клан-холлов. Это не только гигантский шаг для нас. Но не менее гигантский шаг для всего игрового сообщества. Если мы уйдём в отрыв, нас не скоро смогут догнать...
     - Да наплевать на всякие догонялки! - Дрифтер вскочил с высоко занесённым кулаком, словно Троцкий на митинге. - Лично я ни с кем не соревнуюсь! Это всего лишь ЗБТ, а не выяснение, кто первый придёт к финишу! Меня устраивает неторопливое развитие и плавный переход от одной цели к другой. Да и вообще, - он смерил меня презрительным взглядом. - Твой волюнтаризм меня достал. Да, я думаю, что достал он не одного меня. Правда, ребята? Вас не парит, что малой Наполеон с диктаторскими замашками всё время куда-то спешит? Что всё время говорит нам что делать, и даже не думает посовещаться. Вас это не достало? Меня, например, достало. Сегодня, сейчас, я требую, чтобы отныне все клановые вопросы мы решали голосованием. Ни кто-то один будет определять направление развития. А мы вместе будем принимать решение после всестороннего обсуждения. Верно я говорю?
     Он расставил руки, словно профессиональный декламатор, и смотрел по сторонам в поисках поддержки. А я опять ощутил, как крышечка чайника отправилась в стратосферу.
     - Ты кем себя возомнил, полудурок? - сквозь зубы прошипел я. - Тебе что здесь демократия, или что? Этот клан я создал в одиночку. Я пронёс его на своих плечах через года. И я всегда добивался поставленных целей. Ты думаешь я буду о чём-то советоваться с тобой? Ты кто такой, вообще? Что за х...р? Просто нытик, постоянно озабоченный лишь самим собой. Какой от тебя толк?
     - Я тебе уже говорил, сопляк, - следи за базаром! - заорал Антон. - Хоть я вынужден с тобой пересекаться каждый день, это не значит, что я буду тебя терпеть. В окно выкину, если захочу!
     - Антон! - грозным голосом воскликнул Николай.
     - Он меня уже достал, Николай. Реально достал! Какого хрена я вообще должен его слушать? Я на такое не подписывался...
     - Тогда ты можешь смело отправляться на х...р! - прорычал я. - Я тебе уже говорил об этом. Не хочешь слушать - пошёл в задницу! Убирайся!
     - Заткнись!
     Хоть адреналин уже бил фонтаном, я старался держать себя в руках. Но даже я понимал, что на этом всё. Больше терпеть Дрифтера я не собирался.
     - Николай, - обратился я к нему, сдерживая прорывающийся наружу гнев. - С меня хватит. Этого мудака я больше не намерен терпеть в своём клане. Всё. Он переступил черту. Пусть убирается.
     - Это не тебе решать, сявка малолетняя! - закричал Антон.
     - Антон! Успокойся! Тихо!... Алексей, погоди. Давай сейчас немного притушим пожар и поговорим без эмоций.
     - Это бесполезно, Николай. Я не собираюсь каждый день сражаться с тем, кто с первого дня пытается поставить под сомнение мой авторитет. Кто хочет его уничтожить. Кто постоянно говорит обо мне в уничижительном тоне и, вместо помощи, пытается ставить палки в колёса. Ты же сам видишь, от него один негатив. Он - раковая опухоль клана. И я больше не собираюсь с ней мириться. Её надо удалить.
     Николай промолчал и тяжело вздохнул.
     - Николай, - добавил я, смотря ему прямо в глаза. - Я не прошу. Я не предлагаю. Я не ставлю вопрос "или, или". Я говорю - этого мудака в клане больше не будет. Точка.
     Дрифтер извергнул поток матов. Но я его уже не слушал. Всё своё внимание я сосредоточил на том, кто имел право казнить и миловать. Лишь его мнение имело значение.
     Николай сидел и тёр лоб в течение долгих секунд. Хотя мне они показались часами. Даже Дрифтер успел прекратить бесноваться, а Николай всё ещё думал.
     - Антон, - наконец, тихим голосом сказал он. - Собирай вещи и жди в номере.
     - Что-о-о?
     - Своим решением я разрываю наши договорённости. Твой контракт будет аннулирован. Неустойка выплачена.
     - Да вы серьёзно, что ли, Николай Аркадьевич!? Почему!? Из-за него!?
     - Ты показал, что не умеешь находить общий язык с людьми. И не ты лидер клана, а Алексей. Не тебе критиковать манеру управления. Сначала попробуй управлять сам.
     - Тварь! - лицо Дрифтера перекосило злобой, когда он вновь посмотрел на меня. - Если меня попрут из-за тебя, я обещаю, что тебя найду! Только выйди за порог общежития!
     - Антон! - в голосе Николая слышалась властность. Он встал со стула и сердито посмотрел на Дрифтера. - Рекомендую заткнуться. А то ты действительно наговоришь лишнего. Возвращайся к себе в номер.
     - Проваливай, гнида! - подкинул я дров в пылающий костёр.
     Наверное, мои слова стали финальным аккордом. Этого Дрифтер уже не стерпел.
     Во все стороны полетели стулья, когда он рванул на меня, словно бык во время энсьерро. Некоторые ребята попадали на пол после такого усердия с его стороны, и не успели ничего сделать. Он прорвался через первые ряды, потянулся ко мне левой рукой и схватил за шкирку. Но прежде чем правая рука отправила бы меня в неизбежный нокаут, я успел выставить блок. На меня будто металлическая рельса обрушилась. Пудовый кулак лишь скользнул по затылку, но блокирующая рука онемела. Потому, чтобы избежать повторения, я обхватил неадеквата за талию, поднатужился и повалил на пол. Прижался к телу, чтобы он не смог нанести удар ни кулаком, ни локтем.
     И успел сообразить я вовремя - следующий удар так и не пришёл. На нас навалились и едва не раздавили. Вытащили и скрутили Антона, а мне лишь помогли подняться. Стараясь не поддаваться действию адреналина, призывающего зубами вцепиться во вражеский кадык, я заметил охранников, которые каким-то образом успели прибежать с первого этажа и спешили к месту происшествия. Они перехватили руки Антона и завели за спину.
     Но он уже не сопротивлялся. Он смотрел на меня с такой ненавистью, что, казалось, готов был прикончить здесь и сейчас. Мне даже показалось, что у него проблемы не только с демонстрацией агрессии, но и с головой.
     - В номер его отведите! - суровый Николай больше не строил из себя переговорщика. - Пусть собирает вещи. Проследите за этим. Не спускайте с него глаз. Начнёт буянить - шокером успокойте.
     - Всё понятно. Исполним, - ответили бравые охранники. А затем, всё ещё держа за руки, повели Антона ко входу. - Идём. И смотри не буянь.
     - Я тебе это ещё припомню! - уже у двери бросил мне Дрифтер. - Будь уверен.
     Его вывели.
     - Ты в порядке, Алексей? - обратился ко мне Николай.
     - Да, порядок. Мне одному кажется, что у него с головой проблемы?
     - Не знаю, - пожал Николай плечами. - Сейчас я приглашу медицинский персонал и мы это выясним. Приношу тебе свои извинения за его поведение. Это было весьма неожиданно.
     - Ничего, - ответил я, чувствуя, что пламя начинает угасать. - В этих наших интернетах я и не такое выслушивал. Но там, из-за безнаказанности, все проявляют недюжую смелость. Последствий никто не ожидает.
     - Я обещаю, что для него они будут, - уверил он меня, а затем посмотрел на растерянных ребят, топтавшихся рядом и пытающихся вернуть стулья на места. - Прощу прощения за сцену, свидетелями которой вам пришлось стать. Но это ничего не меняет. Работа есть работа. Согласно вашим контрактам вы должны продолжать играть. Приходите в себя, попейте кофе - и обратно в капсулы. На этом брифинг закончен.
     Обходя поваленные стулья, Николай покинул помещение. Оставил нас одних в тишине и молчании. Мне даже показалось - во враждебном молчании. Почти 50 человек, из которых я хорошо знал от силы половину, смотрели на меня, хмурились и молчали. Никто не комментировал, никто не задавал вопросы, никто спешил выражать поддержку. Все просто стояли и молчали.
     - Я не знаю, что вам сказать, - наконец-то, я решился прервать молчание. - Я не хотел, чтобы дошло до такого. Но вы сами видели, что он меня провоцировал с самого нашего знакомства. Он приносил лишь вред. И теперь, я надеюсь, воцарится хотя бы относительная гармония. Давайте просто обо всём забудем и сделаем вид, что этого не было.
     - Вряд ли это возможно, - первым высказался Андрей. Затем развернулся и вышел из комнаты. За ним потянулись другие, не оставляя за собой комментарии по поводу произошедшего.
     Когда остались лишь Серёга с женой, Кассиопея, Олеся, Квантум, Платон и Катя - мои самые верные последователи - я позволил себе расслабиться. Облегчённо выдохнул и опустил седалище на стул.
     - Шо будем дальше делать, Лёха? - спросил Олег.
     - Будем придерживаться плана - выполним все квесты для поднятия кланового уровня.
     - Я тоже уже посмотрел, что там надо, - сказал Платон. - Думаешь, осилим?
     - Несомненно. Построить водяную мельницу в деревне Истринг, конюшню и склад не так уж и сложно. Затратно по времени, возможно. Но не сложно. Меня больше беспокоит сумма в золотом эквиваленте. Придётся Рубена поднапрячь.
     - Мы скинемся, если будет надо! - скромная и стеснительная Вика всегда была готова оказать посильную помощь.
     - Меньшего и не жду, - улыбнулся я ей. - Нам надо наработать репутацию и мы это сделаем. Считаю поднятие кланового уровня очень важной задачей. Пассивные умения нам помогут. Там даже есть "пассивка" на получаемый опыт после убийства "мобов". Она становится более актуальной в свете срезанных рейтов.
     - Верно, - кивнула Олеся. - Первым делом надо изучить её.
     - Изучим, - согласился я. - Давайте, наверное, по капсулам. Не будем терять времени. Сейчас договоримся в игре и отправимся в Истринг. На месте узнаем, что там надо. Хорошо?
     - Да, командир.
     - Сделаем, Лёха.
     Ребята отправились на выход. Я пошёл, было, следом, но меня остановила Катя и схватила за рукав. Вика вышла последней, бросив недовольный взгляд. А затем ещё на секунду-две задержалась, словно не хотела уходить.
     - Закрой за собой дверь, пожалуйста, - хоть Катя попросила вежливо, тепла в её голосе было немного. Едва ли больше нуля градусов. - Ты в порядке? - спросила она, когда дверь захлопнулась.
     - Да. Уже всё нормально. Чёртов неадекват выбесил, конечно.
     - Возможно, это из-за меня...
     - Из-за тебя? - удивился я.
     - Ага, - она потупила взгляд. - Он начал подбивать ко мне клинья ещё в автобусе. Но я сразу сказала, что мне это не интересно. Я... я вообще не планировала ни с кем сближаться... Понимаешь? Так просто вышло.
     - Я рад, что "просто вышло", - я улыбнулся и погладил её по нежной щеке. - Не бери в голову. Из-за тебя или не из-за тебя - это неважно. Мы удалили опухоль хирургическим путём. Всё, её нет. Не переживай. Давай сосредоточимся на игре. И... и на том, что может происходить вне игры. Скажу тебе откровенно: ты мне нравишься. Я обратил на тебя внимание сразу. Но иллюзий не строил. И теперь рад, что ты тоже обратила на меня внимание. Продолжим?
     Катя лукаво улыбнулась.
     - А ты знаешь, я совсем-совсем не против.
     - Отлично! Тогда идём покорять игровой мир.

Глава 14

     Следующие 3 дня выдались довольно-таки напряжёнными. И не потому, что в клане всё ещё чувствовалось эдакое брожение. Многие ребята держались обособленно, были замкнутыми и молчаливыми. Изгнание неадекватного демона из наших рядов не всем пришлось по душе. Но скандалить с риском отправиться вслед за демоном, никто не рискнул. Все чётко придерживались генеральной линии партии - следовали моим указаниям.
     Мы понаехали в деревню Истринг, которая принадлежала нашему старому знакомому лучнику, - графу Вильфреду Сарториусу и приступили к выполнению намеченной миссии. Облобызали всех неигровых персонажей, желая наработать репутацию, и начали возводить в деревне сразу три постройки: строили мельницу у реки, просторные конюшни и продуктовый склад. Строили своими руками. Это значит, валили лес, строгали брёвна, месили глину. Вместо добычи опыта и поднятия уровней, трудились обычными строителями. А поскольку многие из нас ремёсла прокачивали совершенно другие, работа шла очень-очень медленно.
     Но, тем не менее, к вечеру третьего дня мы завершили постройку всех необходимых зданий. Сокланы выдохнули с облегчением, а я от всей души их поблагодарил за усилия. Но к этим благодарностям, совершенно неожиданно, мне удалось добавить нечто более серьёзное. Когда я получил от деревенского старосты подтверждение о постройке конюшен, он сообщил, что мой клан теперь может в этих конюшнях затариться по полной - каждый член клана может приобрести "маунта". Вот так вот, ни с того ни сего, мы стали единственными в "двумирье" кто, наконец-то, перестанет бороздить его просторы на своих двоих или тратить деньги на телепорты.
     Моих сокланов охватил нехилый ажиотаж. Стоили лошадки недорого, а потому каждый спешил выбрать себе лошадку с самым вычурным окрасом. Дамы натурально так прыгали, пищали, и требовали от мужиков уступить им то "ту пятнистую", то "ту с косичками в гриве". А когда кто-то осмеливался возражать, действовало незаменимое: "Вы мужики или кто?". При выборе лошадей никто из дам не желал отыгрывать роль "сильной и независимой".
     Надо ли говорить, что я купил лошадь последним? Дождался, пока все наразвлекались вдоволь, и выбрал себе скакуна в полном соответствии с ник-неймом - чёрного, как смоль, вороного жеребца. Купил у берейтора не только "пассивочку" "неопытный ездок", но и полный комплект сбруи. Собственноручно закрепил седло, забрался и почувствовал, что не испытываю никакого дискомфорта.
     - Блин, в реальной жизни я никогда не испытывал тяги к верховой езде, - сказал я Руффилину, который поглаживал упругий бок моей коняшки. - Вообще не мог понять, в чём кайф разбивать шары об седло. Но сейчас мне даже нравится...
     - Это потому, что шары ненастоящие, - погыгыкал Руффилин. - Короче, Лёха, как вчера и обговаривали: 5 "тонн" выделяю. Что смог - продал. Остальное дособирали помаленьку. Постарайся пока новых трат не придумывать. Надо немного восстановить потери.
     Он предложил мне обмен и переложил в появившееся системное окошко золото.
     - Посмотрим, Рубен, - я подтвердил обмен. - Сейчас я отвезу полученное от старосты письмо королевскому поверенному в столицу. Узнаю, что он мне скажет. Вроде бы, как раз нужно было 5000. А там посмотрим.
     - Лучше б ты на эти деньги ресурсов накупил. Хельвег бы скрафтил что-нибудь. "Редкое", хотя бы. А, возможно, и в "эпик" прокнуло бы.
     - Да прекрати, - отмахнулся я. - Я же "энханцер". Меня вообще надо одевать в последнюю очередь.
     - Тогда скрафтили бы мне, - улыбнулся он.
     - Учту, - подмигнул ему я и дёрнул поводья. - После апа клана на 5-й уровень! Ха-ха!
     Под крик "редиска!" из уст Рубена, я ударил вороного по бокам и направил по дороге на север, которая шла вдоль реки. Я хорошо запомнил карту и знал, что дорога ведёт в столицу королевства Италан - в Кресфол...
     ...Низко пригнувшись к лошадиной шее, я кайфовал. Мчал, как ракета, ощущая плотный ветер на лице. Я впервые сел на лошадь, но уже был уверен, что тоже самое попробую в реальной жизни. И теперь меня совершенно не беспокоит страх получить копытом в живот. Я обязательно его переборю.
     До самых крепостных стен дорогу обступали пахотные поля и луга с невысокой травой. Я никуда не сворачивал, строго следуя прямой линии, но иногда замечал по сторонам не только небольшие заброшенные хутора и ветряные мельницы, но и самых настоящих НПС-рыбаков. Увидел рыболовное судно, плывущее по реке, сети, развешанные на борту, парус, наполненный ветром. Рыбаки, видимо, заметили меня и принялись размахивать руками, стараясь привлечь внимание. Возможно, у них для меня был припасён очень вкусный квест. Но я не стал останавливаться, чтобы это выяснить. Впереди уже показались высокие стены Кресфола.
     Я сразу понял, что город огромен. Скакал по дороге, водил глазами из стороны в сторону, и видел лишь стены. От песчаного берега на востоке, до самых гор на западе шла сплошная стена. В том месте, где быстрая река отрезала от Кресфола четвертинку, в эту сплошную стену была вплетена металлическая решётка, пропускающая реку на волю, но не нарушающая монолитность крепостной защиты. Прямо по курсу, куда вела меня дорога, возвышались две каменные башни. Огромные ворота врастали в эти башни намертво, а гурдиции из крепкого дерева нависали над входом.
     Я сбавил ход, заметив, что из окон гурдиций на меня направлены стрелы. Врата были заперты, но перед ними стоял одинокий страж. Стоял, словно ждал именно меня. Я пустил вороного шагом и, на всякий случай, поднял над головой руки.
     - Добрый день! - закричал я, остановив лошадку метрах в десяти от ворот. Остановил, потому что показалось, будто услышал скрип тетивы. Получать стрелу в смелую грудь, я не планировал. - Я прибыл по важному делу!
     - "Непосвящённый"! - крикнул мне страж и жестом показал, чтобы я приблизился. - Ты можешь подъехать ближе. Только медленно.
     Пятками я стукнул вороного по бокам и медленно проделал оставшийся путь. Поднял глаза и убедился, что они не подвели ранее - сверху меня на прицеле держали несколько лучников.
     - Что тебе здесь нужно? - страж вновь привлёк моё внимание. - Я вижу, что ты прибыл слишком рано. "Непосвящённым" незачем показываться у стен Кресфола, пока они недостаточно сильны. Ты сильно рискуешь.
     Я прищурился и прочёл: "Привратник Врен - Первый страж Кресфола".
     - Здравствуйте, - на всякий случай ещё раз поздоровался я. - Я по делу.
     - С тобой никто не станет разговаривать, "непосвящённый". Ещё нет тех дел, которые тебе по силе выполнить. Поворачивай.
     Я смекнул, что уровнем ещё не подхожу. Прибыл раньше, чем бы меня сюда привели квесты и "гринд". Но у меня в заплечной сумке лежало доказательство, что прибыл я куда надо.
     - На самом деле, дела есть, - я извлёк письмо, которое мне вручил староста деревни Истринг и протянул стражу. - Взгляните.
     Он взглянул. Но не так, как все делают обычно. Он просто к нему прикоснулся.
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "привратник Врен - Первый страж Кресфола". Персональная репутация: 1/10
     - Что ж, это весомый аргумент, Серый Ворон, - он уважительно закивал головой. - О тебе я ещё не слышал, а потому немного удивлён. Видимо, даже среди "непосвящённых" эльфов есть те, кто бежит впереди телеги.
     - Мерси за комплиман, - брякнул я и спрятал письмо. - Проехать в город можно?
     - Конечно. Ты станешь первым "непосвящённым", кто удостоился чести посетить столицу королевства. Но не заблуждайся - с тобой никто не станет разговаривать, кроме того, кто тебя ожидает... Открыть ворота!
     Раздался грохот и скрип лебёдки. Ворота медленно распахнулись при помощи живой человеческой силы в виде хмурых неигровых стражей. Такими же хмурыми взглядами они проводили меня, когда я тронул коняшку и въехал в город.
     Шум и гам встретили меня первыми. Остановившись посреди дороги, я некоторое время наблюдал за торопливыми "неписями", в соответствии со скриптами, занимавшимися своими делами. Но чем бы они не были заняты, время от времени их взгляды приковывал я. Ненадолго, правда. Они быстро понимали, кто я есть, и отворачивались в полной уверенности, что никакого квеста мне не достанется.
     Я полез в сумку и достал карту местности. Город имел немаленькие размеры и, чтобы обнаружить на карте искомого НПС, мне пришлось провозиться. Он мигал зелёной точкой в квартале у самого скалистого берега. В квартале, где обитали королевские чинуши.
     Я наметил путь и дал коню по бокам. Ехал неторопливо, внимательно изучая архитектуру. Изначально я ожидал увидеть бедные лачуги у внешней стороны крепостных стен. Но, как и оборонительного рва, их там не было. Лачуг так же не было и в самом городе. По пути мне встречались лишь добротные одноэтажные дома из кирпича. Множество лавочек с равнодушными торговцами, которых я абсолютно не заинтересовал. Фонтаны, парки, скверы. Даже аутентичные рестораны с деревянными верандами. Я ехал по центральной дороге, пока не упёрся в широкую площадь, вымощенную камнем. Взгляд вонзился в гигантскую статую человека, расставившего ноги словно Колосс Родосский прямо в центре площади. Я прошёлся взглядом по фигуре статуи и добрался до самого лица. Оно было мастерски выточено из камня. И очень сильно напоминало лицо человека, высеченное на алтаре.
     - Походу, я был прав, - сказал я сам себе. - Италан, что ли?
     Я подъехал к статуе и прикоснулся с огромной ноге.
     "Верховный Бог, создатель мира - титан Италан! Прикосновение к его мощам наделит любого такой силой, сопротивляться которой не посмеют даже Пятеро..."
     - Чего? - я встряхнул головой. Затем прикоснулся опять и прочёл тоже самое. - Каким мощам? Эта статуя из мощей верховного божества построена, что ли? Вроде камень, как камень...
     Я принялся оглядываться, в робкой надежде получить ответы на свои вопросы у кого-нибудь из торопливых неписей. Но для них я пока что был невидимкой.
     - Ладно, Бог с ним, - махнул я рукой и опять вытащил карту. - Так, направо от площади дорога в порт. Налево - в королевский дворец. Тот, что зовётся Хребет Италана, - я привстал в стременах и рассмотрел между деревьев высокий замок с башнями и шпилями, возведённый практически у самого края скалы. Отсюда хорошо был заметен подъём и дорога, ведущая прямо к замку. - Понятно... А прямо если идти, я попаду как раз в королевский квартал. Куда мне и надо.
     Я тронулся в путь, едва убрал карту. Пересёк несколько улиц, с удивлением наблюдая изменения в городской архитектуре. Теперь меня окружали двух- и трёх-этажные дома из белого камня. Может, даже из мрамора. В этом я не разбирался. Величественные статуи неизвестных животных, дорогие рестораны, оружейные магазины и магические лавки. Здесь чувствовался запах денег. Больших денег. Особенно там, где на стене висела вывеска "Банк". У входа стояли два стража в дорогих доспехах и пялились на меня, как на проходимца в низкоуровневой экипировке. И, в принципе, они были правы - одет я был совершенно не по моде.
     - Да уж, - пробормотал я. - Надо скорее докачиваться и сюда переезжать. Тут непаханое поле для деятельности и наработки репутации. "Неписей" - тьма! Это ж сколько тут всего можно нахимичить.
     Я слез с коня и привязал его у входа в административное здание, где мигала зелёная точка. Чувствуя себя недостойным "непосвящённым" бомжом, бродил некоторое время по мраморному залу и старался не обращать внимание на брезгливые взгляды неигровых персонажей. Нашёл королевского поверенного, но даже не подумал кидаться ему в ноги, как когда-то кинулся в ноги Нарае Илири. Всё же он не королевских кровей.
     - Здравствуйте. Я к вам по делу, - я протянул письмо пухлому мужику в просторных одеждах. Рукой, на всех пальцах которой сидели золотые кольца, он взял письмо.
     - Принимается, - спокойным голосом сказал он, едва взломав печать. - Ты оказал добрую службу подданным короны. За это, несомненно, достоин награды. Только сначала отнеси это письмо в банк и заплати необходимый взнос. Тогда получишь желаемую награду.
     Я поблагодарил его и двинул на выход.
     - Слава о тебе, Серый Ворон, разлетится по всему королевству! - прокричал он мне вслед. - Продолжай в том же духе!
     - Обязательно, - усмехнулся я сам себе.
     Затем посетил банк, где у меня отобрали 5000 золотых.
     - Больше вам нет необходимости, "непосвящённый", носить столько золота в кошельке, - сказал банкир напоследок. - Приходите ко мне, и, начиная от 1000, я обменяю золото на векселя королевского банка. Это облегчит вам жизнь - выкрасть векселя невозможно, в отличие от монет в кошельке.
     - Обязательно, - подтвердил я, когда передал деньги.
      ВНИМАНИЕ! ИГРОК " GRAY RAVEN " УВЕЛИЧИЛ УРОВЕНЬ КЛАНА " IMMORTALS "!
      ТЕПЕРЬ ОН - ПЕРВЫЙ В ВИРТУАЛЬНОМ МИРЕ " TWO WORLDS " - ПОЛУЧИЛ ВОЗМОЖНОСТЬ ИЗУЧИТЬ КЛАНОВЫЕ УМЕНИЯ!
      АДМИНИСТРАЦИЯ И СОЗДАТЕЛИ ИГРЫ ВЫРАЖАЮТ КЛАНУ СВОИ ПОЗДРАВЛЕНИЯ!
     - Вот теперь слава обо мне разлетится не только по всему королевству, но и по всему игровому миру, - улыбнулся я, абсолютно довольный собой. - Всё же я принял верное решение, настояв на прокачке клана. Никогда нельзя поддаваться стадному нытью... А теперь - к менеджеру кланов!
     Я поблагодарил банковского служащего и побежал искать нужного НПС. Отыскал его быстро и пристал с расспросами. Но он оборвал зарождающийся диалог. Вместо ответов, перед моими глазами появилась системная информация.
      Внимание! Лидеру клана, достигшего 4-го уровня, доступны для изучения такие пассивные умения:
      " Опыт клана " уровень 1 - увеличивает получаемый опыт после убийства монстров на 1%. Стоимость покупки - 200 золотых монет.
      " Мораль клана " уровень 1 - увеличивает регенерацию здоровья на 1%. Стоимость покупки - 200 золотых монет.
      " Ментальная сила клана " уровень 1 - увеличивает регенерацию маны на 1%. Стоимость покупки - 200 золотых монет.
      " Физическая атака клана " уровень 1 - увеличивает физическую атаку на 1%. Стоимость покупки - 200 золотых монет.
      " Физическая защита клана " уровень 1 - увеличивает физическую защиту на 1%. Стоимость покупки - 200 золотых монет.
      " Магическая атака клана " уровень 1 - увеличивает магическую атаку на 1%. Стоимость покупки - 200 золотых монет.
      " Магическая защита клана " уровень 1 - увеличивает магическую защиту на 1%. Стоимость покупки - 200 золотых монет.
      " Блок щитом клана " уровень 1 - увеличивает шанс блока щитом на 1%. Стоимость покупки - 200 золотых монет.
     - Однако, - я потёр подбородок. - Ну и цены у вас ребята... 1600 вынь да положь. Рубену опять писать, что ли? Не, на хрен! Пока опыта хватит.
     Я полез в закрома и капитально поскрёб по личным сусекам. Выскреб практически всё.
     - Держи, крохобор, - недовольно пробурчал я и протянул деньги Менеджеру Кланов. - Одну куплю и хватит.
      Внимание! Лидер клана изучил пассивное умение " Опыт клана " уровень 1.
     "О-о-о, ну, наконец-то", - первым в клан-чате отреагировал Квантум. - "Надо срочно идти качаться, Лёха!"
     "С почином, так сказать," - поддержал гном Святой Дистин. - "Учи дальше, командир."
     "Лёш, с тобой Николай хотел поговорить," - написала Олеся. - "Просил, чтобы я тебе передала."
     "Хорошо. Спасибо. Сейчас сбегаю к нему", - ответил я. - "Ребята, клан апнут. Всем спасибо за участие. Это очень важно для меня. Кроме шуток. На этом давайте пока сделаем паузу. Занимайтесь своими делами, качайтесь, делайте квесты. Если кому будет интересно, уделите внимание рекрутингу. Теперь в клан влезает 200 человек и можно начинать искать толковые кадры. Пока только нужен саппорт, как вы сами понимаете, и сыгранные пачки."
     "Сыгранные пачки? Среди тестеров? Ха-ха-ха", - эпистолярно засмеялся Хельвег. - "Не смеши, Лёха."
     "Что ж, ты прав, я думаю", - согласился я. - "Но, возможно, будут ребята, которые играют в 3-4 человека. Может быть, будут те, кто познакомился уже в игре и смог наладить определённое взаимодействие. Короче! Если кто будет спрашивать, можно ли вступить, - отправляйте ко мне в личку. Я сам разберусь."
     Слегка недовольный тем, что сокланы не проявили никакого интереса к набору персонала и не предложили помощи, я вышел из игры прямо перед носом Менеджера Кланов. Оттолкнул оргстекло и зевнул. Спрыгнул, подошёл к двери рабочего кабинета Николая, который примыкал к залу с капсулами, и постучал.
     - Войдите.
     - День добрый, Николай, - поздоровался я.
     - Привет, Алексей. Присаживайся. Как успехи?
     - Прекрасно, - я сел напротив. - Только-только взял 4-й уровень клана. Даже одну "пассивочку" проучил.
     - Замечательно, - он улыбнулся. - А то за тобой уже бросились в погоню. Гляди, нагонят.
     - Конкуренты?
     - Да. Лидеры остальных кланов. Услышали наш зов. Тебя это не беспокоит?
     - То, что вы из-под палки заставили других организовываться? Нет, не беспокоит. Как говорится: пусть сперва добьются. А уж потом попробуют догнать. Флаг им в руки, короче.
     Николай улыбнулся.
     - Слушай, а ведь мы в тестеры набирали не кого попало. По всей Европе есть ребята не менее опытные. А, может, и опытнее тебя. Кто знает, как они себя покажут.
     - Это тоже неплохо, - сказал я. - Конкуренция мотивирует. Заставляет держать себя в тонусе и не расслабляться. Если возникнут кланы и союзы, я буду только рад. Но об этом стоит задуматься, когда это реально произойдёт. Пока же, я уверен, нет даже кланов 3-го уровня. Ни одного "тага" я ещё не видел. А в Кресфол я вообще попал первым. Так что гандикап у нас есть.
     - Что ж, это верно. Ты действительно оторвался... Но, кстати, я хотел поговорить с тобой не об этом. Не знаю, как ты воспримешь...
     - А что случилось?
     - На счёт Антона.
     - А что с ним? В дурку посадили? Там явно с кукухой проблемы.
     - Не совсем. Вернее, совсем нет... Я не стал разрывать с ним контракт.
     - Серьёзно?
     - Да. Он клялся и божился, что его выступление было чисто эмоциональным. Он просто не сдержался. Умолял его не увольнять. Готов был ради этого даже пойти на снижение зарплаты. И... и я пошёл навстречу.
     Николай внимательно наблюдал за мной, словно ожидал яркой реакции. Но я оставался непроницаем.
     - Я поверил ему и предложил поменять команду. С тобой он не сработался, но, возможно, сработается с другими. Я отправил его в Прагу, где трудится очередная группа тестеров. Он пообещал, что никаких эксцессов больше не будет. Так что орк с ником "Дрифтер" никуда не исчез из "двумирья". Как ты к этому относишься?
     - Безразлично, - абсолютно честно ответил я. - Признаюсь, этот дебил сильно меня раздражал. Но гонор он демонстрировал только здесь - в реальной жизни. В виртуале вёл себя скромнее. Так что меня совершенно не волнует, как сложится его игровая карьера. Как по мне - он всего лишь бестолковый нытик, не желающий прилагать усилия.
     - Фух. Ну и славненько, - Николай удовлетворённо потёр руки. - Я, признаться, переживал, как ты к этому отнесёшься. Всё же у тебя были все причины для недовольства. Но я рад, что ты оказался взрослым, рассудительным человеком. Уверен, вы больше никогда не услышите друг о друге.

Глава 15

     В течение следующих нескольких дней клан "Immortals" прогрессировал. Члены клана поднимали уровни с помощью топового "гринда" и мелких квестов. Рубен в содружестве с Иваном - основным нашим ремесленником - держал рынок в кулаке, скупая ресурсы и продавая за золото готовые изделия. А я, перебегая из группы в группу и держа онлайн в районе 15-ти часов в день, взял 53-й уровень, значительно оторвавшись от ближайшего преследователя, который тоже был представителем моего клана.
     Это были хорошие времена. После изгнания Антона, атмосфера в клане немного успокоилась. Никто не бурчал, никто не возмущался. Все делали своё дело. Мы легко удерживали первенство в рейтинге кланов, зарабатывали золото, нарабатывали репутацию с неигровыми персонажами. Даже все пассивные умения клана проучили, несмотря на небольшой бонус в 1%. Игровая жизнь шла своим чередом.
     Я же сосредоточился на рекрутинге. Обладая огромным опытом в сфере отсеивания зёрен от плевел, много времени я тратил на общение с игроками, которые желали к нам присоединиться. Оранжевый "таг" с пятиконечной звездой в центре, многих притягивал, как магнит. Потому "личка" моя разрывалась от сообщений. Я договаривался о встречах и быстро составлял поверхностный портрет потенциального рекрута. Отказывал довольно-таки часто, хоть отбросил идею набирать только тех, кто уже имеет опыт взаимодействия в группе. Решил принимать и одиночек, в основном делая акцент на персонажах поддержки. Но и этих персонажей нужно было кому-то раскачивать. Так что пришлось принимать и "бестолковых дамагеров". Хоть классы у этих "дамагеров" были самые что ни на есть распространённые, ребята, сидевшие за рулём этих персонажей, пришлись мне по душе. Я провёл множество виртуальных собеседований в одиночку и за четыре дня набрал 47 человек. Каждый вечер старался проводить клановые сборы, чтобы ребята немного адаптировались и привыкли друг к другу, и устраивал расстановку задач на следующий день. Такие сборы, несомненно, шли на пользу коллективу. Очень быстро обстановка с недовольно-нейтральной перешла на умеренно-дружелюбную. Новички осваивались, старички привыкали к новичкам, а усталый клан-лидер каждую ночь отдыхал от трудов ратных в объятиях той, кто была с ним мила.
     Именно тогда мне показалось, что мы готовы. Именно тогда я решил, что Мировой Рейдовый Босс по имени Крок нас ждёт. Я смотрел статистику клана и впервые согласился сам с собой, что разброс по уровням не так уж и велик. Что нам вполне по силам хотя бы попытаться отрубить крокодилий хвост.
     Как выяснилось, в Кресфол попасть можно только по достижении 50-го уровня, а потому я назначил сбор всего клана в единственной таверне деревни Истринг. Опытным путём мы выяснили, что место, где иногда с дружками пьянствовал граф Вильфред Сарториус, посмеиваясь над "непосвящёнными", нам подходило. Именно там можно разместиться в таком количестве и не сидеть друг у друга на коленках.
     - Поздравляю, Андрюха, - похлопал я его по плечу, которое было прикрыто недавно скрафченной "необычной" туникой. - Второй после меня 50-й лэвэл. Молоток. К тому же на "маналейке". А это совсем не шутки.
     - Спасибо, Ворон, - подмигнул он мне. - Хоть я не топлю, как ты, стараюсь время зря не тратить. Вон, даже Олесю обогнал.
     - Мы ещё посмотрим кто кого, - в присущем только ей стиле, показала коготки девушка с ником "Angry Manul". - Просто тебе повезло с Лёхой качаться. С его аурой на шанс физического крита лучники вытворяют чудеса...
     - Эй! - возмутился гном Святой Дистин. - Я тоже вытворяю чудеса под его аурой, хоть и не лучник совсем. Под местным вариантом барда моя "редкая" пика работает как джедайский меч - рубит направо и налево!... Хреново, что без барда ни хрена не рубит.
     - Давайте, наверное, рассаживаться, мальчики и девочки, - предложил я. - На повестке дня лишь один вопрос - поход на мирового босса.
     - Ого!
     - Нормально так!
     - Куда идём? Кого бьём?
     - Сейчас поймём... Ребята! Ребята, присаживайтесь... Да-да, где удастся, там и присаживайтесь. Таверна хоть и не резиновая, но нас вместит. Садитесь, берите в руку кружку с бесполезным пивом, которое в этом мире не вставляет, и давайте обсудим важный вопрос.
     - Какой? - спросил кто-то из новичков.
     - Я считаю, что пора пришла. Пора нам попробовать ликвидировать самого мелкого Мирового Рейдового Босса "двумирья", что обитает в Губительных Топях, - Крока. Он - 50-й уровень. Имеет множественную охрану более мелкого уровня. И агрится сразу после пересечения боевой зоны любым игроком. Следовательно, заходить к нему надо уже подготовленными. Связать босса агрессией консервных банок и вычистить охрану с помощью грамотно собранных пачек с дэмэдж дилерами. Всё по классике, в общем. Такой контент всех интересует?
     - Конечно!
     - Спрашиваешь тоже! - загомонили игроки. В основном, новоприбывшие.
     - Значит, решено! Удар нанесём по-любому. Теперь наша задача - определиться со временем и расписать место для каждого. Каждый должен знать свою группу и прибыть на место вовремя...
     Скрип покосившегося пендельтюра отвлёк меня от изложения собственной мысли. Я посмотрел на неожиданного посетителя и увидел, что это был совсем не игрок. Это был неигровой персонаж. Но совсем не из тех крестьян-трудяг, кого мы привыкли видеть в этой деревне. Это был даже не граф Вильфред Сарториус, который ни в какую не хотел с нами взаимодействовать, несмотря на то, что мы оккупировали его деревню. К нам, игрокам, он продолжал относиться с нескрываемым пренебрежением.
     Это был королевский курьер.
     Высокий неигровой мужчина в остроконечном шлеме, вершину которого венчало белое птичье перо, рукой откинул полы позолоченного плаща, на котором были выведены символы королевской власти, и, с достоинством, присущим королевским особам, положил ладонь на рукоять шпаги, прикреплённую к дорогому кожаному ремню. Он окинул таверну взглядом и убедился, что она забита "презренными непосвящёнными". Но он не стал делать то, что я от него ожидал - не стал удаляться со словами "понаехали". Вместо этого он выделил взглядом меня, едва заметно кивнул, как бы здороваясь, и подошёл ближе.
     - Серый Ворон, приветствую, - он приложил руку к груди слегка поклонился. - Мне сказали, что я могу найти вас здесь. Пожалуйста, примите письмо, которое попросили вам передать.
     - Кто попросил? - не скрывая удивления, спросил я.
     - Его Величество Гилберт Пеппин - король королевства Италан.
     - Ш-шо!? - пискнул Квантум.
     - Э-э-э, - согласился с ним Дистин.
     - Прошу вас, примите, - королевский курьер извлёк бумажный свиток из-под кожаного наруча и протянул мне.
     Я взял чисто машинально.
     - Всего хорошего, Серый Ворон, - он опять поклонился и незамедлительно покинул таверну.
     Наверное, секунд пять я стоял с протянутой рукой и держал свиток, перевязанный синей ленточкой и скреплённый сургучной печатью.
     - Что там, Лёш!? - первой не выдержала Вика. Она стояла совсем рядом и чуть ли не трясла мою руку.
     - Эм, письмо, кажется, - я покрутил в руках бумажную трубочку. - Вон даже печать есть. Настоящая. Королевская.
     - Ну так вскрывай скорее! - воскликнула Олеся.
     Я покрутил трубочку в руках.
     - Серому Ворону в руки лично, - такие строки были написаны каллиграфическим почерком прямо под печатью. - Мд-а-а-а...
     - Дожились. Тебя уже "неписи" сами ищут? - присвистнул Хельвег.
     - Открывай же, ну!
     Я сковырнул печать пальцем, развязал тесьму, развернул свиток и вслух прочёл:
     - Мы, король Гилберт Пеппин, законный владелец земель, кои принадлежат всей расе человеческой, желаем видеть почётным гостем "непосвящённого" Серого Ворона - лучшего представителя среди тех, кто совсем недавно почтил своим присутствием наш мир - на праздничном балу в честь 16-ти летия нашей дочери Амелии. Вы весьма обяжете нас, Серый Ворон, если соблаговолите посетить бал, который будет проведён завтра вечером в королевском дворце. Нам весьма интересно познакомиться с тем, кто уже оставил заметный след на просторах королевства.
      Подпись: Айден Никол - церемониймейстер Его Величества.
      П.С. Его Величество не будет возражать, если вы придёте с парой.
     - Ох, ты ж, ёкарный бабай! - обомлел я.
     - Королевский ёкарный бабай, - согласился со мной Квантум.
     - Вот это жесть! - Паттон потянулся рукой, словно хотел отобрать приглашение. - Чё, реально так и написано?
     - Ну да, так и написано. На бал к малолетке по случаю её шестнадцатилетия.
     Олеся фыркнула.
     - Чудные какие-то неигровые персонажи тут...
     - Завидуешь, Леська? - усмехнулся орк Вольфрам.
     - Вот ещё!
     - А про этого короля читал кто, вообще? Что там про него в лоре написано?
     - Я читала, - ответила Паттону Стася. - Во времена его молодости был возведён Хребет Италана - новый королевский дворец. Именно он возродил память о Боге, создавшем этот мир. И относится к этому верованию весьма ревностно... Так же у него трое детей: старший сын - наследник Райкард Пеппин, средний сын - Райтер Пеппин и младшая дочь - Амелия. Про них мало что есть в открытом доступе. Видимо, таким образом сценаристы решили подчеркнуть, что их истории должны быть раскрыты игроками. Теперь вот, блин, одному из них предоставился шанс. Фу! Фи!
     - Чего ты, Силли? Завидуешь, как Олеся?
     - Вот ещё!
     - Фи!
     - А королева-мать где? Почему только король и его дети? Что в лоре про королеву говорится?
     - Там написано, что она умерла при родах Амелии. Печально, но факт. Не знаю, зачем так придумали писаки. Там так же написано, что роды принимала волшебница Вивиарис - одна из Пяти.
     - Ого!
     - Угу. Она так же стала крёстной матерью принцессы.
     - Тут же церквей нет. Где её могли крестить?
     Стася пожала хрупкими плечами.
     - На форуме нет никаких подробностей. Только общая информация длиною в полстраницы.
     Я хмыкнул и вновь прочёл письмо от корки до корки. Шанс мне предоставлялся довольно-таки интересный. Побывать в королевском дворце... Да ещё во время бала... Кто мог таким похвастаться?
     Меня кто-то осторожно тронул за плечо.
     - Лёш, там написано, что ты можешь прийти с парой? - Катя уставилась голубыми глазами. - Кого с собой возьмёшь? Я бы тоже хотела сходить. Видео сняла бы...
     - А чего это ты!? - возмутилась Олеся и, впервые на моей памяти, повысила голос. - Я тоже хочу! Танцы, роскошь и вино... Кто может быть против?
     - Эй, и я хочу!
     - Квантум, ну какая из тебя пара для Серого Ворона? Ха-ха!
     - Шо "ха-ха"? Всё нормально! Я покрашу свой "необычный" магический сет в цвета радуги и сойду за своего! Пусть только не пустят! Я на разрабов жалобу напишу во всемирную лигу сексуальных реформ!
     Олег говорил достаточно громко, чтобы его услышали все. Так что в ответ на его выступление сокланы ответили смехом.
     - Квантум! - через смех выдавил Платон. - Думаю, парой вас сделать будет весьма проблематично. Даже если это модно.
     - Пару из нас сделать будет не просто проблематично, а невозможно, - картинно подёрнул я плечами. - Даже если Квантуша готов перекраситься, я пас.
     - Ха-ха! Квантум! Квантум! Когда ты выполнишь свой первый квест на титул, я уже знаю, что там надо написать! Ко-ко-ко!
     - Ай, отстань, Буллет! Ради того, чтобы попасть на бал, я готов сделать Ворону...
     - Так! Стоп, Квантум! Остановись! - я замахал руками.
     - Да я хотел сказать - массаж ступней, блин!
     Пока половина клана ухахатывалась над бедным жрецом, Катя вновь осторожно коснулась моей руки.
     - Всё же я бы хотела, чтобы ты взял именно меня...
     - И я тоже хочу, - Вика нахмурила густые брови и протолкалась сквозь хохотунов.
     Взгляды девушек столкнулись и я опять увидел, что между ними существует неприкрытая антипатия. Между ними явно существовало какое-то противостояние. Словно между мной и Дрифтером. Но если наша антипатия зародилась в недалёком прошлом, то эти, судя по всему, невзлюбили друг друга уже здесь, в общежитии.
     - Девчонки, давайте не будем торопиться...
     - А что тебе так сложно сказать, кого берёшь? - нахмурилась Силли. - Я тоже хочу! И на один вечер готова развестись с мужем!
     - Буллет! Буллет! Готовь ремень! Надо заняться воспитанием!
     - Я приму решение, - пообещал я. - Время ещё есть. Я пытаюсь смотреть на вещи взглядом девочки...
     - П-ф-ф!
     -...и понимаю, почему вам хочется туда попасть. Но, вы уж извините, письмо пришло Серому Ворону, а не Серому Манулу, Серой Силли или Серой Кэт. Давайте пока успокоимся. Платье на бал ещё рано выбирать.
     - Эх, ну ладно. Придётся вернуться обратно к мужу...
     - А я тебя не возьму обратно.
     - Куда ж ты денешься.
     - А что? Думаешь, возьму?
     - Если не возьмёшь, тогда пусть Квантум делает тебе... массаж ступней!
     - Тьфу!
     - Й-ях!
     - Бе-е-е!
     Я захохотал - так жалко, но в то же время смешно, выглядел Олег. Но, как говорится, сам напросился.
     - Да я же шутил! Вы шо, вообще?
     - Ладно, ребята. Шутки в сторону, - я убрал письмо в заплечную сумку и хлопнул в ладоши. - План намечен. Завтра не получится, но в течение двух-трёх дней всем быть готовыми к сбору на Крока. Ориентир - вторая половина дня. Если сможете, подтянитесь по лэвэлу и улучшите экипировку. Пусть Хельвег займётся.
     - Да, обращайтесь ко мне, если что, - кивнул тот.
     - А теперь можно расходиться и заниматься своими делами...
     ...Как всегда, покинул "двумирье" я за полночь. И, как всегда, умудрился столкнуться со Светланой, словно цербер бродившей по залу.
     - Видите, сегодня я не последний, - улыбнулся я ей.
     - Уже общее недомогание началось? Зубы выпадают? - хмуро поинтересовалась она.
     - Я не знал, что у вас есть чувство юмора. Теперь хоть буду знать.
     Я не стал обижаться на лёгкие издёвки со стороны дамы. Выбрался из капсулы и отправился на штурм столовой. Набил брюхо, вернулся к себе в номер-люкс и залез в душевую кабину.
     - Надо, наверное, хотя бы раз воспользоваться стиральной машинкой, - произнёс я, озадаченно поглядывая на скопившиеся внутри вещи. - А то последние трусы донашиваю.
     Я принял душ и, едва развалился на кровати, раздался стук в дверь. В последние пару дней таких стуков не раздавалось, ведь мы оба решили устроить небольшой перекур.
     Я вскочил с кровати и отворил двери. Улыбающаяся Катя стояла на пороге в тонком халатике. Не говоря ни слова, она расстегнула единственную пуговку, и распахнула душу. Я хлопал глазами пару секунд, наслаждаясь женской душой.
     - М-м-м, ням-ням, - проговорил я.
     Катя толкнула меня в комнату и заперла дверь.
     - Это для того, чтобы ты принял верное решение, кого брать с собой на бал. Такую шикарную взятку, я уверена, тебе никто не предложит.
     Халатик полетел на пол, а я продолжал наблюдать за молодым телом, депилированным от бровей до пяток.
     - А ты девушка, которая знает как добиваться результатов, - хмыкнул я, весьма довольный тем, как развиваются события. Хоть я планировал брать с собой именно её, совсем не против был немного поиграть.
     Так что ночка выдалась бурной. Катерина-искуссница очень ярко изображала актрису и фильмов определённого жанра. И, не скрою, такая выдумка, такая инициативность с её стороны мне особо понравилась. Я практически не прилагал усилий. Всё делала она. Пребывая где-то в районе созвездия Альфа-Центавра, когда Катя играла на свирели, я мечтал лишь о том, чтобы моё космическое путешествие никогда не заканчивалось.
     Но девушка решила надо мной поиздеваться.
     - Раз я уже точно иду с тобой, - весело сказала Катя, придерживая свирель. - Мне нужно поменять экипировку, чтобы получить возможность наработать репутацию. Поможешь с этим? Я знаю, ты можешь.
     - Господи, - с трудом сохраняя контроль над дыханием, произнёс я. - Ну ты нашла время когда об этом говорить... Продолжай, не останавливайся. Взрыв сверхновой совсем рядом!
     Катя засмеялась и сыграла пару нот на свирели.
     - Договорились?
     - Обещаю помочь! - выдавил я. - Только доиграй мелодию до конца.
     - Ну, тогда продолжим...
     ...Утром она ушла. Я валялся на кровати, чесал черепушку и думал, что делать. Возблагодарить девушку за усердие, конечно, надо. Не только приглашением на бал, аки Золушку, но и чем-то более существенным. Она, как и большинство из нас, бегает в "необычке" без особых шансов добыть что-то посолиднее. Слишком уж затратен по ресурсам крафт в "двумирье". Но с этим я действительно мог помочь. И даже знал как.
     Меня только тревожил один вопрос: мне казалось, что мною проманипулировали. Чтобы получить желаемое, дали желаемое. Не спрашивая моего мнения, предложили совершить бартер. Услуга за услугу. И хоть я был совсем не против обмена услугами - к тому же столь высокого качества - то, что я собирался сделать, вызывало во мне двоякие чувства. Никогда доселе я не шёл на подобное ради того, чтобы секс не прекращался.
     Я погрузился в игру одним из самых последних. Нажал на иконку конвертика и написал Хельвегу:
     "Привет, Вань. Есть время переговорить?"
     "Привет. Есть, конечно. Я сейчас в Кресфоле. Вчера ночью добил уровень и теперь прокачиваю ремесленные умения. Ну и рецепты скупаю у НПС мимоходом. А что?"
     "Мне нужно, чтобы ты создал "лёгкий" сет. Но не просто "лёгкий" сет, а сет, как минимум "редкого" ранга. А если получится, то и "эпик"."
     "Хе-х", - эпистолярно усмехнулся он. - "Наконец-то лидер клана задумался о лидере клана? Наконец-то решил, что он не бестолковый "энханцер", для которого экипировка неприоритетна, а всё же самый важный персонаж, играющий на самом полезном классе? И ему нужно что-то посерьёзнее, чем "необычка" под 30-й уровень?"
     "Ну, что-то вроде этого", - ответил я, чувствуя себя очень неловко. То, о чём я хотел его попросить, вряд ли было бы оценено членами клана. А потому я собирался ещё попросить дать обет молчания. - "Давай встретимся в банке Кресфола? Я сейчас прилечу."
     "Давай. Я тут."
     Но прежде чем отправиться в столицу, я открыл клановый чат и написал.
     "Ребята, требуется помощь ресурсами для крафта "лёгкого" сета. Кожа, нитки, шкурки любого ранга, и деньги от каждого по возможности на покупку расходников типа клея и дубильного порошка. Нужно много."
     "Решил приодеться, Лёха?" - весело написал Квантум. - "Стоило Хельвегу 50-й апнуть, сразу задумался?"
     "Верно", - ответил я. - "Высылайте кто что может ему на почту. Буду весьма благодарен."
     "Да не вопрос, командир. Кину, что могу", - написал Паттон.
     "Поможем, чем сможем", - подтвердили и другие.
     На площади в деревне Истринг я нашёл НПС, который переправил меня ко входу в Кресфол. Вызвал коняшку, дал по газам и вскоре был у банка. Топовый клановый крафтер встретил меня у входа.
     - Здоров, кэп, - поприветствовал Хельвег. - Что тебе нужно? Давай посмотрим, что у меня есть в ремесленной книге. Там, вроде, есть лайтовые сеты, которые даже могут прокнуть в "эпик". И "удачу" я немного прокачал с уровнем. Теперь шанс создания "эпического" предмета равен не 50%, а 55%. Клёво, да?
     - Ты просто монстр, - похвалил его я, прекрасно понимая, что 55-ти %-й шанс крафта - это катастрофа. Если бы всё было так легко, как рассказывал Хельвег, уже бы половина "двумирья" бегала в "эпике". Но мы оба знали, что пока в "эпике" не бегает никто. Ибо кроме низкого шанса крафта, необходимо чудовищное количество ресурсов, которые "сгорают" при неудачной попытке.
     - Верно! Я - монстр! Не зря старался и топил уровень, как один мой знакомый безбашенный клан-лидер. Давай посмотрим, что я могу для тебя сделать.
     - Ребята присылают ресурсы?
     - Да, почти каждую минуту приходит гуманитарная помощь. Смотри, в общем, что у меня есть.
     Иван извлёк из заплечной сумки огромную книгу, словно стащил её из фильма про Гарри Поттера, и принялся торопливо листать страницы.
     - Не то, не то, не то... Это ещё старые рецепты остались. Надо бы поудалять... Это тоже не то. А, вот, смотри. Вот для "энханцера" может подойти. Дополнительные бонусы, если нормально всё зайдёт, - скорость атаки, скорость бега, физическая защита. Нормально?
     - Нормально, - ответил я, испытывая странное чувство дискомфорта. Будто я собирался сделать что-то плохое. Хотя это было совсем не так. - Только сначала я бы хотел тебя попросить кое о чём.
     - О чём?
     - Не распространяться в клане о том, что мы сейчас с тобой будем обсуждать.
     - Не понял...
     - Пожалуйста. Пообещай.
     - Ну-у-у, хорошо.
     Я активировал почтовый конвертик.
     "Привет. Мы с Хельвегом в Кресфоле. У банка ждём. Прилетай."
     "Хорошо. Сейчас буду", - ответила Катя.
     Я сменил адресата.
     "Рубен, мне нужно золото. Вышли почтой тыщи 3."
     "Сколько??? Ого! Зачем?"
     "Затем. Крафтить буду кое-что. Давай без подробностей, пожалуйста."
     "Хорошо, командир. Сейчас наскребу и отправлю. Не парься."
     Я провёл подсчёт собственной наличности, а затем предложил обмен Хельвегу.
     - Это на расходники. Сейчас Рубен перешлёт деньги на покупку топового магазинного шмота "обычного" ранга, из которого ты будешь стараться сделать "эпик". Будем надеяться, много попыток не понадобиться.
     - Ну, ты же знаешь, что риск крайне велик вообще остаться без толковых вещей. Хоть знаменитого корейского рандома конкретно в этой игре не существует, присутствует обычный рандом. Потому мало кто рискует гнать тряпки и пухи в ранг выше "редкого". Ресурсы-то исчезнут при неудаче. Как и расходники.
     - Всё знаю, Вань. Читал на форуме про крафт. Но для меня это важно. Прошу поверить на слово.
     - Слушай, - поморщился он. - Ты какой-то странный сегодня.
     - Ну вот сейчас ты увидишь, почему. Только не забывай про обещание держать рот на замке. Не забудь выполнить просьбу лидера клана.
     Хельвег неопределённо хмыкнул второй раз за день.
     Замигал почтовый конвертик: пришли деньги от Рубена. Взглядом я подтвердил получение, а затем полез в заплечную сумку.
     - Вот держи, Вань. Это на покупку тряпок, и, если не хватит, на расходное барахло.
     - Ого! Нормально. Плюс, мне ещё сокланы прислали. Сейчас мы тебя оденем по высшему разряду... О, привет, Кать! Ты какими судьбами?
     На ненапряжных "паровозах" Катя взяла 50-й уровень ещё позавчера. В группе она всё так же не вносила особого импакта, хоть усердно работала, вешая дебаффы на "мобов". И чем выше становился её уровень, тем менее полезной была в группе она. Урон выдавала отличный, но, к сожалению, в единичную цель.
     - Привет, - поздоровалась она и молча уставилась на меня.
     - Ваня, экипировка нужна не мне, - преодолев некое усилие, сказал я. - Нужна Кате. Она давно её переросла и я пообещал ей помочь с сетом. С "лёгким" сетом на 50-й уровень. Как раз основу для крафта под такой уровень можно купить только в Кресфоле.
     Хельвег застыл. В самом прямом смысле. Смотрел на меня, смотрел на Катю. Затем хмурился и опять смотрел на меня.
     - "Лёгкий" сет, значит? - наконец, изрёк он.
     - Верно. "Лёгкий" сет с дополнительными бонусами для кинжальщика. Для кинжальщика, а не для "энханцера".
     - Сила физического крита меня интересует, физическая атака, шанс физического крита, уклонение, - как ни в чём не бывало добавила Катя. - И всякое по мелочи.
     Мой взгляд вновь столкнулся со взглядом кланового крафтера. И в этот раз я прочёл в этом взгляде много интересного. Такого интересного, которое мне совершенно не понравилось.
     - Есть что в книге? - я добавил к голосу нотку суровости.
     - Есть. Почему же не есть? Конечно, есть, - он поморщился, раскрыл книгу и сунул её под нос Кате. - Выбирай.
     Вместе с ним они принялись переворачивать страницы.
     - Вот этот. Смотри. Подходит? Сила крита есть...
     - Нет-нет! Выглядит не очень. Давай ещё посмотрим. Может, есть что-то не только с бонусами, но и посимпатичнее.
     - Хорошо. Вот, смотри. "Лёгкий" сет из кожи змеедемона. Выглядит, вроде, ничего. С чешуйками такой. И бонусы неплохие. Плюс, если в "эпик" зайдёт, появятся по 2 ячейки для рун в каждой тряпке. Симпатичный?
     - Симпатичный, да. Мне нравится. В таком действительно не стыдно показаться на королевском балу.
     Иван посмотрел на меня всепонимающим взглядом и скривился, словно выпил бутылку уксуса. Но я себя сдержал. Не стал ничего говорить. Даже не стал плечами пожимать, как бы говоря: "А куда мне деваться?".
     - Отлично, - он перестал строить из себя лапочку и с силой захлопнул ремесленную книгу перед очаровательным девичьим носиком. - Мы определились. Тогда идём в ремесленные мастерские.
     Он развернулся и пошёл первым. За всю дорогу он не сказал ни слова. Впрочем, как и мы с Катей.
     - В общем так, - остановился он перед входом в магазин, где продавалась экипировка. - Я сейчас куплю всё, что надо. Потом пробегусь по расходникам. Клей, там, куплю. Порошок дубильный. Если денег не хватит, маякну. Вам же... тебе же, Катя, советую молиться. Если всё пройдёт хорошо, если удастся при создании избежать множественных фейлов, в "эпик" зайдёт. Если нет - будет жопа. Получится, что потратим кучу бабла и ресурсов, а сет так и не соберём. Носить его можно, конечно, но дополнительные бонусы не сработают. Придётся или докупать ресурсы, или ждать, когда мы разбогатеем, чтобы доделать. Так что молись.
     - У меня есть другие, куда более действенные козыри, чтобы высшие силы пришли на помощь. Мольбы даже рядом не стоят.
     Она сказала это с вызовом. Это поняли мы оба. А потом, с ещё большим вызовом, поцеловала меня в губы и вновь посмотрела на кланового крафтера.
     Говорить было больше не о чем. Хельвегу это сразу стало понятно. Не сказав ни слова, он развернулся и скрылся в магазине.
     Мы же отправились в ремесленный квартал, где на открытом воздухе находились станки для создания предметов. Не просто кузни, манекены швей, дубильные барабаны или прялки. А некие приспособления, где с помощью добавления магии и складирования ресурсов в ёмкость, с небольшим шансом крафтеры могли улучшать созданную ими экипировку. Всё зависело лишь от "удачи". И чем удачливее крафтер, те выше шанс, что себестоимость одной готовой вещи не устремится в небеса. Если у крафтера всё выйдет с первого раза, он может даже неплохо заработать, продав готовый предмет на форумном аукционе. Если же всё выйдет с 10-го раза - можно подписывать бумаги о банкротстве. Поэтому большинство любителей пощекотать нервы через лотерею в виде разнообразных ремёсел, предпочитали не создавать предметы после 4-й неудачной попытки. Если уже не зашло, надо или пытаться продать, чтобы отбить затраты. Или ломать готовый предмет ради возврата ресурсов. В прибыль выходили лишь действительно самые удачливые...
     Хельвег пришёл в ремесленный квартал минут через 15. Он всё так же оставался молчаливым, но дело делал. Извлёк из заплечной сумки неплохой сет из тонкой кожи, разложил его на ремесленном станке и принялся колдовать. Я внимательно следил за процессом, ведь видел его впервые, и просил небеса посодействовать. В отличие от Кати, я не обладал козырями, которые бы позволили обойтись без влияния высших сил. Поэтому скрещивал пальчики и следил за ремесленным колдовством. Катя же, казалось, даже не волновалась. В отличие от меня, она не ходила туда сюда, а просто сидела на скамеечке и ждала.
     Минут через 30 Хельвег выдохнул:
     - Фух! Фартануло, - не скрывая облегчения, он картинно вытер лоб.
     - Готово!? - радостно воскликнула Катя.
     - Да, - держа в руках сверкающие одёжки, переливающиеся на солнце словно змеиная кожа, он подошёл к нам. - Из "обычки" в "необычку" все 6 предметов сета зашли с первого раза! А там всё же шанс не 100%, а 80%. Это нереальный фарт. У меня ещё не было такого, чтобы 6 вещей зашли с первого раза. Возможно, это из-за того, что я "удачу" подкачал... В "редкий" с 70-ти %-м шансом тоже всё зашло с первого раза, исключая набедренники. Они зашли со второго раза, что тоже неплохо. Ну а в "эпик" - поздравляю тебя, Катя, кстати, - почти всё зашло с третьего раза. Это было бы кошмарно, если бы бронька и набедренники, на которые ушла львиная доля ресурсов, не зашли с первого раза. А там шанс всего 55 %-ов. Так что ты реально везучая. У тебя теперь топовый "лёгкий" сет в "двумирье", как я понимаю. И он обошёлся не в такие уж страшные деньги. Если выкинуть на продажу, кучу бабла можно поиметь. Было бы сейчас не ЗэБэТэ, а лайв-сервер, я б тебе его не отдал, а за "реал" слил. Хе-хе. Уверен, покупатели подрались бы за то, чтобы его приобрести.
     - Фу-у-у-у-у-х... - словно выпустивший пар паровоз, выдохнул я.
     - Именно: фу-у-у-х, - сказал Иван и впервые улыбнулся, видимо, тоже довольный своей удачей. - Это вам повезло, что вы ко мне обратились. Я реально фартовый.
     - Спасибо, Ваня, - через обмен Катя приняла вещи из его рук и наградила поцелуем в щёчку. Затем повернулась ко мне и улыбнулась. - Сбегаю в банк. Арендую там ячейку и переоденусь. Спасибо за помощь.
     - Не за что, - сказали мы одновременно.
     Она засмеялась и убежала. А когда она убежала, улыбка с лица Хельвега сползла моментально.
     - Знаю, знаю, - проговорил я.
     - Слушай, ну ты ж не мальчик уже, вроде, - развёл руками он.
     - Спасибо тебе за помощь, Ваня, - прокряхтел я. - Но не забывай о нашей договорённости. Не стоит распространяться в клане на что ушли общие деньги и ресурсы. Думаю, никто моего поступка не оценит.
     - Я тоже не оценил, - откровенно сказал он. - Хоть я не на много тебя старше, осмелюсь всё же дать совет на будущее: не принимай решения, руководствуясь писюном. Это была реально, реально плохая идея. Ты же лидер клана, как-никак. Думай головой! Как ты, в принципе, поступал ранее. Пока мне не в чем было тебя упрекнуть. Но сейчас... В общем, надеюсь, руны из клановых запасов ты ей дарить не станешь.
     Возразить ему мне было нечего.

Глава 16

     Когда вечером пришла пора отправляться на бал, мы с Катей были готовы. На лошадках добрались до столичной площади и повернули в сторону королевского дворца. Осторожно лавировали между недовольными "неписями", которые, казалось, умышленно лезли под копыта, чтобы клянчить у нас деньги. Возле каменного моста через быструю реку, отделявшую сам город от королевских владений в виде роскошного сада и возвышающегося дворца, путь нам преградили неигровые стражи с позолоченными плащами на плечах. Стражи из королевской гвардии.
     - Тпру-у-у, "непосвящённые"! Приехали, - один из них взял под уздцы наших лошадок. - Разворачивайтесь. Во дворце вас не примут.
     - Примут, - уверенно сказал я и протянул приглашение.
     Старший страж, как и полагается ИскИну, не стал читать письмо. Он только прикоснулся к нему. Затем отвесил лёгкий, почти незаметный, поклон и отошёл в сторону.
     - Проезжайте, Серый Ворон. Его Величество будет рад вас видеть.
     Мы тронули лошадей и въехали на неширокий каменный мост, вдоль которого стояли неигровые стражи с алебардами.
     - Что они все перед тобой словно розы распускаются? - с ноткой ревности произнесла Катя. - Я, между прочим, тоже 50-й взяла. И репутация у меня со многими эНПиСи наработана. А вещи на мне какие!
     Я усмехнулся, разглядывая фигуру, которую плотно облегали прекрасные "лёгкие" доспехи из змеиной кожи.
     - Загляденье - вот какие на тебе вещи. Но тут, думаю, дело не только в том, что я всё ещё держу топовый уровень на сервере. А в том, что я лидер клана. Топового клана. Они это видят.
     Катя промолчала.
     Мы пересекли мост и дальше ехали по каменным плитам дороги, что шла между деревьями фруктового сада. Дорога поднималась вверх под небольшим углом и вела к роскошному замку, выстроенному на вершине скалы. Внешняя крепостная стена шла от крутого обрыва на западной стороне до такого же обрыва на восточной. Выбитые в камне ступеньки спускались вниз до самой реки, где был построен небольшой причал, у которого была пришвартована прогулочная лодка.
     - Красиво, - тихо сказала Катя, когда с вершины самого высокого шпиля в замке в небо ударил магический фейерверк.
     - Да уж.
     У ворот внешней стены нас опять задержали. Опять пришлось показать приглашение и спешиться, ведь никаких других животных, кроме людей, внутрь не пропускали.
     - Ну, что? Пойдём? - я подставил Кате локоть, когда мы пересекли линию распахнутых настежь ворот и увидели такие же распахнутые настежь ворота замка.
     - Пойдём, - улыбнулась она и взяла меня под руку.
     У входа нам низко поклонились два неигровых швейцара и предложили пройти. Но мы остановились на пороге, с открытыми ртами наблюдая за королевской роскошью.
     Внутри дворца было многолюдно. Играла чарующая медленная музыка. Дамы, одетые в красивые вечерние платья, важно ступали по начищенному до зеркального блеска полу, сбивались в кружки и весело общались друг с другом, не забывая обмахиваться веерами. Мужчины в строгих мундирах, в свободных одеждах или же самых натуральных доспехах, бродили по залу, важно кланялись друг другу и пожимали руки. Вокруг сновали слуги с подносами, уставленными бокалами из чистого серебра. На небольшом возвышении в конце зала восседал король. Его окружала многочисленная свита, но я так и не смог разглядеть его с такого расстояния.
     - Чёрт, мне кажется, я выгляжу глупо, - Катя принялась гладить ладонями бока в "эпическом" сете. - Ты только глянь в каких они платьях! Какая прелесть! Интересно, а можно ли в "двумирье" такое носить игрокам? Чтобы хотя бы просто покрасоваться...
     - Не знаю, - пожал плечами я. - Ты съёмку ведёшь, да?
     - Конечно. Поделиться таким событием со всеми очень даже стоит.
     Запись интервью про себя любимого, выложенное на форуме, я просмотрел с нескрываемым интересом. Катя смонтировала его так удачно, чередуя болтовню со вставками из клановой жизни, что подавляющее большинство просмотревших хвалили её за проделанную работу. Но самое главное, она поспособствовала увеличению количества заявок в клан. Она оказала мне добрую службу, подправив репутацию "Имморталсов". И я надеялся, что сегодняшняя съёмка, тоже пойдёт на пользу.
     - Очень даже стоит, - согласился я.
     Едва мы ступили на отполированный пол, здоровенная ручища упала на моё плечо.
     - Серый Ворон? Вот так неожиданность! Не думала, что сегодня тебя здесь увижу.
     Я обернулся и увидел графиню Геранию Эш. Она, судя по всему, совершенно не беспокоилась о том, чтобы придерживаться дресс-кода, и припёрлась на бал в своих латных доспехах. Бесполая кираса, без любого намёка на выпуклости, почти полностью закрывала её туловище. А тяжёлый двуручный меч был закреплён за спиной ременной перевязью.
     - Ваше Сиятельство, - поспешил склонить я голову, сообразив очень быстро, как себя следует вести на таких мероприятиях. - Очень рад вас видеть, Герания. Выглядите очень... мужественно.
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "графиня Герания Эш". Персональная репутация: 2/10
     - Правда? - она некрасиво улыбнулась. - А мне говорили, что будет верхом невежества прийти на бал не в платье. А я эти платья терпеть не могу. Почему-то мне постоянно кажется, что они мне не к лицу.
     - Ошибаются, наверное, - продолжил я ковать репутационное железо. - Но каждый волен сам решать в чём ему удобно и комфортно. Кто посмеет указывать графине?
     - Верно! - она опять улыбнулась. Затем обернулась к неигровому персонажу, в котором я узнал начальника её стражи. В отличие от неё, он был одет в строгий, выглаженный мундир. - Видишь? Я же тебе говорила, что так и надо. А ты мне что рассказывал?
     Я выглянул из-за плеча графини и увидел, как тот сердито поморщился. Поправил саблю на перевязи и отвернулся.
     - Рада видеть тебя, Серый Ворон, - Герания Эш удовлетворённо улыбнулась, заметив недовольство начальника своей стражи. - Заходи в гости как-нибудь. Выпьем пару пинт пива.
     - Обязательно.
     - Хм, - графиня прищурила глазки. Наконец-то обратила внимание на Катю, которая скромно молчала рядом, и плотоядно уставилась на неё. Я едва сдержал усмешку. - Симпатичная у тебя спутница, Серый Ворон.
     - У вас тоже.
     Катя не сдержалась и хрюкнула. Затем прикрыла ротик ручкой, пока графиня морщилась и смотрела на начальника своей стражи.
     - Та-а-а-к... А вы кто такие? Ах, да! Простите. "Непосвящённые"! Надо вас представить, - Герания Эш всё ещё раздумывала обидеться ей или нет, а нас под руки уже подхватил тучный мужик, одетый в просторные одежды оранжевого цвета. Казалось, его тело никогда не подвергалось физическим нагрузкам - он выглядел как кремовый пончик. - За мной! За мной!
     Разгоняя плотную толпу из важных неигровых персонажей, он бесцеремонно потащил нас в центр зала. Я скосил глаза на его черепушку и прочёл:
     "Айден Никол - церемониймейстер при дворе Кресфола."
     - Уважаемые дамы! Уважаемые господа! - невероятно пронзительным голосом закричал он, когда мы остановились ровно в центре. - Прошу секундочку внимания! Сегодня на бал в честь принцессы Амелии прибыли особые гости - первые "непосвящённые", заслужившие интерес со стороны Его Величества!
     Толпа "неписей" притихла. На нас с Катей уставились десятки, а может, сотни пар глаз. Хоть я понимал, что всё это происходит не на самом деле, а в сказке, почувствовал себя неуютно. Не назвал бы себя интровертом, но столь пристальное внимание напрягло. Хотя Катя сияла не только экипировкой, но и лицом. Похоже, ей нравилось происходящее.
     - Я рад представить вам коммандера-эльфа Серого Ворона и его спутницу-дроу Одинокую Кошку! - церемониймейстер плавно взмахнул рукой, словно скатерть-самобранку расстилал. - Они представляют сообщество "непосвящённых", которое, на данный момент, является лучшим среди лучших! Прошу вас! Встречайте!
     Раздались самые настоящие аплодисменты. Я слегка прихренел, конечно, ведь ничего подобного не ожидал. Но успел сориентироваться и не протупил. Щёлкнул каблуками, как заправский офицер, и гордо склонил голову в поклоне. Катя решила от меня не отставать и, в своём офигенном "эпическом" сете, исполнила реверанс.
     - Рады приветствовать "непосвящённых"! - продолжая аплодировать, громко прокричал незнакомый черноволосый мужчина средних лет.
     Я прищурился и прочёл: "Граф Иероним Лаури".
     - А теперь, дамы и господа! - вновь прокричал церемониймейстер. - Давайте попросим "непосвящённых" оказать нам честь исполнением первого танца! Прошу музыку! И да начнётся бал!
     Заиграла приятная медленная мелодия, словно приглашающая исполнить вальс. Противный кремовый пончик поспешил удалиться, оставив нас с Катей наедине под пронзительными взглядами неигровых персонажей.
     - Ну, капздец, - практически не разжимая плотно сжатых зубов, прошептал я.
     Катя подошла ко мне вплотную.
     - Ты не умеешь танцевать?
     - Только если за талию подержаться и делать небольшие шаги из стороны в сторону. Без выкрутасов.
     - Тогда бери меня за талию и не торопись. Слушай музыку и веди, - она улыбнулась и подмигнула. - Не паникуй, Ворон. Это же бал.
     - Да я как-то даже не подумал об этом, - честно признался я и сжал девичий стан ладонями.
     - Полегче, силач, - опять улыбнулась она. - Было бы это в реальной жизни, ты бы сейчас в обморок падал, наверное.
     - Ха-ха, - пробурчал я.
     - Ладно. Давай. И-и-и раз...
     Танцевал "медляк" в последний раз я ещё в школе на выпускном. Выпитое шампанское уничтожило комплексы и тогда я даже не заморачивался переживаниями о том, хорошо я танцую или плохо. Просто кружил с девочкой. Когда учился в институте, я по дискотекам не шарился. А потому мой опыт в танцах был весьма скромен. Так что я начал молиться о том, чтобы не налажать перед такой неигровой толпой, практически сразу. В отличие от Кати, я реально разволновался.
     Под красивую музыку мы стали перебирать ногами. Катя старалась действовать плавно и сохранять улыбку на лице. Я держал её за талию правой рукой, левой - сжимал её руку, передвигался и надеялся, что медведь мне на ухо не наступил. Через некоторое время, когда понял, что вроде всё получается, начал активнее кружить девушку. Шаг стал шире, увереннее. Я наклонил её пару раз и даже удержал.
     Когда через пару минут сие занятие начало доставлять мне удовольствие, неигровые персонажи словно всполошились. По залу прошёл лёгкий шум и на танцевальный пол стали выходить другие пары. Вскоре стало так тесно, что я прекратил строить из себя Нуриева и вновь вернулся к медленному танцу, который легко можно было увидеть на любой сельской дискотеке.
     Когда музыка утихла, ничего особенного не произошло. Нам никто не вручил кубок за победу на турнире по бальным танцам, и взобраться на пьедестал тоже не предложили. "Неписи" дружно поаплодировали, а затем вновь разбились на кружки по интересам. Что-то там болтали и, казалось, потеряли к нам всякий интерес.
     - Боже, как же это было классно! - удовлетворённо произнесла улыбающаяся Катя. - Всегда мечтала о первом танце на балу...
     - Я хоть не облажался?
     - Нет. Всё нормально. Не уронил. Ногу не отдавил. До конца продержался.
     - Фух, - весело выдохнул я. - Для меня это тоже в первый раз.
     - Смотри, мы больше не в центре внимания. Видимо, они приняли нас. Теперь надо, наверное, общаться с ними и репутацию нарабатывать. Видишь? Даже не смотрят на нас. Как бы призывают проявлять инициативу.
     - Наверное, ты права, - кивнул головой я. - Надо из сегодняшнего дня выжать максимум. А то когда ещё появится шанс встретить столько влиятельных персон?
     - Давай тогда разделимся, окей? Потом обменяемся информацией.
     Не дождавшись ответа, она хищно осмотрелась и нахально вклинилась в разговор "неписей" по соседству. Поступок показался мне бестактным, но журить Катю я не стал. Остался наедине с собой и, наконец-то, осмотрелся.
     Огромный и прекрасно освещённый зал королевского дворца сиял. Магический свет бил отовсюду - я так и не смог найти ни единой люстры, лампы или намёк на факелы, которые разгоняли бы темноту. Я смотрел по сторонам, впитывал величие замка, отстроенного в честь исчезнувшего божества, и восхищался. Задрал голову и так и застыл, рассматривая на потолке могучую фигуру человека, написанную мелкой мозаикой. Портрет был проработан до мелочей, а лицо я узнал сразу. Я видел это лицо уже в третий раз. Тот самый Бог Италан смотрел на меня так же внимательно, как и я на него.
     - Впечатляет, - прошептал я. - Прекрасная работа.
     Я перевёл взгляд на не менее впечатляющие витражи. Широких окон было много. И каждое окно демонстрировало картину из стекла, где всё тот же Италан совершал неизвестные мне подвиги. То море развёл руками, то в небесах выстраивал звёзды, указывая им места, то простирал руку на коленоприклонённым подгорным народом, то бился с рогатым минотавром в подземных пещерах.
     - О! А это уже знакомо, - улыбнулся я.
     Я прошёл взглядом в круговую, по достоинству оценив каждый витраж. Но так же я заметил высокий балкон, который окружал тронный зал. И там, на расстоянии не больше шага друг от друга, стояли неигровые стражи-лучники. Они молча несли службу и не спускали с гостей глаз.
     - Ну надо же! Кто тут у нас? - насмешливый женский голос отвлёк меня от созерцания прекрасностей. - Вот уж не ожидала!
     Я повернулся и сразу узнал знакомое лицо. Эльфийская дама среднего возраста, когда-то ошибочно принявшая меня за своего ручного пёсика, стояла рядом, по классике обмахивала глубокое декольте веером, ничуть не стесняясь выставлять напоказ высокую грудь.
     - Не ожидали, что я взлечу так высоко, магесса Элария? - я решил, что лучше показать зубки, чем лебезить. - Думали, буду бегать за медовым напитком для вас?
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "Магесса Элария - высший маг эльфов.". Персональная репутация: 1/10
     - Ну другие же "непосвящённые" бегают, - впервые на моей памяти она улыбнулась. - Признаться, ты меня удивил, Серый Ворон. Оказывается, не случайно ко мне первым прибыл именно ты. Возможно, из тебя выйдет толк.
     - Вы, как всегда, очаровательны, магесса, - с лёгкой усмешкой на устах, я отвесил ей поклон.
     - Но не обольщайся - ты всего лишь мужчина...
     - Как я мог!? Конечно же, не обольщусь.
     Она засмеялась.
     - Быть смелым перед той, кто может превратить тебя в насекомое, - это смело! Но не стоит путать смелость с дерзостью!
     - И не думал даже, - ответил я. - Но, как вы, видимо, уже сами убедились, я не всего лишь мужчина. Я тот, кто всегда впереди. И, будут силы, смогу удержать первенство.
     Магесса с интересом уставилась на меня.
     - Я знаю, Серый Ворон, что в других королевствах путь, которым следуем мы - эльфы - не приветствуется. И так же знаю, с какой неприязнью к нашему пути относятся "непосвящённые" - я переговорила с тысячами из вас. С тысячами мужчин. Но у тебя есть шанс нащупать хрупкую середину, найти баланс между теми, кто управляет, и теми, кто подчиняется. Если будешь прислушиваться к моим советам, ты далеко пойдёшь. Если поможешь мне, возможно, мы сможем притушить негодование "непосвящённых", которые чувствуют себя потерянными в королевстве, где правит моя воспитанница.
     - Я ничего не понимаю, - пожал я плечами. - Что вы от меня хотите?
     - Я хочу, чтобы ты стал парламентёром. Связующим звеном между Нараей Илири, как толковательницей воли Великой Матери, и "непосвящёнными". Через тебя, мы с ней постараемся донести до "непосвящённых", что их суждения ошибочны. А, возможно, в обозримом будущем ты сможешь ставить меня в известность о событиях, происходящих в других королевствах. Ведь знание - сила. Интересует ли тебя моя дружба?
     Я едва не полез чесать макушку, как привык делать. Сдержался потому, что здесь это могли воспринять верхом неуместности. Но, даже без почёсываний, я очень быстро сообразил, на что намекает эльфийская дама. И уверенно произнёс, хоть абсолютно не собирался работать полупроводником.
     - Конечно, меня интересует ваша дружба, магесса! Кем я буду, если скажу "нет", когда дружбу предлагает одна из Пяти?...
     Элария прищурилась и хмыкнула.
     - Так ты знаешь... Что ж, похвально. Хотя, в принципе, догадаться не сложно.
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "Магесса Элария - высший маг эльфов.". Персональная репутация: 2/10
     - Навести меня позже, Серый Ворон, - она вновь приняла облик надменной и высокомерной барышни.- Ты знаешь, где меня найти. А сейчас я должна уделить время этому балагану.
     Магесса проплыла мимо меня с белозубой улыбкой на устах и направилась прямиком к женскому клону Арнольда Шварценеггера, рядом с которым несмело жался начальник стражи.
     - Какой придурок писал эту... эту... - я встряхнул плечами, потому что по телу прошли виртуальные мурашки. - Тьфу!
     Я принялся оглядываться в поисках того, кто бы разделил мои взгляды на данного неигрового персонажа. Но никого не нашёл. Вместо этого увидел веселящуюся толпу прямо у длинного стола, уставленного виртуальными яствами.
     - Малярийского вина, господин? - обзор перекрыл официант-НПС.
     - Нет, спасибо, - отмахнулся я, испугавшись опасного названия. - Ваш алкоголь всё равно не действует на "непосвящённых".
     - Как скажете.
     Я сдвинул его в сторонку и направился прямо к столу, где смеялись и аплодировали. Громко восклицали и кричали: "Браво!".
     В компании, примерно, из полусотни человек, эпицентром чувствовал себя черноволосый мужчина средних лет, лицо которого мне показалось знакомым. Он стоял у стола, смеялся и жонглировал апельсинами. Но не руками жонглировал, как самый стандартный циркач, а саблями. Держа в каждой руке саблю, он подбрасывал апельсин, ловил на лезвие следующий и вновь отправлял в полёт. Таким образом, он держал под контролем 4 апельсина и, судя по всему, не испытывал никаких трудностей.
     Я припарковался у края сборища любопытных зрителей и с удовольствием за ним наблюдал. Весёлый мужик успевал шутить направо и налево, и громко смеялся вместе со всеми над своими же шутками.
     - Занятно, - еле слышно прошептал я.
     Но, кажется, мужчина меня услышал. Он повернулся, бросил лишь короткий взгляд, а затем совершил четыре молниеносных взмаха. Перерубленные ровно по центру апельсины упали на стол.
     - Браво, граф! Браво! - захлопала в ладоши радостная неигровая женщина.
     - Благодарю вас, старшая фрейлина, - он слегка ей поклонился, а затем обратил всё своё внимание на меня. - Серый Ворон, разрешите поприветствовать вас лично, - он подошёл ко мне и протянул руку. - Я - граф Иероним Лаури - один из вассалов Его Величества. И я всегда рад знакомству с кем-то, кто отличается от других.
     - Граф, - я пожал его руку. - Очень приятно.
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "граф Иероним Лаури". Персональная репутация: 1/10
     - Взаимно.
     - Впечатляющее выступление, - поспешил я его похвалить, обрадовавшись очередному супер лёгкому получению репутационного балла. - Вы умелый мастер, насколько я могу судить.
     - Да, это так, - согласился граф. - Я - мастер двух-клинкового фехтования. В королевстве Италан у меня вряд ли найдётся достойный соперник.
     - Зато есть не менее мастеровитый лучник, - засмеялся я, быстро вспомнив об одном. - Встречался я недавно с одним таким... Может, слышали? Граф Вильфред Сарториус...
     - Этот шут? - загоготал граф Лаури. - Ему бы только над неумелыми "непосвящёнными" поиздеваться. Куда ему до меня... Скажите, Серый Ворон, - внезапно он стал совершенно серьёзен. - Я вижу за вашими плечами рукояти мечей. Вы тоже мастер? Вы умеете управляться парными мечами?
     Услышав вопрос, я замер. Не потому, что пытался понять, с какой такой целью он интересуется. А потому, что понял кто настоящий мастер владения парными мечами. И кто, возможно, может стать моим наставником в будущем.
     - Да, умею, - тихо сказал я, очень хорошо раздумывая над тем, как лучше поцеловать его в задницу, чтобы наработать ещё репутации для потенциального обучательства.
     - А, говорят, у эльфов есть мастера, способные не только фехтовать, но и обладающие магией, которая делает их сильнее. Это правда?
     - Чистейшая!
     - Вы - этот мастер?
     - Я не мастер, уважаемый граф. Но я действительно могу и фехтовать, и использовать магию.
     - Покажете мне?
     - В смысле - покажете? Прямо здесь?
     - Да, - уверенно произнёс граф при десятках свидетелей. - Не просто продемонстрируете умение использовать магию - я знаю, что это не так сложно, - но и покажете ваши возможности в схватке.
     - Не понял? - я опять застыл.
     Граф Иероним Лаури улыбнулся.
     - Серый Ворон, я предлагаю устроить показательный поединок. Немного развлечём избалованную публику, и потешим себя схваткой. Признаться, я в предвкушении. Сразиться с эльфом, да ещё "непосвящённым" - это весьма захватывающе.
     Я щёлкнул зубами. Прям натурально так. Затем нахмурился и прищурился, пытаясь рассмотреть уровень неигрового персонажа. Но никаких уровней над его головой не плавало. Можно даже было предположить, что он 1-й или 300-й. Всё равно это не больше, чем гадание на кофейной гуще.
     - Хм, граф. Вы простите меня... Но вы уверены?
     - Ну это же будет не кровавый поединок до смерти, - захохотал он. - К тому же, я слышал, "непосвящённые" бессмертны по какой-то совершенно непонятной для меня причине. Чего вам опасаться, Серый Ворон? Всего лишь показательный бой.
     Зрители вокруг нас замерли. Ещё недавно я слышал чавканье, смех, бульканье вина, разливаемое по бокалам. Сейчас же все молчали. Все те, кто столпился у стола и с интересом ждал развязки.
     Я принялся крутить головой в поисках поддержки. Но её, в виде моей напарницы Катерины, рядом не оказалось.
     - Разойдитесь все! Дайте нам место! - прерывая мои нерешительные раздумья, закричал граф. - Центр зала наш! Ха-ха!
     - У вас нет выбора, "непосвящённый". Сразитесь и покажите себя достойным, - седовласый мужчина пенсионного возраста прикоснулся к моему плечу. Гордый профиль и строгий парадный мундир выдавали в нём аристократа.
     Я прищурил глаза и прочёл: "Граф Жорж Гюго." Затем вновь посмотрел на графа Лаури, который смеялся и разгонял толпу в центре зала.
     - Выбор есть всегда, - ответил я, завёл руки и вынул мечи из ножен, которые прятались за спиной. - Главное - сделать правильный.
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "граф Жорж Гюго". Персональная репутация: 1/10
     - Достойные слова, Серый Ворон, - уважительно кивнул он.
     - Дайте пространство, люди! - вновь прокричал граф Лаури. - Сейчас мы вас немного развлечём!
     - Лёш! Ты что!? - наконец-то, меня нашла Катя, которая пропадала неизвестно где. Она выскочила из толпы, словно чёртик из табакерки, вцепилась в меня и зашептала. - "Репу" же угробишь!
     - Или наработаю, - не согласился с ней я.
     - Да ну ты что! Ты же всего 53-й! А этот... А этот... Чёрт! Какой же у него уровень-то!?
     - Думаю, мой можно смело умножать на два. А то и больше. Короче, не важно.
     - Серьёзно?
     - Серьёзно. Иди, найди себе место в зрительном зале. Доставай флажок или транспарант с моим именем. Будешь моим единственным болельщиком.
     - Ну-у-у-у, хорошо. Сейчас ещё запись включу, - она улыбнулась и чмокнула меня в щёку. - Наудачу.
     Граф расчистил место и обнажил мечи.
     - Серый Ворон, прошу. К барьеру!
     Я посмотрел на свои "необычные" парные мечи, усмехнулся, немного жалея о том, что не скрафтил перед балом что-нибудь получше, и полез в меню персонажа. На моём уровне - топовом среди всех игроков "двумирья" - мне были доступны пять аур. Это был максимум из того, что я мог одновременно активировать. Но совершать столь глупый поступок я не собирался, ведь в данный момент две из этих аур мне даром не сдались. А вот остальные три - очень даже нужны. Проблема была в том, что я смогу простоять под ними не более 5-7-ми минут - они сожрут всю ману и вырубятся. Хоть я уже был далеко не нубас и прилично управлял этим персонажем, хоть разбрасывал свободные баллы по характеристикам грамотно, мана всё так же вытекала, как вода сквозь пальцы. И "духовность" не являлась панацеей - нужна была экипировка посолиднее.
      Текущий уровень персонажа: 53
      Мощь — 53
      Стойкость — 68
      Сноровка — 85
      Интеллект — 1
      Духовность — 110
      Удача — 1
      Очки жизни: 780/780 Мана: 555/555
      Доступных для распределения баллов: 0
     Я удостоверился, что свободных баллов не осталось. Значит, перед поединком ничего никуда не смогу впихнуть. Придётся рассчитывать на количество маны, регенерацию маны, активные умения и свои собственные руки. Кто бы там что не говорил - а фехтовать тоже надо уметь. Не только скиллы использовать. Рано или поздно в любом поединке мана закончится и всё сведётся к банальному фехтованию.
     Я активировал ауру физической атаки, физической защиты и шанса физического крита. Три слоя разноцветного силового поля меня плотно обняли.
     - Так вот значит как выглядит магия, доступная лишь расе эльфов, - граф Лаури, казалось, был очень доволен. И ничуть не волновался. - Признаться, я очень давно хотел увидеть, как сия магия работает. Посмотрим, поможет ли она вам, Серый Ворон. Ан гард!
     Так как я не совсем дурак, среагировал вовремя. Граф сжал рукоятки сабель и принял атакующую позу. Я принял защитную, и разместил указательный палец левой руки возле иконки активного умения "удар рукоятью". Это умение с довольно высоким шансом могло на 3 секунды отправить соперника в состояние шока. И этим умением я планировал воспользоваться сразу, как только улыбающаяся рожа графа окажется в зоне поражения.
     Но всё оказалось немножко сложнее. Едва граф на меня попёр, заставив сабли работать как пропеллер вертолёта, иконка начала бунтовать.
      Внимание! Мирная зона! Все активные умения заблокированы!
     Я только и успел грязно-грязно выругаться себе под нос. А потом вынужден был перейти к защите. Вертолётный пропеллер врезался в выставленные мечи и принялся высекать искры. Я не успевал следить за каждым взмахом, но граф, казалось, не стремился нанести мне урон. Он не делал выпады, а просто фехтовал. Тогда я осознал, что это действительно показательный поединок, и немного успокоился. Взял себя в руки, уверовав, что мне ничего не грозит, и вспомнил кинофильм "Умри, но не сейчас", где Джеймс Бонд в виде Пирса Броснана фехтовал с Тоби Стивенсом. И там один ни в чём не уступал другому.
     Взмах сверху. Я успеваю среагировать и блокирую саблю мечом, который держу в левой руке. Правая нога сгибается в колене и я делаю выпад мечом в правой руке. Граф легко отмахивается от меня, не переставая улыбаться. Наносит ответный укол. То ли я успеваю уклониться, то ли за меня работает прокачанная характеристика, но сабля проходит чуть ниже уха. Я пригибаюсь, оставляя саблю над головой, и наотмашь бью мечом в левой руке. Граф втягивает живот и как бы складывается под прямым углом. Меч проходит горизонтально, не задев живота. В ответ граф небрежно наносит удар и сбивает с моей головы модный кожаный шлем.
     - Думаю, вам он не идёт, Серый Ворон, - засмеялся Иероним Лаури и вновь принял атакующую стойку. - Ан гард!
     Вновь начался обмен ударами. Граф расшатывал меня, нападая то с одной, то с другой стороны. Пытался рубить, чтобы проверить силу моих доспехов и защитной ауры, но ему не удавалось - к удивлению даже для самого себя, я действовал уверенно и парировал все его удары. Пытался проводить контратаки, но быстро понял, что бить наотмашь - не вариант. Острыми мечами, в отличие от его сабель, я мог лишь колоть. Бывало, его сабли скользили по лезвиям мечей, когда я делал выпады, и ему приходилось уворачиваться.
     - Очень неплохо, как для "непосвящённого", - весело сказал он. - Не зря говорят, что вы самый умелый среди них. Вижу.
     С финалом фразы, он вновь предпринял попытку атаковать. Я вновь парировал. Но в этот раз мне показалось, что на мои руки обрушилась сила, противостоять которой я пока ещё не готов. Уровнем не вышел. Мечи зазвенели, поплыли и едва не выпали из рук. Сабли продолжили скольжение по лезвиям, и увернуться я успел лишь благодаря реакции. Увидел удивлённую рожу графа, и понял, что этого он не ожидал. Казалось, он умышленно добавил силы в удар, демонстрируя мне разницу между тем, кем он был в начале поединка, и тем, кто он есть на самом деле.
     - Сдаётесь, граф? - подначил я его.
     Иероним Лаури захохотал:
     - А у вас есть чувство юмора, Серый Ворон. Вы мне нравитесь.
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "граф Иероним Лаури". Персональная репутация: 2/10
     - Ан гард, граф! - довольно улыбнулся я, после получения очередного балла.
     Через пелену неразборчивых воплей случайных неигровых зрителей, я отчётливо услышал голосок Кати, призывавший меня показать графу. Что именно показать, Катя не уточнила, но я и так понял, что не сверкающие пятки. А потому впервые за поединок пошёл в атаку.
     Функция "усталости" на Закрытом Бета Тестировании была заблокирована. Оттого никакой тяжести в руках и ногах я не чувствовал. Я мог махать мечами хоть целый день. Был бы только толк... И я налетел на графа, как коршун. Пытался рубить мечом, который держал в правой руке, чтобы отвлечь от уколов, которые наносил мечом в левой руке. Граф быстро раскусил мою тактику. Один мой удар он едва не пропустил, но от следующих легко отбился.
     Затем что-то произошло. Вновь появился вертолётный пропеллер. Мне показалось, что сабель у графа стало намного больше. Как и рук. Он размахивал так быстро, что защищаться стало совсем сложно. Я попятился. Пытался реагировать, но, время от времени, пропускал удары. Успел сощурить глазки, чтобы оценить полученный урон, но полоса моего здоровья оставалась на неизменном уровне. Это было всего лишь шоу.
     Граф Иероним Лаури перешёл к заключительному акту демонстрации своего доминирования над нубасом 53-го уровня. С характерным визгом, сабли разрезали воздух, врезались в сталь мечей, или же наносили глухие удары по моим плечам, экипированными в "необычную" кожанку. Очередной жёсткий удар отозвался в моей руке вибрацией. Следующий удар саблей выбил из моей левой руки меч. Я попробовал уколоть в ответ мечом в правой руке, целясь в шею. Граф блокировал выпад, крутанул мой меч и зафиксировал гардой. А затем я увидел, как к моей беззащитной шее несётся лезвие сабли. Но глаза я так и не успел зажмурить - удар был слишком быстр.
     Вжих... Лезвие остановилось чуть выше воротника. Я судорожно сглотнул и скосил глаза на сталь у моей шеи. В реальной жизни, одно движение - и кровь бы брызнула во все стороны.
     - Неплохо, Серый Ворон, неплохо, - граф улыбнулся удовлетворённой и немного надменной улыбкой. Затем убрал саблю от моей шеи и отсалютовал. - Задатки у вас есть. Но и поучиться есть чему. С магической силой, доступной только эльфам, с хорошим оружием - не таким, как у вас сейчас, - возможно, в будущем вы станете весьма опасным бойцом. Сейчас, я лишь отдам вам должное за усердие... Поднимите меч. И спасибо за поединок.
     Под раздавшиеся дружные аплодисменты, я потянулся за мечом. Поднял и его, и слетевший шлем.
     - Браво, граф! Браво! - всё та же экзальтированная дама захлопала в ладоши.
     - Прекрасный бой, граф! Вы по праву являетесь лучшим фехтовальщиком!
     - Да-да-да! Замечательный поединок, - подскочил церемониймейстер и взял меня под руку, бесцеремонно отодвинув кинувшуюся ко мне Катю. - Я готов представить вас Его Величеству. Пока он не занят важными государственными делами, нужно поспешить...
     - Позже! - граф Иероним Лаури стальной хваткой сжал пухлую руку. - Сначала я представлю "непосвящённого" своим друзьям. Его Величество пусть продолжает заниматься государственными делами.
     - Но позвольте, граф!
     - Не позволю! Бери спутницу Серого Ворона и веди к королю. Нам же не мешай. Понял?
     Если в тот момент моё лицо было похоже на лицо Кати, то я был капздец как удивлён. Металлический нотки в голосе графа совсем не контрастировали с той весёлостью, с которой он предлагал мне поединок. Да даже с той, которая была на его лице во время боя. Иероним Лаури смотрел на церемониймейстера как на отвратительного жука, которого нужно раздавить.
     И тот не выдержал подобного взгляда. Стушевался, замолчал и схватил Катю за руку.
     - Идёмте, Одинокая Кошка.
     Она успела лишь плечами пожать, когда он потащил её за собой.
     - При дворе слишком много тех, кто меня раздражает, - улыбка вновь вернулась на лицо графа, когда он отвечал на мой немой вопрос. - А я не люблю, когда мне пытаются перечить те, кто меня раздражает. Пойдёмте выпьем, мой друг эльф. Я хочу вас познакомить кое с кем.
     Я всё ещё пребывал немного не в своей тарелке и легко позволил графу себя увлечь. Огромная толпа неигровых персонажей уже разошлась по залу и мы легко пробились к столу. Граф взял два бокала с вином с подноса и один протянул мне.
     - Я не шутил, когда говорил, что вы неплохо сражаетесь. Думаю, вскоре появятся и другие фехтовальщики. Может, более умелые. Но ваша магия делает вас тем, кто вы есть. Вот бы мне научиться подобному...
     Я захлопал ушами, вспоминая, что "энханцер" - уникален. Кроме него никто не может усиливать других. Могут ослаблять других, могут использовать силу других. Но в таком поединке, в котором мне сейчас пришлось принимать участие, это бы не помогло никому из них. Когда активные умения заблокированы, только "энханцер" выглядит перспективно. Несмотря на слабую физическую защиту и невеликое количество здоровья, ауры оказывают заметное влияние на персонажа.
     - Ммм... Насколько я знаю, только эльфы могут владеть данной магией, - старательно выбирая слова, я поведал графу то, что почерпнул из лора.
     - Совершенно верно. Только вы - эльфы. И никто более, - он вздохнул. - Это несправедливо, конечно, но кто мы такие, чтобы оспаривать выбор верховного божества? - граф улыбнулся и повёл глазами, указывая на потолок, откуда на нас задумчиво смотрел Италан. Затем поднял бокал. - За него!
     Я осторожно коснулся края серебряного бокала, всё ещё не понимая, куда он клонит.
     - Иероним, прекрасный бой! Ха-ха! Ну ты мастер, надо признать, - в наш лёгкий тет вмешался очередной весельчак. - Оу! И-и-звини-ите!
     - Вильфред! - граф Лаури поставил бокал на стол и по-дружески обнялся с тем, кого давеча назвал шутом. - Рад, что ты всё же пришёл. Разреши тебе, мой друг, представить того, кто тоже уже стал моим другом - "непосвящённого" Серого Ворона.
     - Ворон, ворон, ворон, - заплетающимся языком проговорил мой старый знакомый граф Вильфред Сарториус. Затем пожал плечами и сделал здоровый глоток из не менее здорового бокала. - Тоже птица...
     - Мы с вами знакомы, Ваше Сиятельство, - хоть мне и не хотелось, я всё же решил обращаться к нему соответственно статусу. - Вы нехорошо себя повели ранее, когда встретили нас в деревне, принадлежащей графине Герании Эш. А затем в Истринге тоже брезговали знакомством.
     - Вильферд? Ну что ж так... Надо быть более гостеприимным с неожиданными гостями нашего мира, - попенял Иероним Лаури.
     - Да? Ты так считаешь?
     - Конечно. Посмотри! Это же Серый Ворон - лучший из "непосвящённых"! Он возглавляет войско тех, кому пока нет равных.
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "граф Вильфред Сарториус". Персональная репутация: 1/10
     - Ну если ты так считаешь, Иероним, я не против, - он улыбнулся и протянул мне руку. - Очень рад знакомству, "непосвящённый". Э-м-м... Как там вас?... Чёрный Вепрь!
     - Я тоже рад, Вальдемар Сракониус! - это произошло само собой. Я просто не смог сдержаться.
     Но, на моё счастье, всё закончилось куда лучше, чем могло. Оба графа - и Вильфред Сарториус, и Иероним Лаури - захохотали.
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "граф Вильфред Сарториус". Персональная репутация: 2/10
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "граф Иероним Лаури". Персональная репутация: 3/10
     - Во истину вы полны сюрпризов! - смеясь, граф Лаури хлопнул меня по плечу. Я, блин, чуть не упал. - Всегда надо держаться с достоинством! Всегда! Никому нельзя позволять себя унижать и мириться с бесчестием! Я доволен вами, Серый Ворон.
     - И я тоже, - Вильфред Сарториус поддержал коллегу пьяным смехом. - Только не дерзите мне, Серый Ворон, на землях, которые принадлежат мне. Там, возможно, это не будет выглядеть уместно. Авось, услышит кто...
     - Конечно, граф. Простите.
     - Не стоит извиняться. Вы держались с честью и заслужили моё уважение. Иероним, я вас оставлю.
     Пьяный наглый граф поспешил затеряться в толпе. Вместо него к нам подошёл седовласый неигровой мужчина. Он по-отечески положил руку на плечо графа и уставился на меня.
     - Жорж! - Иероним Лаури обрадованно его приобнял.
     - Представишь меня Серому Ворону?
     - Ты знаешь, как его величают?
     - Да. Я дал ему пару советов, как с тобой разделаться.
     - Когда речь идёт обо мне, твои советы не помогут, - вновь надменно усмехнулся граф Лаури. - Серый Ворон, это - граф Жорж Гюго, признанный мастер создания фортификационных укреплений. Первейший инженер при дворе Гилберта Пеппина, за что Его Величество жаловали Жоржу дворянский титул.
     - Очень приятно, - я первым протянул руку седовласому мужу. - Вы занимаетесь обороной?
     - Не совсем. В последнее время я отвечаю за постройку осадных орудий. Катапульты, требушеты, баллисты... Без добротной катапульты ни одна стена не падёт. Ни одна крепость не пропустит захватчика внутрь. А поскольку времена изнурительных осад давно остались в прошлом, я ищу возможности создания более сильных орудий, способных разрушить стены.
     - Зачем?
     - Чтобы иметь возможности для манёвра. Может, вы не знаете, но лучшая защита - это нападение. Корона должна иметь возможность навязать свою волю тому, кто решит противиться этой воле. Должна демонстрировать свою силу. Для этого любой потенциальный враг должен понимать, что стены родного дома не защитят, если он осмелиться напасть. Мы крепко встретим врага и погоним его обратно. Перейдём в атаку и разгромим на его территории. Для этого и нужны осадные орудия.
     - А на вас кто-то собирается нападать? Кого вы собираетесь "крепко встретить и погнать обратно"? - удивился я.
     - Пока ещё никто. Но ни в чём нельзя быть уверенным. Мы окружены потенциальными врагами. На западе дроу, на востоке гномы и орки. С юга могут подойти... извините, эльфы.
     - Так эльфы ни с кем не воюют уже тысячу лет, - напомнил я. - Разве от них... от нас может исходить хоть какая-то опасность?
     Граф Жорж Гюго усмехнулся.
     - Война - это продолжение политики. Никто не может знать, какая политическая повестка станет в соседствующих королевствах популярной. Возможно, кто-то взалкает наших земель. А значит нам нужно быть готовым ко всему.
     Я поморщился, пытаясь понять всю глубокомысленность этих слов, но сам себе признался, что они звучат как-то бредово. Мы будем готовы напасть на каждого, чтобы защититься. Именно для этого - для защиты - мы строим орудия нападения. Пусть только кто-нибудь посмеет на нас напасть, мы нападём в ответ, используя баллисты, требушеты, катапульты. Что бы защититься, в общем... Получалась какая-то бессмыслица, на мой взгляд.
     - Весьма разумно, вам не кажется, Серый Ворон? - пытливо спросил Иероним Лаури.
     - Весьма разумно, - моментально согласился я, надеясь на очередной репутационный балл.
     - Рад, что вы так считаете, - седовласый граф протянул мне руку вместо репутационного балла. - А теперь простите, мне надо идти. Если вам понадобится мой совет или моя помощь, ищите меня в замке близ восточных эльфийских гор. Но будьте осторожны! Где-то там, в горах, обитает опасное чудовище, по ночам устраивающее засады на дорогах. Приезжайте ко мне лучше днём.
     - Следуйте-ка за мной, Серый Ворон, - не дал мне опомниться граф Лаури, после того, как Жорж Гюго отчалил. - Я хочу познакомить вас ещё с одним мои другом. Он тоже дворянин - вассал короля.
     С улыбкой отмахиваясь от "неписей", которые поздравляли его и хвалили персональный "скилл", граф вывел меня во внутренний двор и припарковал у задумчивого худого мужчины, имевшего уставший вид. Мужчина, одетый в строгий чёрный мундир, свёл руки за спиной и с интересом наблюдал за звёздами на безоблачном ночном небе.
     - Виктор, - позвал его граф. - Спустись с небес на землю.
     - М? - мужчина обернулся и уставился на нас сонным взглядом.
     - Серый Ворон, позвольте представить графа Виктора Люциуса - одного из самых учёных мужей, с кем мне посчастливилось повстречаться.
     Сонный граф посмотрел на меня, не выказывая никаких эмоций. Затем вылупился на протянутую руку.
     - Интересно, а вечность - это долго? - он так её и не пожал, и вновь посмотрел на небо. - Как долго идти до звёзд? Вечность? Или они ближе? Или только богам позволено спускаться со звёзд и взбираться обратно?
     Я слегка растерялся. Сразу показалось, что впервые в "двумирье" я встретил самого настоящего неигрового психа. На неадекватов я уже насмотрелся. Но откровенно ненормального видел впервые.
     - Люди тоже смогут, - медленно проговорил я и постарался завязать диалог. - Взбираться на звёзды. В моём мире, в мире "непосвящённых" мы уже сделали первый шаг. Пусть путь ещё предстоит долгий, но, я уверен, если продолжать двигаться, если проявлять упорство, любая цель станет достижимой.
     Граф Люциус прекратил пребывать в нирване звёздного неба и с любопытством посмотрел на меня. Затем бесцеремонно положил руки на плечи и принялся ощупывать.
     - Вы тяготеете к магии? Впрочем, вы эльф. Магия у вас в крови... И я чувствую в вас силу. Живую силу, благодаря которой вам удаётся заботиться не только о себе, но и о тех, кто решил стать рядом. Вы не страшитесь этого. Быть лидером вам нравится. Это интересно...
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "граф Виктор Люциус". Персональная репутация: 1/10
     - Рад знакомству, Ваше Сиятельство, - я осторожно убрал его руки со своих плеч, так как он застыл в беспамятстве, после того, как меня облапал. Я даже подумал предложить разработчикам "двумирья" создать такую опцию, которая бы запрещала "неписям" так легко считывать информацию с игрока. А то они все непонятные какие-то. А ты для них словно раскрытая книга.
     - И я рад, эльф. Навестите меня как-нибудь. Буду рад поговорить о звёздах.
     - Виктор, - улыбнулся Иероним Лаури. - Ты всё такой же необщительный дикарь. Смотрел бы внимательнее - видел бы больше. Серый Ворон способен не только говорить о звёздах. Ему по силам гораздо, гораздо больше.
     - Я это вижу. Но так ли это на самом деле, мы узнаем, когда придёт время, - загадочно произнёс граф Виктор Люциус. Посмотрел на меня осмысленным взглядом и усмехнулся. А мне, при свете звёзд, показалось, что его усмешка выглядит зловещей.
     - Пойдёмте обратно, Серый Ворон, - вновь засмеялся Иероним Лаури. - А то он нам сейчас наговорит чуши. Он хоть учёный муж, да не от мира сего.
     Пока граф Лаури подталкивал меня в спину, я успел заметить, что зловещая усмешка на лице графа Люциуса никуда не исчезла.
     - Что всё это значило? - спросил я, когда мы вновь вернулись в тронный зал, где общее веселье не собиралось прекращаться.
     - Спросите у него самого, - дежурно засмеялся граф Лаури. - Он же вас пригласил. Наведайтесь и спросите... А мне, пожалуй, пора с вами распрощаться. Я познакомил вас со всеми вассалами короля. И с самим собой тоже. Теперь вас оставлю. К тому же... К тому же, я вижу, что с вами отчаянно стремится познакомиться кто-то другой... Именно - стремится!

Глава 17

     Граф улыбнулся и кивнул головой, указывая вперёд. Я проследил за его взглядом и увидел, как ко мне торопливо приближается молоденькая девчушка, вцепившаяся в руку прекрасной дамы. Лицо белокурой девчонки просто сияло, а придерживающая её за руку короткостриженная дама самоуверенно усмехалась.
     Прежде чем они подлетели, я успел прищурить глазки и прочесть:
      "Принцесса Амелия Пеппин"
      "Волшебница Вивиарис - высший маг человеческой расы"
     Я щёлкнул зубами и весь как-то сразу подобрался. Смотрел на прекрасных дам и соглашался с тем, что они действительно прекрасны. Только прекрасны по-разному.
     Молодой блондинке в шикарном вечернем платье я бы дал лет 16-17. В принципе, столько, сколько ей было по лору. Выглядела она настоящей куколкой. Молодая нежная кожа, великолепные волосы, тонкие черты лица. Изящные бровки, пухленькие улыбающиеся губки. Голубые глаза столь добрые, что невозможно было смотреть в эти глаза и не улыбаться. Девчонка словно светилась. От неё словно исходила аура счастья - настолько радостной она была.
     Но дама в чёрном платье с бретельками, слегка прикрывающими обнажённые плечи, на мой вкус, выглядела ещё прекрасней. Высокая брюнетка лет 30-ти с короткой стрижкой пикси. Бездонные, завораживающие чёрные глаза, которые с помощью фантастического мейкапа на ресницах и бровях выглядели просто демоническими. От тонкого надменного носика и симметричных губ невозможно было оторвать глаз. А родинка у края левой бровки добавляла очарования.
     - Ну, вот, наконец-то, и вы! - улыбающаяся девчонка подскочила и схватила меня за руки. - Все только и говорят о "непосвящённом", которого пригласил папа и который достойно сражался против лучшего фехтовальщика королевства. А я его так и не увидела. Это ведь нечестно, правда?
     - Серый Ворон действительно достойно со мной сражался, принцесса, - поспешил на выручку граф, пока я приходил в себя после удара кувалдой под названием красота. - И, я думаю, со временем станет ещё сильнее.
     - Смелый и сильный воин! Ещё и эльф! Как это чарующе!
     - Э-э-э... - это и всё что мне удалось выдавить в первые секунды.
     - Амелия, - раздался восхитительный глубокий голос. - Мне кажется, тебе стоит себя отрекомендовать, как положено королевской особе.
     Я посмотрел на волшебницу и чуть не облизнулся.
     - Ой, простите! - девчонка оставила мои эльфийские руки в покое, отошла на шаг и изобразила книксен. - Принцесса Амелия Пеппин... Уже взрослая принцесса, которой сегодня исполнилось ровно 16 лет.
     - Поздравляю вас, - я отметил тот тон, которым девчонка говорила про свой возраст, но сдержал ухмылку. Вместо этого наклонился, взял за ручку и галантно поцеловал. - Очень рад познакомиться со столь привлекательной девушкой.
     - Правда?
     - Амелия!
     - Истинная правда.
     - Как приятно! Эльфы мне всегда казались вежливыми и воспитанными... И симпатичными, к тому же.
     - Амелия!
     - Простите, Серый Ворон, - весело замельтешила девчонка. - Это невежливо с моей стороны... Позвольте я представлю вам мою наставницу - великую магессу Вивиарис. Она - одна из величайших магов нашего мира!
     - Аншанте, мадемуазель, - я полез лобызать её руки.
     - О, нет! - засмеялась магесса и убрала руку. - Мои руки целовать не надо! Я же не королевских кровей! Да и неизвестно, как отреагирует охранная магия, которая меня защищает от тех, кто моментально оказывается мною очарован.
     - А много таких, да? - лукаво поинтересовался я.
     - Хватает, - засмеялась Вивиарис. - Граф, рада вас видеть. Поединок, за которым я наблюдала, оставил приятное впечатление. Вы великий воин. Примите моё восхищение.
     Совершенно неожиданно я почувствовал лёгкий укол ревности из-за того, что внимание женщины перескочило на другого мужчину. Первый укол ревности в виртуальном мире.
     - Вы мне льстите, Вивиарис, - растянул граф губы в дежурной улыбке. - Наш "непосвящённый" друг гораздо больше достоин восхищения. Ведь он выстоял, хотя не знал с кем имеет дело.
     - Вы считаете? - волшебница вопросительно изогнула бровку.
     - Несомненно. Я уже готов называть его другом и буду рад, если он навестит меня, когда на то будет его желание. Он тот, у кого многому можно научиться.
     - Вы считаете? - в это раз волшебница изогнула обе бровки и смотрела не меня с не меньшим удивлением, чем я на графа Лаури. Это чему я могу научить неигрового персонажа, который бы меня легко разделал под орех, была бы его воля?
     - Ну что вы всё говорите о всякой ерунде! - принцесса наморщила лобик и натурально так топнула ножкой. - Сегодня же мой праздник!
     - Вы совершенно правы, Ваше Высочество, - граф низко поклонился. - Поэтому разрешите мне вас оставить наедине с "непосвящённым" эльфом. Мне кажется, вам с ним будет куда интереснее, чем с таким стариком, как я.
     - Разрешаю, граф. Хоть вы не такой уж и старый.
     - Амелия! Это невежливо!
     - Идёмте танцевать, Серый Ворон! Вы любите танцы? Я, вот, очень люблю.
     Не дожидаясь ни моего положительного ответа, ни ухода графа, не обращая внимание на очередную недовольную ремарку Вивиарис, принцесса схватила меня за руку и потащила за собой.
     - Разыщите меня потом, Серый Ворон! Как спасётесь бегством! - смеясь, крикнула мне вслед волшебница.
     "А то как же!" - сказал я про себя. - "Конечно, разыщу. Такая красотка... У-у-у-ух!"
     Резвая молодая девчонка затащила неуклюжего меня прямо в центр зала. Затем громко крикнула, что хочет танцевать. Неигровые персонажи дружно засмеялись, а незаметный духовой оркестр, который непонятно где скрывался, начал исполнять медленную мелодию.
     - Хочу быструю музыку! - вновь властно топнула ножкой принцесса, вызвав у "неписей" очередной приступ умилительного смеха.
     Оркестр прервал мелодию и зарядил по полной. Стараясь не сгореть от стыда, я приплясывал рядом с девушкой, которая держала руками подол платья и прыгала в такт музыке. Я пытался сосредоточиться и не смотреть по сторонам, чтобы не видеть, как надо мной ржут неигровые персонажи, хоть понимал, что ржут надо мной лишь мои тараканы.
     Я сохранял улыбку на лице, старался держать ритм, смотрел на счастливую принцессу и отчаянно гнал прочь назойливую мелодию "It's my party" в исполнении Лесли Гор. Веселящая девчонка, которая вообще ни на что не обращала внимание и отрывалась на полную, казалось, идеально подходила для главной роли в клипе под эту песню.
     Когда музыка закончилась, принцесса пожелала продолжения. Пришлось ещё несколько минут топтать ногами пол, словно слон. Затем ей надело приплясывать и она заказала медленный танец. Поклонилась мне, протянула руку и, как настоящая дама перед "белым" танцем, пригласила кавалера. Я осторожно возложил руки на талию, надеясь, что папаша-король меня сейчас не видит, и позволил её рукам лечь на мои плечи.
     Заиграла мелодия и мне опять пришлось вести. В этот раз, правда, без всяческих надежд на то, что если лопухнусь, к этому отнесутся с пониманием.
     - Скажите, Серый Ворон, - доверительно зашептала Амелия и смело придвинулась ближе. - Вам нравится у меня на празднике? Вас всё устраивает?
     - Несомненно, принцесса, - я сохранял полный контроль над речью и в голове редактировал каждое слово, чтобы не брякнуть чего невпопад. - Дворец - прекрасен. Я никогда не видел такой роскоши... Столы ломятся от яств... Люди - доброжелательны и вежливы... Особенно граф Иероним Лаури, который, мне кажется, сможет меня многому научить, если я смогу... если я смогу...
     - Сможете что?
     Сказать "наработаю репу", я так и не решился. Повезло, что быстро подобрал синоним.
     - Смогу стать его другом.
     - Наверное, сможете, Серый Ворон. Я слышала, граф всегда был неравнодушен к эльфам, - она заговорщицки хихикнула, а затем посмотрела на меня проникновенным взглядом. - А моим... А моим другом вы не хотите стать?
     - Почту за честь, Ваше Высочество, - отстрелялся я без запинки. - Вы столь очаровательны, что я могу об этом только мечтать.
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "принцесса Амелия Пеппин". Персональная репутация: 1/10
     - Признаться, я тоже рада с вами познакомиться, - озорно улыбнулась она. Настолько озорно, что сам себе я сказал: "Тпру, жеребец!". - И мне бы хотелось продолжить наше знакомство в ближайшем будущем. Наедине, если вы не против?
     В этот раз я промолчал. И мне даже показалось, что потерять наработанный бал репутации будет совсем неплохо. Но чертовка спасла меня от выбора между тремя вариантами: "да", "нет", "не знаю". Она смотрела в мои глаза в течение 2-3-х секунд, а затем рассмеялась.
     - Ха-ха! Вы испугались, Серый Ворон? Не пугайтесь. Я не могу продолжать знакомство с тем, кого не одобрит папенька. Сначала вам придётся попросить его разрешения. А он у меня строгий, вы знаете. Даже если вы владеющий магией эльф со смазливой мордашкой, это не значит, что нам удастся вновь увидеться.
     - Вы мне льстите, принцесса, - постарался я перехватить инициативу, потому что вдруг почувствовал себя дураком. Это ж виртуальный мир. Здесь можно себя вести намного раскованнее. - Я обычный. Такой, как все. Просто каким-то чудом оказался на вашем празднике... Но, со всей честностью скажу, я весьма рад этому. Ведь здесь я увидел вас - прекрасное юное создание, которое излучает лучи столь яркого света, что, возможно, своим светом может затмить солнце. Когда я увидел вас, мне показалось, что вы светитесь счастьем. Это было так вдохновляюще! Словно яркая звезда зажглась, красоте которой ты хочешь посвятить стихи!
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "принцесса Амелия Пеппин". Персональная репутация: 2/10
     - Правда?
     - Правда, - кивнул я, спустя пару секунд раздумий. Мысленно дал себе по шее и попросил не перегибать палку. А то наговорю ещё...
     - Скажите, а я действительно прекрасна?
     - Как сладкий сон в тёплую ночь.
     - О-о-о, как красиво звучит, - захихикала девчонка. - У себя дома вы, наверное, бард? Или менестрель?
     - Ну-у-у-у, что-то типо того, - пораскинув мозгами, согласился с ней я. В принципе, она была права - я играл на классе из семейства бардовых.
     - А скажите... Она... Она прекрасна? - доверительно спросила принцесса, придвинувшись ко мне практически вплотную.
     - Кто?
     - Вивиарис... Моя наставница.
     Я успел вовремя прикусить язык, чтобы по обыкновению не ляпнуть: "охренительная тёлочка". До меня очень быстро дошло, что вопрос малолетней хитрюги явно с подвохом. Это я понял не по вопросу, а по тому, как он прозвучал. Что-то в её тоне заставило меня закрыть рот на замок и рассмотреть вопрос со всех сторон.
     - Та дама, что пришла с вами? - спросил я, как можно более равнодушно.
     - Да-да. Она.
     - М-м-м, не успел рассмотреть, если честно. Меня больше интересовала именинница. Это же всё-таки её праздник. Именинница мне понравилась, да.
     Я улыбнулся весёлой мальчишеской улыбкой. Такая улыбка, бывало, вызывала у женщин ответную улыбку, даже если причин улыбаться не было.
     - Врунишка, - засмеялась принцесса. - Я же видела, как вы на неё смотрели. Меня не проведёшь.
     - Да ну! Не может быть, - попытался я спасти ситуацию.
     - Точно-точно! Я видела! Но это не страшно. На неё все мужчины так смотрят, - она продолжала хохотать. - Наставница Вивиарис говорит, что с мужчинами это случается, потому что она обладает неповторимым... неповторимым... Как же там это называется-то... А! Шармом, вот!
     Я неловко прокряхтел, собираясь с мыслями.
     - Пока с её шармом я не знаком. Зато ваше обаяние меня пленяет. Завидую тому, у кого такая прекрасная дочь.
     Амелия осталась довольна тем, как я выкрутился из непростой ситуации. Об этом сообщили её глаза, её улыбка и руки, которые сползли с плеч и проделали небольшой нежный путь по эльфийской груди. К этому времени музыка закончилась, и принцесса сжала своими ладошками мои ладошки.
     - Пойдёмте, мой будущий друг, - волнительным голосом прошептала она. - Я представлю вас отцу. Без вашего знакомства, наша дружба не сможет иметь продолжения.
     Без тени смущения она потащила меня за собой, пробивая борозду в толпе "неписей", словно ледокол. Мы прорвались на оперативное пространство и были ненадолго задержаны стражами в позолоченных плащах. Я уже было потянулся за паспортом, но девчонка небрежно махнула рукой, разгоняя две скрещённые алебарды.
     - Дорогу принцессе!
     За линией стражи тоже было многолюдно. Там толпились солидные неигровые мужчины и, разбившись на пары, о чём-то переговаривались. Амелия провела меня сквозь них извилистым путём и совершенно неожиданно была остановлена своей наставницей. На этот раз волшебница Вивиарис совсем не улыбалась.
     - Амелия! Оставь Серого Ворона в покое. Идём за мной. Сейчас тебе не стоит здесь находиться.
     - Но почему!?
     - Потому, что я так сказала! Не спорь, дитя...
     - Я не дитя!
     - Да, ты уже взрослая, Амелия. Но спорить с великим магом очень опасно даже взрослым. Понятно?
     - Понятно, - растерянно прошептала принцесса. В тот момент мне показалось, что она стала выглядеть моложе своего возраста - надула губки, как обиженная маленькая девочка.
     - Серый Ворон, прошу нас простить. Вы можете остаться. Только отрекомендуйте себя королю сами... Если сможете, - Вивиарис взяла Амелию Пеппин за руку и увела за собой, оставив меня недоуменно пожимать плечами в компании очередного упитанного мужика возрастом далеко за 50.
     Тот посмотрел на меня и, недовольно намухрившись, отвернулся. Я прищурил глазки и прочёл: "Наместник Лефрат". Чего именно он наместник, я так и не понял. Но, после демонстрации такого пренебрежения, интересоваться не стал. Вместо этого я сосредоточился на происходящем перед моими глазами.
     Солидные пузатые дядьки тихо шептались рядом со мной и следили за перепалкой трёх мужчин. Один из них - седовласый, бородатый и строгий - носил на голове золотую корону. Двое других были намного моложе и о чём-то спорили у первой ступеньки перед небольшим возвышением, на котором стоял самый настоящий трон. Отлитый из золота, инкрустированный драгоценными камнями и украшенный резными фигурками. Оставив трон, пожилой седой мужчина поправил бархатную мантию и медленно спустился по ступенькам. Он что-то сурово выговорил, но спорщики и не думали прекращать пререкаться. Один из них - молодой и энергичный юноша лет 25-ти - небрежно отмахнулся, словно от назойливой мухи. А второй - чуть постарше и менее экспрессивный - недовольно указал пальцем, будто отчитывал молодого.
     Я попытался понять, что происходит и, первым делом, прищурился. "Король Гилберт Пеппин", "принц Райкард Пеппин", "принц Райтер Пеппин" - услужливо подсказала мне система. Я быстро разобрался кто есть кто и присвистнул. А затем - вполне ожидаемо - полез в первые ряды, в надежде услышать, о чём говорят королевские особы.
     - Эльф! Не суйтесь, - меня схватил за руку наместник Лефрат и недовольно нахмурил брови. - Это не ваше дело!
     - Это не ВАШЕ дело, - я ответил ему тем же и вырвал руку.
      Потерян 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "наместник Лефрат". Персональная репутация: -1/10
     К такой неожиданности я отнёсся философски - фыркнул и продолжил свой путь. Хоть для меня это было впервые - схлопотать минус в "репу" - я даже не стал переживать. Ведь непонятный жирный наместник меня совершенно не волновал.
     Я осторожно обошёл ещё несколько неигровых персонажей, которые стояли недалеко от места перебранки и старательно делали вид, что ничего не слышат, и подошёл ближе. Лучше рассмотрел и самого короля, и королевских сыновей.
     - Ты - закостенелый традиционалист! - младший сын грозно ткнул в отца пальцем. - И ты ничего не понимаешь в том, что такое свобода. Твоё правление приведёт королевство к окончательному загниванию!
     - Твои идеи - ересь, Райтер! - воскликнул старший сын короля Райкард Пеппин. - Ты несёшь несусветную чушь! Какой прогресс? Какое равенство? Какое многообразие? Мы те кто мы есть по рождению, а не по желанию! Как может солдат или конюх, прачка или падшая девка быть равна нам?
     - Вздор! Между нами нет фундаментальных различий! Да, мы представляем разные расы - дроу, эльфы, гномы, орки, люди. Да, у нас разные матери и разные отцы. Но мы все дети этого мира. Мы - одно целое. И всем хватит места в новом мире, где не будет предрассудков и взаимной ненависти.
     - Ну и каким образом ты собираешься добиться счастья сразу для всех? - спокойно спросил король, наблюдая за младшим сыном. - Ты - Бог?
     - Бог не тот, кого прославляют. Не тот, кому молятся. И не тот, кого боятся. А тот, кто сидит в твоём сердце, - он постучал себя по груди. - В моём сердце. Моё сердце желает равных возможностей для каждого. Я вижу каждый день, как несправедлив абсолютизм. Как кто-то жирует на костях народа, а народ вынужден доедать последние крохи. Как тот, кто кого-то любит, не может разделить свою любовь с кем-то из-за тысячелетних предрассудков. Как кто-то ограничен в делах своих потому, что господствующая идеология не позволяет вырваться за определённые рамки. Как Бог может допускать такое? Почему это происходит? Почему мы празднуем, пьём, транжирим золото, а кто-то не может позволить себе башмаки! Где справедливость? Что она такое, скажи мне!?
     - Он говорит о классовом неравенстве? - Райкард вновь посмотрел на отца и не сдержал ухмылки. - Он, сын короля, который с ранних лет был окружён вниманием и получал всё. Он, кто не стеснялся кнутом упрекать гувернёра за то, что тот был нерасторопен. Откуда у тебя это?
     - Не вмешивайся! - брезгливо одёрнул брата тот. - Ты всего лишь ширма. Ширма для будущего правления, за которой спрячутся те, кто реально будет править. Когда отца не станет, именно ты займёшь его место. На трон взойдёт тот, кто никогда не мыслил самостоятельно и всегда лишь соглашался.
     - Заткнись, Райтер!
     - Успокойтесь оба! - король стал между сыновьями, но всё ещё старался сохранять спокойствие. - Райкард, ты старше и умнее. Держи себя в руках.
     - Прости, отец. Но он много на себя берёт.
     - Подхалим, - фыркнул Райтер Пеппин.
     - Сын, ты слишком горяч, - король попытался возложить руку на плечо Райтера. Но тот брезгливо её сбросил. - И ты не понимаешь, о чём говоришь. Люди, эльфы, дроу - мы все рождаемся неравными. Кто-то умнее, кто-то физически выносливее. Кто-то обладает магией, а кто-то уверенно чувствует себя под землёй. Но у каждого есть шанс пройти именно свой путь. Не чужой - свой! Надо лишь найти его.
     - Вздор! - опять фыркнул младший сынок. - Мы не даём другим и шанса. И если так будет продолжаться, именно наше королевство сгниёт первым. Монархическая система изжила себя, отец!
     - Что???
     - Многообразие спасёт наш мир! Нельзя закрываться, словно ракушке. Другие королевства процветают, мы деградируем. Я хочу, чтобы наш мир стал другим. Я хочу увидеть мир без границ. Надо позволить представителям других рас обучить нас своему образу жизни. Надо дать им что-то взамен. Поделиться с ними. Обменяться жизненным опытом. Чтобы мы прекратили слепо следовать традициям, а постарались измениться. Чтобы свобода воли, свобода выбора, свобода любви стала догмой для каждого.
     - Сын, - тихо сказал король Гилберт вновь положил руки ему на плечи. В этот раз тот не стал демонстрировать гонор. - Ты несёшь ерунду. Послушай себя сам. Во что превратится королевство, если каждый подданный вдруг возомнит, что он волен делать всё, что пожелает?
     - Это называется свобода воли, отец.
     - Это называется заблуждение, сын. Ты даже не представляешь, как опасны твои идеи...
     - А я представляю! - громко сказал я.
     Я прислушивался и слушал очень внимательно. Запоминал каждое слово и в груди моей разгорался огонь неприятия. Идеи младшего сынка казались мне до боли знакомыми. Я довольно подробно изучал историю человечества и знал, что на самом деле стоит за утопическими идеями свободы для всех. Поэтому я, как уже бывало не раз, не смог удержать свой рот на замке. Не смог сдержаться и остаться стоять в стороне. Я полез напролом.
     - Ваше Величество, разрешите слово молвить?
     Король Гилберт очень внимательно посмотрел, как я опустился перед ним на одно колено. Молча наблюдал достаточно долго, чтобы я предположил тысячу вариантов дальнейшего развития событий. Вплоть до тотального минусования.
     - Эльф, встань. Ты не подданный короны. Ты - "непосвящённый". Хоть и самый достойный из всех. Я слышал о тебе. Что ты хочешь сказать?
     - Ваше Величество, я случайно услышал ваш разговор с... сыновьями, - с колен я так и не поднялся. - Простите, но я не мог промолчать. Там, откуда я родом, уже пытались прийти к власти те, кто грезил о мировой революции. Кто шёл под лозунгами свободы, равенства и братства для всех. Но ни к чему хорошему такие лозунги не приводили. Начинался хаос. Брожение. После захвата власти теми, кто шёл под обманными лозунгами, начиналась неизбежная гражданская война. Брат шёл на брата. Сын на отца. Проливались реки крови. Такие идеи никогда не приводили к равенству, а порождали анархию, из которой вырастала каста властителей, считавшая тех, кто их привёл к власти, винтиками в механизме. Бездушным расходным материалом, которым можно легко пожертвовать ради личных целей. Зная примеры из моего мира, я могу с точностью сказать, что призывы к всеобщей свободе, к всеобщему равенству никогда к этому не приводили. Приводили лишь к хаосу.
      Потерян 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "принц Райтер Пеппин". Персональная репутация: -1/10
     Младший сын короля посмотрел на меня как на выскочку, который влез ни к селу ни к городу. Затем заскрежетал зубами:
     - Из очищающего хаоса родится социально-справедливый строй, где каждый станет свободным в своём выборе и не будет чувствовать себя ущемлённым!
     Он резко развернулся, взмахнул плащом с символами королевской власти, и, не оборачиваясь, торопливо зашагал к выходу. Никто не бросился за ним следом.
     - Боюсь, что его уже не вернуть... - прошептал король так тихо, что его услышал, наверное, только я и старший сын. Затем вновь обратил на меня внимание и сделал жест рукой, вновь призывающий подняться. - Встань, эльф. Передо мной на колени ты можешь не опускаться. Твой мир действительно будоражили события, ввергающие его в хаос братоубийственной войны?
     - Да, Ваше Величество. И не раз. Любая попытка мятежа строилась на лозунгах счастья и добра для каждого. На лживых лозунгах, имевших своей целью лишь захват власти.
     - Увы, мне кажется, что это так, - согласился со мной король. - Райтер не понимает смысла тех слов, что говорит. Но если понимает - всё намного опаснее. Если он сможет заразить кого-то своими идеями... Не знаю... Даже не представляю, что тогда может произойти.
     - Эти идеи - зло, - уверенно сказал я. - То зло, что скрывается под маской добра.
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "король Гилберт Пеппин". Персональная репутация: 1/10
     - Рад, что вы разделяете мои опасения, Серый Ворон, - король впервые назвал мой игровой ник-нейм. - Вы вовремя оказались рядом.
     - Благодарю вас за тёплые слова.
     - Это мой старший сын, Райкард, - король приобнял сына за плечи.
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "принц Райкард Пеппин". Персональная репутация: 1/10
     - Серый Ворон.
     - Ваше Высочество, - склонился в поклоне я.
     - И он тоже мечтатель. Как и младший, - усмехнулся король.
     - По крайней мере, я мечтаю не об очищающем хаосе.
     - Именно поэтому я тебе опять говорю: оставь свои мечты о неизведанном. Здесь твой дом. Здесь тебе править, когда меня не станет. Отправиться в экспедицию, чтобы исследовать Северный Континент, это, несомненно, важно. Важно для всего мира. Но смятение в сердце Райтера меня беспокоит. Для всех нас сейчас важнее уделить внимание делам королевства. А тебе - присматривать за братом.
     - Я ему не пастух, - фыркнул принц.
     - Ты его брат! Старший брат! Это твоя обязанность - опекать и сестру, и его. Даже если оба будут настаивать, что им это не нужно.
     Райкард Пеппин нахмурился, но промолчал. Видимо, в отличие от гиперактивного младшенького братца, он был хорошо воспитан.
     - Серый Ворон, - король вновь повернулся ко мне. - Я хочу сказать вам спасибо за то, что приняли моё приглашение и посетили бал, который я давал в честь дочери. Вы стали первым из тех, кто недавно появился в нашем мире, и кому я позволил посетить Хребет Италана. Надеюсь, в вашем лице я обрету союзника, а не врага. Возможно, даже друга.
     - Несомненно, Ваше Величество, - я опять поклонился. - Я буду рад исполнить любую вашу просьбу в надежде на дружбу.
     - Что ж, это не так уж и сложно - о чём-то вас попросить. Начнём с того, что я предложу вам взять это письмо, - из королевской мантии он извлёк желтоватый конверт и протянул мне. - Как окажетесь в Асилуме, передайте его наместнику Лефрату. Для него там есть вся исчерпывающая информация.
     - Лефрату? - переспросил я, нахмурив брови. Затем обернулся и попытался найти того толстяка, кто ни за что меня "минуснул". Но его и след простыл.
     - Именно ему, - кивнул король. - Что делать дальше - уже он вам расскажет... А теперь оставьте нас с сыном. Увидимся вновь, если продолжите доказывать свою состоятельность.
     Он сделал едва уловимое движение рукой и неигровые стражи помогли мне удалиться. Пристроились сзади, провели через строй важных мужиков, которые провожали подозрительными взглядами, и скрестили за моей спиной алебарды, когда я вновь оказался в веселившейся толпе. Только вот весёлой именинницы я не заметил. Она тоже куда-то исчезла.
     - Что он тебе сказал!? - ко мне подлетела Катя с глазами как у филина. - Я видела, что ты разговаривал с королём! Как так? Как тебе удалось!? Меня только подвели к нему за ручку, представили и сразу увели! Я едва успела присесть в реверансе... А тебе как удалось?
     - Не поверишь, Катюха, - я принялся улыбаться, как дурак, и показал ей письмо с королевской печатью. - Я даже +1 к репутации получил! Он мне вот что вручил!
     - А что там?
     - Не знаю. И не стану вскрывать, чтобы выяснить. Он сказал отнести это письмо наместнику в Асилум.
     - В стартовый город хуманов?
     - Угу.
     - Чёрт! Точно что-то важное...
     - Сто процентов. Наверное, репутационное.
     - Ёлки-палки... Интересно, что вручит король, если разогнать с ним личную репутацию до плюс 10-ти?
     - Эх, да нам бы хотя бы проверить, что вручит обычный дровосек. Пока только разговоры про эту репутацию. Разговоры и предположения.
     - Ну так мне вообще ничего не дали! Никаких баллов, никаких писем.
     - Это, наверное, потому, что я стал свидетелем отвратительный сцены...
     - Какой сцены?
     - Да так... Мелкая ссора между родственниками. Наверное, что-то подгнило в королевстве Датском, как говаривал Гамлет.
     - Вот вы где, Серый Ворон, - нашу беседу беспардонно прервала очаровательная короткостриженная брюнетка. - Вы так и не разыскали меня. Пришлось мне разыскать вас.
     Вивиарис посмотрела на меня, улыбаясь сверх меры. Затем перевела взгляд на Катю, и улыбка моментально улетучилась. Две девушки смерили друг друга такими взглядами, что мне на секунду показалось, что сейчас во все стороны полетят молнии. А может, и волосы.
     - Не желаете ли прогуляться, Серый Ворон? - вновь обратилась ко мне волшебница. - На свежем воздухе близкое знакомство рождается намного легче.
     - Как это некрасиво, - Катя была явно не из тех, кто скрывает свои эмоции. Схватив меня за руку, она сразу показала, что не потерпит конкуренции даже в виртуальном мире.
     - Да, я невоспитанная, - усмехнулась Вивиарис и бросила на девушку уничижительный взгляд. - Могу себе позволить. А ты кто такая?
     - Та, чей разговор ты прервала. Та, кто не любит выскочек...
     - Ха-ха-ха, - засмеялась волшебница, продемонстрировав идеально белые зубки. - Это мне дерзят "непосвящённые"? Или мне показалось?
     - Не показалось!
     Щёлк! Тоненькие пальчики в чёрной кружевной перчаточке совершили характерное движение, и Катя застыла на месте. Она словно превратилась в экспонат музея мадам Тюссо. Глаза горели негодованием, руки пытались сжаться в кулачки, брови хмурились, а ротик плотно сжался.
     - Для начала нескольких минут хватит, - не прекращая улыбаться, произнесла Вивиарис. - По крайней мере, она перестала меня отвлекать.
     - Эм, - промямлил я, искоса поглядывая на парализованную напарницу. - Ну зачем же вы так?
     - Не люблю дерзких девчонок. Мне одной вполне хватает, - сказала она. - Но давайте поговорим о вас, Серый Ворон. Давно мне не приходилось прилагать столько усилий, чтобы просто поговорить с мужчиной. Вы должны это ценить.
     - И зачем вам это нужно, Вивиарис? Вокруг полно мужчин для кого будет честью, если такая красавица решит уделить время им...
     - Для вас это не будет честью? - перебила меня она.
     Я принялся лихорадочно соображать, что бы такое достойное ответить. Меня спас Пушкин.
     - Вы прекрасны, спору нет. Но сейчас держать ответ. Мне придётся перед той. Кто пришёл вместе со мной... И, мне кажется, ей это не понравится.
     - Ну и что? - волшебница равнодушно пожала плечами.
     - Я стараюсь относиться к людям так, как хочу, чтобы они относились ко мне. Даже если для меня будет честью пообщаться с вами, я не стану оставлять в одиночестве ту, с кем пришёл. Я не совершу такой поступок, потому что не хотел бы, чтобы так поступили со мной. Это чересчур цинично.
     - Хм, - она опять улыбнулась, пока я стоял и гадал над баллами репутации - положительными или отрицательными. - Это очень странно. Многие отдали бы многое за мою короткую благосклонность. Но, вижу, вам это не интересно?
     - В другое время, при других обстоятельствах, прекрасная Вивиарис, я всегда буду рад вас видеть. Надеюсь, вы прекрасны не только снаружи, но и внутри. А потому отнесётесь к ситуации с пониманием и не станете превращать меня в лягушку раньше времени.
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "волшебница Вивиарис - высший маг человеческой расы". Персональная репутация: 1/10
     - Что ж, рифмоплёт, - после выдачи небольшой форы, она улыбнулась мне совершенно по другому. Более тепло, что ли. - Тогда я возьму с вас слово навестить меня в скором времени. Мы можем прекрасно провести время на крыше моей башни, наслаждаясь не только угощениями, но и лунной ночью. Огни хрустального шара создадут нам уютную атмосферу... А потом, может быть, вам достанется десерт.
     Она смотрела на меня настолько откровенно, что я моментально понял, о каком десерте идёт речь. Для меня, мягко говоря, это было перебором. До сего момента я даже не подозревал, что неигровые дамы могут себя вести столь раскрепощённо. И так открыто намекать на то, что мне сложно было даже представить.
     - Вы провоцируете меня, Вивиарис? Я ведь могу и согласиться.
     - На это и надеюсь. Если вы уверены в себе, окажетесь хорошим собеседником и у вас есть чувство юмора, почему бы и не полакомиться потом? Не глупите и не затягивайтесь со встречей. А то ведь я могу и передумать. Женщина я ветреная, увлекающаяся...
     - Ведь если вам не понравится собеседник, если он будет не уверен в себе и у него напрочь отсутствует чувство юмора, можно просто щёлкнуть пальчиками, превратить его в статую и поставить у стенки в назидание другим? Возможно, вы уже собрали коллекцию?
      Получен 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "волшебница Вивиарис - высший маг человеческой расы". Персональная репутация: 2/10
     - Ха-ха-ха, - засмеялась она. - Даже если коллекция существует, пока в ней нет "непосвящённых". Торопитесь занять место, а то другие опередят.
     Я пораскинул мозгами немного и вынужден был с дамой согласиться. Рано или поздно - скорее даже рано - за репутацией придут и другие. И, возможно, другие будут более решительными.
     - Постараюсь всё же избежать подобной участи. С юмором у меня полный порядок, собеседник я прекрасный, а уверенности в себе хоть отбавляй. Иначе я бы не получил приглашение на бал... Так что на ваше робкое приглашение я отвечу решительным согласием.
     Прекрасная неигровая дама опять хмыкнула, подошла близко-близко и пальчиком в перчаточке провела по моему подбородку. Обалденный запах её виртуальных духов вскружил мне голову моментально.
     - Не бросайте слова на ветер, Серый Ворон. Разочаровать меня куда легче, чем очаровать.
     - А меня очаровать совсем несложно. Я - простой мужчина, который любит красивых женщин.
     Вивиарис опять улыбнулась, оторвала пальчики от моего подбородка и щёлкнула. В тот же момент Катя вернулась к нормальной жизни.
     - Советую не дерзить мне напоследок. Не забывайте кто вы, а кто я, - она одарила мою спутницу грозным взглядом и прошла мимо. И Катя действительно промолчала, хотя ноздри её хищно раздувались.
     - Вот сучка! - выругалась Катя, когда мы остались одни. - Влепила минус! Ни за что ни про что, - она недовольно посмотрела на меня. - Всё из-за тебя!
     - Да я-то тут причём? - опешил я.
     - Не мог её послать?
     - Ты чё прикалываешься? Послать такого влиятельного мага? Одного из Пяти? С хрена ли я буду совершать такую глупость?
     - У тебя уже встал на неё, что ли?
     - Во-о-о-о-у! - я нахмурился. - Полегче! Я не искал с ней контакта. Она со мной искала. Будь ты лидером клана, а перед тобой стоял бы какой-то великий маг, а не магичка, возможно, это я бы схлопотал минус и стоял статуей. А ты бы хихикала над его шутками и обтекала.
     - Что? За словами следи, хорошо? - совсем невежливо сказала она.
     Хоть подобное отношение к самому себе я никогда не терпел и всегда давал достойный ответ, сейчас не стал демонстрировать маскулинность. Хоть чайник опять начал кипятить воду, я удержал себя под контролем.
     - Слушай, успокойся уже. Тут нет моей вины. Ты зря катишь на меня бочку. Это даже не стоит того, чтобы из-за этого ссориться. Даже не стоит того, чтобы об этом говорить. Это всего лишь игра и вопросы репутации в игре. Ничего более.
     Катя поморщилась и потёрла ладошкой лоб.
     - Ладно, проехали. Не знаю, что на меня нашло. Не люблю быть лишней. И ненавижу когда мною пренебрегают. Это отвратительно.
     - Я не пренебрегаю тобой. Я отшил её очень быстро, - улыбнулся я и протянул руку, словно флаг перемирия. - Ты и пары минут не поработала статуей.
     - В следующий раз - сам работай! - ответила она какой-то вымученной улыбкой. - А теперь пошли обратно веселиться. Но для начала расскажи мне, о чём вы там шептались с королём. И что именно прогнило в Италанском королевстве.
     - Не вопрос. Я уверен, ты будешь моим самым внимательным слушателем...
     ...Когда наступила глубокая-глубокая ночь и пришла пора валить на все четыре стороны, настроение Кати так и не улучшилось. Мы ещё попрыгали в зале, в полной уверенности, что танцуем, побродили вдоль рядов НПС и обменялись информацией. Оказалось, что она наработала немало репутации с немалым количеством неигровых персонажей. Проблем была только в том, что все те неигровые персонажи не имели высокого статуса. Когда мы принялись мериться репутационными пипирками, быстро выяснили, что лидер клана и рядовой игрок - пусть даже тот, кого этот лидер клана привёл с собой - это две большие разницы. Катя тоже это поняла и покидали бал мы со смешанными чувствами. Я был удовлетворён, но слегка недоволен недовольным настроением девушки. Катя же всю обратную дорогу в Кресфол задумчиво молчала.
     - Да не заморачивайся ты, - сказал я ей, когда мы выбрались из капсул и спускались по ступенькам общежития. - Ты же выжала максимум из возможного. Надо просто продолжать. А то что с королём не наработала репутацию - это ерунда. Даже попасть к нему на приём - для 99.9% игроков это будет несбыточная мечта. А мы это смогли.
     - Ты смог, Лёш. Ты. Не я. Я лишь была при тебе... Как кукла в красивой обёртке.
     - О, Боже мой! - наконец-то моё совсем не ангельское терпение меня покинуло. - Ну ты, блин, даёшь! На бале побывала, потанцевала, "репу" наработала, а такое ощущение, будто зря потратила время. Ведь это же совсем не так! Тебя масса интересного ждёт впереди.
     - Верно, - слишком равнодушно она со мной согласилась, когда мы остановились возле номера, где она жила с одной из девушек-тестеров.
     - Чего ты остановилась? Пойдём ко мне. Завершим отличный день так же отлично.
     - Я устала, - сказала она и достала ключ. - Не сегодня, окей? Да и настроения нет...
     - Ладно, ладно, - поспешил согласиться я, чувствуя непонятный страх. На секунду представил, что её гибкого тела и умелых губ мне больше не увидеть. А этого я не мог допустить. Ради них я переступил через самого себя. Пусть и в виртуальном мире. - Нет, так нет. Передохнём и завтра в бой с новыми силами.
     - Хорошо, - она улыбнулась, дотянулась до моей щеки и поцеловала. Мне показалось, что её губы холодны, как лёд.

Глава 18

     Проснулся я от звонка. Звонил телефон.
     - Что за чёрт? - пробормотал я, вылезая из-под одеяла. Мог бы выспаться в кои-то веки, но выспаться опять не дали. Кто это звонит? Кто такой, на кого я потом пожалуюсь Светлане?
     Открыв лишь один глаз, я перебрался по кровати к столу и взял трубку.
     - Алло?
     - Алексей!
     - Да, Николай.
     - Посмотри игровой форум.
     - А что там? - хоть вопрос я задать успел, ответа не получил - в трубке пошли гудки. - Чёрт возьми, что такое опять!?
     Я открыл ноутбук, который никогда не выключал, и полез на игровой портал. Зашёл на форум и воткнулся взглядом в новую тему.
     "Первый и результативный рейд на Крока!"
     Я дважды щёлкнул на тачпаде ноутбука, перешёл в тему и увидел окошко размещённого видео-файла.
     - Что за хрень? - спросонья пробурчал я. - Мои забрали Крока без меня???
     Но реальность оказалась немного другой. Вернее - совсем другой.
     Я запустил видео-файл и хлопал глазами в течение нескольких минут. Очень быстро убедился, что Крока действительно забрали. Но сделал это не клан "Immortals". Это сделали три клана, значки которых перемешивались в общей чехарде самого натурального зерг-раша. Съёмку вёл парень, от лица которого я получил возможность наблюдать за чудовищным хаосом, происходившим на вонючей зелёной полянке, где обитал Мировой Рейдовый Босс. Я видел, как стройными рядами игроки зашли в боевую зону, как на них кинулись миньоны Крока. И как от стройных рядов через пару минут не осталось и следа. Чудовищная мешанина из игроков и довольно-таки опасных "мобов" быстро заставила меня потерять нить визуального повествования. Но когда всех миньонов игроки раздавили своим количеством, остался лишь главный босс. На него они насели всем селом. Облепили, как пчёлы случайно залетевшего в улей шершня. Они мутузили его долго, теряли игроков, но всё же смогли додавить массой. Финальным аккордом, который отправил крышку моего чайника в потолок, стал скриншот со списком дропа, размещённый кем-то в теме прямо под видео-файлом. Список почти на страницу. Абсолютно никого не стесняясь, его разместил игрок с ником "The Insane" - лидер альянса "Triumvirate". Альянса, о котором я, к своему стыду, слыхом не слыхивал.
     - ... твою мать! - стукнул я по столу кулаком.
     Сон ушёл моментально. Я вскочил, торопливо напялил джинсы и рванул на 5-й этаж в комнату для брифингов. К счастью, там собрались почти все. В отличие от меня, по утрам тестеры встречались с Николаем для постановки задач. А вечером - ближе к поздней ночи - писали отчёты. Так что когда я ворвался в комнату с перекошенным от злости лицом, на меня уставились 49 удивлённых пар глаз.
     - Когда это случилось!? Почему мне не написали!? - с порога прокричал я.
     - Крока убили? Вчера. Когда ты по балам расхаживал, - недовольно пробурчал Искандер. - Мы все тебе писали. Я - несколько раз. Входящие сообщения были заблокированы.
     - Как так!? - не на шутку удивился я.
     - Хребет Италана - отчасти инстансовая зона, - пожал плечами Николай. - Туда не проходят сообщения, когда происходят определённые события. Такие, как вчера, например.
     - Зашибись! А почему мне об этом не сообщили?
     - А почему должны были сообщить? Это - игровой процесс. Может, это всего лишь мои предположения, но, похоже, в альянсе "Триумвират" знали, что лидер "Имморталсов" будет недоступен некоторое время. А потому поспешили воспользоваться возможностью без помех забрать Мирового Босса. Ты бы непременно решил им помешать...
     - Конечно, чёрт побери, решил бы помешать! - зло выкрикнул я. - Никому нельзя давать нахапать столько буста... Вы видели вообще скрин с дропом? Это же какой-то трындец! Там столько готового шмота нападало! Они решили забрать Крока, а я об этом ни слухом ни духом! Что это за "Триумвират" такой вообще?... Платон! Платон, блин! Ты же должен был знать!
     - Лёха, когда узнал, сразу попытался написать, - он примирительно развёл руки. - Но не смог. А без лидера, сам понимаешь, пытаться собрать клан и отбить эРБэ - это беспонтово.
     - Блин, Платон! Мы же сами собирались его забрать сегодня-завтра! А тут бац - и нас опередили! Явно кто-то инфу слил. Не может быть такого совпадения. Ну, просто не может!
     - Так не ходил бы ты по балам - успели бы собраться и отбить, - высказался хмурый Иван.
     - Наверное, ты прав, Лёха, - сказал Платон. - Утекла информация. Но я не мог ничего поделать - за всеми не уследишь.
     - Зачем нужна секретная служба, если она не работает? - не унимался я.
     - Да ладно тебе, Лёх, - Рубен даже со стула встал, чтобы похлопать меня по плечу. - Не переживай ты так. Забрали - и забрали. Ты видео смотрел? Видел сколько их там? Там 3 клана в альянсе. Их 430 человек было! Прикинь. Они Крока телами завалили. Видел, как они летали? Мы нашим количеством никогда бы не смогли его прикончить.
     - Считаешь, нужно добить клан до фула?
     - По-любому! Теперь у нас есть запись и мы сможем разложить её по полочкам, чтобы лучше подготовиться к следующему разу.
     - Нет, Рубен, - помотал головой я. - Респаун Крока - 2 недели, если я не ошибаюсь...
     Николай кивнул в ответ на мой взгляд.
     -...И, я надеюсь, что через 2 недели мы перерастём его по уровням... Меня больше печалит другое.
     - Что?
     - Что теперь в Топях воцарится мирная зона. Что паровозы там уже не поводить - конкуренты устроят там муравейник. Хрен постоишь нормально и хрен кого выдавишь. Ибо выдавливать некуда.
     - Ну так это же не конец света, командир, - сказала Олеся. - Будем рассматривать как самую перспективную локацию данжик к западу от Кресфола. Или полезем в Заброшенные Штольни, что в землях гномов. Я читала, там мобы соответствующего нам уровня - 50 и выше. Так что всё будет нормально.
     - Угу, - согласилась Стася. - Не переживай, Лёш. Возможно, мы бы даже не смогли им помешать, даже если бы решились. Их очень много. Этот неожиданный "Триумвират" появился неожиданно. Я не уверена, но, вроде бы, ещё вчера утром никакого альянса не существовало.
     - Но теперь-то он есть, - расстроенно проговорил я. - И, думаю, нам он доставит немало хлопот.
     Я немного скинул негатив и успокоился. Подключился к общению и обсуждению насущных вопросов. Затем, когда брифинг был завершён, попросил Платона, Ваню и Рубена остаться. Когда Катя выходила из комнаты, я задержал её за руку и попробовал обнять. Но она вывернулась с улыбкой на устах, и посмотрела на ожидавших меня парней. Тихо шепнула: "Не надо" и вышла из комнаты. Я смотрел ей вслед и чувствовал себя дураком, ведь раньше такие мелочи, как посторонние взгляды, её совершенно не волновали. Мне казалось, что в её поведении что-то изменилось.
     Платон, Ваня и Рубен старательно отводили взгляды и даже не улыбались, когда я вновь к ним повернулся.
     - Короче, парни, - я встряхнул головой, выгоняя панические мысли, начавшие меня одолевать ещё вчера ночью, когда засыпал в одиночестве. - Такое дело. Я получил один положительный балл от короля королевства Италан и он вручил мне письмо.
     - Письмо от короля Гилберта?
     - Угу. Он попросил меня отнести его наместнику Лефрату в Асилум - в стартовый город презренных людишек. Но поскольку сам Лефрат меня вчера заминусовал, мне, возможно, понадобится ваша помощь, чтобы попасть на приём. Двое из вас хуманы, а Рубен - казначей. Рубен, возьми с собой деньжат на всякий случай. Вдруг взятку придётся давать или что... И встречаемся перед вратами города. Узнаем, что таит сие письмо, и что за него даст наместник.
     Мы вернулись в зал с капсулами. Погрузились в игру и через несколько минут уже стояли перед вратами у стен Асилума - жутко перенаселённого города, где начинали свою жизнь игроки, отыгрывающие за человеческих персонажей. Я тут ещё не был ни разу, а потому с удовольствием смотрел по сторонам, когда мы шли по улочкам, без намёка каменной кладки на месте дорог.
     - Большая деревня, - сделал я вывод, после того, как Платон мне рассказал об общей нищете города, которым правит наместник и который столь далеко расположен от метрополии - от столицы королевства Италан.
     - Ходят слухи, - говорил он. - Что этого Лефрата прописали тем ещё казнокрадом. Сам-то я не знаю, ведь в глаза его не видел. Но людская молва - это дело такое... Сам знаешь: глас народа - глас Божий.
     - Ну сейчас и узнаем.
     - Лёха, - по дороге ко мне обратился Рубен с озадаченной миной на лице. - Я же тебе вчера кучу денег высылал. Где обновки? Неужели всё пофейлилось???
     Он с ужасом уставился на Хельвега. Тот нахмурился, но промолчал.
     - Нет, Рубен. Всё нормально. Всё получилось...
     - Только получилось для других! - недовольно пробормотал крафтер.
     - Давайте пока не будем затрагивать эту тему? Всё получилось. Всё хорошо. Наша задача сейчас - пробиться на приём к наместнику. Идёмте.
     Попасть на приём оказалось плёвым делом. Я размахивал письмом с королевской печатью перед носом каждого, кто смел остановить нашу делегацию. Даже перед начальником стражи дворца, где обитал наместник. Рассмотрев клеймо, он склонился передо мной, словно перед третьим сыном короля Гилберта, и сам сопроводил в его кабинет. Постучал в двери и, не дожидаясь ответа, отворил.
     - Прошу вас, "непосвящённые"!
     - Что! Кто позволил!? Кто посмел!? - такими визгливыми воплями встретил нас недовольный толстопуз. - Я вам здесь что!? Или, может быть, как!? Я вам не просто так!
     Он быстро сгрёб золотые монетки со стола, спрятал их, поднялся и вышел навстречу.
     - Кто такие!?
     - Уважаемый наместник Лефрат, - поспешил я склонить эльфийскую голову. - Меня прислал к вам Его Величество король Гилберт. Прислал с посланием.
     Неигровой толстяк сощурил маленькие глазки и очень быстро меня раскусил.
     - Я знаю, кто ты такой! - презрительно хмыкнул он. - Выскочка из "непосвящённых"! Как ты мне челобитную подаёшь!? Как король вообще мог разговаривать с подобным тебе?
     Я удовлетворённо кивнул головой - как раз подобного отношения я и ожидал от того, кто вчера влепил мне минус в "репу". Но в моей колоде был козырный туз.
     - Его Величество не только мог со мной разговаривать. Он со мной и поговорил. Просил передать вам это, - я достал из заплечной сумки письмо и протянул ему.
     Наместник Лефрат недовольно скривился и выхватил письмо из моих рук. И едва он к нему прикоснулся, с ним произошли разительные изменения: лицо разгладилось, глазки засияли, а ротик расплылся в подобострастной улыбке.
     - Так бы сразу и сказали, - пропел соловьём этот милейший человек и сломал печать на письме.
      Внимание! Ваша репутация с городом Асилум повышается на 5 пунктов! Теперь в магазинах города вы и члены вашего клана могут с 10-ти %-й скидкой приобретать экипировку, расходные предметы и предметы алхимии.
      Получены 5 баллов личной репутации с неигровым персонажем "наместник Лефрат". Персональная репутация: 4/10
     - Ох, ёк! - вырвалось у меня.
     - Что там? - спросил Хельвег.
     - Плюс к репе... К репе со всем городом!
     - Ого!
     - Угу. Скидки есть...
     - Жесть! - присвистнул Рубен. - Чудо-письмо!
     - Милостивые господа, - вновь пропел наместник, когда действительно чудо-письмо растворилось в его руках. - Теперь я всегда буду рад вас видеть в городе, где я усердно тружусь во славу короля и короны. Мы с вами даже можем обсуждать любые интересующие вас вопросы. Я всегда буду готов с вами встретиться. Вы только обратитесь.
     - Ещё как обратимся! - весело сказал осмелевший Рубен. - Я тут поселюсь и буду барыжить!
     - Тогда, возможно, у меня для вас ещё кое-что есть, - хитро повёл бровями наместник.
     - Что - кое-что? - спросил я.
     Лефрат посмотрел на меня, как Александр Яковлевич на Остапа. Улыбнулся и несколько раз потёр большим пальцем о указательный и безымянный. Я, что называется, выпал в осадок. Это впервые в "двумирье" мне кто-то показывал подобный жест. Жест, намекающий на "бабки".
     Я повернулся к моим ребятам и лица их, скорее всего, походили на моё - глаза навыкате, рты приоткрыты, брови достают чубов.
     - Это за что это!? - первым пришёл в себя Рубен.
     - За бумагу на право собственности, - улыбаясь как самый добрый в мире ребёнок, сказал он. - Не извольте сомневаться, всё будет в лучшем виде.
     - Так, стоп! - сказал я и прошептал. - Бумага на право собственности? Это то, что я думаю?
     - Скорее всего, да, - энергично закивал головой Платон. - Я читал на форуме, что по достижении кланом 4-го уровня, можно будет приобретать собственность.
     - Это я и так знаю, что после 4-го можно покупать, - нахмурился я. - Не думал просто, что это будет выглядеть именно так... Уважаемый наместник Лефрат, - таким же соловьём пропел я. - Не соблаговолите ли объясниться?
     - Почему нет? - он продолжал улыбаться. - Таким сильным и смелым воинам - пусть даже "непосвящённым" - нужно место, где они могут проводить время, устраивать сборы, договариваться о планах. Надо же где-то ковать мечи для будущих побед. Я могу помочь с этим. В Асилуме есть невостребованная недвижимость. Немного, но есть. Если вы будете расторопны и добры... лично со мной, я выпишу вам бумагу на владение этой собственностью.
     Я хмуро уставился на этого хитрожопого негодяя, представляя, как вонзаю один из мечей в его пузо.
     - Я всё сделаю по высшему классу, Серый Ворон, - он не хотел прекращать свою сладкую песню. - С печатями, с подписями. Надёжная бумага, на века закрепляющая за вами двухэтажный домик в черте города.
     - Лёха! Лёха! - зашептал на ухо Платон. - Надо брать! Я читал, что на всех клан-холлов не хватит, когда кланы разовьются настолько, чтобы их приобрести. Шут его знает, сколько ещё в Асилуме таких "домиков". Надо брать, короче.
     - Сколько же вы потребуете у королевского друга, уважаемый Лефрат? - я намерено упомянул о своём единственном балле, полученном от короля.
     - Сущие гроши! Всего 2 тысячи золотом...
     Рубен закашлялся.
     - Бабки есть? - метнул я на него взгляд.
     - Столько? Нет, конечно. Что я псих с собой таскать столько денег? Не слышал, что ли, что повылазили всякие разные мамкины грабители, докачавшие 40-й уровень и изучившие умение "кража"? Хоть шанс стырить небольшой, но он всё же есть. А я не хочу терять ни копейки из того, что собирал с помощью пота и слёз.
     - Сколько есть!? Давайте скинемся. Платон, Ваня - выворачивайте карманы, пока он не передумал.
     В кружке на четверых мы потрошили кошельки и считали деньги. Львиную долю дал Рубен, но и мы все потратили последнее. В итоге, всё перекочевало ко мне.
     - Может, скидочку небольшую, уважаемый наместник? - сладенько поинтересовался я.
      Потерян 1 балл личной репутации с неигровым персонажем "наместник Лефрат". Персональная репутация: 3/10
     - А может, наценочку?
     Я очень грязно выругался сам про себя. Сцепил зубы... и выругался ещё раз. Затем вернул улыбку на лицо и протянул неигровому мерзавцу деньги.
     - Держите, уважаемый. Надеюсь, мы с вами продолжим плодотворное сотрудничество.
     - Несомненно, Серый Ворон, - он вновь заулыбался. Вернулся к себе за стол, залез в ящик и достал испещрённую письменами бумагу. Что-то там быстро чиркнул в разных местах, затем натурально так подышал на печать и смачно приложился. - Вот, держите. Теперь у вашего сообщества появится собственная база. Двухэтажный дом у западных врат города. Вы не пропустите - магия поможет найти путь.
     Я выхватил из его рук бумагу и быстро пробежал по строчкам. Прищурился и увидел плавающую перед глазами стрелочку, указывающую направление.
     - За мной, мои бойцы! - прокричал я и пинком отворил двери, даже не подумав о том, чтобы поблагодарить наместника или вежливо распрощаться с ним.
     Мы вырвались наружу гыгыкая и крича во весь голос. Используя меня в качестве Сусанина, быстро пробежались по улочкам Асилума и добрались до западной стены. Стрелка перед моими глазами указывала на довольно большой двухэтажный дом с заколоченными окнами. Перед палисадником с кустиками виртуальной клубники была вбита деревянная дощечка, вполне натурально сообщавшая, что дом продаётся.
     - Вот, мы на месте! - засмеялся я и рванул к заколоченной двери. Дёрнул за ручку, но дверь не поддалась. - Так, стоп! Не понял!
     - Лёха, проверь табличку, - задрав голову и нервно посмеиваясь, предложил Рубен.
     Я вернулся к дощечке и прочёл:
      Элитные чертоги. Ранг клановой базы: редкий.
      Предоставляемые возможности для членов клана: безопасный разрыв сеанса; место для размещения всех доступных ремесленных станков; клановое хранилище; клановая таверна (на время ЗБТ отключена); клановая пивоварня (на время ЗБТ отключена).
      Землевладелец: клан " Immortals ".
      Домовладелец: отсутствует.
      Стоимость покупки элитных чертогов: 10 000 золотых монет.
      Приобрести/Отказаться от покупки.
     - Ах ты ж ё...ый ты на...й! - заорал я, как молодой Арнольд Шварценеггер из кинофильма "Конан-варвар". - Нет, вы видели!? Вы видели!? Он нам только землю продал! Я этого гада урою!
     Я, вполне натурально, полез за спину доставать мечи. А потом, не менее натурально, планировал вернутся к наместнику и всё же проткнуть ему брюхо, как собирался проделать ранее. И мне было совершенно наплевать на репутацию.
     Но хохочущий Рубен не поддержал мои планы. Он хохотал и утирал виртуальные слёзы.
     - Красиво. Ничего не скажешь, красиво. Красиво развёл.
     - Сейчас я его тушу разведу на две половинки! - не унимался я.
     - Да погоди, Лёха! Успокойся. Похоже, так и должно быть. Просто нам этого не сказали.
     - Если бы он сказал, я бы не покупал! Уже выкинуто сколько денег! А ещё сколько предстоит!?
     - Выбор невелик, - произнёс Хельвег. - Похрен. Клан-холл надо брать! Хранилище есть... Станки установим... Будет у "Бессмертных" свой собственный дом.
     - Блин, - я схватился за голову. - Придётся опять делать то, что я просто ненавижу - клянчить бабки у сокланов. Даже у тех, кого я знать не знаю и кто не живёт с нами под одной крышей.
     - Пофиг. Дело общее. Пусть все скидываются.
     - Ну, ладно. Что поделать, - вздохнул я и подмигнул иконке кланового чата. - "Мальчики и девочки, клан-лидер собирается покупать клан-холл! Капец как нужны бабки! Охренительно много - аж 10 000! Как говорится, с миру по нитке - клан-лидеру на жильё!"
     "О, Господи! Опять поборы!?"
     "Да сколько ж можно уже, в самом деле?"
     "Клан-холл? Супер! Сколько? 10 тонн? Жара... Сейчас вышлю, сколько смогу."
     "Сейчас будет, Лёха. Чур моя кровать самая большая."
     "Не смеши, Квантум. Ты будешь спать в подвале... Тоже сейчас пришлю."
     "Давайте, ребята. Подсобите", - к чату присоединился Рубен. - "Общее дело делаем. Дистин, чёрт ты бородатый! Я знаю у тебя, зажиточного гнома, точно есть!"
     "Есть... Есть... Сейчас вышлю, сколько смогу."
     "А где будет КХ? Куда лететь?"
     "Эх, придётся продать шкуру с манула," - эпистолярно вздохнула Олеся. - "Сейчас отправлю."
     "Лёш, высылаю", - добавила Вика.
     "Клан-холл будет в Асилуме, ребята!"
     Вдохновение заключило меня в свои объятия. Наблюдая за тем, с каким энтузиазмом готовы помогать сокланы, я почувствовал необъяснимую лёгкость. Подобное чувство я испытывал не раз, когда на всех серверах за мной шли люди, кто был готов помогать во всём. Они не ныли, не жаловались. Лишь посмеивались и говорили, что это общее дело. Что стараемся для себя. Что мы - одна большая семья, объединённая не только "тагом" над головой, но и имеющая общие интересы. Семья, готовая прийти на помощь любому члену этой семьи.
     Я читал чатик, смотрел, как наматываются циферки на виртуальном конвертике, и радовался. Это были именно те эмоции, которые я желал испытывать, как лидер клана. Именно та энергия, которую я хотел получить от людей, принимающих моё управление. Она называлась - отзывчивость.
     Виртуальная почтовая служба работала как часы - я только и успевал доставать деньги. Складировал в сумку и поглядывал на общую сумму. Когда письма прислали больше сотни человек, эта сумма замерла на цифре 8300. И за следующие несколько минут не изменилась.
     - Ну что там, Лёха? Сколько прислали? Хватает? - спросил Рубен.
     Я тяжело вздохнул:
     - Нет, не хватает. 8300 всего в наличии. Нужно ещё их трясти...
     - Не нужно никаких ИХ трясти, - недовольно перебил меня Хельвег. - Нужно трясти ЕЁ! Ты знаешь, о чём я говорю. Не хватает на общее дело. А потому на общее надо стрясти с той, но кого потратили общее!
     - Ты о чём, Вань? - нахмурился Платон.
     Тот замолчал и уставился на меня. Хоть мне не особо понравилось, что он зацепил тему, о которой я просил молчать, выхода у меня не было. Сохранить в тайне уже не удастся.
     - Мы вчера собирали на "лёгкий" сет для Кати. Не для меня, а для неё, чтобы приодеться на бал. Потому на мне тот же сет...
     - Очаровательно...
     - Героический поступок, не иначе...
     - Да ладно вам. Что сделано - то сделано.
     - Как это что сделано? Давай её разденем! Нам не хватает немного на клан-холл, а она ходит в "эпике" - в топовом сете в "двумирье"! Надо снять с неё тряпки и продать! Или снять хотя бы тушку. Рубен её сольёт и денег хватит с лихвой.
     - Плюсую. Раз ты её одевал за счёт клана, пусть теперь она пожертвует чем-то ради клана.
     Все трое говорили уверенно и настроены были очень решительно. Но я никогда не поступал так доселе, и не собирался поступать сейчас. Никогда не опускался до того, чтобы требовать с игроков экипировку на развитие клана. Ладно, там, живые деньги или игровую валюту. Но не экипировку, часто на создание которой многие тратили кучу времени. И хоть Катя на создание своей экипировки времени потратила немного, ничего требовать у неё я не собирался. И, конечно же, не собирался раздевать.
     - Этот вопрос закрыт, - враз отрезал я. - Никаких раздеваний! Кроме раздеваний того, кто принял недальновидное решение.
     Я вызвал меню персонажа и быстро разделся до нижней одежды - безранговой маечки и штанишек. Потом снял парные мечи вместе с ножнами.
     - Эй, Лёха, ты чего творишь!?
     - Рубен, мой сет сможешь загнать на форуме? Он неплохой, хоть и "необычный". И парные мечи туда же...
     - Лёха, прекращай! - принялся размахивать руками Хельвег. - Не надо раздеваться. Давай с неё снимем тушку и продадим. Думаю, этого хватит. А завтра я ей снова скрафчу - куски вроде были.
     - Этот вопрос мы больше не обсуждаем, - я оставался непреклонен. - Девчонка ни в чём не виновата и не заслуживает быть раздетой. А раз я виноват, раз мне больше всех надо - я и разденусь... Всё! Хватит! Никаких пререканий! Рубен, на сколько денег сет с мечами потянет?
     - Да ну зачем, ну?...
     - Затем! Может их просто скинуть в магазин? "Неписи" заберут, вроде? Нам надо, чтобы по-быстрому.
     Он недовольно скривился, разглядывая моё голое эльфийское тело.
     - Нет. Не надо в магазин. Это будет раза в два дешевле... Если решился, то я сейчас из игры выйду и на форум сгоняю. У меня там есть своя темка, которую я регулярно обновляю. И есть народ, который за ней следит. Сейчас узнаю, сколько предложат. Давай вещи. Я скриншоты сделаю.
     - Обмен, - с готовностью сказал я.
     - И всё же я считаю... - начал было Хельвег.
     - Не надо ничего считать, - властно попросил я, в данный момент испытывая к нему лишь неприязнь. Всё же он не смог сдержать рот на замке. - Я принял решение. Будет так, как я сказал.
     Иван промолчал, а Рубен подтвердил обмен. Через несколько секунд растворился прямо перед нашими глазами, а затем отсутствовал минут 10-15, пока мы молча бродили вокруг заколоченного дома.
     "Эй, клан-лид! Ну где там наш дом?" - задали вопрос в кланом чате. - "Денег-то хватает?"
     "Думаю, хватит", - сразу ответил я. - "Нужно подождать какое-то время."
     Вновь появился Рубен и выдохнул с облегчением.
     - 2000 дают за сет и мечи. Договорился. Хоть "необычка" под 30-й уровень, но тоже что-то стоит. Сейчас клиентура подойдёт.
     - Прекрасно, - голый я выдохнул не менее облегчённо.
     Вскоре действительно появились клиенты - человеческий "дуэлянт" и человеческий кинжальщик. Оба безклановые, но, слава Богу, с деньгами. С нескрываемым интересом они наблюдали за нами, пока совершался обмен. А затем один из них спросил:
     - А вы чего здесь трётесь? Один голый притом...
     - Сейчас узнаешь, - ответил я. - Рубен, деньги!
     Он пересыпал мне монетки и я сосредоточился на доске с объявлением. Подмигнул левым глазом варианту "приобрести" и в следующее мгновение услышал звон монет - под этот звон они просто испарились.
      ВНИМАНИЕ! ИГРОК " GRAY RAVEN " ПЕРВЫМ ИЗ ИГРОКОВ В ВИРТУАЛЬНОМ МИРЕ " TWO WORLDS " ПРИОБРЁЛ ДЛЯ КЛАНА " IMMORTALS " КЛАНОВУЮ БАЗУ!
      АДМИНИСТРАЦИЯ И СОЗДАТЕЛИ ИГРЫ ВЫРАЖАЮТ КЛАНУ СВОИ ПОЗДРАВЛЕНИЯ!
     - Фи-и-ть! - "дуэлянт" натурально так присвистнул. - Так вот оно чё, Михалыч... Поздравляю, пацаны. Серьёзная заявка.
     - И я поздравляю, - поспешил присоединиться кинжальщик. - Заберите меня в клан. Тоже хочу посмотреть как оно.
     - Как-нибудь в другой раз, - ответил я, с улыбкой на лице наблюдая, как с заколоченного дома сползает магическая пелена. А вместе с ней исчезают доски, закрывавшие ставни и двери. - Мы всё ещё впереди... Идём.
     Пока клановый чат полыхал поздравлениями и добрыми эмоциями, мы отправились штурмовать дом. Я дёрнул на себя дверку, увидел прозрачный барьер, закрывавший дверной проём, и прикоснулся к нему.
      Внимание! Доступ разрешён только представителям клана " Immortals "!
     - Классика, - сказал я сам себе и переступил через барьер.
     Внутри дом был пуст. В самом прямом смысле этого слова. От дверей до противоположной стены шёл деревянный настил. К правой и левой стенам прижимались деревянные лестницы, которые выводили на широкий балкон на втором этаже. Там же, на втором этаже, были видны четыре запертые двери, скорее всего открывавшие доступ в те самые места, недоступные на ЗБТ - пивоварню и таверну. А под левой лестницей притаился большой деревянный люк с металлической ручкой, откровенно намекавший на подвал.
     - Негусто, - пробормотал Платон.
     - Зато чисто, - усмехнулся Рубен. - Пойду посмотрю, что там наверху. Может, там есть бездонный сундук, называемый хранилищем клана, - он резво взбежал по лестнице.
     - А я гляну, что внизу, - сказал Хельвег. Потянул за ручку, без проблем отворил люк, посмотрел на меня и впервые после небольшой размолвки улыбнулся. - Куплю тебе трон, клан-лид. Или скрафчу. Поставлю в самом центре, чтобы ты мог вещать как самый настоящий конунг.
     - Спасибо и на этом, - улыбнулся я, улыбкой показывая, что больше на него не сержусь. Затем вызвал клан-чат и написал. - "Господа и дамы! Асилум. Западная стена. Большой двухэтажный дом. Все сюда!"
     Через несколько минут клан-холл кишел весёлыми игроками. "Бессмертные" насчитывали 109 человек, как сообщало клановое меню, и сейчас сюда пришёл каждый. Ребята бегали по пустому первому этажу, забирались по лестницам на балкон, пытались отворить запертые наглухо двери, а затем, как кильки в консервной банке, набились в подвал. Подвал оказался чу-у-у-ть менее просторен, чем первый этаж.
     - Здесь - моя вотчина! - Хельвег удовлетворённо потёр руки. - Сюда понаставим ремесленных станков, как разбогатеем. И каждый желающий сможет прокачивать ремесло.
     - Отличная идея! - согласились с ним. - Только разбогатеть надо побыстрее.
     - Ага. Разбогатеть, чтобы клан-лидера одеть! - засмеялась Силли. - Вы зачем его раздели, мерзавцы? На эльфийского задохлика даже смотреть больно. Так и хочется накормить бедолагу сдобными булочками.
     - А ты шо голый-то, Лёха? - удивился Квантум. - Шо, реально денег не хватило?
     Плавно разговор перешёл на обсуждение моих кальсон. Только-только все радовались тому, чего ещё нет ни у кого в "двумирье". Только-только начали планировать размещение ремесленных станков. Но стоило кому-то обратить внимание на тощую эльфийскую тушку, разговор ушёл в неудобное для меня русло.
     Очень быстро выяснилось, что мне пришлось распрощаться с тряпками ради того, чтобы хватило денег на покупку клан-холла. Сия новость сокланов немного огорошила. Кто-то украдкой крутил у виска. Кто-то старался спрятаться за спину другого, чтобы - не дай Бог! - вновь не потребовали сдавать деньги. Кто-то настойчиво предлагал мне свои старые "обычные" тряпки, пусть даже они куплены на барахолке.
     Она же не предлагала ничего. Она вела себя так, будто её это не касается. Молчаливо ходила, смотрела по сторонам, гладила ручкой стены. На меня - ноль внимания. А я даже не мог понять в чём причина. Я пытался поймать её взгляд, надеялся услышать похвалу. Но не дождался ни ласки, ни даже простого участия. Я был невероятно растерян, ведь не понимал, почему она ведёт себя именно так. Я не сделал ничего, чтобы заслужить такое отношение. Наоборот - я отвёл с неё гнев сокланов и принял его на себя. И считал, что, по крайней мере, заслуживаю хотя бы благодарности. А никак не игнора.
     Я подёрнул плечами - настолько мне противно в тот момент было видеть её лик. Я чувствовал накатывающее отвращение.
     Но улыбку на моё лицо быстро вернула та, от кого я этого совершенно не ожидал.
     Узрев меня голым, Кассиопея развила бурную деятельность. Бурную словесную деятельность. Она стучала жреческим кулачком на сокланов, требую с каждого копейку на одежду для лидера клана. Призывала или скидываться, или отдавать крафтеру все ресурсы, чтобы тот, сейчас же, немедленно создал что-нибудь для "энханцера". Суровая серая мышка выглядела столь забавно, что я не удержался и рассмеялся. К счастью, она не поняла, что я смеюсь над ней. Я приобнял её за плечи и сказал, что ничего собирать не надо. Всё и так будет хорошо. Поблагодарил за участие и за жизненную позицию, ведь она, по моему мнению, всегда стремилась кому-то помочь. Я отметил перед всеми её выдающиеся качества, а затем выступил сам.
     - Ребята! - сказал я, когда мы вновь собрались на первом этаже. - Мы сейчас в ж... короче, там, где пребывать бы не хотелось. Имею в виду финансовое состояние клана. Поэтому задачи на ближайшие пару дней такие. Во-первых - ни на что больше скидываться не надо. Качайтесь, растите в уровнях, фармите бабло. Во-вторых - всем удачливым ремесленникам - вы понимаете, что я имею в виду, говоря "удачливые" - создавать такие вещи, на которых мы можем поиметь добавочную стоимость. Всё крафтить и всё продавать. Или всё крафтить и отдавать Рубену. А ему - продавать. Мы должны быстро восполнить потери и вновь заняться экипированием себя любимых. А затем - как мы и планировали ранее - приступить к оккупации топовых локаций для гринда. Сейчас у нас есть всё, что нам надо. Теперь нужны будут уровни и экипировка. За дело!
     - Я, кстати, теперь смогу создавать свитки телепортации в клан-холл, - сказал Дистин после моего выступления. - Если будут чистые пергаменты, которые вам не нужны, отправляйте мне. Я создам и кину почтой обратно. Подкачаю ремесло немножко... С помощью таких свитков можно возвращаться в клан-холл из любой точки "двумирья". Так что не жмитесь.
     Воодушевлённые ребята разбрелись кто куда. Я же бы не настолько воодушевлён, как думал. Неожиданная холодность от той, кто, я считал, должна была относиться ко мне совершенно по-другому, всё же выбила меня из колеи. На душе было довольно-таки скверно и, как я не пытался доказать самому себе, что я молодец и уже многого достиг, ничего не получалось. Настроение потекло в сторону плинтуса.
     Я решил побыть один и вышел из игры. Всё равно без экипировки мне оставалось только по клан-холлу бродить, ведь в таком виде любой городской НПС меня знатно отминусует. Так что я выбрался из капсулы, набрал жратвы в столовке и отправился к себе в люкс заедать накатывающую депрессию.
     - Алексей! Погоди! - едва я спустился по ступенькам, меня окликнул Николай. - Тебя-то я и хотел видеть.
     - День добрый, Николай. А что случилось? Вроде, у нас порядок. Я, вон, даже клан-холл купил.
     - Я видел, - улыбнулся он. - Знаю. Мы ж за вами следим внимательно. Я тебе просто хотел сообщить кое-что.
     - Опять рейты порежете? - я попытался улыбнуться своей шутке, да вышло не очень.
     - Не-е-ет, - засмеялся он. - Просто хочу поставить в известность, что наш общий знакомый - Антон, который Дрифтер, - проявляет невиданную от него ранее активность. И на форуме, и в игре. Он уже создал собственный клан и ведёт агрессивный набор. Набирает всех подряд. Любой уровень, любая экипировка - лишь бы было количество. Неожиданно, правда?
     Я пожал плечами.
     - Я на такое насмотрелся за свою игровую карьеру. Мясо - оно всегда мясо. Сколько бы его не было в клане. Всегда решают упакованные консты.
     - Думаешь?
     - По крайней мере, так было раньше. А что будет сейчас - посмотрим... Жаль, конечно, что я брал того дятла по квесту на клановый уровень. Ведь теперь он знает, как убивать минотавра.
     - Я звонил в Прагу. Говорят, он очень деятельный.
     - Рад за него, - равнодушно сказал я. - Месть и ненависть - отличный мотиватор. Мне кажется, он что-то пытается доказать лично мне. Что ж, пусть так. Флаг ему в руки, как я говорил ранее... Извини, Николай, я хочу побыть один.
     - А что произошло?
     Я отмахнулся и заперся у себя в комнате...
     ...Бутылку водки мне удалось отмутить у охранников на входе. В столовой не было ни капли алкоголя, а медики вряд ли бы его предоставили. Так что пришлось обратиться к технарям. На моё счастье, они знали кто я такой и свели с охранниками. Так что с теми я быстро обо всём договорился, обменяв лекарство от душевных ран на жалкие бумажки с циферками.
     Я провёл весь вечер в прекрасном одиночестве, сливая негатив через употребление алкоголя. Всю бутылку не осилил, так как вырубился довольно-таки быстро, но накопившуюся моральную усталость снял.
     На следующее утро в капсулу я погружался если и не полный сил, то, по крайней мере, готовый к очередным испытаниям. На некоторые, ранее меня волновавшие, вопросы я смотрел философски и был уверен, что первым на сближении не пойду. Пусть она прилагает усилия.
     - Эй, Лёха! Привет! - радостно закричал Квантум, которого я увидел в клан-холле. Он кинулся меня обнимать, как закадычного друга.
     - Ты чего, Квантуша?
     - Качаться хочу-у-у! Не качают, ироды, жреца.
     - Ну, старик, - я неловко развёл руками, намекая на своё голое тело. - Я немного не в форме.
     - Ха-ха! Ну мы сейчас это исправим. Хельвег!!! - он сложил руки лодочкой и натурально так заорал. - Он тут!!!
     Олег схватил меня за руку и повёл за собой в подвал. Люк уже был открыт и мы просто спустились по ступенькам.
     В помещении, освещённом лишь небольшими магическими факелами, вбитыми в стену по умолчанию, ещё вчера ничего не было. Только голые стены. Сейчас же я увидел самый настоящий кузнечный горн и наковальню. Рядом располагался манекен кожевника. А у самой стены - тот самый магический станок, где крафтеры раскладывали готовый продукт - вещи или оружие - добавляли ресурсы, расходные предметы и надеялись на "удачу". Тот самый станок, из которого "обычная" экипировка стремилась стать "эпиком".
     - Мать честная! - не удержался я. - Каким образом?
     - Руффилин подсобил, - козырнул мне Хельвег. - Привет, Лёха.
     - Привет.
     - Он деньжат принёс. А затем мы долго лазили по Асилуму и торговались с "неписями". Они не верили, что у нас в городе 10-ти %-ая скидка. Пришлось настаивать.
     - Настояли?
     - Ну, ты же видишь? Справились.
     - Красавчики! - улыбнулся, я разглядывая станки. - За один, блин, вечер раскрутились.
     - Но это ещё не всё! - клановый крафтер воздел указательный пальчик. Затем полез в заплечную сумку и извлёк ножны двух мечей, перемотанные кожаной лентой. - Держи, клан-лидер. Мы постарались.
     Я выпучил глаза.
     - Не понял? Это мне, что ли?
     - Конечно тебе, - засмеялся Квантум. - Шо мы зря старались?
     - Держи, - Хельвег протянул мне мечи. - Хоть всего лишь "необычные", но на 50-й уровень. Даже лучше, чем у тебя были.
     Я чисто машинально протянул руки и прочёл.
      Недоработанные парные мечи из гномьей стали. Ранг: необычный . Урон: 107-120. Прочность: 250/250. Минимальные требования: уровень 50. Дополнительные бонусы: скорость атаки +2%, физическая атака +2%, регенерация маны +2%. Ячейки для рун: отсутствуют.
     - Но это ещё не всё! - Хельвег засмеялся, наблюдая за моим счастливым лицом. - Как мы могли тебя выпустить в мир голым? Не-е-ет, так не пойдёт. Держи!
     Он вновь забрался в сумку и достался сложенные стопочкой вещи.
     - Обмен.
     Я забрал у него тряпки и быстро экипировался в лёгкий "необычный" сет с невеликими бонусами. Но бонусы эти для меня были не важны. Я почувствовал нечто, что не мог описать словами. Эдакий эмоциональный всплеск, от которого предательски защипало в носу. Я почувствовал, что ещё чуть-чуть и на глазах начнут появляться слёзы. На виртуальных глазах виртуальные слёзы.
     Сказать, что это сокланы меня удивили - это ничего не сказать. Я был восхищён ими. Хоть, в принципе, одевать лидера клана - одна из первостепенных задач, от совершенно посторонних людей, которых я едва знал, этого невозможно было ожидать. Они без моего участия и без моих подсказок сами решили, что важно для клана. А экипированный лидер клана на самом необходимом для группы персонаже - невероятно важен для клана. И они это поняли. Они это оценили.
     - Спасибо. Спасибо, ребята, - расчувствовавшись, я даже обнял Квантума с Хельвегом - единственных, кто здесь присутствовал. - Это пипец как неожиданно, но пипец как приятно. Меньше чем за сутки разобрались... Спасибо!
     - Не за что, - улыбнулся Олег. - Всем кланом старались. Ну, почти всем...
     Я не стал уточнять, что значит "почти всем". Вместо этого активировал клановый чатик и написал.
     "Ребята, благодарю за помощь! Я оценил! Реально оценил! Для меня очень важно, что вы постарались. Спасибо!"
     "О, Лёха тут! Лёха, пошли качаться!" - первой отписалась Олеся. - "Мы выяснили, где вкусно."
     "Не за что, клан-лид. Носи на здоровье."
     "Теперь ты страшен для врагов, почти так же сильно, как вчера. Ха-ха!"
     "А может даже сильнее!"
     "Лидер клана - лицо клана! А голый лидер клана - лицо плохого клана!"
     "В точку!"
     "Ха-ха-ха!"
      "Какие вы у меня молодцы," - я не сдержал улыбку. - "Олеся, где топовые споты? Куда идти?"
     "Заброшенные Штольни. Недалеко от Великой Стены гномов. Можно собраться в рыбацкой деревне Помпеи и оттуда добраться на маунтах."
     "Хорошо", - написал я. - "Сейчас сверюсь с картой. Давайте тогда в той деревне сбор. Там соберёмся в пачки и организуемся."
     Сокланы выполнили мою просьбу с заметным рвением. Уже через несколько минут в прибрежной деревне со знакомым названием Помпеи было многолюдно. Мы все там были впервые и слегка удивились не только "мобам" уровнем выше 50-го, которые нагло бродили у черты деревни, но и недружелюбным неигровым персонажам, смотревших на нас весьма подозрительно.
     - Чёрт, очередные "нулевые" "неписи", - недовольно сказал Шотган, намекая на репутацию. - Опять придётся начинать всё с нуля.
     - Как и всегда, - сказал я. - Илюха, бери, короче, маленького "энханцера" и делай пачку милишников. Забери с собой Силли и Буллета. Сейчас быстренько соберёмся и двинем по дороге через мост в сторону гномьего царства.
     Я уже успел внимательно изучить карту и знал, куда ехать. Так что не Олесе пришлось вести клан, а я сам его возглавил.
     Мы быстро перегруппировались, взобрались на "манутов" и выдвинулись по проторенной дороге. Миновали мост, а затем всю дорогу обсуждали, какому именно графу принадлежал замок, который мы заметили вдали. Опять сверившись с картой, я уверенно заявил, что замок принадлежит Жоржу Гюго, с которым я почти друг. Мне не поверили, конечно, но я и не стал настаивать.
     Великая Стена, являвшаяся границей и отделявшая гномье царство от земель принадлежавших королю Гилберту Пеппину, закрыла собой горизонт. От высоких прибрежных гор на западе до самой столицы - Шата Гунда - она шла сплошной преградой. Остановившись на перекрёстке, где нам надо было свернуть, мы наблюдали за Стеной издали. Видели "мобов", хаотично метавшихся в отдалении, видели крошечные фигурки неигровых гномских стражей, и столб чёрного-чёрного дыма, казалось, в том месте, которое от нас эта Стена скрывала.
     - Во-о-о-н там мы и живём, - Святой Дистин припарковался возле меня на своей низенькой кобылке. - Видишь дым? Там Плавильни. Там закаляется гномья сталь. Некоторое "эпическое" оружие можно скрафтить только из стали, которая закалена в Плавильнях... А там дальше - не видно из-за дыма - Алмазные Шахты. Но пока туда никого не пускают. Пока неизвестно, что там происходит.
     - Алмазы добывают, наверное, - хмыкнул Квантум.
     - Надо будет побывать в вашем Шата Гунде, - сказал я. - Посмотреть, что у вас там происходит. И, возможно, репутацию наработать.
     Дистин пожал плечами.
     - Насколько я знаю, гномы "двумирья" никого не жалуют. Ни людей, ни эльфов. Не говоря уже про орков и дроу. Как по мне, они чересчур обособленны. Ни с кем не хотят идти на контакт. Потому ремесленникам очень сложно прокачивать умения - сначала приходится нарабатывать репутацию.
     - Ага, - согласился Хельвег. - Сущий геморрой. Надо сказать Николаю, чтобы упростили систему. А то слишком сложно чего-то добиться, если ты не гном.
     - Ну, не зря, наверное, именно у гномов расовые "пассивки" благоприятствуют созданию предметов, - сказала Олеся. - Всё по лору.
     - Ладно, - оборвал я все разговоры. - Поворачиваем налево. Посмотрим, что за Штольни такие.
     К Заброшенным Штольням всем кланом мы прибыли через несколько минут. Огромная гора была похожа на швейцарский сыр - на определённом расстоянии друг от друга в горе были просверлены тоннели, уходящие глубоко внутрь.
     Мы припарковались, убрали маунтов и быстро выработали стратегию. Разбились на группы с грамотным сетапом, зарегистрировались на алтарях и попробовали поиграть в кротов. Но вышло не очень: уже на самом входе - какая бы группа куда не совалась - нас встречали "мобы". Опасные элитные "мобы" уровнем 50 плюс. Отлетели даже пачки с опытными хилами и "энханцерами". Социальные землеройки с чудовищно зубастыми остроносыми пастями порубили всех в фарш. Даже мою АОЕ-группу.
     - Они не вылазят на свет, - сказал Дистин, когда мы все вновь собрались у алтарей. - Видишь? Обратно в тоннели возвращаются. Выгнали нас - и домой.
     - Вижу, - поморщился я, потеряв 10% на уровне. На топовом на сервере уровне. - "Элитки", блин. Опыта, наверное, море. Только поди этот опыт добудь.
     - Да давайте ещё разочек попробуем, - предложила Силли. - Чего бояться? Соберёмся вместе и попробуем пробиться. Может, там есть хорошие места.
     - По-любому есть, - сказал орк Вольфрам. - Но раз там элитки - паровозы нам будут только сниться.
     - Разговоры отставить, бойцы, - скомандовал я, приняв решение. - Идём на второй заход. Если сольёмся - вновь обсудим.
     Я распределил 109 человек на несколько групп. И хоть игроки в некоторых из этих групп выглядели совсем жалко из-за небольшого уровня и отсутствия персонажей поддержки, отказываться никто не хотел. Я оставил самых слабых в арьергарде, наметил несколько тоннелей для штурма, чтобы в случае чего можно было подстраховать партнёров по попытке, и скомандовал атаку.
     Четыре колонны зашли в штольни, пропустив вперёд стоп-паки. Кое-где нам удалось прорваться через элитных землероек и выбраться на свободное пространство - в земляные пещеры, освещённые тусклым светом. Там нас со всем радушием встретили омерзительного вида не менее элитные медведки. Когда передние конечности одной из таких схватили бедного Квантума и перекусили, как щипцы кусок медной проволоки, я немного прихренел. К частью, это продлилось недолго - я превратился в призрака следующим.
     Мы вновь собрались на митинг у алтарей, и я сразу отмёл предложение неугомонной Силли об очередной попытке.
     - Большинство из нас их не тянет. Просто никак. Экипировка не годится, уровень мал. Пока нам здесь делать нечего. Имею в виду здесь делать нечего тем, кто ещё не достиг 50-го уровня и ходит в сэконд-хэнде. Плюс надо забыть о паровозах. При каче на таких мобах, они не просто непродуктивны, а невозможны. Здесь нужны бойцы с хорошим уроном в единичную цель. Хорошие бойцы, саппорт и умелые хилы... Так что мы поступим следующим образом. Я заберу с собой топчиков и мы пойдём пробовать чистить жуткие рыла медведкам. Остальные - или расходитесь по привычным локациям, или становитесь на мобах перед Великой Стеной. Насколько я успел заметить, там всякая шушера без элитного статуса. Вполне можно попробовать "гринд" на вкус.
     - Кого берёшь с собой, Лёха? - с надеждой спросил Квантум.
     - Тебя возьму, болтливый ты мой. Тебя, злобного Манула...
     - Не "злобного", а злого!
     -...Вольфрама, Паттона, Хельвега и Шотгана, - я указывал пальцем на каждого, намеренно игнорируя кое-кого. Ту, кто обладала весьма неплохим уроном в единичную цель. - Если кто-то ещё возжелает попытать счастья в Штольнях - Бог в помощь. Но сами смотрите - очень велик риск слить проценты, которые на этих уровнях добываются совсем непросто. Поверьте мне, как самому высокоуровневому, слившему уже 20%.
     Замигал почтовый конвертик. Я удивился и подмигнул ему.
     "А меня почему не взял?" - спрашивала Катя.
     Я не стал ей ничего отвечать. Даже смотреть в её сторону не стал, хотя она, я уверен, внимательно следила за моей реакцией. В блок-лист, конечно, не добавил, но решительно отвернулся, чтобы она поняла, насколько я недоволен её вчерашним поведением. Негодование, негатив и раздражение к ней копились со вчерашнего дня. И хоть я немного разбавил отрицательные эмоции с помощью алкоголя, проучить девушку при помощи намеренного игнорирования, было бы весьма неплохо.
     Я пригласил в группу ребят и вновь активировал ауры. Не оглядываясь, мы зашли в ближайшую штольню, порезали в капусту землероек, атакуя каждую строго по ассисту, и зашли в пещеры к гигантским медведкам...
     ...А вышел я оттуда только в 4 утра, будучи 60-м уровнем. Меняя менее стойких сопартийцев, "гриндил", как голодный задрот. Не давал расслабляться ни себе, ни тем, кого приглашал. И "её" в составе приглашённых не было.

Глава 19

     - Алексей, вы в своём уме? - в очередной раз задала риторический вопрос Светлана. Я сидел на медицинском столе почти полностью обнажённый, а группа медиков ставила на мне опыты. - Как можно так безответственно относиться к своему организму? Вы видели ваши анализы?
     - Это уже три риторических вопроса, - спокойно сказал я. - На какой вам ответить? Ауч!
     Молодая девчонка вколола мне какую-то хреновину в плечо. Но я даже не стал уточнять, что за коктейль был в шприце.
     - У вас все признаки физического истощения. Вы питаетесь хоть регулярно? Или утром хватнул - ночью полирнул?
     - Бывало, ночью даже не полировал.
     - Прекратите так относиться к самому себе! - Светлана повысила голос, видимо, испытывая сильное раздражение после моего последнего ответа.
     - Ну хватит уже, в самом деле, - я натурально так поморщился. - Я так живу. Я так играю. Я так работаю. Я всегда отдаю себя всего. Чем бы не занимался. Для меня нет понятия "вполсилы". Я всё всегда делаю с полной выкладкой. И не могу иначе.
     - Вы пили вчера? - она уставилась на меня, словно всезнающая Ванга. - Пили в одиночку?
     - Откуда у вас такая информация? - я подозрительно на неё посмотрел, лихорадочно соображая, кто меня сдал. Или тут всё под камерами, которые я не заметил. Или охранники сломались на очной ставке.
     - Где вы раздобыли алкоголь?
     Я выдохнул, когда понял, что охранники не при чём. Значит можно смело идти в отказ.
     - Вы меня с кем-то путаете. Я - спортсмен. В 12-ть лет завязал с алкоголем.
     Девчонка, сделавшая мне укол, сжала губы в полосочку, чтобы удержать усмешку под контролем. Светлана это заметила, нахмурилась, отобрала у девчонки стетоскоп и прогнала.
     - Я сама! - она слушала некоторое время моё сердце, а затем заговорила очень серьёзным голосом. - Если вы и дальше так продолжите относиться к самому себе, это лишь вопрос времени, когда у вас произойдёт эмоциональный срыв. Говоря по-простому - вы перегорите. Как лампочка, что работает без перерыва слишком долгий срок. Я настоятельно не рекомендую вам столько времени проводить в виртуальном мире. Советую начать регулярно питаться, чаще дышать свежим воздухом - благо зона отдыха есть на крыше - и заниматься спортом. Для этого у нас тоже есть специальное место. Выкладываться с таким самозабвением, которое демонстрируете вы, не только вредно, а опасно для здоровья.
     - Я не умею по другому, - тихо сказал я, потому что мне впервые показалось, что она действительно за меня переживает. - Если соревноваться - то стремиться победить! Если работать - то выполнять свою работу качественно! Если доминировать - то над всеми!
     - Ума не приложу, что с вами делать, - неожиданно она улыбнулась.
     - Может, просто не стоять на пути? - я улыбнулся в ответ.
     - Нет уж! Если вас не остановить, вы расшибёте себе лоб... Николай Аркадьевич, здравствуйте, - поздоровалась она с моим куратором, когда он зашёл в кабинет. - Вот, смотрите. Опять ваш твердокаменный Сизиф не желает слушать профессионалов.
     - А что такое? В чём опять провинился топовый игрок "двумирья"?
     - Спасибо за комплимент, Николай. Я старался...
     - Вы не слушаете меня! Он не слушает меня! Скажите хоть вы, что так нельзя. Пусть устроит себе отпуск. Или хотя бы перерыв. Иначе я снимаю с себя всяческую ответственность за его физическое и моральное состояние. Всё, хватит!
     - Успокойтесь, пожалуйста, Светлана. В чём конкретно дело?
     - Он себя угробит, если будет по 16 часов лежать в капсуле. Ему нужно хотя бы гимнастические упражнения делать. Хотя бы приседать раз 50 за день. Мышцы ног ведь атрофируются.
     - Алексей, - Николай нахмурился. - Делай, что доктор прописал. Не хватало, чтобы тебя посадили на таблетки и уколы. Светлана говорит занимайся спортом - занимайся спортом. Говорит бегай - бегай. Говорит ешь - ешь. И дальше по списку. Мне тут обмороки ни к чему.
     - Это что, мне как по КЗоТу существовать? 8 часов в капсуле - и идите на фиг? Я так не могу. Для лидера клана 8 часов - это ни о чём. К тому же с вашими срезанными рейтами...
     - Начни с малого: утром завтрак, затем игра, затем перерыв на ОФП, вновь приём пищи и игра. Вряд ли мне удастся запретить тебе сидеть в "двумирье" до глубокой ночи. Но хотя бы попытайся следовать советам врача. Светлана явно не желает тебе зла. Хорошо?
     - Попытаюсь, - брякнул я, чувствуя себя главным героем картины Решетникова "Опять двойка".
     - Неужели, - закатила глазки Светлана. - А теперь - марш в спортзал! Пять километров на дорожке пешком или бегом в неторопливом темпе. Через час проверю.
     - Вряд ли мне на это потребуется аж час, - недовольно пробурчал я, натягивая футболку и штаны. - Дожились, блин. Мною командует врачиха...
     - Не "врачиха", а доктор! Дипломированный специалист, на секундочку. Марш в спортзал! И без разговоров!
     Всё ещё находясь немного не в своей тарелке, я вышел в коридор и направился к дальним дверям. Там оборудовали спортивный зал, который я посещал всего несколько раз. Да и то в самом начале моего общажного заточения. Я дёрнул дверную ручку в полной уверенности, что буду тренироваться один, так как мои сокланы занимаются более важными вещами - качают уровни. Но я ошибся.
     В спортзале находились пять современных беговых дорожек. Но никогда пять из них не были заняты одновременно. Да даже сейчас не были заняты. Занята была лишь одна. Невысокая полноватая девушка в насквозь промокшей от пота майке хваталась за поручни, чтобы не упасть, и бежала в неторопливом темпе. По её красному-красному лицу струился пот, а зубы были стиснуты так плотно, что, казалось, она совершает финальный рывок на последнем километре 42-х километрового марафона.
     Я бросил взгляд на рыхлый задок в чёрных обтягивающих леггинсах и моментально узнал девушку. Непроизвольно подёрнул плечами, заметив целлюлит, и вернул дежурную улыбку на лицо.
     - Ой-вэй! Какие люди! - весело произнёс я.
     Вика вздрогнула от неожиданности и чуть не соскользнула с дорожки.
     - Упс, извини, - я постарался вовремя прийти к ней на помощь. Но помощь так и не понадобилась - она успела спрыгнуть.
     - Напугал, - заметив меня, она попыталась улыбнуться и сразу принялась запихивать мокрые волосы за уши. - Не ожидала тебя здесь увидеть.
     - А я не ожидал тебя, - я подошёл ближе и облокотился на соседнюю дорожку. - Это давно ты тут развлекаешься?
     - Сегодня? Или вообще?
     Вика взяла полотенце с подоконника, вытерла лицо, заметила, что стоит в насквозь промокшей майке и покраснела ещё сильнее. Она развернула полотенце и повесила его себе на плечи таким образом, чтобы прикрыть плечи и более чем скромную грудь.
     - Ну, по лицу вижу, что сегодня - давно, - я улыбался, чтобы облегчить налаживание контакта. - Сколько километров отмотала?
     - Пять всего, - она неловко повела головой, словно стеснялась меня.
     Хоть 5 километров - это, конечно же, ни о чём, но мордашкой я показал, что впечатлён.
     - Неплохо. Меня, вот, сюда Светлана пригнала, чтобы я тоже 5 кэмэ выдал.
     - Зачем? - удивилась она. - Ты и так худой.
     - Говорит, чтобы организм не развалился на части. Чтобы к 25-ти не превратиться в дряхлого старика. Играю, говорит, много.
     - Мы все играем немало.
     - Слушай, а ты молоток, - на полном серьёзе сказал я. Не потому, что впервые увидел её в спортзале. Не потому, что понял, как тяжело ей даются физические нагрузки. А потому, что заметил в ней одно изменение, которому не придавал значение ранее. Я заметил, что она выщипала брови. Ранее они были густые и неряшливые. Сразу было понятно, что к ним относились с безразличием. Но сейчас я заметил, что девушка над собой поработала. А судя по бегу на беговой дорожке, она решила поработать не только над бровями - решила поработать над телом. - Ты изменилась, я смотрю, - я прищурился и откровенно её разглядывал. - Бровки подровняла, спортом решила заняться. Вроде, даже похудела уже. Молодец!
     Казалось, краснеть было уже некуда. Но ей удалось. На секунду мне показалось, что красный-красный помидор даже рядом не стоит с цветом её лица.
     - Спасибо, - тихо сказала она.
     - Я серьёзно. Это достойно уважения. Тот, кто прилагает максимальные усилия, обязательно добьётся результатов.
     Вика немного расслабилась после моих слов. Хоть полотенце всё ещё висело на плечах, прикрывая грудь и подтверждая наличие комплексов, девушка облокотилась на перила беговой дорожки и смотрела на меня без страха.
     - Ты знаешь, я ведь раньше вообще не занималась спортом, - сказала она. - Вообще никогда. В школе всегда была освобождена. И потом... потом тоже не увлекалась.
     - Однако... - удивился я. - А что тебе мешало? Ведь спорт это... Ну, в смысле, поддерживать фигуру в тонусе... Ну, в общем... Как бы, надо заниматься.
     - Я знаю, - она улыбнулась, заметив моё мельтешение. Видимо, поняла, на что я намекал, но не хотел говорить вслух. - Но я сама по себе не спортивная. Не моё это...
     - Странно. А почему здесь решила заняться? Светлана надоумила?
     Она опять улыбнулась. Как-то очень по-доброму.
     - Нет, не Светлана. Ты.
     - Я???
     - Тогда в столовой... Я слышала ваш разговор с Олегом и Ильёй. И слышала почему вы смеялись... Тюленем быть не просто...
     Я сжал зубы, закрыл глаза и весь как будто сморщился. На мгновение мелькнула мысль, что лучшим разрешением чудовищной ситуации, в которую я угодил, была бы возможность взять разгон и вонзиться фейсом в стену. Отлипнуть, спрятаться куда-нибудь и больше никогда-никогда не видеть тот взгляд, которым на меня смотрела девушка.
     Я принялся осматриваться, надеясь увидеть открытое окно, куда бы мог выпрыгнуть.
     - Это ничего. Не переживай, - она накрыла своей пухлой ладошкой мою.
     - Прости. Я не хотел. Не подумал, что ты можешь услышать. Не обращай внимание. Это так - мужские разговоры из серии меряния писюнами. Они ничего общего не имеют с правдой.
     - В данном случае - имеют, - он продолжала улыбаться. - Благодаря вам, благодаря тебе, я посмотрела на себя со стороны. Посмотрела другими глазами. Это полезно, ты знаешь... С тех пор каждое утро прихожу сюда. Прочла много теории и пытаюсь придерживаться практики.
     - Извини, Вика, - я всё ещё чувствовал себя самым натуральным козлом. - Не хотел тебя обидеть.
     - Да ничего страшного. Правда. Меня и не такими словами называли, - она засмеялась, но руку с моей руки так и не убрала. - Для меня это был тот самый необходимый толчок. Та самая необходимая мотивация. И у меня получается, если ты вдруг заметил прогресс на самом деле, а не просто хотел сделать комплимент. Я сбросила 3 кэгэ! Ещё... э-э-э-э... много их впереди, но останавливаться я не собираюсь.
     - Похвально, товарищ жрец, - улыбнулся я. - Сноровку прокачивать даже для хила полезно... А ты как распределяешь нагрузку? Пока только бегаешь?
     - Хожу, я бы сказала. Хожу быстрым шагом. Вчера чуть больше чем за час осилила 7 кэмэ. Но ноги потом были словно свинцовые.
     - Это значит, они обрастают мышцами, - назидательно поднял я указательный пальчик. - Кстати - хоть я и не спец - говорят, что кардио нагрузки надо чередовать с физическими. Чтобы был максимальный результат.
     - Ага. Я читала об этом. Но всё равно до фитоняшки мне ещё далеко, - засмеялась она.
     - Терпение и труд всё перетрут, - сказал я. - Главное не отступать.
     - Прямо как ты?
     - Я???
     - Ага. Я ещё ни разу не видела, чтобы ты отступил. Всегда движешься только вперёд.
     - Ещё не родился тот, кто смог бы меня остановить! - я распустил павлиний хвост.
     - Даже если бы он был, уверена, тебя сдержать ему бы не удалось.
     Сказав это, Вика посмотрела на меня как-то по-особенному. Тем взглядом, который я уже видел у неё однажды - посмотрела заинтересованным взглядом. И тогда я, кажется, понял, что послужило мотивацией к занятию спортом. И это было совсем не слово "тюлень".
     Свою секундную растерянность я скрыл озорной мальчишеской улыбкой. Быстро приняв решение не вдаваться в подробности, чтобы вдруг не услышать, чего бы я не хотел услышать, я предложил Вике продолжить путешествие по беговой дорожке. Хоть она промокла насквозь, одолела всего пять километров из семи намеченных. Так что следующие два мы шли вместе по соседним беговым дорожкам и дружески переговаривались.
     Я вешал на бедные ушки девушки добрые комплименты, делая акцент на "скилле" толкового игрока и решительного человека, взявшего себя в руки. Хвалил и рассказывал о своей игровой карьере. Она слушала внимательно, не перебивала и часто улыбалась.
     - Скажу тебе правду, - произнесла она, когда мы присели на отдых. - Мне нравится, как ты управляешь кланом. Жёстко, но не жестоко. Хоть требуешь жертв от других, сам готов жертвовать тоже. Я была впечатлена твоим поступком. Мог ведь выжать всех досуха на покупку клан-холла. Собрать последние деньги. И все бы отнеслись к этому с пониманием, потому что это действительно общее дело. Но ты предпочёл иной вариант. Выбрав его, ты впечатлил нас всех. Особенно меня, признаюсь. Когда я предложила собрать ресурсы, чтобы одеть лидера клана, никто не возражал. Даже новички. Все согласились помочь по мере сил...
     Я щёлкнул зубами, ведь эту информацию слышал впервые. Вчера я не стал выяснять, но теперь мне стало понятно, кто являлся основным локомотивом кланового решения.
     - Спасибо, - я улыбнулся и, чисто на эмоциях, прикоснулся к пухлой щёчке. Погладил, заметил, как напряглась девушка, и торопливо убрал руку. - Я давно обратил внимание на твой альтруизм и желание помогать. Для меня эти качества в человеке очень ценны. Спасибо, что ты так на всех повлияла.
     Вика покраснела, улыбнулась и отвела взгляд. Воцарилось неловкое молчание.
     К счастью для нас обоих, очень-очень вовремя пришёл Рубен. Он распахнул двери и уставился на меня, будто искал всю свою жизнь.
     - Вот ты где, Лёха! - воскликнул он. - Привет, Вик.
     - Привет, - она вновь торопливо зажалась в своём коконе в виде накинутого на плечи полотенца.
     - Здоров, Рубен. В чём дело?
     - Платон кое-что разузнал. Говорит, рядом с деревней Помпеи - вернее, на острове недалеко от берега - находится потухший вулкан. А в вулкане том обитает Мировой Рейдовый Босс.
     - Да ладно?
     - Угу. Туда, вроде бы, уже плавал кто-то. Говорят, инстансовая зона там. А внутри - каменный нефилим.
     - А уровень у него какой?
     - Не знаю, - он пожал плечами. - Погнали проверим?
     Я посмотрел на Вику, улыбнулся ей и встал.
     - Погнали. Беги в капсулу и командуй сбор. Всем быть в деревне Помпеи через 15 минут... Касси, рад был пообщаться. Не скрою, ты открылась для меня с новой стороны. Мне это понравилось.
     Вместе с Рубеном мы поспешили удалиться, так как покрасневшее от похвалы лицо девушки на наших лицах вызвало неловкие улыбки...
     ...Буквально через пол часа весь клан собрался в деревне. Ориентируясь по карте, Платон вывел нас на песчаный берег, где под ярким солнцем сушились рыболовные сети. Он припарковался у самой воды, приставил руку ко лбу и воскликнул:
     - Вижу! Вон он остров. Далековато, конечно, но виден даже невооружённым взглядом. Видишь, Лёха?
     Я прищурился, прикрыл глаза от солнца, и заметил пятнышко перед линией горизонта.
     - Тысяча чертей - как сказал бы настоящий морской волк - реально далековато. Это там тот нефилим?
     - Вроде, да. Надо бы проверить.
     - Надо бы, - согласился я и обернулся к толкавшимся позади сокланам. - Но как мы туда доставим всю эту ораву? Туда нет телепорта?
     - Не-а. Даже оттуда его не будет - свитки не активируются за территорией береговой линии Южного Континента. Как туда, так и оттуда, нам придётся добираться вплавь.
     - Шутишь? Своим ходом?
     - Нет, - он указал на пришвартованные у берега лодки чуть левее места, где стояли мы. - Надо арендовать плавсредства. Я уже выяснил - это реально сделать. Проблема лишь в репутации и деньгах. Чтобы жители этой деревни начали с нами взаимодействовать, нужно и то, и то.
     - А мы все влезем-то? - я пытался просчитать количество мест в лодках.
     Платон пожал плечами.
     - Ладно, - я прищурился и вновь посмотрел на далёкий остров. - Весь день выделим на это. Идём, попробуем добыть "репу", а затем лодки.
     Все 109 человек в клане в течение двух часов словесно насиловали всех встреченных на пути неигровых персонажей. Особенно мы пытались понравиться старосте. Совали ему пачки денег под нос, предлагали выкопать туалет или провести канализацию, и очень много других полезных ништяков. Дела шли неплохо лишь у меня, обладавшего определённым статусом в игровом мире. "Неписи" это замечали и шли на контакт. Так что к концу двухчасового отрезка я был немного на взводе, после того, как именно мне пришлось заниматься всякой хренью вроде беготни по квестам "принеси-отнеси" или же раздариванием денег. Почтенный староста деревни Помпеи целовался со мной после награждения 3-мя баллами личной репутации, как бровастый генеральный секретарь. Просил не забывать и наведываться, так как ещё много чего осталось из того, что сделать мог лишь я. Стараясь не скрежетать зубами, я пообещал не забывать про нашу дружбу и попросил сдать в аренду на небольшой срок все доступные для этого лодки. Староста позволил взять 8 яликов с условием, что до заката мы их вернём. Что я клятвенно и пообещал.
     Затем мой персональный чайник ещё немного покипел, когда мы размещались. Столько народу разместить в небольших лодках было проблематично. Плюс мало кто испытывал желание сидеть на вёслах. Когда я, наконец, всё уладил и вывел флотилию в океан, надеялся, что с пустыми руками мы всё же не вернёмся. Иначе такая трата времени и усилий именно от меня, окажется потраченной впустую.
     До острова мы добирались ещё полтора часа. Гребцы, кому не повезло заниматься сей неблагодарной работой, даже начали роптать, ведь контент, мягко говоря, был посредственным. Немного они приутихли, когда в солёных прибрежных водах заметили самых натуральных акул 100-го уровня. Свалиться за борт при очевидной перегрузке яликов, никто не желал. Поэтому гребцы угомонились при помощи негативных эпитетов от сокланов, и добавили скорости.
     - Вот там мигает голубой огонёк магического барьера, - Платон, сидевший рядом, указал на подножие горы, которая заслонила собой солнце, едва мы пристали к берегу.
     - Принял. Выгружаемся, ребята. Лодки затащите на берег.
     Небольшой путь в полкилометра мы проделали по песку. Сгрудились у круглого магического портала и все вместе устремили взгляды наверх, когда гора, как нам показалось, испортила воздух. Ну, или чихнула... С вершины к небесам ушёл плотный комок чёрного дыма.
     - Забавно, - прошептал я. - Деревня называется Помпеи... И вулкан рядом. Навивает на определённые мысли.
     - Ага, - согласились со мной члены клана.
     - Так, ладно. Давайте приступим к формированию пачек. Поскольку никто не знает, что нас ждёт внутри, сделаем всё по классике. Из всех имеющихся "энханцеров" аура магического крита доступна только мне. Поэтому я заберу лучших магов. Андрюха, в качестве "маналейки" со мной пойдёшь ты... Ммм... Пока хила не берём. Олеся плюс Вика - вам достанется топовый консервный пак. Вольфрам, Ланцелот и тэдэ... Квантум плюс Жамеллан - топ-пак лучников. Силли, ты с мужем соберёшь второй танко-пак. Если первых накроет её величество жопа, вы должны будете подсуетиться и принять удар на себя. Илья, бери маленького "энханцера" и собирай пачку кинжальщиков. Дистин, Хельвег, Паттон - на вас сбор ударных групп. Выберите себе хилов и организовывайтесь. Остальным - где есть места. Не забывайте, что, к сожалению, пока в клане на всех не хватит хилов и "энханцеров". А значит, некоторым не повезёт заботиться о себе самим. Не зевайте, короче... Алтари ставим у входа и привязываемся. Мы слишком долго плыли, чтобы респавниться на континенте.
     Времени на организацию групп мы потратили немало. Сокланы собирались кому как повезёт. Так что мне потом пришлось поработать портным и кое-где перекроить группы. Кого-то отсеять, а кого-то добавить. Ориентировался я чисто на тот урон, или ту помощь, которые могли продемонстрировать игроки. Но всё равно остались недовольные таким распределением.
     Когда хаос улёгся, я активировал ауры и первым прошёл через портал. Темнота подземелья развеялась практически моментально, когда я услышал электрический треск и увидел огненные вспышки. Перед нами, тяжко переставляя толстые крепкие ноги, медленно вышагивали самые натуральные каменные големы 55-го уровня. Они ходили по локации организованными стадами, словно пешеходы на пешеходном переходе, когда зажёгся зелёный свет светофора. Стучали кулаками друг о друга, высекая искры, и, время от времени, выпускали из пастей огненные струи.
     - Шо-то как-то боязно, - поёжился Квантум. - Это шо, магическо-физические големы? Могут и в рыло зарядить, и молнией прострелить, и огнём изо рта поджарить?
     - Выясним опытным путём, - произнёс я, как самый натуральный капитан Очевидность. - Хилам - не спать! От вас всё зависит! "Энханцерам" не отпускать своих сопартийцев от себя больше чем на 20 метров! Ауры рассеются. Ауры физической и магической защиты - в приоритете. Не налажайте! Хоть алтари есть перед входом, постараемся не слиться. Не хочу схлопотать делевел.
     Став в боевое построение, мы ударили в големов. Быстро поняли, потеряв группу "танков", что это не лучшая идея, и перешли к тактике "кайта" - рвали дистанцию и заливали каждого голема на расстоянии. Это была не панацея, конечно, ведь големы раздавали из рук молниями, словно опытные маги. Но физического урона они наносили куда больше. И мы постарались держаться от него подальше.
     Зачистка подземелья тоже отобрала порядочно времени. Но жирный плюс был в том, что големы не респавнились. Они складывались штабелями, раздариваясь приятным лутом и процентами, но больше нас не беспокоили.
     Мы зачистили их, а потом долго сражались с возникшими из ниоткуда магическими огненными шарами. Они выходили из земляных стен, прожигая их насквозь и оставляя чёрное пятно ожога. Били огненной магией по площади, от которой ничего не могло спасти. Лишь ауры "энханцеров" и умелые действия хилов помогли нам продержаться достаточно долго, чтобы выработать действенную тактику.
     В полном соответствии с логикой, у магических шаров была низкая физическая защита. Но и подобраться к ним в плотную было проблематично из-за опасных массовых умений в виде огненных брызгов. Пришлось торопливо перейти к тактике ливня стрел. Я быстро перелопатил всех своих лучников, собрал их в группы, раздал "энханцеров" и приказал заливать каждый шар строго по ассисту. Мейн-асстистером стал Жамеллан как самый высокоуровневый лучник с "редким" луком. Он отлично справлялся со своими обязанностями и скоро наше преимущество над огненными шарами начало сказываться. Общего залпа моих мотивированных стрелков они не выдерживали, и начали схлопываться, разбрызгивая во все стороны огненную лаву.
     - Фу-у-у-х, - в короткий момент передышки ко мне подошёл Квантум. - Жёстко.
     - А то! Шары были 60-го уровня, Квантуша. А у нас только бесполезный я взял 60-й. Смекаешь, к чему я?
     - Смекаю, - пробурчал он, пока Хельвег срывал голос, призывая членов клана быстрее собирать лут. - И я уже слышу, шо шо-то приближается...
     Гора задрожала, как желе на тарелке. Попадали все. Даже торопливые любители порыться в телах "мобов".
      Внимание! Вы не можете двигаться! На вас наложен эффект массового оглушения! Действие эффекта: 5 секунд.
     Раздался пронзительный свист. Застыв и не имея возможности передвигаться, мне удалось лишь поднять взгляд вверх. Словно ядерная бомба в чудовищном тротиловом эквиваленте, сверху падал Мировой Рейдовый Босс. Огромный каменный нефилим 70-го уровня по имени "Пиллармаунт" приземлился на ноги, вызвав землетрясение. Лежавшие на земле игроки подпрыгнули, как шарики для пинг-понга. "Пиллармаунт" привстал на своих каменных ногах, развёл в стороны кулаки, которые представляли из себя два сгустка бурлящей голубоватой магии, и стукнул ими друг о друга, как ранее делали големы.
      Внимание! На вас наложен эффект массового онемения! Все магические умения заблокированы! Действие эффекта: 5 секунд.
     - Ой-ёй-ёй, - услышал я, как в моей пачке кто-то запричитал. - Не активируются умения.
     - Луки - пли! - закричал я, как только вскочил на ноги.
     Рой стрел устремился к каменной туше. Какой-то урон прошёл, обнажив полосу здоровья Мирового Рейдового Босса. Но совсем незначительный.
     - Ещё! - вновь выкрикнул я.
     "Пиллармаунт" укоризненно посмотрел на меня и, видимо, посчитал, что мне пора заткнуться. Он повёл правой рукой, будто насылал благословение. Но вместо благодати из его каменной лапы вырвалась магия. Эдакий плотный дым голубоватого цвета.
     - Держаться у своих "энханцеров"! - успел скомандовать я, прежде чем дым накрыл прилегающее пространство. Он прошёл сквозь меня и сквозь остальных. Но, в отличие от тех самых остальных, я выжил - у меня и уровень был повыше, и магической защиты побольше.
     - Массуха! - закричал Паттон. - Бьёт по магической защите.
     - Хилы - ресайте кого сможете! - сказал я. - Только думайте, прежде чем ресать. 5 минут отката ждать. Ресайте самых важных бойцов.
     Вперёд ринулись выжившие "милишники" и принялись тупить своё оружие о каменное тело. Телу, как и ожидалось, это не понравилось. Оно взмахнуло левой рукой и, вместо магического дыма, выдало физических тумаков. Консервные банки, кинжальщики и прочий шлак в виде самых распространённых классов из семейства нагибаторов покатились по земле. "Пиллармаунт" заметил это и принялся весело по ним топтаться, показывая, кто в горе хозяин.
     - Рубен! Кастовать можете!? Огонь, блин!
     Мои маги поднялись на ноги, отряхнулись и дали жару. Оттяпали у нефилима немножечко здоровья и, несомненно, сменили вектор его внимания. Он повернулся в сторону моей группы, ничего не сказал, конечно, и как следует приложился двумя магическими кулаками по земле. Гора опять затряслась. Но те из нас, кто ещё оставался в живых, не попадали. Наоборот - попадало на нас. Сверху посыпались валуны размером с хороший внедорожник. Они падали, попадая на игроков и превращая их в яичницу. Через несколько секунд после начала камнепада от моего клана остались рожки да ножки. Самые слабые отсеялись. Остались лишь моя пачка и пачка Жамеллана. Тогда я впервые понял, что по уровню не вывозим. Если бы все имели хотя бы 60-й с соответствующими уровню умениями, возможно, первый блин вышел не настолько большим комом.
     - Лентяи, - недовольно пробурчал я себе под нос, имея в виду своих низкоуровневых сокланов, которые, в отличие от меня, не предавали столь значительное внимание "гринду". Никто из них не готов был жарить "мобов" по 12 часов на одном споте. Для многих из них это было отвратительное и скучное занятие.
     - Маны почти нет, - Искандер "залил" очередную порцию мне, державшему 4 ауры. - Маги и ты выжимают меня, как губку.
     Вместо меня ему ответил каменный нефилим, совершивший фантастический прыжок со своего места прямо туда, где стояли мы. Своды опять сотряслись, и через 10 секунд я открывал глаза, стоя на жёлтом песке у магического портала.
     - С почином, - засмеялся Буллет.
     Ему было весело. А мне - нет. Я потерял 10%, и сейчас сверху 60-го уровня лежал лишь 1%. Следующий слив подарит мне делевел.
     - Ненавижу такие расклады, - тихо пробормотал я. Хоть я понимал, что проценты откачаются со временем, сама ситуация вызывала отвратительные ощущения. Получая делевел в битвах с "мобами" или врагами, мне казалось, что таким образом время, затраченное на добывание уровня, было потрачено впустую. Все усилия шли коту под хвост. И я ничего не мог поделать, ведь такие ситуации случались со мной довольно-таки часто.
     Я громко выдохнул, собираясь с мыслями и заставляя себя собраться.
     - Парни! Мозговой штурм! Какие у кого предложения!?
     - Пойдём на второй раз?
     - Несомненно! Только сначала я хочу услышать ваши идеи, которые потом с лёгким сердцем выдам за свои.
     Мой настрой подействовал на сокланов положительно. Мы собрались в большой кружок, где каждый спешил высказать своё мнение. Пришлось даже угомонить особо ретивых, любящих перебивать других. А у тех, кто предлагал не мучить одно место и сбежать, вообще отобрать слово.
     - Он каменный, - говорил Искандер. - Значит, много физической защиты. Луками его не возьмешь.
     - В других игрушках, я помню, - высказал своё мнение Дистин. - У подобного рода Рейдовых Боссов были особые уязвимости. У каменных, обычно, была уязвимость к оружию ближнего боя, которое наносит дробящий урон. Булавы, жезлы, палицы...
     - К сожалению, разработчики "двумирья" не указывают к какому оружию у эРБэ уязвимость, - посетовала Олеся. - Тут всё надо узнавать опытным путём.
     - Давайте сделаем так, - прервал я обмен мнений, который не дал мне абсолютно никакой информации для размышления. Никто не выдвинул толковых предложений. - Как мы жарили минотавра, попробуем поджарить и этого. Всем держать рты на замке и не орать внутри. Сохранять тишину. Я буду следить за используемыми умениями нефилима и драть глотку, сообщая о них вам. А вы старайтесь действовать по ситуации... Что же касается урона. У нас не так много дробящего урона. Но, думаю, стоит всех таких бойцов пересобрать в отдельные пачки и натравить на Пиллармаунта, когда тот будет занят "танками". Дистин, возьми двух хилов и двух "энханцеров" и сообрази пару топовых пачек. Проверим их в деле.
     - Окей.
     Через некоторое время мы вновь пошли на штурм. В этот раза дела шли немногим лучше. Пока у хилов сохранялась мана, пока умения воскрешения не находились в откате, удавалось поддерживать боевой порядок. Кое-как переживать массовые умения нефилима и атаковать. Даже наносить заметный урон. Но когда персонажи начали "высыхать", знаменитый пушистый зверёк поспешил собрать жатву.
     Я надрывал глотку, успевая следить и за общей обстановкой, и за маной у себя любимого, и за дистанцией умений "энханцеров". Особенно сильно орал, когда кто-либо выходил за радиус действия аур. Нецензурно напоминал, что таким образом каждый игрок лишается значительного буста и требовал, чтобы он возвращался на место.
     Но все мои потуги были тщетны - клан сложился и во второй раз. Вновь оказавшись у алтаря и вернувшись к 59-му уровню, я сдерживал себя уже с трудом. Искал виноватых, находил их в своей голове, но контроля над собой не терял. Говорил сам себе, что подобных ситуаций я пережил сотни. Но всё равно добивался результата, несмотря ни на что. Надо лишь не сдаваться. Надо лишь пробовать снова, снова и снова.
     - Идём ещё раз! - уверенно скомандовал я, наблюдая за безрадостными мордашками сокланов. - Что вы на меня так смотрите? Я не встречал в природе жалости к себе, как говаривал Вигго Мортенсен. Я не жалел себя. И уж подавно не буду жалеть остальных. Мы будем стараться, пока не сломаемся окончательно. Но до этого пока далеко.
     - Он 70-й, Лёха, - потупив взгляд, произнёс Дистин.
     - Да ну ладно? - намеренно выпучил глаза я. - А я, по-твоему, слепой? Я вижу, что мы пока не тянем. Но время сдаваться не пришло. Я сам уже делевельнулся. Но это ничего не значит. Мы будем пытаться.
     - Нужны уровни. Нужна экипировка, - хмуро сказал Хельвег.
     - Прежде всего - нам нужен опыт. И здесь мы его получим... Никто не сдаётся, пока я не отдам приказ!!! - зло выкрикнул я, заметив в глазах мемберов отсутствие поддержки. Я смотрел на них и не видел желания побеждать. Только желание убежать. - Никогда такого не было, чтобы мой клан не смог забрать Мирового Рейдового Босса, а кто-то другой смог. Мы уже упустили одну возможность. Теперь постараемся не упустить другую! Вперёд!
     В третий раз через магический портал мы заходили без огня в душе. Я очень быстро понял, что сокланы не собираются стараться без высокопроцентной возможности победить. Они действовали без энтузиазма и желания. Без огонька, как я и говорил. Лучники стреляли мимо, бойцы ближнего боя не рисковали и не спешили сближаться. В итоге, мы снесли "Пиллармаунту" ещё меньше здоровья, чем во второй заход. Зато он вновь засыпал нас снегом из камней и знатно потанцевал чечётку на телах.
     Так что когда мы собрались у алтарей, я себя уже не сдерживал. Знатно пропесочил весь клан за нежелание стараться и переживание за собственные проценты.
     Меня понесло, надо признать. Я давно не помню, чтобы меня так накрывало. Видимо, к отсутствию заметных клановых побед, к необходимости доказывать что-то тем, кого я знать не знаю, к странной ситуации с той, кто, мне казалось, меня грязно поимела, присовокупилось ещё общее физическое и психическое истощение. Так что наговорил я изрядно.
     В итоге, угомонить меня смогла лишь Вика. Она осторожно подошла ко мне, молча взяла за руку и держала её до того времени, когда на лодках мы вернулись в деревню Помпеи. Она притушила мой гнев лишь тем, что сидела рядом, держала за руку и молчала. Мой персональный чайник понемногу остывал, хоть крышечка всё ещё летала где-то в небесах.
     - Благодарю, - тихо сказал я, избегая смотреть ей в глаза. Затем увидел, какими глазами на меня смотрят сокланы, и понял, что сегодня с ними взаимодействовать больше не смогу. Мне явно был нужен перерыв. - Я - в "реал", - сказал я им. - Мне надо перекурить.

Глава 20

     Я вышел из игры, выбрался из капсулы, добрался к себе в комнату и завалился носом в подушку. Впервые за долгое время с ПвЕ-контентом у моего клана ничего не получалось и я винил в этом всех, кроме себя. Ведь персонально у меня с ПвЕ-контентом было всё прекрасно. Даже несмотря на потерю уровня, я всё ещё значительно отрывался от ближайшего преследователя - от Искандера. Он уверенно удерживал второе место, но мне был не соперник. А остальные плелись позади него. Немного, но позади.
     Но самое печальное во всём это было то, что никто не хотел стараться. Я уже не один десяток раз слышал от своих сокланов, что они самые обычные тестеры на зарплате и что платят им не за задротство. А за поиск багов и ежедневные отчёты. Так что прилагать особые усилия именно в повышении уровня, нет никакого резона. Они не желали торопиться, часто мучили "мобов" в одиночку, что, по моему мнению, было крайне непродуктивно, и не пытались собираться в группы. Иногда мне самому приходилось организовывать 7 человек, давать им направления топового экспинга, а затем писать пати-лидеру в личку, интересуясь, качаются ли они ещё или уже разбежались.
     В общем, общажные кадры меня удручали. А с прибытием подкрепления, которое я набрал собственноручно, клан, казалось, ослаб ещё сильнее. Судя по результатам, мне не удалось набрать толковых игроков. Лишь тех, кто не умел или не хотел самоорганизовываться. Кто просто плыл по течению, а не старался стать лучше.
     Я перевернулся и засунул руку в щель между кроватью и стеной. Нащупал ополовиненную бутылку водки и уставился на неё, как на спасение. Долго смотрел, но открыть так и не решился. Засунул обратно, оставив для лучших времён. Или для худших. Смотря, как повезёт.
     - Блин, - прошептал я. - Как же не хватает Кирилла или Игоря. Тех, кто понимает меня с полуслова. Кому не надо всё пережёвывать. Кто и сам готов вкалывать, и других может подгонять. Жутко не хватает поддержки.
     В течение последних пару лет, когда "таг" "Имморталсов" мелькал почти на каждой донатной помойке, у меня вообще не было никаких проблем с кадрами. Люди сами тянулись ко мне. Не только за возможностью зарабатывать игрой и в игре, а ради удовольствия. Многим было интересно своей задницей проверить насколько сложна жизнь боевого клана, чьим основным требованием в рекрутинге было требование поддержания высокого онлайна. Желающих было хоть отбавляй. Не все выдерживали ритм, конечно, но из каждого сервера я выводил с десяток тех, кто шёл со мной по пути и дальше. И так - шагая от сервера к серверу - я обзавёлся таким сильным костяком, что лидеры вражеских кланов мне завидовали. Завидовали и ненавидели.
     Здесь же всё было по-другому. Здесь отбирал людей не я, а другие. И эти другие отбирали по совершенно непонятным мне критериям. Иногда мне казалось, что отбирали по уровню пассивности - чем он выше, тем больше подходил тестер для выполнения своей тестерской миссии. Может, всё было не так, конечно, но у меня создавалось впечатление, что приходится сосуществовать с апатичными амёбами.
     В дверь постучали. Стук возбудил в моей голове приятные воспоминания, ведь совсем недавно после таких стуков со мной происходили более чем приятные вещи. Я даже предположил, что это она - ответственная за приятные вещи - пришла со мной мириться.
     Я вскочил и метнулся к двери. Немного задержался, неожиданно оробев, и дёрнул ручку. Но это оказалась не она.
     - Лёха, - хмурый Платон мялся у порога. - Я по делу.
     - Что-то случилось? Проходи, Платон.
     Я пропустил его внутрь. Он бегло осмотрелся и присвистнул:
     - Ничего себе хоромы! Не то, что у простых смертных.
     - Я не выбирал, - пожал я плечами. - Компания предоставила... У вас в игре проблемы какие-то?
     - Можно и так сказать, - согласился он. - А где у тебя?... А, вот он, - он открыл мой ноутбук, абсолютно не заботясь о том, что у меня, возможно, порнуха на паузе стоит. - Хреновая ситуация, короче.
     Платон побегал пальчиками по тачпаду, зашёл на игровой портал, полез на форум и быстро отыскал нужную тему. "Кликнул" на треугольничек, запуская видео-файл.
     - Вот, смотри.
     Я склонился над ноутбуком, развернул видосик на весь экран и через несколько секунд выдохнул:
     - Это что за дерьмо!? Кто снял!? Кто выложил!?
     - Кто-то из наших, - почесал затылок Платон, так же как и я наблюдая за потугами клана "Имморталс" одолеть Мирового Рейдового Босса по имени "Пиллармаунт". - Я присмотрелся - снял кто-то из нового помёта. Всех, кто живёт с нами, я знаю в лицо. Но новичков слабо помню. Видимо, один из них.
     Я почувствовал, как из ушей со свистом выходит пар. Промотал видео вперёд, увидел себя, орущего словно самый настоящий истерик, и выругался. Тот, кто вёл съёмку, кто смотрел, как я мечусь туда-сюда и ору, даже тихо хихикал надо мной. Я очень хорошо расслышал его смех, когда он просто стоял и наблюдал за падением камней с потолка.
     - Вот падла, - прошептал я. Промотал видео до конца и опять выругался - тот я, который стоял перед магическим барьером и орал на игроков благим матом, мне совсем не понравился. Мне даже стало стыдно за самого себя.
     Я прошёлся по форуму, читая комментарии. Ничего положительного. Только смех, издёвки и советы с оттенком тролинга. Смеялись надо мной, смеялись над "тагом" и говорили, что "Серый Ворон уже давно не торт". Потешались, как могли.
     - Что за мудозвон это сделал? - сжав кулаки, я обратился к Платону.
     - Не знаю. Я не смог выяснить. Там такой ад творился, что я не смотрел по сторонам.
     - Ну ты же, б...ть, типа глава разведки! - закричал я, обозначив пальцами кавычки. - Ты же должен знать! Кто ещё, если не ты!?
     - Я не могу уследить за всеми. К тому же тогда, когда сам вынужден вступать в близкий боевой контакт. Это задача для тех, кто стоит сзади, ни хрена не делает и только держит ауры.
     Не заметить, что Платон впервые показал клыки было невозможно. Я зло прищурился.
     - Ты же сам хотел взвалить на себя такие обязанности. Сам же просил организовать бюджет, за который ты, замечу, прибарахлился. Где результат? Где твоя компетентность?
     - Не вижу смысла заниматься такой ерундой, - он пожал плечами, открыто намекая на то место, где видел меня с моими упрёками. - Даже если я его найду и ты его выгонишь, это мало что изменит. Видео уже утекло. Теперь все знают, что скрывает гора на островке близ рыбацкой деревни. Остаётся только махать кулаками после драки.
     - Тогда на кой х...р нужен ты? Ты не справляешься с тем, чем сам решил заниматься. От тебя никакого толку. Где информация о прогрессирующих кланах? Что ты выяснил о "Триумвирате"? Кто такой "Безумный" - лидер альянса? Что происходит в нейтральных кланах без всяческих амбиций? Выполняют ли другие кланы квест на 4-й уровень? Ты вообще хоть что-нибудь знаешь?
     - Слушай, ты давай полегче, - нахмурился Платон. - Я тебе не Судоплатов. Справляюсь как могу.
     - Хе...во справляешься, - его спокойный тон меня раздражал. Было такое ощущение, что он совершенно не понимает, как важно всё знать о других и как важно, чтобы другие ничего не знали о тебе. - Теперь эти клоуны на форуме уничтожат репутацию клана. Уничтожат мою репутацию. И без значительных побед её никак не поднять. А победы пока только у других. Покупка клан-холла и топовый уровень среди всех кланов ничего не значат, если за ними не стоят победы в ПвЕ и победы в ПвП. Даже то, что по уровню мы впереди планеты всей ничего не значит, если над нами будут насмехаться. Даже если ты не смог бы этого не допустить, ты обязан найти гниду! Обязан отыскать, а я обязан её раздавить!
     - Справляюсь как могу, - повторил он, словно не слушал меня.
     - Ну тогда пошёл вон отсюда! - закричал я. - Справляешься? Иди справляйся в другом месте!... Не выяснишь, кто слил инфу - я тебя заменю. И твой "редкий" сет с "редкими" парными мечами передам твоему сменщику.
     - Ага, - засмеялся он мне прямо в лицо. - Попробуй отобрать...
     - Вон пошёл! Бесполезный!
     Я схватил его за руку с намерениями выпроводить. Он попытался вырваться. С первой попытки не удалось и ему пришлось приложить силы.
     - Угомонись! - он отбил мою руку. - Харэ неадекватить. И так в игре ведёшь себя как агрошкольник. Не хватало, чтобы и тут...
     - Проваливай, - я подтолкнул его к выходу. - Глава разведки, б...ть!
     Я открыл двери и вытолкнул его в коридор. Захлопнул перед носом и почувствовал невероятную усталость. Мне показалось, что ноги подкашиваются. Я успел сделать пару шагов к кровати и рухнул прямо на одеяло.
     - Это всё стресс, это всё стресс, - испуганно зашептал я сам себе. Затем попытался пошевелить ногами и, к превеликой радости, они работали исправно. Никаких судорог, никаких болячек. - ... твою мать! - смачно выругался я, выбрасывая в пространство негатив. - Ну на хрена я в это ввязался? Ещё минимум два месяца тянуть лямку. Тянуть с теми, кто ничего не понимает и ни в чём не разбирается. Николай - козёл сраный - ты где этих имбецилов понабрал?
     Задав вопрос, на который никто не сможет дать ответ, я перебрался ближе к столу и вновь уставился в экран ноутбука. Заставил видосик проигрываться с нуля и посмотрел запись полностью. Опять скривился, наблюдая за самим собой, - так я себе не понравился - и опять услышал хихиканье неизвестного оператора. Зубы сжались сами по себе, а правая рука вновь полезла в щель между кроватью и стеной.
     Бутылку я всё-таки открыл...
     ...На следующий день торопиться в зал с капсулами, как делал это с самого утра, я не стал. Вместо этого сразу полез на форум. Засыпая, я строил предположения о том, до скольки страниц разрастётся неприятная для меня тема. Тема, где я выглядел самым настоящим антигероем. И теперь спешил убедиться в своём антигеройстве.
     Тема меня не обманула - на текущий период времени она являлась самой популярной на форуме. Обсуждали столь часто и столь весело, что после первого же сообщения депрессия по-дружески приобняла меня и потрепала за щёчку. Надо мной потешались и издевались. Местные умельцы даже клепали ржачные демотиваторы. Брали вопящую морду Джерарда Батлера из кинофильма "300 спартанцев" и фотошопили на место его морды морду мою. Выглядело действительно смешно, потому что рты наши были раскрыты на одинаковую ширину. И орать: "This is Sparta!!!" приходилось уже мне.
     Я спускался ниже по теме, читал восторженные комментарии, огромными фекалиями падавшие на мою голову, печалился всё сильнее и сильнее, пока не упёрся в комментарий, написанный самим лидером альянса "Триумвират".
     "Спасибо клану "Immortals"за отличную демонстрацию своего бессилия!" - писал он. - "Обещаю, что в скором времени мы обязательно постараемся пройти ваш путь и, уверен, пройдём его более успешно. Спасибо, что показали, как НЕ надо действовать во время рейда на "Пиллармаунта". Наше управленческое ядро уже оценило.
      Особую благодарность выражаю лидеру клана - Серому Ворону. Вернее, Мрачной Ощипанной Птице. Мне кажется, этот ник-нейм ему более подходит... Он обнажил во всей красе свою несостоятельность, как лидера. Очень красочно продемонстрировал свою беззубость. А это просто прекрасно! Теперь не только я, но и все обитатели виртуального мира " Two Worlds " знают, что он из себя представляет. Он представляет собой самое натуральное "ничего". Ту самую обёртку, внутри которой пустота. Теперь все видят, что этот знаменитый в определённых кругах клан-лидер - не больше чем хайпожор, бегающий от одной проплаченной баблодойки к другой. Что, раскрутив себя, как бренд, он, на самом деле, получает деньги только за своё имя, а не за реальные достижения. Он явно не тот, кто умеет управлять кланом. Что он так красочно продемонстрировал.
      За сим прощаюсь. Ощипанная Птица - не пропадай. Скоро увидимся."
     В конце длинного сообщение были прилеплены смайлики и всё тот же Джерард Батлер в роли царя Леонида, но с моим лицом.
     Сложно передать словами мои эмоции. С одной стороны хотелось посмеяться, конечно. Ведь читать это говно было смешно... С другой стороны, хотелось сварганить ответный постик, обещая встретить этого мудозвона где-нибудь в игровой подворотне и начистить рыло. Ему и его клану. Альянсу то есть. Но едва руки начали тянуться к клавиатуре, я вспомнил, что напарников в гопники у меня нет. Те, кто претендовали на эту роль, вряд ли бы её сыграли. Скорее гопнули бы нас.
     Поэтому я проглотил обиду. Как, бывало, проглатывал на других серверах, когда поначалу мало что удавалось. Бывало такое, что клан плавал на дне. Но это случалось из-за того, что в определённый период времени мы уступали количественно, а никак не качественно. Здесь же, в "двумирье" я бы не стал на этом настаивать. Здесь мы пока проигрывали и количественно, и, наверное, качественно.
     - Ну, погоди, ублюдок, - прошипел я себе под нос, как тот самый волк. - Посмотрим, как ты будешь ухахатываться в следующий раз.
     Я с силой захлопнул ноутбук, даже не беспокоясь о том, что могу его сломать, забрался в рабочий комбинезон и вышел из комнаты, полный уверенности, что сейчас зайду в игру и заставлю всех "гриндить" усерднее.
     Но и это мне не удалось. Я сделал лишь несколько шагов по коридору и увидел, как из своего номера выходит Катя. Мы заметили друг друга одновременно и остановились. Я - на полпути, она - у дверей своего номера.
     Я смотрел на неё какое-то время, ожидал хоть каких-то действий, и просто стоял. Но она, судя по всему, первой налаживать диалог не собиралась. Она тоже стояла в течение долгих 5-ти секунд, хмурилась и всем своим видом показывала, что ей не комфортно видеть меня.
     Я сделал глубокий вдох и пошёл навстречу. В конце-концов, я - мужчина. Мне дуться, обижаться и гордо задирать носик не положено природой. Что бы там в бабской голове не происходило, расставить точки над "ё" должен именно я. И именно я должен выяснить в чём причина её отвратительного поведения.
     - Привет, - я остановился в метре от неё. - Как жизнь?
     - Всё по-старому, - сухо ответила она, старательно избегая моего взгляда.
     Я нахмурился.
     - Слушай, я не понимаю. Помоги мне понять.
     - Что именно?
     - Почему ты так себя ведёшь? Я тебя обидел чем-то?
     - Обязательно говорить об этом в коридоре?
     - Давай зайдём к тебе. Дверь рядом.
     - Не надо ко мне, - отмахнулась она.
     - Тогда идём ко мне.
     - И к тебе не надо...
     - Тогда нам остаётся только этот коридор! - повысил голос я. - Ты знаешь, это дерьмовая политика - надувать губки. Я сама себе надумала, я сама сделала выводы, я сама обиделась... Мне эта бредятина ни к чему! Один день ты ко мне липнешь и просишь помощи. Второй день отталкиваешь. Третий день смотришь брезгливо. Что будет дальше? Пошлёшь на х...р или нож вонзишь в спину? Может, виртуальный... А может, реальный? Ты можешь сказать прямо, какая еб...тая муха тебя укусила?
     Катя морщилась, словно совсем не желала выяснения отношений. Я-то их тоже не желал, но, в отличие от неё, у меня были яйца, чтобы разобраться во всём раз и навсегда.
     - Ну что ж... Значит, придётся так. Изволь, - она нахмурилась и смело посмотрела мне в глаза. - Не хотела я этого говорить, но ты совсем не такой, каким мне казался раньше. Я не ожидала, что ты будешь вести себя, как эмоционально нестабильный пацан, измученный комплексами...
     - Это когда я себя так вёл!? - заорал я. - Когда на тебя ресурсы всего клана тратил!? Когда тебя на виртуальный бал водил!?
     - Не ори в коридоре! Ненормальный... - она зло сжала губы. - Ты хотел разобраться? Вот и слушай! Ты ведёшь себя не как зрелый мужчина, а как малолетний геймер, для которого важна лишь игра. Меня это не интересует. Я не хочу тратить своё время на того, кто склонен к эмоциональным и непродуманным поступкам. Кто неспособен справляться со сложностями, орёт, как истерик, и ведёт себя неадекватно по отношению к тем, кто обязан его слушать. Это совсем не то, что мне нужно. Повзрослей...
     - Ты - сука драная! - пальцы сжались в кулаки. - Мне повзрослеть? Я не могу справляться со сложностями? А что ты скажешь о себе? Ты - бесполезная потреблять, отсосавшая у меня топовый "эпический" сет! Это ты умеешь справляться со сложностями!?
     Хрясь! С полного размаху в левую щеку прилетела ладонь. Боли я не почувствовал. Почувствовал обиду. И когда секундное охренение прошло, первое, что я захотел - это отплатить.
     Наверное, Катя прочла в моих глаза что-то такое, что заставило её вспомнить, что она играет на классе кинжальщика - ловкого и быстрого персонажа. Пока я замахивался, она успела юркнуть в свою комнату. Так что кулаку пришлось остановиться в самом начале замаха.
     - Ты - тварь! - всё же кулаком я воспользовался, зарядив прямо по запертой двери. - Развела меня, как лоха!
     - Пошёл вон, придурок чёртов! Сейчас охрану позову! - раздалось из комнаты.
     Мне стало смешно. Я захохотал и принялся обрабатывать дверь ногами и руками. Я страстно желал пробиться внутрь и немного побыть Джеком Николсоном. Хотел просунуть голову в дверь и сказать: "А вот и Джонни!". Но, к сожалению, под рукой не оказалось топора. Пришлось работать ногами.
     Через некоторое время в коридоре показался Николай и один из охранников.
     - Алексей! Алексей, блин! Ты что делаешь!?
     Я отвлёкся от своей забавы и уставился на куратора. Увидев его, у меня словно пелена с глаз слетела. Я удивлённо посмотрел на Николая, удивлённо посмотрел на охранника и куда более удивлённо посмотрел на покорёженную дверь. Нижняя её половина даже треснула кое-где.
     - Чёрт побери! - Николай поспешил двери на помощь. Остановился рядом со мной, посмотрел на дело моих рук... вернее, ног... и нахмурился. - Так, ну-ка идём!
     Он взял меня за руку и потащил за собой. Я уже оклемался немного и думал только о том, каких делов наворотил. Такое поведение было совершенно мне несвойственно. Чтобы я так рефлексировал из-за бабы? Да никогда такого не было! Что на меня вообще нашло?
     Злой Николай дотянул меня до моего люкса, открыл дверь и затащил внутрь. Я послушно сел на кровать, старательно пряча глаза.
     - Света, можешь подняться на 5-й этаж? - он достал телефон и быстро набрал докторшу. - И Павла Григорьевича захвати... Да-да... Он тоже нужен. В номер к Алексею идите. Похоже, нужна ваша помощь.
     - Я не псих, - пробурчал я. - Зачем ещё и психолог?
     - Что случилось? Что произошло? - растерянно спросил Николай.
     - Бабы, блин. Бабы, Николай, - честно признался я. - Ни хрена я не понимаю в бабах.
     Николай не смог сдержать усмешку. Но я на него не обиделся.
     - А ты думал, что в 24 года знаешь о женщинах всё? Я женат почти 18 лет, но моя жена, бывает, такое отчебучивает, что мне остаётся только руками разводить. Мотивация тех или иных поступков мне совершенно непонятна. А дочь... А дочь вообще то ещё чудо. Трудный возраст - 15 лет, как никак.
     - Наверное, мне стоит встречаться с вашей дочерью, а не... а не... Э-э-э-х...
     Николай засмеялся, заметив, что с ним я веду диалог, а не закрываюсь.
     - Ладно, герой-любовник... Шучу! Шучу! Не смотри на меня так! Расскажи-ка лучше, что произошло. Говорят, я хороший слушатель. Лучше поделись со мной... А то придётся делиться с Григоричем... Ха-ха!
     - Да, уж. Ха-ха... - я усмехнулся, представив, как рассказываю свою историю психологу, для которого капсула виртуального мира являлась чуть ли не машиной времени. А тестеры-геймеры - не более чем подопытные кролики на прокорм прогрессу человечества.
     Пока мы хихикали, в коридоре послышались шаги. Кто-то торопливо перебирал каблучками и шлёпал туфлями. Дверь люкса бесцеремонно распахнулась и на меня строгим взглядом уставилась Светлана.
     - Ну-с? - многозначительно спросила она. - Что с пациентом? Доигрался?
     - Тут немного другая ситуация, - спокойной улыбкой ответил Николай. - Я не знал об этом ранее, и поторопился пригласить вас. Теперь, мне кажется, что вам здесь делать нечего. Я сам побуду психологом.
     - Что с молодым человеком? - спросил Павел Григорьевич - полноватый усатый дядька далеко за 50, носивший, практически никогда не снимая, очки с толстыми линзами. - Какой диагноз записать в отчёт?
     - Не надо ничего никуда записывать. У нас тут... - Николай опять не смог сдержать улыбки. - Несчастный случай на производстве.
     Я вынужден был признать, что попал он в точку. И подметил довольно-таки тонко. Потому и моё лицо исказила улыбка.
     - Что смешного, Алексей!? - Светлана так и не прекратила хмурится. - Вам что-то кажется забавным?
     - Ещё бы, - у меня начался нервный смех - настолько бредовым казалось то, что происходило несколько минут назад. - Оборжаться.
     - Я попрошу оставить меня с Алексеем наедине, - Николай встал и принялся их натурально так выпроваживать. - Я разберусь.
     Дама и усатый мужик выходили неохотно. Николаю даже пришлось настаивать. Когда он начал говорить тоном, который я никогда не слышал в его исполнении, оба поспешили удалиться, не оставив напоследок ни единой ремарки.
     - Ну, а теперь рассказывай, Ромео, - с силой захлопнул он дверь и присел на стул.
     Я чувствовал, что мне надо выговориться, а потому рассказал ему всё. От и до. Без упоминания совсем уж подробных подробностей, но, тем не менее, достаточно много, чтобы он посмотрел на ситуацию с моей стороны. Ведь именно моя сторона, как мне казалось, пострадала. Именно моя сторона была обманута, использована и отвергнута с плохо скрываемым презрением.
     К счастью, Николай оказался реально отличным мужиком. Он слушал меня внимательно и выслушал молча. Не стал принимать чью-либо сторону. Не стал давать советов. Не стал говорить, как надо было поступать в той или иной ситуации. А когда я сказал, что, после всех этих событий, как-то неудачно скатившихся единым комом, начинаю терять волю к победе, он нахмурился, встал и положил руки мне на плечи.
     - Послушай, что я тебе скажу. Проблема не в тебе. Проблема в том, как ты будешь справляться с этими проблемами. Не забывай - контракт подписан. Его невыполнение закончится для тебя плачевно - совсем не так, как ты себе предполагал. Тебе нужно отправляться в виртуальный мир и продолжить его покорение...
     - Может, я действительно не такой хороший лидер, как о себе думал, - пробормотал я. - Там не получилось... Тут не вышло... Да ещё эта... прости, Господи... Тяжко.
     - А никто не говорил, что будет легко. Впрочем, ты сам должен об этом знать. Ты же обладаешь огромным игровым опытом. Тебе ли не знать, как иногда бывает тяжело на начальном этапе. Тебе нужно запомнить главное: любой опыт - это положительный опыт! Даже если он отрицательный... Не думай сейчас о женщинах. В женщинах ты станешь разбираться лучше с возрастом. Но всё равно не поймёшь их до конца. Сейчас твоя задача - сосредоточиться на игре. Ты - хороший лидер. Я это знаю. Иначе я бы не выбрал именно тебя. У меня 40 имён лежало на столе. И за всеми этими именами стоял кто-то хороший. Но я посчитал, что ты - лучший из хороших. Потому и выбрал. Тебе просто надо быть чуть более толстокожим. Не реагировать так эмоционально на неизбежные неудачи. Надо, чтобы неудачи делали тебя сильнее. Не ломали твой дух, а закаляли. И не забывай самое-самое главное: поражение - это первый шаг к победе! Какие бы поражения не пытались сломать твой дух в будущем, они существуют лишь для того, чтобы сделать тебя сильнее! Они - мотор твоей мотивации! Они - топливо для последующих побед! Всегда помни об этом.
     Проникновенная речь Николая меня зацепила. Он открылся для меня с новой, неожиданной стороны. Я смотрел на него очарованными глазами и по-настоящему улыбался. Не нервно, не расстроенно, не злобно. А по-доброму и по-настоящему. Я даже почувствовал нечто в своей груди. Не просто благодарность, а некое пламя, разгорающееся под сердцем. Николай словно зарядил меня энергией, которая была бездарно растрачена на другие, абсолютно несущественные факторы.
     - Спасибо, - скромной улыбкой я поблагодарил Николая за поддержку. - Вы единственный, кто меня всегда поддерживает, Николай Аркадьевич. Жаль, не вы моя правая рука в клане...
     - Ха-ха-ха, - засмеялся он. - Нет, уж! Уволь! Я, в своё время, наигрался. Намучился с управлением клана. Это без меня. Я только могу наблюдать и радоваться чужим успехам.
     - Рад, что вы радуетесь моим. И рад, что пришли на помощь в момент кризиса.
     - Не за что, - он взъерошил мне волосы. - Перекури пока. Подумай, что будешь делать дальше. Контента море - хватит на годы существования в "двумирье". Просто найди занятие по душе. Себе по душе, и по душе клану.
     - Хорошо. Так и поступлю.
     - Соберись с мыслями и побудь тут. Я утрясу кое-какие моменты с Катей... А как будешь готов - вэлком бэк ин ту ворлдс!
     Он вышел и захлопнул за собой дверь. А я продолжал сидеть на кровати и улыбаться. Думал, соображал и соглашался, что Николай прибыл как нельзя вовремя. Он полностью затушил мой гнев, взял на себя миссию сливного бачка, в который я слил негатив, и дал мне утраченную, было, мотивацию. Выполнил роль священника, которому я исповедался. И это действительно помогло.
     Теперь мне надо придумать что-то, что поможет вернуть пошатнувшийся авторитет. Не знаю, насколько сильно этот авторитет пошатнулся, но, несомненно, теперь многие ожидают от меня действий. Не слов, а действий. Надо будет не только извиниться перед Платоном, но и подбодрить сокланов, чтобы не думали, будто я сломался. А затем придумать нечто, что поможет сплотить коллектив. Найти какую-нибудь важную миссию, которая заставит нас действовать как единый организм. Чтобы каждый почувствовал себя чуть более комфортно, после провала с нефилимом.
     Я сел за стол и открыл ноутбук. К счастью, "яблоко" славилось своим качеством, а потому никаких повреждений я не обнаружил. Вновь зашёл на игровой портал и прошёлся по самой популярной теме. Теперь издёвки на меня действовали не так сильно, как ранее. Я даже готов был посмеяться над самим собой.
     Но всё же меня интересовало не это. Я перешёл в раздел, где игроки обменивались впечатлениями о Закрытом Бета Тестировании. Где делились мнениями, давали друг другу наводки на интересные задания или хвастались количеством наработанной репутации с неигровыми персонажами. Я сдержал порывы похвастаться посещением бала и углубился в чтение рассказов кротов-тестеров. Просмотрел много интересных тем, но рыбалка с целью вылавливания золотой рыбки, охота за подводным чудовищем в озере Рин или поиск изгнанника-дроу в глубоких пещерах Эльфийского Кряжа меня не зацепили. Меня зацепили рассказы игроков-гномов и игроков-орков о местности под названием Пустоши. Пустоши отделяли друг от друга королевства орков и гномов и служили пристанищем тому, кого называли Безликий Некромант. В ущелье меж прибрежных скал, в стародавние времена он возвёл себе башню и оттуда следил за изменениями в "двумирье". Но самое главное было не то, что он числился как Мировой Рейдовый Босс, а то, что он являлся высшим магом - одним из Пяти.
     - Воу! - выдохнул я, едва об этом прочёл. - Тот самый, о котором рассказывала Герания Эш? И он - один из Пяти - рейдовый босс??? Магэсса Элария и волшебница Вивиарис - это же неигровые персонажи с уникальным искусственным интеллектом. Они тоже великие маги. Но я бы не стал называть их теми, с кого можно разжиться вкусным лутом. Неужели с этого можно? Так-так... И какой же он лэвэл?
     Я открыл новую вкладку и погрузился в чтение. Неопределённо хмыкнул, не обнаружив практически никакой информации в лоре. Игроки что-то предполагали, строили догадки, но про уровень Некроманта ничего не могли сказать. В большой теме, где описывался игровой сеттинг, где всем важным неигровым персонажам был уделён хотя бы абзац, про Некроманта были написаны лишь две строчки: "Мировой Рейдовый Босс - Безликий Некромант, который скрывается ото всех в тёмной башне в Пустошах. Один из Пяти великих магов в виртуальном мире "Two Worlds"". И всё. Больше никакой информации. Ноль предыстории, ноль скриншотов или артов, ноль упоминаний о величине уровня.
     Я хмыкнул в очередной раз и открыл топографически прорисованную карту Южного Континента. Быстро отыскал и Пустоши, и башню, где обитал тот самый некромант. По территории Пустошей на карте плясали циферки 45-65, означавшие, что "гриндить" комфортно там можно именно в этом уровневом промежутке. "Гриндить" на нежити, являвшейся армией, которой управлял Некромант. А поскольку игроки моего клана в подавляющем своём большинстве плавали именно в этом промежутке, наведаться в Пустоши нам велела сама карта.
     Я откинулся на стульчике.
     - Великий маг, один из Пяти, вряд ли будет столь низкого уровня. Но контент, в принципе, годный. Надо, наверное, туда отправиться и посмотреть, что за Безликий Некромант такой. Как раз на локацию посмотрим. Подкачаемся, может быть. А может быть, и узнаем чего нового.

Глава 21

     Пока я шёл в зал с капсулами, ещё несколько раз в своей голове продумал порядок действий. Пообещал сам себе не демонстрировать властность и вести себя с сокланами более корректно, как бы не складывалась ситуация. Моя задача на запланированный поход - попытка дать игрокам возможность изучить что-то новое и немножечко сыграться. Ну и, конечно, забыть о провале на "Пиллармаунте".
     В сей час немного после полудня дня все тестерские капсулы были заняты. Даже капсула Катерины. Я заметил знакомое личико за стеклом и не смог удержать под контролем тех противных мурашек, пробежавшихся по спине. А противные они были потому, что их вызвало чувство отвращения.
     Я постарался взять себя в руки, отвернулся и залез в капсулу. Погрузился в игру и заметил, что стою на песчаном берегу близ деревни Помпеи. Я достал свиток телепортации в клан-холл и переломил печать.
     "И снова здравствуйте", - написал я в клановом чате, когда очутился там, где никаких тронов для меня пока ещё никто не скрафтил. - "Ваш лидер снова с вами. И у него есть идея. Сбор всего клана в клан-холле в течение 10 минут."
     "А шо случилось, Лёха?"
     "Зачем? Мы гриндим."
     "Куда-то идём? Или просто собрание?" - посыпались вопросы.
     "Да, мальчики и девочки - куда-то идём. Просьба поторопиться. Проценты откачаете потом. Сейчас у нас намечена экскурсия."
     "Летим, командир," - написала Олеся.
     "Мне нужны все. Все, кто онлайн."
     "Мы же и так все онлайн."
     "Именно!"
     Ждал я довольно-таки долго, пока сокланы соберутся. У кого-то не хватало денег на телепорт, кто-то забыл приобрести свиток телепортации и ему пришлось пересылать по почте, кто-то хотел распродаться и выгрузить деньги в банковскую ячейку, чтобы у потенциальных ворюг не было ни шанса. Так что собирались мы не 15 минут, а, минимум, пол часа.
     - Окей, ребята. Всем доброе утро. Или добрый день. Как хотите, - начал говорить я, когда на первом этаже клан-холла стало тесно. - Наметил я поход интересный, чтобы в клане снять строгость и сердитость. Все мы тут тестеры, а потому сегодня будем тестить Безликого Некроманта, что живёт в Пустошах.
     - А-а-а-а, - протянула Олеся. - Как же, как же. Знаю, такого.
     - Видела, что ли?
     - Нет. Просто знаю о нём. Рассказывали. Опасный маг, говорили.
     - Вот именно - опасный. Я прочёл на форуме, что он один и Пяти. И сегодня с вами мы нанесём ему визит.
     - Разумно ли, Лёха? - спросил гном Святой Дистин. - Может, лучше давить эксп? Пока мы знаем где, и пока нет особой конкуренции, может, стоит уделить внимание уровням?
     - Это, несомненно, правильная мысль, - согласился я. - После Пиллармаунта откачаться не помешает. Но не сегодня. Сегодня надо посмотреть, что творится в Пустошах, и попробовать поработать с непонятным Мировым Рейдовым Боссом. Пока у нас есть уровневый гандикап, мы можем себе позволить то, что не могут позволить другие.
     - Ну, что ж. Вполне резонно.
     - Давайте тогда делаем так, - мой голос окреп, когда я заметил в глазах сокланов заинтересованность. - Сверяем бабки. Идём к мастеру телепортации на площади Асилума и телепортируемся в деревню Истубрн. Я карту уже посмотрел и знаю, что она расположена довольно-таки далеко. А значит телепортация будет стоить дорого. Но ничего не поделаешь. Я считаю, что попробовать надо. Если у кого с деньгами проблемы, обратитесь к Руффилину. Рубен, подсобишь?
     - Подсоблю, - уверенно сказал тот. - Ребята, если у кого совсем всё плохо, сразу говорите. Я подкину золота на телепорт.
     - Отлично. Значит сбор у выхода из деревни на южной стороне. Там организовываемся в пачки и выдвигаемся. На всё про всё 20 минут.
     На площадь города, где рождаются игроки из расы людей, мы прибыли большой толпой. Нас провожали взглядами и игроки, и не игровые персонажи. И те, и другие спрашивали, куда мы направляемся, когда мы взяли в кольцо испуганного мастера телепортаций. Но я сразу запретил кому-либо раскрывать рот, памятуя о слитом видео при неудачном рейде на нефилима. Хоть я не ещё отыскал гниду, да и с Платоном диалог так и не завязал, был полон решимости вернуться к этому вопросу в конце сегодняшнего дня. И разобраться и с тем, и с тем.
     - По коням! - крикнул я, когда мы завершили все подготовительные работы. - Мои маги - со мной. Остальные держитесь вокруг своих хилов. Неизвестно, что нас ждёт впереди, так что не зевайте. Погнали!
     Колонна в 109 человек вышла из деревни Истубрн в южном направлении. По берегу обошла озеро Апекс и была остановлена стражей в Сторожевом Лагере. Суровые неигровые дядьки уровнем выше 100-го сурово смотрели на первых "непосвящённых", решивших испытать удачу в Пустошах. Командир стражи, перед тем, как дать "добро" и приказать своим бойцам отворить ворота в стене из частокола, подошёл ко мне и взял вороного под уздцы.
     - Там гиблые земли, "непосвящённый". Мёртвые. Там нет жизни, только смерть. Но я уже вижу, что не только ты, а и твои воины способны там выжить. По крайней мере, большая их часть... Только не углубляйтесь далеко. Чем ближе к Мёртвой Башне, тем опаснее и страшнее монстры. Боюсь, их вам не одолеть.
     - А что вы знаете о Безликом Некроманте? - спросила Силли. - Слышали хоть?
     - Тот, кто живёт в Мёртвой Башне, не боится живых, - загадочно ответил он. - Не боится мёртвых, не боится магии, меча, ножа, копья или стрелы. Он не боится ничего. Он - сама Смерть! А смерть ещё никому не удавалось одолеть. Даже "непосвящённым".
     - Это мы ещё посмотрим, - храбро возразил я, надеясь удержать решительность клана на определённом уровне. - Вы тут нас не пугайте. Мы тоже не пальцем деланные. И, в отличие от вас, мы - бессмертны! Открывайте ворота!
     Мы покинули Сторожевой Лагерь и долго скакали по заросшим лугам, ориентируясь на чернеющее небо. Там, где начинались Пустоши, оно темнело. В облаках гремел гром, метались молнии. Порывы ветра вихрями гоняли песок по безжизненной земле.
     Когда мы пересекли незримый барьер между живой землёй и мёртвой, этот ветер чуть не сбросил половину моих всадников. Именно ту половину, которая едва перевалила за 40-й уровень.
     Я приказал спешиться.
     - Смотрите! Впереди! - закричала Вика, которую я назначил хилом в свою группу. - Видите!? Те самые скелеты, что были на минотавре!
     - Да, только они 55-ые, а не 25-е, - рядом слез с коня Ланцелот. Он обнажил оружие и прищурился. - Вижу, что не элитки. Но их там море...
     - Дальше вижу мерзких зелёных зомбаков, - приставив руку ко лбу, крикнул Жамеллан. - Тут, я так понял, одни андеды.
     - Верно, нежить, - сказала Силли. - Я читала.
     Я вышел вперёд и присмотрелся. Куда доставал взгляд, повсюду была видна лишь безжизненная равнина без всяких намёков на растительность. Сильный ветер гонял песок, и каким-то непонятным образом не сдувал тощих скелетов, которые небольшими группками бесцельно бродили в округе. От уходящей в далёкие горы реки по левую руку до самого горизонта по правую, они полностью наводнили собой локацию.
     - Армия Некроманта, значит, - прошептал я. - Наверное, паровозный гринд тут прекрасен... Короче, ребята! Внимание! Передвигаемся всем кланом! Бьём, словно кулаком! Никаких одиночных схваток, никаких догонялок, если вдруг мобы побегут. Наша задача не подкачаться, а пройти вглубь. Во-о-он до тех зомби и дальше. Идём, как каток!
     - Но всё равно всё зачищаем?
     - Совершенно верно. Не только зачищаем, но и лутаем. Посмотрим, что здесь сыпется.
     Я выстроил клан классическим боевым построением с "танками" на острие и повёл вперёд. Скелеты пришли в движение сразу все, как будто мы переступили какую-то невидимую грань. Размахивая нелепыми костлявыми ручонками, они, словно смертники, врезались в наши ряды. Как и когда-то на минотавре, во все стороны полетели отрубленные костлявые конечности. Первый массивный удар всеми топовыми умениями оставил от скелетов одни воспоминания.
     После первой волны навалилась вторая с тем же результатом. Тяжёлые двуручные мечи бойцов ближнего боя крошили "мобов", умения магов выжигали, луки пробивали бреши, а кинжалы разрубали на части.
     Не испытав никаких проблем со скелетами, мы столкнулись с рядами омерзительных зомби 60-го уровня. Тут же мы сполна насладились гнилыми головами, лопающимися от ударов молотов. Взрывающимися животами после поражения стрелами, когда внутренности разлетались по сторонам и, попадая на игроков, наносили периодический урон. А так же опасными магическими умениями, высасывающими из игроков жизнь.
     Но со всеми этими проблемами мы справились. Упрямо шли вперёд, ориентируясь по карте, и, когда уже заметили вдали высокую чёрную башню, вынуждены были познать на себе все прелести знакомства с шестидесятипятиуровневыми "поедателями мертвечины". Эти безумные и безумно опасные черти кидались на нас не заботясь о собственной безопасности. Вгрызались челюстями с тройным рядом зубов в любую броню - даже стальную - и доставили немало хлопот не только "танкам", но и нашим трудолюбивым лекарям. Бедняги едва успевали лечить и уворачиваться от "мобов", когда те переагривались. А ещё и им, и "маналейкам" приходилось воскрешать павших бойцов. Ближе к горам, где виднелась чёрная башня, порывы ветра усиливались настолько, что самые низкоуровневые персонажи с трудом сохраняли равновесие. Не говоря уже о том, чтобы помогать в бою.
     Так что когда мы подошли к магическому барьеру, отделявшему мирную зону от боевой, просто каким-то чудом не потеряли никого. Никто не возродился в деревне, чтобы потом не иметь никаких шансов вернуться на место, где сейчас собрался весь клан.
     - Нехило, - присвистнул Хельвег, когда мы все перешагнули через барьер, который окружал зажатую между скал башню.
     - Да уж, нехило, - согласился с ним я. - Подойдём ближе. С такого расстояния мало что можно рассмотреть.
     - Погоди... Лёха, - остановил меня Платон. Он поёжился, как будто всё ещё не забыл давешнего разговора и не простил моего поведения. Но не стал демонстрировать неприязнь, а дал толковый совет. - Надо сначала алтари поставить и привязаться. Неизвестно, что там впереди, но лучше перебдеть, чем недобдеть.
     - Хорошая идея, - сразу согласился. - Давайте так и сделаем. Рубен, у тебя алтари? Выдели штук 10. Думаю, для 100 человек этого более чем достаточно.
     - Окей.
     Когда мы двинулись дальше, чёрная башня, увеличивающаяся на глазах по мере приближения, поразила меня своими размерами. Словно высоченный маяк из цельного куска камня, она уходила вверх, возвышаясь над скалами. С вершины, в нависавшее над башней облако, била тугая струя тёмно-зелёного света. Она пробивала облако насквозь и создавало в нём магический водоворот, из которого на землю возвращались молнии. Они вонзались в землю прямо у подножия башни, где клубилась непроглядная тьма, и, словно тюремная решётка, защищали её от проникновения внутрь.
     - Интересно, - проговорил Квантум, когда до башни оставалось метров 50. - Это для того, шобы никто не вошёл, или шобы никто не вышел?
     Ответ на его вопрос дал чудовищно сильный порыв ветра. Устоять на ногах удалось лишь консервным банкам. Остальные попадали.
      Внимание! Показатели характеристики "стойкость" недостаточны! На вас наложено проклятие, понижающее физическую защиту! Действие проклятия: 60 секунд.
     - Ни хрена себе, - сказал я, поднимаясь на ноги.
     - Кто-о-о вы-ы-ы-ы?
     Сначала я не понял, был ли это голос или шум ветра. Он звучал настолько неуловимо, настолько протяжно, что порыв ветра его скрыл. Но потом я заметил, как у подножия башни, прямо из непроглядной темноты, которая её окружала, начало материализоваться нечто. Вонзающиеся в землю молнии скрывали это нечто, но не заметить его было невозможно.
     - Это ещё шо за дерьмо?
     - Он самый?
     - Это Некр, ребята?
     - Кто-о-о вы-ы-ы-ы? - вновь пропел ветер.
     - Так! Ну-ка встали все! - приказал я. - Плевать на дебаф! Держаться вместе и не слакать!
     Тьма перед нашими глазами, наконец, материализовалась. Приняла человеческую форму в виде фигуры, закутанной в чёрный балахон. Фигура без всяких проблем проплыла сквозь убийственные молнии и повисла в воздухе в нескольких метрах передо мной.
     Я прищурил глазки:
      Безликий Некромант - падший высший маг человеческой расы.
     - А-а-а-х вот оно что, - прошептал я себе под нос. - Он - человек. Был человеком, вернее...
     Я уставился на темноту под капюшоном, но не смог разглядеть ни намёка на человеческие черты. На месте лица застыла непроглядная тьма.
     - Вот почему безликий, - опять прошептал я.
     Чёрная рука медленно поднялась над телом и оказалась направлена в мою сторону. В следующее мгновение из руки вырвалась струя ветра и ударила меня в грудь.
      Внимание! На вас наложен эффект: " сжигание маны "!
      Недостаточно маны!
      Ауры " физической защиты", "магической атаки", "магической защиты", "шанса магического крита" деактивированы!
     - Хрена се! - выдохнул я, за одну секунду лишившись всей своей полезности.
     Синеватый клубок, вырвавшийся из моей груди, устремился к Некроманту. Он вновь протянул руку и схватил этот клубок. Я заметил, как по чёрному телу, будто кровь по венам, разошлась высосанная из меня мана.
     - "Непосвящённые"!? - полувопросительно полуутвердительно прошипел Некромант. - Зачем вы здесь? Зачем топчите освящённую мною землю? Или... Или вы пришли сразиться со мной?
     - Мы... - начал было я, но меня перебил Платон.
     - Лёха! - подскочил он ко мне. - Инфа пришла. За нами выехали. Из стана "Триумвирата" пишут, что они полным составом на маунтах выдвинулись из Сторожевого Лагеря.
     - Что? Кто пишет? Они пишут?
     - Да. У меня там свой крот... вчера появился. Он сообщает, что идут по нашу душу.
     - Б...ть, - тихо выругался я и недовольно посмотрел на Платона. - Неужели кланы альянса взяли 4-ые уровни?
     Тот промолчал.
     - Сука, - опять выругался я. - Инфу точно кто-то слил. Возможно, тот урод, который слил и нефилима... Мать его так! Надо было ещё вчера выполоть грядки...
     - В смысле?
     - Выгнать всех к такой-то матери!
     - Всех?
     - Залётных. Набранных уже в игре... Но уже пофиг, короче.
     - Что будем делать? - Платон покосился на Некроманта.
     Я проследил за его взглядом и прошептал:
     - Дадим ему по зубам. Только тихо. Что-нибудь настрочи в клан-чат, пока я буду нарываться на драку. А потом накинемся. Пусть "танки" и хилы выдвигаются ближе ко мне. Понял?
     - Понял.
     - Олеся! Олеся!!!
     - Что?
     - Ману залей. Не видишь, что ли? Пустой я.
     - Ой. Прости. Не заметила. Когда это тебя?
     - Стой рядом и держи меня. Я пошёл.
     - Куда?
     Платон отошёл в сторону и повернулся спиной, чтобы никто не видел, чем он занимается. Я же вдохнул побольше воздуха и уставился на молчаливого Некроманта.
     - Мы пришли за тобой, чудо-юдо. Топтать неживую землю в планах не было.
     - Неживую? Из этой земли родится всё, что я пожелаю. Мне надо лишь посадить семя. А ты можешь так, "непосвящённый"? Можешь создать жизнь из мёртвой материи?
     Некромант сжал тёмный кулак и направил его в сторону. Рядом задрожала земля, потрескалась и передо мной предстал самый натуральный зомбак, которых недавно мы перелопатили сотни. Некромант вновь повёл рукой, указывая на меня, и этот зомби поспешил навстречу. И хоть я успел вырвать мечи из ножен, в бой вступить не пришлось - за меня это сделали мои ребята. Дружный залп стрел и магии за долю секунды прикончили "моба".
     Я оглянулся и увидел, что "танки" и другие бойцы ближнего боя подошли вплотную.
     - Что ж, когда вас много, вы выглядите опасно, - засмеялся Некромант. - Может, покажете мне на что способны? А то я пока не имел счастья видеть "непосвящённых" в бою. Сразимся?
     - Во он наглый! - пробурчал Вольфрам. - Ща посмотрим... Идём, Лёха?
     - Идём... Ребята-а-а-а! - внезапно для всех заорал я. - Залива-а-а-а-й!!!
     Хотел бы я сказать, что первым грудью бросился на тёмного мага. Но это была бы неправда. Меня опередили "танки".
     Безликий Некромант вновь захохотал и несколько раз резко взмахнул руками, как опытный дирижёр. Из-под его ног вырвался чудовищный вихревой поток, созданный из песка. Он прошёл через весь клан за пару секунд, врезаясь в каждое тело микроскопическими песчинками. Песчинками, которые нанесли тысячи и сотни тысяч единиц урона. Я превратился в призрака одним из первых, а потому успел рассмотреть, как вслед за мной падают те, у кого "стойкость" была прокачана куда лучше. Я увидел, как сыпется весь мой клан после первой же магической атаки одного из Пяти. Я наблюдал за ними и под сердцем у меня начало зарождаться чувство, что я в очередной раз принял неверное решение.
     - Ух! - посмеиваясь, сказал Буллет, появившийся у моего алтаря. - Вот это да! Силён, бродяга!
     - И не говори, - кивнула его жена. - Просто монстр какой-то.
     - Лёх! Лёх! Отступаем, или шо?
     - Чего это? - нахмурился я, потому что от Олега не ожидал панических настроений. - Это всего лишь проценты...
     - Ну и экипировка портится, как бы.
     - Ничего страшного. У нас многие могут тебя подлатать... Ребята! Сбор! Ближе подойдите!
     Вокруг меня очень быстро образовался кружок.
     - Соблюдаем спокойствие, - сказал я, рассмотрев в глазах некоторых то желание, которое озвучил Квантум. - Никаких отступлений и побегов! Как мне недавно говорил Николай, любой опыт - это положительный опыт. Даже если он отрицательный. И я с ним согласен на все 100%. Так что сейчас мы не тратим время впустую, а набираемся опыта. На этих уровнях ни экипировка, ни проценты не имеют столь важного значения, которое могло бы сравниться с посещением территории Некроманта. Мы уже вышли в плюс, узнав, что в Пустошах можно прекрасно погриндить, гоняя паровозы из нежити. Теперь мы должны разузнать, что из себя представляет сам Некромант. Я уже понял, что тут нас ждут дебафы и жуткие АОЕ-хи. Но не беда. Сейчас пересоберём пачки. Вперёд пойдут только те, кто будет под "энханцерами" и имеет бижутерию получше, чем "обычная". Я знаю, что у нас у всех с ней проблемы. Но пока нет никакой возможности её улучшить из-за безумных цен на драгоценные камни. Пока будем стараться так.
     - Да ну на хрен. Надо просто отсюда валить, - человеческий лучник, недавно присоединившийся к клану, скривился после моих слов.
     Я испытал жгучее желание схватить его за шкирку и пару раз врезать по морде. Но сдержался и продолжил говорить спокойным тоном.
     - Никто не валит, пока я не скажу. Валят только из клана. Навсегда! Я никогда не отступал под тяжестью ПвЕ-контента! И не собираюсь отступать тут. Это всего лишь виртуальный мир, где мы актёры. И мы будем играть свои роли. А поскольку режиссёр здесь я, отыгрывать те роли, на которые я укажу.
     - Да мы его не потянем! - поспешил высказаться ещё один новичок.
     - Это неважно. Мы хотя бы попробуем нащупать слабые стороны. Или, может быть, узнаем что-нибудь полезное. Это важно для перспективы.
     - Ерунда это всё.
     - Так, хватит! Пересобираемся! Стоп-паки с хилами и "энханцерами" впереди. За ними лучники. Некромант - бестелесный. А значит там вообще не должно быть физической защиты. Сейчас попробуете в него дать залп. Маги - прикрывают. Все, кто ниже 40-го и у кого нет "энханцеров" в пати, - замыкаете. Я всё сказал!
     Бурление всем известной субстанции было прекращено. Мы вновь стали боевым порядком и двинулись к башне. Подходили всё ближе и ближе, и видели, что Некромант не собирался никуда уходить. Он стоял на месте, сложив руки на тёмной груди.
     Я опять почувствовал сомнение в своих действиях перед лицом такого врага, но отступать мне действительно было нельзя. Особенно после озвученных слов.
     - Убирайтесь, - вновь раздался спокойный голос, когда мы сблизились. - Вы мне не ровня. Все вы.
     Я замер на месте. Накапливал решительность, чтобы дать отмашку лучникам.
     - Лёха! - ко мне подскочил Паттон, предвосхитив команду. - Они здесь! "Триумвират" пересёк границы боевой зоны! Б...ть, их почти 400 человек! Уходим свитками!
     - Чего!? - уставился на него я. - Какой уходим? Что вы всё бежать хотите?
     Я сцепил зубы и посмотрел на непроглядную темень под капюшоном. Затем обернулся и увидел пыль, выбивающуюся из-под ног "триумвиратского" табуна.
     - Меняем приоритет! - резко скомандовал я. - Мои маги со мной! Жамеллан - лукарей по флангам. Танки - в центр. В одну линию. Бойцы ближнего боя - сразу за танками. После первого же контакта с врагами, когда танки прожмут умения массовой агрессии, врубайтесь в их ряды! Видите хреново одетого нубаса - наваливайтесь вдвоём, втроём! Первым делом выносить тех, кто не выдержит урона по ассисту. Маги - чисто АОЕ! Сразу! В толпу! Вперёд, ребята. Займём место и заставим их атаковать нас.
     Чёткие немногословные команды подействовали лучше, чем я мог ожидать. Прекратилось брюзжание, нытьё и мечты о использованном свитке телепортации в клан-холл. Все загорелись идеей подраться. Впервые подраться с игроками в виртуальном мире "Two Worlds".
     Сопровождаемые протяжным смехом Безликого Некроманта, который взлетел по воздуху и стал на одном из балконов своей башни, превратившись в зрителя, мы быстро построились запланированным порядком. Латные консервные банки под прикрытием хилов, которых я старался экипировать в первую очередь, выстроились в линию. За ними заняли места отчаянные рубаки с огнём в глазах. Я разместил свою пати магов в центре, активировал ауры и скомандовал.
     - Что бы не произошло, никто не побежит! Мы будем сражаться, как и должны! Перед тем как умереть, каждый из вас заберёт с собой столько врагов, сколько сможет. А потом мы посмеёмся над их трупами!
     И только теперь я смог сосредоточиться на вражеском стаде, которое неслось навстречу. Я прищурился, встряхнул головой, чтобы разогнать марево сплетающихся клановых эмблем, и понял, что альянс "Триумвират" значительно превосходит нас количественно. На нас действительно неслось стадо. То самое, что в моём мире называется зерг-раш. И хоть оно было весьма опасно своим количеством, сопротивляться "зергу" тоже можно вполне успешно. Не раз за свою игровую карьеру я сталкивался с подобным. И не раз выходил победителем. Против зерга лучшим аргументом была экипировка и умелые игроки на прокачанных персонажах. Осталось выяснить, есть ли у меня и то, и то.
     С весёлым улюлюканьем первые торопливые ряды альянса налетели на нас. Вперёд ушла магия: огненные брызги, купола бушующих молний, воздушные вихри, расщеплённый камень, ледяные глыбы. Приправленными магией стрелами, наносящими чудовищный урон, ударили лучники. Раздались вопли, рычание, крики и хлопки - звуковое сопровождение использованных умений агрессии. Всё это слилось в прекрасную какофонию боя.
     Но прежде чем зазвенела игровая сталь, я успел заметить, во что превратились первые, особенно торопливые, ряды вражеского - теперь уже можно сказать точно - альянса. Десятки торопыг оказались погребены под ливнем стрел и вспышками магии. Тела всё ещё бежали, а призраки персонажей, наверное, уже мечтали о толковом лекаре или "маналейке", которые бы воскресили их и вернули на поле боя.
     Но ничего подобного, конечно же, не случилось. Ведь торопливо бежать в первых рядах ни одному лекарю не под силу. Не говоря уже о том, насколько глуп такой поступок. Потому когда началась рубка, мы получили определённое преимущество.
     Сцепив зубы и призывая самого себя сохранять хладнокровие, следить за битвой и следить за маной, я стоял на месте. Одёргивал ретивые руки, державшие голодные мечи, которые желали испить виртуальной крови. Но этим мечам не удалось взять надо мной контроль. Я прекрасно понимал, какой именно класс находится под моим управлением. Я понимал, что в разворачивающейся рубке, именно от меня останутся рожки да ножки. А этого никак нельзя было допустить, ведь без меня эти ножки останутся от других.
     - Дави! Дави! Дави! - в плотной сшибке и в постоянно появляющихся магических эффектах использованных лекарских умений, я рассмотрел, как мои бойцы перемололи первые ряды мечтателей о быстрых фрагах. Быстро сориентировался и скомандовал контратаку.
     Меня услышали. "Танки" принялись давить, а дамагеры пытаться охватить врага с флангов.
     Но, к сожалению, меня услышали и другие. Что-то произошло - и часть альянса "Триумвират" развернулась и побежала обратно, где выстраивался весь отставший зерг.
     - Луки - нон-стоп!!! - заорал я.
     Ливень стрел отправился догонять улепётывавшие спины. Десять метров. Двадцать. Отрыв всё увеличивался, но отступить успели далеко не все. Далеко, далеко не все.
     - Сука-а-а!!! - подняв мечи над головой заорал Паттон. - Как же это было кайфово!
     - Я своей пикой массовой раздачей кучу гадов под станом держал! - запрыгал маленький бородатый гном. - Не могли из контроля выйти!
     - Эй, козлы! А ну давай обратно! Ха-ха! - засмеялся Жамеллан. - Блин, прикиньте, я с десяток фрагов настрелял!
     - Я тоже намолотил немного в закрома родины, - Рубен стукнул о землю посохом. - Урон проходил дикий. Там, видимо, о магической защите вообще никто не побеспокоился.
     - Стоим крепко, ребята! - закричал я, призывая сокланов не расслабляться. - Они регруппаются!
     Альянс "Триумвират" показал, что рассыпаться не планирует. Потери на общем фоне огромного стада были не особо заметны. По крайней мере, это стадо всё ещё превосходило нас своим количеством. Руководящее звено быстро привело в чувство особо торопливых и выстроило армию так же грамотно, как и я. И когда в первых вражеских рядах я увидел латные доспехи, щиты и копья, "Триумвират" пошёл в атаку. Не с "гыгыканьем" и бравурными криками. А молчаливо и неумолимо, как лавина.
     - Встретить достойно! - прокричал я и полез в передние ряды, с желанием зарядить "ударом рукоятью" первому, кто прорвётся. А потом, может, и добавить чем-нибудь посущественнее.
     С металлическим лязгом, достойным упоминания в "Летописи Временных Лет", две армии сошлись. В обе стороны полетели стрелы и магические умения. Внутри наших рядов заплясали молнии, очень быстро лишив меня половины "жизни".
     Но ауры и лекарские умения спасли. На несколько недолгих секунд линия столкновения превратилась в громадный клубок переплетающихся магических эффектов. Боевые маги метали огонь и молнии. Лекари испускали из своих тел столбы благословенного света.
     Затем всё как-то резко оборвалось. На нас навалились, минимум, трёхкратным количественным превосходством. Враги выдавали такой урон в единицу времени, конкурировать с которым не мог ни наш урон, ни физическая броня отважных "танков". Защитная линия дрогнула и посыпалась. Враг просочился и катком прошёл по носителям "лёгкой" брони и "робоносцам". Я лишь успел заметить несколько радостных физиономий, обладатели которых неслись на меня, желая четвертовать. И хоть я попытался отмахиваться парными мечами, у меня вышло чуть более, чем ничего. Пребывая в образе призрака в течение долгих 10-ти секунд, я наблюдал, как "Бессмертные" падают под вражескими атакующими умениями.
     А затем я воскрес у алтаря.
     Меня окружали растерянные сокланы. Их недовольные лица, впервые ощутившие на себе ПвП-контент, всячески подчёркивали, что им не особо понравилось.
     - Они добили! Они добили! - прыгал рядом со мной Платон. - Разворачиваются и несутся сюда. Увидели, где установлены алтари.
     - Стоять до конца! Даже не думать о том, что бы бежать... Куда, сука!? - заорал я, увидев того самого лучника, который ныл ранее. Он вызвал своего резвого коня, вскочил в седло, и рванул в сторону барьера, отделявшего мирную зону от боевой.
     - Да ну в жопу это дерьмо, - сплюнул Искандер и использовал свиток телепортации. Пару секунд - и он исчез.
     - Стоять! Не драпать! Развернулись в линию! Заняли позиции.
     Но меня мало кто послушал. Подавляющее большинство из тех 109-ти, кто составлял мой клан, ломали печати на свитках, или прыгали на "маунтов". Несмотря на то, что я продолжал орать, призывая сокланов раздавить на корню трусость, они бежали. Мои крики мало на что повлияли.
     - Наша пати распалась, - гневно сказала Силли, вместе с мужем всё ещё оставаясь рядом со мной. - Мы остались вдвоём.
     - У нас все на месте! - лекарь моей группы Кассиопея тоже была готова встретить врага.
     - Я - с вами! - сурово произнёс Квантум. - Дайте только пати. У меня все разбежались.
     - Я заберу, - орк Вольфрам кинул ему приглашение.
     Чувствуя накатывающие волны бешенства, я сжимал рукояти мечей и смотрел на приближающихся потенциальных победителей. Впервые я увидел то, что не видел никогда ранее - увидел, как дрогнула значительная часть клана. Большинство из тех, кто жил со мной под одной крышей. Кто был назначен на определённые должности и кого я часто водил с собой на локации с топовым "гриндом". Впервые меня предали те, кто должен был оставаться рядом до конца.
     Я оглянулся на ребят, кто всё ещё держался. Удивился тому факту, что многие из них играли на классах поддержки. Лекари, "маналейки", "энханцеры". Нас оставалось не более 20-ти, но всех их я мог с полной уверенностью назвать человеками с большой буквы "Ч".
     - Заберём, сколько сможем! - прорычал я. - Олеся, подлей маны. Врубаю все ауры под быстрый контакт. Покажем, что среди нас есть те, кто не сдаётся ни в игре, ни в реальной жизни.
     "Триумвиратское" стадо не посчитало, что надо по достоинству оценить вражескую смелость. Несколько сотен их ударили в нас безжалостным кулаком. Смели игроков за секунды и принялись крошить алтари. Хохотали, издевались и пинали трупы, призывая призраков возродиться.
     Все алтари были уничтожены менее чем за 10 секунд, а потому возродиться никому не удалось. Да, я думаю, никто бы не стал этого делать. Мы возродились у входа в деревню Истбурн.
     В клан-чате что-то писали. Кто-то даже присылал мне письма почтой. Кто-то стоял недалеко и звал. Но я не видел и не слышал никого. Смотрел на неигровых стражей у врат деревни, смотрел на чистое голубое небо, так сильно отличавшееся от неба над Пустошами, и думал. Горел внутри и думал. Единственное, что я хотел сделать прямо сейчас - разорвать на части каждого, кто струсил и побежал. Струсил в игре, где трусости не может быть по определению. Где страх быть убитым - это всего лишь страх за слитые проценты. И я не желал видеть таких ублюдков в своём клане.
     Я прошёл сквозь врата деревни и уселся на скамеечку у караулки. Вызвал клановое меню и приступил написанию первого акта намеченного сценария.
      Игрок " Tom Scotch " исключается из клана.
      Игрок " Aeson Aeric " исключается из клана.
      Игрок " Moldovan " исключается из клана.
      Игрок " Velvet " исключается из клана.
      Игрок " Omanala Hal " исключается из клана.
      Игрок " Barabas " исключается из клана.
      Игрок " Goras Waestris " исключается из клана.
      Игрок " Funduk " исключается из клана.
      Игрок " Omni Syndra " исключается из клана.
      Игрок " Werewolf " исключается из клана.
     Вот так вот одного за другим я выгнал всех тех бесполезных мудаков, которых набрал в "двумирье". Все шесть десятков. Хоть я не помнил их всех по ник-неймам, зато хорошо помнил всех тех из 48-ми, кто жил со мной под одной крышей. И с каждым из них я тоже планировал разобраться.
     "Эй, что за херня?" - первым отреагировал на поток удивительных системных сообщений Хельвег. - "Зачем ты всех повыгонял?"
     "Что за бред!?" - присоединился к нему Искандер.
     "Лёш, зачем?"
     "Всем выйти из игры," - приказал я. - "Собраться в комнате для брифингов. Немедленно!"
     "Да что такого-то произошло? Зачем?"
     В игровом меню я нашёл кнопочку "Выход" и подмигнул ей. Лежал пару секунд под светом лампы, который пробивался через плексигласовое стекло, и чувствовал, как разгорается пламя. И это пламя я, несомненно, собирался расплескать.
     Я оттолкнул стекло, выглянул и осмотрелся - сокланы торопились выполнить моё указание. Не говоря ни слова, я спрыгнул с борта капсулы, оттолкнул мешавшую пройти помеху, и вышел в коридор. Молча добрался до комнаты брифингов и так же молча присел на собственный стул. Правда, тут же вскочил - жжение в определённом месте, готовое вот-вот запустить ракету на орбиту, и потоки адреналина, бьющие из всех щелей, подняли меня на ноги и заставили ходить вокруг стула кругами.
     Комната для брифингов торопливо заполнялась испуганными зрителями. Вместе со всеми прибыл и удивлённый Николай. Он посмотрел, как ребята рассаживаются на стульях, и подошёл ко мне.
     - Что произошло?
     - Это я и хочу выяснить, - с напускным спокойствием ответил я. - Садись, Николай. Тебе тоже будет небезынтересно на это посмотреть.
     Я дождался, когда в комнату зашёл последний тестер. Вернее - последняя. Это была Катя, и присаживалась на стул она с таким надменно-недовольным видом, будто совершенно не собиралась слушать всё то, что я хотел сказать.
     Её вид вывел меня окончательно. Я старался держать себя в руках, тушил гнев огнетушителем под названием сила воли и призывал постараться быть более дипломатичным. Но у меня ничего не получилось.
     - Имбецилы! Грёбаные имбецилы! - заорал я, сразу после того, как её стройная попка опустилась на стул. - Это что за х...ня сейчас была? Вы что, решили проверить мою стрессоустойчивость? Что ж, я вас поздравляю - она скончалась в ужасных муках! Вы - сраные овощи! Трусы в мире, где трусости не существует! Бесхребетные амёбы, не способные позаботиться о себе сами и, уж конечно, не способные позаботиться о других! Как ещё можно назвать тех слабаков, кто не может стиснув зубы стоять до конца!? Стоять до конца в игре, б...ть! Не в реальном мире, где людям, бывало, приходилось бесстрашно идти на смерть! А в грёбаной игре! Вы все - никчёмный балласт! Слизни! Тараканы, разбегающиеся по кухне, когда загорается свет!
     - Ну всё! Хватит! - вскочил со своего места Андрей. - Я не хочу, чтобы потоки этого дерьма на меня выливались! Я не обязан это выслушивать!
     - Ты, сука, первый улетел! Первый, б...ть! Ты же должен делать так, чтобы другие жили! А ты побежал!
     - Я ушёл, потому что сопротивление было бесполезно! И только ты этого не видел! Нам надо было уходить сразу! Всем! Их было слишком много!
     - Согласен, - хмурый Иван поспешил Андрюхе на помощь. - Это была дурацкая затея изначально. Нам надо было уходить сразу...
     - Я никогда не отступаю, не оказав сопротивления! Даже если я проигрываю, я проигрываю с боем! Так всегда было! И только здесь, где мне достались вы - бесполезные тестерские трутни, - я увидел, как мой собственный клан бежит! Мой клан бежит!!!
     - Это не только твой клан. Это и наш клан тоже! Мы же здесь присутствуем. И наше слово тоже должно иметь значение, - следующим поднялся Дандай.
     - Верно. Это не твой клан побежал, - сказал Андрей. - Это побежали мы - люди, представляющие этот клан. Мы побежали потому, что не видели перспективы в бою. И сейчас - я заявляю вполне ответственно - я не вижу перспективу в тебе. Ты показал себя плохим лидером, не способным принимать взвешенные решения...
     - Точно! - крафтер Иван, видимо, давно точивший на меня зуб, аж подскочил на стуле. - Ты продемонстрировал свою полнейшую несостоятельность. Сколько ещё дурацких идей возникнет в твоей голове? Сколько раз ты ещё пожертвуешь нашими деньгами, нашим временем и нашими нервами? Твой чудовищный абсолютизм меня достал! И с меня хватит!
     - Ты слишком импульсивен. Слишком подвержен эмоциям. Слишком вспыльчив для того, кто должен управлять! Ты именно такой, каким НЕ должен быть лидер! - добавил Димон.
     - Верно!
     - Правильно!
     - Всё так парни говорят! - заговорили тестеры.
     - Николай Аркадьевич, - уже более спокойным голосом Андрей обратился к куратору. - Если вы нас сейчас не услышите, мы соберёмся и подадим официальную жалобу. Поэтому услышьте сейчас - от лица всех нас я ответственно заявляю, что больше не намерен это терпеть! Я требую, чтобы вы удалили Алексея из состава тестеров! Сегодня же!
     - Совершенно согласен!
     - Плюсую сто раз!
     - Вы слышите меня, Николай? Вы слышите НАС в моём лице? Сегодня же! Мы не предлагаем, мы не просим вынести этот вопрос на рассмотрение. Мы требуем изгнать его из коллектива! Как когда-то он потребовал изгнать Антона. И сделать это в кратчайшие сроки. Возвращаться под его управление, больше никто из нас не собирается. Верно, ребята?
     - Верно!!!
     - Наконец-то хоть кто-то что-то сказал!
     - Отлично всё!
     - Гоните его!
     Я застыл как самое настоящее каменное изваяние. Такого "вот-это-поворота" я совершенно не ожидал. Я почувствовал, что впал в самый настоящий ступор. Я стоял с открытым ртом, ошарашенно смотрел по сторонам и не находил поддержки. Может кто-то и молчал. Но мне казалось, что каждый стремится высказаться о моём правлении в негативном ключе.
     Я перевёл взгляд на Николая и увидел удивлённое лицо. Мне показалось, что он выглядит точно так же, как и я, - растерянным и опустошённым.
     - Я предлагаю всем покинуть комнату для брифингов и вернуться в свои номера, пока не будет удовлетворён наш ультиматум, - Димон оглядывался на каждого вскочившего тестера. - Пусть Николай думает и решает. А мы, мне кажется, дружно высказали общее мнение. Уходим.
     Мои бывшие сокланы потянулись на выход. Я растерянно следил за ними и не мог подобрать слов. Молча наблюдал, как выходит Платон, как покидает комнату Рубен, как, посеревшая лицом Олеся, будто и в реальной жизни ставшая похожа на своего игрового персонажа, смотрит на меня извиняющимся взглядом. Они все выходили, оставляя после себя лишь образ. Образ, который я запомню на всю жизнь.
     Я увидел какими глазами на меня смотрит мой вернейший друг Квантум. Его за руку тащил Валентин, и тот - мне было ужасно за этим наблюдать - позволил себя утащить.
     Я увидел слёзы на глазах Стаси, когда её муж, приобняв за плечи, выводил из комнаты. Она порывалась вырваться, но он не выпускал. Смущённо смотрел на меня, как бы говоря, что пошёл на поводу у большинства.
     Остались лишь четверо: я, Вика, Андрей и ошарашенный Николай. Андрей подошёл ко мне вплотную.
     - Хватит с нас тебя, - спокойным голосом сказал он. - Отправляйся вслед за тем, кого выгнал.
     Он развернулся и вышел из комнаты.
     А я, раздавленный, сломленный, уничтоженный и растоптанный, едва держался на ногах. Но они, как и бывшие сокланы, всё же предали меня. Не удержали и уронили задницу на стул.
     Рядом на колени опустилась Вика. Молча взяла меня за руку своими ледяными руками и с мольбой посмотрела в глаза. Я нервно улыбнулся ей и через силу прошептал:
     - Лидер клана остался без клана...
     
     КОНЕЦ 1-Й КНИГИ

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Е.Кариди "Сопровождающий"(Антиутопия) А.Завадская "Шторм Янтарной долины 2"(Уся (Wuxia)) К.Тумас "Ты не станешь злодеем!"(Любовное фэнтези) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Д.Маш "Золушка и демон"(Любовное фэнтези) Д.Дэвлин, "Особенности содержания небожителей"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Чарская "В плену его демонов"(Боевое фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

НОВЫЕ КНИГИ АВТОРОВ СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Сирена иной реальности", И.Мартин "Твой последний шазам", С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"