Сенин Михаил Юрьевич: другие произведения.

Дорога к вратам

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Книжка вышла в печать. https://www.ljubljuknigi.ru/store/ru/book/%D0%94%D0%BE%D1%80%D0%BE%D0%B3%D0%B0-%D0%BA-%D0%B2%D1%80%D0%B0%D1%82%D0%B0%D0%BC/isbn/978-3-8473-8103-7


  

Михаил Сенин

Дорога к вратам

роман

  
   Автор благодарит:
   Ирину Смирнову за предоставленные материалы,
   Светлану Прокопчик за ценные замечания,
   Нину Доценко за моральную поддержку и несколько ценных советов,
   Анну Фонареву за жёсткую критику и неоценимую помощь при написании,
   Наталию Ипатову за моральную поддержку в трудное время,
   Инк Кхираред за добрый совет,
   Веющего ворона и Ящерку за критику.
  
   Маятник в левую - правую сторону
   Каждому брату достанется поровну
   Каждому Гаю будет по Бруту,
   Всем великанам по лилипуту.
   Башня Rowan
  
  
  
   Первая смерть.
   Даже не помню, в каком году это случилось. Незабвенный Ильич уже канул в лету, но советская власть ещё процветала. Был обычный зимний трудовой день. Допросы, поиски свидетелей, выезды, осмотры места преступления... Может, для обычной женщины это и тяжело, но не для меня. Я так считаю: раз надела форму, значит надела и то, что с этой формой связано, нечего жаловаться. Но этот денёк выдался особенно тяжёлым. Домой приехала вся издёрганная: сижу и чувствую, как постепенно начинает мне всё это осточертевать. В общем, не выдержала я и пошла погулять в лес, благо недалеко. От моего дома в Гольяново дойти до Лосино-Островского заповедника - просто пересечь пару улиц. По дороге ко мне пёс какой-то дворовый привязался, видать, по людям соскучился. А мне-то что? Пусть идёт, если хочет, всё веселее. Пришли в лес - хорошо: вечер, деревья в инее все, луна их в какой-то необыкновенный цвет красит, снег блестит таинственно, и вообще, как в сказку попала. И тут откуда-то из-за кустов высунулся пьяный мужик, схватил меня за руку, да потащил за собой. Я заорала от неожиданности, да как врезала ему! А этот урод нож достал. Тут-то я опомнилась, только нацелилась ему руку сломать, чтоб неповадно, да пёс приблудный помешал, вцепился козлу этому в рукав, и рычит, бедолага. Мужик ножом его и ударил, в брюхо. Упал пёс, лежит, скулит, кровь из него ручьём течёт, а меня от этого такая злость сразу взяла, про всё напрочь забыла и давай молотить эту мразь пьяную, да так, что самой потом стало страшно, когда вспомнила. Тут на помощь ему ещё шестеро таких же уродов выскочило. Глянула я на них и поняла - не справлюсь. На снегу, да в шубе, да против шестерых, хоть и пьяных. Так бы я их рядком уложила, а тут... Только бегом изматывать. Развернулась, и бежать, куда глаза глядят. Бегу, смотрю, впереди вспышки, слышу, люди кричат. Я туда, глядишь, помогут, а нет, так пьянь эта испугается, да не полезет. Ну и выбежала на поляну, из огня да в пекло! Чёрт его знает, что такое: бегают мужики с пистолетами, стреляют друг в друга молниями - сущий ад! И я тут, как дура, посреди поляны, ни черта не понимаю, упала на всякий случай. Смотрю, нож в руке зажат, весь в крови, и когда выхватить успела? Метнула его в кусты, откуда выбежала да замерла, попала в кого или нет, не знаю. И тут ударило меня молнией, я и вырубилась. Очнулась не то в больнице, не то в лазарете, на кровати. Не одна, на соседних койках тоже люди лежат. Вроде дышат, значит, живые. Вот и хорошо, теперь надо выбираться отсюда. Джинсы со свитером на стуле висят, а шубы нет. Поискала, нашла в шкафу, на плечи набросила, и пошла выход наружу искать. Коридор весь не то пластиком блестящим обделан, не то металлом, сразу не понять. Пол тёмный, стены светло-серые, ребристые, потолок такой же. Свет с потолка из панелей плоских льётся, слегка красноватый, неприятный. На стенах лючки какие-то, наверное, проводка под ними идёт, баллоны синие висят. Огнетушители, что ли? Синие почему? Чёрт, да куда я вообще попала? Что это за секретные коридоры в подмосковном лесу? Оборонка какая-то? Ладно, разберёмся ещё. Главное, когда выберусь, пса найти, который со мной гулял - вдруг да спасу, чем чёрт не шутит, когда Бог спит. Брожу по коридорам как последняя идиотка, совсем заблудилась, никакого выхода, окон - и тех нет. Только двери закрытые, надписи на неизвестном языке. На каком, кстати? На иероглифы китайские на похоже, на арабские червячки - тоже. Набор палочек, иначе не сказать. Набралась смелости, спросила у встречного человека, где тут выход. А он посмотрел на меня и закаркал что-то. Глянула я, мать моя мамочка! У него в глазах зрачки вертикальные, как у кошки! Глаза, да надписи, да карканье, да непонятные коридоры... Чёрт возьми, меня что, на корабль пришельцев занесло? Если так, думаю, конец тебе, Иришка, настал. Вот сейчас сведут тебя в лабораторию, разрежут на части, сошьют, а потом родишь ты инопланетянчика маленького, двухголового. Страшно мне стало, по-настоящему страшно, как поняла я, где нахожусь. А пришелец что-то прокаркал в переговорник на правой руке, выслушал ответ, снова каркнул, взял меня за руку и повёл. Пошла за ним, а какая теперь разница, куда-нибудь да приведет. Подошли к двери, он так, ручкой, заходи, мол. Зашла. Сидят двое. Первый - нормальный мужик, даже глаза обычные, серые, холодные, как стальные лезвия. Одет в светло-серый с белым мундир. Над левым карманом - три жёлтые четырех лучевые звёздочки в круге. Стрижен коротко, смугловатый, чем-то на птицу похож, видимо, тем, что нос у него слегка книзу загнут, и брови пышные, в разлёт, как орлиные крылья. Красивый мужчина. Но не так красив, как эстрадный звездило, раскрашенный под шлюху, а какая-то в нём особенная красота, мужская. Как увидела я его... эх... Вот прямо так и уткнулась бы мордой в грудь, да разревелась бы, как девчонка. Сама не знаю, как устояла. А второй... Не человек был второй. Если только не бывает людей с двумя рогами, торчащими из висков вперёд и с одним загнутым назад, начинающимся чуть выше лба. Хотя, правду сказать, рога выглядели ухоженными, даже как будто слегка отполированными. Более того, на них было надето что-то вроде симпатичных таких золотых наконечников. Но в целом впечатление жутковатое. И сидел он как каменный гость, не моргал и не шевелился, с таким надменным видом, будто он герцог Бэкингэм и кардинал де Ришелье в одном лице. Одет, в отличие от первого, в тёмно-синий мундир с багровой отделкой, над карманом - такие же звёздочки. Честно говоря, это меня удивило, уж больно разных людей повстречала. Рогатый, обычный, и эти, кошкоглазые. Многовато для одного места. Быстренько осмотрелась вокруг. Очень неприятный кабинет: сплошной пластик и металл всё светло-серое и белое, вместо окна экран тёмный на стене. Мне почему-то показалось, что этот кабинет похож на комнату для допросов. Да, и ещё в углу сидели два молодца-одинаковы-с-лица, нижние чины, надо полагать. Сидели спокойно, не глядя по сторонам, с виду расслабившись, но только с виду, как и положено хорошо обученным конвоирам.
   -Садитесь, пожалуйста, - произнёс первый по-английски. Всё чудесатее и чудесатее... Говорил он с каким-то странным акцентом. К счастью, я владею английским довольно неплохо, и смогла разобрать слова, несмотря на произношение.
   -Благодарю вас. Позвольте, я сниму шубу? Здесь для неё жарковато... - сказала я скромно.
   -Да, конечно. Вы можете положить её на соседнее кресло, - ответил красавец.
   -Спасибо. - Я бросила шубу и уселась, закинув ногу за ногу. - А вы можете говорить по-русски?
   -Нет, - ответил он. - Я говорю только на этом языке, который считается международным на вашей планете. Кстати, позвольте представиться: командир отряда специального корпуса галактической полиции капитан Рино Т'Фаарзи. Командир крейсера специального корпуса галактической полиции "Неустрашимый" капитан Ко'Бун Т'Та-Корн, третий храм. (Рогатый величественно кивнул.) Можете называть нас Рино и Ко'Бун. С кем имею честь разговаривать?
   Везёт же мне! Пошла прогуляться по лесу и наткнулась на космических ментов. А в лотерею хоть раз выиграть, чтоб да, так нет. Но, тем не менее, мне здорово полегчало: по крайней мере, можно не опасаться вивисекции и вынашивания маленьких двухголовых инопланетянчиков, вряд ли такие вещи входят в сферу деятельности космической полиции. Попробовать раскрыть карты? Я почему-то решила, что сразу этого делать не стоит. Мало ли что? Ментом назваться нетрудно, документы я у них проверить не могу, языкам не обучена, а если это межзвёздная мафия? Нет уж, лучше сперва разнюхаем, что к чему, а пока притворимся дурочкой.
   -Да я так, погулять вышла по лесу. Местная я, Ирина Смирнова. А вы к нам как, преступников, да, ловить прилетели? А что здесь, космические пираты хотят Землю захватить? - при этих словах я состроила самую глупую физиономию, на какую только была способна.
   Как только я назвала своё имя, Ко'Бун опять величественно кивнул. Я сперва подумала, что он знает английский, но заметила тонкий проводок, идущий к его уху. Видимо, синхронный перевод. Рино недовольно поморщился.
   -Нет, не пираты. Но давайте договоримся, что вопросы буду задавать я. Где вы живёте?
   -Тут, неподалёку, - я назвала свой домашний адрес.
   Очень хорошо, - Рино что-то набрал на какой-то клавиатуре, - Продолжаем разговор. С какой целью вы проникли на борт "Неустрашимого"?
   Ну вот, теперь мне не нужно стало прикидываться дурой. Так натурально уронить на пол челюсть могла только законченная идиотка! Подняв её и установив на место, я кое-как выдавила из себя буквально следующее:
   -Да? А, простите, с чего это вы взяли? То есть, что я с целью проникла?
   -Я не думаю, что вы сюда пролезли просто так, от нечего делать. Вы кого-то представляете собой кого-то, кому интересен этот корабль. Так зачем вы сюда проникли?
   -Честное слово, случайно. Я шла по лесу...
   -Ладно, пусть случайно. Откуда вы узнали о том, что мы проводим на Земле операцию?
   -Да ниоткуда, чёрт возьми! Я просто...
   -Шла по лесу, и напоролась на космический корабль, - закончил за меня Рино. - Жаль. Придётся говорить по-другому. - Он протянул мне лежавший на столе широкий металлический обруч с двумя дисками по краям. Себе взял лежащий там же ящичек с экраном, - Почему бы вам не надеть вот это?
   И правда, почему? Я надела обруч на голову и особо не удивилась оттого, что диски пришлись точнёхонько на мои виски, да и сам обруч был впору. Никаких особенных ощущений или эмоций я не испытала. Ну обруч на голове, что с того? Почему бы ему не быть царской короной, например? Или проще - экзотическим вариантом детектора лжи, чем он, кстати, и оказался. Вот только интересно, что у него на экранчике высвечивается? Я вытянула шею, но ничего не увидела. Слегка обидевшись, я вернула голову на место.
   -Я повторяю свой вопрос, - снова произнёс Рино,- с какой целью вы проникли на борт "Неустрашимого"?
   - Ни с какой, - сказала я голосом Штирлица, в сотый раз твердящего Мюллеру что-то насчёт пальчиков русской пианистки, - я уже говорила об этом.
   - И ничего не знали о нашем пребывании на вашей планете? - спросил Рино, глядя в невидимый мне экран своего прибора.
   - Я же вам сказала - ничегошеньки! Послушайте, вы же пришли со звёзд, у вас должна быть хоть какая-то аппаратура для чтения мыслей! - продолжала я строить дурочку, - проверьте меня на ней!
   -Уже проверили. Кстати, можете снять эту штуку, - сказал Рино. Он казался мне слегка удивлённым. - Вы и правда попали сюда чисто случайно. И что теперь с вами делать?
   -Отпустить, - я аккуратно положила обруч на стол
   -Неплохая идея. Но неосуществимая, к нашему обоюдному сожалению.
   Тут мне слегка поплохело.
   -Это почему же неосуществимая? Я что, не могу отправиться домой?
   -Именно. Мы не можем допустить разглашения информации о нашем здесь пребывании. Это может поставить под удар... Неважно что. Вы и так слишком много узнали.
   Н-да. Как говорится - меньше знаешь, дольше живёшь. Но мне-то что делать?
   -Послушайте, Рино. Даже если я кому-нибудь расскажу о вас, кто мне поверит? Мало ли идиотов по телевизору рассказывают о подобных вещах? Вы даже не представляете, какую чушь иной раз приходится выслушивать!
   -Почему, же. Отлично представляю. Мне приходилось видеть ваши телепередачи. Но я действительно не могу вас отпустить.
   -Но почему? Я же обещаю молчать...Чёрт! Да сотрите мне память, в конце-концов!
   -Не имеем права. Закон запрещает иметь подобную аппаратуру на полицейских кораблях. И тот же закон запрещает оставлять какие-либо либо следы пребывания на планете, не входящей в Галактический Союз. Сожалею, но ваша судьба уже не принадлежит ни вам, ни мне. Я понимаю, что вам хочется домой, что все ваши планы полетели к чёрту, но помочь ни чем не могу. Смиритесь. У меня тоже буду неприятности из-за вас, и весьма крупные.
   -Неприятности у вас. Не иначе выговор схлопочете, а то и замечание, - пробурчала я. - А мне каково? Если я домой вернусь и буду сидеть тихонечко и смирненько, что, союз ваш развалится? Да на хрен кому такой союз нужен, если одна единственная женщина может ему повредить? - Я уже была здорово рассержена. Два-молодца-одинаковы-с-лица дёрнулись, но Рино жестом их посадил их на место.
   -Успокойтесь. - Он хлопнул ладонью по столу, и я сочла за лучшее замолчать. - Закон есть закон, и нарушать его никому не позволено.
   -Это глупый закон, - сказала я с вызовом, - и плевать мне на него. Я не гражданка этого вашего, как там его...
   -Неважно, гражданка вы или нет, но вы останетесь здесь. - В голосе Рино звенел металл. - Ваш статус - временно задержанная, как свидетель.
   -Ого! Вы и свидетелей задерживаете? До такого... - Я уже кипела, как озверевший электрочайник.
   -Тихо. Я ещё не всё сказал. - Почему-то я сразу заткнулась. - Согласно программе защиты свидетелей вам будет предоставлено новое имя, новое лицо, новый дом, новая работа. Вы получите необходимое обучение.
   -Спасибо, - как можно более ядовито ответила я. - Мне старое моё лицо как-то больше нравится. И всё остальное тоже.
   - Ещё есть вопросы?
   -Да. Как я сюда попала и зачем?
   -Вы угодили под разряд парализатора. Дурацкая случайность. Мы не могли оставить вас на снегу. Вы бы замёрзли, и к тому же ваши преследователи... Нет, нельзя было оставить вас на верную смерть. Это незаконно.
   Я промолчала. Всё было предельно ясно.
   - Разговор окончен. Сейчас вас проведут в вашу камеру. Там вы найдёте одежду и всё необходимое. Еду вам принесут.
   Рино что-то прокаркал, нижние чины встали справа и слева от меня и меня повели в камеру. По дороге я ещё кое-как держалась, идти было недалеко. Но в камере я уже не выдержала, повалилась на койку и заревела от полного бессилия. А вы что думали? Солдат знает, что вернётся домой через два года, да ещё и отпуск будет. Уголовник в тюрьме знает свой срок и надеется на амнистию. Раб в древности имел шанс выкупится, у крепостного была надежда заслужить вольную. А что было у меня? Ничего, только полная неизвестность. Я готова была стереть в порошок всё! И корабль этот, и Рино, красавца писаного, и себя, дуру, что в лес попёрлась, нервы лечить. Вылечила на свою голову, спасибо. И пса загубила, овца. Лежит под деревом, умирает, бедняга. Как представлю себе его глаза стекленеющие, снежинки, которые на его шкуре не тают... Господи, если ты есть, сделай так, чтоб он хоть мучался недолго! И чтоб пьянь эту при старте сожгло! Стоп. При каком старте? С чего я взяла, что их крейсер сейчас на Земле стоит? Да, не видела я его, и что? Замаскировали. Вон, ПВО его не засекло, а уж в подмосковье охрана - птица без визы не пролетит. Разве что "Сессна". А ведь крейсер - не "Сессна", он побольше. Между прочим, как-то меня сюда занесли, верно? Не по воздуху же я прилетела? А, попав на крейсер, я движения не чувствовала, значит, он мог стоять на месте. А должна ли я была его чувствовать? Наверное. Гул двигателей, виражи всякие, да перегрузки при старте. Хотя последние были необязательны. Как бы ни выглядело противоперегрузочное кресло, койка моя не была на него похожа. Может быть, перегрузки этому крейсеру не положены? Да ну, чушь какая-то, он что, не от мира сего? После ряда таких беспочвенных рассуждений, я пришла к выводу, что надо бежать. Если крейсер на Земле. А если нет? Чёрт с ним, попытка - не пытка, и что я теряю, в конце-то концов? Успокоилась, вытерла слёзы, незаметно осмотрелась. Камера была маленькая, в полтора раза больше купе железнодорожного вагона в ширину и немного длиннее. Цветаевскими "Пять в длину и три поперёк" тут не пахло. Две койки. Санузел за перегородкой. Какое-то устройство с экраном. Телевизор? Какая разница. Ага, две видеокамеры на стене, замаскированы. Дверь задвигается внутрь стены, замка не видно. Значит, разобрать его - никаких шансов. Ну что ж, раз я не смогу открыть дверь, пусть её откроет кто-нибудь другой. Например, те, кто принесёт обещанную мне еду. Пришлось немного подождать, но вскоре моё терпение было вознаграждено: дверь открылась, и два вертухая внесли обед. Я резко сорвалась с места, одним движением забросила их в камеру, другим захлопнула дверь. Снаружи. Бегом направо по коридору. Когда меня вели в комнату допросов, я заметила дверь, возле которой торчал охранник. Именно к ней я и бежала, решив, что там есть что-то важное - или выход, или командный центр. Какая разница? В первом случае вопрос решён, во втором - захвачу заложников как-нибудь. И заставлю высадить меня возле дома. А если Рино и его рогатому другу не понравится такой расклад - пусть подают на меня в суд. Московский городской, а не в галактический. Бегу. На пути два мордоворота. Не сбавляя скорости, я прыгаю, целясь сапогами им в грудь. Отскочили. Пусть живут, бегу дальше. Мордоворотов стало больше, плевать. Кулак в одну рожу, локоть в другую, каблук в третью. За поворотом лестница. Лечу по ней, как разгневанная фурия. Топот за спиной, треск. Выстрелы? Дверь, охранник с пушкой. Качусь по полу, сбиваю его с ног. Вскакиваю, дёргаю дверь. Топот ближе. Дверь не подалась, чёрт! Бью по кнопке возле двери. Топот ближе. На панельке - ладонь. Чёртова дактилоскопия! Хватаю руку охранника и к картинке. Лёгкий писк, дверь открывается. Резко втискиваюсь. Кто-то дёргает дверь снаружи. Последним усилием захлопываю, осматриваюсь. Я в небольшом тамбуре. Слава богу, вторая дверь открывается нормальной кнопкой, без этих выкрутасов. Судя по всему, открытая вторая дверь блокирует первую. Вот и хорошо, отдышимся, пока можно. За ней - не командный центр и не выход наружу. Всего лишь ангар, разбитый на боксы, в каждом из которых находился истребитель. Ну что за непруха такая! А с другой стороны, чем чёрт не шутит, раз есть эти истребители, так и дверь для них должна быть, не музей же, в конце концов! Один из них стоял с открытой кабиной. Не раздумывая, я в него прыгнула и захлопнула крышку. Тот факт, что управлять этой инопланетной техникой я не умела, меня не очень смущал. Подумаешь! У меня и на машину-то прав нет, так что теперь, и за руль не сесть? В конце - концов, единственное, что мне надо, так это эффектно вылететь и приземлиться... Хоть об дерево затормозить, хоть об дом! Лишь бы не всмятку! И я принялась изучать пульт. Рукоятка слева сомнений не вызвала. По аналогии с кабиной спортивного самолёта я сочла её сектором газа. Небольшой рычажок с кнопками мог быть штурвалом. Рукоятку под креслом я сочла катапультой, уж больно мне этого хотелось. Вопросы возникли только с зажиганием. Большая зелёная клавиша возле рычажка или большая красная рядом с ней? Сообразив, что зелёный цвет означает движение, я резко даванула зелёную клавишу. Ага, щаз... Ответом было какое-то карканье. Выругавшись, я ударила по красной. Снова что-то прокаркало, но уже по другому. Раздался тихий свист, почти сразу же стихший, медленно открылись ворота ангара, и я поняла, что никуда я не полечу... Господи, ну до чего же она прекрасна, наша Земля, если смотреть с орбиты! Прямо передо мной проплывала Америка, причём часть её попала на ночную сторону... Огни городов, рассыпанные во тьме ночной стороны, дневная половина, нависшая сверху огромной голубой чашей, покрытой инеем... Я любовалась открывшейся мне картиной, но, увы, ничего уже не могла сделать... По газам и вперёд? А дальше? Или перехватят и вернут, или сгорю в атмосфере. Может и не сгорю, может и приземлюсь на Брайтоне, ну и что? Ситуация - капитан московской милиции садится в Америке на украденном у инопланетных ментов космическом корабле. С одной стороны неплохо, Америка - тоже человечество, но шансов-то долететь нет. Вылезти наружу? А смогу ли я задержать дыхание настолько, чтобы спокойно дойти до шлюза в космическом вакууме? Вряд ли. Так я и сидела, опустив ручки и слушая ритмичный шорох систем вентиляции и писк какого-то индикатора, пока не потеряла сознание.
   Очнулась опять на койке, в лазарете, под капельницей. Рядом сидела женщина в халате цвета соломы - врач или фельдшер, не знаю. Она улыбнулась и прокаркала что-то в свой переговорник. Неужели и мне до конца жизни придётся слушать это карканье, да ещё и говорить на нём? Полежав какое-то время, я отрубилась. Когда очнулась, капельницы уже не было, зато у кровати сидели два мордоворота. Не без удовольствия отметила фингалы на их бесстрастных лицах.
   -Что, несладко пришлось, зайчики? - промурлыкала я, не надеясь на ответ. Они промолчали. Один из них протянул мне мою одежду, как ни странно, выстиранную и выглаженную. "Интересно, - подумала я, - Техника стирки у них на высоте, или я очень долго была в отключке?" Поскольку просить отвернуться этих парней было бесполезно, я решила над ними поиздеваться и устроила им что-то вроде стриптиза наоборот. Лица у них остались бесстрастными, но в глазах загорелась злость. Мне это понравилось, и я даже решила, что раз не удалось убежать, то хоть жизнь им подпорчу. Придумаю на будущее что-нибудь вроде такого побега, чтобы им служба мёдом не казалась. Когда я оделась, они повели меня с собой ни больше ни меньше, как в каюту самого Рино. Небольшая такая каюта, раза в 2 больше моей камеры. Откидная койка, встроенный шкафчик не то с кассетами, не то с книгами. Письменный стол, экран на стене, здоровый такой, кухонные какие-то прибамбасы вроде микроволновок-тостеров или как там они называются. В общем, походное жилище холостяка, причём по-холостяцки запущенное. Мне даже стало его чуть-чуть жаль, и почти захотелось усыновить.
   -Как вы себя чувствуете? - спросил он меня.
   -Спасибо, ничего. - Я нагло уселась в ближайшее кресло. - А что со мной было?
   -Да сущий пустяк. Просто вы забыли перед вылетом проверить запас воздуха на истребителе, что и сказалось впоследствии на вашем самочувствии.
   -Вот как? Ну что ж, в следующий раз я исправлю эту оплошность. - Я эффектно закинула ногу за ногу.
   -Следующего раза не будет. Мы приняли меры. Кстати, не хотите ли выпить? - он протянул мне высокий и красивый стакан.
   -Благодарю вас. Это наркотик правды или просто обыкновенный яд?
   -Нет, просто алкогольный напиток, не вредящий вашему метаболизму. Врач сказал, что вам это будет полезно.
   -Отлично. - Я сделала глоток, напиток по вкусу напоминал плохой бренди. Но он привёл меня в порядок, надо отдать ему должное.
   - Скажите, Ирина, а на что вы рассчитывали? Нет, мне понравилось. Вы ловко притворились беспомощной дурочкой, грамотно использовали фактор неожиданности, решительно действовали. Но, как вы сами видите... - и он развёл руками.
   Я тяжело вздохнула. Чего теперь было скрывать? Убежать я уже не могу, так что надо как-то вживаться. И начать лучше с правды.
   - Найти или выход и убежать или центр управления и захватить заложника. А затем диктовать вам свои требования.
   Рино широко улыбнулся.
   - Люк просто так не открыть. Только специальной командой с пульта в боевой рубке и только по моему приказу. Это для того, чтобы посторонние не проникли на корабль.
   - Полезная мера, - я глотнула ещё этого напитка. - И как, помогает?
   - К сожалению, не всегда. Был один случай, буквально недавно.
   -Сами виноваты, - сказала я как можно более равнодушно. - Вы бы ещё в парке Горького операцию провели, в день пограничника. Посмотрела бы я, во что зелёные шапки ваш крейсер превратили бы. По телевизору посмотрела бы, дома на диване.
   -Ну не настолько же мы идиоты, - произнёс Рино спокойным тоном, но я поняла, что его явно беспокоит такая возможность. - Да и не так беззащитны. А насчёт захвата командного центра... Вам повезло, что вы его не там искали.
   -Да? - невинно спросила я. - А где же?
   -Где-то в другом месте. Скажите, кем вы были на Земле?
   -Вашим коллегой. - Я тяжело вздохнула. - Капитан Смирнова, оперуполномоченный мвд. Имею чёрный пояс по айкидо, несколько спортивных разрядов... Только вот истребители водить не умею.
   Рино посмотрел на меня с нескрываемым восхищением. Кажется, мои шансы прибрать его к рукам резко возросли.
   -Однако! А по виду не скажешь. Слушайте, а ведь у вас есть неплохие шансы... Нет, об этом позже. Сперва вам нужно дожить до вечера. Собственно, именно для этого я вас сюда и вызвал.
   -А что помешает мне дожить до вечера?
   -Ко'Бун. Вам ведь не известно, кто он?
   -Абсолютно. Наёмный убийца? - бросила я абсолютно равнодушно.
   -Хуже. Дело вот в чём. В Галактический Союз входят много рас, специализирующихся в какой-то определённой области. Некоторые из них - воины, некоторые - исследователи. Раса Та-Корн, к которой принадлежит Ко'Бун - звездолётчики. Но необычные. Многие расы специализируются на этом, но только у Та-Корн звёздоплавание стало религией.
   -Ух ты! Они что, молятся своим кораблям?
   -Почти. Их божество - Великий Космос. Для них полёт - служба ему, а корабль - храм. Нет большего долга для Та-Корн, чем привести корабль к месту назначения в срок. Нет большего позора, чем нарушить договор. И нет большего счастья, чем погибнуть в космосе. Звучит парадоксально, не так ли?
   -Да, не то слово. Вам не страшно с ним летать? Вдруг он нарочно разобьёт корабль, ради высшего счастья? - Не скрою, такая перспектива вызвала у меня беспокойство.
   -Не разобьёт. У них долг превалирует над счастьем. Если что-нибудь случится с кораблём, он первый займётся его ремонтом. И доставит его к цели, даже если остаток пути придётся тащить корабль за собой на верёвочке. Вы можете представить себе священника, ломающего церковь, чтобы попасть в рай? Кроме того, ни один Та-Корн не станет связываться с делами, которые покажутся ему недостойными полёта. Но работу на благородное дело они могут делать почти бесплатно. А служба в Галактической полиции кажется им благородным занятием. Так уж сложилось.
   -То есть, иначе говоря, Та-Корн - самые надёжные и дешёвые звездолётчики. Ну и что? Это основание для моей смерти? - моё беспокойство возросло. Почему? Я не видела причин.
   -Нет, конечно. Но вспомните: корабль - храм. Священный храм. И управлять им может только посвящённый человек. А вы пытались управлять истребителем. Это тоже корабль, хоть и небольшой. Среди наших лётчиков нет никого, кто не был бы низшим из посвящённых, даже если они не Та'Корн. А Ко'Бун принадлежит к третьему храму. На земле это соответствует епископу.
   -Круто. И что, служащий галактической полиции убьёт меня за попытку вождения без прав? - я вложила в эту фразу ровно столько сарказма, сколько у меня было.
   - Не знаю. Но до сих пор в полиции таких претендентов не было. А не в полиции - оканчивались печально. Предки Ко'Буна, например, могли накормить святотатца его же печенью.
   Я поперхнулась напитком. Миленькая перспективочка! Чтобы слегка успокоиться, я снова глотнула этого "бренди".
   -Ну ни фига себе! И что мне сейчас делать?
   -Готовиться к обряду очищения, что же ещё. И надеяться, что вам повезёт.
   -Да уж... Повезёт... - Я допила стакан одним махом. - Позвольте, я пойду в камеру?
   -Да, идите. Дорогу знаете, или конвой дать?
   -Лучше дайте, а то заблужусь. Кстати, конвой, надеюсь, не настолько же религиозен?
   -Нет, тут всё в порядке. Большинство вас уважает, остальных - забудьте.
   -И на том спасибо. Можно я возьму с собой бутылочку с этим напитком? Понаслаждаюсь жизнью, пока у меня есть печень.
   -Пожалуйста, но не злоупотребляйте. Обряд через час, вам лучше быть трезвой. Да, и не бойтесь особенно. Ко'Бун не так ортодоксален, как его современники, он даже считается чересчур эмоциональным и легкомысленным. Возможно, он ограничится чем-нибудь менее важным. Пальцем, или там ухом.
   -Вы с ума сошли. Как я буду жить без уха? Или там, носа? И как мне его разжалобить? Спеть "В лесу родилась ёлочка" или устроить стриптиз?
   -Попробуйте. Может быть, это сработает. А если нет, уповайте на медицину. Мы вас положим в анабиоз, а затем, в клинике вам восстановят печень, как новенькую. Между прочим, без всех болячек.
   -Издеваетесь? Ещё и в клинику! - клянусь, я уже была готова выцарапать ему глаза! С трудом удержавшись от этого, я, схватив бутылку, резко выбежала из каюты и направилась в свою камеру. Конвой топал на пару шагов сзади меня, пытаясь догнать. На полдороге я вспомнила, что не знаю куда идти, остановилась, и жестом предложила конвою идти передо мной. Оба парня слегка поклонились, затем пошли в противоположную сторону. Хмыкнув, я последовала за ними. В своей камере я, прежде всего, хорошенько напилась. Чёрт с ним, с очищением и с Ко'Буном! К тому же, мне явно понадобится обезболивающее, а как раз его-то в бутылке и было более чем достаточно.
   В дверь раздался стук.
   -Войдите! - Крикнула я. Вошёл Рино. Он осуждающе посмотрел на меня и вытащил из кармана маленький пузырёк.
   -Выпейте это. - В его голосе звучал металл.
   -С какой стати? - надеюсь, в моём тоже.
   -Во-первых, это вам не повредит, во вторых, потому что иначе вас заставят это выпить, причём вы не сможете сопротивляться в таком состоянии. Думаю, для вас это будет унизительно. И не пытайтесь выбить пузырёк у меня из рук.
   -Ха! Что вы знаете о моём состоянии! Да я сейчас сама могу оторвать от вашего Кабана что угодно! И незачем мне пить вашу дрянь!
   -Оторвать можете. А выпить пузырёк - нет.
   Ах, нет?! - схватив пузырёк, я мигом его выпила. Меня передёрнуло, и тут же, к ужасу моему, я обнаружила, что стала трезва, как холодильник.
   -Скотина, - сказала я, честно пытаясь испепелить Рино взглядом. Похоже, он был сделан из асбеста.
   -Благодарю, - сказал он. - Вы поймёте, что это было необходимо. А теперь я выйду, вы быстренько приведёте себя в порядок, и мы с вами направимся в рубку. Пожалуйста, не заставляйте тащить себя силой.
   -Не волнуйся, красавчик, уж этой-то радости я тебе не доставлю. - Сказала я, как можно нахальнее. Рино остолбенел, к моей величайшему удовольствию. Ничего не сказав, он вышел.
   И вот я в рубке. Не сказать, чтобы огромный зал, но очень большая комната. Тёмно-синие стены, более светлый потолок и почти чёрный пол. Вдоль стен стоят серебристо-голубые пульты, увешанные разноцветными экранами и огоньками, за пультами соплеменники Ко'Буна, видимо, вахтенные офицеры. Или правильнее назвать, жрецы? А посредине комнаты на полу - жёлтая восьмиконечная звезда. Всё это выглядело настолько необычно, что я даже забыла, зачем я здесь.
   Постепенно стало темнеть, одновременно заиграла странная музыка, величественная и печальная. Она звучала всё громче, темнело, и я заметила, что вокруг меня зажигаются звёзды. Не только сверху, со всех сторон, снизу, вокруг меня! Я висела внутри бесконечной сферы, наполненной звёздами! Не существовало вокруг ничего, кроме меня, звёзд и Млечного Пути, лежащего далеко внизу подо мной. Казалось, что меня окружает бесконечная пустота, заполненная то ли драгоценными камнями, то ли искрами костра, неподвижно висящими в воздухе. Удивительное ощущение. Никакого страха, никаких волнений, только покой, как будто я вернулась домой из долгого путешествия. И ещё какое-то странное ощущение свободы от всего, что меня сковывало.
   Передо мной откуда-то возник Ко'Бун, похожий на слиток света. Сейчас он не казался мне напыщенным и уродливым, как в первую встречу. И эти его рога, гордо устремлённые в пространство, они уже не были чем-то угрожающим. Он молча протянул мне руку, держа за лезвие хрустальный нож. Я вспомнила, что от меня что-то требуется, взяла нож, и не долго думая, отхватила прядь волос и протянула её Ко'Буну. Он принял её, положил на висящий в пространстве алтарь, и моя прядка вспыхнула и тут же сгорела. Алтарь исчез. Музыка резко изменилась. Теперь казалось, что это не просто музыка, а песня вселенной, всех её звёзд и галактик! Внезапно я почувствовала, что меня нет. Я подняла руку к лицу и не увидела её. Мне стало страшно, но вдруг я поняла, что я есть, просто я растворилась во вселенной. Я сама стала ею, каждой звёздочкой, каждой галактикой, пылинкой, планетой, всем сразу! Я чувствовала всё, что происходило во вселенной, вспышки новых, угасание умерших звёзд, вихри энергии вокруг чёрных дыр, медленное урчание миллионов солнц, приливные волны на мириадах планет, всё это было мной, и я была всем этим! Не знаю, с чем это сравнить, я никогда не испытывала ничего подобного, ни до, ни после.
   Когда всё закончилось, в рубке осталась только я и Ко'Бун, по-прежнему величественный, но какой-то свой, почти родной. В неподвижных его глазах я увидела затаенную улыбку, приветливую, как весеннее солнце. Он молчал, но я и так его понимала, без слов. Зачем слова тем, кто только что были самой вселенной? Я поцеловала его и вышла за дверь. Там был уже до боли знакомый серый коридор. Сказка кончилась.
   На следующее утро Рино пригласил меня к себе.
   - Не хотите ли выпить чатры? - предложил он мне.
   -Спасибо, не откажусь. - Я уселась за стол, взяла кружку и с удовольствием отхлебнула этот приятный напиток. Больше всего он был похож на очень странный кофе с лёгкой примесью чего-то тонизирующего, и почти без кофеина. Вдобавок Рино был столь щедр, что предложил мне блюдце с местными булочками. Конечно, это не совсем булочки, потому что сделаны не из муки, но надо же как-то их назвать. Тем более что они такие мягкие и вкусные!
   - Расскажите мне о вчерашнем обряде, - попросил он. - Я вижу, что вы целы и находитесь в добром здравии
   - Нет, Рино. Я ничего вам не могу рассказать, - ответила я.
   - Почему? Вы ничего не помните?
   - Помню, но рассказать не могу. Извините, Рино.
   - Вот так всегда. Та-Корн или стирают память или блокируют её, чтобы прошедший обряд не мог ничего рассказать. А если попробовать добиться от вас рассказа, то вы всё забудете, не так ли? Обычная предосторожность Та-Корн.
   Я не ответила. Это было неправдой. В любой момент можно было рассказать обо всём, только зачем? Вместо этого я ещё раз отхлебнула из кружки.
   - А сами вы не проходили этот обряд?
   - Нет. Сан курсантам они присваивают проще. Так что вам повезло поучаствовать в полной версии обряда. Хотел бы я знать, зачем это ему понадобилось.
   Я знала. Ко'бун не только присвоил мне сан. Я получила дар безмолвной речи Та'Корн. Это не речь в обычном смысле, и не телепатия. Это что-то другое... Просто вы узнаёте то, что ваш собеседник хочет вам сообщить. А он узнаёт ваш ответ. Я знала, зачем и почему он это сделал. Но я не стала говорить об этом Рино.
   - Ну хорошо. Собственно, я вызвал вас вот по какому поводу: как вы относитесь к тому, чтобы стать сотрудником Галактической Полиции?
   - Забавно. И какую должность вы можете мне предложить? Вашего заместителя по нерешённым вопросам?
   - Бросьте, Ирина. Сарказм неуместен. Всё, что у вас было на Земле, вы потеряли. Но кое-что я вам сейчас могу вернуть - вашу профессию. Что вам светит на Земле? Майорская звезда, генеральская, ну пусть маршальская. И что? А я вам даю всю галактику! Вы можете себе это представить?
   - А может, всё-таки вернёте меня домой? Послушайте, Рино, ну зачем мне вся галактика и что я с ней буду делать? Нет у меня столько места, да и не нужна она мне. Правда, верните? - честно говоря, умоляла я его почти по привычке. Знала, что без толку, но вдруг... Надежда умирает последней.
   - Да ну, Ирина, зачем вам домой? Ну придёте на работу, будете ловить алиментщика какого-нибудь, или Пеку-Чмыря, грозу уличных фонарей... Мелочи это всё. А тут... Галактический патруль, межпланетные конфликты, инопланетяне! А сколько человек на Земле мечтали бы оказаться сейчас на вашем месте, а?
   Зачем мне домой... Память услужливо подсунула мне мою прежнюю жизнь: любимую работу, награды за успешно закрытые дела, друзья, которые меня любили, клиенты, которые меня ненавидели, дом, любимый человек, чёрт, да просто сама возможность поговорить на русском языке! Что, ну что может дать мне этот красавчик в обмен на всё это, потерянное навсегда?
   - По мне так Пека-Чмырь привычнее, - усмехнулась я, - И какая у меня всё-таки должность будет?
   - Да что должность. Должность-то как раз небольшая - курсант. Но выучитесь, получите такую, какую заслужите. Тут всё от вас будет зависеть.
   - Звучит приятно, но почему курсант? А что-нибудь повыше никак?
   - Никак. Сами посудите, у вас же опыта никакого.
   - Как это? А работа моя, что, не в счёт?
   - Она вам зачтётся при поступлении в училище. В остальном же ваш опыт ничего не значит. Вам ещё учится и учится. Ирина, ну вы что, правда думаете, что вашего опыта будет достаточно для чего-то серьёзного?
   -Конечно, а что? Или вы думаете, что моя работа была несерьёзной?
   -Послушайте... То чем вы раньше занимались, это всё не то. Вы имеете представление о межзвёздной дипломатии? О психологии инопланетян? Вы назвали Ко'Буна рогоносцем, а они, между прочим, считают, что рога символизируют ракету, пронзающую пространство? Вы ему этим польстили. А если бы пожелали долгой жизни - оскорбили бы смертельно. А что до вашего айкидо и разрядов, то махать руками и ногами - много ума не надо. В отличие от работы с техникой. Вы ведь не умеете обращаться с детектором лжи?
   -Нет, но до сих пор я и без него как-то обходилась, и представьте, успешно.
   -И насколько успешно? Сколько бы времени вам было бы нужно, чтобы расколоть меня, окажись вы тогда на моём месте, а я на вашем? Час, два, день? И насколько надёжным был бы результат? Вы поймите, может быть на уровне вашей цивилизации вы классный специалист, ну и что? Для нас ваш уровень даже не минимален, его просто нет! И в тоже время наверняка вы умеете что-то, что может оказаться полезным для нас, что мы раньше умели, а теперь глубоко забыли! Не исключено, что это поможет вам достичь многого!
   -Всё. Вы меня убедили. - Грустно признаться, но он был прав. В его мире я была нулём. Пустым, как бутылка из-под водки в доме закоренелого алкаша. Правда, меня слегка утешала мысль, о том, что попади он в наш мир, он был бы таким же нулём. С другой стороны, чем я ещё могла заниматься теперь? А тут хоть какая, а всё-таки зацепка. - А теперь я должна написать заявление о приёме? - снова я уселась за стол, и продолжила уничтожение чатры с булочками.
   -Нет. Всё уже сделано. Сегодня ночью я послал запрос в учебную базу на Текри, получил положительный ответ, теперь вам нужно только удостоверить свою личность отпечатком пальца и сетчатки глаза. Добро пожаловать в органы, дочка!
   Я грустно усмехнулась.
   -Так чего ты мне морочил голову, папаша? Всё у него готово, а он меня уговаривает! Ну давай, показывай, куда глаз совать?
   Когда всё было сделано, встал вопрос о моём имени. Дело в том, что в галактическом союзе принято в качестве имени использовать какую-то часть полного имени существа и название его расы. На первый взгляд, такое обнародование пятого пункта кажется нарушением прав разумных существ, но на самом деле значительно облегчает общение. В самом деле, из-за разницы народных обычаев множества населяющих галактику существ легко попасть впросак, не зная национальности собеседника. Да и полные имена бывают разные. Скажем, у Каргов из системы Квинце считается зазорным иметь имя менее чем из 50 слогов, но против краткого имени плюс т'Карг они ничего не имеют, по крайней мере, в рамках межзвёздного общения. А на своей планете каждый волен именоваться, как ему нравится. Рино предложил мне называться Айрин Т'Хуман, но я отказалась. Пусть уж буду, как в Москве, Ириной. Да и родной язык всегда звучит приятнее. Вот с тех пор и зовут меня Ирина Т'Человек. И когда Земля вступит в Галактический Союз, все жители земли будут именоваться Такой-то Т'Человек, с моей лёгкой руки.
   Сразу же после того как был решён вопрос с моим зачислением на учебную базу, Рино перевёл меня из камеры в каюту. Каюта оказалась очень даже неплохой: просторной, как каюта самого Рино, хотя и беднее обставленной. Затем мне выдали новенькую форму, и я с удовольствием переоделась. Самое удивительное, она пришлась мне впору, вопреки старой поговорке, что форменная одежда бывает двух размеров - слишком большой и слишком маленький. После этого Рино счёл нужным дать мне первое задание.
   - Ну как вы себя чувствуете в новом качестве, курсант? - спросил он меня.
   - Отлично, мой командир! - лихо выпалила я.
   -Тогда получите первое задание.
   -Слушаю.
   - В связи с окончанием срока патрулирования "Неустрашимый" направляется на Зееэкс, в штаб-квартиру корпуса. В местном отделении полиции получите все полагающиеся вам документы. Полёт продлится две недели. За это время вам надлежит изучить как можно лучше стандартный галактический язык. После чего, рейсовым лайнером вы направитесь на учебную базу планеты Текри-2а. Вопросы?
   - А учебник дадут? - спросила я голосом избалованной школьницы.
   -Нет, но у вас будет помощник. Кстати, тоже свежеиспечённый курсант, хотя и с опытом службы. Идёмте, я вас проведу к ней в каюту. Она уже в курсе. Должен предупредить вас, это не гуманоид и выглядит несколько... необычно для вас. Так что советую приготовиться к сюрпризу.
   -Вот как? А что, кроме неё никого нет?
   -Нет. Вам повезло, что на этом корабле есть хотя бы одно существо, знакомое с вашим родным языком.
   Боже! Здесь есть кто-то, с кем можно говорить по-русски! Да будь он хоть кто, я просто расцелую его за это! А кстати...
   -Рино, а этот помощник... То есть помощница... Надеюсь, это не... трёхметровый паук? - спросила я с замиранием сердца.
   -Нет, этого можете не боятся. Их раса вымерла несколько миллионов лет назад, по неизвестной причине. Остались только непонятные артефакты, заброшенные станции и сильно мутировавшие потомки на разных планетах. И на вашей тоже.
   -Что? Вы хотите сказать, что пауки, живущие на нашей планете, это... - Почему-то я вспомнила симпатичного крестовика, жившего у бабушки на даче.
   -Именно. Кстати, мы пришли, заходите.
   Я думала, что больше мне удивляться нечему, но это! Каюту занимало огромное чудовище. Больше всего оно было похоже на тварь из фильма "Чужой". Оно преспокойно лежало на каком-то коврике и с явным интересом смотрело что-то на видео. Нас оно явно не замечало. Первая же мысль - бежать! Я бы и рада, да ноги отнялись. Спасительная мысль - я сплю или сошла с ума - не сработала. Рино что-то прокаркал. Чудовище каким-то невероятно изящным движением поднялось, развернулось в нашу сторону и что-то прокаркало в ответ. Всё это время мне хотелось только одного - не знаю, как, но чтобы всего этого не было! Чудовище повернуло свою молотообразную голову, посмотрело на меня, открыло свою пасть и прошипело по-русски:
   -Здрассствуйте, Ирина Т'Человек... Я Хисс т'Скуошшш... рада познакомится...
   Придя в себя от того факта, что "воно ще розмовляе", я с трудом выдавила из себя какое-то вежливое приветствие. До сих пор не могу вспомнить, какое. И то, как я удержалась от падения в обморок, тоже не помню. А жаль. Рино произнёс что-то касательно несанкционированного контакта с людьми и вреде от него. Не могу сказать, что именно, от страха я слышала только одно слово из трёх. Что-то насчёт того, что на Землю каким-то чудом попали сведения о скуош, которые были использованы в дурацком фильме, и теперь вдрызг напуганное человечество не сможет встретить этот народ хлебом-солью, если состоится контакт. Кажется, так.
   -А... Да, конечно... понимаю...- Я с трудом могла прийти в себя от омерзения. Эта жуткая тёмно-серая туша, вся покрытая костяными пластинками, молотообразный череп, лес щупалец, увитых роговыми кольцами, да ещё громадные лапы с наманикюренными когтями, всё это вызывало ужас! И меньше всего на свете мне хотелось оставаться с этим один на один.
   -Ну вот, девочки. Занимайтесь учёбой, а у меня свои дела. Я ещё должен командовать этой ордой бездельников. - С этими словами Рино развернулся и вышел. Я с трудом удержалась от того, чтобы выйти вслед за ним.
   -Ирина, садитесссь, пожалуйссста, - произнесла Хисс. - Вам не кажется нелепым, что два ссссвежеиспечённых курсанта разговаривают на вы? Может, перейдём на более подходящщщее обращщщение?
   На всякий случай я решила не возражать.
   -Отлично! - сказала Хисс, - а что ессссли мы начнём обучение языку с посещщщения столовой?
   Вот с этим я была согласна на все сто. Кроме того, я уже пришла в себя. Когда я попадаю в подобные ситуации, я стараюсь как можно скорее прийти в себя. Это здорово облегчает жизнь.
   -Не возражаю, - ответила я. - Это будет наверняка очень поучительно и приятно. Двинем прямо сейчас?
   -Да, только, есссли ты не против, я ссслегка подкрашшшусь.
   Именно так. Ну и что? Подумаешь, "чужая" красоту наводит, так что с того? Я вот тоже с собой всегда косметичку таскаю, это же вас не удивляет?
   Сразу после обеда мы с Хисс уединились в её каюте, занялись обучением меня языку, а параллельно болтали о своём, о женском. Хисс уютно разлеглась на своём коврике, я попыталась устроиться на откидной койке, но лежать, а тем более сидеть, глядя на неё сверху вниз было очень неудобно. В конце-концов, Хисс выделила мне другой коврик, поменьше, и я не менее удобно разлеглась на нём с кружкой чатры.
   -Послушай, Хисс, - спросила я, - а как ты попала в курсанты?
   -Это мой долг. Я принадлежу ...гильдии... Нет, как лучше сссказать? Сосссловию... да, военному сословию, оно направило меня в полицию. А посссскольку я показала хорошие результаты, глава соссссловия рекомендовал мне учится на офицера. Я, правда, подумывала, о том, чтобы ссссменить... деятельность, но не думаю, что сейчас это разумно.
   -Вот как? Слушай, а сколько у вас сословий? - мне стало очень интересно.
   -Пять. Воинов, инженеров, учёных, чиновников, ссслужащих. Я пошла в воины, потому что это самый простой путь побывать на многих мирах и изучить их.
   -А что, вы часто воюете? - это мне не понравилось, не хочу воевать.
   -Мы не воюем. Просто воины сссслужат в полиции, а у неё очень шшшширокое поле деятельности. Сссссегодня мы патрулируем около Земли, завтра в районе Лиакуку... Где ещё можно попутешествовать бесплатно?
   -Логично. А потом ты перейдёшь в сословие учёных?
   -Ты угадала. Но сейчассс это не было бы чесссстью, должно пройти своё время. И тогда я напишшшу свою книгу о различных мирах галактики, а пока буду сссобирать материал. Книга Хисс Аш Шуад, хорошо звучит? - спросила она самодовольно.
   -Класс! А про меня напишешь?
   - Обязательно, - ответила Хисс, - И про тебя, и про твой мир. Только ответь на один вопроссс.
   -Какой? - я напряглась, не нравится мне, когда так говорят.
   -Зачем ты пыталась бежать?
   -Да как тебе сказать... Ненавижу, когда что-то обо мне решают помимо меня. А ты бы не побежала?
   -Не знаю. Может, побежала бы, по той же причине. Рино, конечно, по-ссссвински ссс тобой поступил, но его можно понять.
   -Да? Как? - Я слегка напряглась, готовясь высказать всё, что думаю про Рино.
   -Видишь ли, фаарзи отличаются одной осссссобенностью - они до предела законопоссслушшшны. Вернув тебя, он нарушшшил бы два закона, не вернув - один. Для него это тоже недопустимо, но в меньшшшей мере... Но я бы на твоём месте не огорчалассссь бы.
   -Почему это?
   -Все мы рождаемся, живём и умираем. Сссмерть и рожденье - это только спосссоб пройти через врата. Тебе повезло, ты нашла другой способ и пройдёшшшь через врата на один раз больше.
   -Не поняла. Какие врата? И почему на один раз больше? Больше, чем что?
   -Врата, отделяющщщщие один отрезок Пути от другого. Недавно ты перешшшла через них первый раз. И умерла.
   -Погоди, как умерла? Я же вот, живая.
   -Да, ты живая, но кто ты? Капитан Сссмирнова? Она умерла. Курсссант Ирина Т'Человек? Она не родиласссь.
   - Интересная мысль... - протянула я, задумчиво накручивая волосы на палец. - И кто же я, по-твоему?
   - Тебе ещё предссстоит узнать ответ на этот вопрос. Вссся наша жизнь - поиск этого ответа. Но найти его можно только перед сссследующими вратами. Или за ними.
   -Понятно. Давай лучше поговорим о чём-нибудь более приземлённом, - предложила я. - Например, зачем Рино мне рассказывал, что Ко'Бун может мне мою печень скормить?
   - А ты вспомни доссссловно, что он тебе сссказал.
   -Сейчас... Как же это... Вот! "Предки Ко'Буна могли скормить святотатцу его печень", кажется, так. - С трудом вспомнила я.
   -Ну вот видишшшь... То предки, а то сам Ко'Бун. У Та'Корн действительно несссколько ссссот лет назад практиковалось такое наказание за изнасссилование.
   -Надо же! Мои предки обходились с насильниками не менее сурово.
   -Верно. Но ты же не делаешшшь как они?
   -Нет, конечно. Понятно. Рино не врал, а честно заблуждался, спутав изнасилование с угоном истребителя. С него станется. В конце-концов, он же не эксперт в обычаях Та'Корн. Слушай, а не может быть такого, что он меня для себя берёг? Ну, ты понимаешь... Организмы у нас вроде похожие... - спросила я с тайным интересом.
   -Размечталась. Рино сейчас заканчивает мужссскую фазу и скоро перейдёт в женссскую. Осссторожно! ( Я закашлялась и пролила чатру.) Ну вот, чуть ковер не исссспачкала...
   -Извини, я сейчас подотру. У тебя не найдётся тряпочки? - я была просто ошеломлена такими словами.
   -Держи. - Хисс протянула мне что-то вроде полотенца.
   -Спасибо, - я тщательно вытерла ковёр. - Так что ты там про женскую фазу? Он что, гермафродит?
   -Да нет, конечно, сссейчас он нормальный мужчина. Просто пол фаарзи меняется раз в полгода. И как раз сссейчассс Рино переходит в женскую фазу. А потом он ссстанет нормальной женщиной. Вряд ли ты ему будешь нужна это время. Хотя если ты подождёшшшь полгодика...
   -Спасибо, не хочется. А когда он перейдёт?
   -К концу полёта ты сссможешь назвать его подругой.
   Шли дни. "Неустрашимый" неуклонно двигался к своей цели, я прилежно изучала язык, параллельно стараясь узнать всё, что можно о галактическом союзе и населяющих расах, а заодно и о том, откуда обитателям союза известны земные языки и что делал крейсер на Земле. С последним оказалось всё просто. С тех пор, как Земля попала в поле зрения союза, возле неё постоянно дежурят два полицейских крейсера. Цель - не допустить информационную контрабанду и похищение местных жителей. Не будет большой беды, если люди завладеют технологией, принадлежащей союзу, но второго казуса, аналогичного истории со Скуош, допустить нельзя. Рано или поздно человечество подойдёт к тому, чтобы встретится с жителями других миров, так пусть же оно сумеет разглядеть друзей за их нечеловеческим обликом, порой очень неприятным. Что касается языков, то... В общем, я была не первым человеком, попавшим к инопланетянам. Задолго до образования галактического союза некоторые расы похищали людей с целью изучения. Некоторых возвращали на Землю, если было что возвращать. Разумеется, галактический союз прекратил эту позорную практику в отношении независимых миров. Так что все сообщения о похищении людей инопланетянами за последние триста с лишним лет - полная лажа. Но результаты исследований, разумеется, остались и ими активно пользуются. Хисс считает человеческую расу очень эмоциональной и беспечной, относя это на счёт нашей молодости, а искусство людей очень увлекательным, поэтому она изучила много земных языков. У неё вообще удивительные способности к языкам, даже для скуош, с их невероятно развитым мозгом. Между прочим, самыми интересными она считает поэзию России, древней Индии и древней Японии. Кстати, она даже кое-что переводила на стандартный и на скуош. О качестве перевода трудно судить, поскольку скуош я не знаю, а стандартный язык очень примитивен и не может передать некоторые оттенки русской речи, но мне понравилось. Что касается союза, то со слов Хисс и исторических фильмов удалось узнать следующее: примерно лет триста назад в галактике разразилась страшная война. Она началась с мелких стычек, но потом в дело вмешалась древняя раса, называемая Грон. В переводе со стандартного это означает враг. Что это за раса, неизвестно. Откуда они пришли - тоже. За время войны никого из них не удалось взять в плен живыми, как и не удалось захватить ни одного корабля целиком. Много планет ими было уничтожено. Именно планет, на мелочи они не разменивались. Некоторые расы вымерли полностью, некоторые были порабощены, и в конце-концов, тоже уничтожены. Тогда-то и объединились скуош, фаарзи, та'корн и кирны (люди, входящие в отряд Рино, те самые, с вертикальными зрачками) для борьбы с врагом. Скуош создали мощные боевые корабли и заняли на них места в качестве десантников. Та'корн стали пилотами этих кораблей и истребителей. Позже в союз с ними вошли фаарзи и кирны как отважные воины. Никто не верил в то, что они могут победить, но после того, как их объединённые силы нанесли несколько поражений гронам, другие расы тоже предпочли объединиться с ними для борьбы. Так и возник Галактический Союз и галактический патруль. Гроны ушли из области, контролируемой Союзом, но были ли они разбиты, или просто решили накопить силы, никто не знает. По крайней мере, последние триста лет о них никто не слышал. Галактический патруль был преобразован в галактическую полицию, но сохранил свой боевой опыт. Сейчас в Союз входят около полусотни рас, причём не только те, кого эта война затронула. Кстати, сам по себе Союз - не государство, а скорее, межзвёздная организация, что-то вроде ООН или НАТО. Единственное условие для вступления расы в него - централизованное управление планетой. Технологии и государственный строй значения не имеют. Между прочим, знаете, что было самым сложным при просмотре исторических хроник? Убедить себя в том, что смотришь именно ИСТОРИЧЕСКИЕ хроники, а не фантастику, типа "Звёздных войн".
   Настал конец полёта. Рино предложил, нет, теперь предложила, продать ей шубу. Посоветовавшись с Хисс, я так и сделала. На Текри-2а, по её словам, шуба мне не понадобится, а деньги лишними не бывают. Кстати, Рино превратился в этакую симпатичную, хотя и мужиковатую бабёнку, даже узнать трудно. Только шрам от прежнего облика и остался, да ещё роскошные брови. Впрочем, со слов Хисс я знала, что метаморфоз продлится ещё две недели и со временем Рино избавится от этой мужиковатости и станет вполне приличной женщиной. Может даже и забеременеет.
   И вот я стою на совершенно чужом, до безобразия инопланетном космодроме. Маленький шаг одного человека... о котором никогда не узнает всё человечество. Но как же здорово выйти из корабля наружу! Две недели ни солнца, ни неба, ни воздуха нормального, ничего. Ну какой на корабле воздух, там же технологические запахи сплошь, пластик, химия разная, тела экипажа, бр-р-р... А тут! Вдохнула полной грудью, лицо солнцу подставила, хорошо! И плевать, что небо здесь зелёное, а солнце изрядно в оранжевый отдаёт, зато это настоящее небо и настоящее солнце!
   Нам нужно было идти в штаб-квартиру полиции, Хисс торопила меня, но я не спешила. Должна же я осмотреть крейсер снаружи, чёрт побери! Как-никак, это первый космический корабль, на котором мне довелось полетать! Разумеется, я видела схематические чертежи "Неустрашимого", мне их Рино показал, но одно дело чертежи, а другое - он сам, живьём. Я была просто потрясена! Корабль был огромен, казался очень громоздким, но при этом он не был лишён некоторого изящества. Больше всего он напоминал именно корабль, в смысле - морской корабль, только очень широкий, плоский и низкий. Цвет его был зеленым, а вдоль корпуса шла широкая серая полоса. Наверху угадывались надстройки, но увидеть их было невозможно, а по бокам виднелись люки ангара. Я улыбнулась, вспомнив свой неудачный побег, и попробовала поискать "свой" люк, но не нашла. Ну и ладно.
   Я хотела пройтись по космопорту пешком, так как отвыкла от хождения по широким площадям, но Хисс не разрешила мне это сделать. Она права, конечно, не так уж и приятно оказаться под садящимся кораблём, так что пришлось ехать "автобусом", как я окрестила этот вид транспорта. На самом деле он выглядел как низкая и широкая платформа без стенок и бортиков, но с лёгкой крышей, висящей на шестах. Очень удобно - где хочешь, там и залезай, тем более что ехал этот "автобус" достаточно медленно, так что запрыгнуть на него было не труднее, чем на эскалатор в московском метро. Забавно, но водителя я так и не заметила. Мы в этом "автобусе" были не первые, там уже столпился народ с какого-то лайнера, довольно разношёрстая толпа. Среди них я заметила пару та'корн и пожелала им на безмолвном языке скорой смерти. Они меня поблагодарили и пожелали того же. Интересно, это чувство юмора или их своеобразная вежливость? Скорее, второе, шутить на безмолвной речи, как и врать, невозможно в принципе. Да и не похожи эти надменные рогоносцы на шутников. А космопорт более всего напоминал родное Шереметьево, только вместо самолётов - космические корабли самых разнообразных форм и расцветок. В основном преобладали треугольные, но были и другие. Как мне объяснила Хисс, треугольные - это орбитальные челноки. Видимо, не все корабли могли садиться на поверхность планеты, как корабли полиции или торговцев. Последние, кстати, отдалённо напоминали крейсер, но были гораздо меньше. Очень меня поразило здание космопорта, когда мы приехали. Сплошное стекло, металл, всё это блестит, море эскалаторов, движущиеся дорожки! И везде сплошь киоски с едой, и всякой всячиной, ширпотреб, игрушки, лекарства, чёрт его разберёт что такое! Ну просто глаза разбегаются. И толпы инопланетян, - все такие разные! Больше всего мне запомнился кто-то, закованный в блестящую чёрную броню. Сзади он выглядел дьявольски внушительно. Я подошла поближе, и обнаружила, что это обыкновенный таракан, только большой и на задних лапах. За броню я приняла хитиновые надкрылья. Далеко в толпе мелькали чёрные пятна скуош, неподалёку прошла пара мохнатых слоноподобных типов, одетых в какой-то набор ремней и драгоценные камни, толпа бурлила, кипела и шумела, и выглядело это как какой-то несусветный карнавал. Постепенно мы с Хисс выбрались из этого сборища, сели в местный монорельс и отправились в город. Город не был ничем особенным - просто огромный перенаселённый мегаполис вроде Москвы, вот разве что смога не было и порядка побольше. А вот архитектура была очень необычна: круглые башни розового кирпича, окружённые огромными террасами, причём каждый следующий этаж по диаметру меньше предыдущего. И все террасы усеяны буквально садами. А на крышах - что-то вроде вертолётных площадок. Необычно и красиво, но не более того. Население, в основном, кирны. Собственно, Зееэкс - их родная планета, ничего удивительного. Но чего я не очень понимала, так это обилие колёсного транспорта. Я думала, что в инопланетном городе должны быть всякие флаеры, антигравы, на худой конец, воздушные подушки, но здесь не было ничего похожего! Электромобили, не слишком даже большие, и всё! Хисс объяснила мне, что так безопаснее и проще. В самом деле, зачем нужен антиграв, если можно не хуже проехать по нормальной дороге? Но мне всё равно не понравилось. Впрочем, меня утешило то, что городские службы (скорая помощь, пожарники, городская полиция и т. д.) всё-таки пользуются чем-то летающим, просто, чтобы не стоять в пробках...
   В местном отделении галактической полиции меня встретили, как почётного гостя. Они уже знали мою историю, и собрались всем скопом, чтобы на меня поглазеть. Кирны, а их там было большинство, просили меня рассказать, как всё произошло, ахали, удивлялись, ругали красавчика Рино и законопослушность фаарзи, но в конце-концов сошлись на том, что мне необычайно повезло и что мне сопутствует великая удача. По их словам, этому было три признака: во-первых, то, что я не попала под луч парализатора во время операции, во-вторых, то, что я не погибла во время своей наивной попытки к бегству, и в-третьих, что я вообще попала на "Неустрашимый". Мало того, каждый кирн, попавшийся мне в здании местной ментовки, счёл своим долгом прикоснуться к моей одежде, чтобы получить частичку удачи. Мне не жалко, пожалуйста! Но их было слишком много, и я чувствовала себя примерно как Маргарита на балу у Воланда, принимающая гостей, с той только разницей, что мои "гости" все были порядочными людьми. По счастью, я довольно скоро получила свои документы: удостоверение, предписание прибыть на учебную базу и бронь на билет. Так стала полноправной гражданкой Галактики, к великому удовольствию Хисс, которой эта задержка не доставила особой радости.
   Затем мы с Хисс, обнаружив, что времени до отлёта наших кораблей ещё много, пробежались по магазинам, прикупили себе кое-чего по мелочи. Я приобрела что-то вроде наручных часов и недорогой плеер с набором музыкальных кристаллов. Между прочим, вся аппаратура у них - это просто верх совершенства! Воспроизведение чуть ли не от нуля герц и до какого-то очень высокого ультразвука. Естественно, у каждого свой диапазон слуха, вот и угодили на всех. А уж видео! От простых плоских экранов до объёмных голографических! Вы можете представить себе театр на столе? Самый настоящий, с актёрами, размером с палец каждый. А побольше, на полкомнаты? Нет, я твёрдо решила - разбогатею, куплю себе такую игрушку, обязательно! Затем настала очередь еды, косметики и личной гигиены. Хисс научила меня покупать всё это в магазинах для инопланетян. Не удивляйтесь, у каждой расы свой метаболизм, и разная еда, как и косметика, не ко всякой расе подходит. Даже и на Земле, разве будут женские духи пахнуть на женщине так же, как и на мужике? Нет, потому, что у мужчин и женщин разная химия кожи. А между инопланетянами разница ещё больше, чем между мужчинами и женщинами. Я, как-то по незнанию, купила на крейсере в корабельной лавке крем для рук, рассчитанный на фаарзи, чем и заработала лёгкую экзему. На другой день руки прошли, а крем пришлось выкинуть. А попробовали бы вы намазаться тем, что Хисс использует в качестве лёгкого средства для ухода за её "бронёй"! Не советую, гораздо безопаснее выкупаться в цистерне с кислотой. Конечно, корабельный врач надавал мне кучу рекомендаций, как выбрать то, что мне полезно, но разобраться в этой системе маркировок без Хисс я бы не смогла, так что я ей очень благодарна. Затем просто посидели в баре, обмыли свои покупки, и отправились в космопорт. Мой корабль уходил раньше, не знаю, может это и хорошо, как-то не хотелось ждать его в одиночку. А с другой стороны, какая разница? Всё равно ведь расставаться, может и навсегда. Мы обменялись подарками на память. Я подарила ей свои старые часы. Зачем? Просто мне хотелось, чтобы во вселенной был кто-то, кто хорошо ко мне относился, когда мне было тяжело, и чтобы на лапе, нет, на руке у него тикали мои часы с самозаводом, пусть даже они были бесполезны в такой дали от Земли. Хисс подарила мне маленький камешек со своей родной планеты. Не знаю, как он называется, на Земле таких нет. Полупрозрачный, переливающийся красным цветом. Внутри него как будто мелькало что-то неуловимое. Позже я повесила его на цепочку и сейчас ношу, как кулон. Мы попрощались.
   Мне было тяжело лететь одной. Впервые за последние две недели я была предоставлена самой себе. Мне ужасно не хватало Хисс, которая за недолгий срок стала моей лучшей подругой, мне не хватало хоть кого-то, с кем можно было поговорить. О чём я могла разговаривать с попутчиками? Моих знаний о новом мире хватало, в лучшем случае, на здрасьте-как-себя-чувствуете-спасибо-хорошо-досвиданья. Без преувеличения, я была самым одиноким существом во вселенной. И в тоже время я уже не была одинокой. Я знала, что лечу туда, где нужна, где меня ждут, и возможно найдутся новые друзья. В какой-то мере меня это утешало, но всё равно очень хотелось домой.
  
  
  
   Второе рождение.
   Дует пронизывающий ветер, нервно дергая висящий над штабом учебки флаг галактической полиции - чёрная и белая полоса вдоль полотнища, серый щит посередине и белый меч поверх него. Я стою в середине строя, слежу за сержантом-кирном по имени Таарн, проводящим первые занятия по физподготовке. Это невысокий кирн, норг по национальности, широкоплечий и коротконогий, как большинство норгов. Рыжие волосы коротко пострижены, синие глаза осматривают строй курсантов с кажущимся безразличием.
   - Поздравляю вас, курсанты с прибытием на базу галактпола Текри-2а. Здесь вас научат многим вещам, которых вы не умеете и о которых не знаете. В процессе учёбы мы определим вашу профессиональную ориентацию. Возможно, у кого-то есть склонность к оперативной работе, у кого-то к аналитической, а кто-то склонен к технике. Исходя из этих соображений, будем строить ваше обучение. Первое время будете изучать общеполицейские дисциплины, те, что должен знать каждый сотрудник полиции без исключения. Те, кто окажется к этому непригоден - будут отстранены от учёбы. И можете мне поверить, так будет лучше для них же. Сейчас мы займёмся физподготовкой, позднее перейдём к боевым искусствам.
   Я молча разглядываю стадион у Таарна за спиной. Опять сквозь покрытие проросла эта мерзкая растительность, снова все выходные несчастный первый курс (и я в том числе) будет заниматься прополкой. И судя по всему, прополкой не только стадиона. Чтобы не думать о грустном, перевожу взгляд на небо. Огромное красное светило висит над штабом. Оно настолько тусклое, что я смотрю на него не жмурясь, и вижу пятна и протуберанцы. Умирающее солнце. А поодаль от него видны звёзды. Не поворачиваю голову, но знаю, что за спиной из-за горизонта встаёт Текри-2, газовый гигант. Совершенно ни на что не похожее зрелище. Огромный шар, покрытый цветными размытыми полосами, пятнами и окружённый кольцом. Когда смотришь на него, кажется, что он вот-вот упадёт. Жутко. И холодно. Погреться бы. Сержант продолжает свою речь.
   - Кстати, о боевых искусствах. - Говорит Таарн. - Кто-нибудь из вас разбирается в этом? Я хочу вам сейчас кое-что продемонстрировать, а заодно оценить, кто из вас на что способен. Да и согреться не повредит. И так, кто из вас может попытаться сделать меня?
   Из строя вышли два милаакканина, странные существа, похожие на змей и ящериц одновременно, гибкие и пронырливые.
   - Мы сссделаем вассс, сержант. - Просвистел один из них.
   - Ну что ж, попробуйте. - Таарн встал в оборонительную стойку. - Драться будем по правилам?
   - Ваши правила нам неинтересссны, сссержант. - Просвистел второй милаакканин.
   - Тем интереснее драться, - кивнул Таарн. - Но я советую вам не пренебрегать ими в будущем.
   Бой начался. И проходил он по сценарию Таарна. Может, двум змееящерам и легче одолеть одного кирна, только опыта у них было маловато, да и слаженностью не пахло. Прав был Суворов, воюют не числом, а уменьем, так что скоро оба оказались на земле. Забавно, но сержант ловкости милааккан предоставил просто грубую силу. Я взяла это на заметку.
   -Отлично! Я рад, что среди вас есть смельчаки. Но может, кто-то ещё хочет попробовать?
   Из строя вышел молодой гхумок, существо, похожее на большого, но, тем не менее, невероятно уютного плюшевого мишку жёлтого цвета.
   - Хрм? - спросил гхумок. Горло гхумоков плохо приспособлено к разговору на стандартном, поэтому общаться с ними бывает затруднительно. Но было ясно, что он хочет драться с сержантом.
   - Молодец. Давно хотел пообщаться с кем-то из твоего народа. Дерёмся по правилам?
   - Гхум.
   -Жаль, без правил было бы веселее. - Ответил сержант. - Но как пожелаешь.
   На сей раз бой шёл не так, чем с ящерами. Сержант буквально танцевал вокруг гхумока, делая подсечки и нанося удары, от которых гхумок с трудом уклонялся. Было видно, что силе противника сержант противопоставил ловкость. Это я тоже взяла на заметку. В принципе правильно, нужно использовать в бою слабости противника.
   - Ну вот я и познакомился с некоторыми из вас. Должен сказать, что ваше пополнение мне начинает нравиться. Даже почти согрелся. Есть ещё желающие пообщаться?
   -Курсант Ирина Т'Человек! - услышала я свой голос. И впрямь, согреться было бы неплохо.
   -Вот это дело! Среди вас нашёлся ещё один настоящий мужик - По строю прокатились смешки, и Таарн, кажется, понял, что сболтнул что-то не то, - Прекратить смех! Если нашёлся среди вас хоть кто-то, кто заслуживает быть мужиком, это не значит, что была команда смеяться! - Похоже, бедняга окончательно запутался. - Курсант Ирина! Ко мне!
   Я подошла к нему и мы обменялись салютами, прижав кулаки к груди.
   -Драться будем по правилам, конечно? - хитро прищурился Таарн.
   -Я ещё не успела с ними ознакомится, сержант.
   -Вот как! Уважаю.
   И он нанёс удар мне по колену... Вот только моего колена там не было, я тут же оказалась за его спиной. Я попыталась схватить его, но он тут же увернулся. Тогда я провела подсечку, он подпрыгнул, и в свою очередь попытался отплатить мне. Я отскочила в сторону. Идея была простая, я меняла стили, чтобы поймать его на ошибке. Противопоставляет силе ловкость? Прекрасно, я тоже. Делаю сальто и оказываюсь у него за спиной. Пытается нанести мощный удар? Отлично. В лучших традициях милаакканской борьбы складываюсь, как пружина, его нога проходит надо мной, а в следующее мгновение мой кулак бьет в его подбородок. Но ничто не вечно, в конце-концов он меня подловил, и я оказалась на земле.
   -Неплохо, неплохо, - говорит Таарн. - Интересный стиль, хороший самоконтроль. Возможно, есть смысл позаниматься с тобой дополнительно.
   Я киваю, не совсем придя в себя.
   - Где вы учились драться?
   - В Московской школе милиции, на Земле, - отвечаю чистую правду.
   -Ах, да, независимый мир. Наслышан. Похоже, нам есть чему у вас поучится. А милаакканский стиль откуда знаете?
   - Тренировалась на корабле немного. Мне показали пару приёмов.
   -Ясно. Почему акцент скуош?
   -Скуош обучала меня разговору на стандартном.
   -Понятно. Встать в строй!
   Разгорячённая и слегка разогретая, я вернулась в строй.
   -Ну что ж. Я рад, что ваше пополнение оправдывает мои ожидания. И среди вас нашёлся настоящий мужчина с реальным боевым опытом! - Произнёс он заученный годами текст, и понял, что опять сморозил что-то не то. - Отставить смех в строю! Десять кругов, бегом!
   Десть кругов - это ничего. Терпимо. Холодный воздух рвёт лёгкие, неприятно гладит вспотевшее тело, сердце - как отбойный молоток. И топот сапог вразнобой по дорожке из сверхпрочного местного пластика. После бега самое интересное - футбол. То есть это я так называю эту игру, хотя и не совсем точно. Мяча можно касаться только тем, что находится ниже пояса. Ногами - пожалуйста, хвостом - сколько угодно, у кого есть. Но руками, головой и грудью - и думать не моги! На этом сходство кончается, поскольку вратаря нет. Зато есть ворота и они занимают короткую сторону поля целиком. Так что к вечеру мы все как выжатые лимоны и еле доползаем до казармы, чтобы занять очередь в душ и выпить по кружке горячей чатры. Потом - личное время, которое уходит, как правило, на приведение обмундирования в порядок. И хорошо, если при этом не начнётся очередное землетрясение. Вот уж никогда не думала, что придётся заниматься армейской жизнью! А вот пришлось.
   Так, расскажу, что представляет собой Текри-2а. Первый спутник Текри-2, газового гиганта с кольцом, вращающегося вокруг умирающего красного солнца. Оно очень слабо греет. Основное тепло идёт от бурной вулканической активности планеты. Ох, уж эта активность. Вы представляете себе, что такое землетрясение, хоть и небольшое, примерно раз в две недели (мы их называем встрясками)? Скажу честно - очень выматывает. А из-за конфликта тёплой поверхности и холодного воздуха почти непрерывно дует пронизывающий ветер. Так что климат не для тех, кто подвержен простудам. Местная жизнь - вообще что-то непередаваемое. Из-за такого тусклого солнца растения вырастают во что-то широкое и плоское. Представьте себе тёмную сине-зелёную равнину до самого горизонта, сплошь усыпанную огромными листьями. Ни цветка, ни веточки, ни кустика. Говорят, что далеко отсюда, в горах, растут какие-то чахлые и кривые деревца и даже маленькие рощицы, но верится с трудом. Под листьями живут исконные обитатели планеты - маленькие, но вредные и противные существа. Ходить надо очень осторожно, и только в сапогах, наступая на лист. Не дай бог, нога попадёт под внутреннюю поверхность растения, в лучшем случае высунется что-то бледное и склизкое, в худшем - ядовитое насекомое или ещё какая-нибудь дрянь. Однажды я случайно споткнулась о лист, оттуда немедленно вылезло чьё-то щупальце и обвило мой сапог. На сапоге остался рыжий след, а позже он по этому следу просто развалился на две части. Признаюсь, в тот момент мне стало очень не по себе. Вот такая ласковая и гостеприимная планетка. Одно хорошо - гравитация ниже земной. Но зато и воздух слегка разреженный, примерно как в горах, где-то на двухтысячнике. Города есть, живут в них только шахтёры. Все, как правило, маруши - безволосые и бесхвостые крысоиды с Заонце, несмотря на внешность, очень милые и миролюбивые. В ближайший из этих городков мы по выходным летаем на отдых. Городок небольшой, развлечения так себе, зато от казармы далеко. Театр там, правда, хороший, это точно. И ещё библиотека. Я туда часто заходила, брала книжки по истории Галактического союза и вообще всё, что хоть как-то помогало мне познать свой новый мир. Иногда можно было позволить себе роскошь слетать в орбитальный город, где, собственно и живёт местное население, но здесь мне нравилось больше. А в орбитальном городе я уже была, когда прилетела на эту планету. Там находится госпиталь галактической полиции, в котором меня слегка подлечили перед учёбой. Хотя, какое там подлечили! Они буквально сделали меня заново. Не знаю как, но тамошние медики сделали меня моложе: исчезли морщинки возле глаз, как и седые волоски, кожа стала более упругой, возросла реакция и обострилось зрение. Мало того, пропали все проблемы с поиском съедобных для меня продуктов и подходящей косметики, что меня несколько испугало, я даже подумала, а человек ли я? Но врачи успокоили: по их словам генотип у меня прежний, они только подрегулировали метаболизм.
   Не скажу, что путь мой в училище был усыпан розами без шипов. Уж скорее, наоборот. Здесь, как и на Земле, мне пришлось доказывать, что я не хуже мужчин. Иногда это было жестоко, сознаюсь, но необходимо. Казарменный быт был просто невыносим. Представьте себе жизнь в огромной комнате, полной мужиков, и только три женщины примостились в уголочке - я и ещё две кирнийки, причём ширма нам была не положена. Сортиры и умывальники общие на всех, что меня выводило из себя. Постоянные сальные взгляды, едкие замечания, грубая речь, казарменный юмор.
   Некоторые вещи просто противно вспоминать. Например, о том, как второкурсники разыграли меня в карты, причём без моего ведома и участия. Ненавижу, когда кто-то решает за меня, и особенно в таких вопросах. Впрочем, у них ничего не вышло: счастливчику, который выиграл, я воткнула в задницу парализатор (его же собственный) и выстрелила. Парень остался жив, но был вынужден уйти из учебки. А как же, вы только представьте себе - сфинктер заднего прохода открыт и парализован, и всё содержимое кишечника вываливается наружу. Для меня всё обошлось нормально, если не считать выговора за порчу оружия и казённой мебели, а также за пару фонарей, которых пришлось навешать под глаза друзьям "счастливчика". Кстати, должна сказать спасибо Таарну, он здорово помог мне в этой истории, отмазав от наказания. В другой раз меня пытались споить. Как раз накануне я приобрела в городе чистейший этиловый спирт и разбавила его дистиллированной водой. Полученный сорокапроцентный раствор спирта я назвала "Смирновской водкой". Видно, кирнам не приходилось пить такие напитки, да ещё с русскими. Дело кончилось тем, что я одна осталась сидеть за столом, остальные мирно похрапывали где-то внизу и я рада, что мне не пришлось видеть утром их похмельные рожи. Впоследствии я видела этот раствор в продаже в городке, причём под моим собственным названием. А через несколько лет обнаружила, что он очень неплохо распространился по всему галактическому союзу. Стоило зарегистрировать его на моё имя, но мне не жалко. Тем более, что мне совсем не улыбалось входить в историю как человек, споивший галактику.
   А однажды произошёл случай, о котором следует рассказать подробно, так как он имел далеко идущие последствия.
   Буквально в первый же день моего поселения в казарме. Я устроилась, отдохнула, а после обеда отправилась прямиком в спортзал. Всё равно делать было нечего, а опробовать "новое" тело при пониженной силе тяжести - это интересно. Забавно, но все снаряды были похожи на наши, отличались только материалом. И ещё гантели имели форму диска с отверстиями для пальцев и дырку в центре, чтобы их можно было использовать в качестве блинов на штанге. Так что я чувствовала себя здесь как рыба в воде. Вдоволь накрутившись на брусьях и турнике, я уже собиралась уходить, но мне преградил дорогу молодой кирн. За его спиной стояли ещё несколько его друзей и скалились, предвкушая какое-то развлечение.
   -Далеко собралась, детка?
   -А что такое, мальчик?
   -Видишь ли, после того, как мои друзья и я тут позанимались сегодня, здесь остался некоторый беспорядок, который кто-то должен убрать.
   -Да, я тоже это заметила, - кивнула я. - Почему бы вам не заняться этим?
   - По ряду причин. Во-первых, мы уже здорово устали во время занятий, во вторых, мы решили, что будет лучше, если это сделаешь ты, в третьих, нам лень. Итак, ты должна заняться приведением зала в порядок. Я думаю, это будет справедливо.
   -Вот как? А мне это не кажется справедливым. Я думаю, как бы вы все ни устали, вы все справитесь с этим делом быстрее, чем я одна.
   -Мне кажется, ты ошибаешься. Но если ты меня хорошо ублажишь, возможно, я соглашусь с тобой. Если мои друзья не будут против.
   -Ну что ж, красавчик, - промурлыкала я, нежно глядя ему в глаза. - Пожалуй, это можно устроить.
   Я положила руки ему на плечи и взглянула в глаза обворожительным взглядом, затем по-коровьи вздохнула и провела языком по губам. Руки парня потянулись ко мне. Боже... Если бы молодость знала, если бы старость могла... А тут и старость может, и молодость знает. Моё омоложенное тело прямо само рвётся к этому парню, как озверевшее, а сорокалетние мозги говорят - нет и нет. А губы чуть ли не сами тянутся к его губам. Лишь бы это выдержать!
   -Не так быстро, дорогой, - промурлыкала я как можно более томно, нежно отведя его руку в сторону. - Я всё сделаю, как надо, будешь доволен...
   Парень тяжело задышал. "Господи, ну неужели во всей вселенной мужики держат мозги в штанах!" - пронеслось в моей голове. Затем я нежно провела правой рукой по его телу, медленно опустив её прямо на приятную выпуклость в районе брюк. Боже, дай силы это выдержать... Глаза дружков парня в это время расширились, как в японских мультиках, а из ушей только что пар не валил. Нежно простонав, я схватила парня за шею и за выпуклость, и швырнула вдоль зала, прямо в объятия дружков. Бедняга просто жутко визжал, держась за... поражённый участок, а дружки стояли, обалдев от такой моей наглости.
   -Ну что, зайчики, - промурлыкала я, придя в себя, - хорошо я ублажила вашего дружка? Слышите, как он визжит от удовольствия! Может, кто-то ещё чего-нибудь хочет?
   С горящими глазами они кинулись на меня. Я взвизгнула, как от испуга, и отскочила прямо к лежащей на полу штанге со снятыми блинами. Как только я схватила её на перевес, они тут же остановились.
   -Ну вот что, ребятки, - сказала я, - у вас есть два выхода. Или я с вами играю в игру под названием зайцы на вертеле, или вы дружно наводите здесь порядок под моим чутким руководством.
   -Ты не посмеешь, - прохрипел один из них. - Тебя посадят.
   -Неужели? Надолго? Из тюрьмы я выйду, а вот выйдешь ли ты из могилы, малыш? Проверим?
   Честно говоря, я блефовала. В тюрьму из-за этих придурков идти совершенно не хотелось, равно как и драться с ними. Но как-то эту историю надо было кончать...
   - Каэльд тебя точно убьет, когда выйдет из больницы, - проворчал другой парень.
   -Мальчик, не забивай свою хорошенькую головку вещами, которые тебя не касаются, - промурлыкала я. - А теперь за работу, живо! Мне ещё нужно принять душ.
   Ворча, парни принялись за работу. Всё было отлично, меня смущало только одно, не вздумают ли они мне отомстить, когда я буду выходить из зала? На моё счастье, в зал вошёл Таарн.
   -Так, что тут происходит?
   Ситуация более чем щекотливая. Сказать правду и получить репутацию стукача? Нет. Соврать и дать парням повод подумать, что я боюсь? Нет. Ладно, решила я, пусть сами разбираются.
   -Несчастный случай. Каэльд неудачно спрыгнул с брусьев, - сказал один из парней.
   -Вот как? А ты что скажешь? - спросил меня Таарн.
   -Раз они так говорят, значит, так оно и есть, - ответила я.
   -Допустим. А с тобой всё в порядке? - Таарн критически осмотрел меня.
   -Да, - Ответила я.
   -Тогда ты свободна. А вы, парни, наведите порядок и отнесите Каэльда в медпункт. И у кого, грон побери, ключи от кладовки?
   На этот раз всё обошлось. Друзья Каэльда даже не стали мне мстить. А он надолго улёгся в орбитальный госпиталь, так что я даже начала подзабывать об этом происшествии. Но вспомнить пришлось.
   Однажды в столовой ко мне подсел незнакомый мне кирн, поздоровался и, представившись Биертом, сказал:
   -Ирина, у меня для тебя плохие новости.
   -Выкладывай, воин. Что случилось? Неужели помер сержант Задница?
   Сержант Хоулс, которого я прозвала Задницей (банально, но к нему это подходило), вёл строевую подготовку и был типичным служакой, из серии "от меня и до следующего столба".
   -Нет, тут твоя удача отдыхает. Дело в другом. Помнишь Каэльда?
   Смутно что-то всплыло в памяти. Каэльд, Каэльд... Ах да!
   -Да, помню. И что случилось? Надеюсь, с ним всё в порядке? - я и правда была удивлена тем, что кто-то помнит об этой истории.
   -Он на днях прибывает из госпиталя,  сказал Биерт, глядя мне в глаза.
   -Я рада за него! И что в этом плохого для меня?
   -Он объявил тебе г'йохль. Ты знаешь, что это такое?
   -Нет, Биерт, объясни, будь другом. - Я почувствовала холодок между лопаток. Скорее всего, новость и впрямь была из разряда плохих. Грон, ну что у меня за талант, лезть во всякое дерьмо!
   -Это значит, что один из вас должен умереть. Он считает себя оскорблённым, и хочет смыть позор кровью.
   Ну вот, на носу зачёт по космической баллистике, а я должна разбираться с сумасшедшим кирном, которому вселенная тесна до такой степени, что жить надоело. Нет, ну просто великолепно. Для полного счастья мне нужна только внеочередная контрольная по астрогации.
   -Спасибо, воин. Я постараюсь решить эту проблему.
   -Ирина, слушай, - произнёс он почти умоляюще, - я могу убить его, ради тебя. Позволишь?
   - Биерт, с какой радости тебе это нужно? - От удивления я чуть не прокусила язык.
   - Я не хочу, чтобы ты умерла.
   - С чего бы это? - Вот уж чего мне не хватало для полного счастья, помимо контрольной, так это табуна влюблённых кирнов вокруг меня.
   - Ирина, мы все знаем тебя и уважаем, потому, что ты не похожа на обычных женщин. Ты сильная, храбрая и честь для тебя - не пустой звук, как и для нас. (Хм... А кто меня в карты разыгрывал?) Каэльд - смелый и храбрый воин, и нам всем будет жаль, если он умрёт. Но ты можешь стать женой кому-то из нас. И поэтому ни один кирн не хочет, чтобы ты умерла.
   Ну спасибо! Мне что, ещё и мужа себе выбирать из этой компании? Кошкоглазого, со втягивающимися ногтями? Подружки на Земле с ума сойдут, если узнают.
   - Послушай, Биерт, - тихо сказала я, - для тебя будет честью, если ты сделаешь то, что ты просишь?
   - Нет, Ирина. Убить его просто так не совместимо с честью воина. Но я могу вызвать его на г'йохль и победить.
   - Или погибнуть. Нет, Биерт, я не хочу ничьей смерти. Ни твоей, ни Каэльда, ни своей собственной. Спасибо, я думаю, справлюсь сама с этой бедой.
   - Как ты это сделаешь?
   - Узнаешь. Спасибо, Биерт.
   - Оружие - нитяной меч, - обрадовал меня Биерт напоследок. Я присвистнула.
   Нитевик - самое страшное оружие для рукопашного боя, которое я когда-либо видела. Мономолекулярная нить с приделанным к ней острым наконечником удерживается в натянутом положении силовым полем. Если засесть с такой штукой в окопе и выдвинуть её перед ползущим танком, тот просто развалится на ходу пополам, безо всякого усилия с вашей стороны.
   - Спасибо, Биерт, - ещё раз сказала я. - Ты воин.
   - Ты мать, Ирина. - Биерт поднялся и ушёл.
   Мать... Какая я, к чёрту, мать. Мать своих детей рожать должна, а не чужих убивать. И вообще, что здесь, чёрт побери, творится? Я сижу на какой-то богом забытой и дьяволом проклятой планетёнке, готовлюсь к зачёту по космической баллистике, и одновременно обсуждаю проблемы кровной мести с человеком, который на полном серьёзе просит разрешения умереть за меня! И как мне, во имя галактики, решить эту беду с Каэльдом? Ну не хочу я, чтобы он умирал, ну не хочу! А может, самой умереть? А что, тогда и зачёт сдавать не понадобится. Нет, ну его к гронам, весь этот средневековый идиотизм, но что-то делать надо? Хорошо, допустим, как страус, суну голову в песок и на всё наплюю. А потом? Скорее всего, получу репутацию труса и нож в спину. На первое мне наплевать, репутация в личное дело не идёт, а второе мне ни к чему. Более разумный выход - доложить командованию. Ротному, например. И что? Репутация стукача. Ножа в спину, понятное дело, не будет, но и здороваться со мной перестанут. А я только-только набрала себе новых друзей! И что, опять остаться одной против всей галактики? И всё из-за идиотских обычаев кирнов! Идиотских. А что, это мысль! Принять вызов и превратить эту драку в фарс, не нарушая обычаев! Как бы её осуществить?
   Рядом со мной на стул грузно опустился гхумок. Я уже давно с ним подружилась. Он такой большой и мохнатый, похож на плюшевого мишку-переростка, одетого в сложную систему ремней и висящий на боку старинный родовой меч. Я даже как-то назвала его Мишкой, он не возражал. А другого, кажется, это был его брат, я назвала Тедди. Ему тоже понравилось. Помните, я говорила, что для вхождения в галактический союз планете нужно иметь только централизованное правительство? Так вот, двести лет назад один из многочисленных королей гхумоков в течение долгой войны победил всех конкурентов и захватил все государства на своей планете, став этим самым централизованным правительством. Когда же ему было предложено вступить в союз, он мудро согласился, причём верховная мать рода, ставшая верховной матерью Гхума не возражала. В результате он получил возможность здорово подтолкнуть прогресс народа. Тот факт, что многие его поданные отправились на звёзды для обучения, он воспринимал как справедливую плату за это, потому что не все возвращались. Мнением этих поданных, в том числе Мишки и Тэдди никто не интересовался, ставя на первое место благо Гхума. Так что я находилась с ними примерно в одном положении.
   -Привет, Мишка. Как жизнь?
   -Хурм. - ответил он.
   -Вот и у меня тоже, - пожаловалась я. - А что у тебя?
   Он молча указал на меня лапой.
   -А, ты уже знаешь, - грустно сказала я. - Надеюсь, хоть ты-то не будешь просить разрешения убить Каэльда?
   Мишка отрицательно покачал головой.
   - Ну что ж, и на том спасибо. Не хочу я его убивать. И сама умирать не хочу. Слушай, а может, подскажешь что-нибудь?
   -Гхум.
   Я повеселела. А ведь и правда, что-нибудь да посоветует, лохматый мой! И как всегда, дельное.
   -Так что делать-то?
   Мухрх, - и он указал мне на мою левую руку. Какую-то секунду я соображала, а потом до меня дошло. Левая рука, часы (универсальный полицейский хронометр), время... Такой вот ассоциативный ряд.
   -Мишка, ты гений! - воскликнула я обрадовано. - Чёрт, ну ведь на поверхности решение, сама бы могла додуматься, идиотка!
   Хурм. - опять повторил Мишка.
   -Да идиотка, идиотка, потому и сижу здесь, а не дома, - сказала я. И тут же сменила тему. - Слушай, дай баллистику списать, а?
   -Хром?
   -Да сам пойми, ну не до этого мне сейчас, тут стрессы такие, дай списать, правда, Мишка, родненький, а? У нас с тобой и задания одинаковые, сам знаешь!
   Он молча встал и протянул мне свою дискету с зачётной работой.
   -Спасибо, хороший мой! Ох, выручил ты меня!
   Так, теперь бегом в информ-класс, изучать обычаи кирнов. Мишка дал отличную идею, просто великолепную, по крайней мере, если учесть, что других всё равно нет. Но вот оформить эту идею надо поубедительнее... И я углубилась в трёхмерный обруч монитора. Примерно через час я уже знала всё, что мне нужно. Ещё час ушёл на изобретение подходящего костюма и поиска краски для волос. Всё. Оставалось только ждать формального вызова, а пока займусь-ка я баллистикой. И я в упор засела за переписывание Мишкиной работы.
   Местное солнце почти зашло за планету. Такое здесь бывает достаточно часто. Лучи преломляются в атмосфере Текри-2, облизывают её поверхность, порождая этим самое странное зрелище, какое только можно увидеть. Багрово-чёрный шар, опоясанный алым перстнем живого огня, а в глубине шара угадываются отблески каких-то кровавых потоков. И как лохматый тёмный рубин, злобным огнём горит на этом перстне умирающее светило. Чёрное солнце Мордора.
   Несколько установленных за казармой фонарей дают очень неплохое освещение, создавая маленький островок красноватого света в море мрака. Окружающие строения прикрывают нас от ветра. По кругу стоит толпа зрителей, (среди них Мишка и Тедди), с южной и северной стороны стоим я и Каэльд. Глаза его пусты, нет в них ни злобы, ни жажды умереть, ничего. Только желание поскорее покончить с этим. Я его понимаю, при любом раскладе его ждёт позор. Но лучше умереть, чем жить со славой воина, победившего женщину. Ничего, парень. Рано тебе умирать. Я не даром потратила своё время. Мои волосы, от природы русые, осветлены, как у Кийры (девы-воительницы, одного из божеств пантеона кирнов). По счастью, я слегка похожа на её каноническое изображение. Сходство слегка усилила одеждой, немного переделанной под её костюм. Сражаться в юбке будет неудобно, но я воевать не собираюсь. Главное для меня - чтобы мне поверили.
   Биерт выходит в центр круга, молча машет рукой, и становится на прежнее место. Знак дан. Говорить поздно. Бой начат.
   Сходимся к центру, сжимая в руках рукоятки нитяных мечей. Нажатием кнопки выпускаю нить на полтора метра. Лёгкий щелчок в наступившей тишине раздаётся громовым ударом. Ответный щелчок со стороны Каэльда. Отблеск наконечника на его мече говорит о том, что он выдвинул нить только на метр. Это не важно, поскольку нить ничего не весит. Тут же укорачиваю свой меч. Сходимся. Обмениваемся выпадами. Парируем друг друга. Полная тишина. Улучив момент, зацепляю наконечником своего меча меч противника, резко дёргаю, вырываю из руки. Меч вылетает. Щелчок. Нить автоматически сматывается внутрь рукоятки. Глаза Каэльда по-прежнему пусты. Молча указываю глазами на лежащий меч. Он поднимает. Схватка продолжается. Снова топчемся внутри круга, по-прежнему в полной тишине. Обмениваемся ударами. Снова вырываю меч из его руки и делаю шаг назад. Указываю Каэльду на меч. Схватка продолжается. Сходимся, расходимся, уклоняемся от ударов, парируем. Внезапно Каэльд делает неожиданное движение, и мой меч вылетает из руки. Мой сценарий нарушен. Молча жду дальнейших действий Каэльда. Он отходит в сторону, и жестом показывает на мой меч. Молодец. Поднимаю. Схватка продолжается. В третий раз вырываю меч из руки Каэльда. Но теперь я ногой отпихиваю его в сторону. Слышу вздох толпы. Не ждали, ребята? Сейчас вам будет ещё один сюрприз. Встаю под фонарём, так, чтобы его красноватый свет лился по моим светлым волосам. Нить меча демонстративно выдвинута на метр. Я вздымаю его к небу и кручу в уке, чтобы все видели блеск его наконечника.
   - Норги! - говорю я. - Вы видите Каэльда. Хочет ли кто-нибудь оспорить тот факт, что он храбрый воин? (Молчите! Пожалуйста!)
   Тишина была мне ответом.
   - Может ли кто-нибудь назвать его трусом? (Боже! Пусть они промолчат!)
   Тишина.
   - Хочет ли кто-нибудь сказать, что наша схватка нечестна? Может, наши мечи неисправны или одного из нас опоили? (Достаточно. Инициатива в моих руках, не надо её упускать.)
   - Хорошо. А теперь я откладываю наш бой до тех пор, пока мы оба, я и Каэльд, не захотим его продолжить. Каэльд! - поворачиваюсь к нему лицом - Ты согласен с этим?
   - Да, - отвечает он, удивлённо глядя на меня. Кажется, ещё не понял. - Мы продолжим бой позже.
   - Есть ли кто-нибудь, кто считает, что такое решение несовместимо с честью воина?
   - Есть! - Из круга зрителей за моей спиной вышел незнакомый мне парень. - Воин Кирна должен сражаться до конца, даже если нет шансов на победу! Нас учил так Фиарн Могучий, величайший из кирнов!
   Идиот! Он что, всерьёз собрался испортить мне спектакль?
   - Вот как? А вспомни Г'йохль, который был между Фиарном Могучим и Лаардом Синие Штаны? - произнёс Каэльд, выйдя вперёд. - Когда пришлось прервать схватку между ними из-за того, что внезапно умерла мать Лаарда, и пришлось дать ему возможность достойно её проводить? А затем, через три дня продолжить поединок?
   - Три дня малый срок! - попытался возразить этот придурок.
   - Три дня или три года, значения не имеет, - Откуда-то вышел Таарн. Странно, что я его не видела, похоже, он только сейчас сюда пришёл. - Как самый старший из всех находящихся здесь воинов Кирна я откладываю схватку на тот срок, который устроит обе стороны, и пусть они сами решают, когда им умереть. Кто хочет оспорить моё решение? (Благослови тебя бог и дева Кийра, Таарн!) - пауза - А теперь разойдитесь и занимайтесь своими делами. А вы оба! Зайдите ко мне через... прямо сейчас. Ремни и знаки отличия оставьте в тумбочках.
   Всё. Бой закончен. Отложен. Какая разница, если мы оба живы? Сейчас бы напиться, вдрызг, до беспамятства... Но нельзя... Чёрт... как же я устала... Ничего, отдохну ну гауптвахте, недаром Таарн помянул ремни и знаки различия. Хоть бы дал время смыть краску с волос и переодеться. А, кстати, тут рядом Мишка и Тэдди, надо бы мне с ними поговорить.
   - Ургх, - сказал Тедди.
   - Ургх, - эхом отозвался Мишка.
   - Ребята, я страшно рада вас видеть, - сказала я. - Нет, правда. Мишка, как же ты мне здорово помог с советом, ты даже не представляешь!
   - Гхум, - ответил Мишка. Затем достал из сумки комм, что-то набил на клавиатуре, и в воздухе загорелась надпись:
   - Мы пришли, чтобы отомстить за тебя, сестра.
   - Мстить? Почему? - Я даже сразу не поняла, что он назвал меня сестрой.
   -Наша обязанность как твоих братьев, - высветилась новая надпись в воздухе.
   Это ещё с каких лепёшек? Конечно, лучших братьев, чем пара плюшевых мишек под два метра ростом не придумать, но...
   - Ты смущена, сестра?
   - Ребята, я, конечно, люблю вас, и вы оба прекрасные братья, но почему?
   - Разве ты забыла, сестра, что дала нам имена? Согласно закону и обычаю, ты стала нам сестрой по плоти и крови, и мы обязаны тебя защитить или отомстить.
   Я так и села. Они явились мстить за меня со своими древними мечами против Каэльдова нитевика. Сумасшедшие, он бы их тремя движениями в капусту нашинковал! Но чёрт меня побери, если я когда-либо видела более честного и благородных людей, чем эти два варвара с полуфеодальной планеты. Кстати, надо бы мне плотно заняться изучением обычаев народов Галактического Союза, хотя бы тех, что населяют Текри-2а. А то ненароком сболтнёшь что-нибудь и станешь женой змееящера.
   Наказание мы с Каэльдом оба понесли суровое, но справедливое. Каэльду достались сутки гауптвахты, а мне - все сортиры в учебке. То же сутки. Но это происшествие имело своё продолжение: согласно обычаю, до тех пор, пока Г'йохль не закончен, только мы оба имели право убить друг друга, и только в бою. Любая другая смерть одного из нас ляжет тяжким позором на оставшегося в живых. Так что мне ничего не оставалось, как принять Каэльда в качестве телохранителя. Забегая вперёд, скажу, что лучшего стража ни у кого не было, хотя иногда он меня раздражал своей назойливостью. Но я не считала себя обязанной его охранять. С какой стати я должна жить по обычаям кирнов? Тем более что не я объявляла ему г'йохль.
   Да, Мишкину работу я всё-таки переписала, и баллистику в конце-концов сдала. Правда, со второго раза.
   По счастью, моя учёба заключалась не только в таких вот глупых драках. Я всерьёз взялась за историю Галактического Союза. Те хроники, которые я просматривала на "Неустрашимом" были поверхностными. Например, в них ничего не говорилось о том, что тысячелетия назад гроны уже появились в нашей области галактики и сталкивались со скуош. Тогда скуош их прогнали, захватив технологии гронов. Смешно, но именно их они использовали в последней войне. Но о подробностях той давней заморочки они упорно молчат. Ладно, пусть пока помолчат. Есть более интересные вопросы. Например, что случилось в галактике триста лет назад? Мне удалось в какой-то мере восстановить картину событий. Война началась с того, что вдруг участились неспровоцированные стычки между разными народами, причём совершенно непонятные. Например, республика Фаарзи заключают мирный договор с империей Каурту - симпатичные птицеобразные существа. Затем, буквально через считанные дни, эскадра фаарзи нападает на флот каурту, разносит его в пух и прах и исчезает. Довольно странная история. Откуда известно, что напали фаарзи? На месте битвы найдены обломки их кораблей. Почему только обломки? Где тела экипажа? Где подбитые корабли фаарзи? Как они смогли нанести поражение противнику, при этом не пострадав? Наконец, что заставило фаарзи, расу, отличающуюся какой-то фанатической преданностью законам и договорам совершить такое вероломное нападение? И почему фаарзи впоследствии всё отрицали, но не приводили убедительных доводов в свою пользу? Изучив документы, я обнаружила, что ответов на эти вопросы никто не давал. На лекции по истории я спросила преподавателя о причинах. Он пожал плечами и сказал, что это была провокация гронов. Слава богу, разобрались. Жаль, что поздно. Таких стычек было несколько, и некоторые из них такие же странные. Но что меня очень удивило, так это то, что в одной из них эскадра каурту в пух и прах разнесла флот фаарзи и исчезла, оставив на месте только обломки кораблей противника. Что меня удивило, так это то, что никто даже не насторожился. Вскоре стычки сменились более серьёзными происшествиями. Например, империя Тулор умудрилась решить вопрос о спорных колониях в районе Эрихака, на которые кроме них претендовали та'корн, просто уничтожив эти колонии. Зачем? И как? Тулор никогда не имел оружия, способного уничтожать планеты. После уничтожения этих колоний та'корн объединились со скуош, уже построившими много боевых кораблей. Видимо, скуош о чём-то догадывались, но как всегда молчали и действовали скрытно. Союз та'корн они предложили сами, мотивируя нехваткой экипажей. Это позволило создать мощный объединённый флот, но поздно. К тому моменту, когда гроны выступили открыто, им противостояли только остатки флотов кораблей других рас. Так что гроны победным шагом шли через галактику, порабощая планету за планетой, и уничтожая непокорных. Тем не менее, объединённый флот, наконец, сумел нанести им небольшое, но поражение. Увидев это, фаарзи и кирны тотчас же решили вступить в союз скуош и та'корн. Это сильно замедлило продвижение гронов, а позже, когда к союзникам присоединились ещё несколько народов, они были остановлены и отброшены назад. В конце концов гроны были вынуждены уйти туда, откуда пришли. Но и только, они вполне могли вернуться, накопив силы. Оставалось только надеяться, что вернутся они не скоро. Что касается причин этой войны, они так и остались неизвестными. Может быть, какое-то дурацкое непонимание. Собака, когда радуется, вертит хвостом. Кошка делает тоже самое, когда злится. В итоге - ссора, причём обе не знают, почему. Господи, как же мне хотелось побеседовать об этом с кем-нибудь из гронов! И что делать мне, если такая война начнётся вновь? Нет, конечно, на древние распри мне глубоко плевать, но вдруг Земля окажется в зоне конфликта? Между прочим, исторические архивы очень порадовали меня одной относительно недавней историей: обитатели Обана (этакие волосатые жабы) несколько десятков лет назад потеряли торговый корабль и требовали от полиции найти его. Всё бы хорошо, только потеряли они его в районе Земли. Разумеется, с гильдии торговцев Обана содрали штраф за незаконное появление торговца в пространстве независимого мира, но корабль так и не нашли. И не найдут. Перед тем, как корабль пропал, с него была передана запись, на которой отчётливо были видны поверхность Земли. А так же истребители с красными звёздами на крыльях. Кажется, они называются И-16, если не ошибаюсь. Так что лежит несчастный корабль в разобранном виде в каком-нибудь Мухосранске, в местном НИИ химических удобрений и ядов, незаметном обшарпанном корпусе, и роются в нём, звёздные секреты выискивая, ребята в синих погонах. Вряд ли они согласятся вернуть этот корабль. Ну и чёрт с ним, эти торговцы сами виноваты, хотя и жалко их.
   Мой прежний опыт и способности привели к закономерному результату - меня повысили в звании. Поздравляю, капитан Смирнова, вас сержантом. Курсант-сержантом, если точно. Теперь у моего взвода есть командир в моём же лице. Радоваться мне этому или нет? Да, есть чем гордится. Да, многому научилась. Да, заслужила. Только тяжело мне от такой радости, ох как тяжело... Хуже всего была разница, возникшая между мной и друзьями - некоторые как-то отошли от меня. И всего-то - один синий кружок над левым карманом, чисто символический, не дающий мне никаких привилегий, кроме одной - дополнительной головной боли за десяток человек, вдруг оказавшихся под моим командованием. Ладно, будем считать, что я поднялась на одну ступеньку вверх. Но сколько таких ступенек ещё впереди! Тем не менее, начало положено. Первым делом я перетащила в свой взвод своих братьев, Мишку и Тэдди. Вторым отказала двум милаакканам, которые подошли ко мне и сообщили, что если я хочу взять их в свой взвод, то они готовы смилостивится и дать своё согласие. Разумеется, я отказала им, сказав, что не заслуживаю такой высокой чести. Существ с таким непомерно высоким самомнением следует держать подальше от себя.
   Первое моё задание в роли командира взвода - руководить его действиями во время учений по освобождению заложника. Учения были зачётными, заложником был Задница, главарём террористов - Таарн. Тоже психологическая подготовка - с самого начала мы должны были твёрдо усвоить, что заложник не всегда может быть симпатичным, а террорист гадом последним, но спасать, тем не менее, надо. Местом проведения учений был выбран жилой дом с пустующей квартирой, находящийся в городе. Для жителей дома это была отличная бесплатная развлекуха, для нас - условия, близкие к реальным. А если что - за всё платит полиция, причём платит столько, что недовольных не остаётся. Правда, нас слегка напугали тем, что за неоправданные разрушения мы заплатим из своего кармана, но в это никто не верил. И правильно. Ну какой там карман у курсанта, скажите на милость!
   Итак, диспозиция. Жилища маруши, как правило, строятся под землёй. Известно, что их предки были грызунами, живущими в норах. Но безумная тектоника этой планеты заставляет часть здания (один - два этажа) строить на поверхности. Считается, что так безопаснее во время встрясок. Зато Таарн, имел хорошую возможность видеть улицу и моих ребят, подтверждая этим верную мысль о том, что у террориста всегда преимущество. И, кроме того, он не в первый раз проводил такие учения. Так что методика, по которой мы должны действовать, была известна ему досконально.
   Ну вот, стоим. Светлый день, ветрено, как всегда, причём дома вдоль улицы образовывают что-то вроде аэродинамической трубы, так что дует очень и очень сильно.
   Таарн с заложником уютно разместились в квартирке, обозревая улицу и требуя турболёт. Точнее, требовал Таарн, заложник молчал. Если бы Таарн получил свой турболёт, то мы бы проиграли. Таковы условия. Если бы мы получили Таарна, мы бы выиграли. При условии, что он не успеет условно убить Задницу. Кое-кто, правда, поговаривал, что это удобный случай от него избавиться, но зачёт был для меня важнее. Началось всё, естественно, с переговоров.
   -Таарн, мы знаем, кто ты и что тебе нужно! Если ты убьёшь заложника, мы тебя всё равно возьмем! - произнесла я ритуальную фразу. - Только сидеть ты будешь дольше, и то если тебя не расстреляют! Не усложняй работу нам и себе, выйди с поднятыми руками и отпусти За... заложника!
   - Иди в задницу! - с явным удовольствием прокричал Таарн. - давай турболёт и мы отчалим! Но можем взять тебя с собой, куколка! Не пожалеешь!
   Зрители засмеялись, а я слегка прибалдела. Нет, правда, он что, так в роль вживается? Раньше я от него никогда такого не слышала, даже наоборот, он относился ко мне как-то... не знаю, по родственному, что ли... И на тебе! Ну ладно. Один - ноль. Будем тянуть время.
   - Турболёт будет, - ответила я. - Сейчас он неисправен, скоро его починят.
   Враньё чистейшей воды. Мне нужно было тянуть время как можно дольше. Но не до конца. По условиям, у Таарна должны были в определённый момент сдать нервы (условно, конечно), и он тогда сможет "убить" заложника. Проигрыш и незачёт. И отчисление. А дальше? Нет, для меня ставки были слишком велики. Чёрт возьми! Да я просто обязана сделать этого сержанта!
   Разумеется, у меня был план, но у всех планов есть один недостаток - они не выдерживают встречи с реальным противником. Так что я пыталась как можно полнее оценить обстановку, пока Таарн ждёт турболёт. Просто так, на случай если понадобится импровизация.
   - Не ври! - проревел Таарн, - Я знаю, что турбач утром был в полной боеготовности!
   - Откуда? - спросила я с невинным видом. - Это секретные сведения, террористам знать о них не положено!
   - Грон побери! - выругался Таарн. Зрители засмеялись, а я обрадовалась. Один - один. Счёт сравнялся.
   Одновременно с этим я изучала план квартиры, занятой Таарном и соседних квартир. Как назло, расклад и тут был в его пользу! Планировка квартиры была такова, что он одновременно мог наблюдать за окном и за экраном дверной видеокамеры. К счастью, мне удалось незаметно посадить двух курсантов на крыши соседних зданий.
   - Кстати, куколка! - заорал Таарн. - Пока турбач чинится, сними с крыши своего парня! Он мне действует на нервы!
   Зрители были в полном восторге. А я едва не спросила какого. Вот ведь гад! Ну что ему стоило хоть кивком указать в ту сторону, где он углядел моего парня! Но, тем не менее, надо выполнить его требования. Пораскинув мозгами, я велела Биерту слезать с крыши.
   -Отлично, куколка! Только я говорил о другом парне! - рассмеялся Таарн. "Вот ведь валит!" - подумала я. И сняла с крыши второго, Роэрда.
   Таарн смотрел на меня и широко улыбался. "Ну что ты теперь будешь делать?" - было написано на его лице. Зрители уже были почти в истерике от хохота! Хорошо, хоть у них хватило ума держаться в отдалении. А у меня хватило ума оставаться спокойной. На самом деле всё было нормально, просто первоначальный план рухнул. Что поделать, такова судьба всех первоначальных планов.
   Тем временем я приняла решение. Турболёт я вызвала (а куда денешься?), но велела ему ждать неподалёку, но и не настолько близко, чтобы Таарн мог его услышать. Идея дать Таарну возможность сесть в турболёт, выманив его тем самым из квартиры и пристрелить, была соблазнительной, но слишком очевидной. Кроме того, тут требовались буквально ювелирные действия, а я сейчас рисковать не могла. Пришлось сделать по-другому. Я велела Каэльду найти владельца соседней квартиры, но находящейся в соседнем подъезде. Конечно, идея моя была совершенно безумна, но именно поэтому она имела шансы на успех.
   Под предлогом, что мне надо в туалет, я зашла в эту квартиру. Наконец-то мне повезло! Владелец оказался старым холостяком, и квартира очень нуждалась в ремонте, так что мы с ним договорились. Имя его произнести я бы не смогла, но звучало оно слегка похоже на Шуушикк. Выйдя, я незаметно отправила двух ребят на том же турболёте на базу, за необходимым снаряжением. Вскоре они вернулись. Незаметно для Таарна они занесли взрывчатку в квартиру соседа, и укрепили на стене. Всё было готово. Затем я дала команду турболёту, подлетать к нам.
   - Таарн! - закричала я. - Твой турболёт на подходе! Но не думай, что ты победил! Мы ещё встретимся!
   Зрители издали вздох разочарования. Точнее, та маленькая часть, которая ещё болела за меня. Остальные просто взревели при моих словах. Это было что-то! Маруши народ тихий, но рёв стоял такой, что футбольные фанаты просто сгорели бы стыда.
   Таарн весело улыбался, предвкушая победу. Точнее, пытался улыбаться. Как актёр он никуда не годился, и я отлично читала по его лицу, что он жалеет о своей победе.
   Двоих ребят я "незаметно" отправила на второй этаж соседнего дома, для отвода глаз. Ещё нескольких "незаметно" отправила на лестницу. Пусть Таарн думает, что я там засаду делаю. С остальными (уже по настоящему незаметно) я пошла к Шуушикку. Затем дала команду турболёту лететь к нам. Как только он появился, мы, взорвали стену, и бросили в дыру гранату с условным усыпляющим газом мгновенного действия. Учебную, разумеется, из тех, что вместо газа дают розовый дым.
   Затем мы проникли в квартиру Таарна, и вытащили Задницу. Он, как и положено заложнику, делал вид, что спит, и тащить его было нелегко, особенно из-за запаха розового дыма. Таарн тоже делал вид, что спит, пока мы его вытаскивали. Просто и буднично? А скольких нервов мне это стоило? И всё нужно сделать как можно быстрее. Ну что ж поделаешь, наша служба и опасна и трудна.
   В-общем, те, кто наблюдал за нами из соседних окон, были довольны. Но особенно был доволен Шуушикк. Полицейские учения и сами по себе - зрелище, но уж возможность в них поучаствовать! Парень просто стал местным героем дня. А квартиру мы ему починили, в ближайшие выходные, всё полностью, как положено. Там же бутылкой "смирновской водки" и отметили наш зачёт. Таарн, правда, был весьма недоволен тем, что при штурме мы не надели противогазов. Грон, как я могла упустить этот момент! Но ничего, пришлось выкрутиться, сказав, что условно маски были. Сработало. Хотя, Таарн ворчал, что не по правилам. Но я уже давно поняла, что правил он не любил.
  
   Где-то на третьем году обучения мы начали учиться "рулить". Нет, не машины, это вдолбили нам раньше, на первом курсе. Речь шла о космических кораблях. Сначала - истребитель. Вот я сижу в его кабине второй раз в жизни. Но теперь не в своём старом тряпье, а в лёгком скафандре. Сигнал. Гидравлика выталкивает истребитель из корабля. Автоматика услужливо гасит возникшие перегрузки. Кажется, истребитель стоит на месте, а стенки ангара быстро уплывают назад. И вновь я одна во вселенной. Негромко говорю - "Поехали". Инструктор, Го-Кур Т'Та'корн, после каждого полёта спрашивал меня, что это за слово. Я отшучивалась, говоря, что это Могущественное Заклинание Счастливого Полёта. У нас это стало своеобразным ритуалом, тем более что при первой же возможности я рассказала ему правду на безмолвной речи. Мы изучили много разных кораблей, небольших, разумеется, максимум на трёх членов экипажа. Но мне и этого было достаточно. Корабли были разных рас, и не только входящих в Союз. Меньше всего мне понравились корабли с Зилаака, созданные на основе биотехнологий. Сидя в нём трудно отделаться от ощущения, что тебя сожрала какая-то мерзкая тварь. Бр-р-р...
   А однажды я наткнулась на древний корабль. У нас было практическое занятие по одиночному патрулированию на истребителе в пространстве. До сих пор не понимаю, зачем такое понадобилось проводить. Разве что своеобразный тест на агорафобию или ориентирование в пространстве? Возможно, потому, что в реальной жизни такого не бывает. В любом патрулировании участвует либо два-три истребителя, либо специальный патрульный корабль. Но как бы то ни было, задание было простое: вылететь в определённую зону пространства, охранять её от возможного вторжения в течение некоторого времени, затем вернуться. Ничего сложного, только слегка не по себе и скучновато. Сидишь в кабине, вокруг тебя световые годы пустоты. И отделяет тебя от бездны только тоненький борт кораблика. Кажется, только стукни в стенку и вывалишься наружу. Первые несколько минут сидишь скованный от страха, но потом привыкаешь. На место я прибыла с удивительной точностью, определила границу охраняемой зоны, нанесла её трёхмерное изображение на картинку окружающего меня пейзажа и повесила мой кораблик в центре. Собственно, всё. Умная электроника бдительно следит за окружающим пространством, я тихо сижу в кресле и любуюсь пейзажем. Теоретически можно поспать, в случае чего электроника разбудит, но я не хочу. Во-первых, добрая автоматика всё это запишет для командования, во-вторых, за последнее время я так редко бывала одна, что жаль тратить такое драгоценное время на примитивный сон. Поэтому я просто расслабилась и задумалась. В принципе моё будущее меня устраивало. Оно походило на начатую заново жизнь, а такая возможность предоставляется далеко не каждому и глупо было бы ею не воспользоваться. С другой стороны, моё прошлое было ничуть не хуже. Но вернуться назад? Сначала я должна дослужится до того момента, когда я смогу сама выбирать, куда лететь. Вряд ли это будет скоро, сперва нужно дослужится до командования каким-нибудь кораблём. Стоп. А вот этот истребитель? Считается, что он способен на дальние перелёты. Солнце в данный момент находится в пределах радиуса действия моего кораблика. Точнее, на краю этого предела. Вопрос, хватит ли ресурсов? Простейший расчёт показал, что ресурсов в обрез. То есть, если большую часть полёта я буду спать, а остальное время дышать пореже, то мои шансы приземлится в Москве на Красной площади живой очень велики. Правда, последние минуты перед посадкой мне придётся дышать тем воздухом, который останется в скафандре, но какого чёрта? Можно и потерпеть. А стоит ли? Что меня там ждёт? Конечно, меня уже давно списали в покойники, в моей квартире живёт кто-то другой, дело о моём исчезновении почти наверняка закрыто. Ну что ж, слухи о моей смерти будет нетрудно опровергнуть. Доказательства моего пребывания среди инопланетян у меня есть, истребитель, например. Но бросить моих ребят, мой взвод? Братьев гхумоков? Бедолагу Каэльда, который будет вынужден жить с позором или повесится? Жаль парня, хоть и дурак. И смогу ли я потом честно сказать, что никогда никого не предавала? Или просто посмотреть в ночное небо, полное звёзд, таких далёких и недоступных. Тех самых звёзд, которые я держу в руке, прямо сейчас. Будут ли им заменой Сочинский пляж, раздельный купальник и возможность не вспоминать про этот пропотевший скафандр? А маленькая жёлтая звёздочка так ласково светит, обрамлённая зелёным кругом прицела для гипердвижка, так манит к себе. А время (и с ним воздух) между прочим, уходит безвозвратно.
   Внезапно раздался сигнал тревоги. Я взглянула на изображение границ и обнаружила, что в мою зону вторгся посторонний объект. И это не был метеорит. Подлетев поближе, я увидела, что это был корабль. Причём корабль неизвестной мне конструкции. Летел он медленно, мою зону мог бы пролететь примерно часа за два. Ну вот, необходимость делать тяжёлый выбор пока отпала.
   -Гнездо, я первый! - Произнесла я. Тишина. - Гнездо, гнездо, как слышите?
   Тишина. Чёрт, неужели связь накрылась? А нет, слава богу, я просто случайно её вырубила. Минус мне. Особенно, если до меня кто-то пытался достучаться. Касаюсь сенсора.
   -Гнездо, я первый! Как слышно?
   -Первый, слышу тебя. Доложи обстановку, - ответил наш ротный, Воурс.
   -В контролируемую мной область пространства вторгся космический корабль неизвестной конструкции. Огней нет, двигатели выключены, во всех диапазонах молчит. Ориентировочное время прохождения через зону - два часа. Предполагаю, гость терпит бедствие. Прошу инструкций.
   Пауза. Судя по всему, товарищи совещаются. Жду. Наконец, эфир проснулся.
   -Первый, приказываю, патрулирование прекратить. Включить маяк, сопровождать гостя вплоть до подхода подкрепления. На провокации не отвечать, огонь не открывать. Как поняла?
   - Поняла вас, огонь не открывать, на провокации не отвечать, сопровождать гостя до подхода подкрепления.
   - Конец связи.
   Ого! А дело-то серьёзное. К Земле теперь рвануть, всё равно что в трусости расписаться. Лёгкое касание сенсора, и маяк включён, так что мой кораблик теперь можно легко отследить. А теперь рассмотрим гостя поближе. Странная конструкция у него, какая-то... совхозная, что ли? Длинный цилиндр, на одном конце что-то похожее на застеклённую кабину, на другом - система отражателей. И два бублика, надетых на цилиндр ближе к тому концу, где кабина. Похоже, когда-то они вращались, но сейчас неподвижны. Посветила в рубку фарами. Странно, почти нет пыли. А с другой стороны, откуда ей взяться? За пультом три кресла необычной формы. Привязные ремни висят в воздухе, неприятно похожие на застывших змей. Невесомость. Понятно, экипаж когда-то покинул корабль, причём в спешке: на пульте видна рамочка с... чем-то. Фотография? Картинка? Снаружи не видно Интересно, что тут произошло? Лечу вдоль корпуса. Ого! У гостя-то в боку дырища, да какая! А в глубине фары высветили внутреннюю оболочку (или палубу?) с такой же дырой. И далее стенка, в которой застрял крупный камень. А дырка огромная - весь мой истребитель войдёт. А почему бы и нет? Корабль явно мёртв, сюрпризов быть не должно. А с другой стороны, мало ли что? Одни раз я уже попала на чужой корабль, хватит с меня. Нет уж, подвешу истребитель рядышком с гостем, и буду ждать подкрепления. Буду ждать. Подкрепления. Ждать. Чёрта с два! И я осторожно развернула свой кораблик и аккуратно вошла в эту дырищу. Слава богу, сюрпризов пока не было. Между оболочками не оказалось ничего интересного. Фигурные опоры, и только. Осторожно двигаюсь дальше. Чёрт, не разбиться бы об этот камушек! Нет, увернулась. И оказалась в тёмном и узком туннеле. Фары осветили пустоту передо мной, по бокам стены, увешанные проводами и тёмными лампами. Вот класс! Если бы не невесомость, я бы решила, что попала в московское метро. Впрочем, нет. Есть отличие. Остатки членов экипажа. Мгновенная декомпрессия превратила их в ошмётки мяса, даже крови не осталось, вся испарилась. С трудом удерживаюсь от тошноты - в скафандре это верная смерть. Медленно двигаюсь вперёд, осторожно, чтобы выхлопом от движков не задеть стены. Впереди по-прежнему тьма и кабели. Стоп! Фары высветили закрытую переборку. Всё правильно. Экипаж корабля принял меры против разгерметизации. А на что я рассчитывала? Ладно, сматываюсь. Осторожно даю своему кораблику тормозной импульс. Узкий коридор, не развернуться, приходится идти задним ходом. Прямо до дыры, оттуда наверх. Уф! Всё-таки насколько в открытом космосе лучше, чем этом коридоре! Так, прикинем-ка, откуда он летит? Жаль, на истребителе нет подходящей аппаратуры, но, тем не менее, прикинуть можно. Прикинула. Мать честная! Ближайшая к траектории этого кораблика звезда находится на расстоянии почти 300 светолет отсюда! Сколько же времени он летел? Сколько ему вообще лет? Да существует ли ещё тот народ, что его строил? Между прочим, 300 светолет - это область пустых миров и никакой жизни там нет. А за ней - Неизвестность, туда даже торговцы не летают. Так я и ждала подкрепления, теряясь в догадках. Впоследствии я пыталась выяснить, что это за корабль и что с ним стало, но никто мне ничего не сказал. На все мои расспросы я получила массу толковых ответов, сводящихся к простой формуле: "Курсант, не спрашивай!". Да, само патрулирование, скорее всего, было каким-то тестом, так как после него отчислили много народу. К счастью, мой взвод не тронули.
   Сколько ещё было подобных учений! Захваты космических кораблей с террористами в порту и в космосе, захваты зданий на земле и на орбитальном городе, действия в условиях невесомости и в открытом космосе... Да мало ли что ещё! Не все из них проходили гладко, однажды я чуть не погибла в космосе, но, к счастью, всё обошлось. Мы отрабатывали бой в космосе против отряда контрабандистов. Опять странности: неужели контрабандисты настолько богатый народ, чтобы иметь свой космический флот? Мне казалось, что от нас скрывали правду. На самом деле речь могла идти о действиях полиции во время войны. Точнее сказать, о действиях патруля. Ох, не нравится мне это.
   Вылетели с базы на Текри самостоятельно. Я, Каэльд и Роэрд на патрульном корабле, остальные - на истребителях. Вести строй кораблей через гиперпространство - задача ещё та. Очень многое зависит от случайных обстоятельств, но я справилась - все вышли из гипера одновременно и на достаточно небольшом расстоянии друг от друга. Далеко вдали висел "Счастливчик" - корабль наблюдения за учениями. По началу всё шло, как по маслу. Мы выстроились в боевой порядок, нашли скопление "вероятного противника" и пошли в наступление. И тут на моём корабле погас свет. Само по себе это не так страшно, корабль перешёл на аварийное питание от накопителей. Теоретически я даже могла управлять операцией по прежнему, но при тускло-красном свете. Вот только накопители оказались почти пустыми, ещё несколько минут и всё. Корабль умрёт и мы все умрём вместе с ним. "Счастливчик" далеко, он просто не успеет прийти на помощь. Чёрт, я же обязана проверить перед вылетом всё, вплоть до зарядного устройства! Да, я проверила, точно, и зарядник был в порядке. Так какого чёрта авария? Я представила себе как мчится мой мёртвый кораблик, а за ним стая истребителей, обречённых на гибель. Пусть даже и на условную. Внезапно отключился основной компьютер и управление оружием. Вот тут мне и стало страшно, по настоящему, как когда-то в прошлой жизни, когда изображала из себя внедрённую в банду проститутку во время одной операции. Тогда я выкрутилась не хуже Шарапова, но сейчас... Кажется, я билась в истерике, кричала что-то вроде - "Мужики, да сделайте же что-нибудь!". Помню, Каэльд вырубил меня ударом в челюсть, что-то ещё. Но всё обошлось. Когда я пришла в себя, всё было почти нормально. Роэрд подключил связь и тормозные двигатели к питанию боевых ракет, затем остановил корабль. Каэльд заглушил реактор и отстрелил его в пространство. Воевать мы не могли, но управлять взводом по радио было можно. Недолго, конечно, но на время операции энергии хватило. Первым делом я отозвала к себе истребитель Биерта, для того, чтобы он расстрелял летящий в пространстве реактор. Затем я велела стать ему моими глазами, то-есть держаться вдали от боя и докладывать обстановку. Вот таким образом, с грехом пополам, нам удалось выполнить задачу. Более того, парни всерьёз собрались буксировать мой патрульник через гиперпространство на базу. Слава вселенной, обошлось без этого. "Счастливчик" принял на борт меня и экипаж, бросив мёртвый патрульник висеть и дожидаться ремонтной группы. Я заперлась в одной из кают и разревелась по настоящему. Мои парни не тревожили меня, они встали возле каюты и никого не пускали внутрь. Никого, кроме Каэльда. С некоторых пор, если помните, он ходил за мной по пятам. Я могла его выгнать, но не хотела. Иногда женщине бывает нужно на кого-то опереться, какая бы сильная она не была. Он обнял меня, и говорил что-то, что должно было меня утешить, а я ревела в его скафандр. Признавался в любви, говорил, о моих необычных глазах... Всё-таки глупые мы, бабы. Ведь знаю же, что врёт, знаю. Но ничего не могу поделать с собой, всё равно верю. А может, и сама его люблю. Не знаю. Нет, всё-таки дура я, наверное. И что в нём такого? Подумаешь, оранжевые глаза с вертикальными зрачками. Нет, точно я дура.
   Позже было расследование, много объяснительных записок, всякая лабуда, обычное дело. Меня признали невиновной в аварии, списали всё на отработавший свой ресурс зарядник, одним словом, обошлось. Телеметрия в момент аварии не работала, так что о моём поведении комиссия судила только со слов Каэльда и Роэрда, а они лишнего не сказали. Так что всё закончилось хорошо. Только в глубине души застарелым ожогом осталось воспоминание о моей минутной слабости, которая чуть не погубила нас всех.
   После пятого курса обучение закончилось. Мне торжественно вручили удостоверение полицейского, две звёздочки над карманом мундира и предписание явится к месту службы. Как я и ожидала, в звёздную Тмутаракань. Точнее сказать, Кущкеу, аналогичная Солнцу жёлтая звезда с двумя планетами, из которых одна землеподобная, но лишённая своей разумной жизни, а другая просто большой камень, вроде Луны. Кроме того, там есть пара орбитальных городов, в одном из которых нам предстоит нести службу и каменно-пылевое облако, в котором иногда прячутся контрабандисты. Видимо, и на звёздах нельзя получить хорошее место, не имея связей. Ну что ж, мне не привыкать. Я русская и всякого повидала. А что будет дальше? Посмотрим. В конце концов, передо мной лежит галактика. И только от меня зависит, какое место я в ней займу. Я и моё кошкоглазое сокровище, которое летело со мной. А как же? Должны мы с ним когда-нибудь прикончить друг друга или нет, грон побери? Каюты на лайнере нам дали разные, хотя какое это имело значение после казармы? Единственно что, приятно было ложится спать и сознавать при этом, что в одной комнате с тобой никого нет. Сами каюты тоже были не бог весть что. Однокомнатные, правда с видео и выходом в информ-сеть. Но это же бесплатный минимальный доступ к информации, гарантируемый конституцией Галактического Союза. Всё остальное - удобства и душ - одни на две каюты. Причем получилось так, что не на наши. Ладно, переживём. Несколько хуже было то, что Каэльд очень хотел лететь в своей новенькой форме. Нет, всё-таки мужики это что-то с чем-то. Дали ему форму или хуже того, оружие, так он будет с ним носится не меньше, чем девка с зеркалом и новыми тряпками! Кое-как отговорила его от этого и заставила надеть что-то приличное. Он сдался и приобрёл гражданский костюм, правда, не кирнского производства, а фаарзи, но содержащий, как он выразился, его фамильные цвета. Я ничего против не имела, костюм ему очень шёл. Для себя я приобрела отдельно длинную скромную юбку синего цвета и такую же блузку производства фаарзи. Очень даже милое сочетание и хорошо мне шло. Ну и разумеется, всякие бытовые мелочи, бельё, халатики, косметику. Полёт длился неделю, так что у нас было много времени о многом наговорится. Тем более, что впервые в жизни мы оказались наедине и нам никто не мог помешать.
  
   Полдень.
   Таможню мы прошли без приключений. Ну что можно найти у пары курсантов без роду-племени? Некоторый интерес вызвали наши документы. С моими, как всегда, вышла небольшая заминка ("откуда, мол, и что это за астрономические новости?"), но всё обошлось. И вот мы стоим в кабинете начальника полиции города Караам, полковника Тухур Т'Кирн. Был он смуглее Каэльда и происходил из мурухов. Тоже кирнская национальность. Мне он сразу не понравился своей тучностью и торчащим из-под воротника краем свитера. Если такое нарушение устава у начальника полиции...
   - Итак, молодое пополнение, - произнёс он с некоторой брезгливостью. У него что, так много подчинённых, что двое прибывших офицеров мешают работать? Или просто не любит молодёжь? - И, разумеется, у обоих личные дела в полном порядке, как будто каждый из вас святой Нурах?
   Грон побери! Упомянуть Нураха при норге всё равно что поздравить с новрузом католика или сказать мусульманину "Христос воскрес"! Конечно, Каэльду на это наплевать, он достаточно умён, чтобы не быть религиозным фанатиком, но Тухур явно хочет его оскорбить. И Каэльд это понимает. Краем глаза смотрю на него, он уже почти закипел. Тихонько пнула его сапогом, молчи мол. Тем временем Тухур переключился на меня.- Ну надо же, красотка, вырядилась с иголочки! А почему, па-азвольте спросить, у вас брюки несколько... не по форме сшиты? И сапожки, кажется, тоже? Хоть сейчас на пикник! Вы простите, сами всё перешивали? Почему? Па-а-ачему, я спрашиваю? "Ну, сейчас я тебя", - подумала я.
   - Сапоги шила на заказ, а форму перешила сама, как велят требования религии моей расы, - ответила я. - Согласно заветом святой Моды, - тут я сложила ладони чем-то этаким, - женщина должна показывать фигуру максимально эффектным образом, как бы она ни была одета.
   Каэльд вытаращил глаза от такой наглости. Мы с ним изрядно поднатаскали друг-друга по истории и географии наших планет.
   -Религии вашей расы? И какой же, интересно вы расы? Что такое Т'Человек? Есть такая раса - человек?
   Да что же это делается! Что он несёт, чёрт побери? Мы что, первокурсники на плацу? Краем глаза опять посмотрела на Каэльда, он еле сдерживается. Честно говоря, мне в этот момент даже стало приятно, что он так за меня волнуется, едва ли не сильней, чем за себя. Но на всякий случай, ещё раз стукнула его по сапогу, чтоб молчал. Сама решила прибегнуть к старому испытанному методу - шевелить в сапоге большим пальцем правой ноги и думать, куда его ещё повернуть, изредка отвечая "так точно" и "никак нет", смотря по интонации начальства...
   -Ладно, личные дела у вас в порядке, - пробурчал, наконец, Тухур. - Считайте себя полноправными полицейскими Караама. Ваш участок - порт, примыкающие к нему сектора и соответствующий участок космоса. Старший - Ирина Т'Человек. Идите в канцелярию, узнаете подробности. Затем примете скафандры, патрульник, всё необходимое оборудование и начните заниматься делом! Вон отсюда!
   Вылетели мы из кабинета птицами и направились в канцелярию.
   -Стой, - сказала я Каэльду. - давай-ка обсудим наше с тобой положение. Тем более, время обеденное, столовка рядом. Пошли!
   -Пошли, - сказал он безразлично и пошёл за мной. Нам не повезло, в столовой пообедать можно было только по талонам, а их мы могли получить только в канцелярии, до которой не дошли. Правда, Каэльд умудрился разжиться парой стаканов чатры и булочками, обаяв буфетчицу. Конечно, получить еду было приятно, но некоторый укол ревности я ощутила. Впрочем, меня утешил тот факт, что он заплатил за них двойную цену.
   -Слушай, Ки, - спросила я, отпив из стакана, - как тебе это понравилось?
   -Совсем не понравилось, - ответил он. - Клянусь, я убью этого... этого... Тухура, я ему глотку перегрызу! Да я...
   -Спокойно, Ки, не суетись, - сказала я, - мне приятна такая забота обо мне. Но скажи, как ты думаешь, почему этот красавчик так себя вёл?
   - Не знаю, но если...
   -Только не вздумай объявить ему г'йохль, милый, - проворковала я, - приревную - убью обоих...
   - Хорошо, не буду. Но хотел бы я знать, почему он себя так вёл?
   - Может, воспитывал?
   - Вряд ли. Но одно могу сказать точно - в этой богадельне такой бардак, какого не было за всю историю галактики. Если уж начальник полиции носит свитер под мундиром, не скрываясь...
   -Кстати, а зачем он его носит? - мне правда было это интересно.
   -Наверное, ему холодно. Мурухи - южный народ. А может, это просто дорогой свитер, не знаю. Они любят дорогие вещи. А что?
   -Да так, интересно. Но всё-таки, чего ради он нам хамил?
   -Знаешь, мне кажется, он ждал не нас.
   Тут я слегка опешила. А ведь верно! Конечно, это не объясняет его хамства, но, по крайней мере становится понятно недовольство.
   - Слушай, Ки, а в этом что-то есть. - Я слегка призадумалась. Возможно, он ждал старых друзей, а приехали двое каких-то непонятных...
   - Ну ладно, а что делать-то будем?
   - Службу нести, бандитов ловить. Не любит нас - его трудности. Хотя и подозрительно всё это. А бардак здесь и правда, какой-то нереальный.
   - Да я и смотрю, одеты кто во что горазд. Вон, глянь, Ир, у того парня ботинки не форменные, а фирменные.
   -Действительно, - я пригляделась. Парень, на которого указал Каэльд, даже не потрудился подобрать ботинки по цвету. - А ко мне насчёт сапогов приставал, жук. Ничего, этим я займусь.
   -Ты? Наверное, намерена занять место Тухура?
   -Зачем? Я и так справлюсь.
   -Посмотрим, - сказал он.
   -Посмотрим. Ладно, пошли за барахлом. Нет, сперва за сумками.
   Забегая вперёд, скажу, что с бардаком в области внешнего вида мне действительно удалось справиться за полгода. Это было нетрудно, косой взгляд на одного мужика, поощрительный на другого, пара намёков третьему, два-три слова четвёртому. Дольше всех держался наш компьютерный гений, человек не от мира сего, но и с ним я справилась Как-никак, я всё-таки единственная женщина в управлении (не считая буфетчиц), да ещё с таинственной историей, так что им всем со временем пришлось соответствовать. Всё-таки мужики толком без нас, женщин, ничего не могут, даже за собой проследить. Каэльда всё это только забавляло. Впрочем, Тухур продолжал носить свитер, но стал хоть прятать его поглубже, под мундир. И на том спасибо. Между прочим, несмотря на своё хамство, он оказался очень даже хорошим начальником полиции. Мы ни в чем не нуждались, зарплату получали всегда вовремя, и если нужно было что-то для служебных надобностей, то получали это сразу, стоило только сказать об этом Тухуру в любое время и в любом месте. Отмазать от любого нарушения, если это было в интересах службы, защитить от нападок журналистов, охочих до любых скандалов, даже перевести их на себя, это пожалуйста. Но за то он и требовал от нас многого, очень многого, и был крайне суров, если что-то не так.
   Само собой разумеется, скафандры наши оказались не готовы, корабль наш неизвестный пока напарник должен пригнать только завтра, оформить нас смогут только во второй половине дня, когда вернётся из поликлиники парень, который заполнит наши документы. Соответственно, барахло наше тоже сегодня получить невозможно. Хорошо, хоть комнаты в общежитии дали, и то сказали, оформят завтра задним числом. Обычный бардак. Звёздная провинция, чёрт возьми. А Тухур на нас рычит, будто мы у него три рубля заняли и не отдаём.
   Ну ничего, зато можно прогуляться по городу, прошвырнуться по магазинам. Последнее, правда, излишне - с деньгами некоторая напряжёнка, так что тратится пока не разумно. Но посмотреть товары можно, почему нет? За погляд деньги не берут. Да и с городом ознакомиться не мешает. Вообще орбитальный город совершенно не похож на обычный. Вместо улиц - широкие коридоры, сверху - рельсы для транспорта, несколько рядов, снизу - пешеходная зона. Экономия места. Центральный отсек - обзорная площадь. Вместо потолка - прозрачный купол. Под ним - прозрачный пол, можно полюбоваться на планету. А полюбоваться есть на что - голубой шар, похожий на Землю, полностью заросшие зеленью материки, облака... Правда не белые, грозовых явно больше, но это и понятно, планета молодая, буйная... И жизнь на ней такая же, деревья под 500 метров высотой, под ними какие-то бешено мутирующие существа, неподдающиеся никаким исследованиям. Самое начало эволюции, глядишь, через пару миллиардов лет и человек появится. Но сейчас туда лучше и не соваться. Так что я сразу подумала, что там внизу идеальное место для базы контрабандистов. Ладно, разберёмся со временем, сейчас мы на отдыхе, хоть и вынужденном. Расслабимся, отдохнём... Комната в общаге это всё-таки не койка в казарме. А со временем и в городе можно квартиру снять, полицейским сдают дешевле. Мало ли что, вдруг помощь хозяину понадобится?
   Наутро мы опять заявились в отделение, оформляться. На этот раз всё уладилось, хоть и со скрипом. А ближе к вечеру мы пошли в док, встречать свой корабль. Пришли даже раньше, чтобы осмотреть и проверить скафандры, которых полагалось три штуки на человека: легкий космический, боевая броня, и высшей защиты. Осмотрели, проверили, расписались, приняли. Приятно, когда скафандр новый. В учебке у меня был старый скафандр, весь исписанный изнутри "мудрыми" изречениями тех, кто носил его до меня. Это бы полбеды, но он ещё и хранил их запахи, так что мне пришлось долго его отмывать хлоркой, перед тем, как надеть в первый раз. Новые скафандры тоже пахли изнутри пластиком, но этот запах должен был быстро выветриться.
   Наконец-то нам сообщили, что наш корабль прибыл в док. Мы тут же рванулись знакомится с третьим в нашей команде. С замиранием сердца я смотрела, как открывается люк, как оттуда выходит оживший ночной кошмар - скуош. Странно знакомый кошмар, и на левой лапе у него блестели часы "Восток". "Хисс!" - Заорала я и бросилась ей навстречу, напрочь забыв об оставшемся где-то сзади Каэльде, и обо всём на свете. Бенц! - сказало бронестекло, вправленное в дверь дока, и разлетелось мелкими осколками. Видимо, частые выхлопы двигателей не пошли ему на пользу. Не обратив на это внимания, я зачем-то пихнула карточку в замок, чтобы открыть разбитую дверь, и рванула вперёд. Всё-таки Хисс - самая моя близкая подруга в этом безумном мире.
   -Что ты делаешшшшшшшь, глупая! - воскликнула Хисс и отступила в глубь корабля. - Я ещё не успела помытьссссссссся!
   Это меня отрезвило. Пот скуош - очень неприятный контактный яд. Два часа боли и два дня паралича мне обеспечены, если я вздумаю обняться с любимой подругой.
   - Извини, я забыла, - смущённо сказала я, - просто я так рада тебя видеть.
   - Я тоже. А кто этот милый кирн сссссссзади тебя? - спросила Хисс. - Можно его ссссссъесть?
   - Я обернулась. Сзади стоял Каэльд, бледный, как смерть, сжимающий в руке невесть откуда взявшуюся железяку и всем своим видом выражавший намерение защитить меня или умереть.
   -Успокойся, Ки. - сказала я. - Это моя лучшая подруга, и она меня не тронет. Она добрая и ужасно милая.
   Это не помогло, возможно, потому, что Хисс нацелила на Каэльда свою внутреннюю пасть. А он взирал на Хисс, бледный и неподвижный, как статуя командора. Я помахала пальцами перед его глазами. Помогло, он начал дышать.
   -Парень, да ты что, ни разу живого скуош не видел? - спросила я. Откровенно говоря, его можно было понять, если вспомнить мою реакцию при первой встрече с Хисс, тогда мне удалось довольно быстро взять себя в руки, но сейчас Каэльду было труднее.
   -Пожалуй, не буду его есссссть... - сказала Хисс. И, подумав, добавила - ссссегодня...
   -Если ты хоть пальцем тронешь Ирину..., - произнёс Каэльд. Я даже испытала некоторую гордость при этих его словах.
   -Успокойся, не тронет она меня, - сказала я, - и тебя тоже. Хисс шутит, правда, подруга?
   -Шшшшшшучу... - сказала Хисс. - Извини, Каэльд, не удержаласссссь. Так забавно сссссмотреть на тех, кто насccc видит впервые. Между прочим, не пройти ли нам в корабль? Сссссчитается, что мы должны осссссмотреть его и принять.
   С этими словами она развернулась со своей непередаваемой грацией и скрылась в люке. Хотелось бы мне научится двигаться так же красиво, как моя подруга, но увы! Я не Плисецкая. Да и у Плесецкой бы такого не получилось, могу поспорить. С такими грустными мыслями я нырнула в люк за ней и Каэльдом. Внутренность корабля абсолютно стандартна, два кресла, ложе для Хисс, стоящее между ними, три одинаковые пульта и куча разного оборудования. Каэльда мы обе дружно отправили тестировать технику, у него это лучше получалось, а сами устроились на своих местах и начали чесать языки.
   - Ссссслушшшай, Ирина, откуда ты взяла этого парня? - спросила меня Хисс.
   - Да так, учились вместе. А что? - уклончиво ответила я.
   - Ничего... Доходили до меня сссслухи об одной сссумасшшшедшей фаарзи, учившшшейся на Текри-2а. Вот только не помню, чтобы фаарзи направляли туда. У них ссссвоя база...
   - Верно, говоришь, - вздохнула я, понимая, что надо признаваться. - Не было там фаарзи. А что ты слышала?
   - Разное. Ты правда засунула парализатор в задницу тому идиоту?
   -И ещё выстрелила при этом, - улыбнулась я. - Только давай не будем вспоминать об этой истории?
   - Сссогласссна. Сссскажи, а этот парень - тот, о ком я думаю?
   - Возможно. А о ком ты думаешь?
   - О том, сссссс кем у тебя был поединок.
   - Он самый, - грустно сказала я. - А куда денешься? Ну не убивать же парня только за то, что он однажды свалял дурака? Кстати, в остальном он мне очень даже нравится. Не супермен, но и не слюнтяй, самое то что надо. Я считаю, мне с ним повезло.
   - Конечно. Но жить сссс таким дамокловым мечом - тоже не ссссладко.
   - Хисс, пойми меня правильно. Я всего лишь слабая женщина, и к тому же одинокая. Ты думаешь, в этом мире я смогу выжить одна?
   - Ссссможешь.
   - Чёрта с два! - тут до меня дошло, что мы оба говорим по-русски, но я не обратила внимания. - Смогла бы, в Москве. Но здесь, среди разных чудищ...
   - Чудищщщщ?
   - Извини, не о тебе речь. В общем, ты поняла. Хисс! Я не смогу одна выжить здесь, просто не смогу! Сама посуди, жила себе в Москве, бандитов ловила, звёзд с неба не хватала, конечно, но и не хуже других служила. И тут на тебе, заново всему учись, незнакомые технологии, новые методы, ментоскопирование всякое, стратегия, тактика, бог мой! Как я не свихнулась, не знаю. Мне до смерти необходим кто-то, на кого я могу опереться, в жилетку поплакаться, на худой конец! - я чуть сама не разревелась при этих словах. - Хисс, Ки всё время был рядом со мной, помогал мне, и даже та оплеуха, которую он мне дал тогда...
   - Какая оплеуха? - Я заметила, что хвост Хисс напрягся, как всегда, когда она была встревожена. Я коротко рассказала о событиях на учениях, когда сдох реактор корабля, а я не знала, что делать и впала в истерику.
   - Понятно. И ты на него не сссссердишьссся?
   - За что? Как бы то ни было, он этим спас мою жизнь. А подробностей никто так и не узнал. Хисс, я люблю его. Просто люблю. И он меня тоже.
   - А ты уверена, что он не захочет продолжить вашшшш поединок?
   - И пусть его, - безразлично сказала я. - Чему быть, того не миновать...
   - Ну ссссссмотри. Если что, я ему...
   - Не надо.
   В это время из реакторного отсека вылез Каэльд.
   - Всё в порядке, - сказал он. - Корабль исправен, все системы в норме, после предстартовой подготовки можно вылетать.
   - Вот и хорошо, - обрадовалась я, - сейчас распишемся о приёмке, и будем считать, что мы вступили в должность.
   - Ссссслушаюсь, мой командир, - отсалютовала Хисс. - Расписываемся, и идём отдыхать до завтра.
   - Хисс, а посетить Тухура? - поинтересовалась я
   - Ссссс ним уже улажено, - проскрипела моя подруга, - но ты права, надо ему представиться, из вежливости.
   - Ха, из вежливости, - сказал Каэльд, - нас он не очень вежливо встретил.
   - Возможно, - ответила Хисс, - о нём говорят, как о редкоссссстном хаме. Тем более, что он ждал не вас, и не меня, а своих друзей.
   Мы с Каэльдом переглянулись.
   - А не знаешь, как вышло, что вместо него прилетели мы? - спросил Каэльд
   - Не знаю. Сссскажу только, что я нажимала кнопки, чтобы попассссть в одну команду сссс Ириной, неважно где. Конечно, я бы предпочла спецкорпус, а не этот маленький городишко, но у нас всё впереди. И я думаю, что нам надо поторопиться. Где мои ссссумки?
   "Хотела бы я знать, что в них", - подумала я. Одежду скуош не носят, а еда в патрульнике и так имелась. Ну ладно, вечером расспросим.
   Как только мы вышли из корабля, я тут же решила, что надо дать ему имя. Некоторое время я колебалась. Очень хотелось назвать его "Катти Сарк", в честь знаменитого клипера. Имя заслуженное, приносящее удачу, что, возможно, понравилось бы Каэльду, но объяснять ему и Хисс, что оно обозначает, да ещё цитировать Бернса в переводе на стандартный не хотелось. Да и звучит не по-русски. В конце концов, я решила, что раз клипер был назван в честь ведьмы, то и мой новый кораблик будет называться "Ночная ведьма". Просто и скромно. Хисс и Каэльд это одобрили. Впоследствии я раздобыла немного краски и мы с Каэльдом вывели это название на бортах, красивыми буквами по трафарету.
   Вечером, после того, как Хисс представилась Тухуру (кстати, с ней он разговаривал вежливее, чем с нами) мы наконец-то заняли наши комнаты в общежитии. Пришлось, правда, сделать в них небольшую уборку и составить маленький план ремонта, на будущее, когда у нас заведутся деньги. А затем мы втроём собрались в комнате Хисс, как в самой большой, уютно разлеглись на ковриках, держа в руках по кружке чатры и принялись вспоминать годы обучения. Каэльд уже привык к моей подруге и не смотрел на неё с таким ужасом. Внезапно Хисс вспомнила:
   -Ирина, у меня для тебя есть подарок!
   -Доставай! - воскликнула я, подскочив с коврика.
   -Вот он, - сказала Хисс, вывалив на пол содержимое сумок. Это были видеокристаллы. Каэльд задумчиво покрутил в руке один из них, затем положил обратно.
   -Что это? - удивилась я.
   - Засунь ссссамый первый в видео, и включи, - прошипела Хисс.
   Я так и сделала. И просто обомлела при виде заставки программы "Время"
   - Господи Хисс, - прошептала я, уставившись - где ты это достала?
   - Мой сссссын, Шурх, сссссслужит на "Неусссстрашшшимом", он и подобрал кое что из архивных записссей, - сказала Хисс. - И сам кое-что записсссал. Ты меня не ссслушаешь?
   - Слушаю, - сказала я, не отрываясь от экрана. - Сын Шурха записал неустрашимый архив. А? Ты что-то сказала?
   Царский был подарок. Каждый вечер после службы я просматривала эти записи, даже погоду, хотя она мне была без разницы. Очень огорчил арест Чурбанова, я его очень уважала. Распад Союза потряс. Почему-то вспомнились слова, которые я бросила тогда негодяю Рино - "Кому нужен такой союз, который одна баба развалить может?" Накаркала, дура. Очень повеселил меня трёхцветный флаг над Кремлём, да ещё в сочетании с мавзолеем. Впрочем, вряд ли стоит об этом писать, вы всё это прошли и обо всём лучше меня знаете.
   Район нам попался не самый тихий, всё-таки порт, со всеми вытекающими последствиями, включающими в себя мелких наркоторговцев, проституцию, казино, которое тоже явно не способствовало снижению криминала, так что работёнка нам предстояла та ещё, но мы потихоньку справлялись. Труднее всего было работать с самой ненавистной породой преступников - наркоторговцами. Есть, конечно, некоторые официально разрешённые наркотики, спиртное или курево разных видов, разные химические соединения, вызывающие какие-то приятные ощущения у разных рас и против неё никто ничего не имеет, ни я, ни закон. Но эта дрянь, которой они торговали была просто подлостью. Каппарх - наркотик, который не вызывает ничего, кроме быстрого привыкания и страшных ломок. Плюс к этому очень дорогое лечение от зависимости, а бесплатной альтернативы просто не существует. Нет, конечно, на многих планетах такие программы есть, но билет туда тоже стоит денег. Я видела жертв этой дряни, они уже не были похожи на людей: жалкие комья угасающей жизни, тянущие руки за монеткой, жаждущие хоть как-то избавится от боли, вызванной ломками, слёзы, текущие по щекам, глаза, в которых не осталось уже ничего, кроме мольбы и боли. У меня сердце сжималось от желания им помочь и от невозможности это сделать. Господи, попался бы мне тот, кто придумал эту дрянь! Я бы точно скормила этой твари её печень, а может и не только, но что я могла поделать? Только одно - ловить мелкую шушеру, которая торгует этим дерьмом, поскольку крупная рыба пока не по мне. С шушерой тоже были проблемы, ведь торговца нужно поймать с поличным, то-есть в момент покупки товара, иначе он просто скажет, что купил товар для себя. Впрочем, с этим я справилась. Я просто приходила к такому торговцу на квартиру и покупала у него ровно столько товара, сколько нужно, чтобы подвести его под статью. Дальше появлялись Каэльд и Хисс, оформляли взятие с поличным. И всё. Большинство торговцев сами были наркоманами, соображали туго, так что такой фокус проходил достаточно долго. В итоге в нашем секторе не осталось практически ни одного наркоторговца, кроме самых сообразительных. Этих я не трогала, при том условии, что они будут продавать товар только старым клиентам. Раз уж эти бедняги не могут вылечиться, пусть хоть так облегчат себе жизнь, рассудила я. Для отчётности такое положение вещей было в самый раз, так что даже Тухур был доволен. Ничего более интересного, как правило не случалось, мелкие грабежи, налёты, убийств не было. Последнее главным образом потому, что в орбитальном городе практически невозможно избавиться от трупа - в палубу его закопаешь, за борт не выбросишь, а сжечь невозможно просто потому, что наказание за разведение любого огня похлеще, чем за убийство. Оно и понятно, для такого замкнутого пространства страшнее пожара может быть только отравление воздуха. Впрочем, бывали исключения.
   В один прекрасный день случилось два неприятных события. Письмо от Мишки, в котором сообщалось о том, что пропал Тэдди. В отличие от меня, их направили служить в спецкорпус, в отряд, контролирующий сектор одной независимой планеты, довольно тихий и безопасный, похожий на земной. Но пространство безжалостно. Вылетев на патрулирование со своей командой, Тэдди исчез. Разумеется, были проведены все возможные поисковые мероприятия, но ничего не нашли, даже обломков корабля. К сожалению, такие вещи случаются, Тэдди мог напороться на что угодно - древний боевой корабль, дрейфующий в космосе тысячелетия, каких-то враждебных инопланетян, а то и просто кусок антивещества. Разумеется, мы помянули моего брата, поскольку все разумные сроки уже вышли, но легче мне от этого не стало.
   И вечером того же дня в районе порта был обнаружен труп арркаас, ящерицы, родом с Ултар. Народ, очень мирно относящийся к чужакам, но имеющий своеобразную структуру, основанную на культе молодёжи в сочетании с оголтелым матриархатом. Так что труп молодой ящерки был очень скандальным происшествием, более того, в первое время расследования было приказано считать это провокацией.
   Мы осмотрели место происшествия, труп, посторонние предметы, улики, всё как положено, взяли анализы. Одним словом, рутина, как ни страшно это звучит. Ящерица лежала в луже крови, красной, как человеческая, только какого-то странного оттенка, в левой руке у неё было зажато ярко-синее перо каурту, птицеобразного существа с одного из неприсоединившихся миров. Это был довольно скверный признак, так как каурту и аркаас находились в состоянии вооружённого нейтралитета, и дело принимало политический оттенок. Нет, конечно, война бы из-за одной девчонки не началась, но погромы в секторах каурту дело вполне реальное. Новая кровь, новые слёзы, бессмысленные и безнадёжные. О, боги, да когда же всё это кончится? Стоило лететь на край вселенной, чтобы найти там тот же идиотизм, что и на земле. Одно хорошо, понимая ситуацию, Тухур распорядился усилить охрану соответствующих секторов. Слава богу, нашей территории это не касалось. Версий было несколько, от политической, до банального грабежа. Последнее было самым невероятным, поскольку каурту грабежами не развлекаются. Нет, конечно, они не святые и не завёрнуты на законах, как фаарзи, просто они очень слабы. Хрупкие лёгкие кости, слабые мускулы, слабый кишечник - наследие их предков - птиц. Они не бойцы по природе, и если воюют, то исключительно с применением технических средств, пехота применяется только на родине, в междоусобных войнах. Кроме того, нам не удалось найти ни одного свидетеля, видевшего каурту в секторе, где было совершено убийство. Провокация? Но чья? Кому выгодно стравливать два народа, которые и без того в ссоре? Исследование пера показало, что оно настоящее, потеряно недавно и может быть принадлежать кому-то из очень высокого клана Чиикчер, представителей которого в Карааме раз-два и обчёлся. Разумеется, мы их всех навестили, но никто из них не был причастен к убийству и даже не был в секторе арркаас. Ну ещё бы! Чего благородным Чиикчерам делать среди всякого инопланетного сброда! Ну что ж, из всего этого я сделала вывод, что убийца не разбирался в цветах кланов, следовательно, вся эта история скорее всего провокацией не была. Вот и хорошо, значит убийца кто-то из своих, так что нам пришлось шерстить всех арркаас. Много времени это не заняло, вскоре выяснилось, что у убитой и её нескольких её подружек был общий любовник, некто Таван т'Арркаас. Обычное дело, такое в порядке вещей в любом обществе, где женщины имеют большой численный перевес. Уж не знаю, почему из яиц арркаас девочки вылупляются чаще, такой вот каприз природы. Разумеется, парня мы тут же арестовали и допросили. Оказалась самая обыкновенная бытовуха, даже скучно, бедняга решил что слишком много жён ему не по карману и решил уменьшить их число. А перо подбросил для отвода глаз. Казалось бы, всё. Но чем дальше я его допрашивала, тем больше видела, что дело не так просто. Хорошо бы его обработать детектором лжи, но ящерки на это не соглашаются. Религиозные мотивы, дурацкие поверья. Так что приходится работать по старинке. Парень прикидывался частным пилотом, но, слегка поднажав на него, я узнала, что он был наркодиллером. Не слишком крупным, но и не из мелких, как раз такой, который всегда может стать разменной монетой. А будучи пилотом, он знал координаты тайной базы наркомафии, одной из нескольких. Каким-то образом убитая их из парня вытянула, то ли чтобы шантажировать его, что странно, то ли чтобы отдать их в полицию, что тоже странно. Но именно они и стали причиной её гибели. А у меня появилась возможность прижать наркоторговцев. Но мафия не дремлет. Пару раз мне подсылали наёмных убийц. Это прекратилось, когда я заявила газетчикам, что Таван дал очень ценные показания на многих влиятельных людей, и что эти показания будут обнародованы в случае моей смерти. Блеф, чистейшей воды, но он сработал. Вскоре ко мне стали приходить письма по электронной почте, с описаниями Тавановых дел. Я показала их ему, как пример верности его друзей. Результат - дополнительные показания от него же. Что ж поделать, воровское братство - штука крепкая. До тех пор, пока не запахло жареным, это я ещё по Москве знала. Главное, что я из него вытянула - пути проникновения каппарха в город. Всё очень просто. На таможне досматриваются только межзвёздные корабли. Межпланетные челноки, их пассажиры, грузы и экипаж досмотр не проходят. Корабль с наркотиками разгружается на базе контрабандистов, затем преспокойно летит в городской док. Отследить практически невозможно. Подручные наркодельцов летят на базу, загружают свои грузовики товаром и преспокойно возвращаются в город. База, как я и думала, оказалась на поверхности планеты, под самым носом Тухура. Правда, к чести его, замаскирована была неплохо. Хотя, что там маскировать? Под кронами местных деревьев ничего не разглядишь, как ни тужься, а локатор покажет металл и поди разбери, что это, выход руды на поверхность, метеорит или что-то ещё. Нужно было, конечно, проверить, наличие базы в указанном Таваном месте, чем мы и занялись. Для начала я пошла к Тухуру, выпросить у него разрешение на вылет и обсудить дальнейшие действия.
   - А, привет, гроза и смерть галактической наркомафии, - сердечно поприветствовал он меня. - Уже провертела дырочки для орденов и новых звёздочек?
   - Рано ещё, - ответила я, усмехнувшись. - Сперва нужно базу контрабандистов разгромить. Вот почитайте, Таван очередную порцию показаний выдал.
   И я протянула их Тухуру.
   Тухур прочитал и задумался.
   - И что же ты от меня хочешь? - спросил он.
   - Для начала - разрешения слетать туда для проверки, - я ткнула пальцем в сторону пола. - А затем, если данные подтвердятся - блокировать базу своими силами, вызвать крейсер и разгромить её.
   - А если нет?
   - Тогда я знаю много законных способов отравить жизнь Тавану, - скромно ответила я, опустив глазки.
   - И заодно мне, - пробурчал Тухур беззлобно. Я промолчала. - Видишь ли, Ирина, - продолжил он подумав. И продолжил, стараясь не глядеть мне в глаза. - Я не могу вызвать крейсер. Я не могу организовать блокаду планеты своими силами. И не могу разрешить тебе слетать на разведку. - Далее он, по-прежнему стараясь не глядеть мне в глаза, он выдал ряд надуманных причин, по которым не может этого сделать. Мне стало очень грустно за него.
   - Тухур, - сказала я, выслушав его, - это всё хорошо и прекрасно, что вы говорите, но вот тут ещё показания Тавана. - И тут я протянула ему ещё один протокол допроса, на этот раз тот, в котором Таван обвинял Тухура во взяточничестве и связях с крупными воротилами наркобизнеса Караама. Тухур молча прочитал его и спросил своим ровным голосом:
   - Ты хочешь меня шантажировать?
   - Не приучена. Тухур, ты знаешь, кто я и как сюда попала. Можешь не сомневаться, я знаю, каково сидеть в твоём кресле и ты с этим неплохо справляешься. То, что я тебе дала - оригинал. Копий не существует. Можешь с ним делать всё, что хочешь. И мне нет никакого дела до того, что там написано.
   - И что, ты рассчитываешь, что я клюну на это? Первое, что я сделаю, выброшу это дело в утилизатор.
   - Верно. А потом Таван обо всём расскажет на суде.
   - И что ты предлагаешь?
   - Я уже говорила. Блокада и уничтожение базы будет большим плюсом в твою пользу. На суде он расскажет об этой бумаге, но ему не поверят. Показания на эту тему у тебя в руках, от проверок на ментоскопе он отказался. Конечно, те, кого он заложил, будут недовольны. Но им придётся молчать. А если что - сумеем тебя защитить. Или отомстить, - тут он хмыкнул. - Но до этого, думаю, не дойдёт.
   Долго я его уговаривала. Бумаги он, конечно, бросил в утилизатор, но приказ о блокаде обещал дать, если проверка покажет, что Таван не врёт. И крейсер обещал вызвать. А я уже знала - он если что-то обещал, сделает.
   Утром "Ночная ведьма" была готова стараниями Каэльда. Мы вылетели.
   -Ну что, девчонки, надерём задницу мафии? - весело спросил Ки.
   - Слушай, парень, где ты таких слов нахватался? - спросила я с делано-серьёзным видом.
   - Наверное, от тебя, подруга, - сказала Хисс.
   - Точно! - поддакнул Ки.
   - Ладно-ладно, за курсом следите, филологи, - усмехнулась я. - Каэльд, выведи мне на экран точку с координатами базы.
   - Сделано.
   - Молодец. Хисс, значит так. База, как видишь, почти на берегу океана. Веди нас не прямо на неё, а... - тут я наметила точку в океане, далеко от базы, - вот сюда. И веди нас по баллистической траектории. Метрах на двадцати-пятидесяти от воды переходишь в горизонтальный полёт. Сможешь?
   - Ссссмогу. А зачем?
   - Мне не хочется прямо с неба попадать на их лазеры. А так мы аккуратненько проберёмся на малой высоте, разнюхаем, что к чему, дадим сигнал и смоемся, пока целы. Что скажешь?
   - А почему ты не хочешь просто замасссссскировать корабль?
   - Не знаю, Хисс. Только чувствую, лучше сделать как я говорю. А маскировку тоже оставим. И не разбей "Ведьму"! Вычту из зарплаты.
   - Щщщщассс...
   Манёвр она проделала на редкость красиво. Я даже слегка струхнула, слушая рёв огня за бортом, приглушенный стенками "Ведьмы".
   - Не боись, если что, так это мгновенно, - сказал Каэльд, улыбаясь.
   - Успокоил, - хмыкнула я, вцепившись в кресло белыми от напряжения пальцами. - Смотри сам...
   - Выравниваю, - Хисс не дала мне договорить. Перегрузка вдавила меня в кресло, в глазах потемнело. Хорошо, что не надолго.
   - Ты что, отключила гравикомпенсатор? - спросил Каэльд.
   - Да, - ответила я. - Нас могли засечь по гравитационной аномалии.
   - Огромное спасибо, - пробурчал он. Я промолчала.
   На малой высоте мы двигались к базе. Патрульник - не вертолёт, на месте не зависнет, но в атмосфере держится хорошо, так что всё что нам нужно было, пролететь как можно ближе до базы над океаном, чтобы не удариться о неудачно подвернувшееся дерево.
   Высокая скорость всегда действовала на меня опьяняюще. И какой русский не любит быстрой езды, чёрт возьми?
   - Хисс поосторожней, поломаешь Каэльда - вычту из зарплаты. - Сказала я. Шутка не удалась.
   - Ир, давай работать, - сказал Ки.
   - Кто бы говорил, - усмехнулась я. - Давай, щупай, что там по курсу.
   - По курсу на берегу огромный кусок металла. По массе похож на космический корабль.
   - Какого класса?
   - Ближе всего - торговец.
   - Молодец. Давай картинку.
   - Сделано.
   Мы пролетали над океаном, приближаясь к берегу. Я всматривалась в то, что показывала оптика. По правому борту громоздились местные деревья, необъятной толщины и однообразные. А впереди явно виднелась просека, широкая, как четыре Ленинских проспекта. Вот оно!
   - Ки, приготовься. Справа впереди, то, что мы ищем. Хисс, сможешь ненадолго свернуть вправо, в сторону вон той просеки, но туда не залетать?
   - Ссссделаю, подруга. Ты только успей зафикссссировать то что увидишшшь.
   - Успею, не сомневайся.
   Некоторое время летели молча. Затем Хисс сказала:
   - Внимание, поворачиваю к дырке в лесу.
   - Ки, съёмка! - велела я. Он послушно включил запись. Между деревьями появился силуэт лежащего на земле корабля. - Дай увеличение.
   - Сделано, - сказал Ки.
   - Ссссворачиваю, - сказала Хисс.
   - Спасибо, подруга. Давай в сторону океана и побыстрее.
   - Погоди, а сигнал? - подал голос Ки.
   - Рано ещё. Так, мы имеем лежащий в лесу старый торговый корабль. Какие будут предложения?
   - Сссигнал, - отозвалась Хисс.
   - А это тот корабль, который нам нужен? - наконец-то сообразил Ки.
   - Молодец. В самую точку. Он может валяться тут сколько угодно. Вряд ли есть на этой планете существо, которое может ему повредить.
   - Хммм... А вдруг есссть?
   - Что ты хочешь этим сказать, подруга?
   - Ничего. Каэльд, ты не проверил, есссссть у этого корабля какие-нибудь поля?
   - Обижаешь, скуош. У него включена защита. И ещё идёт излучение от орудий. Включены, но не активированы.
   Я довольно улыбнулась.
   - И тем не менее, предлагаю проверку. Подлетаем, расшифровываемся, и смотрим, что экипаж будет делать.
   - Угу, - сказал Каэльд. - и если они нас подбивают, значит, именно они нам нужны.
   - В самую точку. Хисс, с момента расшифровки и до выстрела у нас есть 2 секунды на активацию ими оружия и какое-то время на прицеливание. Что скажешь?
   - Включи гравикомпенссссацию, вот что я скажу. И крепче держитесь за кресссла, пока я буду вытассссскивать ваши задницы с этой планетёнки.
   - Молодец, с полуслова понимаешь, включаю. Ки?
   - А что я? Допустим, у меня есть три причины, по которым я против. Но я за. Хисс, давай к кораблю.
   - Потише, дружочек. Тут я командую, - фыркнула я. - Хисс, давай к кораблю. Только высоту набери.
   Вместо ответа Хисс заложила такой лихой вираж, что мне показалось, будто я вижу за окном не одну планету, а две, и полетела в сторону корабля. Возле гигантской просеки я велела ей притормозить, сняла маскировку, включила защиту и отправила на корабль стандартный запрос на тему - "я - полиция, а кто вы?". И ещё раз. Хисс кругами водила "Ведьму" возле корабля, я всматривалась в оптику, Каэльд контролировал излучения и поля торговца.
   - Оружие активировано.
   - Уходим,- скомандовала я.
   Хисс одним движением бросила нас в небо. Слева по борту полыхнул лазерный луч. Хисс увернулась. Другой луч полыхнул справа, как раз там, где мы были.
   - Ир, сигнал! - крикнул Каэльд. Я резко вдавила клавишу сбрасывания маяка, одновременно давая сигнал о наличии базы контрабандистов. Затем отправила наверх записи с нашими наблюдениями, на всякий случай. Хисс, лихо дёргая "Ведьму" во все стороны, постепенно выводила нас в космос. Ни один луч не задел не только нас, но даже защитного поля.
   - Ну всё, ребята, - сказала я в доке, - поздравляю вас с боевым крещением. Вечером - фронтовые сто грамм "смирновской водки". А я пошла к Тухуру.
   Разговор с Тухуром был сложным и долгим - всё-таки местная мафия крепко держала его за горло, но конце-концов закончился. Силами полиции база мафии была заблокирована, затем прибывший крейсер разбил её в пух и прах. Часть мафии после этого была арестована, не шестёрки, но и не самые крутые авторитеты. Понятное дело, все они успели вовремя смыться. Произошло покушение на Тухура, мы его спасли, но бедняга был очень тяжело ранен. К счастью, медицина галактического союза достаточно развита, и его удалось откачать, но вернуться в полицию он уже не смог. Это его не сильно огорчило, потому что пенсию ему начислили достаточно высокую, да ещё и сбережения остались, так что он даже считал, что ему повезло. На смену ему пришёл молодой и энергичный кирн, тоже из мурухов, но гораздо более честный, по имени Куруаш. Довольно странным следствием этой истории явился прилёт представителя главного штаба полиции с Зееэкса - высокой и красивой фаарзи. Правда, её несколько портил странный шрам, идущий от правого уха и куда-то глубоко под воротник дорожного костюма. Знакомый такой шрам.
   - Привет, Рино. Решила проверить, насколько правильно я провернула это дело с убийством?
   - Рина, с вашего позволения. (Ого! Мы всё ещё на вы? Хотя да, так записано в уставе). В женской фазе используется женский вариант имени, таковы правила. И я уполномочена главным штабом провести проверку по делу Тавана т'Арркаас. Ходили слухи, что вы очень сильно нарушили законность, Ирина.
   Каэльд при этих словах слегка поморщился.
   - Прошу прощения, капитан, но мы смогли сделать то, что до нас никому здесь не удавалось сделать - прищемить хвост наркомафии. Это сильно противоречит закону?
   Чёрт возьми, ну чего эти мужики всегда лезут вперёд, как будто их за язык тянут! Ясно же, что этих чёртовых фаарзи интересует не конечный результат, а только их проклятый закон! Да они мать родную могут пристрелить за неправильный переход улицы, и это у них будет в порядке вещей! Я незаметно наступила ему на ногу, чтобы он заткнулся.
   - Лейтенант, - язвительно сказала Рина, - прижать хвост мафии не проблема, проблема сделать это законно. А именно в этом я сомневаюсь, как помощник контролёра генштаба и как фаарзи. Так что для начала я прошу предоставить мне все материалы следствия по делу Тавана т'Арркаас.
   Крепенько она за меня взялась, но и мы не лыком шиты. Все материалы я ей предоставила, полностью, один к одному. Разбирайся, подруга в этой горе пластика и дискет, я-то чётко знаю, там комар носа не подточит. Вот только... Какого чёрта мой кирн смотрит на неё такими глазами?
   - Извини, Рина, что вмешиваюсь, но не могла бы ты мне сказать, каково это, жить в мужском теле?
   - Лейтенант Ирина т'человек, если вам это интересно, вы можете спросить об этом у Каэльда т'кирн или у Тухура т'кирн. У них в этом гораздо больше опыта, чем у меня. - Льда в голосе милой Рины хватило бы на то, чтобы заморозить Африку. Похоже, счёт 1:1. - Лучше окажите мне содействие тем, что не будете мешать.
   - Да, конечно, - сказала я. - Кирн, Хисс, пошли отсюда. Не стоит мешать капитану делать её работу.
   Почему всякий раз, когда я встречаюсь с ней... с ним... чёрт побери, с этой клятой фаарзи, я первым делом прихожу в бешенство? Самое смешное, что мы с ней против друг-друга ничего не имеем.
   Проверяла она долго, разумеется, ни черта не нашла. А потом начала допрашивать сначала Тавана, нас, потом снова Тавана. Честно говорю, мне это наскучило, тем более, что она ни на йоту не отклонялась от буквы закона, как крот рылась во всех мелких деталях, поминутно отрывая меня от работы ради всякой ерунды. Разумеется, ничего она не нашла, и мне доставило огромное удовольствие видеть её обескураженное лицо, когда все обвинения в мой адрес оказывались пустыми. Конечно, её можно понять, она вовсе не желала мне досадить, просто работа такая. Ко всему прочему, на этот же период попала и наша возня по поводу нападения на Каэльда. Совершенно идиотская была история!
   Однажды, во время задушевной беседы с Риной на тему, почему я посадила Тавана в камеру с арркаас, принадлежащих не к его национальности, я отправила Каэльда на улицу какой-то ерундой. Всё было прекрасно, я почти убедила Рину, что закон предписывает сажать в камеру арестованных одной расы вместе, а о межнациональных трениях арркаас я знать не обязана. Таким простым способом мне удалось выжать из Тавана массу интересных сведений, пообещав одиночное заключение... Но в этот момент в кабинет ввалилось моё сокровище, волоча за собой что-то рычащее, что оказалось при ближайшем рассмотрении гражданином Тулора - одного из наиболее радикально настроенных неприсоединившихся миров.
   Что тут началось! Тулор скверно ругался, Каэльд буквально львом ревел, пытаясь его заткнуть, Рина что-то орала о законе, я с трудом пыталась их успокоить. Заткнув пасть Рине тезисом о том, что она не имеет права проверять работу полицейского, на проверку которой не уполномочена, раздел какой-то там, пункт неважно какой, я вытолкнула обоих, вырубила тулора ударом пяткой в затылок (не было времени лезть за парализатором). И мы вместе с Каэльдом заперли его в камере. Позже я устроила Каэльду разнос по поводу этого шума.
   Позже, пока Рина разбиралась с Таваном, Я, Каэльд и Хисс разбирались с тулором. Сначала он утверждал, что напал на Каэльда только по ошибке, так как не знал, что имеет дело с полицейским. Ну да, мундира по-пьяни не разглядел. Вот только трезвым его Каэльд приволок, как лист трезвым. Допросить его с ментоскопами мы не имели права, пока не начнём следствие. Начать следствие тоже не имели права так как не было команды сверху и кроме того, мы вообще не имели права расследовать любые дела, в которых были заинтересованы.
   - Грон подери всё это! - выругался Каэльд. - Меня пытается убить какой-то идиот из неприсоединившихся, а я ничего не могу сделать?
   - Успокойся, родной, - сказала я ему. - Забыл, что ты имеешь дело с единственным в галактике полицейским, который умеет получать показания без помощи всех этих электронных игрушек?
   - Иришшшка, ты сссума сссошла... - Хисс внесла свою лепту в разговор. - Пока Рина тут рядом...
   - Она не имеет права вмешиваться. Вот если ей прикажут, когда-нибудь. А пока... Так, Каэльд, ты - добрый полицейский...
   - Я? Нет, ну как скажешь...
   - Хисс, стой с нами рядом и изредка зевай.
   - Ссспасибо, я не хочу ссспать.
   - Вот и хорошо, не спи, только зевай. Да не слишком часто, чтоб только в штаны наложил, а со страху не помер. А я буду злой полицейский. А теперь живо тащите эту свинью в комнату для допросов. Она освободилась?
   - Нет ещщщё. - подала голос моя подруга.
   - Чёрт. Тогда в камере допросим, ещё страшней будет. Я вам покажу, как настоящие профи работают. Где, грон его подери моя дубинка?
   - Ир, он имеет право подать жалобу. - Подал голос Каэльд.
   - А я имею право знать, что, чёрт возьми тут происходит. Сначала нападение на Тухура, потом визит Рины, а теперь ещё и это. Мы, чёрт возьми, полиция или мальчики для битья? У нас в Москве если кто мента хоть пальцем тронет - из-под земли гада выроем, пикнуть не успеет.
   Слов нет, получилось классно. Я злобно рычала на несчастного тулора, Каэльд его умолял его всё рассказать, "пока она тебя не пришибла", Хисс добросовестно зевала при каждом удобном случае. Правда, почти ничего не удалось выяснить. Сначала парень выкручивался, нёс всякий бред, но не на ту напал. Я враньё за версту чую, бедняга это скоро понял и рассказал, всё что мог. От него мы узнали, что нападавшего зовут Десдирато т'Тулор, что направила его тулорская гильдия убийц, узнала сумму гонорара и номер счёта. Всё, кроме одного - от кого отходил заказ. Гильдия убийц свято хранит такие вещи в тайне от исполнителей. Коммерческая, чёрт бы её побрал, тайна. Решив, что остальное мы узнаем только утром у команды, которая будет вести дело, мы отправили Десдирато в камеру, отдыхать. А вечером мы устроили военный совет.
   - Так, что мы имеем? Некто, неизвестно кто, заказывает Каэльда тулорской мафии. - Начала я, разлив всем по рюмке "смирновской водки", - У кого есть соображения?
   - Иришшшка, усслуги тулорссской гильдии убийц стоят дорого. - Сказала Хисс. - Не всссссякому по карману.
   - Дружки Тавана? - спросил Каэльд. - Мстят тебе таким образом. А что? Началось с Тухура, а теперь покушение на меня?
   - Логично. Скинулись по трёшнику и связались с Тулором. Другие соображения есть?
   - Иришшшка, предссставь ссссебе, чтобыло бы, если бы убили меня?
   - Хисс, я бы с ними сделала такое, что на ночь лучше не представлять.
   - Я сссерьёзно. Что было бы?
   - Ну... Расследование, суд... казнь... Что ещё?
   - Ничего... - сказала моя подруга.
   - Да нет, ну правда. Что-то ведь должно было бы произойти? - встрял Каэльд, лихо опрокинув стакан водки.
   - Да ничего, ссссовсссем ничего. Нашли бы убийцу и закрыли дело. А есссли бы убили Иришку?
   - Постой, постой, - я отхлебнула водки для ясности. - Кажется, начинаю понимать... Слушай, ведь и вправду интересная картина вырисовывается. Ну падёт позор на Каэльда, ну зарежется он моим нитевиком. Зарежешься?
   - Ага. Конечно.
   - Ну и всё. Есть за что платить гильдии - смерть двух полицейских. - Сссображаешь, подруга. Сссделаешь сссследующий логический шаг?
   - Сделаю. - Для разнообразия я закусила. Каэльд тоже. Я давно заметила, что когда мы все вместе пьём, он примеривается ко мне. То ли надеется перепить, то ли какие-то норгские правила приличия. - Если убивают Каэльда, то... хм... На меня ложиться позор, на что мне наплевать. Нет, выгоднее заказать меня. - Только позор? - Хисс странно на меня посмотрела. Каэльд тоже.
   - Ну нет, конечно. Но резаться твоим мечом, милый, я не собираюсь.
   - Ир, я уже догадался. Включи соображалку.
   - Ну если ты догадался, то... О! Мои гхумоки объявят кирнам войну за поруганную честь сестры?
   - Точно! Нет, войну не объявит, невелика фигура - первый претендент на звание матери - главы клана, родственного клану верховной матери Гхума. Что с тобой?
   - Извини, поперхнулась. - Я выпила ещё водки. - Чёрт, совсем забыла, что я такая важная особа.
   - Да, и если умрёт вдова Тэдди... - встрял Каэльд.
   - Тогда, я займу её место? И если при этом погибнешь ты, и позор ляжет на меня... Чёрт!
   Я с криком бросилась к терминалу и связалась с полицией гхумока. Вообще-то это не положено, но в особых случаях... Короче, я объявила случай особым, сделала запрос и, получив ответ, слегка прибалдела.
   - В-общем, так, народ. Сегодня было покушение на вдову Тэдди, правда, неудачное. Мужчины клана её спасли. Двое погибли. Такие дела
   - Круто. - Произнёс Каэльд. - Кто-то хочет всерьёз расколоть галактический союз. Причём тайком. А кто были нападавшие?
   - Трое торговцев с милаакка. Им удалось убить двух гхумоков. Кстати, все трое погибли.
   - Не понимаю, - сказал Хисс. - Зачем милаакканцам это надо? Вряд ли от этого их торговля увеличится.
   - Ну не знаю, может оружия будут больше продавать, - сказала я.
   - Ир, ты сознаешь, что будет, если на тебя падёт позор, как на главу гхумокского клана? - произнёс он.
   - Ну понятно, что войны не будет, слишком мелкий инцидент. Но не единственный.
   - Хм... Войны так и начинаются. Провокация тут, нападение там... А в итоге страдают те, кто к этому отношения не имеет.
   - Ты права. Только я не думаю, что за этим стоит Милаакк.
   - А кто? Грон?
   - Может быть. Мало данных, ребята, мало данных. Бродим, как слепцы во тьме. Может, завтра кто-то вытянет из нашего друга хоть что-нибудь?
   - Вряд ли, - хохотнул Каэльд, - Мне кажется, ты выжала его, как лимон. Надо будет завтра проверить его номер счёта, любопытно, сколько ему заплатили.
   - Это ничего не даст, милый. Ничего... - Я грустно повертела в руках пустой стакан и поставила его на стол. А потом мне пришла в голову странная мысль:
   - Слушайте, это что получается? Я - человек по рождению, кирн по мужу, гхумок по брату та'корн по безмолвной речи? Хисс, лапочка, можно я у тебя буду со-женщиной, выношу твоего эмбриончика? Эй, что с тобой? Ты в порядке?
   Хисс смотрела на меня с ошарашенным видом, затем помотала головой, как бы отгоняя навязчивую мысль и сказала:
   - Ссссдурела? Мы такой чессссти никому ещё не оказывали, потому - что посссле неё не выжить. То ессссть тем, кто не ссссо-женщина - не выжить.
   - Правда? Жалко... А так хотелось. Кстати, Хисс, Каэльд, а вам этот Дес... Дес...
   - Десссдирато?
   - Да, сдирато, не показался знакомым?
   - С чего бы это?
   - Ну помнишь? Когда Тэдди пропал?
   - Ну?
   - Мы ещё с взорванным торговцем разбирались?
   На самом деле, это был маленький частный кораблик, но с достаточно большой грузоподъёмностью. Пилот-владелец подрабатывал торговлей и перевозками, пока кораблик не взорвался в окрестностях Кущкеу. По счастью, в космосе ничего не теряется, любое тело имеет свою орбиту, и если она не пересекается с орбитами других тел, то его положение легко вычислить хоть через тысячу лет. Так что нам удалось собрать все осколки несчастного корабля, в том числе и груз, находившийся на борту. Бедная "Ведьма" с трудом дотащила всю эту гору мусора на буксире до специального полицейского дока, где мы и исследовали обломки. Моё внимание привлёк видеокристалл, на котором была записана какая-то мелодрама. Вроде бы мелочь, но... Кому в голову придёт посылать на другой конец галактики кристалл с фильмом, который там можно купить в любом киоске? Не проще ли перевести деньги на его покупку? Я сразу почувствовала что здесь что-то не так. Мы все трое просмотрели фильм. Ничего не заметили. Но что-то было? Покадровый анализ записи показал, что на том же кристалле есть ещё одна запись, спрятанная под первой или внутри неё, не знаю я таких тонкостей. На всякий случай я оставила копию записи себе. На ней был гражданин Тулора, вылитый тот, кто покушался на Каэльда, он что-то говорил непонятном языке, не имевшем к Тулору никакого отношения.
   - Ир, чем гадать, достань запись, - сказал Каэльд.
   - Сейчас, - я порылась в шкафу с кристаллами, вынула из проигрывателя продолжение "Гардемаринов", (спасибо Хисс и её сыночку) и воткнула искомый кристалл.
   - Ир, - произнёс мой кирн, - откуда у тебя такая память?
   - Профессиональная черта, - усмехнулась я, - приходит с опытом.
   На экране Десдирато произносил какой-то монолог, сидя в кабине космического корабля.
   - Есссли это кабина корабля, то почему он без сссскафандра? - Спросила Хисс
   - Грон его знает, - сказала я. - Может, корабль на земле или в доке, а он туда залез запись сделать?
   - Грон? - в голосе Хисс послышался испуг. Ого! Это что-то новое! - Иришка, я вспомнила этот язык.
   - Вот как? Выкладывай!
   - Не хочу тебя огорчать, подруга, но он очень похож на древний язык гронов. Речь идёт о том, что нашшш друг что-то передал кому-то...
   - Что именно?
   - Не знаю... Язык только отдалённо похож на гронсссский.
   Каэльд с ужасом посмотрел на Хисс.
   - Мы что, можем готовиться ко второй гронской войне? - Надеюсь, нет, - сказала я, чуствуя, как по спине текут струйки пота. - Возможно, он использует язык гронов как... шифр, например. Мы ведь тоже иногда говорим по-русски, когда не хотим, чтобы нас поняли?
   Господи, как мне хотелось, чтобы это было правдой! И как долго тянулось время до завтра! Так хотелось поговорить с тем, кто будет вести дело Десдирато!
   - Надеюссссь, что так. - Хисс задумалась. - Сссслушшшайте, так мы ничего не выясссним. Давайте отложим это до... До допроссссса Дессссдирато, хотя бы.
   - Согласна, - вздохнула я. - Пошли спать. Завтра трудный день. Контрабандистов в облаке гонять, да и с Риной поговорить надо...
   - Ир, она что, так от тебя и не отстала? - Удивился Каэльд.
   - Да отстала, - махнула я рукой, - Я просто хочу поболтать с ней о модных проблемах. Где сшить такой костюмчик, как у неё или похожий, какие висюльки нацепить, какие модные журналы лучше полистать... Милый, если б ты знал, как иногда приятно сбросить этот чёртов мундир и почувствовать себя женщиной!
   Днём нас ждало горькое разочарование: как только на арестованного надели обруч ментоскопа, бедняга умер. Точнее, сгорел его мозг. Напрочь. Это не новость, спецслужбы многих планет применяют такие меры против допроса своих агентов, но это же наёмный убийца! Чёрт, если ему привили такую реакцию на ментоскоп, то его услуги должны стоить очень дорого. Мне это очень не понравилось.
   На долгое время загадка осталась нерешённой, но это полбеды. Обычный висяк, каких полным полно у всякого нормального следака. Гораздо хуже бывало, когда случалось такое, что разобраться было невозможно просто потому, что оно выходило за рамки обыкновенного.
   Вот такая спокойная и размеренная жизнь галактического полицейского. Кому-то тяжело, а мне нравится. Каэльд тоже доволен, а Хисс так хлебом не корми, дай поучаствовать в каком-нибудь новом приключении. Конечно, такие истории как эта случались не каждый день, но развлечений хватало. В одном Рино меня не обманул - служить здесь было веселее, чем в Москве, но и сложнее тоже. Очень трудно допрашивать существо, у которого нет лицевой мимики, очень трудно допрашивать негуманоидов. Попробуйте поговорить с гигантским разумным богомолом, например. Сидеть на стуле, как порядочное существо, он не может в силу своей анатомии, поэтому вы смотрите на него снизу вверх, если ведёте допрос, сидя за столом. Правда, тут мне помогала Хисс, проводя допрос вместе со мной. Уж на неё-то сверху вниз никто не посмотрит. Довольно часто мы вылетали на патрулирование в космосе, или просто гоняли контрабандистов, которые прятались в каменно-пылевом облаке, тоже отличное развлечение. Правда, толку от него не было никакого, потому что они предпочитали сматываться через гиперпространство при виде нашей "Ведьмы", выучили надпись на борту, гады. Куруаш пытался объяснить мне мою неправоту, но под давлением аргументов (моих и Хисс) сдался и пошёл в медпункт за успокоительным. Так "Ночная ведьма" окончательно получила своё вполне заслуженное имя. Она могла бы ещё долго пугать контрабандистов, но судьба распорядилась по своему.
   Дурацкое стечение обстоятельств - Каэльд подхватил какую-то болячку и улёгся в больницу, а нам с Хисс как раз выпала очередь патрулировать пространство. Пришлось лететь вдвоём. Это был едва ли не первый случай со времени нашего давнего поединка на Текри-2а, когда я была избавлена от его присутствия. Несколько непривычно, скучновато, но... В конце - концов, это была рутинная работа, вылетели-прилетели и всё. Некоторое время повисели в открытом пространстве, не засекли ничего особенного, собрались возвращаться. И тут началось... Как только мы начали разворот в сторону Кущкеу, Хисс обратила внимание на то, что "Ведьма" странно себя ведёт, как будто её течением сносит в сторону. Сперва это было незаметно, но внезапно я на экране переднего вида увидела, что звёзды сносит куда-то влево - вверх. Хисс попыталась вернуть кораблик на прежний курс, но безуспешно. Нас по прежнему несло куда-то в сторону. Мы пытались вырваться, развернувшись кормой вперёд и включив маршевые двигатели. Безрезультатно. В довершение к этому отказала связь.
   - Ладно, Хисс, - сказала я, выругавшись, - гаси двигатели, бесполезно. Разверни нас носом вперёд, хот посмотрим, куда нас тащит.
   - Уверена? Может, ещё попытаемсссссся?
   - Бесполезно, - тут я выругалась ещё раз, - Выполняй приказ.
   - Выполняю.
   И кораблик развернулся носом вперёд. На экранах по-прежнему были только звёзды. Внезапно одна из них погасла. Это навело меня на мысль.
   - Хисс, а выведи-ка ты мне на экран те звёзды, которые должны тут быть, но отсутсвуют. Лучше в виде зелёных крестиков.
   - Выполняю, - повторила моя подруга. Судя по всему, она была на меня слегка рассержена.
   На экране возникли зелёные крестики, обозначая какое-то вытянутое тело, утолщённое на одном конце и с нашлёпкой на другом. Похоже, оно разворачивалось к нам нашлёпкой, одновременно приближаясь. Было тихо, только "вздыхала" система вентиляции и попискивал радар. Тишину нарушила Хисс.
   - Иришшшка, я хочу сссссказать, что ты была моей лучшшшей подругой. Я любила тебя, и теперь, когда нам насссстала пора прощщщщщаться...
   - Не ерунди. Я тоже тебя люблю подруга, но почему в прошедшем времени?
   - Потому, что у нассс всё в прошшшшлом. Сссскоро мы минуем новые врата и войдём в новое сосссстояние. Это корабль гронов.
   Так... Отлетались, значит. Ну это мы ещё посмотрим.
   - Хисс, активируй оружие. Живо.
   - Бесссссполезно. Против гронов...
   - Выполняй, я сказала!
   Вполне привычное состояние, я загнана в угол и готова защищаться всеми своими зубами и когтями. А также зубами и когтями Хисс, если уж на то пошло, и всем "ведьминым" арсеналом. А он отнюдь не мал.
   - Оружие активировано, - сказала Хисс ровным голосом. Слишком ровным. Ничего, сейчас я её встряхну.
   - Три ракеты одновременно, в середину этой дуры и по концам! Давай, подруга, не подведи! - Я намерено не стала выпускать их сама, чтобы приподнять её дух.
   Ракеты вышли из своих гнёзд, разошлись и направились к цели. Одновременно я дала залп из носовой пушки пучком плазмы. Она красиво растеклась по поверхности корабля, так же красиво, как и три взрыва несколько позже.
   - Повреждения противника?
   - Не определены, - отрапортовала Хисс.
   Корабль гронов тем временем ещё больше вырос на экране и уже почти полностью развернулся в нашу сторону.
   - Тогда ещё три ракеты по тем же целям. Центральную с маячком вместо взрывателя. Маячок в ждущий режим.
   - Заряжаю. - Пауза - Готово.
   -Огонь.
   На этот раз я выстрелила из лазерной пушки, не столько для того, чтобы нанести ущерб противнику, сколько отвлечь его от ракеты, летящей к центру корпуса, той, что несла маячок. При выходе из гиперпространства он должен будет подать сигнал, если сумеет закрепиться на корпусе. Рассчитывать на маячок "Ведьмы" бесполезно, его отключат сразу же, как мы попадём на корабль гронов. С замирающим сердцем я следила за ракетой, пока она не скрылась за корпусом корабля. Он был уже настолько близко, что закрывал всё небо. Фары освещали огромную полость на конце этого корабля, неприятно напоминающую рот. Внезапно вспыхнул свет, показавшийся очень ярким после космической тьмы. За кормой сомкнулись огромные створки, и мы мягко опустились на пол. "Ведьма" встала на свою последнюю стоянку.
  
   Первое столкновение.
   Первым делом я затушила реактор, он своё отработал, а ядерный взрыв за спиной мне был ни к чему. Проверила воздух снаружи - вирусов нет, кислород в норме. Внутренние системы корабля переключила на накопители, вырубив систему жизнеобеспечения. Так. Скафандры. Очень хотелось бы иметь боевой скафандр, но его под рукой не было. Да и что толку от такой ходячей крепости, там, где её могут выключить или хуже того, перехватить управление. А вот лёгкая боевая броня, защищающая от большинства видов излучений и от парализатора, была более чем кстати. Лёгкой она называлась разве что в насмешку, но, тем не менее, ходить в ней можно было, даже если отключаться сервомоторы, что маловероятно.
   - Хисс, одеваемся и выходим. Лёгкая боевая броня, нитевик, парализатор. Нам здесь предстоит небольшое веселье.
   - Зачем? Всё равно нас тут убьют, ессссссли нам повезёт.
   - Прекрати хныкать! Помереть всегда успеем, за мной не заржавеет. Напяливай броню и пошли.
   - Как ссссскажешь, но ты же знаешь, я не люблю сссскафандры.
   - Хисс, не выводи меня из терпения, - я добавила в свой голос столько металла, что из него можно было сделать небольшой танк. - Я знаю, что ты можешь полчаса находится в открытом космосе без скафандра. Но нам сейчас нужно не это. Так что живо собирайся, хватай оружие, документы и вообще, всё что можешь отсюда унести и двигай за мной. Или я пойду одна, а ты тут умрёшь в одиночестве.
   Угроза сработала. Хисс быстро оделась, нацепила всё снаряжение, попрыгала, проверить, не гремит ли что, и мы вышли. Было очень жаль оставлять наш маленький кораблик, с которым было так много всего связано. Стычки с контрабандистами, многочисленные патрулирования, памятный полёт на базу наркомафии...
   Осмотрелись. Я с Текри-2 ненавидела корабли, созданные по органотехнологиям. Такие, как этот. Помещение напоминало огромный рот, а единственный выход из него был похож на глотку. Полукруглый тоннель с розовыми мягкими стенами, обильно сочащимися какой-то слизью, светящиеся линзы наверху и странные серые шары примерно через каждые сто метров. В туннель и направились, как можно быстрее. Я рассудила, что разговор с местным комитетом по встрече лучше всего вести там, где нас не смогут окружить. Успели. В глубине тоннеля выросли несколько высоких тёмно-серых фигур, подробностей я не разглядела.
   - Кто такие? - спросила я Хисс.
   - Сссслуги гронов, воины. Бесссссспощадны и неумолимы. Только сссссмерть может их осстановить, и то не всссссегда.
   - Вот как? Проверим. Только не оборачивайся на взрыв и вспышку.
   - Какой взрыв?
   - Увидишь. Главное, не оборачивайся.
   Мы двинулись им на встречу. Я ждала взрыва, но он прогремел внезапно. Яркая вспышка на мгновение осветила коридор впереди нас, отбросив две длинных тени. Я ждала этого. Серые тоже. Они кинулись на нас всем скопом, стреляя из парализаторов. Из очень мощных, судя по тому, что я ощущала ожоги от них сквозь скафандр. Вам приходилось драться, если в вас тычут проводом с напряжением под двести двадцать? Тогда вы можете меня понять. Единственное наше преимущество - теснота коридора, которая не позволяла им приблизится более чем по три-четыре человека, а с ними мы управлялись почти шутя. И ещё тот факт, что мы явно нужны были им живыми. А они нам - нет. Наши нитевики делали из них мясной салат, они же почти ничем не могли нам помешать. В довершение к этому коридор содрогался каждый раз, когда по нему ударяла молния парализатора, что тоже мешало им. К сожалению, и нам. Мы медленно двигались вперёд по коридору, топча ошмётки мяса и зелёную жижу, последовательно уничтожая этот гроновский спецназ. Внезапно коридор закончился огромным залом. Мы застряли на выходе, а наши враги отскочили подальше, поливая нас из парализаторов. Это уже становилось не выносимым! Я перебросила меч в левую руку, и попыталась ответить им тем же. Бесполезно. Наши парализаторы для них, что слону дробина.
   -Хисс, в туннель!
   -Выполняю!
   По крайней мере, они все были теперь впереди нас, но под удары мечей не торопились. Пат. И ожоги от разрядов. Да когда же у них кончатся батарейки, чёрт возьми? Гранату бы... Пронеслось в моей голове. Ну нет у меня гранат! А вот ракета имеется, даже две, на бедрах скафандра. Маленькие такая, для манёвров в космосе. Нас учили, что одно из их применений - это довольно сильный ракетный снаряд, правда, неуправляемый. Вот и пригодилась наука. Я отцепила ракету от бедра, направила в толпу и, попросив Хисс посторониться, выстрелила. Прямо в точку! Один из серых разлетелся на мясной фарш, остальных раскидало в стороны! С криком - "Хисс, за мной!" Я кинулась из коридора, как озверелая фурия и начала крушить, всё, что под руку попадётся. Зелёная дрянь лилась из пришельцев ручьём, мясо разлеталось кусками в стороны, раздавались вопли, шипенье Хисс. Кажется, и я что-то взвизгивала. Наконец, всё кончилось. Я осмотрелась.
   - Это что, и был тот самый хвалёный спецназ древней супер-расы? И две бабы его вынесли, не вспотев? Что нас ждёт за дальше? Ребёнок, у которого нужно отобрать конфету?
   - Не обольщщщщайся... А что это был за взрыв? - спросила боевая подруга.
   - "Ведьму" сожгли, - нахмурилась я. - Ничего, они за это заплатят.
   - Не сомневаюссссь... А потом что?
   - Вернёмся домой. Чем плох тебе этот корабль?
   - Ты сссс ума сссссошла...
   - А что? Мания у меня, корабли захватывать. Помнишь "Неустрашимый"?
   - Там у тебя ничего не вышшшло...
   - Здесь выйдет. Я уже, знаешь ли, не та истеричная баба, впервые попавшая на инопланетный корабль. Кое-чему научилась, с твоей, кстати, помощью. Выберемся отсюда, глядишь, и медаль схлопочем...
   - Посссмертно.
   - Лейтенант Хисс! Прекратить уныние! Двигаем дальше! Где тут командный центр?
   - Не знаю. Что это?
   С каким-то лёгким чавканьем пол начал втягивать в себя кровь наших жертв и куски их тел. Мерзкое зрелище. Меня замутило и довольно сильно. Не вытерпев, я сорвала шлем, упёрлась в стену перчатками и меня вырвало. И ещё раз, при виде того, как стены поглотили остатки моего завтрака. И ещё раз, от запаха гроновского воздуха.
   - Ир, что с тобой?
   - Всё в порядке, перенервничала. - Я снова нацепила шлем. Господи, как приятно было избавится от гроновской вони! - Где, ты сказала, тут командный центр?
   - Я же сссказала, не знаю. Пошшшли в правый коридор.
   - Почему в правый?
   - Потому что без разницы.
   И мы двинули, нарочно громко топая. Этот звук слегка подбадривал меня, хотя было какое-то странное ощущение, что лучше будет на всё плюнуть и сдаться. Совершенно непривычная для меня мысль, но она довольно сильно свербила в мозгу.
   - Хисс, тебе ничего не кажется странным? - спросила я.
   - Кажется... Например, то, что мы прёмсссся непонятно куда, вместо того, чтобы ссссдаться.
   Так... Интересненько. С тех пор, как мы попали на борт этого чуда гроновской техники, Хисс упорно канючит, что нам конец. Между прочим, такое поведение не свойственно не только ей в частности, но и скуош вообще. Так какого же чёрта?
   Я остановилась и повернулась в её сторону.
   - Слушай, подруга, ответь на один простой вопрос. Что с тобой происходит? Мы бывали в самых разных переделках, и я ещё никогда не видела, чтобы ты сама себя вот так хоронила.
   - Всё нормально, Иришшшка. Просто до ссссих пор мы ссс тобой не подвергалиссссь действию ментальной атаки. А теперь подверглись. И нам нечего ей противопоссставить.
   - Вот как? Значит, эта смутная мысль о том, что надо поднять лапки к верху...
   - Навеяна извне. На тебя эта дрянь действует сссслабо, потому, что гроны не знают оссссобенностей мозга людей и вообще принимают тебя толи за фаарзи, толи за кирна. А по мне она бьёт в полную сссилу. Разве что ссскафандр уменьшает излучение.
   Весело! Мой единственный союзник в стане врага вот-вот готов сломаться и сдаться. А что мне тогда делать?
   - Подожди, но ты как-то выдерживаешь эту атаку?
   - Мы знаем об этом излучении и с детства учимся с ней бороться. Специальные упражнения на основе тринадцати правил и четырёх истин. Но это очень мощное поле, я держусь с трудом.
   - Хисс, милая, держись. - Я была потрясена. - Мы найдём источник этого излучения, обещаю. Что ж ты раньше-то мне этого не сказала, бедная моя...
   - Ты не ссспрашивала, - сказала Хисс. - А источник вот он - видишь, излучатели на стенах?
   Те самые серые шары. Ясненько. Как их отключить? В голову пришёл только один способ. Я схватила меч и снесла шар со стены. Затем пробежалась назад, снесла ещё один, затем вперёд, и повторила ту же операцию. Действительно, пораженческие мысли куда-то исчезли.
   - Как себя чувствуешь? - спросила я Хисс.
   - Ты знаешь, гораздо лучше! Пожалуй, ссссъем-ка я грона на завтрак.
   - Вот и правильно!
   И мы пошли по коридору вперёд, снося мечами эти чёртовы излучатели. Мелькали какие-то комнаты, двери, повороты, откуда-то выскакивали серые фигуры, мы их тут же рубили на фарш. Очень хотелось есть, но я не заправила систему жизнеобеспечения скафандра едой перед полётом, рассчитывая, что скоро вернёмся. Всё, больше такого пренебрежения правилами не будет, решила я. Вселенная не прощает легкомыслия.
   Внезапно мы попали в странное помещение битком набитое молодыми скуош, неподвижно сидящими в стеклянных трубах. Я даже глазам не поверила.
   - Хисс, что это?
   - Пятеро сссвятых! Это же клоны наших мужчин! Я думала, это выдумки!
   - Какие клоны? Откуда?
   - Пленные. Согласссно легендам, гроны захватили нессссколько воинов и размножили их, чтобы зассставить воевать на своей ссстороне! А чтобы они не доставляли хлопот, их держат в спящем состоянии. Иришка, есссли их разбудят, нам конец. Их слишком много даже для меня!
   Это я и сама понимала. Но что можно сделать?
   - Кссстати, они, кажется, пробуждаются.
   - Почему ты так думаешь?
   - Взгляни, вон та красссная лампочка сссменилась жёлтой.
   Чёрт, правда! Даже если Хисс неправа, это говорит о том, что с клонами что-то происходит. Что делать? И тут я вспомнила про вторую ракету на бедре.
   - Слишком много для тебя? Посмотрим, смогу ли я с ними управится.
   Отцепить ракету от бедра и выстрелить - минутное дело. Сложнее найти цель. Эта хрень в середине, чем бы она ни была, явно выполняла какую-то функцию, связанную с клонами. Выстрел! И моя ракета воткнулась прямо в её центр. Хрень развалилась на части, испустив мощную струю дыма. Скуош в цилиндрах как-то потускнели и упали.
   - Ссспассссибо, Иришка, - раздался шёпот Хисс.
   - За что? Я же убила твоих соотечественников?
   - Ты спасссла их. Нет учасссти ссстрашней, чем быть безмозглым ссслугой гронов.
   - Поверю на слово. Ладно, пошли дальше.
   Опять коридоры и коридоры, комнаты, слизь по стенам. Но уже никто не мешал. Толи мы и правда перебили весь экипаж, толи попрятались все. И опять нас ждал сюрприз, ещё более неприятный.
   Теперь на нас накинулась самая разношерстная орда, которую я когда либо могла видеть. Господи, там были все! Аарены, обаны, озаны, кирны, та'корн, какие-то неизвестные расы... Хорошо, что скуош не было.
   - И что теперь, Иришшка? - Голос напарницы вывел меня из затруднения.
   - Не хочу я их убивать, хоть ты тресни, - сказала я. - И в ряды их вступать тоже. Мечи на пояс, достаём парализаторы.
   - Разумно. А ссссколько они пролежат?
   - Ставь на макси... нет, на среднюю мощность. Мало ли что, вдруг у кого-то сердце слабое.
   - Ссделано.
   - Огонь!
   Две синих молнии пронзили зал, пронзая несчастных. Они падали один за другим, не успевая к нам даже приблизиться. В конце концов на пол улеглись все. Сразу пропало ощущение неприязни, скорее даже казалось, что они нам благодарны. Странно, конечно, но удивляться времени не было.
   - Надеюсь, что этот чёртов пол их не сожрёт, - пробормотала я. - Как бы то ни было, час-полтора на захват этого корабля у нас ещё есть.
   - Надеюссссь. Ты не хочешь их осссмотреть?
   - Зачем? Вряд ли там есть кто-то знакомый, из них никто не исче... Грон твою в дышло, там гхумок!
   Он лежал в дальнем углу, в полном боевом облачении (куча ремней и пара железных пластинок на уязвимых местах), но без меча. Я пробежала к нему, стараясь ни на кого не наступить и осторожно перевернула беднягу на спину. Так и есть! На портупее красовался полустёртый от времени значок, на котором ещё можно было разглядеть цвета клана. Моего клана. Тэдди! Вот ты куда пропал!!! Господи, и всё это время он находился на этом чёртовом корабле! Не помня себя от радости, я упала рядом с ним на колени и сняла перчатку скафандра. К чёрту правила! Всё равно местный воздух не попадёт внутрь через локтевые перемычки, да и то, я им уже дышала. Осторожно ощупала шерсть. "Во имя первой праматери!" - вырвалось у меня. Некогда бывшая мягкой и какой-то уютной, теперь она стала грязной и свалявшейся, как будто бедняга давно не мылся. Я посмотрела кожу под ремнями. Как и ожидала - сплошные язвы.
   - Сволочи, - выдохнула я. - Хисс, какие же сволочи эти гроны...
   - Твой пропавшшший брат?
   - Он самый. Нет, ну как можно довести до такого состояния разумное существо! Клянусь, если на этом корабле остался хоть один живой грон, он мне за это заплатит!
   - Только надо предъявить ему ссссчёт...
   - Предъявим. Было бы только кому его предъявить.
   Мы двинулись дальше, но я остановилась. Хоть ты тресни, а бросать Тэдди здесь казалось мне просто огромным свинством. С другой стороны, не тащить же его на себе.
   - Хисс, извини, что я с такой просьбой. Но не могла бы ты как-нибудь прихватить моего братика?
   Хисс странно хмыкнула, но схватила Тэдди своими щупальцами и аккуратно "примотала" его к боку скафандра.
   - Спасибо, милая. Верховная мать-правительница запомнит твои заслуги.
   Хисс хмыкнула ещё раз. Мы опять двинулись коридорами, теперь нам уже никто не мешал. Похоже, мы и правда перебили весь экипаж. Правда, иногда проскальзывала мысль о том, что раз этот корабль смог пожрать останки защитников, то он может вырастить новых. Я старалась об этом не думать. Безумно хотелось есть. С питьём полегче, у меня ещё оставалась вода с прошлой заправки. Правда, она подпортилась, но это было лучше, чем ничего. Внезапно мы оказались перед закрытой дверью. Я толкнула её раз, толкнула другой. Бестолку.
   - Что будем делать? Мне кажется, это и есть то, что мы ищем.
   - Возможно. - Хисс отстегнула от своего скафандра маневровые ракеты. Одну она прикрепила к дверной ручке, другую просто взяла в лапы. И мы отошли подальше. Она хорошо прицелилась, одна ракета воткнулась в другую, раздался мощнейший взрыв и дверь исчезла. Коридор при этом так задёргался, что я еле устояла на ногах.
   - Иришшка, мне кажется, ему больно.
   - Потерпит, - сказала я, бросив взгляд на Тэдди. - Некоторые дольше терпят. Его жена, например.
   - Сссоглассссна...
   Мы дружно вступили в комнату, и тут я поняла, что наш поиск окончен. Посреди зала торчал выросший из пола высокий пульт, за которым стояло существо, в котором я сразу и безоговорочно признала грона. Двухметровое туловище, увенчанное небольшой треугольной головой с двумя горящими глазами, закутанное в какое-то подобие то ли мантии, толи балахона, и две руки, неподвижно лежащие на пульте. Цель достигнута, мы в командном центре корабля. И что дальше? Сказать "Пройдёмте, гражданин"? Или всё-таки попросить документы? Глупо. А, да чёрт с ним!
   - Вы арестованы по обвинению в захвате космического корабля галактической полиции и похищении двух офицеров. Выведите ваш корабль в нормальное пространство и передайте его в ближайшее отделение галактпола, - услышала я свой ровный голос. Ну что ж... Для начала и это сойдёт. Вместо ответа он обрушил на нас ментальный удар чудовищной силы, чуть не сбивший меня с ног. Жутко захотелось спать, прямо здесь... Это так приятно и тепло, свернуться калачиком на полу этой рубки, заснуть... Как всегда, самый сладкий сон бывает именно тогда, когда объявляют тревогу. Я прыгнула, так высоко, как могла, снесла мечом шар излучателя на потолке рубки, да и ещё рассекла его на две половины. Шар развалился и залил гронову хламиду какой-то серой дрянью, похожей на гной.
   - Ой! Я тебя запачкала! Ну извини. Слушай, давай завернём в какую-нибудь систему, где есть прачечная? Там твой балахон быстро отмоют.
   В ответ грон произнёс что-то вроде "Гурлым моргу таркон".
   - Бамбарбия кергуду! - вежливо произнесла я. - Слушай, ну ни за что не поверю, что ты не говоришь на стандартном. Давай-ка переключись на нормальный человеческий язык, нам с тобой нужно кое о чём поговорить.
   Молчание было мне ответом.
   - Если ты думаешь, что я буду с тобой играть в молчанку, то ты ошибаешься. Всё, грон. Твой рейс закончен. Теперь от тебя зависит только одно - будешь ли ты лететь дальше целым или просто живым. Вряд ли я пощажу тебя, убив.
   Тишина. Надо сказать, она не плохо действовала на нервы. Что мне делать, если он будет молчать? Убить его - пара пустяков. А дальше? Голодная смерть? Мрачноватая перспектива.
   - Давай-ка я тебе обрисую ситуацию. Все твои слуги убиты, пленники лежат парализованные. Если надо, мы их парализуем ещё раз, энергии хватит. Так что тебе будет лучше, если ты послушаешься меня, и выведешь корабль из гиперпространства возле ближайшей населённой системы. Если же нет... Ты сумеешь вырастить заново руки после того как я их тебе отрублю? Или ты можешь управлять кораблём телепатически? (А вдруг? Ой, смотри, Иришка, и себя погубишь, и народ не спасёшь. Хотя, вряд ли телепатически он управляет, вон кнопки на пульте.) А там либо мы сами корабль остановим, вроде Хисс что-то в нём понимает, так что шансы у нас есть. (Да? А что это она стоит как манекен? Как на неё подействовала ментальная атака?) Либо погибнем. И ты будешь молча стоять и смотреть на наши трупы и твои две отрубленных руки, не в силах управлять своим кораблём. Так как, грон? Выбирай.
   Тишина в течение нескольких секунд. Затем грон произнёс одну фразу:
   -Что ты хочешь?
   Хороший вопрос. Что я хочу... Чего я только не хочу... Вернуться на Землю, домой. Господи! А ведь это реально. Только Хисс бросить здесь? Не тащить же её в Москву. И Тэдди. И Каэльда. И вообще... Да и координаты Земли давать грону как-то... не хочется. А жаль. Такую большую взятку мне ещё не предлагали. Ребёнка? Хочу. От Каэльда. Но это не реально. Слишком далеки друг от друга наши расы. Вернуться на Караам. И прихватить с собой корабль с гроном. Этого я и добиваюсь. Что ещё? Чтобы прекратились косые взгляды на нас и шёпот за спиной? Чёрта с два, это на всю жизнь. Плата за звёзды, ничего не поделаешь. Одна из них. Да и не во власти грона это.
   - Грон, я много чего хочу, но больше всего я хочу мира. Мира. Наша планета практически ни одного дня в истории не жила без войн. Смерть, кровь, слёзы. Я смертельно устала от всего этого. Ты можешь сделать так, чтобы в галактике больше не было войн? Ты можешь предотвратить войну, которую сейчас затевают твои сородичи? Ты можешь?
   - Нет.
   -Но ты можешь попытаться. Сдайся, приведи корабль к ближайшей населённой звезде. Тебе будет не сладко, я знаю, но это лучше, чем умирать здесь, на корабле. Пойми, умереть героем большого ума не надо, сделать так, чтобы твои враги умерли героями - сложнее, но не намного. Но ты можешь стать первым гроном, проникшим в галактический союз. Да, ты будешь пленником, это точно. Почётным пленником, потому, что ты слишком ценен для нас. Для тебя это позор? Возможно. А возможно, ты станешь послом гронов. Или разведчиком. Может быть, с твоей помощью удастся наладить диалог между вами и союзом. Слушай, вдруг нам с тобой удастся предотвратить войну? Мой народ большую часть своей истории только и делает, что воюет. У меня погиб любимый человек в Афгане, я видела его мать на похоронах. Я не хочу воевать. Так как?
   - Нет.
   Ну вот. Договоришься с ним, как же. Господи, как же мне всё это надоело, этот чёртов корабль, коридоры, похожие на кишки, и жрать хочется невыносимо. Именно что жрать. Всё, хватит. Если этому дылде хочется умереть, ради бога, его право. Я рубанула мечом по пульту, отрубив от него изрядный кусок. Раздался дикий вой, коридор содрогнулся, как от боли, я едва устояла на ногах. Хисс тоже чуть не упала, но удержалась как-то. Грон кинулся к пульту, но отшатнулся, когда я взмахнула мечом возле его головы. "Боишься, сволочь!" - проорала я, подскочила и ударила ногой ему в грудь. Хорошо, что экзоскелет скафандра позволяет выделывать такие пируэты. Он хмыкнул, и согнулся пополам. Затем лёгкое головокружение, обычное для выхода из гиперпространства и...
   Через минуту в моих ушах раздался сигнал бедствия, подаваемый моим маячком. Мы вышли в обычный космос. Интересно только где? Хотя не всё ли равно? У нас возник шанс спастись! А через некоторое время треск в наушниках сменился голосом:
   - Крейсер галактпола "Стремительный", командир спецотряда капитан Суорф т'кирн. Что у вас стряслось?
   - Старший группы расследования лейтенант Ирина т'человек, город Караам на Кущкеу-2. Нахожусь на захваченном мною корабле гронов, ситуацию полностью контролирую. Прошу подкрепления для препровождения арестованного грона к месту заключения. И медиков, для оказания помощи его пленным.
   Пауза сменилась громовым рыком:
   - Это что, шутки? Слушай, деточка, если я обнаружу...
   - Чёрт возьми, Суорф, свяжись с Караамом, затребуй данные на меня, а потом решай, как будешь извиняться. Клянусь, если я не увижу хоть кого-нибудь из вас сей же момент, я...
   - Сейчас свяжусь. Но если это дурацкий розыгрыш, то я тебе такого грона покажу...
   Тишина, прерываемая треском эфира. Я его понимала. Однажды (в прошлой жизни) к нам позвонил какой-то участковый и сказал, что поймал Аль Капоне. Проверка показала, что парень не выдержал нервной работы и свихнулся. Моё заявление показалось Суорфу подходящим под эту категорию. А чего я хотела? Снова возник голос Суорфа.
   - Я связался с Караамом и выяснил, что в штате городской полиции есть лейтенант Ирина т'Человек, которая недавно не вернулась с задания вместе с напарником. Могу я с ним поговорить?
   Боги! Я на корабле гронов, с Хисс творится что-то странное, до боли хочется есть, чешется нос, а этот дебил устраивает проверки!
   - Лейтенант Хисс т'скуош ответить не может, по причине поломки переговорного устройства. Лейтенант Каэльд т'кирн болен и находится на Карааме в лечебном центре. О себе я уже сказала. Жду вас.
   - Я удовлетворён. Так что у вас случилось?
   Чёрт возьми! Ну что это за горячий эстонский парень! Что у нас случилось, видите ли...
   - Суорф, слушай внимательно. - Я говорила чётко по слогам, стараясь не сорваться. - Я, офицер галактпола, Ирина т'человек и мой напарник Хисс т'скуош находимся на корабле гронов. Экипаж перебит, главный взят в плен. Я прошу помощи.
   - Слушай, если ты врёшь...
   Опять двадцать пять за рыбу деньги!
   - Суорф, у тебя на корабле есть радар? Посмотри на него.
   - Сейчас гляну.
   Тишина, шорох помех.
   - Слушай, тут действительно в пространстве висит гронский корабль! Ты что, застряла на нём?
   Надеюсь, он не услышал того, что я прошептала.
   - Да, застряла, перебила всех и прошу помощи, черт бы тебя побрал!
   - Хорошо, но если это ловушка...
   - Ты что, боишься?
   - Нет, но...
   - Мне что, взять управление на себя и пригнать эту дуру на Зееэкс?
   - Лучше скажи, куда причаливать.
   Наконец-то! Я ему всё объяснила. Куда заходить, как идти, в основном, по коридорам, усыпанным сбитыми со стен излучателями, мимо отсека с мёртвыми клонами скуош, прямо к рубке. И стала ждать. И дождалась.
   Целая орава в тяжёлых скафандрах и с бластерами наперевес ворвалась в рубку, ища супостата. Трое из них сразу скрутили грона, лежащего на полу и уволокли его. Двое встали при входе с оружием наизготовку, ожидая злобных и коварных тварей. Главный, подошёл ко мне.
   -Кто вы? - спросил он, проявляя свою неописуемую ясность мышления.
   - Ирина т'человек. А ты Суорф, - ответила я.
   - Так это вы просили помощи?
   Для полицейского он соображал просто отлично.
   - Я. Помогите нам отсюда выбраться. И заберите куда-нибудь этот чёртов гронский корабль! Окажите помощь гхумоку и Хисс, с ней что-то не то.
   - Окажем. А что с ними?
   - Гхумок без сознания, нуждается в медицинской помощи. У Хисс что-то вроде шока... я думаю. А лично я хочу снять скафандр, вымыться, переодеться, поесть и связаться с Караамом. И, кстати, где мы находимся?
   - В пространстве Экзиула. Надеюсь, знаете, где это? (Конечно знаю, нашёл о чём спрашивать.) Насчёт ваших просьб... Думаю, это реально. Идём на "Стремительный", получите всё, что нужно.
   Всё было хорошо, только Хисс отказывалась идти. Просто встала скалой и не трогалась с места. Да что это с ней! Уже почти спаслись, и на тебе!
   - Хисс, милая, - уговаривала я её. Напрасно. Пришлось нескольким мужикам тащить беднягу силой. Она с трудом переступала, молчаливая и безразличная ко всему. С трудом извлекли из её щупалец парализованного Тэдди, упаковали в герметичную капсулу и унесли на "Стремительный". Я шла следом за Хисс, иногда таща, иногда подталкивая её. Чего мне это стоило, кто бы знал...
   Попав на "Стремительный", я первым делом потребовала связь с Караамом, чтобы узнать о Каэльде. Суорф уступил не сразу, мотивируя тем, что связь слишком дорогая. Господи, ну когда во вселенной переведутся идиоты! Ему на блюдечке преподнесли то, что никто не мог добыть за последние три сотни лет, а он экономит на какой-то дурацкой дальней связи! И ещё он мне всё время тыкал в нос своим королевским происхождением. Нашёл чем удивить! У норгов королём мог называть себя любой, у кого хватит сил и дурости захватить достаточно большой кусок земли и удерживать его под своим управлением несколько лет. Каэльд, кстати, тоже происходил из королевского рода, даже с пророчеством (что-то насчёт звёздной девы и потерянного меча, я этим не интересовалась), но не кичился этим, а просто считал чем-то само-собой разумеющимся, как цвет глаз, например. Разумеется, я не стала об этом говорить Суорфу, а наврала с три короба насчёт моих благородных предков, возведя свою родню аж ко временам Петра первого. Это несколько подняло меня в глазах Суорфа, настолько, что он соизволил дать мне доступ к дальней связи. Конечно, врать нехорошо, но зато я в очередной раз узнала, что с моим сокровищем всё в порядке. Разумеется, я не стала рассказывать, откуда я звоню и куда попала. К чему лишний раз мужика волновать, больного тем более. Затем мне захотелось посмотреть на корабль гронов снаружи. Суорф провёл меня в боевую рубку и показал корабль на сканере. Сейчас он напоминал огромный цветок, на пестике которого мотыльком разместился "Стремительный". Удивительное зрелище! Так хотелось посмотреть его живьём, в оптике... Я просто с ума сходила от этого желания и упросила Суорфа разрешить мне выйти на броню. Разумеется, он решил меня сопровождать. Ну и ладно, не жалко. Господи! Как же здорово смотрелся корабль гронов отсюда! Огромный чёрный тюльпан, лепестки которого отливали бархатом в лучах прожекторов "Стремительного", иначе не скажешь. Вот только... что-то тут не так... Что? Внезапно я почувствовала, что корабль - живой. Не просто органический, а живой. И ещё разумный. Не по-нашему разумный, не по человечески. Чёрт его знает, что это за разум, нельзя сказать, что выше нашего или непостижим. Просто не наш разум. Собачий? Лошадиный? Нет, не то. И ему больно и страшно. Я обернулась к Суорфу и спросила, стараясь быть как можно более спокойной:
   - Что вы с ним сделали? (Я чувствовала, что) Отсекли двигатели?
   - Конечно. Как же иначе его обездвижить?
   Нет предела глупости человеческой. И кирнской. Я почти на своей шкуре ощущала боль корабля на культях пилонов. И страх. И ненависть. И ещё... Ну откуда у меня такой талант, натыкаться на идиотов, при том на идиотов экстра-класса!
   -Суорф, когда твои люди заглушат реактор на этом корабле? - спросила я, стараясь выглядеть как можно спокойнее.
   - Гасить реактор? А зачем? Лично я не вижу для этого особой необходимости.
   Мать вселенная! Он не видит необходимости!
   - А двигатели? Ты отсёк их, оставив реактор без нагрузки. Хочешь посмотреть, как он рванёт?
   Секунду он молчал. Потом произнёс:
   - И что ты хочешь?
   - Чтобы ты дал команду заглушить реактор этого корабля, разумеется.
   - Слушай, деточка, - ответил он мне, - заруби на своём красивом носике: на "Стремительном" командует только один человек. Это я. И только я даю команду заглушить реактор. И я не потерплю, чтобы здесь командовали мной... - и так далее, ля-ля-ля, три рубля.
   - Капитан Суорф, - сказала я как можно более официально. - Согласно сведениям, добытым мною на корабле гронов, реактор корабля, лишённый нагрузки в виде отсечённых двигателей может в ближайшее время пойти вразнос и взорваться. Прошу дать указание десантной группе остановить реактор.
   Кажется, такой тон ему понравился. Он тут же отдал такой приказ и предложил мне уйти обратно на "Стремительный". Но я отказалась. Не знаю почему, но мне казалось, что я должна присутствовать при последних минутах жизни этого корабля. Так и произошло. Я перестала ощущать его боль и страх, и это был единственный признак его смерти. Жаль мне его было. Хоть и враг, хоть и ненавидел он меня, а всё равно жаль. И ещё одна неприятная мысль засела в мозгу: а что если это был не корабль, а сам грон? А тот, кто был в рубке - просто ещё один слуга? Какие вообще между ними были отношения? Всадник-лошадь? Хозяин-собака? Командир-подчинённый? И кто из них командир а кто подчинённый? Я долго думала над этим, но не пришла ни к какому выводу, кроме одного - надо расспрашивать самого пленного грона. Вот только как сделать, чтобы его допрашивала именно я? Хм... ладно, оставим это на будущее. А пока лучше всего вернуться на "Стремительный" и ожидать прибытия на Экзиул-4.
   Мёртвый корабль гронов повесили на орбите Экзиула-4, рассчитав орбиту таким образом, что он как бы летел впереди планеты. Судя по всему, это было сделано для того, чтобы он не выкинул чего-нибудь непредвиденного. Хисс и Тэдди отправили в больницу галактпола, находящуюся в центральном городе, называемом Шешендрик. К сожалению, я не смогла при этом присутствовать, идти по городу в скафандре было просто глупо, а другой одежды у меня не было. А форма сгорела вместе с "Ведьмой". Осталось спецбельё, надеваемое под скафандр, но не выходить же в нём на улицу? В принципе такое вполне возможно, у каждой расы свои обычаи и своя манера одеваться, многие вообще ходят голыми, скуош например или гхумоки. Эти одеваются только в портупею и защитную систему ремней или церемониальные украшения. Так что вряд ли бы на меня косо посмотрел бы хоть кто-нибудь, но... Нет, какие-то внутренние барьеры во мне остались. А вот меч Тэдди, найденный командой Суорфа я забрала с собой, на всякий случай. Ну не могла я оставить его персоналу больницы, никак не могла! Родовой меч для гхумока - это самое святое, что у него есть, и потерять его - хуже смерти. А кто сохранит его лучше, чем я, пусть и номинально, но принадлежащая к одному из их кланов? Затем крейсер отвёз меня на Караам, таково было распоряжение командования. В доке я первым делом переоделась и бросилась в больницу навестить Каэльда, наплевав на то, что мне ещё нужно написать кучу всяких дурацких бумаг по поводу потери корабля и выходу из строя напарника. Господи, как же я боялась, что с ним что-то случилось! Но вселенная милостива, я нашла его в добром здравии, ожидающего выписки и не знавшего ничего о том, что со мной случилось. Не буду рассказывать, как я висела у него на шее, рыдая от счастья, как он меня успокаивал, как мы ехали домой и отпраздновали наше возвращение хорошей бутылкой "смирновской водки". А по дороге я известила главную мать рода о том, как нашла Тэдди, куда его отправили и что его меч у меня. Пусть я с ней не в ладах, но сообщение-то отправить ей обязана или нет?
   Ладно, утряслось всё кое-как. Службу нести стали вдвоём с Каэльдом, но это продолжалось недолго, как я и ожидала. В один прекрасный день меня вызвали в кабинет к начальнику полиции и представили очень внушительному кирну с адмиральской двойной спиралью над левым карманом. Звали его Киорк.
   - Я полагаю, вы в курсе, что недавно возле Экзиула был арестован корабль гронов и его экипаж? - произнёс он ледяным тоном.
   Н-да... Начальство пожаловало. Всего одна спиралька, а ведёт себя как будто он господь бог и Моисей в одном лице. В курсе я, видите ли...
   - Да, я что-то слышала об этом, - сказала я как можно хладнокровнее.
   - В таком случае, вы имеете представление о том, что там произошло, - произнёс он холодно. - Два полицейских, случайно оказавшихся на корабле гронов, вызвали помощь, и капитан Суорф, получив сигнал, захватил корабль, уничтожив почти всю его команду и арестовав командира. Затем...
   - Благодарю вас, мне отлично известно, что там произошло, - сказала я, не желая слушать такого издевательства над правдой и над собой. - Лучше скажите, что от меня требуется?
   Адмирал долго смотрел на меня не мигая, затем сказал:
   - Милая барышня, мне бы хотелось, чтобы наш разговор протекал в несколько другом ключе, иначе я могу лишиться вашего общества, а вы своих звёздочек.
   - Вот как? Лишусь звёздочек? И кому они достанутся? Суорфу? У него их и так четыре штуки, куда ещё? Или я совсем дура и не понимаю, что раз сюда прилетел целый адмирал, то я зачем-то нужна верхушке галактпола?
   - Ирина! - прервал меня Куруаш, - я вынужден...
   Адмирал жестом заставил его замолчать.
   - Надеюсь, вы понимаете, - произнёс он, - что полиция может заключать контракты с гражданскими лицами?
   - Которые отнюдь не обязаны сотрудничать с полицией и имеют право такие контракты не подписывать? - широко улыбнулась я. На Куруаша было страшно смотреть, такой бледный вид у него был. Ещё бы! У мурухов преклонение перед начальством в крови, и такого святотатства он просто не мог выдержать. А мне было всё равно. Адмиралу нужно что-то очень важное, и я догадывалась, нет, знала, что именно. - Хотите меня разжаловать и искать кого-то другого для вашего задания? Рекомендую Суорфа, он уже показал себя в борьбе против гронов!
   Куруаш опять что-то хотел сказать, но заткнулся, повинуясь жесту начальства.
   - Хорошо, пусть будет по-вашему. Пока. - Адмирал взял со стола лист пластика с записями и протянул мне. - Ознакомьтесь, пожалуйста, с приказом и приступите к выполнению. Как можно быстрее. С вашим начальством согласовано.
   Я ознакомилась. Это было именно то, чего я ожидала с того самого момента, когда покинула Экзиул. Приказ о моей командировке в Шешендрик с целью допроса грона. Вполне логично, раз уж грон с его телепатическими способностями успешно блокирует все ментоскопы, детекторы лжи и прочую технику, то допрашивать его должен кто-то, кто умеет без этой техники обходиться. И много в галактполе офицеров, способных на это? Я. И ещё Каэльд и Хисс, которых я тоже кое-чему научила. Хороший приказ, которого я давно ждала. Вот только...
   - Вопросы есть? - Вызвал меня из раздумья голос адмирала.
   - Да. Я не вижу здесь моей команды, - сказала я.
   - Вы имеете в виду кирна и скуош?
   - Именно. Мы с Каэльдом находимся в...
   - Я знаю про ваш отложенный г'йохль, - сказал адмирал. - Но это не имеет значения. Допрос грона займёт два-три дня и вы скоро вернётесь.
   Что??? Кирн из норгов говорит, что незаконченный г'йохль не имеет значения? Мир перевернулся или я сошла с ума? И какие, к чёрту, два-три дня? То патрулирование, в котором мы с Хисс попали на корабль гронов, должно было длиться пять часов! Два-три дня! Да мало ли что может случиться за это время! Я едва не взбесилась, но взяла себя в руки.
   - Адмирал, методика допроса без ментоскопов подразумевает минимум одного помощника.
   - Вы его получите, - пробасил он.
   - И должна буду обучить в короткий срок? Как хотите, но тогда допрос грона займёт пару месяцев, - сказала я самым невинным тоном.
   - Хорошо, берите своего кирна, - смилостивился Киорк. И скуош тоже, благо она уже там. И чтоб через 2 часа вы были на корабле! А то он улетит без вас и вы будете добираться за свой счёт рейсовым лайнером, - прорычал он.
   - Слушаюсь! - бодро рявкнула я. Куруаш уже пришёл в себя и тут же отдал все необходимые распоряжения. Мы с Каэльдом быстро собрались (забрали заранее сложенные вещи) и успели вылететь в указанный срок.
   Курьерский корабль, на котором мы летели, явно обладал более высокой быстроходностью, чем корабль гронов, по крайней мере, перелёт занял меньше времени, чем я ожидала. Нам с Каэльдом пришлось ютиться в одноместной каюте, к нашему обоюдному, хоть и недолгому удовольствию, поскольку адмирал разрушил наше уютное гнёздышко, вызвав меня к себе.
   - Мне бы очень хотелось понять причину вашего, мягко говоря, неординарного поведения в кабинете вашего же начальства, - начал он, сверкая на меня серыми глазами из-под нависших бровей.
   Я молча пожала плечами.
   - Это как-то связано с тем, что Суорф совершил, захватив гронский корабль? - продолжил он. По истечении молчаливой паузы он добавил: - Я жду объяснений.
   - Простите меня, - произнесла я, глядя ему в лицо. - Моё поведение недостойно офицера галактпола.
   - Да, - он кивнул. - И я в самом деле хотел вас уволить после того, как вы допросите грона. Но я ознакомился с материалами о вашем... приключении, и передумал.
   Адмирал пытливо посмотрел мне в глаза. Я молчала, как Венера Милосская.
   - Почему вы не рассказали мне правду о роли Суорфа? - спросил он меня вкрадчивым голосом.
   - А вы бы мне поверили?
   - Я бы ознакомился с вашими отчетами...
   - Вы с ними ознакомились... - я прикусила язык, наткнувшись на испытующий взгляд из-под седых бровей.
   - И всё-таки?
   - Я не люблю стукачей, - честно сказала я.
   - Понятно. И вы хотели его убить или просто набить морду?
   - Нет конечно, - честно призналась я. - Мне было бы достаточно поставить его в такую ситуацию, чтобы он сам рассказал правду.
   - Хорошо, считайте, что вы этого вы добились. - Голова Киорка слегка наклонилась. - Мне не нравится такое поведение моих подчинённых и я приму меры. Но сначала - допрос грона. Моё мнение о вашем поведении и ваше дальнейшее продвижение по службе будет зависеть от его результатов.
   - Пусть так и будет, - согласилась я. И вправду, что мне терять? С гроном я как-нибудь разберусь, а Суорф... Да бог с ним, с Суорфом. Ещё не хватало портить себе нервы из-за этого... существа.
   В целом Экзиул-4 мне понравился. Холодная пустынная планета, похожая на Марс, со слабой местной жизнью и городами, накрытыми прозрачными куполами. Было очень приятно увидеть небо, хоть и отделённое от меня пластиком купола, но небо! Небо, а не металлический потолок Караама. Настоящее, фиолетовое днём и пронзительно-чёрное ночью, усыпанное звёздами, такое чистое и как будто хрупкое. Никаких облаков, никакой дымки, только одна хрустальная красота. Было страшно смотреть на взлёт рейсовых кораблей, казалось вот-вот один из них неосторожным движением разобьёт эту красоту на множество маленьких кусочков и они, медленно кружась, упадут на песок пустыни с тихим звоном. Население в основном колонисты с Бехоку, похожие на людей, только с розовой, похожей на обмороженную, кожей и волосами цвета соломы. Это тоже меня порадовало и дало некоторый отдых моей психике, хотя и привыкшей к разношерстой толпе обитателей Караама, но всё равно слегка расшатанной.
   Сам допрос грона оказался более трудной задачей, чем я ожидала. Запугивать его и блефовать невозможно, учитывая его телепатические способности. Наркотики применять... Хорошая идея, только знать бы, какие вещества на эту тварь действуют, если действуют вообще. Так что пришлось пускать в действие любимую дубинку. Опасно, конечно, вдруг убьешь ненароком, но что поделать... Работали в две смены: сначала я обрабатывала грона дубинкой. Затем приходил Каэльд и начинал его уговаривать, при этом дубинку я оставляла на месте, якобы на всякий случай. И так непрерывно, изредка отвлекаясь на сон и еду. И при этом не дать волю ненависти, которая буквально переполняла меня. Но всё не вечно и грон сломался и дал показания. Не мне, Каэльду, я отдыхала в это время. Он записал информацию на кристалл, и мы вместе просмотрели её, прежде чем нести начальству. Как ни странно, информации оказалось меньше, чем я ожидала: Координаты одной из планет (видимо, к ней был приписан его корабль), координаты центральной планеты империи гронов. Всё в гронской системе координат. Сведения по устройству корабля и управлению, на которые я не обратила внимания. Какие-то подробности личной жизни, которыми я заинтересовалась, но ничего не поняла. Что-то ещё по устройству гронского общества и самое главное - задание по сбору образцов разумной жизни, с описанием маршрута полёта и точками, на которые особо рекомендовалось обратить внимание.
   Отправив Каэльда к начальству с записанным кристаллом, я решила посетить Хисс и направилась прямо в больницу. Там меня ожидал сюрприз в виде толпы её родственников, стоящих возле двери. Я попыталась пройти мимо них в палату, но они преградили мне путь. Но я должна была пройти, имею я право навестить лучшую подругу или нет, чёрт возьми?
   - Я сотрудник галактпола, Ирина Т'Человек, - представилась я, хотя это и так было видно. - Пропустите меня. Немедленно.
   Скуош стояли молча и неподвижно. Кашлять они хотели на весь галактпол, судя по всему. Древняя раса, видите ли, а я так, для красоты сюда пришла.
   - Ну вот что, если вы меня не пропустите, я уйду. И вернусь не одна. Вам понравится, если ваши имена будут фигурировать в протоколе о неподчинении должностному лицу? Или вы предпочитаете протокол о нападении на должностное лицо при исполнении?
   Тишина. Кашляли они на все протоколы. Я в упор уставилась в глаза чёрного скуош, стоящего на моём пути. Судя по всему, он был тут за главного.
   - Ну?
   И я сделала шаг вперёд, глядя ему в глаза. Затем ещё шаг. И ещё. И тут он отошёл в сторону. Молча. Остальные тоже расступились, давая мне дорогу. Интересно, что это они? Я вошла в палату. Хисс лежала на постаменте, молчаливая и безучастная ко всему, а из руки у неё торчала игла, присоединённая к какому-то шлангу. Медсестра при виде меня подняла голову от монитора и поздоровалась.
   - Здравствуйте. Лейтенант Ирина Т'Человек, галактпол. - Я кивнула ей в ответ, - Как себя чувствует пациент?
   - Тело в норме, но дух...
   - Что с ним?
   - Трудно сказать. Врач говорит, что всё нормально, только она не хочет жить. Наверное боится.
   - Врач говорит... - Я привыкла доверять врачам, но эти слова мне показались странными. Скуош, который не хочет жить... И тут мне в голову пришла мысль. Интересная мысль, неожиданная. А вдруг получится? А вдруг нет? А... - Что это за шланг?
   - Это? Питание. Она отказывается от еды.
   - Ясно. Удалить.
   - Не могу! Врач велел...
   - Я неясно выразилась? Удалить срочно.
   - Без врача нельзя... - Мне было слегка жаль эту сестру, ведь она честно делала своё дело, и неё вина в том, что дело это надо делать по другому.
   - Хорошо, тогда это сделаю я. - С этими словам я подошла к Хисс и сделала вид, что сейчас выдерну эту иглу.
   - Нет! - крик медсестры неприятно резанул уши. - Вы не имеете права!
   - Деточка, я имею такие права, какие тебе и не снились, - ответила я. Давить чином не самое приятное занятие, да и чин у меня не большой, но кажется, это должно было сработать.
   - Я вам не деточка, - медсестра встала перед Хисс, явно намереваясь умереть на посту, но не дать мне притронуться к игле. - Через три минуты, питательный процесс закончится, и тогда я выну иглу. Не раньше!
   - Хорошо, - согласилась я. Три минуты срок небольшой, да и девчонка мне слегка понравилась. Боевая такая. - Я потерплю.
   Три минуты прошли в тишине, девчонка смотрел на меня со злостью смешанной с обидой и чувством превосходства. Чем-то она была похожа на меня в молодости. Затем она вытащила иглу, обработала ранку и сказала:
   - Вот и всё, стоило шум поднимать.
   Стоило, конечно. Или нет, неважно. А теперь...
   - Хисс, вставай! - Грозно сказала я. Показалось, или она на самом деле пошевелилась?
   - Что?? Вы опять? - девчонка вновь подскочила ко мне.
   - Врач запретил вставать? - спросила я холодным голосом.
   - Нет, но...
   - Тогда всё в порядке. Хисс, ты что, не слышишь? Встать! - последнюю фразу я произнесла по-русски.
   Нет, теперь я не ошиблась. Хисс явно пошевелилась, по крайней мере повернула голову в мою сторону. Так-то лучше. Я покосилась на медсестру, она полными ужаса глазами смотрела на то, как Хисс шевелится.
   - Умница, девочка, - это я сказала на стандартном. - А теперь вставай.
   И тут Хисс, хоть и медленно, но поднялась с постамента. Медсестра смотрела на это так же, как Федора на убегающую от неё посуду.
   - Отлично, подруга! - Похвалила я Хисс. И обратилась к медсестре. - Надеюсь, прогулок врач не запрещал?
   - Нет, но если вы думаете...
   - Отлично! - сказала я. - Мы скоро вернёмся. (Если выгорит. Или не вернёмся. Если не выгорит)
   С этими словами я вышла из палаты. Хисс топала за мной. Мы шли сквозь толпу скуош, как буксир, который тянет большой пассажирский лайнер в порт, в окружении других лайнеров. Никто нас не остановил, но вся толпа пошла следом за нами, слегка приотстав. Удивительное, наверное, было зрелище! Наверное, улицы Шешендрика никогда ещё не видели такого количества скуош одновременно. Встречные жители торопились спрятаться по подъездам, словно настала война, срочно запирали окна и пялились на нас. Это было почти забавно, но одна мысль билась где-то в уголках сознания: "А вдруг не получится?" В конце концов, я её отогнала. Так мы добрели до тюрьмы, в которой сидел грон. Толпа скуош осталась на улице, вызывая этим беспокойство и головную боль местной полиции, а я привела Хисс прямёхонько в камеру грона.
   - Вот. Это грон. Хисс, он твой. Ты можешь его убить, можешь съесть, можешь делать с ним, всё, что хочешь. Ну!
   Хисс молчала. Затем подошла к поближе. Я замерла. Если сейчас... Хисс молчала. Потом посмотрела на меня. Потом на грона.
   - Он твой, - напомнила я тихо. - Хочешь убить? Действуй.
   - Мне не сссстрашшшно, - раздался голос Хисс. Пока ещё тихий, но в нём уже чуствовалась сила. - Я могу его убить, - сказала она громче.
   - Убей, - согласилась я, надеясь, что она этого не сделает.
   - Иришшшшка, - обернулась Хисс ко мне, - я могу его убить!
   Казалось, Хисс была этим удивлена.
   - Можешь, конечно, - напомнила я. - Он твой. Весь, с потрохами.
   - Мне не сссстрашшшно и я могу его убить, - Казалось, Хисс нравится произносить эту фразу снова и снова. Голос её окреп, да и сама она стала выглядеть как-то чётче, как будто навели на резкость. - Но я не буду его убивать. Пошшшли отсюда.
   Сказав это, она развернулась. При этом кончик хвоста слегка задел нос грона. Случайно или намеренно? Скорее второе. И вышла из комнаты. Я за ней следом. На улице она остановилась возле толпы родственников и о чём-то с ними заговорила. Не знаю, о чём, я не могу воспринимать на слух речь скуош, у людей слишком узок слуховой диапазон. Я только заметила, что многие из них иногда смотрят в мою сторону, а тот, чёрный, так просто вперил в меня свои глаза, но не удостоил ни словом. Мне это не понравилось, и я напомнила Хисс, что у нас ещё много дел. В результате её родственники отправились в космопорт, а мы больницу, выписываться.
   Вечером собрались в гостинице втроём, просмотрели кристалл с показаниями грона ещё раз. Что-то мне в них всё-таки не понравилось.
   - Хисс, как ты считаешь, это всё, что можно из него вытянуть? - Спросила я задумчиво.
   - Да, - ответила она. - Это сссслуга гронов, он просто не в соссстоянии знать больше.
   - Как слуга? - я ужасно удивилась. - Мы что, всё это время шатались по кишкам этого кальмара-переростка и всё что нашли так только слугу? Чёрт возьми, а где сами гроны?
   - Ты с ними вссстретишься, это неизбежно. Раз ты вошла в круг интересов грона, то из него не выйдешь. Отныне всё что ты делаешь, ты делаешшь на пользу какого-нибудь грона, да же если во вред к другому. Как и все, кто соприкоснулсссся с чёрным кораблём.
   Каэльд встал из кресла, подошёл к Хисс и уставился в её глаза.
   - Что ты имеешь в виду, когда называешь Иру предателем? - спросил он, почти шёпотом. Обычно кирны, как и люди, выражают свой гнев криком или рёвом, Каэльд же был исключением. Чем больше его голос был похож на шёпот, тем больше он злился и судя по всему он собирался порвать Хисс на куски голыми руками. Мне очень не хотелось такого исхода.
   - Не предателем, - прошипела в ответ Хисс, развернув щупальца в позу извинения. У Скуош шипение означает спокойствие и желание примириться. - Всё гораздо сссложнее и прощщще. Грон довольно сссильная империя, по крайней мере была таковой во время последней войны. Но никто никогда не видел гронов, только их ссслуг. Ссслуга гронов не то, что слуга человека, не сссобака или кошшшка. Это... другое. Те, кто ссстолкнулись с кораблём, не стали предателями. Но сам факт такого сссстолкновения как бы накладывает метку на всю жизнь. Нет, не метку. Ссслед, так точнее.
   - И что, теперь вы будете работать на империю гронов? - сказал Каэльд ещё тише.
   - Нет, не так. - Хисс медленно покачала головой, словно раздумывая. - Предссставь, что ты случайно убил... кошшшку. Значит ли это, что ты работаешь на мышшшей?
   - В этом смысле, - протянул Каэльд. - Да, теперь понимаю. Но учти, если...
   - Стоп, - прервала его я. Спор был бессмыслен, а ссора бесполезна. - Меня больше интересует вот что. Хисс, подруга. Не хочу сказать ничего плохого, но не слишком ли ты много знаешь для лейтенанта полиции? Ты очень неплохо ориентировалась на чёрном корабле, ты рассуждаешь о слугах гронов и о самих гронах со знанием дела. Я чего-то о тебе не знаю?
   Хисс немного промолчала а потом произнесла.
   - Пожалуй, ты имеешшшь право знать, раз влипла в эту исссторию. Впрочем, тут никогда не было осссобых секретов, просссто это не афишировали. Как по твоему, почему нашшша планета называется ПрСклятой?
   - Ну это понятно, - хмыкнул Каэльд, - когда на ней живут такие чудища, её иначе не назовёшь.
   - Помолчи, милый, - слегка осадила я его. Действительно, название планеты со стандартного на русский переводится именно так. Но фокус в том, что именно этим словом скуош называют свою планету. Собственно, оно и в стандартный язык перешло из языка скуош. - Возможно, из-за геологических особенностей? Нельзя иначе называть планету, у которой география меняется каждый день.
   Я слегка преувеличила. Но тем не менее тектонику ПрСклятой иначе, чем бешенной не назовёшь. Землетрясения на ней столь же обыденное явление, как смена дня и ночи, а горы, острова и материки появляются и исчезают настолько часто, что география, как наука просто теряет смысл. Как на такой планете вообще возникла жизнь и не вымерла, для меня загадка.
   - Вы оба не правы. Дело в том, что народ ссскуош тоже ссслуга гронов.
   Вот что нам рассказала Хисс.
   Много тысяч лет назад скуош были дикими существами, сумевшими выжить только благодаря своей огромной приспособляемости. Ум и сообразительность были гораздо менее важным фактором, но были развиты в достаточной степени для того, чтобы считать скуош именно народом, а не просто жизнью. Тем не менее, развитие скуош шло по пути увеличения силы и выносливости, но никак не разума. Примитивные верования, математика на уровне много-мало, никакой письменности и орудий труда. В таком состоянии и застала их экспедиция гронов, занимавшаяся поисками перспективных для захвата народов. Скуош были призваны перспективными в качестве рабов, и планета была немедленно колонизирована. Легенды сохранили это как сошествие с неба богов, которые научили скуош изготовлению простейшего оружия и орудий труда, а самых достойных забирали на Шихн - спутник планеты. В какой-то мере это было правдой - не умея самостоятельно выжить на ПрСклятой, гроны создали нормальные (для себя) условия на Щихне и организовали там колонию, переселив часть скуош. Время от времени кого-то возвращали вниз, для сохранения и развития генофонда. Легенды называли таких избранными. Любая скуош, живущая внизу считала для себя честью снести яйцо от такого мужчины. Результатом такого положения вещей стал резкий скачок в развитии мозга. Очень быстро скуош стали весьма развитым техническим народом под руководством своих богов. Слишком быстро. Развитие разума вскоре вышло из-под контроля гронов. Толчком к этому послужило сообщение раба по имени Шенеш аш Ануурх, которого гроны в числе прочих вывезли в свою империю. Он был первым и единственным, кто смог оттуда сбежать, захватив корабль. Это было нетрудно, поскольку гроны собирались доверить управление кораблями скуош, как наиболее выносливым существам, не боящимся ни высоких перегрузок, ни радиации, ни даже космического вакуума. Шенеш был одним из участников этого эксперимента, но тут у гронов вышел прокол. Получив в своё распоряжение космический корабль, он первым делом улетел домой, чтобы рассказать современникам правду. В качестве доказательств он прихватил с собой кое-какие сувениры из империи - кошельки из кожи скуош, консервы из их мяса, сувениры из костей и множество столь же милых вещичек. Скуош поняли, что боги, которым они преклонялись, на самом деле были демонами. Но не все в это поверили и началась гражданская война. Гроны вмешались в эту войну, но это привело только к объединению воюющих сторон против нового, теперь уже общего врага. Скуош захватили заводы и фабрики на Шихне, а так же все имеющиеся корабли гронов, благо Шенеш обучил повстанцев управлению ими, хотя бы в пределах системы. Поняв, что победить в этой войне можно, только уничтожив ПрСклятую планету вместе со спутниками, гроны решили отступить. Тогда у них ещё не было оружия, способного уничтожать планеты, а когда оно появилось, о скуош просто забыли. Во время последней войны скуош активно использовали технологии гронов против них же, что очень помогло одержать победу.
   - Теперь ты всё знаешшшь, - сказал Хисс. - Довольна ли ты?
   - Да, но кое что меня ещё смущает.
   - Что именно?
   - Однообразие. Все существа, которые я встречала, имеют какие-то аналоги среди земных существ. Кто-то произошёл от птиц, кто-то от крыс, кто-то от кошек. - Примитивно, но близко к истине. Кирны произошли от существ, действительно похожих на кошек. - Чёрт, да мне понадобилось всего несколько прививок и совсем маленькая модификация организма, чтобы научиться есть кирнскую пищу! Почему так? Где разумные кристаллы, мудрые растения, мыслящий океан, в конце-концов? И среди этого великолепия вы, совершенно непохожие ни на что, такие мудрые, ко всему приспособленные, и никак не вписывающиеся в эту систему?
   - Ты затронула очень важную тему, Иришшка. На самом деле и мыслящщщие кристаллы и разная экзотика, по которой ты тоскуешшшь, сущщществуют. Просто галактпол не суётся в дела неприсоединившшшихся миров, а среди них всякое встречаетссся, даже такое, что ты и предссставить не можешь. Как ты знаешь, все они находятся за пределами Галактического Союза и не желают к нему присоединяться. Но ты права, Союз предссставляет собой необычную аномалию среди других миров. Нашшши учёные много думали над этим вопросссом. Было много разных теорий, например, Сссеятели или панссспермия, но по разным причинам их отвергли, так что вопрос остаётся открытым.
   Сказав это, Хисс пошла спать в свою комнату, а мы с Каэльдом остались. Не так уж часто появляется возможность провести вечерок тихо, по семейному, ни о чём не заботясь, и мы решили ею воспользоваться, пока никто не мешает.
   Несколько дней всё было тихо, как в отпуске. Отдыхали, гуляли по городу, знакомились с местными достопримечательностями, любовались небом. Несмотря на то, что в космосе полно разных миров, с зелёными закатами, двойными солнцами и прочими чудесами, а я много лет видела только стальной потолок Караама или черноту космоса. Глупо, наверное. Но вскоре идиллия закончилась. Однажды в нашу дверь позвонили. Открыв, я обнаружила верховную мать Гхума со свитой, не больше ни меньше. Разумеется, я тут же пригласила её войти, со всеми положенными церемониями, извинилась, что не в мундире, и попросила разрешения исправить это. Разумеется, оно мне было дано. Наличие на мундире значка с цветами клана, в который я так лихо вошла когда-то, было встречено Благосклонными Кивками. Тот факт, что мне нечем угостить высоких гостей, потому что не имею гхумской еды, никого не огорчил, видимо было предусмотрено заранее, так что перешли к делу.
   - Ирина! Будь здорова сама и дети твои и мужчины твои! - зажглись буквы над переговорником верховной матери. Машинально я отметила пропуск т'Человек. - Мне выпала честь сообщить тебе о том, что твой подвиг заслужил награду. В ближайшие дни, на празднике посева ты получишь посох главной матери. Будь там.
   Ого! Такое повышение и главное, как неожиданно!
   - Но не объяснит ли мать, чем я заслужила это?
   - Ты спасла меч брата. Ты спасла честь клана, который близок моему клану. Ты достойна. Вот тут, - одна из матерей свиты достала из сумки кристалл, - записано всё, что тебе надо знать о церемонии. Здесь, - другая мать протянула небольшой свёрток, - то, что ты наденешь.
   Поклонившись, я приняла и то и другое. Из спальни вышел Каэльд, уже в форме.
   - Здоровье мужчине твоей семьи, - зажглось над переговорником, и верховная мать поклонилась. Каэльд тоже. Глаза матери потемнели, выражая недовольство. (У гхумоков нет лицевых мышц и потому трудно судить об их настроении.) Я как-то забыла объяснить Каэльду, что в гхумском обществе мужчины не кланяются, а либо стоят прямо перед матерью, либо склонив колено, насколько им позволяет анатомия. Чтобы загладить конфуз, я быстренько велела ему (по-русски) встать на одно колено, что он и сделал. Мать успокоилась.
   - Не откажется ли верховная мать пройти в комнату и сесть, дабы отдохнуть? - произнесла я.
   - Мы не устали, - сказала она. - Если тебе нужно что-то узнать, спрашивай. Я отвечу на все вопросы дочери. (Даже так!)
   Я задумалась. Возможно, мой вопрос покажется им не вежливым и неприятным. Но тем не менее.
   -Верховная мать, до сих пор все приглашения на праздники и церемонии, присланные мне, были лишь формальными, более того, в них содержался намёк на то, что моё присутствие было там нежелательным. Что изменилось кроме того, что я должна получить посох?
   - Очень многое. Для большинства ты чужак. Терпимый чужак. Но для клана ты стала ближе. Отныне ты на собраниях клана ты желанный гость. Ты можешь не есть гхумской еды, но это не омрачит праздника. И так будет.
   Ну что ж, это приятно. Посох посохом, а то, что у меня стало чуть больше друзей, радует.
   - Мы сделали своё дело, - сказала мать. - Мы уходим.
   Я пожелала еды и здоровья на прощанье клану и народу Гхума, как велит вежливость. А затем мы с Каэльдом стали разбираться с предстоящей поездкой. Свёрток с церемониальной одеждой показался мне подозрительно малым, когда я взяла его в руки после ухода высоких гостей.
   - Слушай, Ки, как по твоему, что там может быть? - задумчиво спросила я. - Для одежды он лёгок, для церемониальных побрякушек мал...
   - Помниться, мать сказала, что ты должна это надеть на праздник, - усмехнулся он. - Разверни это.
   - Думаешь, там тонкая накидка или плащ из паутинок? - спросила я с сарказмом и развернула свёрток. Я не сразу поняла, что в нём, толи какая-то портупея, толи лошадиная сбруя... Набор тонких ремней с яркими пряжками и петельками. Предчувствуя недоброе, я спросила:
   -Э... как ты думаешь, будет оно смотреться на мундире или лучше надеть что-то другое?
   - Хм... - Он на мгновение задумался, потом радостно осклабился.
   - Гхумоки не носят одежды и свято соблюдают церемониальные правила. Если мать сказала, что ты должна это надеть, то ты должна быть одета только в это. Чёрт возьми, красивое будет шоу, жаль только, что гхумоки его не оценят!
   - С ума сошёл, - швырнула я в него этим, с позволения сказать, нарядом. - Сам ходи голый, я не буду!
   - Будешь, как миленькая. Или хочешь рассориться с медвежатами по-настоящему? Мне казалось, ты всё сделала, чтобы с ними дружить. Кстати, как думаешь, стоит ли тебе подбриться? Вряд ли им понравится вид безволосого тела... Ой! Что ты делаешь!
   Он ловко уклонился от моего удара и спрятался под столом.
   - Ну хорошо, хорошо, можешь не подбриваться, я только... Ой!
   Он опять уклонился, но я уже почти успокоилась. В конце концов, гхумоки это не люди, на них вид обнажённой женщины не так влияет. Корреспондентов, скорее всего не будет, Хисс договориться с Киорком, если это возможно. Её он скорее выслушает, чем меня. Ладно, была не была! Я погрозила Каэльду кулаком и приступила к изучению кристалла. Всё правильно, любое отклонение от нормы "одежды" на церемонии могло стать оскорблением, так что мне предстояло провести три дня совершенно голой. К счастью, на Гхуме климат достаточно тёплый для этого и практически нет насекомых.
   Церемония началась на центральной площади столицы. В её дальнем конце на высоком помосте стояла верховная мать, опираясь на посох. Я находилась в доме подготовки к церемониям возле выхода. Зрители собрались вдоль, как на первомайской демонстрации. По сигналу церемониймейстера на площадь вышел отряд воинов в парадном облачении с мечами, задранными к небу. Они прошли строем, демонстрируя отменную выучку. Таким образом они показывали готовность служить Верховной матери и Гхуму. Следом за ними прошёл отряд сестёр, молодых гхумок, которым ещё предстоит стать матерями. Эти на ходу устроили ритуальный танец. Между прочим, не могу сказать, что это выглядело неуклюже или некрасиво. Слаженные движения больших мохнатых тел, своеобразная грация, с которой они двигались, произвели удивительное впечатление. После них дети развернули длинную зелёную ковровую дорожку, и настала моя очередь. Я отбросила страх и ещё раз внимательно оглядела себя, насколько возможно. Вроде бы всё в прядке, никаких морщин или жировых складок, кожа ровная и чистая, без признаков каких-то болезней. Вряд ли гхумоки смогут оценить мою красоту, но мало ли что... Пошла! Мысленно перекрестившись, я шагнула за порог.
      Восторженный гул толпы коснулся моих ушей. На какую-то долю секунды я остановилась, затем, (гулять, так гулять!) двинулась вперёд, гордо выпрямившись. Удивительное чувство охватило меня, совершенно незнакомое. Никто и никогда раньше на меня так не смотрел, все видели или сурового милиционера без малейшего следа эмоций, либо боевую подругу. Разве что Каэльд... Ну так это Каэльд. А тут все смотрели на меня и видели красивую женщину. Да, не гхумку, как хотелось бы. Человека. Ну и что? Я что, перестала быть привлекательной, только потому, что кругом сплошь медведи? Да и чёрт с ним! Я соблазнительно вильнула бёдрами. Над площадью раздался одобрительный гул. Как ни странно, всё это было удивительно приятно. Отбросив приличия и уставившись в глаза верховной матери, я двинулась вперёд, покачивая бёдрами. Она неодобрительно качнула головой. Меня это только ободрило, в конце концов, легче получит прощение, чем разрешение, так? И я продолжила свой путь до самого конца. Я подошла к Верховной матери и опустилась на колени, как можно более плавно, не теряя достоинства. Равная среди равных. Может, это и не по протоколу, но тем не мене, нареканий не вызвало. Жестом верховная мать велела мне подняться. Я поднялась. Она что-то прогхумкала. Переводящего аппарата не было, но я и так знала, что именно. Я достаточно долго заучивала эти звуки, как и те, что про гхумкала в ответ. Верховная мать одобрительно кивнула. Отлично, значит я ничего не напутала. Тут же мои слова прозвучали на всю площадь. Зрители ответили одобрительным гулом. Совсем хорошо. Склонив голову, я приняла из рук... лап? Нет, из рук матери посох. Затем встала рядом с ней, теперь это моё право. И тем, кто был с этим не согласен, пришлось смириться, тем более, что за моей спиной гордо стояли оба моих брата. Следующая часть церемонии уже не походила на первомайскую демонстрацию. Одна за другой матери клана, те что ниже меня положением и те, что равны мне (таких было немного) подходили ко мне, и я благословляла их кивком. Никаких улыбок, гхумоки их не понимают. Затем воины. Этим было достаточно одного взгляда, и я наградила их взглядом в полной мере, как положено королеве. Да, королеве. Пусть на три дня, пусть среди плюшевых мишек, пусть голой, но королеве. Погода ухудшилась, но мне было наплевать. Балету в мою честь это не помешало и будь я проклята, если он хоть в чём-то уступал балету Большого Театра! Своими отточенными движениями танцоры рассказывали мне о прошлом Гхума, о великих воинах и магах. Самое удивительное, что я не нуждалась в либретто, чтобы понять смысл танца. Язык музыки и движений был более, чем понятен и завораживал. Я воспользовалась своими новыми правами и как можно более щедро наградила танцоров. Оказалось, это хорошая примета - начинать правление с милости. Пусть так и будет, тем более, то править я и не собиралась. По договорённости, все права и обязанности я должна была передать верховной матери, как старшей, на время моего отсутствия, согласно закону и обычаю. Разумеется, когда я вернусь на гхум, она мне всё это вернёт, но случиться это не скоро. Танцоров сменили гладиаторы. Самые настоящие, без дураков. Побеждённый воин погибал или получал жизнь по моей милости. Удивительное ощущение - решать жить кому-то или не жить.
   Выжили все, кроме одного. Молодой, горячий, он рвался в бой, чтобы доказать, что он не хуже других и тем более не хуже той твари, которую против него выставили. Не знаю, как назвать её. Если перевести на русский, то что-то вроде болотного льва. Мерзкая тварь, сильная и тупая. Однако убить несчастного ей удалось не сразу, парень тоже кое-чего стоил. Увы, последнее слово осталось не за ним. Удар, нанесённый тварью, почти убил воина. Спасти его было невозможно, и я подала знак смерти. Верховная мать это одобрила. Он был единственным, кто погиб в этот день. Тварь же, как я поняла, вечером попала на ужин в мою честь. Не на мой стол, конечно, у меня была кирнская еда, но и мне поднесли символический кусок. Есть я его не стала, но пах он очень аппетитно. Три дня длилась церемония. Танцы, веселье, пиры, сражения, пьянки...
      К сожалению, всему хорошему рано или поздно приходит конец. Настало время возвращаться на службу.
  
   Поле битвы - Земля
   Кабинет Киорка в штаб квартире спецкорпуса на Зееэксе. В кабинете двое. Я и Киорк. По своей старой привычке он переходит сразу к делу. Иногда это кажется неприятным, но лучше, чем фальшиво-вежливое "как ваши дела ", на которое положено отвечать, "спасибо, не жалуюсь". Хотя дела могут быть хуже некуда, но начальство это никогда не волнует, если дела не служебные.
   - Потеряна связь с нашим кораблём в районе Рекуази. - Голос адмирала холоден и спокоен, как если бы речь шла о потере лотерейного билета за месяц до тиража. Неприятно думать, что если погибну я, он точно так же равнодушно скажет: "потерян один офицер". Впрочем, я вижу в его глазах, что он встревожен и беспокоится отнюдь не о потерянных материальных ценностях.
   - Какого класса? Патрульник? - Спросила я. Вопрос о том, где находится эта самая Рекуази, как-то не возник в моей голове. А зря.
   - Тяжёлый крейсер. "Громовержец".
   От неожиданности я присвистнула. Корабль такого класса считается неуязвимым и чуть ли не всемогущим. Сорвать со звезды фотосферу для него - плёвое дело. Правда, топлива на это уйдёт столько, что радиус действия существенно уменьшится, но добраться до ближайшей звезды, входящей в состав Союза он всё равно сможет. И уж тем более, что корабли такого класса могут заправиться просто от ближайшего солнца.
   - Вот именно, - произнес Киорк, как будто прочитал мои мысли. - В глубинах галактики нашлось что-то, что нам не по зубам. Сегодня туда пойдёт "Неумолимый".
   Тяжёлый крейсер. Боится Киорк. Правильно делает. Интересно, где эта Рекуази?
   - Послушай, Киорк, - решила я высказаться. - Может, не стоит посылать туда этого монстра? В конце-концов, если что-то вывело из строя один тяжёлый крейсер, то оно и с другим справится?
   - Что ты предлагаешь?
   - Раз нет корабля побольше, отправить корабль поменьше, средний или лёгкий. Долетит быстрее по крайней мере.
   - А если это "что-то" и с ним справится?
   - Не факт. - На мгновение я задумалась, а потом рассказала Киорку старый анекдот о том, как волк гонял зайца и застрял меж двух берёз. Заяц же прошмыгнул между ними.
   - В твоих словах есть резон, - заметил Киорк, кивнув. - Но слишком опасно. К тому же единственный крейсер может вылететь только завтра. Хотя... Учитывая специфику ситуации, он придёт на место на неделю раньше "Неумолимого". Да, пусть так и будет.
   На неделю? Где же эта Рекуази, если время полёта определяется такими сроками? Что вообще потянуло туда "Громовержца"?
   - Пояс мертвых миров. Два месяца лёту, - произнёс Киорк. Иногда он меня злит своими замашками на телепатию. Нет, конечно, на самом деле у него большой опыт общения с разными существами и мои мысли он просто читает на лбу. - Была информация, что возле этой звезды есть заброшенная база древних. Не обязательно гронов, возможно кого-то ещё. Туда отправился тяжёлый крейсер с экипажем из учёных и чиновников. Он должен был обследовать одну планету и сообщить о результатах. Но молчит. Это всё, что мы знаем.
   - Может, просто связи нет?
   -Вряд ли. Ты и сама должна понимать, что у корабля такого класса должно быть всё, чтобы наладить связь в любом случае. И оно на нём есть, я уже выяснил. Так что сегодня грузишь свою... "Вьэддму" на "Стремительный" и вперёд.
   Легко сказать. Лети туда - не знаю куда. Найди то, не знаю что. То, что смогло нанести какой-то урон самой совершенной военной технике из всех, какие я видела. И, кстати, почему я?
   - Я бы тоже хотел послать кого-нибудь поопытней, - кивнул Киорк. - Но это было решено заранее. Некий адмирал Суэнк, слышала про такого?
   Я молча кивнула.
   - Его идея. Он привёл ряд аргументов в пользу твоей кандидатуры, и было решено её утвердить.
   - Как интересно... И какие же это аргументы?
   - Убийственные. Но второстепенные. Главную роль сыграл, скорее всего тот факт, что некий Суорф, которого ты помнишь, приходится ему племянником.
   Смешно... Можно подумать, я виновата в том, что Суорф сел в лужу из-за той истории с кораблём гронов. Что заслужил, то и получил. В конце-концов, в звании его никто не понизил, из спецотряда не выгнали, так что пусть радуется.
   - Понятно. Разрешите идти?
   - Иди. И найди мне этот корабль. Хорошо бы с экипажем.
   Два месяца отлично хватило на подготовку: разработку плана операции и тренировки. Я нещадно гоняла Каэльда и себя тоже. Хисс тренировать бесполезно, она и так всегда в форме, да и роль ей отводилась не самая основная. План был пост: "Стремительный" оставался в двенадцати световых годах от Рекуази, а мы туда добирались своим ходом. Горючки и ресурсов хватало аж на два таких перелёта, тем более, что обратно я рассчитывала вернуться на "Громовержце".
   "Ведьма", точнее, "Ночная Ведьма-2" очень хороший патрульник, полученный нами взамен прежней. Увеличенный салон, более мощные двигатели, кое-какие навороты. Например, двойные кассеты для ракетного вооружения. И повышенная маневренность. Странно, явно не полицейская, а боевая машина. Правда, название и красные звезды написать пришлось замазать, по условиям операции "Ведьма" должна быть абсолютно чёрной.
   В пространство Рекуази мы вышли с потрясающей точностью, буквально в двух шагах от "Громовержца". К сожалению, сделать это незаметно мы не смогли, голубое облако, образующееся при выходе из гипера, ничем не замажешь. И чёрт с ним. Каэльд в считанные секунды определил местонахождение Громовержца, рассчитал курс, и пришпорил Ведьму. Пара импульсов, и мы, тихие и незаметные, развернулись и поплыли в сторону крейсера. Одновременно с этим Каэльд выстрелил серию обманок и зондов, которым на ближайшие десять часов предстояло стать нашими глазами в прямом смысле этого слова. В принципе, подход без тяги старый фокус, которым пользуются и полицейские, и контрабандисты, если нужно незаметно куда-то подкрасться. Конечно, стопроцентную невидимость получить невозможно, или царапина на корпусе сверкнёт, или звезду какую-нибудь заслонишь, но это риск, с которым приходилось считаться. Я очень надеялась на то, что если нас кто-то видит, то он заметил только серию зондов, выброшенную через гиперпространство. Десять часов ожидания тянулись очень тоскливо, тем более, что запуск двигателя означал бы демаскировку, а энергию в накопителе приходилось экономить и держать включённым только аварийное освещение и связь с зондами. Батареечный плейер несколько скрашивал скуку, но насколько хватит тех батареек? Ближе к кораблю я начала прислушиваться к безмолвной речи та'корн. Бесполезно. Если они и были живы, всё равно корпуса крейсера и Ведьмы наверняка их экранировали, но я пыталась, снова и снова. Даже после того, как Ведьма проскользнула по корпусу крейсера, тормозясь об него и подтверждая тем точность расчётов и манёвра Каэльда, я вслушивалась. И после того, как Ведьма при помощи абордажного клея прилепилась к поверхности крейсера, я вслушивалась. И когда мы вылезли на броню крейсера, и открыли шлюз, набрав код на замке, и когда мы оказались в шлюзе, и внутри корабля, я продолжала вслушиваться. Бесполезно. Только обнаружив в коридоре труп, я перестала надеяться. Кирн, которого опознать можно было только по медальону, явно пытался открыть шлюз перед смертью. У него не вышло, тогда он разбил себе голову. Именно так.
   - Как думаете, зачем он это сделал? - спросила я.
   - Хороший вопрос. - Ответил Каэльд. - Видимо, хотел проникнуть в шлюз и открыть его. Хотел бы я знать, что его могло настолько достать.
   - Не только его. - Подала голос Хисс. - Раз тело никто не сссспрятал в холодильник...
   - Точно подмечено. - Сказала я.. - Кстати, никто не заметил ничего странного?
   - Он полез в шлюз без скафандра. - Сказал Каэльд.
   - А сссс некоторых пор на это стоит блокировка. - Добавила Хисс.
   Я слегка поморщилась, вспомнив эти "некоторые поры".
   - Значит, сначала он пытался без скафандра выйти в открытый космос, затем, когда не вышло, он разбил себе голову об стену, - подытожила я. - Что заставило его сделать такое? Каэльд, есть мысли?
   - Нет, - отрезал он.
   - Хисс?
   - Только одна. Поссссмотрим, что дальше будет.
   Дальше были трупы. Учёные, чиновники, военные - весь экипаж Громовержца. Все они покончили с собой, причём самыми экзотическими способами, от которых даже Хисс стало не по себе.
   Страшнее всего было в навигационной рубке. Выглядело это настоящей мясорубкой. Осмотрев трупы, я восстановила события. Несколько кирнов пытались открыть дверь, но у них не получилось. Два чиновника-фаарзи им пытались помешать, но были убиты ударами самодельных дубинок. Навигаторы заперли рубку изнутри, это было видно по сломанному замку. Кирны, выломав куски стоек из грузового отсека, пытались её взломать. Им на помощь пришла другая группа, пригнавшая погрузчик оттуда же. Коридоры оказались достаточно широкими, к сожалению. Возможно, иначе навигаторы смогли бы продержаться дольше и увести корабль из пространства Рекуази. А возможно и нет. Тем не менее, погрузчик легко выломал дверь, но по счастью, намертво застрял в проёме. Нападающие перелезли через него, и пытались разрушить рубку, но Та'Корн сумели их остановить. Последний из них покончил с собой, видимо, поняв, что он остался один на корабле. К своему ужасу я обнаружила, что это был старый знакомый - Ко'Бун. Атмосфера любого корабля, управляющегося та'корн, отличается сухостью, и трупы легко мумифицировались, так что узнать его я смогла и не обращаясь к его жетону. Увы, всё что я теперь могла сделать - это пробормотать короткую ритуальную молитву, чтобы оказать ему дань уважения. После того, как мы осмотрели тела и собрали образцы тканей, соскобы с дубинок, а так же убрали тела в холодильник, я включила систему вентиляции, надеясь, что за пару-тройку часов она профильтрует воздух и очистит его от запахов. Всё это время нам, разумеется, придётся провести в скафандрах.
   Затем я оставила Каэльда и Хисс составлять протокол, а сам отправилась в рубку, надеясь, найти там информацию о том, что заставило экипаж устроить такую бойню. Увы, тут меня ждало разочарование. Корабль явно управлялся телепатически, и как заставить его выдать информацию, я не знала. А узнать хотелось. Я поудобнее устроилась в кресле, и попыталась достать его при помощи безмолвной речи. Безрезультатно, она же не имеет отношения к телепатии, как это не парадоксально. Видимо, надо какой-то другой подход. Я попыталась отдать ему приказ. Опять никакого результата. Странно, обычно корабли с таким интерфейсом мгновенно реагируют на любую команду пилота. Может быть, дело в том, что я не пилот? Но я-то как раз пилот, пусть и младшего сана. Я подумала, что выгляжу со стороны очень глупо - сидит человек в скафандре, в кресле, которое этому скафандру явно мало, и ничего не делает. Тогда я начала рассуждать. Почему корабль не реагирует на мои приказы? Потому-что не положено. А как положено? Я задумалась. В рубку вошёл Каэльд, доложил, что всё сделано. "Что-то слишком быстро" - подумала я и указала ему на соседнее кресло. Он немедленно уселся. "Наверное, это неправильно", - мелькнула мысль, - "Но кто заметит? А с другой стороны, в чужой монастырь со своим уставом... Вот именно!" Я готова была сама себя отшлёпать по щекам. Какие команды, какое управление? Корабль для та'корн это храм! Какой священник в храме командовать будет? Молится тут надо! А как? Отче наш прочитать? Хм... "Отче наш иже еси на небеси..." Опять неправильно. Какие там небеси, я сама-то сейчас где? И какой там отче наш? Космос? Корабль? Да и слов не знаю, как там дальше, что-то вроде "Хлеб наш насущный даждь нам днесь... Избави нас от лукавого... А где он тот лукавый? Откуда взялся, куда делся? Хоть бы на радаре его увидеть!". И тут включился экран радара. Я даже вздрогнула от неожиданности. На нём появилась точка, довольно далеко. Ну хоть какой-то успех, слава богу. А что за точка? Лукавый? "Вот ведь, ничего я не понимаю, ничего не знаю"... - мелькнула мысль - "только и умею, что людям пакостить. Вон, Каэльду судьбу, сволочь, испоганила. Жил бы сейчас с тремя-четырьмя кирнийками, горя не знал. А тут... По их понятиям, это даже неприлично, что он со мной одной, мало того, что ксенофилия, так ещё и своими женщинами брезгует". Стало страшно стыдно, захотелось повеситься, утопиться, всё что угодно, лишь бы не жить и не мучить людей дальше! Я взглянула на него. Он странно смотрел на меня сквозь гермошлем, одновременно рукой нашаривал нитевик на поясе. "Убить меня хочет", - подумалось. - "Правильно, завершим к чёрту этот г'йохль, и пусть его. Я это заслужила". - Мне было безразлично, что я сейчас умру, пусть даже от руки любимого человека. Но он повёл себя странно. Вместо того, чтобы убить меня он развернул руку с явным намерением отсечь себе голову.
   - НЕЕЕТ!!! - заорала я, забыв про связь, включённую на полную громкость. Это нас и спасло. Он замешкался из-за моего крика, я получила долю секунды, ту самую долю, которая меняет ход событий, если ей правильно воспользоваться. Моя нога, усиленная экзоскелетом скафандра, выбила меч из его руки. Отлетев в сторону, тот послушно втянул в себя смертоносную нить, а мы замерли в объятиях. По его лицу текли слёзы, я чувствовала, что по моему тоже. Внезапно я успокоилась.
   - Что с тобой, - милый? - спросила я.
   - Ир, ты знаешь... Мне вдруг стало совестно. Когда ты, там, в спортзале, одна, а мы трое... А ты такая беззащитная... А я... - Он явно растерялся, не зная, что сказать, и вдруг снова накатило. "Да что же это такое!" - завертелась в голове мысль. "Хороший парень готов покончить с собой, а я виновата! Нет уж, лучше я!" Я выхватила свой нитевик, но Каэльд его выбил - его скафандр не хуже моего, а выучка... Моя школа. Мы начали бороться, не давая друг-другу покончить с собой, я почти ничего не видела за слезами, он, кажется тоже. Внезапно всё прекратилось.
   - Господи, что это с нами, - пробормотала я.
   Каэльд, судя по всему, уже не мог говорить, только плакал. Я тоже ничего не соображала, как вдруг случайно взглянула на экран. Точка явно приблизилась и стала пятнышком. Чужой корабль теперь ближе. И тут я поняла - психотронное оружие. Мы стали жертвой вражеской атаки, точнее двух. Но почему он не продолжает нас атаковать? Уверен в нашей гибели? Ну так сейчас он убедиться, то мы живы.
   - К бою! - рявкнула я первую пришедшую на ум команду. Каэльд удивлённо взглянул на меня, но тут же вскочил на ноги.
   - Живо! В "Ведьму"!
   И мы рванули. В коридоре я наткнулась на Хисс. Её нитевик лежал далеко в коридоре, сама она выглядела задумчивой.
   - Хисс! К орудиям!
   Она повернула голову.
   - Долг! Враг! - крикнула я. Это она понимает. Долг для скуош - святое.
   Хисс резво потопала в боевую рубку. Мы выскочили через шлюз на броню и прыгнули в "Ведьму", перекрыв все нормативы. Позже я удивилась, насколько чётко мы всё это проделали. Обычно двигатель патрульника заводиться две минуты, после чего должен 30 секунд разогреваться. Я не дала ему этого времени, врубив форсаж прямо с места. На мгновение движок запнулся и моё сердце упало, но тут же он загудел ровно и мощно, как ему и положено. Ведьма сорвалась с места, как из пушки, гравикомпенсаторы не успели сработать, и некоторую время мы с Каэльдом испытывали адские перегрузки. Мир растворился в красном тумане, но я вскоре восстановилась. Каэльд, кажется, тоже. "Чуть было не угробила такого парня!" - мелькнула мысль. - "Давить меня надо! Вот сейчас, воткну "Ведьму" в броню..." Этот удар был сильнее предыдущих, нас уже не защищали экраны "Громовержца". Ужас. В каком-то отупении я действительно направила "Ведьму" в борт крейсера, но ускорение было так велико, что мы вылетели из луча. Да и я поняла, что Каэльд погибнет вместе со мной, если я это сделаю.
   Я вырубила форсаж, развернула корабль носом к врагу и врубила форсаж снова. Изнасилованный движок яростно взвыл и "Ведьма" рванулась прочь от брони. Враг был в центре экрана, но не успел повтроить атаку. Видимо, психотронке тоже нужно время остыть или перезарядиться. "Огонь!" - скомандовала я. Каэльд рванул гашетку. Электроника на экране услужливо подрисовала луч, упёршийся прямо в противника. Ура! Есть попадание! Но не похоже, что противнику нанесён ущерб. Он развернулся носом к нам. "Щас выстрелит..." - пробормотал Каэльд. Тут же от "Громовержца" протянулась белая линия к врагу - электроника нарисовала выстрел Хисс. На этот раз мне показалость, что корпус врага слегка погнулся в точке попадания. "Так тебе, сука", - пробормотала я, швыряя "ведьму" вверх. - "Не так уж ты и не уязвим". Тут я ощутила укол совести, правда, слабый, видимо луч всё-таки слегка задел нас. "Ничего, не уйдёшь, сволочь..." пробормотал Каэльд по-кирнийски. И выстрелил. Задел край корабля. Внезапно я поняла, что нам нужно спрятаться за кормой "Громовержца". Совершенно бесполезный манёвр, но это я поняла только после того, как направила туда "Ведьму". Каюсь, в этот момент я не очень соображала, что делаю, но понимала, что это НАДО. Снова мощный удар совести обрушился на меня, но я уже смогла его подавить, помогла ярость. "Врёшь, сука", - снова пробормотал Каэльд. Несколько боковых ударов и "Ведьма" летит буквально в двух шагах мимо дюз, крейсера. Я вырубила тягу и развернулась носом назад. Так и есть! Враг появился из-за угла и разворачивается к нам носом. "Огонь!" - скомандовала я. В корпусе противника появилась дырка, из которой сочился дым. Ого! И мы кое что можем! Я снова развернула "Ведьму" носом вперёд и при этом заметила, что дюзы крейсера светятся, и похоже, давно. Это могло значить только одно - он заводит двигатели. Кто? Зачем? Хисс в боевой рубке, на борту кроме неё никого. Что за чёрт? Я решила снова дать движку форсаж, но вдруг поняла, что этого делать не надо и вообще ничего трогать не надо, пусть "Ведьма" летит без тяги, по инерции. Снова удар совести, на этот раз или очень сильный, или я просто устала. Я молча сидела в кресле, рядом с таким же безучастным Каэльдом, и пережёвывала себя. Хотелось покончить с собой, но сил не было. "Ведьма", тем временем, проскочила мимо "Громовержца" и неслась в открытое пространство, как камень. На экране заднего вида противник нёсся мимо дюз крейсера, развернувшись к нам носом. Мне это уже было безразлично. И тут "Громовержец" пришёл нам на помощь. Всего одну секунду работали его движки, но этого было достаточно. Корабль противника, оплавленный реактивной струёй крейсера, летел куда-то в сторону, мёртвый и безопасный. Всё встало на свои места, совесть больше меня не мучила. Я сорвала шлем, даже не посмотрев на указатель давления в кабине, непростительная оплошность. Каэльд тоже. Всё его лицо было залито покрыто слезами, глаза были усталыми, но что-то в них светилось, что-то что меня заставило бросить управление, кинуться к нему и прижаться губами к его губам, жадно, как в первый раз. Из скафандра остро несло потом, но я не обращала не это внимания, зная, что и сама пахну не лучше. Мы ошалело целовались, как школьники в подворотне, не глядя по сторонам и жалея только об одном - что скафандры нельзя снять быстро и что кабина "Ведьмы" слишком тесна, даже при отсутствии в ней Хисс. Внезапно зуммер отрезвил нас. Я взглянула на приборы - мы были уже очень далеко от крейсера. Вздохнув, я перевела кораблик на автоматическое сближение и заход в док, благо на "Громовержце" были свободные, а затем... Снова бросилась в объятия Каэльда...
   Хисс встретила нас в коридоре.
   - Я видела, - сказал она. - Но не знаю, кто включил двигатели.
   - Сами включились, - ответила я. - А теперь давай в "Ведьму" и летим на "Стремительный". Здесь мы всё сделали.
   - Не всссё. - Ответила Хисс. Я удивлённо уставилась ей в лицо. - Напавшшший на насссс корабль.
   Чёрт... А ведь и вправду, надо его забрать. Возможно, оборудование уцелело, или труп пилота. Хоть узнаем кто это был. Я-то хороша, даже не подумала об этом. Хотя, не до того мне было.
   - Ладно, - сказала я, - Действуй. "Ведьма" в доке, корабль в космосе. Догоняй, цепляй, тащи. А я ещё хочу кое с чем разобраться в рубке.
   - А я? - сказал Каэльд.
   - Пойдёшь со мной. В рубку.
   В рубку мы не вошли. На пороге я поняла, что Каэльду там быть незачем. Просто поняла и всё. Вежливо попросила его побыть в коридоре. Это было правильно. Затем унесла из рубки оба нитевика и отдала ему. Оружие в навигационной рубке - это неправильно. Подумав, я отстегнула от скафандра ракеты, им тоже не было места в рубке. Разоружившись, я уселась в кресло. Удивительно. Такое ощущение, как в церковь зашла, на душе легко и святость кругом. Словно ангел души коснулся. Странно, никогда верующей не была, а тут... Я закрыла глаза. Возможно, следовало помолиться, но я не умею. Поэтому я просто молча сидела и отдыхала. А затем спросила на безмолвной речи, кто включил двигатели. Ответ оказался прост. Я сама. "Но избави нас от лукавого" - пыталась я вспомнить "отче наш", до того, как началась атака. Корабль воспринял эту молитву буквально и исполнил её. Я поблагодарила его опять же на безмолвной речи и не получила ответа. Всё правильно. Храм это, или компьютер с искусственным интеллектом, он не должен был отвечать. Бог не обязан реагировать на благодарности, а компьютер не воспринимает их как команды. Я открыла глаза. На экране "Ведьма" успешно приволокла останки чужака и грузила их в свободный док. Внезапно засветился информ-кристалл на пульте. Это значило, что запись на него окончена. Я не удивилась. "Хлеб наш насущный даждь нам днесь"... Он и дал, записав на кристалл всё то, что мне было нужно - события двухмесячной давности, когда "Громовержец" подвергся атаке чужака, и наши военные действия. Наша работа в системе Рекуази, собственно, была закончена. По плану, мы должны были отправиться на "Ведьме" к "Стремительному" а затем либо его командир даст указание перебросить на "Громовержца" сменный экипаж та'корн, чтобы перегнать его на Зееэкс, либо, если "Громовержец" будет не способен к перемещению, возвращаться без него. Но я, как всегда, решила нарушить планы. Киорк почти ничего мне не рассказал о базе древних, о том, откуда взялись сведения, о цели прилёта "Громовержца", а мне очень хотелось всё это знать. Поэтому я попросила Хисс и Каэльда занять пару свободных кают (радио отлично действует внутри корабля) и занялась своими делами. Для начала я вызвала на экран схему звёздной системы Рекуази. Ничего такого, что я не знала раньше. Предположительно пять планет. Наличествуют три, но там, где должны быть первая и третья - пояса астероидов. Довольно частое явление во вселенной, например, в нашей солнечной системе между Марсом и Юпитером. Но два таких пояса - редкость. Две мёртвых планеты, одна - газовый гигант, другая - просто мелкий камень, типа луны. И ещё одна - похожая на Землю по всем параметрам. При помощи безмолвной речи я запросила сведения о цели полёта. Корабль ответил, что цель - поиск базы древних именно на этой, Земле-подобной планете, где-то на южной оконечности треугольного материка. Подлететь к ней и начать поиски экипаж не успел. Я могла этим заняться, но перелопачивать целую планету? Нет, это реально. Но улетать всё равно не хотелось. То есть, конечно, домой уже давно пора было вылетать, но эта планета манила меня. Она висела посреди трёхмерного экрана, окружённая дымкой, чем-то похожая на подмигивающий глаз и, казалось, манила, "съешь меня", "открой меня", "раскуси меня". И этот несчастный треугольный континент. Там их штуки три было, но только один треугольный, и вытянутый. К полюсу или не к полюсу, не понять сразу. Возможно, это и была та оконечность. Я взмолилась и корабль послушался меня, направившись к этой планете. В шлемофонах раздались удивлённые голоса Хисс и Каэльда.
   - Ирина, что происсссссходит? Почему корабль движется? Куда?
   - Ир, тебе точно не нужна помощь?
   - Спасибо, милые, - ответила я. - Мне просто очень хочется знать, зачем сюда послали целый крейсер. Простите меня, но я обязана это сделать.
   - Ты хочешшшшь сказать, что управляешшшь крейсером? Но ты не та'корн. Или... - Хисс замолкла.
   - Ир, если ты считаешь, что это необходимо, то я... Хотя у меня есть...
   -Три причины, чтобы этого не делать. Каэльд, Хисс, я всё понимаю, но... Кто-то пытался захватить крейсер, причём два раза. Этот кто-то возможно, здесь. А возможно нет. Возможно, никакой древней базы не существует. Чёрт! Ну конечно! Раз здесь есть кто-то, обладающий психотронным оружием...
   - То он либо сам нашёл эту базу, либо это была ловушка. - Закончил Каэльд.
   - Именно так, - сказала я. - И, тем не менее, я должна осмотреть планету хотя бы поверхностно.
   - И на том ссссспасссибо, - недовольно проворчала Хисс. - А если нарвёшшшшься на целый выводок этих любителей пссссихотроники?
   - Это вряд ли. - Тут я задумалась, а почему, собственно, вряд ли? Кто сказал, что здесь нет чужаков? А с другой стороны, кто сказал, что их здесь много? - Этот выводок мог сам напасть на нас, а не выпускать одиночного воина. А если и так, я просто уведу крейсер к "Стремительному".
   - И через два месяца тут будут искать уже два крейсера? - ехидно спросил Каэльд. Я решила, что в его словах есть резон.
   - И патрульный катер, - добавила Хисс.
   Я задумалась. Осмотреть планету очень хотелось, да и выпускать из рук такую шикарную игрушку, как тяжёлый крейсер, было бы неприятно. Но планета в глубине трёхмерного экрана так призывно блестела... Я запросила расстояние до неё, оказалось, сутки полёта в обычном пространстве. Долго... Ну хоть в увеличении бы её посмотреть! И тут крейсер опять пришёл мне на помощь. Планета разрослась так, что внутри экрана помещался только тот самый континент. Города, точнее развалины. Большего я не смогла разобрать. "Излучения?" - спросила я на безмолвной речи. "Отсутствуют", - получила ответ. Ни радио, ни телевидения. Даже спутников не было. Даже радиации, вообще ничего. Мертвая планета, заполненная руинами. На южной оконечности материка - тоже самое. Нет, конечно, характер руин позволял судить, что здесь могли быть когда-то военные базы, как на Земле, причём древние, никто не спорил, так что сообщение могло и не врать. Но что толку?
   - Ваша взяла. Летим на "Стремительный".
   - Готовить "Ведьму"? - спросил Каэльд.
   - Не надо. У нас есть крейсер. - Ответила я.
   - Ирина, ты сошшшшла с ума. Ты не имеешшшшь права управлять этим крейсссссером. - голос Хисс в наушниках был встревожен, что случалось с ней крайне редко.
   - Я уже им управляю, значит, имею право, - отрезала я. И впрямь, иначе он бы не стал бы меня слушаться. Или откликаться на мои молитвы?
   Интересно, что почувствовал капитан "Стремительного", когда обнаружил в двух шагах от своего корабля громаду "Громоверца", выползающего из гиперпространства и сияющего всей навигационной иллюминацией, как новогодняя ёлка? Все стандартные запросы "свой-чужой", "разрешите стыковку" и прочее были выполнены чётко по инструкциям. На борту "Стремительного" нас встретила целая делегация та'корн, жаждущих знать что произошло. Я им тут же всё рассказала на безмолвной речи. Мягко говоря, они были удивлены.
   Возникли вопросы и по трофею. Очень не хотелось командиру Стремительного вскрывать его на корабле, мало ли какие там вирусы могли поселиться. С другой стороны, открывать его на Зееэксе было опаснее, да и мало ли что там может случиться за два месяца. Вопрос решился компромиссно - чужака вскрыли в трюме Громовержца, изолированном от всего корабля, есть там такой отсек. Все, кто вскрывал, были в скафандрах высокой защиты, оказалось, напрасно. Его пилот был мёртв. С виду он оказался ящером, примерно пару метров роста, в зелёной чешуе с жёлтыми узорами. В лапе его был зажат синий баллончик с изображение вытянутого ящеричного черепа, более чем прозрачный символ. Ещё одно самоубийство. Очень хотелось надеяться, что он изрядно помучился перед смертью. Компьютер оказался полностью разрушенным, причём изнутри, впрочем, даже если он и уцелел бы, что это нам могло дать? Да ничего, вряд ли где-нибудь валялся кирнийско-чужой словарик.
   Позже, когда оба корабля прибыли на Зееэкс, командир сменного экипажа, капитан То'Олг подарил мне свои наконечники для рогов, сделанные в форме трёх ракет, соединённых цепочкой. Стало быть, мой сан в среде та'корн резко повысился.
   Позже на Зееэксе.
   - Ну что ж, капитан. - Киорк смотрит из-под мохнатых бровей немигающим взглядом, словно душу буравит. - Работу вы проделали хорошо, информацию собрали исчерпывающую. Но одна вещь мне непонятна. Точнее, две. Как вы управляли кораблём, а, человек?
   - Ну... - протянула я. - Мы с ним как-то договорились.
   Киорк молчал, по-прежнему глядя мне в душу. Я смутилась. По всему было ясно, что он ответом неудовлетворён. Но не рассказывать же о моих молитвах? Наконец он нарушил молчание.
   - Адмирал Суэнк выразился по этому поводу весьма недвусмысленно. Ирина, вы та'корн?
   - О как! - удивилась я. - А что, рога на моей голове сразу не видны?
   - Никто не видел женщин та'корн, знаете ли. Возможно, у них нет рогов.
   - Вот как? - воскликнула я. -А может никто не видел мужчин та'корн? Может у них рогов нет, как у вашего Суэнка? Хотя, мне кажется, у него рога есть, и даже больше чем надо!
   - Это оскорбление? - холодно спросил Киорк.
   - Двойное, - ответила я. - Или тройное. Разъяснить?
   - Не надо. Пока не надо. По счастью, нашлись светлые головы и обратились к вашему личному делу. Структура клеток и всё прочее как у типичного землянина женского пола. Но обнаружилась другая вещь.
   - Какая же?
   - Клеточная структура и биохимия пилота трофейного корабля тоже совпадает с земной. Ближе всего к ним варан. Что вы на это скажете?
   Я открыла рот. Потом закрыла. Потом открыла ещё раз и поняла, что выгляжу глупо.
   - Не поняла. Киорк, ты хочешь сказать, что это разумное существо с...
   - Возможно неразумное. Возможно, дрессированное. Видела в местном цирке тарома на автомобиле?
   - В вашем нет, в московском что-то похожее.
   - Так значит, его могли выдрессировать на Земле?
   - Слушай, Киорк, - я окончательно рассердилась. - Если ты думаешь, что у нас есть средства закинуть дрессированного ящера чёрт знает за сколько световых лет... Да запроси ты информацию по земным технологиям, чёрт бы тебя побрал! А заодно и по земной фауне, возможно, поймёшь что-нибудь.
   -Уже запросил. Твари, подобные этому пилоту вымерли миллионы лет назад.
   Удивил. Сама знаю. Ну и что это нам даёт? Динозавры построили мощную цивилизацию, создали межзвездный корабль и улетели на нём к той самой матери. Хм... Сюжет для низкопробного фантастического романа. Да ну, бред это всё. Так я сказала Киорку.
   - Мне тоже кажется, что это бред, но как это доказать? - ответил он. - И кстати, вопрос об управлении Громовержцем остаётся открытым.
   Твою мать!
   - Насчёт "Громовержца" ничего не скажу, - отрезала я. - Сама не знаю. Только я не та'корн и всё тут. И кончим на этом.
   - Нет, не кончим. Дело слишком серъёзное. Кто ты?
   - Чёрт бы вас всех побрал. - В сердцах я стукнула кулаком по столу. Статуэтка тарома, стоящего на задних лапах, подпрыгнула и упала. Я не стала утруждать себя установкой её обратно. Киорк тоже. - Человек я, слышите, человек!
   - А Каэльд?
   - Кирн. А Хисс - скуош. Что дальше?
   - Вот именно. Что тебя с ним объединяет?
   - Неоконченный г'йохль. Достаточно?
   - Нет. Какой к чёрту, г'йохль. Вы уже давно стая, причём человеческая, скажешь нет?
   "Урод. Полный урод", - подумала я. В слух сказала:
   - Да. Что с того?
   - Ты человек. И ты кирн. И ещё та'корн, не отпирайся. И ещё тебя на Текри-2 звали чокнутая фаарзи. Так, старшая мать?
   - Так. Какую статью закона это нарушает?
   - Никакую. Но у Скуош есть некоторое пророчество.
   - Тьфу на тебя! - сказала я по-русски и перешла на кирнийский. - У вас на Зееэксе пророчеств - пруд пруди. Да попади я к вам лет сто-двести назад, я бы обогатилась, сочиняя новые!
   - И они бы не сбылись. - Усмехнулся Киорк.
   - А когда они у вас сбывались? У Каэльда в роду было какое-то пророчество, про звёздную деву, которая найдёт потерянный меч. И что? Много звёздных дев нашли мечи?
   - Одна, - ответил Киорк. Я взглянула ему в лицо и поняла, что он абсолютно серьёзен.
   - Ты с ума сошёл, - пробормотала я в замешательстве. Меч Тэдди. Да, это подпадало под пророчество. Ну и что? - В конце-концов, Хисс тоже может сойти за звёздную деву, - пробормотала я неуверенно, зная, что это чушь. Киорк не ответил.
   - Ладно, твоя взяла. Нашла я меч, хорошо. А какое это имеет отношение к пророчеству скуош?
   - Ладно, пропустим это. Я не понимаю вторую вещь. Как вы уцелели после психотронного оружия?
   Так и уцелели, подумала я. Что тебе сказать? Всё равно не поймешь, адмирал.
   - Мы любим друг друга, - сказала я тихо. - Потому и уцелели.
   - Не понял.
   - Не могла я дать ему погибнуть, понимаешь, адмирал? Не могла. Не жить мне без него, вот и не дала ему зарезаться. А он мне.
   - Так какая вам разница? - удивился Киорк. Раз уж всё равно умереть хотели, так не всё ли тебе равно, будет он жить или нет?
   Чёрт. Два раза чёрт.
   - Нет, Киорк, не всё равно. Любим мы друг друга, понимаешь?
   - Объясни мне это, - потребовал он. Ну как это можно объяснить, ну как?
   - Как тебе сказать, Киорк. Какого цвета небо? - спросила я, повернувшись к окну.
   - Зелёного. - Он удивлённо поднял брови.
   - Зелёного, - повторила я. - А представь, что ты беседуешь со слепцом. Как ты ему объяснишь, что такое зелёный цвет? Как ты объяснишь, чем он отличается от оранжевого? Объясни мне это адмирал. Объясни так, чтобы я поняла. Тогда я смогу объяснить тебе, что значит любить. Покрайней мере попытаюсь.
   - Понятно. - Пробормотал он. - Значит, мы слепые, а ты зрячая. Ладно, не понял и не надо.
   Это верно, не знают кирны, что такое любовь. Нет у них такого понятия. Один Каэльд не безнадёжен.
   Киорк задумался. Затем встал из-за стола, подошёл к окну. Посмотрел. Снова сел в кресло. Вызвал по селектору адъютанта.
   - Лейтенант Хоюрд, что у нас по Неустрашимому?
   - Назначена инспекция, - раздался голос из динамика. - Проводить будет...
   - Отставить, - сказал Киорк. - Проводить будет капитан Ирина т'человек и её команда. Подготовьте необходимые документы и передайте ей.
   - Есть.- Ответил голос. Киорк выключил селектор.
   - Так-то вот, - сказал он. Две недели полёта. Проверишь, как там идёт служба. Затем на нём же возвратишься обратно. Основной упор - контрабанда технологий. Ну это как всегда. Вопросы есть?
   - Есть один. Почему...?
   - Ты слишком многое перенесла там, на Громовержце. По справедливости, я должен дать тебе отпуск на родину, но...
   - Поняла. Мог бы дать отпуск на Зееэкс. Каэльд тоже многое перенёс, а для меня это вторая родина. Да и Хисс слетала бы на Проклятую.
   - Решение принято, - отрезал Киорк. - Капитан, вы свободны.
   - Есть! - ответила я и вышла. Чётким строевым шагом.
   Вечером мы всё это обсуждали в общежитии. Каэльд как всегда перед телевизором, благо как раз показывали какой-то норго-мурухский чемпионат.
   - Что-то мудрит Киорк, - сказала я.
   - В чём дело? - спросил он, не отрываясь от телевизора и опустошая очередную банку чатры.
   - Ты понимаешь, как штука... Он сперва намекнул, что пилот того корабля с Рекуази возможно, происходит с моей родной планеты.
   - Это как? - Аж поперхнулся пивом.
   - А чёрт его знает. Клеточная структура, то-сё, я не разбираюсь. А потом намекнул, что кто-то с моей планеты дрессирует этих существ и направляет в центр галактики. А я то ли шпион та'корн, то ли какая-то легендарная личность из пророчеств. Наплёл сорок бочек арестантов. Бред пополам с чушью. А потом отправил нас всех на Неустрашимый, всё это проверять. Отменил чьё-то задание, чтобы передать нам. Что скажешь по этому поводу?
   - Чушь какая-то. - Ответил он.- Если это всё правда, как ты можешь что-то проверять?
   - Вот именно. Это жжжжж неспроста.
   - Не понял?
   - Так, глупость из одного мультика. Я к тому, что это что-то значит.
   - Это я и так понял. Но что именно?
   - Не знаю. Возможно... Какая-то интрига. Слушай, ты знаешь такого адмирала Суэнка?
   - Наслышан. Старый пердун, любит загребать жар чужими руками. Не удивлюсь, если он уже получил награду за Рекуази.
   - Вот как? А что ты о нём ещё знаешь? И кстати, откуда?
   - Да слышал от мужиков. Сразу перед отлётом на Рекуази справки навёл. Довольно гнусный тип, забрался наверх по чужим головам, подставил нескольких хороших людей. Нужны подробности?
   - Нет. Так что получается?
   - Получается интересное дело. Возможно, Суэнк против кого-то интригует. Против Киорка? Что будет, если мы там ничего не накопаем?
   - Возможно, ничего, милый. А возможно... - Я задумалась. Что, собственно, возможно? Что там вообще можно накопать? Банальную информационную контрабанду, пропущенный корабль... Да собственно, ничего.
   - А возможно, кто-нибудь -найдёт что-нибудь помимо нас... И мы окажемся в дерьме по уши вместе с Киорком. - продолжил за меня мой любимый.
   - Как интересно... - протянула я, вытянувшись в кресле и накручивая локон на палец. Значит, ты хочешь сказать, что пока мы будем проверять в поте лица "Неустрашимый", на котором ничего нет, кто-то...
   - ...будет проверять нас. - Закончил он мою мысль.
   Я встала и подошла к окну. Закат оранжевого светила в зелёном небе был удивительно хорош, тучки отсвечивали снизу таким красно-золотым цветом, крыши домов блестели, мокрые от дождя. Такая мирная городская картина, и так не хотелось думать, что в мире творятся какие-то мерзкие, дурно пахнущие интрижки.
   - Значит, мы что-то должны найти. - Подытожила я.
   Щёлкнул замок. В дверь, наклонив голову, протиснулась Хисс, волоча за собой сумки с продуктами.
   - Привет, - сказала она. - Что у вассс ссслучилосссь?
   - Потом, - ответила я. - Сперва сумки разберём и поужинаем. Хотя бы бутербродов нарежем.
   - Ира, ты знаешшшшь, чтобутерброды это вредно.
   - Знаю. Но жить ещё вреднее, а готовить мне лень. Так что за дело.
   Наскоро поужинали. Я рассказала Хисс о последних событиях.
   - По-моему, ничего сссстрашшшного, - сказала она. - Интриги в коридорах влассссти - обычное дело. Непонятно только, зачем он решшшшил ударить по Киорку? Он и рангом и должностью ниже и поднятьссся вышшшше Сссуэнка ему не сссветит. Разве что тот умрёт.
   - Возможно, Суэнк целит в меня. Помнишь Суорфа? Из его рода парень.
   - Точно! - Воскликнул Каэльд, оторвавшись от телевизора. - Тоже любитель чатры за чужой счёт! И к тому же обиженный тобой!
   - Сам виноват. Кстати, я вам говорила? На Рекуази мы отправились тоже с его дружественной руки.
   - Вообщщще-то говорила, - напомнила Хисс.
   - Правда? Забыла напрочь. Ну и ладно. - Сказала я, аккуратно разложив бутерброды на тарелочке. - Слушайте, у меня идея. А пойдёмте-ка на воздух, а?
   Мне очень нравится эта норгская архитектура - дома в виде цилиндров, поставленных друг на друга, как очень большой торт. Внутри, правда, много пустого пространства и помещений без окон, но зато на каждом этаже своя терраса, как висячие сады, причём неогороженная. А зачем? Если и упадёшь, то только на террасу нижнего этажа, даже рук не поломаешь. И очень здорово отдыхать. Стулья мы поставили недалеко от края, с видом на закат, поставили на столик чатру и бутерброды. У Хисс, как всегда, был её здоровенный бокал, который я называла ведёрком, у нас с Каэльдом нормальные кружки. Мы молча сидели, я любовалась закатом. Всё-таки зелёное небо это здорово!
   - Каэльд, милый, - произнесла я. - Будь добр, принеси там детектор жучков.
   - Зачем? - он удивлённо поднял брови.
   - Принеси, - повторила я. Он молча вышел и через пару минут вернулся. Я молча указала пальцем на себя, Хисс и на него. Каэльд так же молча включил аппарат и обвёл вокруг нас его антенной. Затем удивлённо хмыкнул.
   - Ты была права. Жучёк в столе, один на тебе, один в стуле. Обезврежено.
   - Спасибо, милый, - я поцеловала его. Затем отпила чатры и снова уставилась на закат. Солнце уже почти село, только тучки золотились на тёмно-зелёном небе, и светились розовым стены окрестных домов.
   - Что ты хотела сказать? - нетерпеливо спросил Каэльд. Хисс молча пила чатру.
   - Теперь ничего, - грустно ответила я. - Давай не будем о делах, ладно? Завтра подготовимся к полёту, почти выходной, а сегодня отдыхаем. Часто ли нам выпадает радость спокойно посидеть и полюбоваться природой?
   - А зачем тогда это? - спросила Хисс, указав щупальцем на детектор.
   - А потому что это наш вечер. А если кто-то думает, что мы обсуждаем заговоры или что-то ещё, так это нас не касается, верно?
   - Ну, допустим, - сказал Каэльд, усаживаясь рядом со мной. - А как ты догадалась? И откуда оно взялось?
   - Завтра, милый, всё завтра. Смотри, народ веселится...
   Террасой ниже у молодежи была какая-то вечеринка. Нам она практически не мешала, а вид беззаботных и весёлых людей, не подозревающих о том, что буквально неподалёку от них творятся всякие тёмные дела, доставлял мне удовольствие. Я наполнила бокал чатры и шутливо отсалютовала им, по земному обычаю. Молодёжь разразилась смехом и аплодисментами. Вот чёрт! Совсем забыла, что у норгов этот жест означает не пожелание здоровья, как у нас, а удачу в постели. Ну и пусть!
   - Ладно, ребята, пойдём спать, - сказала я вставая. - Хисс, забери мебель, Каэльд, вынеси бутылки.
   - А ты?
   - А я приготовлю постель, - ответила я и отсалютовала ему бокалом чатры.
   На борту "Неустрашимого" нас встретил капитан Алиа т'фаарзи, заместитиель командира, Ратана, тоже из фаарзи. Тот, по её словам был болен и находился в лазарете. Я пожелала ему выздоровления и назначила встречу в боевой рубке через час. Никаких торжественных построений, всё просто, но официально, как положено. Обычно такие мероприятия происходят в кают-компании, но там нет ни плоских, ни трёхмерных экранов, так что я решила сменить распорядок. В конце концов, раз речь пойдёт об охране околоземного пространства планеты, так я должна видеть это пространство, объяснила я Алии. О том, что мне больше хочется видеть саму планету, я решила умолчать.
   Разговор я начала с того, что спросила о последних попытках кого бы то ни было проникнуть в околоземное пространство. Алия заверила меня, что все такие попытки были отражены. Я выспросила о каждой из них подробности, оказалось - ничего серьёзного. Пара заблудившихся торговцев, один контрабандист, якобы не знавший, что планета защищена, и пытавшихся разжиться местными произведениями искусства. Это я взяла на заметку. Нормальные контрабандисты такого рода не тратят горючку на изучение новых миров, лежащих на окраине галактики, а делают "местные произведения искусства" у себя дома, так проще и безопаснее. Наверное, следовало в конце разговора намекнуть Алии на то, что я знаю ещё о каких-то случаях, о которых она мне не рассказала, но... Зачем? Если такие случаи были, она мне всё равно про них не скажет, и мне придётся добывать эту информацию другим путём. Хисс и Каэльд присутствовали и держали нарочито безразличный вид.
   - А кстати, - как тут насчёт всяких баз и прочих искусственных сооружений на спутнике этой планеты? - небрежно так спросила я, - ткнув рукой в изображение Луны, почти скрывшееся за краем Земли.
   - Только местного производства, - безразлично сказала Алия. Слишком безразлично. Я насторожилась.
   - Местные жители настолько развиты? - спросила я с деланным удивлением.
   - Да, - сказала Алия. - осваивают ближний космос, строят орбитальные станции. Маленькие, правда, но всё-таки.
   - И базы на спутнике? Разве не логично ли сначала построить орбитальные города и заводы, а потом осваивать ближние планеты?
   - Логично, наверное, - пожала плечами Алия. - Но они всё делают по-своему. Наш исследователь, Шурх т'Скуош говорит, что они готовятся заселять четвёртую планету. Возможно, хотя нам прибавиться хлопот. Впрочем, если верить Шурху, то они вообще странные и немного туповаты.
   Тэ-э-кс... Запомним.
   - Это Шурх так говорит? - я удивилась. Шурх, или Шурка, как я называла одного из сыновей Хисс, относился к земле с большой любовью.
   - Нет, это я так думаю, - ответила Алия. - Шурх к ним как раз хорошо относиться.
   - Ну хорошо, думаю, на этом мы закончим наш разговор, - сказала я, делая вид, что хочу встать из-за стола. В глазах Алии мелькнула радость. Туповаты, значит. Ну-ну.
   - Совсем забыла, - сказала я. - Что там с местными базами?
   Злость, мелькнувшая у Алии в глазах, не осталась незамеченной.
   - Остатки примитивных исследовательских аппаратов, сами аппараты, - сказала она.
   - Покажите-ка мне их, - попросила я.
   - Пожалуйста,- Алия сдвинула изображение, увеличила луну. - Желаете посмотреть все?
   - Да, конечно, - кивнула я, не подозревая, что меня ждёт. С каим-то мстительным усердием она показывала мне осколки первых "Лун", "Викинги", "Сервейеры" и оба лунохода. Эти я попросила показать подробнее и спросила про техническое состояние. Просто из вредности. А затем я полностью оттянулась на посадочном модуле "Апполона-19". Мне давно не давал покоя один слух, который я сейчас могла проверить на совершенно законных основаниях. Дело в том, что я когда-то читала, что Армстронг и Олдрин видели на Луне чьи-то корабли. Более того, пока Армстронг рассуждал о маленьких и больших шагах, и желал удачи мистеру Горски, Олдрин передавал эту информацию в НАСА по закрытому каналу. Конечно, как только на экране появился этот посадочный модуль, я тут же попросила показать мне окрестности. Разумеется, никаких кораблей и сооружений там не оказалось, но следы посадки были. На Луне они могут сохраняться годами, если не тысячелетиями.
   - Что это? - спросила я.
   - Кто-то садился здесь, но очень давно, лет пятьдесят-шестьдесят назад. - Сказала она. - Я такой информацией не располагаю, поищите в архивах на Зееэксе, когда вернётесь.
   - Да, конечно, - сказала я. Разумеется, я уже смотрела эти архивы, довольно давно, и ничего там не нашла. - Всего хорошего, Алия. Завтра будем смотреть, как ваши люди патрулируют пространство.
   Я встала и направилась к выходу. Каэльд и Хисс следом за мной.
   - Личный вопрос, капитан,- сказала Алия за моей спиной. - Что такое т'человек?
   - Это значит, что я родом из мира, не присоединившегося к союзу. Полиция может принимать таких в свои ряды, верно?
   - Да, но вы очень похожи на местных жителей, - сказала она. Опомнилась. Ну и кто, спрашивается, туповат?
   - Вы тоже, капитан. До встречи.
  
   Выйдя в коридор, мы все трое направились в отсек исследователей, где должен был находиться Шурх. Тот сидел перед монитором, на котором были разбросаны синие сообщения на русском языке, сверху же чёрным было написано "Читательский нуль-Т" и ниже какие-то правила, которые я не прочитала. В данный момент Шурх собирался открыть какое-то сообщение, но не успел. Вместо этого он повернул голову и что-то сказал на языке скуош и тут же переключился на русский.
   - Ирина и Каэльд. Рад познакомиться. Кстати, я вам тут кристаллов записал.
   Сказав это, он протянул мне горсть информ-кристаллов.
   - Спасибо, Шурх, - ответила, приняв их и положив в сумочку. - Рада тебя видеть. Как сам?
   Выглядел он, кстати, великолепно. Тёмно-синий молодой скуош, зубы выкрашены в серебряный цвет и тонкая стильная золотая полоска вдоль гребня. Такая сейчас мода на ПрСклятой - серебряные зубы. Между прочим, красиво.
   - Спассссибо, хорошшшшо, - он вежливо наклонил голову. Я улыбнулась.
   - Кстати, Шурх, я тебе тут привезла поесть, - сказала Хисс, доставая из сумки что-то в яркой обёртке.
   -Спасибо, мама! - обрадовался он, сорвал обёртку, под которой оказался какой-то батончик, вроде шоколадного и принялся за еду. Я невольно улыбнулась. "Кушай, дитятко, кушай маленькое", подумалось почему-то.
   - Можно я пока ... - спросила я, указав взглядом на экран.
   Шурх кивнул. Хоть у Скуош и две пасти, но говорить во время еды они не могут, факт. Я подошла к экрану, выбрала какое-то сообщение и открыла его. Клавиатура скуош мало подходит под человеческую руку, но если бить по кнопкам кулаком, то получается неплохо. В сообщении некий А.Л. Коголь доказывал недопустимость размещения книг в сети, утверждая, что у авторов от этого уменьшаются гонорары. Судя по другим сообщениям, Шурх с ним спорил. Я наугад открыла ещё несколько сообщений. Люди просто рассуждали о литературе, главным образом о фантастике, Я решила, что это какие-то писатели, скрывающиеся под вымышленными именами, они мне понравились. А вот самовлюблённый болван, подписывающийся именем английской поэтессы прошлого века, вызвал во мне стойкое отвращение, такое, что я отвернулась от экрана. Шурх, тем временем управился с батончиком, вытер зубы салфеткой и что-то вежливое сказал Хисс. Я снова улыбнулась, что-то в скуош всё-таки есть привлекательного, несмотря на кошмарную внешность.
   - Как тут обстановочка на корабле? - спросила я.
   - Всссё хорошшшо, - ответил Шурх. - Правда, две недели назад патрульный экипаж покончил сссс ссссобой.
   - Чего? - воскликнули одновременно все мы трое.
   - Разгерметизировали в полёте корабль и сссскафандры, отключив все блокировки, - ответил Шурх, - по крайней мере, я так слышал.
   - Где это случилось?
   - Над южным полюсссом, - ответил Шурх и назвал дату. Я прикинула - через день после нашего отлёта.
   - Над южным полюсссом, - повторила Хисс. - Каэльд и я взглянули на неё с непониманием.
   - Что такого? - спросил Каэльд.
   И тут до меня дошло.
   - Бог мой, простонала я. - Над южным полюсом...
   Идеальное, между прочим, место для нелегальной базы. А если там ещё и полезные ископаемые, уран, например, так и вообще золотое дно.
   - Что такое? - спросил Каэльд.
   - На моей планете чужая база. - Пробормотала я деревянным голосом. - Дай бог, чтоб не гронов или их слуг.
   - Шурх... - начала я спрашивать.
   - Да? - сказал он.
   - Нет, ничего, проверка связи,- ляпнула я машинально. - Можно воспользоваться твоим переговорником?
   - Ссссколько угодно, - ответил он.
   - Спасибо, - ответила я и задумалась. Я попросила Алию срочно прислать мне расписание и схемы патрульных полётов вокруг Земли. Конечно, она удивилась, но прислала. Немного поболтав с Шурхом о делах, мы ушли распутывать схемы. Дело довольно муторное, но вскоре мы поняли главное - патруль охватывал все материки, кроме Антарктиды. Логично. Я порылась в сети в разделах законотворчества и поняла, что это не только логично, но и законно. Капитан сам решает, покрывать ли патрульными рейсами всю поверхность планеты или частично, исключая нежилые участки. Поколдовав ещё над схемами, мы поняли, что в момент гибели пилотов было открыто пространство над Аргентиной. Этакий вытянутый язык прямо к Антарктиде. Забавно. Следовало бы проверить наличие таких же дыр ранее, но разбираться в этих кривых, да ещё с учётом вращения Земли вручную, без помощи компьютера - задачка в лучшем случае для Эйнштейна. Ладно, пока оставим, как есть, сделав вид, что ничего не нашли.
   - Так, капитан, - сказала я, - Схемы полётов меня устраивают.
   Она просияла. Я продолжила:
   - А теперь доложите мне о происшествиях. Не случилось ли у вас чего-нибудь необычного? Как, кстати, здоровье уважаемого Ратана? Надеюсь, угрозы жизни нет?
   Секундное замешательство.
   -С ним всё в порядке, - ответила Алия, - отведя взгляд в сторону. - Не желаете ли осмотреть истребители?
   - Позже. - Отрезала я. - Сначала необычное. Что произошло, скажем, две недели назад?
   - Мы потеряли патрульный экипаж. - Ответила она после некоторого замешательства, посмотрев мне в глаза.
   - Нет, ка-пи-тан, - произнесла я с нажимом. - Это ВЫ потеряли экипаж. При каких обстоятельствах?
   - Истребитель по техническим причинам отклонился от маршрута и вышел из зоны патрулирования. Экипаж покончил с собой, видимо, решив, что корабль неуправляем, из-за чего им грозит гибель.
   - И что? У них были основания считать, что никто не придёт на помощь? - Я удивлённо подняла бровь.
   - Могли не успеть, - ответила она. - Корабль направлялся в плотные слои атмосферы. Мог сгореть.
   - Но не сгорел. Почему?
   Алия глубоко вздохнула. Вид у неё был такой, будто она хочет сказать: "Как вы все мне надоели..."
   - Включился автопилот и вернул истребитель в док, - ответила она. Уже интересно.
   - Этот истребитель осмотрели? - я решила достать её как можно больше. - Причины неисправности?
   - Да, но...- она явно замялась, но тут же взяла себя в руки. - Причины - заклинило ручное управление по причине износа деталей. Устранено, корабль вновь в строю.
   - Ясно, капитан, - сказала я. Она явно дошла до кондиции, но держится хорошо. Последний удар милосердия и пока отстанем. - В течении часа мне подробную объяснительную записку об этом происшествии. Особенно меня интересуют результаты осмотра истребителя, записи чёрного ящика, переговоры экипажа. Так же и личные дела погибших. Вопросы есть? - пауза. - Вопросов нет. А теперь предполётная подготовка.
   Тут всё было как положено. Чётко, красиво. Развод, доведение задач до личного состава, доклады. Причём, чувствовалось, что это не для инспекции сверху, а чёткая дисциплина. Видимо, Ратан хорошо умеет обращаться с личным составом. Алия, впрочем, тоже, так что тут всё было на высоте. Действия экипажей во время патрулирования мне тоже понравились - чёткие доклады, строгое выполнение всех требований инструкций. Молодцы парни, придраться не к чему. Впрочем, это не вопрос, если инспекция, даже в моём лице захочет придраться, она найдёт к чему. Пока Алия сочиняла информацию о происшествии, я решила навестить Ратана. Болезнь его заключалась в вульгарном переломе ноги, так что заразиться какой-нибудь дрянью я не рисковала. Ратан оказался внушительным по габаритам мужчиной, с короткой военной стрижкой и квадратным лицом. Выглядел он настолько мужественно, что я даже засомневалась, точно ли он фаарзи, уж больно мало в нём женского. Позже я узнала, что это так, просто в женской фазе он всё равно смотрелся мужиковато, и что интересно, не менял сексуальную ориентацию, предпочитая соплеменников-женщин. Или правильнее сказать, она? Чёрт бы их всех побрал. После обычных приветствий и пожеланий я перешла к делу.
   - Капитан, я осмотрела корабль, познакомилась с пилотами, посмотрела и оценила схемы полётов. Мне всё понравилось, и я выражаю вам благодарность от имени командования.
   - Спасибо, - сказал он, поворачиваясь на койке в мою сторону, что было весьма затруднительно. Заметно было, что его благодарность столь же казённая, как и мои слова, но в глазах его мелькнула гордость. - Между, прочим, капитан, - продолжил он, - Как насчёт ужина на Зееэксе, когда моя клешня срастётся? Я знаю уйму приятных местечек, где...
   Я выразительно посмотрела на Каэльда. Тому явно не нравился такой оборот. Ратан проследил мой взгляд и кивнул.
   - Кажется, вы уже получили ответ, - усмехнулась я. - Теперь я задам вам вопрос. Что вы скажете о происшествии, случившимся две недели назад?
   - Что вы имеете ввиду? - спросил он, глядя на мой значок старшей матери клана гхумоков, который я всегда носила на груди.
   - Я имею ввиду гибель патрульного экипажа.
   - Что? - в глазах его появился неподдельный ужас. Я поняла, что ему ничего не известно.
   - Простите, Ратан, когда вы сломали ногу? - спросила я.
   - Примерно пару с половиной недель назад. Да Ргол с ней, с клешнёй! Лучше скажите, кто, когда. И почему мне не доложили, хотел бы я знать?
   Вот хреновина. Я ничего не знаю, он ничего не знает. Когда случилось ЧП, он уже пару дней как тут валялся. Почему не доложили? Интересный вопрос, опять трясти Алию. Странно, что кроме неё никто ничего не знает. Что-то прогнило на крейсере.
   - Успокойтесь, капитан - сказала я. - Несчастный случай, истребитель потерял управление и мог сгореть в атмосфере Земли. Экипаж покончил с собой, сочтя спасение невозможным. Капитан Алия составляет для меня подробную информацию. Вы, кстати, какого о ней мнения?
   - Ну...- он замешкался. - Исполнительный офицер, добросовестный, служит закону. В своём деле разбирается, матчасть держит на уровне.
   "Интересно, закону служит, а о происшествии забыла доложить" - подумала я.
   - И всё-таки, капитан, кто погиб, где?
   - Имена погибших я выясняю, а погибли над Аргентиной, южная оконечность.
   - Вы знаете местную географию? - удивился Ратан.
   - Да, почитала кое-чего, - неопределённо махнула я рукой. - Там, на Зееэксе. Интересный мир. Вот что, мне пора идти. До встречи. Как только Алия пришлёт информацию о происшествии, я вам всё передам.
   - Хорошо, Ирина. Только одна просьба.
   - Да?
   - Вы знаете, мне немного неудобно лежать. Не могли бы вы поправить подушку?
   Ну конечно, подушку ему. На одной ноге, а туда же. А почему бы и нет? Я улыбнулась и выполнила его просьбу. Всё - таки раненый человек, грех не помочь.
   - Спасибо, - сказал он на этот раз совершенно искренне. Я ещё раз улыбнулась, неожиданно для себя. Таким он был гораздо симпатичнее.
   - Если эта обезьяна ещё раз на тебя посмотрит...- пробормотал Каэльд, когда мы вышли. Я удивилась.
   - В чём дело, милый? Ты начинаешь ревновать?
   И впрямь странно, обычно кирнам это не свойственно.
   - Нас этому не учили, - отрезал он. - Ладно бы кирн, но эти... У них свои обычаи, у нас свои.
   Я задумалась. Ответить ему, по существу нечего, у кирнов своя мораль, у фаарзи своя, обе непохожи на человеческую. Понять их трудно, а вместе свести вообще невозможно. И тут я почувствовала опасность и резко обернулась. Дальше всё прошло на уровне рефлексов.
   - Сзади! - крикнула я Каэльду. Он отскочил в сторону, разворачиваясь в прыжке, я в другую. Нападаюший проскочил между нами, держа в руках дубинку. Если бы я замешкалась, он бы раскроил мне голову. Я вдогонку наградила его пинком, но он увернулся, как будто у него глаза на затылке. Каэльд вовремя подставил кулак ему под голову. Раздался странный треск, но нападающий не упал, а попытался подсечь мне ноги. Я подпрыгнула, целя ногой ему в голову. И промахнулась. Каэльд наградил его ещё парочкой ударов, выбив дубинку. "На редкость вертлявый", - подумала я. Нападающий швырнул под ноги какую-то хлопушку, из которой повалил дым. Мы с Каэльдом резко отскочили назад. Завыла сирена, зажужжали вентиляторы, всасывая дым.
   - Что это было? - спросила я Каэльда, отряхиваясь.
   - Напали, - ответил он лаконично, помогая мне.
   - Спасибо, милый. - Я поцеловала его. - Если бы не ты...
   Мужчина есть мужчина, даже если он твой с потрохами, иногда ему надо льстить. Прибежал дежурный отряд с огнетушителями.
   - Дежурный по крейсеру лейтенант Раинд т'Кирн! - отрапортовал один, с повязкой на рукаве. Что тут происходит?
   - Что тут происходит? Это я должна вас спросить, что тут происходить! Нападение на инспектора спецкорпуса, грон вас побери! Где вы шляетесь, лейтенант? У вас по кораблю убийцы бегают, а вы задницу просиживаете! - проорала я.
   - Да, грон тебя побери, Раинд, - тихо сказал Каэльд на норгском. - Ещё одно такое происшествие, и я из тебя такое сделаю... Где командующий, я хочу знать? Почему ты её не вызвал до сих пор?
   Несчастный лейтенант побледнел, но держался спокойно.
   -Лоинк! Воерл! Таинк! Поймать его! - крикнул дежурный, указав в коридор. Три кирна сорвались с места и скрылись в его глубине.
   - Командующему доложил, как только сработала пожарная сигнализация. Меры к задержанию принял, - отрапортовал он. - Помощь нужна?
   - Сами справимся. Где командир?
   Алия появилась в конце коридора, двигалась бегом.
   - Капитан, вы как раз вовремя, - сказала я. - Нам, нужно поговорить.
   - Я готова, - ответила она. - Где это будет удобнее? Наша каюта вам подойдёт?
   -Да, разумеется. - Ответила она. - Лейтенант, что там с нападающим?
   - Сейчас уточню, - ответил он и побежал следом за подчинёнными.
   - Вот так и живём, Алия, - сказала я, как можно спокойнее, когда мы пришли в каюту. - По кораблю разгуливают убийцы, нападая на инспекторов из штаба, патрульные кончают самоубийством, исполняющие обязанности командира почему-то забывают об этом доложить самому командиру. Как вы всё это объясните? И кстати, где информация об этом происшествии, которую вы обещали мне прислать, - я демонстративно взглянула на ручные часы - пять минут назад?
   - Проверьте почту, - капитан. - Ответила она, злобно сверкая глазами. - А докладывать Ратану об всём я не получала приказа. Поскольку он не в состоянии выполнять свои обязанности, я не обязана ему ни о чём докладывать, согласно закону.
   - Хорошо, а что с нападением?
   - Уточняю. - Алия поднесла ко рту переговорное устройство и вызвала Раинда. Доклад был короток и ясен. Нападающий ушёл. Три кирна, отправленных в погоню, найдены без сознания. Придя в себя, они показали, что движения его напоминали движения милаакканцев, но по фигуре он не был на них похож. И это всё. Ладно.
   Я пригласила Алию в свою каюту и там уже проверила почту. Доклад о гибели экипажа был, уже хорошо. Пока отложим осмотр корабля, заключение Алии и чёрный ящик. Сперва - личные дела пилотов. Та-а-ак... Биерт т'Кирн, старый добрый Биерт и ещё пара незнакомых имён.
   - Каэльд, - взгляни сюда, - попросила я.
   - Биэрт, - пробормотал он, глядя в пространство... - Ах ты сволочь, чтоб тебе...
   Я вздохнула. Очень мне не хотелось делать этого, но... Кто-то намеренно составил план полётов, открыв коридор к Антарктиде. Кто-то этот коридор охранял. Кто-то напал на меня. Кто-то, кто знал, что я очень интересуюсь этой историей. Кто? Ратан или Алия? Есть время разобраться, но что нужно для этого?
   - Капитан Алия т'Фаарзи, - сказала я. - Вызовите дежурного. Срочно. И пусть прихватит двух парней покрепче. Я настаиваю.
   Она подчинилась, ещё не понимая, что я делаю. Тем временем я бегло просмотрела её письмо. И ещё раз убедилась в своей правоте. Чёрный ящик показывал поломку рулевого устройства во время полёта. Но мой допуск инспектора позволил мне залезть в базу данных технической службы и узнать, что истребитель недавно проходил ремонт и замену этого устройства. Вот так... Я ничего не сказала, поскольку это ничего не доказывало. Мало ли что, бывает, что новая техника ломается. Пришёл дежурный с двумя помощниками.
   - Отлично, лейтенант. Вы как раз кстати. Капитан Алия т'Фаарзи, я, капитан Ирина т'Человек, всесторонне изучив материалы дела и сложившуюся на корабле обстановку, прихожу к выводу, что вы не владеете ситуацией и не справляетесь с обязанностями командира спецотряда. Властью, мне данной, я снимаю эти обязанности с вас и принимаю командование вплоть до прибытия крейсера на Зееэкс. Согласно закону, вы будете находиться под домашним арестом в своей каюте. Дежурный, проводите капитана и назначьте охрану.
   - Есть! - ответил бравый Раинд, прикладывая к груди оба кулака. Алия молчала.
   - Ну ты даёшь, - сказал Каэльд, - когда её увели. - Вот так просто, одним махом... Не страшно?
   - Страшно, а что делать? - я пожала плечами. - То что тут творится, похоже, страшнее. Что могло заставить Биерта покончить с собой?
   - Да ничего, - ответил Каэльд, садясь в кресло и расстёгивая мундир. - Он, между прочим, из рода Риэйка Раздвоенный Нос. Слыхала про такого?
   - Да, что-то. Напомни, милый.
   - Был такой король среди наших, лет шестьсот назад. Отличался каким-то отвращением к самоубийству. У каждого есть своя какая-то мания, у него это. Даже закон издал, что каждый выживший самоубийца должен насильно оставаться в живых, не имея возможности покончить с собой второй раз.
   - Как это?
   - Очень просто, - усмехнулся Каэльд. - Трудно покончить с собой, если у тебя отрезаны руки и ноги. Даже кормят с ложечки. Добрый был король.
   - Да уж, - я поёжилась. - Добрее не бывает. И что?
   - Сын его сверг. Но все его потомки, включая Биерта, сохранили отвращение к самоубийству. Не поверишь, я даже не слышал от него выражения, "чтоб мне сдохнуть!"
   - Поверю, милый, я тоже не слышала. Но что могло его заставить сделать это?
   - Ничего, кроме... Ты знаешь о чём я.
   - Знаю. А где, кстати, Хисс?
   - С Шурхом общается, не иначе. - Усмехнулся Каэльд.
   Открылась дверь, в неё протиснулась Хисс. Легка на помине.
   - Что тут у вас произошло? - спросила она.
   - Так, по мелочи. - Ответила я. - Нападение на нас, преступник скрылся. Раскопали кое-что насчёт погибшего экипажа, провернули маленькую революцию, в результате которой я командую спецотрядом на этой лоханке. А что у тебя?
   - Вот это. - Хисс протянула мне листок пластика. Схема частоты полётов истребителей вокруг Земли. Разными цветами обозначалась разная частота. Аргентина была почти белой.
   - Классно, - ответила я, подшивая листок в папку с материалами инспектирования. - Что ещё?
   Хисс протянула мне ещё один лист. График частоты полётов над Аргентиной. Очень наглядно видно, когда именно там вообще никого не было. Другим цветом там же была выведена прогнозируемая частота полётов. И очередное пустое окно приходилось как раз на отлёт "Неустрашимого"! Разумно, пересменка, неразбериха, можно легко проскочить. К тому же неизвестно, возможно на крейсере, пришедшем на замену нам, график полётов будет другой.
   - Молодец, Хисс, - сказала я. - Это меня наводит на разные мысли. А пока вот что. Раз уж я теперь командую спецотрядом, я должна принять его по акту. Согласно закону - срок две недели, как раз к пересменке. Так что вперёд. Объявляем о смене власти по кораблю и займёмся актами сдачи-приёмки.
   - А покушение? - удивился Каэльд.
   - А и чёрт с ним. Пусть на Зееэксе разбираются, у кого тут рыльце в пушку. Нам какую задачу ставили? Проверить, найти и принять меры. Мы это сделали. Второй раз покушаться не рискнут, а у меня и без того дел полно. - И я хлопнула ладонью по стопке листов пластика.
  
   Отлёт приблизился. И день, который я назначила, тоже. Первым делом я проинструктировала патрульную смену, объяснив, что "Неустрашимый" будет проводить наземную операцию и их дежурство продлиться несколько дольше, чем ожидалось. Да и место сбора измениться. Собственно, то что я собиралась проделать, было громадным риском, и если я ошибалась... Об этом лучше не думать. На одной чаше весов - моя репутация, если никаких чужих баз в Антарктиде нет. Может, несколько жизней, если база есть. Но на другой чаше - Земля. Так что никакого выбора.
   В назначенный день мы заняли свои места. Я - в боевой рубке, Каэльд - со мной рядом. Хисс возглавила штурмовую команду. Скафандр она решила не надевать, мотивируя тем, что без него подвижность лучше, а восемьдесят градусов ниже нуля её не пугают. Кроме того, она покрасила когти и концы щупалец в красный цвет, что ей ужасно шло.
   Как только открылось окно над Аргентиной, "Неустрашимый" изменил орбиту и приблизился к самым его границам. Я включила пассивный радар. Над Антарктидой было тихо. Ждём. Может быть корабль вылетел, но экранируется от радара? Скорее всего. Включить гравитационный радар? Опасно. От него, разумеется, нет экранировки, но и его можно засечь. Единственная возможность - отслеживать завихрения атмосферы и выхлоп двигателей. Именно это я и сделала. Ждать пришлось минут двадцать, не больше. Компьютер засёк что-то, что целеустремлённо поднималось в космос. Затаив дыхание, я следила за этим "нечто", надеясь, что оно не останется на "самолётной" высоте и не окажется обычным самолётом. Вот оно поднялось на "самолётную" высоту... и исчезло с пассивного радара! Есть! Полоса нагретого воздуха движется вертикально вверх. Это то, что я ищу. Я выпустила беспилотный истребитель, тщательно экранированный. Пять минут, и он приблизился к чужому кораблю достаточно близко и снял экранировку. Затем передал на него запись с предложением сдаться, сделанную моим голосом. Ещё один приятный сюрприз! Телеметрия истребителя отследила поток излучения, сходного с тем, что поразило нас на Рекуази! Вот только действовать тому излучению было не на кого. Я отключила трансляцию записи и направила истребитель вверх и в сторону, так, чтобы казалось, что он идёт на автопилоте. Тем временем чужак пёр в космос. Ну-ка, родной, иди к мамочке, иди, иди милый. Ближе, вот так. Отлично! Он уже вошёл в верхние слои атмосферы, и тут я вмешалась. Хотелось бы мне видеть рожу того, кто сидел в командирском кресле, когда возле него из тьмы возник "Неустрашимый", в сиянии навигационных и опознавательных огней, с полностью активированным оружием. Да ещё я включила запись с предложением сдаться, ту самую. Чужак начал разворачиваться к нам носом, явно с желанием выстрелить из психотронки. Ха! Залп электронного оружия напрочь вырубил всю его бортовую электронику. Ещё некоторое время чужак пёр в космос, по инерции, непонятно, на что надеясь, но вскоре выключил двигатели. Возможно, они хотели вернуться на базу, перейдя на ручное управление. Возможно, просто хотели скрыться в торосах и подлататься, но не успели. Чужак мягко вошёл в трюм "Неустрашимого", где его и встретил штурмовой отряд, с Хисс во главе. Может, именно поэтому они не сопротивлялись. Все оказались милакканцами, что очень меня порадовало. Уж лучше они на Земле, чем гроны.
  
   Я обратилась к бортовому компьютеру, попросив указать точку, из которой чужак стартовал. Он пометил ей на экране красным цветом. Не долго думая, я направила туда "Неустрашимый". Крейсер, чуть ли не кряхтя, продавливал атмосферу в окружении пламени. Подойдя поближе, дала несколько залпов из электронной пушки. Индикаторы показали, что на базе чужаков не осталось ни одного живого процессора. Впрочем, примитивная техника остаётся не тронутой, так что электрочайники у врагов могут работать. Пусть, я разрешаю. Через пару минут ещё залп, на случай пуска запасных компьютеров. Через пять ещё. Для надёжности. Ещё полчаса и "Неустрашимый" приземлился в заданной точке, окружённый снежной вьюгой.
   Я не могла оставаться на корабле. Надев боевой скафандр, - ходячую крепость, - я возглавила второй штурмовой отряд. Входные люки базы вырезали пушки подоспевших истребителей и мы влетели туда лавиной. К сожалению, а может и к счастью, там не было живых существ. База оказалась всего-навсего автоматическим рудником. Не густо, но всё же лучше, чем гнездовье гронов или их слуг.
   Вот я и на Земле, как когда-то хотела. Я сняла шлем. Холодный ветер растрепал мои волосы. Не страшно. Это ветер Земли, ветер дома. Снег набился за шиворот, ну и пусть, мне не холодно. Одно плохо, ничего нельзя взять с собой, даже кусочка камня. Поди пробейся к нему, сквозь снег и лёд. Наклонившись, я ухватила комок снега. Он лежал на титановой лапе скафандра и не таял, а я смотрела на него, и на ресницах оседал иней.
   - Иришшшка, надень шшшшлем, - раздался знакомый голос. -мёрзнешшшь.
   И правда. С сожалением я прицепила шлем на прежнее место. Было несколько неудобно, иней на ресницах мешает видеть, но чем его смахнуть? Титановой лапищей?
   - А не слетать ли нам в Москву за пивом? - задумчиво спросила я.
   Хисс многозначительно посмотрела на занесённый снегом межзвёздный крейсер.
   - А деньги? - спросил Каэльд.
   - Логично, - ответила я. - Ладно, в другой раз. Сдаём вахту и домой.
   Вот именно. Домой. Где у меня теперь дом? С сожалением я окинула взглядом заснеженную равнину и пошла к кораблю.
  
   Расследование длилось две недели, а я сидела под домашним арестом. Виновным оказался мужественный Ратан, но как выяснилось, закона он не нарушал. Да, автоматический рудник милаакканцы построили под самым носом спецкорпуса. Да, с ведома Ратана. Взятка? Ну уж нет. Разве можно считать взяткой тот факт, что он нашёл какую-то мелочь и продал её за большие деньги торговцу с Обана? Или что эту мелочь подбросили милаакканцы? С точки зрения фаарзи это более чем законное стечение обстоятельств. Фаарзи не нарушают законов, это всем известно. Совершенно случайно, столкнувшись на лестнице с милаакканцем, Ратан упал и сломал ногу. Что ему оставалось делать, кроме как передать командование Алии, которая была совершенно не в курсе. А нападение на меня - чистая импровизация милааканцев из экипажа. Было там несколько таких умников. Но всё кончилось благополучно, Алию оправдали, мне вообще не смогли предъявить никаких обвинений. Да и Киорк под эту марку убрал с крейсера нескольких ставленников Суэнка. Скорее всего, именно за этим он нас и посылал.
   А ещё через пару дней после этих событий я продемонстрировала Хисс приказ о передаче мне командования "Неустрашимым" полностью, как спецотрядом, так и самим крейсером, подписанный Киорком. Хисс покрутила его перед глазами и сказала:
   - Ну вот, ты и захватила крейссссер, как и хотела нессссколько лет назад. Посссстарайся в другой раз сссделать это быссстрее...
  
  
   Чёрные танцы
   - Так по-вашему, капитан, откуда у милаакканцев психотронное оружие? - спрашивает меня журналистка. Она кирн, по национальности - йиип. Белая лента на лбу знак того, что девчонка старшая дочь в семье и одновременно младшая жена отца. Таков обычай йиипов. Очень противная девчонка в розовой кофточке. Сама, что ли не видит, что с её волосами лучше что-нибудь тёмно-синее.
   - Следствие покажет, - отвечаю я. - У меня не было возможности разбираться в этом на корабле, возле независимого мира.
   Журналистка явно огорчена, ну и фиг с ней. Меня больше волнует, откуда те вообще узнали об урановых залежах в Антарктиде? Учитывая тот факт, что даже я о них впервые узнала.
   - А скажите, капитан, - влезает с вопросом журналист-милаакканец. - Вы уверены что все те, кто был арестован на независимом мире, - тут он опускает глаза, читая шпаргалку. - Зе Эрзссс, были гражданами Милаакка, а не замаскировавшимися под них пришельцами?
   Тоже мне, Фокс Малдер выискался. Да у арестованных всё перетрясли, начиная от биографий, и кончая генным анализом. Стопроцентные милааккане, можно не сомневаться.
   - Такая версия тоже существует, благородный жнец новостей, - говорю я. - Возможно, так оно и есть. Я буду рада, если эта версия подтвердится, ведь Милаакк всегда был одним из самых лояльных членов галактического союза. (Ага, конечно.) Мне бы очень не хотелось, чтобы этот инцидент на the Earth как-то повлиял на наши взаимоотношения.
   На морде змееящера ничего нельзя прочитать, но всё равно он выглядит удовлетворённым.
   - А скажите, ссссеньор... Кстати, я могу вас так называть? - Другой милаакканец. Грамотный, сволочь. Не худо бы проверить, что он может знать о Земле. Всё-таки хорошо, что я пригласила на это мероприятие своего навигатора, То'вира. Не сказать, что он лучший, или мой фаворит, просто он свободен от вахты, и кроме того, первым попался мне на глаза. А мне нужен кто-то, через кого я смогу связаться с Хисс или Каэльдом, не привлекая внимания. Краем глаза я вижу, как То'Вир что-то прошептал Каэльду, и тот застучал по клавишам блокнота.
   - Лучше не надо, - отвечаю я, любезно улыбаясь. - Это специфическое обращение, к тем, кто...- Я сделала вид, что задумалась. - Долго объяснять. Называйте меня гражданин начальник, это будет больше подходить к ситуации.
   Каэльд смотрит на меня, мягко говоря, удивлённо. Хисс тоже. Мысленно я показала им язык. Киорк, сидящий рядом со мной, ничего не понял и поэтому величественно кивнул. Каэльд же оторвался от меня и взглянул на экран блокнота, затем показал его То'Виру. Угу, так и есть. Змееящер никакой не журналист, по крайней мере не того СМИ, от которого он аккредитован. Спецслужбы? Интересно, что им известно о Земле? И зачем эта комедия с "сеньором"? Либо они хотят показать свою осведомлённость, либо наоборот, ввести в заблуждение. Надо будет потом обсудить этот вопрос с Киорком, пусть свяжется с внутрисоюзными разведслужбами. То'Вир послушно шепчет Каэльду и тот ставить в блокноте пометку. Молодец.
   - Гражданин начальник, - говорит журналист. - А правда ли, что это самая (взгляд на шпаргалку) Зе Эрзссс ваш родной мир?
   - Мой родной мир называется Земля.
   Пауза. Змееящер обескуражено молчит. Эстафету перехватывает йиипка.
   - Гражданин начальник, личный вопрос. Говорят, вы живёте с кирном, по национальности норгом, и при этом не поддерживаете физических связей с другими кирнами. На сколько это соответствует морали вашего мира?
   Идиотка. "Да какое твоё собачье дело?" - думаю я. Конечно, наши отношения с Каэльдом не соответствуют ни кирнской, ни человеческой морали. У норгов вообще нет понятия семьи, только стая, в которой отсутствует деление на пары. Более того, в норгском языке семья, стая, племя, прайд и триба обозначаются одним словом. В других есть какие-то различия, но настолько минимальные... Поэтому, то, что мы живём вдвоём и никого к себе не пускаем, является оскорблением для всех окружающих. У мурухов и йиипов положение другое, но и они не могут одобрить союз с инопланетянкой. А у людей... об этом лучше не думать.
   - У каждого народа своя мораль, - отвечаю я. - У нас, например, считается преступлением жить с собственным отцом и рожать от него детей. "Кофточка" вспыхнула. Обиделась. Ничего, не будешь глупости спрашивать. У вас что-то другое. Что для нас честь, для вас - позор и наоборот. Вы удовлетворены?
   - А скажите, гражданин начальник, говорят, что недавно галактпол провёл спецоперацию за пределами границ Союза, в поясе мёртвых миров...- Слышу я. Это уже не ко мне, тут пусть Киорк отдувается, он врёт лучше меня.
   И так два часа. Идиотские вопросы журналистов, комментарии Киорка и мои. Хотела бы я знать, кому нужна эта пресс-конференция? Никаких сведений об инциденте на Земле мы всё равно не дадим, кроме официальных. А они, мягко говоря, не очень соответствуют действительности. Впрочем, как развлекуха, сойдёт, да и показаться на телеэкранах тоже неплохо. Плюс ко всему, лишний повод сделать новую причёску. А журналисты...Я подумала и решила, что ну их всех! Домой добрались далеко за полночь. Полюбовавшись тремя лунами Зееэкса и обмыв наши новенькие ордена, мы легли спать. Наутро ожидался тяжёлый день. Да, кстати, тот милаакканец и вправду оказался агентом спецслужб, но, к сожалению, безопасники мне его не отдали, хотя заинтересовались. Да нет, конечно, нужна им Земля сто лет, просто гончие учуяли запах и сделали стойку. Ладно, возможно, я смогу извлечь из этого пользу или хотя бы избежать вреда.
  
   Рабочее совещание в кабинете Киорка. Присутствуют командиры эскадр, командиры отрядов спецкорпуса, находящиеся на Зееэксе, представители разведслужб, службы тыла, и технического обеспечения.
   - У меня несколько вопросов к присутствующим, - говорит Киорк. Он сидит за столом, положив руки перед собой. Чем-то он похож на отдыхающего медведя, вроде бы добродушный и безобидный, но если что-то не так, то лучше с ним не связываться. - Что с установкой психотронного оружия и защиты?
   - Опытные образцы уже поступили на верфи, - отвечает Виирг из техслужбы, молодой, но с вечно недовольным лицом. Впрочем, специалист он хороший. - В настоящее время идёт установка оружия на "Громовержец", "Счастливчик" и "Стремительный". Готовятся к установке "Неустрашимый", "Огненный", и "Могучий". Устройства защиты ожидаются.
   Пауза. Киорк смотрит Вииргу в глаза. Ирония судьбы - первым психотронное оружие получит корабль, первым от него и пострадавший.
   - Срок установки на первые три корабля - неделя. На три других - следующая неделя. - Отвечает Виирг на невысказанный вопрос Киорка. Тот удовлетворённо кивает.
   - Хорошо. Подготовку "Неустрашимого" к установке оружия отставить. Готовить следующий по очереди корабль.
   Я подняла брови и посмотрела не Киорка. Новое задание, или...? Киорк взглянул на меня и промолчал.
   - Есть отставить, - отвечает Виирг.
   -Да, кстати, Виирг, - спрашивает Киорк обманчиво безразличным тоном. - Где доклад о техническом состоянии флота?
   - Отослан к тебе утром, - отвечает Виирг. - Флот в полной боеготовности, за исключением...
   - Не надо, я разберусь. - Отвечает Киорк, поворачиваясь к экрану. Наверное, смотрит доклад. - Хорошо. Какова на данный момент готовность к походу "Неустрашимого"?
   Ага, задание, причём срочное. Интересно, чего ради Киорк собирается срывать с места корабль, неделю назад пришедший из патруля, находящийся на профилактике и ни черта не готовый к полёту? Как-то надо докладывать. Впрочем, Киорк смотрит не на меня, на техслужбу.
   - В настоящее время проводится профилактика орудия главного калибра. Закончен ремонт вооружения, идёт проверка двигательных систем, - рапортует капитан Виирг. - Если не будут обнаружены серьёзные поломки, корабль будет готов к вылету через три дня.
   - Отлично. - Отвечает Киорк. - Рад слышать, что вечеру профилактика будет закончена.
   - Но, Киорк, - Виирг порывается что-то сказать и смолкает под грозным взглядом адмирала.
   - Профилактику главного калибра - отставить, - тихо говорит Киорк. Когда он так говорит, с ним лучше не спорить. - Все силы на двигатели. Я хочу, чтобы "Неустрашимый" был готов к вылету до полуночи. Вопросы есть?
   Ни фига себе! Вопросы есть, безусловно, но я онемела от таких событий. Виирг, кажется, тоже.
   - Вопросов нет, - резюмирует адмирал. - Кстати, Чииркч, ты всё понял касательно "Неустрашимого"?
   - Да, адмирал. - Чиирч, начальник службы тыла вытягивается во весь рост, насколько это возможно для каурту. Из всей компании он единственный стоит, просто потому, что птицы не могут сидеть.
   Киорк выразительно на него смотрит
   - Отлично. - Говорит Киорк. - Виирг и Чииркч могут удалиться, для немедленной подготовки "Неустрашимого" к вылету. И заодно, Виирг, подготовь транспортный корабль, покрупнее. - Киорк смотрит в экран, двигает по нему пальцами, удовлетворённо хмыкает. - "Мощный" например.
   - Будет сделано, адмирал, - отвечает Виирг и выходит из кабинета.
   - Вот это мне нравится, - говорит Киорк. Он встаёт из-за стола, прохаживается вдоль кабинета. - Вот это я называю флотом. Всё делается точно и в срок. Теперь вот что... По имеющимся данным, неделю назад случился очень неприятный инцидент. Точнее, бой между кораблями Рыырс и Трурч. Обе расы входят в Союз, но имеют свои независимые флоты. В результате инцидента создалась ситуация, при который обе расы могут уйти из Союза. Наверху этим очень обеспокоены. Я принял решение отправить туда для расследования крейсер и транспортный корабль для сбора улик. Ирина, у тебя есть вопросы?
   Какие, к чёрту, вопросы, и так всё ясно. Срочно собирать экипаж, назначать вылет, готовить проверять, контролировать.
   - Вопросов нет. Можно выполнять?
   - Подожди пока. - Киорк медленно проходит по кабинету от стены к стене. - Тебе этот инцидент ничего не напоминает?
   Я задумалась. Какого чёрта, что он может мне напоминать? Хотя... Стоп!
   - Да. Серию боевых столкновений перед началом войны. Первым из них было...
   - Стоп. Каждому приказываю на досуге открыть книгу по истории Союза, и внимательно изучить этот период. Возможно, это столкновение ничего не значит, просто какие-то междусобойные разборки. В пользу этого говорит то, что обе расы признают существование этого инцидента и своё участие в нём. А возможно это начало чего-то большего. Но сейчас вопрос в другом. Наверху предлагают подумать на тему "что нам могут предложить гроны в случае войны и что можем мы им противопоставить?".
   Ясно. Традиция. Этакий глобальный мозговой штурм. Если верхушка Союза оказывается в сложном положении, то выход из него обдумывает максимальное число народа. Так было всегда.
   -Разведка?
   -Возможно, сверхскоростные компьютеры...
   -Чепуха! - Фыркает Киорк. - Ещё что?
   - Устройства слежки. Жучки на основе нанотехнологий, вживляемые в тело.
   - Это уже серьёзнее. - Киорк делает пометку. - Способы борьбы?
   -Стандартные. Сканирование эфира, поиск сигналов всех видов излучений. Экранирование. С уничтожением сложнее. Да, возможно деструктивное использование наноботов внутри тела. - Например, непрерывный синтез этилового спирта.
   - Серьёзная проблема. - Киорк делает заметку. - У кого ещё есть соображения?
   - Гравитационный лазер? - говорит кто-то. Киорк хмыкает и пропускает мимо ушей. Несерьёзно.
   - Ирина? - Киорк смотрит прямо на меня. Хм... чтоб такое ляпнуть?
   - Идеология, - говорю я. - Скрытное влияние через телепрограммы, аудио и видео записи. Массовый гипноз.
   - Интересная мысль... - Киорк делает пометку. - Защита? Впрочем, и так понятно, контроль эфира и ввозимой продукции... А так же изготовление своего... Впрочем, всё это возможно при наличии каких-то гроновских агентов влияния, возможно на Милаакке.
   Последнее он выделил голосом. Да, Милаакк... Чёрт бы побрал этот Милаакк.
   - Что ещё?
   Что?...А ничего...
   - Возможно, у гронов есть свои враги, - говорю я. - Если бы их найти, они могли бы стать нашими союзниками.
   - Хм...Возможно, возможно... -кивает Киорк. Собрание продолжается. Обсуждаются насущные вещи несения службы, проблемы флота. Я почти не слушаю. Я обдумываю новое задание.
   - Все свободны. А тебя, Ирина, прошу остаться - слышу я сквозь мысли.
   А? Да-да, конечно, слуга вашего превосходительства.
   - Откуда ты знаешь про врагов гронов? - спрашивает Киорк.
   - Да ниоткуда, в голову пришло, - отвечаю. - А что?
   - Именно их искал "Громовержец" в районе Рекуази. База древних - выдумка ребят сверху. Не знаю, что они раскопали, но что вышло, то вышло. Теперь они собираются посылать на поиски другой корабль.
   - И ты хочешь послать меня туда?
   - Нет. Извини, но в том, что касается дипломатии, ты профан. Кроме того, я не отправлю на эту миссию ни один корабль, не снабжённой защитой от психотронки. - Киорк смотрит мне в глаза.
   - Поэтому ты отменил установку на мой крейсер нового оружия?
   - Отчасти. Чем раньше ты вылетишь, тем лучше. Оно там тебе не понадобиться, как и главный калибр. Надеюсь, он вообще никому никогда не понадобиться.
   - Надеюсь. Но что ты хочешь от меня услышать?
   - Я знаю, ты изучаешь историю нашего мира. Ты собираешь всё, что известно о гронах. Есть ли у них враги?
   Я задумалась.
   - Да, во многих легендах упоминается о расе, которая противостояла гронам, причём успешно. Везде её называют по разному, в среднем это звучит как "снии-ипс" или "Сниипш". Место обитания неизвестно, хотя, кажется, отношения к Рекуази не имеет. Но, по совести сказать, я бы не стала с ними связываться.
   - Почему? - густые брови Киорка удивлённо поднялись. - О них плохо говорят?
   - Напротив. Кто станет плохо говорить о врагах гронов? Просто это слишком серьёзный вопрос, чтобы полагаться неизвестно на кого. Я бы попробовала договориться с кем-то из независимых, или неприсоединившихся миров. От них хоть знаешь, что ждать.
   - Логично. - Сказал Киорк. - И всё-таки, возможно, стоит попытаться. Ладно. По возвращении представишь мне свои соображения по этому вопросу подробнее. А сейчас - готовься к вылету. Я хочу знать, что там произошло. Я очень хочу это знать. Поняла?
   Поняла. Куда уж не понять. Первое за столько лет внутрисоюзное столкновение. Война? Не хочется. Но лететь надо. Летим.
  
   Всё тихо. В пустоте плавают обломки и тела. Иногда в скафандрах, но это их не спасло. "Неустрашимый" висит в центре зоны конфликта, сверкая огнями, как новогодняя ёлка. Первое и второе звено истребителей (они же Разящие Клинки и Светлые Молнии), как муравьи, снуют туда-сюда, стаскивая к "Могучему" остатки кораблей. Компьютер фиксирует положение остатков, их принадлежность и направление движения. Позже, проанализировав эти данные я смогу узнать, что тут произошло. Узнать? Нет, конечно, только картину столкновения. До причин же его придётся доискиваться другими способами, читать чёрные ящики, бортовые журналы. Если они сохранились, конечно. Всё тихо. И вдруг, впереди тьма пространства расцвела синим цветком. Это вышел из гиперпространства корабль. Компьютер, слегка пошуршав, опознал его как крейсер Милаакка. Крупный крейсер, тройка по милаккской классификации, что-то среднее между средним и тяжёлым. Не знаю, почему, но я решила развлечься, поиграв с оружием, как будто атакую его. Это нетрудно, корабль, который только вышел из гипера, не сразу способен к каким-либо действиям. Он должен, грубо говоря, осмотреться, привыкнуть к среде, сориентироваться. Как пловец, вынырнув из воды, машет головой, стряхивая брызги и соображая, куда он попал. Активировать вооружение - минутное дело. Задать цель - тоже. Самое приятное, то, что не могут заметить моих забав. Я только собралась отменить атаку, наигравшись, как он выстрелил. Защита сработала - разряд растёкся в черноте космоса, и на мгновение стал похож на огромный тропический цветок. Я даже не успела понять, что произошло, но Каэльд мгновенно перехватил управление огнём на себя, отрапортовал и дал ответный залп. В точку! Затем второй. Оба растеклись по защитному полю противника. "Первое и второе звено!" - услышала я свой голос, - "Бросить мусор и атаковать противника! Третье и четвёртое звено - на вылет!". Одновременно с этим ещё один, на безмолвной речи - навигаторам - выполнять манёвр уклонения. "Неустрашимый." плавно двинулся вперёд, слегка забирая влево. Третье и четвертое звено, они же Белые Шершни и Касатки заняли свои боевые позиции возле милаакканского корабля. Во время. На арену вышли истребители милаакка, и было их гораздо больше. "Твою мать." - пробормотала я. "Убери Мощного," - велел Каэльд. "Мощный"! Как же я про него забыла! Ещё один приказ, и он ушёл. Надеюсь, собранных обломков мне хватит для анализа. Если выберемся. Бой продолжался. Каэльд отдавал приказы истребителям и артиллеристам. Защиту милаакканца уже почти пробили, но и наша держалась на соплях. И тут, прямо перед носом, появился второй крейсер милаакка. Поменьше первого, четвёрка. Чёрт! Что их там, собирают, что ли? Рефлекторно я врубила какое-то оружие. "Что ты делаешь!" - крикнул Каэльд, отрываясь от схватки. "Смотри!" - ткнула я пальцем в экран. Каэльд грязно выругался. Оружие, которое я врубила, оказалось электронной пушкой, уничтожающей компьютеры на кораблях противника. На редкость удачно, тем более, что он не успел поставить защиту! Два залпа, и второй крейсер можно списывать со счетов. По крайней мере, все его излучения прекратились. "Слава Вейгну", - пробормотал Каэльд. - "Правее." "Неустрашимый" послушно пошёл вправо. Чем-то манёвр напоминал морской бой парусной эпохи, когда корабли поворачивались к врагу бортом и давали залп. А затем другим, перезаряжая пушки. Только Каэльд делал это быстрее и грациознее. Я вывела на трёхмерный экран картину боя. Это было красиво, настоящий танец, в сопровождении зелёных и красных искр истребителей. Некоторые из них вспыхивали и тут же исчезали. Ужас... шершней почти не осталось, касатка только одна. Клинков и молний - половина. Врагов в полтора раза больше. Милаакканец палил в нас, как заведённый. Наша защита начала сдавать. Ещё три попадания - и нас останется только добить. Страха не было. Просто пустота в голове. "Электронная пушка" - бросил Каэльд. "По своим попадём." - "Ничего, зато живы останутся". Логично. Выстрел. Все искры истребителей стали серыми. И наши, и чужие. Ничего, своих потом подберём. Если выживем. Им-то ничего не сделалось, только компьютеры сдохли. "Помнишь Громовержца?" Ещё бы не помнить. Когда он своими движками... Идея, чёрт возьми! И ни одного истребителя между нами и крейсером! Один приказ. "Неустрашимый" поворачивается носом к противнику и набирает ход. Милаакканец тоже. Идиот, он что думает, в лобовую идём? Размечтался. Каэльд успевает сделать три выстрела, почти пробив защиту врага. Три ответных выстрела в нас. Защита почти сломана. Но это уже не важно. Когда-нибудь видели, как копы в американских фильмах делают полицеский разворот? Тоже самое я собиралась сделать сейчас. "Неустрашимый", не снижая скорости, развернулся к милаакканцу кормой и дал полный газ. Пара секунд. На экранах заднего вида было видно, как струя плазмы из двигателей пузырём рассеклась по защите милаакканца. Он приблизился. Ближе, ближе. Ещё ближе. Пузырь исчез, превратившись в огромный огненный клинок. Вот он коснулся милаакканца, легко, почти нежно. И всё. Бой закончился. Оплавленные остатки крейсера, отброшенные струёй плазмы, уходили в никуда, "Неустрашимый" тихонько тормозил.. Я не стала их преследовать, некогда. Надо спасать истребители. Чёрт с ним, с крейсером. Но Каэльд, какой молодец! Как красиво вёл бой, чётко, собранно, как будто всю жизнь этим занимался! А ведь это первая в нашей жизни по-настоящему серьёзная заварушка. Всё, что было раньше - контрабандисты, мелкие стычки, Рекуази, в конце-концов - не в счёт.
   - Ну что ж, по крайней мере, с милаакком воевать можем, - констатировала я.
   - Ничего, - усмехнулся Каэльд. - Если снизойдёт на нас милость Вейгля, то и с гронами силой померяемся!
   Ну что на это сказать? Всё-таки мужики все идиоты.
  
   - Читала новости? - Голос Киорка сух и холоден. Серые глаза под густыми бровями буравят мне душу. - Крейсер галактпола расстрелял корабль из независимого мира. Чёрт его знает, что за корабль, сейчас не выяснить. Милаакк продал его кому-то, те перепродали, у тех его украли...
   - А коды? - пискнула я. - Милаа....
   - Не перебивай. Заодно крейсер разнёс в щепки совершенно мирный корабль, милаакканский, кстати говоря, случайно попавший к месту боя. Какого чёрта тебе понадобилось начинать войну раньше времени?
   - Я за...
   - Не перебивай. Тебе ещё предстоит ответить за потерянные истребители. Чёрт...
   Киорк схватился за голову. Его можно понять, но откуда я, чёрт возьми, могла знать, что в одном из них погиб его сын? Конечно, не в обычаях кирнов предупреждать о таких вещах, да и для него любая поблажка от меня была бы позором, но... Хорошо ещё, что он не единственный. И что у кирнов нет таких прочных семейных связей, как у людей.
   - Ладно. Прошлого не вернёшь. Чья была идея шарахнуть по ним из электронной пушки?
   -Каэльда. Пользы от них уже никакой, так хоть бойню прекратить.
   - И то хорошо. Да...
   По своей старой привычке Киорк встал и прошёлся вдоль кабинета молча. Туда и обратно. Два раза.
   - Между прочим, Милаакк требует твоей головы. В прямом и переносном смысле, надо полагать.
   Ясное дело, в прямом. Очень у них смешные обычаи, у змееящеров.
   - Чёрт. Киорк, ты что, не видишь - всё это провокация? Оба корабля были милаакканскими, легко доказать. Записи смотрел?
   - Смотрел. А как же. Твоё счастье, что хоть у кого-то голова на месте. И что я своих не сдаю. Короче, так. Официальную версию ты знаешь. С версией милаакка я тебя ознакомлю. Как что было, ты мне рассказала. Вот что. Пиши-ка ты, милая, рапорт. На моё имя. Копию... Суоэнку, копию в Совет. И ещё вот что... На этой неделе начинается заседание Совета. По счастью, все представители Союза на планету уже прибыли. Регент Милаакка настаивает на твоём присутствии.
   О как. Ладно. Не такое видали, поприсутствуем, благо лететь никуда не надо. Традиционно все заседания Совета производятся на Зееэксе, во дворце. Внушительное здание, бывший дворец какого-то короля. Построен необычно для норгов, в виде пирамиды на восемь углов, символ чего-то там. Не Эрмитаж, конечно, но тоже красиво. Картины-статуи всякие, древности. Музей, да и только.
   Совет заседает в бывшем тронном зале. Сейчас там большой круглый стол. До ужаса земная обстановка, если бы не сидящие за столом существа. Сперва обсуждали насущные вопросы, но я этого не видела, меня позже вызвали. Зачитали. Аж самой себя страшно стало, какую-то пиратку из меня сделали. Особенно, расстрел истребителей из электронной пушки. Вот привязались! Лучше бы посчитали, сколько я этим жизней спасла. В-общем, ничего интересного, слово в слово наша последняя беседа с Киорком. Дело ясное, но вот в конце...
   - Капитан Ирина т'человек! - спросил меня председатель - седой фаарзи. - Этот документ написан вашей рукой?
   Я взяла копию рапорта. Да, это я писала. Вот только... Чёрт! Ни одного моего слова! Кроме подписи, естественно. Ну ещё даты, визы Киорка, и прочей мутотени. Невозможно! Лист пластика - не кусок целлюлозы, это продукт высоких технологий, он напичкан микрочипами и представляет собой маленький такой компьютер. Как правило, когда текст написан и закреплён, то изменить уже нельзя, чипы просто уничтожаются. Как правило.
   - Подделка! - громко объявила я. - Подпись моя, текст подделан!
   - Это невозможно! - шипит милаакканец. - Капитан пытается выгородить ссссебя пустыми бреднями! Она врёт!!
   - Нет! Я этого не писала! Запросите текст у адмирала Кирк т'кирн!
   - Это не по закону, - говорит председатель. Законник хренов. А кто за взятку шахту в Антарктиде прикрывал? Не твой земляк?
   - Я настаиваю! - сказала я. - Не хотите оригинал - назначьте экспертизу! Ни одного из этих слов я не писала!
   И хлоп рапортом по столу!
   - Подделать текст на пластике невозможно. Это доказано. - Вылез адмирал Суэнк. Следовало ожидать. Ясно, что текст подделан, но как доказать? Хоть кто мне поверит?
   - Капитан говорит правду! - раздался тонкий голос. Тихий, но все невольно замолчали и обернулись. Это представитель Та'Корн. Чёрт! Чёрт! Безмолвная речь! Я же непроизвольно всё на ней рассказала!
   - Я слышал её рассказ по безмолвной речи. Она не врёт. Рапорт подделан.
   - Но...Но... - бормочет милаакканец. Он такого явно не ожидал. Вот только что мне делать? Один Та'Корн это один Та'Корн и не более. Ему просто не поверят, мало ли, может он по каким-то обычаям меня выгораживает?
   - Я тоже владею безмолвной речью - говорит седой фаарзи. - Она действительно не врёт.
   Вот те нате! И как сама не допёрла! Не может такого быть, чтоб кроме меня никто безмолвной речью не владел! В конце-концов, кто я такая? Нуль без палочки! Да и Рино что-то такое говорил, что многие этой речью владеют. Я тут же всем начала рассказывать, как всё было и как я написала в рапорте. В итоге меня полностью оправдали. Рапорт отправили на исследование, на предмет как могла произойти подделка. Милаакканец выглядел просто жалко, а Суэнк даже позеленел. И поделом! Единственно что, на время, пока идёт проверка, мне запретили вылетать с Зееэкса. Вот и ладушки, я всё равно никуда не собиралась, а дежурство возле Земли ещё не скоро. Успею.
   Занялись анализом боя Рыырс и Трурч. Хисс взяла на себя анализ обломков кораблей. Каэльд со мной восстанавливал на экране картину боя. Бой как бой, хоть в учебники вставляй, как пример классического сражения.
   - Милый, ты ничего не находишь тут странного? - спросила я.
   - Да не особенно. Разве что...
   -Договаривай.
   - Слишком всё это правильно. Ты общалась когда-нибудь с Рыырс?
   - Да, если помнишь.
   Маленькая операция на Кущкеу, просто не заслуживющая того, чтобы о ней упоминать. Там участвовали несколько Рыырс, гуманоиды, с вытянутыми лицами, похожие на собак. Мне пришлось изрядно помучится, чтобы выловить всех, и то я не уверенна, что взять удалось всю шайку.
   - Помню. Да и противник их тоже не отличается простотой. Так с чего им устраивать этот, - Каэльд ткнул пальцем в экран, - образцово-показательный концерт?
   - Возможно, такое хитрое коварство, чтобы запутать друг-друга?
   Каэльд хмыкнул. За соседним монитором, специально приспособленным для скуош, Хисс удовлетворённо что-то прошипела. Её трудно понять, когда она говорит на родном языке, но тон я поняла.
   - Ты что-то обнаружила, подруга? - спросила я по-русски.
   -Пожалуй, что... Ты хорошшшшо относишься к милаакканцам?
   - Не особенно. А что? Они приложили лапки к этому столкновению?
   - Возможно... Думаю, тебе будет интересно узнать, что все корабли с той и другой стороны ремонтировались на Милаакке. Как ты думаешь...
   - Стоп.
   Я задумалась. Ну ремонт. Ну Милаакк. Ну и что? Там часто ремонтируются корабли.
   - Хисс, мне это ни о чём не говорит. Милаакк - крупнейшая ремонтная база Союза, там не только корабли Рыырс чинятся.
   - А корабли кирнов?
   - Не слышал такого, - ответил Каэльд. - На Зееэксе база послабее, но нам вполне хватает.
   - Ну и что? - спросила я.
   - Ну и ничего, - ответил Каэльд.- А с чего эти друзья вообще подрались?
   - Колония, - ответила я. - Рыырсам понадобилась колония Труурч.
   - Зачем?
   - Как зачем?
   А действительно - зачем? Колония как колония, стратегического значения не имеет. Полезных ископаемых нет, промышленности нет. Только сельское хозяйство, да и то ориентировано на метаболизм хозяев.
   - Как всегда, вопросов больше, чем ответов. Что будем Киорку докладывать?
   Хисс с Каэльдом молча переглянулись. "Всё-таки у нашей команды есть один плюс - не надо ревновать его к лучшей подруге" - подумала я.
   - Мозговой штурм объявляю открытым. Кто начинает?
   Прошло два часа. Доклад Киорку был составлен. Предварительная версия - на планете нашлись залежи ископаемых. Возможно, Рыырс хотели их закупить, но неудачно обманули хозяев, что и послужило причиной инцидента. Как известно, они мало что сами производят, предпочитая торгово-закупочную экономику.
   -Та-а-ак...- Сказал Киорк хмуро. Недоволен. Я и сама недовольна. А что делать? Все ответы на вопросы можно получить только у послов, но кто меня к ним пустит? И что они скажут, кроме того, что официально опубликовано в СМИ?
   - Значит, спор из-за ресурсов. Бывает. - Он задумался. - Памятные кристаллы с компьютеров нашли?
   - Да, - сказал Каэльд.
   -Почему не отправили на экспертизу? На предмет соответствия программного обеспечения?
   Оп-па... А что ж я сама не догадалась?
   -А...Э...- Передразнил он меня. - Ладно. Как идёт подготовка корабля?
   Хоть тут есть что сказать
   - Полным ходом. Закончен ремонт двигателей, установлена защита от психотронного оружия, ждём установки психотронок.
   - И модификацию главного калибра. Время у тебя есть.
   И на том спасибо.
   - Разрешите идти?
   - Идите. С глаз моих долой. О результатах экспертизы доложите. Да, ещё, Ирина, вам оформлен допуск в центральную библиотеку Зеекса. Город Кронцглинг, в земле йиипов. Можете вдвоём с Каэльдом отправляться. Крейсером займётся Хисс. Задача - сама знаешь. Всё, что сможешь оттуда вытащить. Снии-ипс, Древние и прочее. Ясно?
   - Может, лучше Хисс со мной? - робко спросила я, опустив глаза. Это действует даже на кирнов.
   - А крейсером займётся Каэльд? Г'йохль уже отменили? - Хищно улыбнулся Киорк.
   Вот зараза. Что самое плохое, так то, что он прав. Он всегда прав, на то он и адмирал. Но и без Хисс тоже, как без рук. Ладно, обойдётся.
  
   Кронцлинг мне понравился с первого взгляда. Красивый город, почти земной, и ничего общего с норговскими тортообразными домами. Дома больше выдержаны в каком-то готическом стиле. Высокие башни с острыми крышами, узкие длинные окна, часто с витражами. Кажется, тут должны обитать вампиры или привидения, или просто какие-то маги. И люди подстать башням. Одеты необычно и лица у них больше похожи на азиатские. На нас с Каэльдом, одетых по-норгски, смотрели несколько странно, со смесью смущения и сожаления. Впрочем, это не помешало торговке на базаре попытаться нас обвесить и всучить негодный товар. Такое здесь в порядке вещей, просто нужно уметь держать себя в руках и глядеть в оба. Однако, после того, как я ей вежливо объяснила, что так поступать не стоит, она меня даже зауважала.
   Гостиница оказалась волне приличной, холл сделан в стандартном стиле - безликие стены сине-зелёных цветов, абстрактная живопись, мягкая мебель, пригодная для различных типов существ, насесты для каурту. Смпатичная йиипка заполнила документы, вручила ключи от номера, пожелала счастливой жизни. Я отметила её любопытный взгляд в мою сторону и решила, что впредь на улицу буду выходить только в тёмных очках. Комната оказалась обставленной менее безлико, по крайней мере что-то домашнее в ней чувствовалось. Это так редко и так приятно, когда в гостиничный номер воспринимается не как машина для жилья, а как дом. Помылась с дороги. Сквозь шум воды в душе слышала, что Каэльд с кем-то разговаривает по коммуникатору. Интересно, с кем? Слов не разобрать, только голос. Интересно, конечно, но мало ли что? Может, ужин заказал. Немного отдохнули, посмотрели местный сериал. Ерунда страшная. Но Каэльд вёл себя весь вечер странно. Отмалчивался, смотрел в сторону, был страшно задумчив. Мелькнула мысль о какой-нибудь подружке, но для кирна это дело естественное, страдать не из-за чего. Странно. Решила не вмешиваться.
   В библиотеку решила Каэльда не брать. Пусть отдыхает или погуляет о городу. Собственно, это была его идея, а гйохль... Ну и что гйохль? Кто тут будет следить, вместе мы или нет? По правде сказать, отдохнуть от мужика, даже любимого - это полезно. Библиотека оказалась настоящим кладом. Ленинка с ней и рядом не валялась. Книги, мифы, легенды, даже фильмы всех почти жанров со всех концов галактики. Работать - настоящее удовольствие. Услужливый персонал, удобный поиск электронных изданий. Всё что нужно - только руку, даже не руку, а палец протянуть. Либо на плоский, либо на трёхмерный экран, как хочешь. В первый день ничего про снии-ипс найти не удалось. Разве что в одной из легенд упоминалась какая-то планета на окраине галактики, где жили предки слуг снии-ипс. Странная параллель привлекла моё внимание. Слуги снии-ипс, слуги гронов. Мелькнула мысль, а не одна ли это раса? Да нет, вряд ли. Скорее, похожая социальная структура. А может и нет, разберёмся.
   Вечером пришла домой. Каэльд задержался. Вернувшись, он имел какой-то виноватый вид. Странно. Но всё равно, похвасталась тем, что нарыла. Не бог весть что, но хоть что-то. Вместе почитали.
   На другой день он тоже не пошёл. И к вечеру опять был как в воду опущенный. Два дня подряд - это уже непорядок.
   - Милый, что случилось? - спросила я. Он задумался, но потом начал нести что-то на тему "я свободный кирн", что хочу, то и делаю, а настроение плохое, потому что...
   - Это всё хорошо, - сказала я, когда он кончил бредить. - Но лучше скажи, как её зовут?
   Он запнулся. Потом махнул рукой и сказал:
   -Айна. Мы с ней давно дружим и даже переписываемся. Мы с детства знакомы, ещё до Текри.
   А то я не знаю. Всё знаю, и что правду говорит, вижу. Только плохая жена узнаёт всё последней. Ну а я старалась быть хорошей женой. Так стоит ли ему так комплексовать? Думает, ревновать буду? С чего бы это? Гуляй, с кем хочешь, на то ты и кирн. Я что, против что ли? Против, конечно. Но кого это волнует?
   - Ну и что? - спросила я. - Чем тебя это напрягает? Дружили так дружите, что мне, разлучать вас что ли?
   - Но у вас, людей, не положено?
   - Чушь. Откуда тебе было знать, что ты меня встретишь и влюбишься до потери сознания? Да и после этого тоже... Лучше скажи, что с ней случилось?
   Рассказал. Как выяснилось, девчонка неудачно влюбилась и теперь хочет расстаться со своим парнем. А он против. Суицидом угрожает, достаёт по сети. Жаль девчонку. Но чёрт с ней, сами разберутся. Так я и сказала Каэльду.
   - Нас не касается. Не наше это дело, в конце-концов.
   Подумав, спросила:
   - Ты любишь эту девчонку? Хочешь взять в стаю?
   - Да. Но ты будешь возражать.
   Буду, тут он прав. Боже, что я сволочь такая, припёрлась в чужой монастырь со своим уставом и навожу какие-то домостроевские порядки! Я смутилась. Может, действительно, принять её в семью? Будет вместо дочери, или там сестры? И мужик мой будет спокоен. Только будет ли он моим?
   - Вот что. Время позднее, ложимся спать. Завтра идём к твоёй Айне.
   - А говоришь, не наше дело?
   - Факт, не наше. Но я ненавижу шантаж.
   Может, я и не возьму её в семью... Но и в беде девчонку оставлять как-то не по-русски. Чёрт с ним. Утром разберёмся.
   Утром зашли к Айне в гости. Девчонка как девчонка, маленькая, такая, симпатичная. Даже сердце сжалось. Взглянула на Каэльда. Да, похоже, он не против принять её в стаю. Эх, чёрт возьми, хреново-то как... Стая...Слово-то какое...
   - Привет, Каэльд! А вы...э....
   - Ирина, - представилась я.
   - А я о вас знаю, мне Ки рассказывал. Присаживайтесь вот. Чатру пить будете? Только пустую, у меня нет еды.
   - О как! И давно?
   - Ага! - она кивнула так, что стало ясно - состояние для неё более чем естественное.
   - Так... Ки, живо в магазин. Колбасы, овощей. Конфет не забудь. Сам знаешь.
   - Ага! - сказал он и вышел.
   Айна ошалело посмотрела на меня.
   - Да не надо, я сама куплю. Мне друзья помогают, едой, деньгами. А если что, могу и на улице денег напеть. Правда, пою плохо.
   Врёт. Точнее, скромничает. У Каэльда шкаф дома забит её кристаллами. Самозапись, естественно.
   - Верю. Но не могу же я не помочь? В конце-концов, Ки хочет тебя взять в нашу стаю, значит, мы уже не чужие, верно?
   - Да, но... Извини, не могла бы ты снять очки? Я не люблю, когда глаз не видно.
   Смелая девочка. Я невольно улыбнулась и сняла их.
   - Надо же... И впрямь как фаарзи. А я не верила. Как странно...
   Она уже почти очаровала меня непосредственностью. И этот смелый взгляд мне нравился. Но брать её в семью... Всё-таки ломать себя будет очень тяжело.
   - И впрямь странно. А как ты попала в землю йиипов? Ки говорил, вы учились вместе.
   -Ой! Я чатру не достала! - воскликнула она и выбежала из комнаты. Интересная девочка. Живая, непосредственная, красивая. Что удивительно, я сразу почувствовала к ней расположение, при моей работе это редкость.
   Мы расселись на диване, прихлёбываю чатру, разговорились. Она, как оказалось, норг, но отец - йиип. Ещё в стае пара мурухов. После учёбы расстались, отец привёз стаю на родину. Но она всё равно переписывалась с Каэльдом. Впрочем, как я поняла из разговора, для неё дружить с людьми из разных городов - обычное дело. Я почувствовала, что она мне очень симпатична. С ней так и хотелось откровенничать! Взять что ли её в самом деле в семью? Надо же как-то к кирнским обычаям привыкать...
   Вернулся Каэльд, принёс еды.
   - Молодец, - сказала я. - Айна, всё в холодильник.
   - Кроме конфет, - сказала она.
   - Да, верно. Прошу прощенья, мне нельзя. Не кирнский метаболизм. (Чёрт, а как хочется шоколада! Настоящего, бабаевского! Сил нет просто!)
   Спустя полкружки, Каэльд решился.
   - Айна, приходи в нашу стаю. Ира согласится.
   Я молча кивнула.
   - А Айгр? - тихо спросила Айна. - он меня любит. Но у него своя стая, он не уйдёт.
   Я молча покачала головой.
   - Он тебе угрожает, - сказал Каэльд. - Это не любовь.
   - Я знаю, - кивнула Айна.
   - Ну так почему?
   Я решила посидеть и помолчать. Просто изредка кивала или покачивала головой.
   - Ки, я достояние общественное. Я не могу войти в стаю, ни в чью.
   - А как же Айгр?
   - Он любит меня. Он в этом уверен.
   - Он тебе угрожает. Это любовь? Он хочет тебя, не более.
   Она молча пожала плечами.
   - Айна...
   - Ки... У вас и так большая стая. Ты, Ирина, Хисс... Я её боюсь.
   О как! Хисс, как член семьи? Хотя, с кирнийской точки зрения... да ну, ерунда какая.
   - Хисс все боятся. Ну зачем, скажи, тебе этот маменькин сынок? Ему мать нужна а не ты, чтоб задницу подтирать!
   Она пожала плечами.
   - Айна, это не твой парень. Приходи к нам. Ну чем я тебе плох?
   - Ты хороший. Ты был бы прекрасным братом, Ки. Но я не могу в стаю. К Айгру тоже не пойду. По крайней мере сейчас.
   И так далее. Мне уже всё стало ясно. Жаль девчонку. Искренне жаль, я уже успела к ней привязаться. Но к нам она не пойдёт. Может, оно и к лучшему. Я встала с дивана.
   - Прошу прощения, мне в библиотеку. Каэльд, если хочешь, можешь остаться.
   - Я останусь. Айна, не против?
   - Да, оставайся.
   - Хорошо.
   - Айна... подойди на минуту... - сказала я.
   - Да Ирина?
   Я поцеловала её и сказала "спасибо" на ухо. Она поймёт. Затем надела очки. Сейчас они по-настоящему были мне нужны, чтобы никто, особенно Каэльд ни видел слёз. И пошла в гостиницу. Нужно было срочно выплакаться. Собственно, всё нормально, ничего страшного. Никуда от меня Каэльд не уйдёт, с Айной всё будет хорошо. Так чего я реву, как дура? Сама не знаю...
  
   На следующий день опять библиотека. Снова ищу снии-ипс. Роюсь в легендах. Кажется, я нашла планету, на которой они слуг выращивали. Только вот, где она... Координаты в каких-то непонятных единицах, и не в той системе. Какие-то косвенные сведения? Хм... какие? Хоть бы изображения звёздного неба что ли. Ну что это за описание: "И на одном конце планеты в небе как две тележки звёзды висят. А на другом, как знак слуги звёзды легли". Вот так выражаются древние роулзы... Чёрт его знает, что за раса, вроде вымершая уже. Но какое-то отношение к снии-ипс они имели. Тележки...Тележки... Чтобы это могло быть? Ладно, это хоть как-то можно понять. Конец планеты, допустим, полюс. Значит, на одном полюсе - созвездие Двух Тележек, на другом - знак слуги. И как он выглядит, этот знак? Углубилась в поиск. Роулзы, роулзы... Чёрт вас побрал тысячи лет назад. Ничего в библиотеке по этому знаку не нашла. Пришлось искать в сети. Два часа лазила, облазила все поисковики, нашла. Крест. И две тележки. Созвездия, изволите ли видеть, на полюсах... И на какой планете такое? Снова лезть в сеть... Не могу уже. Насколько легче управлять крейсером, вести бой в районе Земли, ориентируясь на Большую Медведицу. ЧЕГО???? Большая медведица? Две тележки??? А Южный крест не хотите? Мать твою! Я непроизвольно выругалась в голос, хорошо хоть по-русски, никто не понял. Так вот откуда ящер на том корабле! Нормальный земной ящер - слуга снии-ипс. Интересно, какого чёрта моя родная планета притягивает всяких... чёрт знает кого? То уран милааканцам, то ящеров роулзам. Так, всё. Разбираемся. Роулзов побоку, ищем любые упоминания о Земле. Полдня на это потратила. Нету. И слава богу. Не люблю, когда на моей планете чужие хозяйничают. Но зато я теперь примерно знаю, откуда родом эти снии-ипс. С расой ордонов я разобралась ещё быстрее. Это те, которые управляют чёрными кораблями, слуги гронов. Мы уже сталкивались с ними. Раса древняя, насквозь изученная, все сведения о ней есть в изданиях академии Союза. Но с кораблями оказалось интереснее. Они действительно разумны, как я и предполагала, причём не выращиваются искусственно. Вполне самостоятельная раса, со своими жизненными укладами, общественным строем и управлением. Но почему они так приспособлены к управлению ордонами? Пульт, вполне удобные помещения. Пока предположила, что сама раса или выведена искусственно, или как-то модифицирована гронами. И кстати, в легендах та'корн упоминается, что такие корабли полностью уничтожили одну из колоний. Но все последующие атаки были отбиты и попыток повторения не было? Почему? Позже я нашла ответ на этот вопрос.
   Так прошёл месяц. Каэльд встречался с Айной. Пусть его, лишь бы не хандрил. Я даже сама с ней встретилась, перед отъездом. Приятно посидели в какой-то кафушке. Всё-таки славная она девчонка, как ни крути. Жаль будет, если достанется Айгру.
  
   Вернулись. Снова кабинет Киорка. На этот раз здесь только я и Каэльд.
   - Рассказывай, - говорит Киорк. Руки он как всегда сложил на столе. Хороший признак, значит он в добродушном состоянии. Я протянула ему два информ-кристалла.
   - О как! Аж целых два! - обрадовался он. - Надеюсь, единственный экземпляр? - я кивнула. - Слушай, может мне тебя в разведку перевести? Им явно нужно повысить эффективность.
   - Не моя область, - ответила я. Каэльд молча кивнул.
   - Ладно, ты мне на корабле нужнее. - Сказав это, он отложил кристаллы в сторону, рядом с экраном. - Расскажи коротко, что нашла.
   Я рассказала. Киорк слушал с явным интересом, Каэльд тоже. Для него, всё что я рассказывала было в новинку.
   - Ну что ж, по крайней мере ясно, откуда на корабле агрессоров существо из твоего мира...- задумчиво произнёс Киорк. - Но мне не совсем ясно насчёт ордонов и чёрных кораблей.
   - Мне тоже. Видимо, какой-то странный симбиоз двух рас, возможно искусственный. Следовало бы взять в плен ещё одного ордона. И допросить, но другим способом.
   Каэльд насторожился. Он ещё не забыл, как взяли в плен предыдущего.
   - Каким же?
   - Я предполагаю, что чёрные корабли воспринимают безмолвную речь та'корн. Если так, то и ордоны могут на ней общаться. Если взять в плен ордона и заставить его говорить на этой речи...
   - Достаточно. Если... Я предполагаю... Мне бы хотелось чего-то более основательно.
   Киорк нахмурил свои мохнатые брови.
   -Мне бы тоже. Но есть только один способ проверить это.
   Каэльд удивлённо посмотрел на меня. Страшно? Там, куда я тебя потащу, страшней будет.
   - Ну и где я тебе возьму чёрный корабль? - спросил Киорк. И кстати, тебе ещё долго будет запрещёно покидать Зееэкс.
   - С последним сложнее, - сказала я, грустно опусти голову.
   - Чёрт с тобой. - Сказал Киорк. - Пришёл результат экспертизы твоего рапорта.
   - Ну и? - спросила я, затаив дыхание.
   - Рапорт был подделан, как ты и говорила. Микрочипы не уничтожились, что и дало возможность его подредактировать. Просто они оказались нестандартными. Я проверил весь пластик, находящийся на базе. Это был единственный нестандартный лист пластика. Интересно, да?
   - И кто тебе его подсунул?
   - Секретарь. Он сейчас арестован. Идёт выяснение. В связи с этим я отправил прошение туда, - он ткнул пальцем в потолок, - о твоей реабилитации. Результат через две недели. Рада?
   Ещё бы!!! Выйти из такого обвинения чистенькой и в белом платье!
   - Спасибо, Киорк. - я постаралась, чтобы мой голос звучал как можно более равнодушно. - А чёрный корабль ты для меня приготовил?
   Каэльд удивлённо вытаращил глаза. Киорк тоже.
   - Откуда ты знаешь? - спросил адмирал. Я прикусила язык. Вот ведь...
   -"Стремительный" и "Огненный" сейчас сопровождают один такой. Судя по траектории чёрного корабля, он скоро окажется в районе Меонце. Как раз когда придёт ответ на мой запрос, ты сможешь вылететь на "Неустрашимом" и перехватить там цель. Если уж тебе так хочется снова повидать такой корабль.
   - Знаешь, Киорк, - сказала я. - Очень хочется. Я хочу сказать ему кое-что на безмолвной речи.
   - Вот и скажешь. А пока вы оба свободны. Идите, принимайте корабль. Да, скажи Хисс, чтобы она не теряла копии кристаллов.
   Я удивлённо взглянула на Киорка. Откуда знает? Хотя, не трудно догадаться.
   Хисс страшно обрадовалась нашему возвращению. Я привезла ей косметической краски для хвоста, серо-голубой, как она любит. И дала переписать кристаллы. Обсудили записи. Ни к чему новому не пришли. И ладно. Корабль был полностью готов,
  
   Через пару недель вылетели к Меонце. Хисс не полетела с нами, она отправилась на свою родину, что-то там с семейными делами. У них какая-то сложная общественная структура, мне непонятная. Скорее всего, она просто отправилась откладывать яйца. Везёт же мне! Как чёрный корабль, так наша команда действует ограниченным составом. Два дня пришлось ждать противника, замаскировавшись. "Стремительный" и "Огненный" сидели у врага на хвосте, и я с ними периодически связывалась. Как ни странно, чёрный корабль действительно двигался в нашем направлении. Большого значения это не имело, если бы он прошёл мимо, "Неустрашимый" его легко догнал, но этого не понадобилось. В расчётное время в черноте космоса возникло голубое облако выхода из гиперпространства. На его фоне появился чёрный силуэт, похожий на цветок тюльпана. Я невольно залюбовалась им. Всё-таки что-то есть красивое в живых кораблях, хоть я их и не выношу.
   - Боевая тревога - нарушил мои мысли Каэльд. Я нажала соответствующую клавишу на пульте. В коридорах взвыла сирена.
   Стоило бы напомнить ему, кто здесь командир, но после. Сперва дело. Нам предстояло совершить то, чего не делал пока никто, даже я и Хисс.
   - Одеваемся. Легкий скафандр, - сказала, нет, приказала я Каэльду.
   - Может лучше...
   - Не рассуждать. Я командую. Шлем на руке.
   Он подчинился. Я вышла в коридор. Штурмовой отряд в тяжёлых скафандрах стоял навытяжку вдоль стены. Мне стало смешно. Мужики... Они собирались сделать то, что недавно сделали две бабы в лёгких скафандрах и почти безоружные и не подготовленные. Этим мужикам за время полёта вбили в голову возможный план корабля, сделанный на основе моих воспоминаний. Напичкали инструкциями по самую макушку, написанными опять-таки мною. Сейчас им предстояло сунуться туда, где я была и откуда вышла живая и невредимая. Ну что ж, буду для них примером. Две минуты заняла напутственная речь, смысл которой сводился к тому, что надо выполнять инструкции, бить врага наверняка, ни шагу назад и вернуться с победой, потому что я в вас верю, дети мои. А пока ждите приказа. Что-что, а это за мной не заржавеет. Они дружно проревели ура. Молодцы. Мои верные непобедимые молодцы, готовые в огонь, воду и грону в зубы. Вернулась в рубку. Каэльд отслеживал положение чёрного корабля на радаре. Ну, давай Иришка, не подведи.
   Уселась в кресло. Начала связываться с чёрным кораблём. Безрезультатно. Либо корпус экранирует, либо идея в корне порочна. Ой, не дай бог... Похоже, судьба нам с Каэльдом на корпус выходить.
   Вышли. Я примерно запомнила, где должен быть чёрный корабль. Ага, вот он. Погасла одна звезда, другая. Разворачивается. Ну что же, сейчас я тебя. Сейчас. И вызвала его безмолвной речью. Корабль откликнулся. Я велела ему повернуться. Надо же! Послушался! Со скрипом, но слушается. Вот только... Что это? Вмешался кто-то. Чёрт, не учла пилота, ордона. Ай, как скверно, одной два разума не удержать. Решение пришло мгновенно.
   - Навигаторов сюда. Отдыхающую вахту, срочно. - Скомандовала я и уцепилась за корабль безмолвной речью. Чёрт с ним, с пилотом. Главное - корабль. Пришли та'корн. Быстро объяснила им задачу на безмолвной речи, едва не потеряв корабль. Теперь его пилоту придётся ой как нелегко... Ничего, я его сюда не звала, сам пришёл. А кто к нам, как говорится с мечом... Или с психотронкой, тем более. Сквозь ровный фон корабля чувствовался страх пилота. Это хорошо, молодцы навигаторы, не подвели. Я вновь сосредоточилась на корабле. Он развернулся. Так, хорошо. Ближе, ближе. Ещё. Я уже полностью завладела кораблём. Господи, неужели так просто? Нет, начал поворачиваться. Носом ко мне. Без моей команды? Ой, нехорошо. В носу, кстати пушка у него должна быть, насколько помню. Снова обратилась к та'корн. Они держали пилота, я - корабль. Стало легче. Корабль перестал поворачиваться. Затем по моей команде медленно сдвинулся в сторону "Неустрашимого". Я направила его чуть ниже. Чёрный корабль послушно пристроился под днищем "Неустрашимого". Всё как надо.
   По моей команде штурмовой отряд выбежал на корпус и полетел к чёрному кораблю, прямо в его люк. Или рот? Нет, всё-таки люк. Красиво летели, вытянувшись цепочкой, профессионалы. Хоть и не я их обучала, но всё равно какую-то гордость почувствовала. Одно плохо - корабль каким-то образом блокировал телеметрию парней, и я не могла знать, что там, внутри него, происходит. Пришлось снова обращаться к безмолвной речи. По ощущениям корабля я узнавала о действиях моих парней. Вот они идут, рубят серых людей в капусту. Молодцы. Уничтожают клонов скуош, не тронув оборудования. Чистая работа. Прошли мимо пленников, никого не задев. Правильно, помочь им лучше чуть позже. Главное - пилот. С ним церемониться не стали, заключили в прозрачный кокон и вынесли наружу. Всё. Теперь можно расслабиться. Чёрный корабль полностью мой. Теперь вытащить пленников, отправить их в лазарет, и работа окончена. Главное, как быстро и чисто! Никаких взрывов, реактор переведён в холостой режим, все довольны. Осталась одна мелочь - доставить корабль на Зееэекс. Три наших корабля синхронно подошли к чёрному кораблю и состыковались вокруг него, образовав такую трёхгранную коробочку, сцепившись тросами. Теперь он никуда не денется. Разве что вздумает лететь сам, но вряд ли его движки мощнее, чем у трёх крейсеров.
   - Ир, а это ведь победа...- голос Каэльда в наушниках. - Полная победа, по всем статьям. Мы же гронам нос разворотили!!! Последнее он буквально прокричал. Спасибо, канал защищённый, кроме меня никто не слышит.
   - Рано празднуешь, мы с ними ещё не сталкивались.
   - Да какая разница!!! Пойми, у нас теперь оружие есть!!!
   - Я что ли, тебе оружие?
   А ведь он прав. Теперь, когда боевые корабли врага можно просто переподчинить... Как же это здорово!
   - Неважно. Ты, не ты...Мы же их всех...
   - Размечтался. Думаешь, у них других кораблей нет? Побольше, помощнее?
   Судя по взгляду, ему это в голову не пришло. Но в чём-то он прав. Если даже другие корабли гронов больше и мощнее этого, потребуется больше народу, чтобы перехватить управление, только и всего. Так что оружие у нас теперь есть.
  
   Дотащили мы корабль до Зееэкса, посадили на его спутнике, Акисе. Планета вроде Луны, атмосферы нет, но полно городов и баз. Вот на одной из них и привязали его титановыми тросами к массивной базальтовой плите. Смешно. Зачем? Без меня он никуда не улетит. Но Киорк - настоящий перестраховщик. Помимо всего прочего, велел мне допросить этот несчастный корабль. А что делать, если он никого не подпускает к себе и по безмолвной речи велит меня вызвать? Давай Иришка, топай снова к нему внутрь, как в прошлый раз. Одна и без оружия, как он просит.
   Прошла в рубку, как велено. Удивительное ощущение, противно, зато как-то уютно. Если, конечно, забыть о том, что этот коридор по сути кишка. Или жила. Или что там в анатомии положено? Рубка такая же, как в тот раз. Круглая маленькая комната, в середине неприятное розовое возвышение, пульт. На нём ни кнопок, ни лампочек, только два углубления под ладони. Трёхпалые, между прочим.
   Ну-с, начнём задушевную беседу. То есть такую, в которой за душу берут и кованными сапогами по ней ходят. Жаль, что разговаривать с кораблём можно только на безмолвной речи. С одной стороны, он и соврать не соврёт, но и я его на понт не возьму. Потому и получилось, что получилось - просто дружеский разговор. Рассказывали друг другу о детстве. Наверное, до сих пор с ним никто так не разговаривал. Пилот-ордон общался с ним на уровне команд, да и не пилот он был вовсе, а связной, передавал приказы от гронов, не более того. А кораблю было скучно и поболтать не с кем. Со мной если только. В какой-то момент беседы я поняла, что мы с ним испытываем некоторую взаимную симпатию, как будто сто лет знакомы. Непростительно для профессионала, каковым я привыкла себя считать, но что поделаешь! Специфика безмолвной речи, взаимная откровенность - залог дружбы. Интересно, как я буду ордона допрашивать? Как в прошлый раз или тоже подружусь? Вот уж чего не хочется, уж лучше дедовским способом. Ладно, там видно будет. А что с кораблём-то делать? Не бросать же так просто, раз подружились. Встала, сняла перчатки и шлем. Эх, убьёт меня Киорк, без жалости... Да ладно!!! С некоторым содроганием вложила ладони в углубления пульта. Против ожидания ощущение оказалось приятным, сухо и шершаво, как кошка лизнула. Даже зрелище того, как углубления изменили свою форму под мою ладонь, не показалось противным. И запаха особенного не было. Странно. "Может, корабль манипулирует моим сознанием?" - Подумалось мне. Кстати, возможный вариант. Мне стало тревожно. С другой стороны, если бы он мною манипулировал, тревоги бы не было. Да, но сильно мне это помогает? Ладно, примем как условие, что всё в порядке. Кстати, раз уж руки на пульте, почему бы не попробовать им управлять? В этот момент что-то произошло с моим сознанием. Сперва я не поняла, что именно. Одна я находилась внутри корабля, другая была кораблём. Или это была одна и та же я? Титановые тросы въелись в тело, было больно. Я напряглась, несильно, совсем чуть-чуть и они вылетели из креплений. Сразу захотелось лететь куда-то, но я сдержала этот порыв и убрала руки с пульта. Такое ощущение, как будто видела странный сон и вдруг проснулась. А всё-таки жаль, что не удалось полетать. "Ты уж прости, корабль", - подумалось мне, - "но на это я пока не имею права. Подожди, ладно?"
   Кстати, что там за голоса в шлеме? Надела шлем и перчатки.
   - Ир, что с тобой? - Это Каэльд.
   Ещё кто-то пристаёт с тем же вопросом, но по-норгски.
   - Всё в порядке, милый, - ответила я по-русски. - Всё хорошо. Просто нас теперь четверо.
   Удивлённое молчание и чьё-то норговское карканье. А чтоб тебе!
   - Ир, что с тобой? Кто это? - Каэльд волнуется.
   А действительно, как назвать корабль? Есть одна мысль...Раз уж мне с ним хорошо и спокойно, как другом, пусть так его и зовут, как друга. Был у меня пилот, мечтал о звёздах и любил летать. Сбили его в Афгане. Пусть и корабль в честь него зовётся. Корабль согласился.
   - Это Кирилл, - ответила я. - Наш новый друг.
   - Ты с ума сошла?
   - Нет. А если и сошла, то давно. Ладно, жди. Выхожу. И передай Киорку... Нет, я сама передам. А то не поймёт.
  
   Снова кабинет Киорка. Я одна, Каэльд на "Неустрашимом", разбирается с делами, Хисс ещё не прилетела, всё яйца откладывает. Тоже мне, курица-несушка нашлась. Тут такие дела творятся, а она... Впрочем, я всё равно её люблю.
   - Итак, капитан, твой рапорт?
   Я с готовностью протянула Киорку протокол допроса Кирилла. Он углубился в чтение. Читал долго, сосредоточено, изредка шевеля губами. Со скуки я уставилась в окно. По дереву скакала какая-то птичка, симпатичная, с синими пёрышками. Жаль, не слышно, как она чирикает. Чуть дальше видны надстройки моего "Неустрашимого". Интересно, чем моё сокровище там сейчас занимается?
   - Неплохо, капитан. - Голос Киорка вывел меня из забытья. - Неплохо.
   Что он, издевается? Да я полностью облажалась с этим делом.
   - Жаль только, что ты не указала самого главного, - ворчливо сказал Киорк, - где планета этих кораблей находится, как раса называется, как с ними воевать. Надеюсь, ты это всё допишешь?
   - Нет. - Коротко бросила я. Птичка за окном щёлкнула клювом и улетела.
   - Нет? Я не ослышался? - Киорк удивлённо поднял свои чудесные мохнатые брови.
   - Нет. Я лажанулась. Безмолвную речь нельзя использовать для допроса. По крайней мере мне. А голосовой речи у него нет. Уж извини.
   - Так в чём дело-то? Сама говоришь, что на безмолвной речи нельзя врать. Так что, это препятствие?
   - Да. Взаимное доверие - препятствие. Я подружилась с этим кораблём и расколоть его мне не под силу. Уж извини. В следующий раз для этого дела выбирай кого покрепче. Я слабая женщина, могу влюбиться и вообще...
   - Хорошо. Тогда я поищу кого-нибудь другого, допрашивать это существо. А ты пока...
   - Нет. Не поищешь.
   -Как так? Что мне запрещает?
   - Закон. Кого ты собираешься допрашивать?
   - Пленное существо. А что, какие-то проблемы?
   - Ага... Прости, давно война идёт? Я прослушала новости?
   - Хм... Тогда арестованное существо.
   - Да? И, прости, за что? Похищением занимался пилот, так? Ордон. Его и допрашивай. А при чём тут корабль? Ты станешь арестовывать за наезд на пешехода машину или водителя?
   - Хитрая. - Усмехнулся Киорк. - Корабль я конфискую, как орудие преступления. Так?
   - Не-а. Ты не можешь конфисковать разумное существо, Киорк. И арестовать корабль тоже. Так что судьба тебе его отпустить. Как бы то ни было, это мой друг. Я русская, Киорк, мы друзей не предаём.
   Тут он взбесился. Орать начал. Я командую, я тут главный, а ты облажалась, ни черта не выяснила и т.д. Мне оставалось только смирно сидеть, потупив глазки и отрешиться от всего окружающего. Всё равно ничего ценного он не скажет, но пусть хоть пар выпустит. Минут через пять успокоился.
   - Так. Что это? - он ткнул своим толстым пальцем в сторону моей груди. ("А это что у вас, дражайшая Солоха? Как что? Сиськи, Осип Никифорович!" - почему-то подумалось мне)
   - Это? Ты имеешь в виду...
   - Да! Именно! Срывай сейчас же!
   Ах, так! Да подавись ты, козёл! Я резким движением вырвала из мундира все четыре звёздочки. С мясом, как говорится, только материя затрещала. В дыры видно кусок белья, но плевать. Главное - не разреветься.
   - Да на! - кинула я звёздочки ему на стол. - В гробу я всё это видала! Задавись ты ими, урод.
   - Вот и хорошо. - Он собрал звёздочки и сбросил в стол. Затем вытащил лист пластика и протянул мне. - Твой приказ. Подписывай.
   Уже и приказ? Быстро как-то. Подписала. Мелькнуло имя - адмирал Суэнк. Он-то тут причём? Подписала не глядя, сунула Киорку.
   - На. И знаешь что, Киорк? Давно хочу тебе сказать.
   - Да? Что именно?
   - Пошёл ты к чёрту! Вот что.
   - Очень интересно. А теперь прочти то, что ты подписала.
   Я уткнулась в документ носом. И ещё раз поняла, что перед тем, как подписать что-то, надо это что-то прочитать. Киорк смотрел на меня, широко улыбаясь.
   - Сукин ты сын, - сказала я по-русски. Затем перешла на норгский. - Что, нельзя без фокусов сказать?
   - Традиция, знаешь ли. На, держи. - Он подал мне двойную адмиральскую спираль. - Носи, раз заслужила. Представляешь, каково было Суээнку такое подписывать?
   - Да уж... - Я смотрела на эту спираль, поблёскивающую на моей ладони. Надо же...Дослужилась. Адмирал флота, командир звёздного крейсера. Неплохо, знаете ли, для московского мента... Прикола к мундиру. Но главный вопрос остался открытым.
   - Киорк, это всё прекрасно. Но как быть с кораблём? Ты его конфискуешь, арестуешь или отпустишь?
   - Хитрая какая. Кого я отпущу? А? Как его звать? Какой расы?
   - Для жителя независимого или неприсоединившегося мира раса необязательна. Просто напиши - Кирилл. Если хочешь - Кирилл т'Корабль. - Слово "корабль" я опять произнесла по-русски.
   - Чести больно много. Т'Гкхорапль. - пробурчал он со своим обалденным акцентом. А я уже поняла, что он согласился. Только сам этого не понял. - Ладно, забирай своё сокровище. Но учти, ежели что... Да, кстати, у тебя хватит денег оплачивать стоянку?
   - Нет, конечно. Я думаю, держать его на стоянке для арестованных кораблей.
   Киорк откинулся в кресле и расхохотался.
   - Вы, русские, все такие хитрые?
   - Нет, только я и Вайсман. Остальные ещё хуже. Так разрешишь?
   - Вот что, ад-ми-рал. - Киорк встал из-за стола и прошёлся по комнате из угла в угол. - Слушай мой приказ. Пока не выяснена сущность объекта, именуемого Кирилл, тебе вменяется в обязанность его охрана. Всё, что касается этого - на твоё усмотрение. Поняла? Теперь ты отвечаешь за него головой. Хочешь, ставь на стоянку. Хочешь, вешай на орбите. И если что, я эту твою голову сниму. Свободна.
   Вот и всё. Кирилла пришлось повесить на орбиту, он оказался чувствительным к атмосферному давлению, микробам-вирусам и прочей наземной прелести. Жаль, конечно, не шибко с ним поболтаешь, но он явно не против. Более того, ему нравилось висеть в космосе и никуда не лететь, одному, без ордона. Я бы не выдержала такого одиночества, но у каждого свои вкусы. Для порядка рядом с ним постоянно висели два истребителя. Понятно, что толку от них никакого, но... положено и всё тут. Раз в неделю я его навещала, якобы с инспекцией, и мы с ним болтали. Просто болтали, как с Айной или с Каэльдом.
   Вскоре вернулась Хисс, свежая и похорошевшая. Я так обрадовалась! Обсудили все новости, познакомились с Кириллом. Правда, он ей не понравился, но я не стала Кирилла огорчать. К чему лишние трудности?
  
   Война.
   -Что нового? - я посмотрела на Хисс. Глаза болели от слёз и напряжения. Готова поспорить, что они у меня красные, всё-таки вторые сутки не вылезаю из рубки. Надо бы пойти в каюту, вздремнуть и отдохнуть, но обстановка не позволяет. И зверски болит голова.
   -Ничего. На "Могучем" покончил с сссобой командир.
   -Нитевик? - спросил Каэльд. Тоже видок не ахти, если и я в таком же состоянии... Но спать без меня не пойдёт.
   - Вышшшел в шшшлюз и открыл внешшшние ворота. Без ссскафандра. Тоже и на "Любимчике", трое из экипажа.
   - Почему дежурный офицер их не остановил?
   - Он был первым. Иришшшка, иди и поспи. Всссё равно в таком соссстоянии ты ничего не сссможешшшь сделать.
   Она права. Но какой к чёрту может быть сон или отдых, если на тебе висит флот из полутора сотен больших и маленьких кораблей? Мёртвый флот, не способный ни на что. Нет, конечно, если вдруг появиться противник, мы сможем дать ему отпор, но какой дурак сунется в эту ловушку? Только Киорк. Но с него уже не спросишь, он лежит в криокамере, судя по всему навсегда. Или до той поры, когда я найду выход из тупика, в который он нас загнал. На экране среди звёзд огромное чёрное пятно, похожее на глаз мёртвой рыбы. Круглое и бессмысленное. Пялится мне в душу и потихоньку сводит с ума. Тоже, что ли, выйти в шлюз и открыть ворота? За сутки это уже двадцатый случай и никаких перспектив на улучшение обстановки. А всё так хорошо начиналось... Я опять потёрла виски, вспоминая, как оно было. Приказ сверху, от Суэнка. Интересно, как он сейчас? Наверное, ужинает. Не икается ли ему? Приказ прост. Всему флоту идти в точку, координаты которой указаны правительством Милаакка. Уже это должно было насторожить Киорка. В указанной точке находится что-то, о чём милаккаканцы говорили как о большой помехе для торговых путей, не иначе как о крупном соединении кораблей гронов. Как только Киорк согласился на такую авантюру? Нет, что-то тут нечисто. Приказ приказом, но он даже не выслал корабль-разведчик в эту точку, прежде чем швырнуть туда корабли, как банку окурков в унитаз. Когда выяснилось, что в этой точке находится чёрная дыра, не слишком крупная, правда, его хватил инфаркт. Я приняла на себя командование, как заместитель и вывела флот на орбиту вокруг дыры. Но это всё, что я могла сделать. Как ни мала чёрная дыра, гравитационного напряжения вокруг неё оказалось достаточно, чтобы блокировать двигатели кораблей, всех до единого. Мощный флот, вооружённый до зубов, за короткое время оказался бессильным, как бабочка в паутине. Многие покончили с собой, зарезавшись нитевиками. Я приказала вышвырнуть за борт их останки. Никаких речей, похорон, ритуалов. Тем, кто потерял честь, это не нужно. Затем ввела строжайшую дисциплину. Каждый день поверки личного состава, переклички, рапорта об отсутствующих. Проверка и ремонт двигателей, оборудования, вооружения. Надо же чем-то занять людей? Понятно, что никакого смысла это не несёт, но зато отвлекает мозг, создаёт иллюзию деятельности, ощущение нужности. Некоторое время это позволит содержать флот в иллюзорно хорошем состоянии. А потом что? Дыра на экране, обрамлённая кольцом из звёзд, смотрела на меня, словно требуя ответа. Но ответа у меня не было. Хуже всего было Кириллу. Я взяла его с собой в качестве гражданского специалиста, но, кажется, зря. Когда до него дошло, куда мы попали, он хотел прыгнуть в дыру, но я отговорила, потребовав, чтобы он не делал таких глупостей, пока я жива.
   - Хисс, Каэльд, - что делать? - беспомощно спросила адмирал у своих подчинённых. Каэльд промолчал.
   - Поддерживай дисссциплину, - сказала Хисс. Как будто сама не знаю! - Даже есссли нет выхода, не нужно умирать, вдруг что-то изменитьссся и ты сможешь позвать на помощь?
   Хорошо ей цитировать своих классиков, на ней не висят полторы сотни кораблей с экипажем, не считая оборудования. А позвать на помощь неплохая идея. Выслать разведчика, он, в силу малых размеров, может выйти в гиперпространство и подать сигнал на Зееэкс или любую планету Союза. Только одна проблема, на нём нет такого оборудования. А горючки в условиях такой гравитационной напряженности потребуется столько, что он не допрыгнет ни до одной населённой планеты.
   - Хоть бы расстрелять эту дрянь чем-нибудь, - вполголоса пробормотал Каэльд. Я прекрасно понимала, что это бесполезно. Чем ни стреляй, снаряд станет частью дыры и только увеличит её массу.
   - Будем надеяться, что Суэнк вспомнит о нас, и пришлёт помощь, - ответила я. Никто даже не отреагировал на такую глупость. Конечно, флот Киорка, теперь мой, не единственный. Есть ещё несколько флотов. И все они прекрасно усядутся в этой ловушке, если придётся. Чёрт бы побрал этот Милаакк! Если вырвемся, то я расстреляю его из главного калибра! Кажется, я произнесла эти слова вслух.
   -Главный калибр? - оживился Каэльд. - А это интересно. Слушай, может попробуем? Когда ещё придётся?
   - Сдурел? - я покрутила пальцем у виска. - В мирное время запрещено им пользоваться.
   - Сюда прилетит представитель штаба объединённых флотов и сделает тебе выговор? - Спросил Каэльд, ехидно усмехнувшись.
   - Всё-то вам, мужикам в игрушки играть, - хмуро сказала я. - В детстве не наигрался, ребёнок? Я тебе солдатиков куплю, когда выберемся.
   Он нахмурился. Я знала, что за этим последует, и приготовилась.
   - Я никому не позволяю называть себя ребёнком, - прошипел мой муж. - Я предложил тебе идею, а ты можешь отказаться, только не вздумай меня оскорблять.
   В отличие от других кирнов, ярость он выражал не воплями, а понижая голос до шёпота. На самом деле это производило жуткое впечатление, лучше бы уж орал и бился в истерике.
   - Хорошо, милый. В каюте поговорим. - Сказала я и отвернулась, уставившись в чёрную пустоту дыры. Всё-таки зрелище было завораживающим. Лучи звёзд, проходившие около неё, под действием гравитации изгибались дугой, и казалось, что вокруг дыры образовано сияющее кольцо из крошек драгоценных камней.
   - Долго ты намерена любоваться этим пейзажем? - спросил Каэльд.
   - Всю оставшуюся жизнь, милый. - Ответила я. - Хисс, что посоветуешь?
   Хисс промолчала и даже не пошевелилась.
   Я связалась с Кириллом. Он сказал, что были легенды, о том, как такие вот чёрные дыры уничтожались гронами, но как - объяснить не смог. Ладно, хорошо хоть я знаю, что есть способ, и на том спасибо. Тем более, корабли напичканы гронскими технологиями... Но чёрт, побери, как же обидно вот так глупо попасться!
   -Чёрт с вами, будет вам фейерверк, - сказала я и пододвинула к себе микрофон.
   Всё-таки приятно командовать такой силой, как полторы сотни боевых звездолётов. Приятно смотреть, как они синхронно разворачиваются и лупят по чёрной дыре из главного калибра. Это такая мощная штуковина, выплёвывающая огромную порцию антиплазмы, которую сама же и синтезирует. Скорострельности, понятное дело, никакой, зато одним выстрелом можно планету проколоть, как воздушный шарик. Или атмосферу выжечь. Или просто шмальнуть в чёрную дыру, не промажешь. Полторы сотни голубых огней скрылись в её глубине, как в омуте.
   - Попали! - довольно хмыкнул Каэльд.
   - Мимо молока не стреляем! - хмуро бросила я. - Ещё хочешь?
   - Ага! - ответил он. Хисс молча стояла, как статуя ночного кошмара, изваянная инопланетным скульптором.
   Прошло 15 минут. Реакторы кораблей синтезировали новую порцию антиплазмы, командиры доложили о готовности к выстрелу. Ещё залп. Красивое зрелище, но скучно палить в никуда.
   - Ну почему у неё нет спутника? - капризно сказала я. - Сейчас так весело бы его разнесли...
   - Иришшшка, проверь гравитационное напряжение, - наконец-то подала голос Хисс.
   - А смысл? Какое было, такое и оста...- я заткнулась. Тяготение дыры снизилось. Мало, но ощутимо.
   - Антиплазма, - сказал Каэльд. - Кажется, у нас появился шанс выбраться.
   - Ничего не понимаю. Что случилось?
   И тут до меня дошло. Антиплазма аннигилировала с веществом дыры, и её масса уменьшилась, превратившись в энергию. Если продолжать и дальше обстреливать... Да, но антивещество не берётся из пустоты. Вот чёрт. Я тут же запросила корабли о запасе горючки. Выслушала полторы сотни докладов, прикинула на бумаге. Ещё несколько залпов, и горючка кончится. Даже если её хватит на то, чтобы ослабить тяготение на столько, что флот может вылететь, горючки на полёт не хватит. Разве что снарядить корабль за помощью. О чём я тут же и сообщила Хисс и Каэльду. Вмешался Кирилл. Он сообщил, что вспомнил, как гроны уничтожали чёрные дыры. Именно так, заливая их антивеществом. Но откуда они брали горючку?
   Я взяла микрофон и прокаркала ещё одну команду. На этот раз залп дали все, кроме "Любимчика". И все последующие залпы - тоже. После этого гравитация упала настолько, что средний крейсер мог улетать. Только я хотела отправить его на Зэеекс, как мне в голову пришла новая идея. Ждать помощи от Суэнка было долго и неприятно. А вот натаскать горючку... "Любимчик", да и любой крейсер его класса, вполне мог заправиться от соседней звезды. Правда, отпускать его одного, без разведки и поддержки не хотелось. А почему одного? Несколько кораблей скинулись, и вот уже три крейсера могли лететь к ближайшей звезде.
   - Всё, - сказала я, откинувшись в кресло поудобнее. - Флоту отдыхать и заниматься профилактикой систем.
   - На что рассчитываешь? - Спросил Каэльд. - Перетаскать всю звезду? Я бы пересадил все экипажи на средние и лёгкие крейсера и улетел.
   - А тяжёлые бросил? Жалко технику.
   - Да чёрт с ней. Люди то как?
   - Людей вытащим. Может, как ты и советуешь, а может и нет. - Я накрутила локон на палец и слегка оттянула. - Меня только одно смущает. Что-то больно быстро масса этой дыры падает. Хотела бы я знать, что там происходит?
   Невольно мы с Каэльдом глянули в чёрный глаз мёртвой пустоты, обрамлённый звёздами. Красивое и мрачное зрелище.
   - Хисс, что ты думаешь? - спросила я лучшую подругу. Она молча и неподвижно стояла, как памятник самой себе. Будь она человеком или кирном, я помахала бы перед глазами ладонью, на всякий случай.
   Хисс молчала. Я обратилась к Кириллу. Он сказал, что слишком много энергии. Похоже на то. Плазма сама по себе сгусток энергии, а тем более, аннигиляция внутри дыры... По словам Кирилла, её вещество должно не только аннигилировать, но и куда-то проваливаться. В гиперпространство? А я три крейсера отправила, между прочим. Если не вернуться... Чёрт, об этом думать страшно. Я вытащила на экран все книги по физике, имевшиеся на крейсере. Через час у меня заболела голова. Через два я поняла, что я идиотка. Через девять проснулась в каюте, выпила чатры и стимуляторов и отправилась в рубку, ждать у моря погоды. Доклады командиров были утешительны. Ни одного самоубийства за ночь, системы в порядке, горючки нет. К вечеру вернулись крейсера - заправщики. С их помощью удалось заправить ещё три корабля, и уже шесть кораблей ушли к соседней звезде. Потом двенадцать. Вскоре флот был полностью заправлен и продолжил обстрел дыры. Я даже успокоилась, наблюдая, как падает гравитационное напряжение и высчитывая после каждой серии залпов, когда можно будет уходить. Уже можно было послать Кирилла за помощью, но он отказался. Ему было интересно наблюдать, что происходит. Он вообще оказался любопытным существом, всё время изучал записи, сделанные командирами кораблей, летавших за горючкой. А Хисс молчала. Удивительно, за столько дней и ни одного слова. Заболела, что ли?
   Прошло время. Я нашла оптимальный режим заправок-залпов, и дело близилось к концу. Настал день отлёта. Чёрный глаз смотрел на меня с экрана, но что-то в нём изменилось, он стал не просто мёртвый и пустой, а какой-то грустный. Один за другим корабли уходили в гиперпространство, все целые и невредимые. Я, как положено командиру, уходила последней, прикрывая отлёт. Кирилл неподвижно висел в пространстве радом с "Неустрашимым", ожидая непонятно чего. Хисс неподвижно стояла, уставившись в экран. Я уже смирилась с её молчанием. В конце-концов, каждый по-своему с ума сходит, верно?
   Наконец, последний корабль исчез. Только я собралась отдать приказ об отлёте, Хисс впервые за всё время Великого Сидения открыла внешнюю пасть и произнесла:
   - Не ссспешшши...
   - Что такое? - спросила я.
   В ответ тишина. Наконец, она сказала:
   - Выссстрели ещщщё
   - Зачем?
   -Выссстрели.
   Что мне, жалко? Я дала ещё три залпа. Последних.
   - Всё. Довольна? Теперь уходим.
   - Подожди...
   Господи, да чего ждать-то? Только я хотела плюнуть на её слова и отдать приказ, как вдруг краем глаза заметила, что на экране что-то сдвинулось. Повернула голову и открыла рот. Глаз пустоты исчез. Звёзды, обрамлявшие его кругом, встали на свои законные места, а на месте чёрной пустоты плясали багровые сполохи. Чем-то было похоже на огненные реки спутника Текри-2а, на котором я начинала свою карьеру, только страшнее и масштабнее.
   - А теперь уходим, - сказала Хисс.
   - Хисс т'Скуош, я командую кораблём и я говорю, когда уходим. Ясно? - задала я риторический вопрос. И отдала приказ. Хисс промолчала. Но всё-таки, что с этой чёрной дырой здесь произошло? Я напрягла память, вспомнила дополнительный курс астрофизики и релятивистской механики, который мне давали на Текри. Попыталась представить себе процессы, происходящие внутри чёрной дыры. Но от этого только разболелась голова.
   - Каэльд, - ты как себя чувствуешь? - повернулась я к своему заму. Любимому заму.
   - Пока ничего. А вот тебе явно стоит принять таблетку и прилечь. Чего не скажешь об этой страшиле.
   Почему-то Хисс не отреагировала на его подколку.
   - Тогда принимай командование. Давление, знаешь ли... Старею, что или?
   Каэльд только странно хмыкнул в ответ.
  
   Вырвались. Флот собрался в заданной точке, весь. Потери - десяток-другой самоубийц. Точную цифру уточню потом, когда буду доклад составлять. Машинально взглянула на руки. Шрамы на запястьях, память о дурной молодости, почти исчезли. Глупая была. Такой и осталась. Согласно приказу, нужно было возвращаться на Зеээкс. Но я решила этого пока не делать. Новости Союза, полученные по сети, были неприятными. Склоки в Совете, отделение от Союза Милаакка, беспорядки на границе. И ведь совсем недавно всё было тихо! Пока флот был на месте. Мой флот. Один из нескольких. Остальные флоты тоже были несколько ослаблены за счёт потери кораблей Милаакка, по счастью, не самых многочисленных. Это навело меня на мысль. Хулиганскую, до нельзя, но такую царапучую... Сколько раз так попадалась, засядет идея в голове, и никак не избавиться, словно чёрт тебя под руку толкает. Понадеешься на русский авось, а результат - самый плачевный. Вот и сейчас... Полтораста кораблей за мной, надо на базу лететь, а так хочется похулиганить... Чёрт победил, флот под моим командованием направился в сторону Милаакка. Эх, безбашенка я неисправимая...
   Клянусь, эта идиотская авантюра стала самым запоминающимся эпизодом в моей жизни. Не знаю, гордится мне или нет, всё так риск был неоправданный.
   Когда флот галактпола выходит из-подпространства, это незабываемое зрелище. Сперва я на "Неустрашимом", как Чапай на лихом коне. Только картошки не хватало для полного счастья. Затем небо расцвело морем огромных голубых цветов, так выглядит выход корабля в нормальное пространство. Никогда ещё на Милаакке не видели такого салюта. Осталось ждать реакции. Пан или пропал, как говорится.
   Дежурный связист доложил, что меня вызывают снизу. Отлично.
   На экране торчала знакомая морда змееящера. Сделал, значит, карьеру, старина Иссииюсс т'милаакк.
   - Командир флота галактпола Ирина т'человек. Слушаю.
   - Командующий звёздного щита Иссииюс Шириэсси. Чем объясняется ваше бесцеремонное вторжение?
   Важный-то какой... А на Текри так лебезил, когда галактическое право списывал у меня...
   - Имею приказ устранить угрозу перемещениям ваших кораблей в известном вам секторе, командующий. Поскольку угроза устранена полностью, спрашиваю насчёт оплаты.
   - Устранена? Вы шутите! Её же невоз...
   Заткнулся. Выпей-ка водички и успокойся.
   - Да ну? Вы так в этом уверены? Можете отправить туда корабль, я подожду. Но лучше поверить мне на слово. Вы меня давно знаете, достопочтенный Иссииюс, так что лучше сэкономить время. Перешлите оплату и расстанемся по хорошему.
   - Да, но...
   - Что но? Не рассчитывали, что оплата понадобиться? - ехидно спросила я.
   - В данной ситуации ваши требования незаконны, - прошипел змееящер. - Поскольку Милаакк вышел из Союза...
   - О чём мне неизвестно, поскольку соответствующих документов во вверенный мне флот не поступало... - перебила я его, улыбаясь. Он заткнулся. - А потому считаю возможным говорить с вами как офицер галактпола, выполняющий внутригалактическую работу. Так что там насчёт оплаты?
   - Тем не менее... - он замялся. Такой простой поворот не приходил ему в голову. - Я не считаю возможным ...
   Ага, не считает он. Как право списывать, так...
   - Иссииюс т'Милаакк, на вашей орбите висит флот галактической полиции, в количестве полутора сотен боевых кораблей, который только что выполнил поставленную Милаакком задачу. Советую поторопиться с выплатой.
   - А то что?
   - Позвольте напомнить, Иссииюс, что этот флот только что уничтожил угрозу перемещению ваших кораблей. Надеюсь, вы в курсе, что она собой представляла?
   - Ты не посмеешь...
   - Хочешь проверить? - Я улыбнулась и вытянула руку в сторону, как будто собиралась что-то нажать.
   - Хорошо. Вы меня убедили. Деньги доставим сейчас. В какой валюте?
   Об этом я как-то не подумала. В самом деле, бумажки Милакка могли сильно упасть в курсе. С другой стороны, номера банковских счетов галактпола мне неизвестны.
   - В платине. - Сказала я. - По стоимости кредитов галактического Союза. Это справедливо?
   - Да. - Согласился змееящер. - Но если мы с тобой когда-нибудь встретимся...
   - Извини, но мои свидания все расписаны, - промурлыкала я. - Тебе придётся встать в очередь.
   С платиной я угадала как нельзя лучше. Этот металл очень редок на Милаакке, даже более редок, чем на Земле и ценится высоко. В тоже время, по расценкам галактического союза он гораздо дешевле, так что я пробила немалую брешь в экономике заклятых друзей. Конечно, это не оплачивает жизни тех, кто покончил с собой возле чёрной дыры, но хоть что-то... И ещё мне было стыдно, что я велела бросить их тела там. Всё-таки они того не заслуживали.
   Снова заседание Совета. Право же, это становится скучным. Хорошо хоть от пресс-конференции удалось отвертеться. Каюсь, довольно грубо, но я просто послала журналистов подальше. Ещё не хватало, чтобы они делали деньги на гибели моих, да и реклама ни к чему, я не кинозвезда какая-нибудь. А проблемы серьёзные. Решается вопрос о передаче меня суду. Если признают, что я совершила что-то противозаконное, суд будет выбирать способ наказания. Чистая формальность в данном случае, суд не станет опровергать мнение совета. Посмотрим, как мне удастся выкрутится.
   Как в тот раз, стою посредине зала, в окружении представителей разных миров. Два пустых кресла смотрятся как дырки между зубами. Милакканца и ещё одно. Спросила представителя Та'Корн по безмолвной речи. Оказалось, представитель от Рыырс. Сказался больным. Странно, эти существа всегда вели себя лояльно по отношению к Союзу. Впрочем, к Милаакку тоже. Взяла на заметку, хотя, право же, меня это не касается.
   Тра-ля-ля, зачитывается список обвинений. Это Суэнк постарался, сидит лыбится. Лыбься-лыбься, посмотрим ещё кто кого. Несанкционированное использование главного калибра, самовольный захват власти, доведение подчинённых до самоубийства, дипломатический конфликт с независимым миром. Дурь, из пальца высосанная. Главный калибр сходу отметается, без вариантов. Захват власти и прочее... несерьёзно. Я была обязана принять командование флотом, я его приняла. Что касается независимого мира... Посмотрим. Принято считать, что независимым считается мир, не входящий в состав Союза, и даже не имеющий о том представление. Конфликт с таким миром был бы для меня очень опасен. Но Милаакк добровольно вышел из состава Союза и даже сохранил какие-то экономические связи. То есть, насколько он независим - большой-пребольшой вопрос. При его обсуждении неизбежно начнётся путаница. Возможно, на это и рассчитывает Суэнк, пытаясь меня утопить. Ладно. Путаница и на меня сыграет, если получится. Юрист я или не юрист, чёрт возьми?
   - Адмирал, - Председатель совета, красивая седовласая Фаарзи строго смотрит в мою сторону. Настолько красивая, что сразу понятно - скоро войдёт в мужскую фазу. - Чем было вызвано использование главного калибра и почему не был отправлен запрос в штаб командования?
   Всё понятно. Прелюдия. Ей самой известно, что я не могла сделать запрос. Но правила игры есть правила игры.
   - Из разговора с вольнонаёмным, Кириллом т'корабль, я узнала о возможности уничтожения чёрных дыр путём обстрела их антивеществом. Для того и организовала обстрел. Подать же сигнал через гиперпространство не имела возможности по причине гравитационного напряжения чёрной дыры.
   Председатель величественно кивнула. Она и сама знает всё это.
   - Почему запрос не был отправлен позже?
   - Не было смысла. Обстрел объекта начался, происходил успешно, тратить энергию на просьбу разрешить то, что уже делается, я сочла нецелесообразным. (Легче получить прощение, чем разрешение. Это она тоже знает).
   - Очень хорошо, адмирал. Ставлю перед Советом вопрос о снятии с вас этого обвинения. Есть ли кто-нибудь не согласный?
   Я бы удивилась, если бы хоть кто-то был против. В конце-концов, у меня был только один способ спасти флот, и я им воспользовалась. А победителей, как говорится не судят.
   - Я против!
   Ничего удивительного, Суэнк. Какого чёрта? Интересно, чтобы он сделал на моём месте? Да покончил бы с собой, ясное дело. Честь сохранить, чёрт бы его побрал.
   - Вот как? - Председатель тоже удивилась. - У вас есть что заявить?
   - Потребовать. Я хочу, чтобы рассказ ад-ми-рала (это он произнёс с явной издёвкой, нарочито растягивая слова, надеясь меня тем оскорбить. Он и оскорбил бы, будь я мужчиной) был проверен на детекторе лжи.
   - Законное требование, - сказала красавица фаарзи. - Но к сожалению, использование данных средств невозможно здесь. Может быть, уважаемый Ру'Бэн т'та-корн согласится?
   Ру'Бэн молча кивнул.
   Я рассказала ему всё. А что оставалось делать? В любом случае, ничего незаконного я не совершала. А то, что стрельбу открыла больше для развлечения... ну что ж, буду выглядеть дурой, но это не смертельно.
   - Она рассказала правду! - произнёс Ру'Бэн, своим высоким голосом. Второй раз в жизни я слышу голос та'корн. Но зачем ему понадобилась меня прикрывать, да ещё в таком мелком вопросе? Председатель удивлённо взглянула на него. Она тоже владеет безмолвной речью, это я знала. Наверняка спрашивала его о чём-то. Затем посмотрела в мою сторону. Я молча пожала плечами, фаарзи знают этот жест.
   - Хорошо. Первое обвинение снято. Адмирал Ирина т'человек, Совет собирается рассмотреть обвинение вас в попытке захватить власть во вверенном вам флоте.
   У меня сразу от сердца отлегло. Раз флот мне вверенный, значит, это обвинение она собирается снять.
   - В момент сердечного приступа, случившегося с адмиралом Киорком т'кирн, я оказалась ближайшим к нему офицером соответствующего ранга. Согласно закону, тут же приняла командование. Ничего незаконного в своих действиях не вижу.
   - Всё правильно. Тем не менее, речь идёт о нарушении вами полномочий. Использование главного калибра, нарушение плана операции, несанкционированный полёт к независимому миру. Что вы можете на это сказать?
   - Насколько я поняла, обвинение касательного главного калибра с меня снято. Поэтому не считаю себя обязанной отчитываться в этом вопросе. Что касается плана операции, то до меня он не был доведён, и я даже сомневаюсь, что он вообще существовал. Я не знаю, каким образом флот оказался запертым в опасной зоне, и что предшествовало этим событиям. Приказы адмирал Киорк т'кирн получал непосредственно от адмирала Суэнка т'кирн, здесь присутствующего. Думаю, он смог бы ответить на многие вопросы.
   - Совет подробно разберёт эти события, когда сочтёт возможным. Сейчас речь идёт о вас, адмирал. Поскольку вы не могли нарушить план, о котором не знали... Возможно, Совет снимет с вас и это обвинение. Но тут говорится о доведении ваших подчинённых до самоубийства.
   - Председатель, я прошу уточнить, в чём меня обвиняют? Если я незаконно захватила власть над флотом, то о каких подчинённых может идти речь? Если же у меня были подчинённые, то командование я приняла законно?
   Фаарзи надолго задумалась. Такой вариант явно не приходил ей в голову. Я непроизвольно улыбнулась Суэнку. Он также обнажил клыки и вежливо кивнул. У кирнов этот жест носит несколько иной характер, чем у людей. Что он имел в виду? И на что рассчитывал?
   - Поскольку адмирал приняла командование на законном основании, считаю возможным снять с неё это обвинение, включая те, которые входят в этот пункт. Есть возражения?
   - Да. - Снова Суэнк. - Я хочу услышать слова адмирала по поводу доведения её подчинённых до самоубийства.
   Я промолчала, чтобы соблюсти официальность и субординацию. Но не дай тебе бог, Суэнк, встретиться со мной на узкой дорожке! Лучше с Каэльдом, я смогу его удержать. Чтобы убить тебя лично. Или раскрасить твоё милое личико в красивые фиолетовые цвета.
   - Адмирал, что вы на это скажите? - спросила председатель.
   - Я не общалась ни с кем из тех, кто покончил с собой. Я не посылала им писем. Только служебные распоряжения, не более того.
   - То есть, вы не считаете себя ответственной за действия ваших подчинённых? - вкрадчиво спросил Суэнк. Давай, подлавливай кого-нибудь другого.
   - Как командующий флотом я несу ответственность за все действия моих людей, совершённых по моему приказанию во время несения службы. Если хоть кто-то из тех, кто покончил с собой, находился в момент совершения этого деяния при исполнении обязанностей или исполнял мой приказ, я готова понести наказание.
   Этот момент я специально проверила. Тут всё было чисто.
   - Справедливое замечание. Обвинение в незаконном захвате власти снято. Вопрос о самоубийствах будет отложен на время проверки статуса погибших на момент гибели. Прошу направить запрос в штаб флота. - Председатель опять выдала разумное и законное решение. Осталось главное.
   Внезапно в помещении раздался резкий звук. Это представитель Гхума сообщил о том, что он собирается вставить слово. Он включил свой коммуникатор и в воздухе появились ярко-красные буквы: "Протестую. Обвинение состоит в том, что адмирал принуждала людей к самоубийству. Она это опровергла. Этого достаточно".
   - Представитель Гхума заинтересован в решении данного вопроса в пользу адмирала! - воскликнул Суэнк. Он явно не ожидал такого оборота.
   - Соблюдайте тишину! - отрубила его председатель. - Адмирал Ирина т'Человек, что вы на это скажете?
   - Любой, у которого есть глаза, - ответила я, прикоснувшись к своему значку клановому значку, который всегда носила на груди, - может видеть, что на моём значке цвета не совпадают с цветами на значке уважаемого Мхууда т'Гхум. (Я ритуально поклонилась ему. Мхууд ответил таким же поклоном). Он не входит в клан, старшей матерью которого я имею честь быть, следовательно, не заинтересован в исходе.
   - Протест принят. - Обвинение снято.
   Уф...
   - Протестую! - Снова Суэнк. - Клан Мхууда и клан адмирала находятся в дружественных отношениях и...
   - Адмирал Суэнк т'Кирн, я вынуждена попросить вас о соблюдении тишины.
   - Извините, - ответил он. - Но я...
   - Кроме того, внутренние дела Гхума не входят в компетенцию Совета.
   - Прошу прощения, - сказал мрачно Суэнк и сел, напоследок пытаясь испепелить меня взглядом. Я улыбнулась ему как можно ласковей.
   - Переходим к третьему пункту обвинения. Ирина т'человек, вы обвиняетесь в создании конфликта Союза с независимым миром. Обвинение достаточно серьёзное, вы можете заранее сказать в вашу защиту всё что хотите и затребовать любые необходимые вам материалы и документы, необходимые вам для защиты.
   А всё-таки плохо, что законодательство Союза не предусматривает адвокатуру. Я подустала слегка уже, следует признаться. Сесть бы. А это идея!
   - Уважаемый председатель, я прошу кресло. Любое.
   От удивления председатель открыла рот.
   - Но какое отношение...
   - Я устала и хочу сесть. Кресло облегчит моё состояние и тем самым поможет мне защищаться. То есть, я считаю, что для защиты мне необходимо кресло.
   - Может быть, сделать перерыв в заседании?
   - Не считаю нужным. Мне необходимо только кресло.
   - И всё?
   Наглеть так наглеть! Если меня признают виновной, то...Так хоть удовольствие напоследок получить!
   - Чашку чатры и две булочки.
   - Это вам необходимо для защиты?
   - Да. Мой организм ослаблен и нуждается в подкреплении. Это необходимо для защиты.
   По залу прошёлся ропот. Я взглянула на Суэнка, он сидел, широко раскрыв рот. Не ожидал? Так тебе! Ещё не то увидишь! Если меня оправдают. Эх, если бы ещё адвоката из Москвы попросить... Такое бы закрутилось, что у бедных фаарзи мозги просто как чайники закипели. Между прочим, нигде не сказано, что я не имею права привлекать к защите представителей независимых миров. Жаль только, что московские адвокаты не знакомы с галактическим правом, а обучение займёт много времени...
   - Просьба адмирала Ирины т'человек признана законной. - Сказала председатель, придя в себя. - Пусть внесут... материалы, которые она сочла необходимыми для защиты.
   Отлично! Осталось только запудрить им мозги. Служащие внесли кресла, столик, всё как положено Чашку чатры и булочки. Замечательно! Эх, пивка бы...Сколько лет уже пива не пила? Подумать страшно. Ладно, всё ерунда. Главное, чтоб виновной не признали. По счастью, это не суд а Совет, здесь не следят за исполнением закона, здесь его сочиняют. На этом я решила сыграть.
   Отхлебнув чатры и откусив булочку, я откинулась в кресле, закинув ногу на ногу как можно сексуальнее, и сказала:
   - Итак, я жду вопросов. В чём меня обвиняют, что за независимый мир и как я умудрилась испортить с ним отношения?
   - Речь идёт о Милаакке, безопасности которого вы угрожали, используя вверенный вам флот. Вы блокировали планету, требовали денег, угрожали её уничтожить. Так утверждает правительство Милаакка. Я предлагаю совету просмотреть запись разговора адмирала и командующего звёздного щита Иссииюса Шириэсси.
   Совет был не против. Я тоже. Запись была сделана качественно, ничего не скажешь. Ничего не вырезано, ничего не пририсовано. Разве что причёска у меня слишком разлохматилась. Естественное дело, столько возле чёрной дыры торчать, у кого волосы не отрастут. Давно, кстати, в парикмахерскую сходить надо.
   - Адмирал Ирина т'человек, как вы прокомментируете этот материал?
   Я отхлебнула чатры и откусила булочку.
   - Прежде всего, я не вижу в моих действиях ничего незаконного.
   - Вы требовали денег от независимого мира, разве не так?
   - Я просила плату за выполненную работу у представителя мира, входящего в галактический Союз.
   - К тому моменту Милаакк вышел из состава союза и приобрёл статус независимого мира.
   - Мне такой информации не поступало. Я действовала исходя из того, что знала.
   Фаарзи удивилась.
   - Кто-нибудь может это подтвердить?
   - Здесь присутствует Суэнк Т'Кирн. Спросите его, передавалась ли подобная информация во флот.
   - Адмирал? - Фаарзи посмотрела в его сторону и вопросительно подняла брови.
   Суэнк встал, прокашлялся, и произнёс:
   - Информация об изменении межзвёздной обстановки была отправлена в адрес адмирала Киорка своевременно.
   - Было ли подтверждение получения этой информации командующим флотом? - спросила председатель.
   - Нет. - В глазах Суэнка мелькнуло раздражение. Он явно не рассчитывал на этот вопрос. Напрасно. Мои слова всегда может подтвердить Ру'Бэн, либо офицер связи.
   - Ирина т'человек, что вы на это скажете?
   - Флот был блокирован чёрной дырой. Обмен информацией в это время был невозможен. - Пожала я плечами с равнодушным видом.
   - Понятно. Но после выхода из блокады вы смотрели новости по сети?
   - Да.
   - В них говорилось о Милаакке?
   - Да.
   - Почему вы их проигнорировали?
   - Под выпусками новостей не было подписи адмирала Суэнка. А журналистам я не подчиняюсь, - ответила я. Стоит ли говорить, что вставать с кресла я не посчитала нужным?
   - Хорошо, а угроза независимому миру?
   - Я ничем не угрожала никаким мирам. Вы видели запись, что в ней говорит об обратном?
   - Вот этот фрагмент - сказала председатель и поколдовала над кнопками.
   " Позвольте напомнить, Иссииюс, что этот флот только что уничтожил угрозу перемещению ваших кораблей. Надеюсь, вы в курсе, что она собой представляла?
   - Ты не посмеешь...
   - Хочешь проверить?" - и дальше я тяну руку вправо. Да уж, можно принять за угрозу. Но причёска... позор на всю галактику.
   - Здесь нет ничего угрожающего. Я только напомнила Иссииюсу, моему старому другу по учебной базе, что сделала для него кое-какую работу. И всё. Он сказал, что я не посмею требовать с него деньги, а я предложила проверить. Где хоть слово об угрозе?
   - Общий тон, рука, протянутая к выключателю главного калибра...
   - Выключатель находится с другой стороны, Иссиюс должен об этом знать, мы же с ним вместе учились. Я протянула руку к зеркальцу на моём пульте. Причёску поправить. Это незаконно?
   Председатель икнула.
   - Но тогда... - кажется, она растерялась. - В любом случае ваши действия повлекли за собой осложнения в отношениях с независимым миром. Даже если вы и не виноваты, как оно выглядит.
   Так... Вторая часть мерлизонского балета... В омут с горки... бултых!
   - Мне бы очень хотелось знать, почему Милаакку был дан статус независимого мира. Согласно закону независимым считается мир, которому не предлагали по той или иной причине вступить в Галактический Союз. Милаакк же явно не отвечает этому требованию. Не говоря уже о том, что он потребляет сырьё, ввозимое с планет, входящих в Союз, флот его образован кораблями, входившими в Союз, да и горючее для этого флота пока что поставляется Союзом. Какая тут может быть независимость?
   - Адмирал, решение о статусе Милаакка принято на заседании Совета и не в вашей компетенции его оспаривать, было ли оно правильным или нет.
   - Протестую! - Старенький, но уважаемый представитель Элиока, профессор с труднопроизносимым именем Прщгрсл поднялся с кресла. - Речь идёт о жизни живого существа, которая зависит от решения, принятого на прошлом заседании Совета. Если уважаемый адмирал Ирина... Простите, я правильно выговорил ваше имя?
   -Да, благодарю вас, - кивнула я, улыбнувшись.
   - Прошу прощения, оно слишком трудное для моего языка. Так вот, если уважаемый адмирал будет отдан суду на основании неправильного решения совета, будет ли это справедливо?
   - Это будет законно, - сказала фаарзи. - Я не знаю слова справедливо.
   - Присоединяюсь к протесту. - Это уже представитель другого мира. - Законно или нет, речь идёт о жизни живого существа. Кроме того, следует поднять вопрос о статусе Милаакка, чтобы в будущем не возникало подобных споров.
   - Поддерживаю. - Это уже представитель скуош. - Мы не можем решшшать вопроссс о виновносссти и невиновносссти адмирала, не решив вопрос о статуссссе Милакка. Кроме того, Милаакк возможно, не поссследняя планета, вышшшедшая из состава Союза. Предлагаю ссссперва решить вопрос о статуссссе этой планеты, с учетом этой возможности, чтобы не повторялиссссь подобные казусы.
   Выступил ещё кто-то. И ещё. Я уже потеряла счёт выступившим, допила чатру, доела булочки и отчаянно хотела в туалет.
   - Хорошо. - Фаарзи устало вытерла пот со лба. - Вопрос о виновности адмирала откладывается на неопределённый срок вплоть до решения вопроса о статусе планет, вышедших из состава союза. Вплоть до этого времени адмирал освобождается от исполнения своих должностных обязанностей. Вопросы есть?
   - Есть. - Наконец-то я решила встать. В туалет хотелось невыносимо, но придётся потерпеть.
   - Меня обвиняют в незаконных делах, связанных с независимым миром. Но поскольку, как выяснилось, Милаакк таковым не является, то обвинение несостоятельно. Или я что-то не так поняла?
   Председатель задумалась.
   - Справедливо. Требуется заменить текст обвинения...
   - Протестую! - Суэнк. - На момент совершения ею...
   - Объявляю адмирала невиновной по всем пунктам, - сказала председатель. Вид у неё был замученный. - Кто за?
   Легче было сказать, кто против. Суэнк и пара бывших колоний Милаакка. Председатель облегчённо вздохнула. Я улыбнулась, глядя ей в глаза. Она вспыхнула и отвернулась. "Извини, коллега" - подумала я.- "Всем жить хочется".
   - Объявляется перерыв. Адмирал Ирина т'Человек, вы свободны, оправданы, можете приступать к своим обязанностям. Адмирал Суэнк т'Кирн, после перерыва будет рассматриваться ваше дело.
   Радостная, я выскочила на улицу. Меня там уже давно ждали Каэльд и Хисс.
   - Ну как? - спросила Хисс. Видно, что оба устали и волновались.
   - А... Искали, за какой хрен колобка повесить. Не нашли!- Радостно воскликнула я - Сейчас Суэнка прорабатывать будут!
   - Прекрасно, - сказал Каэльд. - Что теперь?
   - Теперь я почищу твои штаны сзади! Нечего на ступеньках сидеть! Ну до чего вы все, мужики, неопрятные, глаза б не глядели!
   И я принялась с силой очищать его штаны. Прохожие оборачивались на странную троицу, но мне было всё равно.
   - А теперь в шшшштаб? - спросила Хисс, когда всё закончилось.
   - Не-е-ет.. - протянула я с видимым удовольствием. - В парикмахерскую!
  
   Прошло два дня. Я сидела в штабе, изучая новые должностные инструкции, возникшие в результате последних событий. Вот кто бы мне объяснил, как это так получается, что человек попадает в какую-то ситуацию, находит выход и результатом этого становится совершенно бестолковое руководство для тех, кто может наступить на те же грабли? Не понимаю.
   Приказы пошли. Прочитав первый, я непроизвольно хихикнула.
   -Что такое? - оторвался от бумажек начальник штаба, Роэрд. Мой старый знакомый по Текри-2.
   - Сбылась твоя мечта, дружище. Ты хотел поменять должность? Готовь приказ на подпись новому командующему флотом Зееэкса.
   - О! Давно пора, засиделся я в штабе. А он подпишет?
   - Можешь не сомневаться. - Веселье просто рвалось из меня. - Подпишет. Должность командира спецотряда на "Неустрашимом" тебя устроит?
   - В самый раз. Что я должен сделать?
   - Ознакомиться с этим документом. И пока ты не подготовил приказ, позови-ка мне Каэльда и Хисс. Я их тоже обрадую. (Г'йохль? Мы уже давно не соблюдали его. В наше время это не так легко, как в когда-то.)
   Он прочитал, поднял на меня глаза. Затем вызвал дежурного и отдал необходимое распоряжение. И снова обратился ко мне.
   - Я ожидал чего-то подобного. Было бы глупо ожидать, что нам пришлют Суэнка командовать, после того, как Киорк...
   Всё веселье разом смело, как корова языком. Нет, Киорк выжил. Подлатали хорошо, сердце как новое. Или вообще новое? Но из полиции его с почётом турнули. Старый стал. Или же кого-то более устраивала моя кандидатура? Возможно, я это узнаю. Со временем.
   - Да, с Суэнку больше повезло, - сказала я. - Всего-то понизили до командующего флотом Фацеце. Злится небось, что мы с ним теперь одного уровня.
   В кабинет зашёл Каэльд, посторонился, пропуская Хисс. Моя лучшая подруга заняла половину свободного пространства. Если бы Каэльд решил выйти, ему бы это не удалось.
   - Что случилось?
   - И почему такая ссспешшка?
   Оба вопроса прозвучали одновременно.
   - Поздравляю вас с повышением, - обрадовала я их. - Со вчерашнего дня приказом штаба объединённых флотов у нас новый командир. И он начал с кадровых перестановок. Капитан Роэрд т'Кирн, займитесь передачей должности капитану Каэльду т'кирн, приёмом должности командующего спецотрядом на "Неустрашимом" от Ирины т'человек, подготовьте соотвествующие приказы. Хисс, пойдёшь на должность начальника службы безопасности? Единственная вакантная должность. Если не нравится, придумаю что-нибудь.
   - И кто теперь нами командует? - Хитро улыбаясь, спросил Каэльд.
   - Угадай с трёх раз. - Столь же хитро улыбаясь, ответила я.
   - А флаг оставишь на... - Играть в загадки Каэльду не хотелось.
   - Перенесу на "Неустрашимый". Нравится он мне.
   - Иришшшка, а что ты говорила про Суэнка? Я слышшшала из коридора. - Спросила Хисс.
   - Его сочли виновным в этой истории с чёрной дырой. И понизили до командующего флотом Фацеце. Наверное, решили, что второй раз он эту штуку не выкинет, если сам будет на корабле.
   - Логично, - хмыкнул Каэльд. - Надо будет навести справки, что это за флот.
   - Нет уж, милый. Этим займётся служба безопасности. Хисс, сделаешь?
   - Да. Когда приссступать?
   - Как только примешь должность. Видимо, завтра.
   -Хорошшшо. Я с утра отправлю все необходимые запросссы...
   - Нет. Это совершенно ни к чему. Хисс, нам не надо афишировать, наш интерес к Суэнку. Пусть он вообще забудет о нашем существовании.
   - Это невозможно, - сказал Каэльд.
   - Да, я знаю. Пока я жива, он будет думать, как ещё мне насолить. А когда умру, всю жизнь будет кусать локти, что не получилось. Хисс, вот что. Сделаем так. Ты наведёшь справки, негласно, через друзей, знакомых, кого угодно, что с этим флотом. А я отправлю на Фацеце Кирилла.
   - Зачем? - Каэльд так удивился, что чуть не выронил челюсть.
   - Для прохождения учёбы...Тьфу, чёрт, проклятая бюрократия! В университет. Там есть орбитальный, с преподавателями та'корн. Пусть изучает всё, что может и хочет. Заодно просто расспросит что-нибудь о тамошнем флоте.
   - Иришшшка, а может, не стоит его впутывать в это дело? - спросила Хисс. - Как-то оно непорядочно.
   - Мне тоже не нравится... - я подумала и решила. - Чёрт с ним. Пусть учится. Каэльд, завтра заготовишь... Отставить. Роэрд, последний приказ. Заготовь Кириллу направление в орбитальный университет на Фацеце. Кажется, там набор сейчас идёт.
   - Ирина, он не сотрудник полиции.
   - Плевать. Оформи как внештатного, привлечённое лицо, за особые заслуги перед Союзом или... Слушай, ну ради меня придумай что нибудь, а?
   Это на него лучше подействовало, чем командный тон. Фраза "ну ради меня..." действует железно на любого кирна или человека. Особенно если он тайно в тебя влюблён. Тоже, наверное, свинство, но я всю жизнь в дерьме роюсь. Что в Москве, что здесь. Только и разницы, что здесь дерьма больше, зато могу и кого другого припахать.
   - Сделаю. - Сказал он, махнув рукой. - Только как он всё это передаст? Руками?
   - Отправим сопровождающего, - сказала я. - Или нет. Вот что, посоветуюсь-ка я с кем-нибудь из навигаторов. Роэрд, кто из них в этом университете учился?
   - Да все, - ответил он.
   Каэльд кивнул. Хисс тоже.
   - Всё-то вы знаете... - проворчала я. - Ладно. Идите.
   Посоветовавшись с навигаторами, я решила проблему. Бумаги сложили Кириллу в шлюз (или рот?), а он всё передал, как есть. Преподаватель в скафандре зашёл внутрь и всё забрал. Было бы, о чём беспокоиться. Кстати, впоследствии мне говорили о нём, как об одном из лучших студентов, я даже гордилась им.
  
   Дни потихоньку шли себе и шли, служба тоже шла своим чередом. Я уже привыкла к своей новой роли. Каэльд и Хисс тоже потихоньку втянулись в должность. Флот на Фацеце оказался летучей рембазой, даже без планетных сооружений. Мобильные доки, мастерские, буксиры. Необходимая вещь, но неприятная. Зато и навредить чем либо Суэнк скорее всего не сможет. Я и думать-то о нём забыла. Собственно, этот флот хотели отдать Мидаакку, как и часть кораблей. Но слава богу, хватило ума у кого-то наверху этого не делать. И без того им жирно будет.
   Однажды ночью... Все служебные неприятности начинаются не вовремя. Например, ночью. Почему? Какой-то странный закон природы, не иначе. И почему срочные бумаги из штаба всегда приносит курьер, хотя есть видеофоны, коммуникаторы, и прочее. Может, потому что я всё это предусмотрительно выключаю на ночь? Вот и сейчас... Зевая, я приняла пакет из штаба, от дежурного офицера. Расписалась. Курьер убежал, напоследок облизав глазами мою фигуру в облачении халата. Пусть его. Бросила пакет на кровать, хотела вернуться к прерванному занятию, тем более Каэльд уже звал. Но потом решила вскрыть пакет и прочитать. Пока я вскрывала пакет с кристаллом, пока включала компьютер, мой муж весь извёлся, и даже выскочил смотреть, что я делаю.
   - Ир, на кой тебе это сейчас? Давай до утра, а? Есть же дела поинтереснее!
   - Отстань. Всё бы тебе в игрушки играть. Человек старался, среди ночи сюда ехал. Разбудили его, на посту сидевши. Самому неинтересно?
   - Нисколько. Как всегда у нас, срочно беги и жди.
   - А мне вот интересно. Хочу посмотреть! - сказала я голосом капризной девочки. Каэльд схватил меня за талию и попытался оттащить, но я вывернулась, оставив у него в руках халатик. Тем временем, компьютер полностью загрузился. Я открыла кристалл, прочитала и обмерла.
   - Ну что там? Приезд инспекции во главе с адмиралом Суэнком?
   - Хуже. Собирайся, живо! И мне форму! Чёрт бы вас мужиков побрал!
   - Что такое? - он подскочил к компу и уставился на экран. - О, боже... Срочно связывайся со штабом...
   - Я сама знаю, идиот! - заорала я, и кинулась к видеофону. На полдороге опомнилась. Всё-таки я не на гхумской церемонии, да и ремней на мне нет. Изображение можно отключить, но что-то я не доверяю настолько технике. Вдруг я сделаю так, что сама не увижу дежурного, а он меня отлично увидит? Голую и растрёпанную?
   - Где моя форма!!!!
   Кое-как собравшись, я кинулась к видеофону и объявила боевую тревогу. Нет, не война. Просто вторжение в секторе Рыырс. Непонятно чьё, но своими силами им справится не удалось, а мой флот ближе всех. Ровно через пятнадцать минут после объявления тревоги я находилась в боевой рубке "Неустрашимого" Ещё через пять экипажи были собраны и погружены. Флот в полном составе был готов к вылету.
   - Тут бы и скомандовать отбой, - проворчала я, отбрасывая предохранительную крышку на выключателе стартёра.
   - Размечталась, - ответил Каэльд из соседнего кресла.
   - Куда летим? - спросила Хисс.
   - Рыырс. Кто-то решил потрепать их чуток.
   - Ловушшшшка?
   - Возможно. Там разберёмся.
   Неделя полёта. И сколько-то времени шёл сигнал бедствия. Казалось бы, зачем спешка? Положено... Тревога в одном из миров Союза и весь флот Зэеекса срывается с места и летит на выручку. Кроме тех кораблей, что патрулируют вокруг независимых миров, само-собой. Некоторые из них должны прибыть через месяц, некоторые позже. А до той поры база чиста, ни одного корабля. Ох, не нравится мне это... Так.
   - Отставить вылет. - Скомандовала я.
   - Ты что? - Впервые в жизни я увидела в глазах Хисс что-то, кроме злобы или ярости. Удивление.
   - Это ловушка. Спиной чую. Неделю туда, неделю обратно, там ещё сколько-то... И Зееэкс без прикрытия. Столица Союза, можно сказать. База, Совет, посольства...
   - Но приказ... - Подал голос Каэльд.
   - Легче получить прощение, чем разрешение. Я флотом командую.
   Быстренько прикинула, что к чему. Отделила пятьдесят кораблей, им дала отбой вылета и поставила задачу охранять Зееэекс. Остальным - взлёт.
   Неделя до пространства Рыырс. Обычная рутина полёта. По новой инструкции, я должна отправить туда разведку, выяснить, что произошло, затем только флот. Наверное, так и стоило сделать, два нарушения подряд слишком даже для меня. Но... Чёрт с ним. Флот вышел в пространство весь целиком. Никаких чёрных дыр, никаких ловушек. Но флот вышел в пространство не в расчётной точке. Это с моими-то навигаторами! Да такого вообще никогда не случалось.
   - Каэльд, распорядись. Служебное расследование по поводу нештатного выхода в пространство. Срок - сутки. Хисс, подключаешься, как куратор.
   - Мне кажетссссся, я знаю, в чём дело... Иришка, проссссмотри гравитационную картину.
   - Да? Действительно...
   Конечно, легче предположить ошибку навигаторов, чем нарушение гравитационной картины пространства. Но кто мог предположить, что она так кардинально изменится? Раньше у звезды Рыырс было четыре планеты. Теперь три. Одну просто как корова языком, даже каменного облака не осталось. Что за чертовщина? Может, зря оставила часть кораблей? По спине пробежал неприятный такой холодок, как всегда, когда я вляпывалась в очередное дерьмо.
   - Та-а-к. Расследование - отменить. Каэльд, всем навигаторам благодарность в приказе. И премию, в оклад.
   - Может, половину? Нужны им те деньги...
   - Оклад. Если бы не они, мы больше потеряли бы. Да не жмись, они всё равно пожертвуют в пользу флота.
   И то правда. Выход в обычное пространство на таких условиях может легко привести к столкновению кораблей. Просто чудо, что этого не произошло. Деньги Та'Корн и вправду не особо нужны, благодарность больше радости принесёт. Лишь бы из этого дерьма вырваться.
   Каэльд исправно отстучал приказ на клавиатуре, затем уставился на экран и присвистнул.
   - Чего свиссстишшшь? - Спросила Хисс
   - Да вот. Смотрю. У Иришки редкостный талант влипать по самые уши.
   - Да? И что тут такого страшного?
   - Сама не видишь? Исчезла не просто планета. Военная база. А возле основной планеты висят чьи-то корабли. Глянь на радар.
   - А возле другой?
   - Пусто. Что там охранять? Ископаемых полно, а рудников там не было.
   - Всё-то ты знаешь...- сказала я.
   - Не я. Компьютер. - Каэльд ткнул в экран пальцем. Дурная привычка, но никак не отучится.
   - Молодец. Что делать посоветуешь?
   - Подумать ссссначала, - сказала Хисс. - Яссссно, что кто-то на них напал. Отбитьссся-то отобьём, но выяснить, что к чему...
   - А если это их корабли висят? - спросил Каэльд.
   - А что насчёт системы "свой-чужой"? Да и есть у них вообще корабли?
   - Если только Милаакк...
   - Милаакк не стал бы планету сносить. Тем более с военной базой. Да ещё и систему "свой-чужой" включил бы. Мозги нам запарить.
   - Ясно. Тогда двигаемся, и выясняем. Нас давно уже заметили, если не дураки.
   Подошли поближе. Флот чужих внушал уважение, хотя был меньше нашего. Сканеры показали, что орудия деактивированы. Плохой признак. Либо не уважают, либо хотят обмануть. Скорее и то, и другое.
   Я связалась с правительством планеты. Может, оно и не по чину, но с крысоидами только так можно разговаривать, через ближайшего большого начальника. Странный они народ.
   - Корректор Основы Рыырс Шиипшик. С кем имею честь? - Крысоид на экране не выглядел особенно важным, да и вроде бы его по-другому должны звать? Всякое может быть, выбрали нового. За неделю. Но федерация на месте. Уже хорошо. Может, и без драки обойдётся. Жаль, нет у меня приказа в бой не вступать.
   - Адмирал Ирина т'человек, командир флота галактической полиции, Зееэкс. Имею приказ выяснить, что у вас произошло.
   - У нас всё в порядке. Ничего не произошло. Сигнал бедствия был послан ошибочно.
   Ага. Взять штраф за ложный вызов и вернуться? В принципе, у меня есть такие полномочия. Вот только, не верится мне что-то в эту историю. Планету тоже по ошибке снесли? Чужие корабли для красоты висят?
   - Понятно. Счёт за ложный вызов будет вам выставлен своевременно. А что случилось с вашей планетой?
   - На военной базе производились эксперименты по созданию генератора антиплазмы. Произошёл взрыв. Прежний Корректор впал в панику, и послал сигнал бедствия.
   Ага. Так я поверила. Надо полагать, генератор антиплазмы чужаки привезли.
   - Хорошо. Тогда прошу вас, корректор, прислать мне подробный отчёт о событиях. Мне нужно что-то предоставить командованию. Сами понимаете, бюрократия... (Ну да, не любят крысоиды бюрократию. Но понимают, что без неё никак. А я тем временем решу, что делать.)
   - Это обязательно? Получив отчёт, вы улетите?
   - Да, корректор. Улетим, но не сразу. Изменение гравитационной картины вызвало повреждение гиперпривода на нескольких кораблях. Требуется ремонт. Как только он будет закончен, и отчёт будет на борту, мы улетим. Про счёт за ложный вызов я уже говорила.
   - Я согласен. Требуется ли помощь в ремонте?
   - Нет. Справимся своими силами.
   - Пусть ваш путь будет длинным и прямым, адмирал.
   - И ваш тоже, корректор.
   Я отрубила связь и вытянулась в кресле.
   - Ну, что скажете, друзья мои?
   - Дурь, - ответил Каэльд. - Как пить дать, вторжение. Запуганный корректор вешает лапшу на уши, а мы верим.
   - Правильно говоришь. Хисс, что делать?
   - По законы мы обязаны улететь, Иришшшка.
   - Не спорю. Но если бы ты была мной, как бы ты поступила?
   Хисс молча указала в пол наманикюренным когтем.
   - Точно. Спуститься, расспросить местных... Невозможно.
   - Почему? - спросил Каэльд. Я молча потрепала воротник мундира.
   - Понятно. А...
   - Голая не пойду. Крыскам плевать, но это не гхум и там холодно. Халат трепать тоже не хочу. А другой одежды у меня нет.
   - И что делать будешшшш? - Хисс пошевелилась. - Давай хоть местное радио послушаем.
   - Точно! Я и забыла, что ты знаешь кучу языков! Хисс, Каэльд, давайте!
   Каким-то волшебством Каэльд нащупал частоту местного радио. Хисс переводила. Я записывала на кристаллы. Ничего особенного. Планетные новости. Никаких славословий в честь пришельцев. Всеобщий траур. Спорт. Обсуждение проекта создания шахт на второй планете. Никакого повального единодушия, характерного для тоталитарного государства. Кто-то протестует против чужаков, кто-то ругает правительство. Я потерла виски, чтобы как-то прогнать мигрень. Два часа времени впустую. Психологи прокрутят эти записи, сделают вывод... Но это не скоро.
   - Что скажешшшь, Иришшшка? - сказала Хисс. С трудом поняв, что это не перевод, я ответила:
   - Уходить надо. Мы своё дело сделали. Здесь всё тишь да гладь, да божья благодать.
   - Хм.. А ты сама в это веришь? - насмешливо спросил Каэльд.
   - Нет.
   Зазвенел сигнал вызова. На экране появился заместитель корректора, зодчий основы. Разговор был короток. Он просто прислал отчёт о чужаках, квитанцию о штрафе, попрощался. Я прочитала отчёт внимательнейшим образом. Да, пришельцы из независимого мира. Нормальный договор на разработку полезных ископаемых, всё законно. Интересно, как он согласуется с проектом шахт на второй планете? Внутреннее дело Рыырс, вмешиваться не имею права.
   И мы ушли. Неприятно, конечно, чувствовать себя дураками, но что поделать? Судьба. Но приключения только начинались.
  
   На выходе у Зееэкса нас ждала засада. Навигаторы вовремя засекли скопление кораблей и вывели флот в самом выгодное положение - так, что мы оказались между противником и звездой, на весьма приличном расстоянии. То, что это именно противник - я поняла сразу после того, как с Зееэкса поступили многочисленные сигналы о нападении из космоса и захвате нескольких городов, а потому приказала атаковать чужие корабли. У них было численное преимущество, у нас - внезапность.
   Первыми же залпами электронных пушек мы вывели из строя четверть кораблей врага. Многого это не дало, через несколько минут они снова были в строю, но зато и мы подобрались поближе, как раз чтобы ударить из тяжёлых орудий и психотронок. Тут нам повезло больше! Часть кораблей противника превратилась в огненные шары, часть потеряла управление и вышла из боя. Позже их подобрали, экипажи покончили с собой, как на "Громовержце". Но этого всё равно было мало. Оставшиеся крейсера выпустили истребители. Слава богу, хоть тут нам повезло! Электронные пушки мгновенно выжгли их компьютерную начинку, а починить истребитель можно только на базовом корабле. Впрочем, хоть они и летели по инерции и были неуправляемы, стрелять могли с чистой совестью. Ладно! Плевать, - решила я. Внезапно на экране вспыхнул сигнал психотронной атаки. Защита сработала, я даже не почувствовала укола совести. Я только усмехнулась и выпустила наши истребители, приказав им не выходить из-под защитного поля. Такова была новая тактика, выработанная командованием. Конечно, эффективность снижается, поскольку истребитель превращается всего лишь в автономное орудие, но мне и этого хватало. Десяток острых лучей вонзился в защиту вражеского крейсера, как шпаги тореадоров в быка. На некоторое время в космосе расцвёл огненный цветок: защита пыталась поглотить энергию слабых, но дальнобойных пушек. Бесполезно! Цветок погас, иглы лучей пронзили реактор противника. Теперь, лишённый энергии, он был беззащитен.
   Остальные мои корабли применили туже тактику. Не обошлось без жертв, увы. Несколько истребителей "Любимчика" выпали из-под прикрытия и были обстреляны. К сожалению (или к счастью?) они таранили один из транспортников врага. Кроме того, я потеряла несколько крейсеров, не успевших вовремя поставить защиту и обстрелянных психотронкой. Чёрт!!! Наверняка виноваты технари, но с них уже не спросишь! Я пообещала себе разобраться с этим, но... как всегда, свалят на погибших и концов не найдёшь. Ладно, устрою полную проверку всему флоту, когда вернёмся. И ревизия раз в месяц, если не чаще! Внезапно отказал кормовой компьютер. Один из вражеских истребителей, подбитых, по инерции вошёл под защитное поле "Неустрашимого" и каким-то чудом выстрелил из электронной пушки. Нашу защиту как корова языком слизнула, не говоря уже о тактическом компьютере, радарах, видео и цифровой связи. Хорошо, что эта пушка не действует на более примитивную технику, радио оптика и простейшие электрические цепи у меня остались. Я тут же вывела их на свой пульт и запросила техников о повреждениях. Результат оказался лучше, чем я ожидала: несколько минут и всё будет исправлено. Вот только и противнику хватило этих нескольких минут с лихвой. "Неустрашимый" резко дёрнулся от удара. Раздался жуткий треск, с которым совпали два крика: "Нет!!!". Меня куда-то швырнуло, раздался хруст, удар... Я ничего не поняла. Но позже... Я лежала на полу, придавленная телом Каэльда, вся в крови. В его крови и мозгах. Приборный блок сорвался с креплений и падал на меня. Каэльд и Хисс кинулись на выручку. Хисс не успела, он успел. Тяжёлый блок напрочь размозжил ему голову, как потом мне объяснили.
   - Нееет!!! - заорала я, поняв, что случилось непоправимое. - Ки!!! Вставай!!!
   Я теребила мёртвое тело, понимая, что это бесполезно, но на что-то надеясь.
   - Ты ничем ему не поможешшшь....- Услышала я голос лучшей подруги. - Он прошшшшёл через врата, но сссспас тебя.
   - К чёрту всё!!! И врата ваши к чёрту!!! - заорала я. И хотела как следует врезать ей по морде, но тут зазвенел сигнал вызова. Машинально я ответила.
   - Адмирал, системы корабля в норме, ремонт закончен, защита восстановлена. - Доложил дежурный офицер. - Какие будут приказания?
   - Уберите труп из рубки, - приказала я. - Замените мне кресло. И поторопитесь.
   - Будет сделано!
   - Что ты собираешься делать? - спросила Хисс.
   - Воевать. - Бросила я и посмотрела ей в глаза. Не знаю, как я выглядела, но Хисс испуганно отошла в сторону. Мне было всё равно.
   Унесли труп. Принесли кресло. Установили мгновенно и смылись.
   Я молча уселась за пульт и уставилась в экран тактического компьютера. Мы несли потери. Несколько моих истребителей вылетели из-под защиты и были обстреляны. Но зато два вражеских корабля превратились в огненные шары, когда мои парни умудрились прострелить им реакторы. Это стоило мне нескольких истребителей. Со мной происходило что-то странное, пропали все эмоции, остался холодный разум. Искорки на экране, бывшие ранее живыми людьми вдруг стали просто искорками. Живой силой и потерями, не более. Я отдала несколько приказов уцелевшим кораблям, сосредотачивая огонь на флагмане. Несколько ракетных залпов и он сгорел. Я потеряла ещё два крейсера, но ситуация несколько переменилась, противник начал отступать. Несколько кораблей открыли зоны перехода, я тут же их заблокировала. "Нет уж... Ни один не уйдёт!" - решила я. Двое всё-таки ушли, успели открыть зону перехода. Впрочем, несколько выстрелов из психотронок им всё-таки досталось. Надеюсь, толк был.
   - Отстрелялись, - хмуро сказала Хисс. - Собираем обломки и на базу?
   - Если она ещё есть, та база, - ответила я. - Хорошо, что мы оставили часть флота. Надеюсь, они достойно встретили этих уродов, кем бы те ни были.
   - Надеюссссь... Но судя о тому, что уроды осталисссь...
   - Хисс, не наводи паники. Возможно, наши просто отогнали их к планете, а сами окопались.
   - Хорошшшо бы... Что сейчассс?
   - Подбираем наших. Остальное... Сбросим навигационный бакен, потом разберёмся с чужими. Сейчас не до них. А пусть хоть вообще сдохнут. Идём к планете.
   Бакен сбросили. К планете подошли. База была разрушена. Треть флота, оставленная мною, болталась по орбите в виде обломков. Мы очистили космос от пришельцев, но как быть с теми, что оказались внизу? Несколько чужих транспортников поднялись с планеты и попытались пройти мимо нас. Даже не стала тратить ракеты и выпускать истребители, просто прихлопнула их психотронками, пусть летят в пространство братской могилой. Столица лежала в руинах, но, судя по телепередачам, чужаков там не было. Не пустили их мои парни. Сами погибли, но не пустили. Несколько городов были оккупированы, среди них Кронцглинг. В памяти всплыла рыжеволосая кирнийка. Айна. Я решила, что лично займусь этим городом, чего бы мне это не стоило. Распределила отряды по оккупированным городам, и вперёд. Возле города стояли пара чужих транспортников, я их просто сожгла. Хисс заикнулась насчёт заложников, которые там могли быть, не обратила внимания. Всё что я хотела - уничтожить всех чужаков, отомстить за Каэльда. Кажется, удалось. Я шла во главе отряда по городу, даже не надев брони. Мы врывались в каждое занятое здание, и я резала всю синекожую сволочь, которую видела на пути. Хорошая вещь, нитевик, жаль, что режет беззвучно. Но тем страшнее. Чужаки поначалу пытались сопротивляться, потом падали на колени, что-то верещали по-своему. Ни один не выжил. К вечеру Кронцглинг был очищен. Чуть позже остальные города. Я направилась к Айне. Её дом был разрушен, но жители спаслись в подвале. Как хорошо, что она тоже была там! Хотелось обнять её, заплакать, но слёз не было.
   - Ирина, что с тобой? Вы их выгнали?
   - Да. Мы их выгнали.
   Я замолчала. Не знала, как есть сказать, поэтому просто брякнула:
   - Каэльд погиб.
   - Ясно... - она обернулась и села на обломок стены, не обращая внимания на покрывшее его каменное крошево. - Как это случилось?
   Я рассказала.
   - И теперь ты... Я понимаю, г'йохль. Или нет?
   - Он погиб, спасая мою жизнь. Думаю, это не считается.
   - Да, верно. Согласно обычаям... - Айна задумалась. - Знаешь, старейшинам придётся здорово поломать голову над этим парадоксом. Покончить с собой будет неуважением к нему. Молю, обещай, что не сделаешь этого!
   - Это единственное, что я могу тебе обещать, Айна. Всё пошло прахом. Война это или провокация... Знаешь что? - я сунула руку в карман и вытащила кредитку. - На какое-то время тебе этого хватит.
   - Спасибо. - Она спрятала карточку в карман. - Скажи, когда и как ты будешь провожать Каэльда?
   - Всех. Как только очистим остальные города, затем наверх. Соберём тела и обломки. Тогда и проводим.
   - Ирина, я понимаю, что это наглость, но... Можно я буду при этом присутствовать?
   - Ты знаешь, это запрещено.
   - Знаю. Но я в своём праве.
   Я взглянула в её зелёные глаза и поняла: чёрт с ним, с запретом. Никогда не прощу, если откажу ей в этом.
   - Это запрещено. Поэтому я не возьму тебя наверх. Если мои люди увидят, кто-нибудь доложит.
   В её глазах появилось отвращение. Не детская обида, такое просто не вязалось с ней.
   - Так что, надеюсь, что ты не пробежишь у них за спиной в сторону кормового люка, который будет случайно открыт во время построения. Даже если и пробежишь, там будет стоять Хисс. Даже если она не заметит тебя до старта, то заметит после, когда я не смогу вернуть корабль вниз. Ты меня хорошо понимаешь, Айна?
   Зелёные глаза широко открылись и в них блеснули чёртики. До чего обаятельная девчонка, чёрт побери!
   - Да. А построение точно будет?
   - Вообще-то совершенно необязательно, но сегодня мне почему-то захотелось увидеть весь экипаж крейсера на поверхности, под открытым небом. Сказать им, что они молодцы, довести сведения от остальных отрядов. Мне кажется, это будет правильно, ты согласна?
   - Да.
   - Хисс, а ты всё поняла? - обратилась я к подруге, неподвижно стоявшей рядом.
   - Да. Мне давно хотелоссссь... повнимательней рассссмотреть противопожарную инсссструкцию, висящую в кормовом люке напротив входа. Это ведь не возбраняется, адмирал?
   - Нисколько.
   - Ирина! Ты самая лучшая! - воскликнула Айна и повисла у меня на шее.
   Обломки и трупы собрали. Упаковали в специальные ящики. Приготовились к прощанию. Эта сцена до сих пор стоит у меня перед глазами.
   Я на трибуне перед камерой. Перед моими глазами бежит текст, не слишком быстро, сообразуясь с тем, как я его читаю. Я плохо соображаю, что там написано, какая-то патриотическая бредятина, смешанная со славословиями. Мои губы механически повторяют слова, но мозг в них не вчитывается, они проходят сквозь меня, как свет сквозь стекло, не оставляя следов. Эти слова - не для меня. Они для флота. Для экипажей уцелевших в бою кораблей. Мне не до этого, я хороню любимого. Наверное, стоило бы заплакать, но я не плачу. Не потому что нельзя, не потому что косметика потечет. Я уже выплакала слёзы. Ночью, сидя в каюте с лучшей подругой. Хисс, как никто, умеет поддержать человека в его горе. Слова, которые я читаю, не имеют никакого отношения к той восковой кукле, которая лежит в гробу. Я смотрю туда, стараясь ненадолго отрываться от экрана. Мысленно я произношу другие слова, тёплые, настоящие, которые говорила ему живому когда-то и уже никогда не скажу. Как хочется произнести их вслух! Кажется, сделаю это, и он встанет. Но нет, зачем обманывать себя? Глупо...
   Слова кончили ползти по экрану. Слава богу. Теперь последнее. Я дёргаю маленький рычажок справа, подавая сигнал. Два солдата закрывают гроб, и он начинает медленно ползти по рельсам к люку. Господи, как же хочется прыгнуть на него, и вместе с ним оказаться в открытом космосе! Сигнал. Гроб вылетел наружу. На экране видно как он удаляется в направлении большой оранжевого солнца Зееэкса? Гроба уже не видно, а я всё равно почему-то жду вспышку, хотя знаю, что он упадёт в горнило звезды только через несколько дней, и вспышка будет настолько мала, что я её не увижу. Когда-то среди предков Каэльда считалось, что чем больше погребальный костёр, тем больше почёт покойнику. Я дала своему любимому такой костёр, какого не было ни у кого из его предков, практически вечный. Что я ещё могу для него сделать? Ничего...
   Слава богу, обряд завершился. Я слезаю с трибуны и ухожу в каюту, гордая и красивая, высоко подняв голову. Сзади меня тяжело топает Хисс, нарушая торжественность момента и Роэрд, мой новый начальник штаба, назначенный вместо Каэльда. Интересно, когда он поймёт напрасность своей надежды переспать со мной? Наверное, на моих похоронах. В коридоре я отдала ему последние распоряжения и отправилась в каюту. Пускай ведёт флот вниз, он сможет. А мне надо отдохнуть. Очень надо. Одной. Да. Теперь я всегда буду отдыхать одна, если только мне не придёт в голову переночевать в каюте Хисс.
   Снова здание Совета. Точнее, руины. Да и совет в неполном составе, ещё не выбрали новых взамен погибших. Часть помещений здания ещё действует, в одном из таких я сижу на приёме у командующего объединёнными флотами полиции. Зовут его Ваалд. Т'кирн, естественно. Битый час общаемся.
   - Даже не знаю, Ирина, что с тобой делать. Наградить бы, но такой процесс жертв среди мирного населения... - Он развёл руками - И ни одного пленного. Только изображения. Мы даже не можем идентифицировать их расовую принадлежность.
   Я молчала. Всё, что надо сказать - уже высказала. И что потери среди гражданских - вина чужаков, и что кормить таких пленных неведомо чем, не говоря уже о бактериях, которых они могли занести на планету в своих телах. И много чего остального. Он в очередной раз вздохнул.
   - Ладно. Оставим как есть, к награде представлю, пусть наверху решают. С журналюгами сама разбирайся. (О! А Киорк никогда бы меня этим шакалам не сдал! Жаль старика.) Флот Суэнка уже вылетел с Фацеце, по прибытии займётся ремонтом твоих развалин. Эх, Ирина-Ирина... Сколько с тобой проблем... Ну доведи свой г'йохль до конца, а? Обычай всё ж...
   Я разозлилась. Чёрт бы их побрал с этими идиотскими обычаями! Не обязана я резаться и всё тут. Пожить хочу. Землю от гронов прикрыть хотя бы.
   - Сам режься, я не обязана. - Резко бросила ему в лицо. - Глянь мне в глаза! Нет, глянь, адмирал. Где ты видишь вертикальные зрачки? - Я уставилась на адмирала. Некоторое время он смотрел на меня, затем опустил взгляд. - Посмотри на мои руки. Где ты видишь втягивающиеся когти?
   - Ваш г'йохль...
   - К чёрту г'йохль! Каэльд спас мне жизнь, погибая. Хисс свидетель. Будешь спорить со скуош?
   - Нет. Ладно, меня это не касается. Приказ такой. Прямо сейчас снимаешь все корабли с патрулирования независимых миров. Всех миров. И без твоих штучек. Мне нужен весь твой флот здесь и как можно скорее.
   - Но...
   - Отставить. Никаких но.
   - Война?
   - Пока нет. Даже это нападение не считается войной. Ты в курсе, что некоторые думают, что эта акция была спланирована ради того, чтобы убрать тебя?
   - О как... Польщена. И чем я так знаменита, можно узнать?
   - Не знаю. Но многие связывают акцию с про...
   - С чем?
   - С простой констатаций факта, что ты насолила милаакканцам.
   - О как? Нет, Ваалд, раз ты сказал а, говори б. Я уже грон знает сколько времени слышу про ваше дурацкое пророчество и ни разу не слышала полностью. Выкладывай.
   - Грон! Адмирал, вы свободны! Занимайтесь флотом!
   - Ну уж нет... Выкладывай мне всё, что знаешь о пророчестве, Ваалд, или я вытащу эту историю из Хисс! Я не шучу, ты меня знаешь.
   - Адмирал!
   - Да, адмирал? - Я нагло уставилась ему в глаза и зазывно облизала губы. Он смутился.
   - Только без вот этих ваших вот!
   - Без чего? - захлопала я ресницами.
   - Без этих штучек! Вон!
   - Не уйду, пока не услышу всё о пророчестве.
   Ваалд вскочил, упёрся в стол руками. Лицо его побагровело. Ещё чуть-чуть и инфаркт. Надо оно мне? Я встала напротив него.
   - Вот что Ирина. Сделка. Вы месяц не пытаетесь ничего узнать о пророчестве, а я вам... Три средних крейсера. Новые, только что прошли испытания и освящены та'корн. Готовились на Реорте, а я их отдаю вам. Договорились?
   - Четыре крейсера, адмирал. Сами знаете, у меня только восемьдесят кораблей, не считая тех, что патрулируют независимые миры. Четыре крейсера.
   - Три. И один тяжёлый. Сборка закончена, испытания начались. Получите через полтора месяца. И до той поры забудьте слово "пророчество", как кошмарный сон. Договорились?
   Я задумалась. Всего полтора месяца и четыре новеньких корабля. Игра стоит свеч. Да и чёрт с ним, с пророчеством. Кирны буквально жить не могут без этой мистики. Заслать к ним цыганский табор, то-то смеху будет...
   - Договорились. Но ты мне сам расскажешь, Ваалд.
   - Прости, Ирина. - Он сел и вытер лысину. Лицо снова приобрело нормальный цвет. - Прости, но от меня ты это не услышишь. Ты свободна.
   Хм... Серьёзное, наверное, пророчество. Ну и чёрт с ним.
  
   Прошли полтора месяца. Ничего хорошего за это время не произошло. Ещё несколько десятков миров отделились от союза. Совету пришлось создать для них отдельный статус - отсоединившиеся. Происходил этот процесс тихо и вполне законно, как любая подлость. Потому нас и не касалось. Были мелкие стычки между правительствами планет и сепаратистами, но пока они не выходили за пределы атмосферы - нас не волновали.
   Суэнк потихоньку восстанавливал мои корабли, по принципу из трёх разбитых - один целый. В воздухе висело ожидание какой-то пакости. И эта пакость настала. В один прекрасный день мы с Хисс сидели в штабе и служили службу, обсуждая последнюю моду на раскраску гребня скуош и купальники для фаарзи в женской фазе. С одной стороны, встроенный в купальник корсет формирует изящную фигуру, с другой это должно быть дьявольски не удобно. А модная раскраска, имитирующая пламя, совершенно не нравилась Хисс, но, на мой взгляд, очень неплохо смотрелась бы на её гребне и отлично гармонировала с красными глазами, полными ярости. Выглядело это гораздо лучше, чем надоевший зимний камуфляж. Внезапно зазвонил селектор. Это мой зампотех доложил об окончании приёмки "Попрыгунчика", тяжёлого крейсера. Того самого, обещанного Ваалдом. Я вспомнила о нашем последнем разговоре.
   - Хисс... Давай-ка сменим тему. Тряпки и мазилки это хорошо, но я слышала о некотором пророчестве, якобы имеющем ко мне отношение...
   - Да? Это скушшшно... И вообщщще, у кирнов полно разных пророчессств. А вот посссмотри, интересный кирнийсссский наряд...
   Я взяла журнал, закрыла и отложила в сторону.
   - Хисс, я узнала, что это нападение на базу, возможно, было нападением персонально на меня. Вроде бы это связано с пророчеством. Я хочу себя обезопасить. Имею право?
   - Иришшшка, поверь мне. Лучшшше тебе об этом не знать.
   - Да? А мне кажется, что мне лучше знать, о чем я должна знать. Если целый флот непонятно каких чужаков громит столицу Союза, чтобы избавиться от меня... Хисс, о чём пророчество?
   - Ты насссстаиваешшшь?
   - Да.
   Хисс замолчала.
   - Хорошшшо... Ты имеешь право знать, хотя... Слушай же. Сразу после окончания войны нашшш мудрец, Хуаш аш Туруш, известный тем, что предсссказывал будущщщее, хоть и не всссегда удачно, впал в долгий сон. Есть у нас такая болезнь, когда...
   - Пропусти. Летаргия меня не интересует. Давай коротко. И без песнопений.
   - Хорошшшшо. Выйдя из сссна, он предрёк, что придёт некто, не принадлежащий ни к одному миру, и принадлежащщщий ко всем. И потеряет он ссссвоих близких и будет одинок, но и будет со вссссеми. И зажжёт он звезду. И должен он будет погибнуть, но будет жить. И будет большшшая война, но он закончит эту войну. А потом вернётссся домой и насссступит мир.
   - Очень интересно. А причём тут я?
   - Уже давно я заметила, что ты подходишшш под это описсссание. По мужу ты кирн, сссама ссссказала как-то раз. Ссстаршшшая мать клана на Гхуме. У тебя младшшший сссан та'корн и безмолвная речь. И, формально, ты не нарушила ни одного закона за время ссслужбы, разве не так, сссумасссшедшая фаарзи?
   - Ну ладно. Допустим. А что во мне от ссскуошшш?
   - Ничего, но... наши старейшины хотели ссссделать тебя почётной гражданкой Проклятой планеты. За моё исссцеление в Шешшшендрике и захват двух чёрных кораблей. Мне ссстоило большого труда отговорить их.
   - Зачем? - задала я бессмысленный вопрос. Сказать, что я была удивлена значит ничего не сказать. Почётная скуош, надо же...
   - Чтобы отвесссти от тебя пророчессство.
   - Отвела?
   - Похоже, нет. В тебе ессссть дух скуош.
   - Ладно. Близких я потеряла, включая Каэльда, но ты со мной. Погибнуть должна была, чёрт бы побрал этот г'йохль. Пусть так. Пусть это обо мне, хотя ни хрена я не верю в эти пророчества. На кой чёрт от меня это скрывать? Пугать не хотите?
   - Есссть ещё одно обстоятельство, Иришшшка. Хуаш аш Туруш предсказал, что война начнётся в тот день, когда этот некто узнает о пророчессстве.
   Я присвистнула. Так вот почему Ваалд не хотел мне сам ничего говорить! Ну надо же! Кстати, сколько времени? Ага, день почти прошёл.
   - Ладно, Хисс. Если это пророчество про меня, то у него не так много времени, чтобы начать сбываться. Если до полуночи не начнётся война...
   Стук в дверь. Роэрд. Выглядит замученным, но держится крепко. За это я и ценю кирнов. Чёрт, как же мне не хватает Каэльда!
   - Заходи. Надеюсь, ты принёс хорошие новости? Плохими за последний месяц я сыта по горло.
   - Смотря как сказать. - Роэрд взял с кресла модный журнал и положил на край стола. - С одной стороны, всем плохим новостям конец. Распад Союза не имеет значения, неясности кончились. С другой стороны... - Он протянул мне лист пластика, с отпечатанным приказом Совета и Ваалда. Первый гласил о преобразовании полиции в патруль, второй предписывал немедленно поднимать флот и выдвигаться в условленную точку пространства, на соединение с остальными флотами. Судя по всему там должна была начаться первая битва. Я молча протянула бумагу Хисс. Пророчество начало сбываться.
  
   Висят в пространстве два флота, наш и гронов, в боевом порядке. Боя нет. Я второй час мучаю бортовой компьютер, надеясь выработать хоть мало-мальски выигрышную тактику. Но скорее, для того, чтобы не сойти с ума от ожидания. Уверена, что командиры других кораблей заняты тем же.
   - Какие перспективы? - Спрашивает Роэрд. Хисс мрачно молчит.
   - Дерьмо, - отвечаю я. - В лучшем случае уцелеют один-два корабля с обеих сторон.
   - Дерьмо, - соглашается Роэрд. Интересно, он уже потерял надежду залезть в мою постель? Что за чушь лезет в мою голову!
   Вызов с "Любимчика". Командир докладывает о неисправности систем вооружения и ходовой части. Чёрт! И нечего уже не сделать, поздно! Вызов с "Могучего". Тоже самое. Ещё вызов. Ещё. На панели зелёные квадратики сменятся красными, один за другим. Пара минут - и мой флот обезврежен. Включая "Неустрашимый".
   - Что делать будем? - шепчет Роэрд. Он спокоен, даже не побледнел. Откуда я знаю! Главное - не впасть в истерику.
   - Ничего. - Говорю я, чувствуя, как по спине течёт холодный пот. - Сейчас доложу Ваалду.
   Вызываю Ваалда. Даже не выслушав, яростно рычит и обрывает вызов.
   - Кажется, не только мы. Все флоты парализованы.
   - Ясно. - Роэрд держится молодцом, даже не побледнел. Только взгляд стал твёрже.
   - Хотела бы я знать, почему они не нападают? - говорит Хисс. Между прочим, мне тоже интересно знать. Если это сработало какое-то оружие гронов, то они должны начать нас убивать. Но они молча висят напротив нас. А что если... В конце-концов, я что, должна молча сидеть и ждать у моря погоды? Я закрыла глаза и сосредоточилась. Крик на безмолвной речи требует некоторых усилий, больших, чем простой разговор. А мне нужно было громко кричать. Чтобы услышали корабли гронов. Я очень хотела узнать, что происходит.
  
   Тишина. Я крикнула ещё раз. Кто-то отозвался, но тихо. Странно, что наши та'корн молчали. Я крикнула в третий раз. Теперь результат был налицо. В голове будто вспыхнуло ослепительное белое сияние. Именно сияние, даже не свет. Мне показалось, я куда-то лечу. Вдруг я заметила, что сижу в комнате, лишённой цвета. Пол, стены, потолок... Всё белое. Напротив меня стоит женщина, которая кажется мне знакомой. Одета в форму, как моя. Светлая, худенькая... Да ведь это я, только маленькая! Смотрит удивлённо. Мой клон? Я попыталась закрыть глаза, не получилось. Парализована? Не похоже, такое ощущение, будто у меня нет век. Не вырезаны, а именно нет, с детства. И внизу вижу... что-то тёмное с двух сторон. Вообще, какое-то странное чувство, как будто я не в своём теле. Точно! Не в своём! Вот оно - моё тело, напротив меня! Но кто в нём и как я выгляжу? На первый вопрос ответить легко, скорее всего, грон. На второй - сложнее. Я пошевелила руками. Так. Они упираются в пол, обе пары, я чувствую. Уже хорошо. Посмотреть вниз не могу, не беда. Две руки протягиваю перед собой. Огромные мохнатые лапы, красные. На концах каждой - по два ярко-синих когтя. Хм... Что-то мне не хорошо. Женщина напротив меня тоже внимательно рассматривает руки, поднося их к лицу. Забавно, что изогнуться и осмотреть себя она не пытается. Так, что ещё? Чувствую ноги, две пары... Итого - восемь конечностей. Восемь??? Я паук? Боже! Всегда невыносила этих тварей и теперь оказалась внутри одной из них! Попыталась сделать шаг, оступилась. Всё-таки восемь лап требуют большой координации. Ладно, буду стоять неподвижно. Если бы не боль в яйцекладе... Яйцеклад? Мне сохранили женский пол! И на том спасибо. Я досадливо щёлкнула жвалами. Женщина напротив ойкнула. Затем изогнулась и осмотрела себя. Не передать словами, какое отвращение выразилось на её лице! Ничего, потерпи. Узнаешь, как чужое тело занимать. Мне, кстати, тоже не сладко. Интересно, чем я дышу? А ещё интереснее, где я и кто сделал с нами этот фокус? Пора бы уже ему и объявиться.
   - Кто ты и как оказалась в моём теле? - спросила я на стандартном. Моё тело удивлённо открыло глаза, затем несколько раз странно дёрнулось. Открыло рот, закрыло. Помычало и начало говорить. Странно, слова не соответствуют движению губ. Кстати, чем я их слышу? Такое ощущение, что они звучат прямо в мозгу. А вот звуки, издаваемые моим телом, непонятные и нелепые, слышу отдельно от слов. Какая-то хитрая система перевода?
   - Я меч-оператор пятой башни крепости империи гронов. А ты кто и по какому праву занял... заняла моё тело?
   - Адмирал флота Зееэкса, Галактический Союз. Второй вопрос возвращаю тебе, хотя, думаю, на него должен ответить кто-то третий.
   - Похоже на то. Хотела бы я знать... Слушай, а как вы обезвредили наши орудия?
   Ого! Значит...
   - Откровенность за откровенность, меч-оператор. Все мои корабли лишены двигателей и орудий. И не только мои. Теперь я понимаю, почему вы на нас не нападаете.
   - И вы на нас. В дело вмешался кто-то третий, я думаю. Интересно, кто?
   - А ещё интереснее, что они с нами будут делать. - Я задумчиво щёлкнула жвалами, или как там они называются. - В голову не приходит ничего хорошего. Возможно, кто-то хочет быстро прекратить войну, застававив нас драться в одинаково сложных условиях. Флот проигравшей стороны будет уничтожен. Есть ли мысли потолковее?
   - Нету. А если нас заставят драться, какой будет итог?
   - Не знаю. Что смешно, ни ты, ни я не станем уничтожать своё тело, верно?
   - Ты так считаешь?
   - Да. А ты не согласна?
   - Согласна, конечно. Моё дорого мне как память. Кроме того, яйца... Будь мы в своих телах, кто бы победил?
   - Не знаю. У тебя сейчас есть оружие, которым меня можно убить, но ты им не владеешь. Будь я в своём теле, ты бы меня даже не задела. Я не владею твоим телом, и не знаю, чем оно вооружено. Жвалы ядовитые?
   - Жвалы? А, да... челюсти. Да, ты права. Ядовитые. Драка отпадает. Разве что кто-то из нас совершит самоубийство. Мне бы не хотелось, чтобы это была ты, адмирал.
   - Мне тоже, меч-оператор. Уничтожить своё тело и остаться в твоём... Да никогда в жизни!
   Меч-оператор посмотрела вниз.
   - Послушай, у меня какие-то проблемы...
   - Что такое? - я не на шутку испугалась.
   -Боль здесь, и... как-то странно себя чувствую... - она указала на низ живота. Я облегчённо вздохнула.
   - Не пугай меня так больше... В правом кармане...
   - Каком?
   - Правом. Подними руку. Ага. Это левая. Под другой рукой карман. Внизу. Да, этот. Сунь туда руку и вынь оттуда...
   Я в двух словах объяснила что такое прокладка и что с ней делать. Кирнская медицина не смогла избавить меня от лунного цикла, но доза коктейля гормонов помогала мне его провести относительно быстро и почти комфортно.
   - Так, ну ладно. - Меч-оператор привела мою форму в порядок. - Драться нас не заставят. Что ещё может быть?
   - Игра, наверное... - прочитанные в детстве фантастические рассказы наводили на разные мысли. - Кто выиграл, того и флот победил. Только... я игру к ничьей буду сводить, уж извини.
   - Я тоже. - Меч-навигатор переступила с ноги на ногу. - Глупо ставить жизни людей в зависимость от умения играть в сиищщис. А если они придумают игру, в которой не будет ничьей? Или заставят бросать монетку?
   - Я им сама брошу... Гранату. Чтоб игралось веселей. Никаких игр с незнакомыми людьми - полезное правило.
   - Откажешься играть - засчитают поражение. Твой флот погибнет.
   - Он и так погибнет. Ты в курсе, что в случае боя не уцелеет ни один корабль с той и с другой стороны?
   - В курсе. Сто раз гоняла тактический решатель, пока он не задымился. Будьте вы прокляты с вашими войнами...
   - Мы? Разве мы начали эту войну?
   - А кто? Кто устраивал провокации на границах? Кто напал на колонию траакков и набросал обломки наших кораблей? Где вы их взяли, кстати? Склепали на своих верфях?
   Это уже стало интересным. Обломки кораблей, значит. Вот оно как.
   - Знаешь, я могу задать тебе аналогичный вопрос насчёт обломков кораблей. И даже более того, я знаю, как ты на него ответишь. И у нас с тобой появится много новых вопросов...
   - Да? И каких же?
   Более всего меня раздражало то, что говорит она, не пользуясь мимикой. Такое ощущение, что имеешь дело с маской, имитирующей меня саму. Но я сдерживалась.
   - Кому понадобилось нас стравливать? Дело в том, что такие же хохмы с обломками недавно происходили у нас. Мы решили, что это ваших лап дело.
   - Полный бред. Нам это не нужно. А мне тем более.
   - Я чувствую. Сколько тебе осталось времени до кладки, меч-оператор? День, два?
   - Примерно три. Я уже давно приготовила гнездо. И вот, теперь... Как всё гнусно...
   - Мягко сказано. Чёрррт... Мой мужчина погиб, думая, что спасает меня от вас. А на самом деле - махинации какой-то сволочи.
   - Но он же защитил тебя?
   - Лучше бы он не смог этого сделать.
   - И что теперь, адмирал? Будешь мстить?
   - Кому? Тебе? Не ты его убила. И даже не те, кто нажимал кнопки на пульте. Знаешь, где происходят войны на самом деле?
   - В космосе? На планетах?
   - Нет, меч-оператор. Не на крейсере. И не поток антиплазмы уничтожает целые миры и гасит звёзды. Смерть таиться не там. Она живёт в уютных кабинетах, полы которых устланы мягкими коврами, а в бокалах играет вино. Именно там и живут войны. Одно слово между делом, полунамёк, полувзгляд... Росчерк пера на документе, подсунутом под руку красавицей-секретаршей. И мой Каэльд гибнет, а твоё гнездо остаётся пустым. И ни мономолекулярная нить, ни поток антиплазмы, ни смертоносные лучи, ничто не играет тут роли. Ты хочешь воевать, меч-оператор? Я нет. Будь моя воля - все наши корабли вернулись на базы.
   - Знаешь... - она сделала шаг, неловко, раскинув руки. Другой, третий... Да, о драке между нами и речи быть не могло. - Как ты ходишь? Две ноги, так неустойчиво... Я тоже не хочу воевать. Я бы тоже вернула наши корабли назад. Тем более, если ты не врёшь...
   Я только грустно щёлкнула жвалами.
   - Не вру. И мне очень хочется поговорить с теми, кто дёргает за ниточки. Эй! Вы! Отзовитесь!!! - последние слова я попыталась сказать как можно громче. В мозгу раздался голос.
   - Мы проводим очередную инспекцию. Мы собрали две группы существ, идущих по разным путям развития. Они решили уничтожить друг друга. Возникла опасность пространственно-временной флуктуации. Мы не можем этого допустить. Мы выбрали двух существ, из каждого скопления, чтобы они между собой решили, какой группе жить. Они решили, что жить должны обе группы. Пусть так и будет.
   - Что??? - сказали мы одновременно. Меч-оператор удивлённо посмотрела на меня. Осваиваешься в моём теле, молодец. Я не могу повернуть к ней голову, но прекрасно вижу её боковой парой глаз.
   - Хорошо. - Сказала она. - Войны не будет. Вы повлияете на наши правительства и корабли разлетятся по домам. А потом?
   Хороший вопрос, правильный. Молодец, меч. Соображает.
   - Мы предпримем чистку среди миров, я думаю. - Ответил голос в голове. - Те, которые, слишком слабы, чтобы выжить, будут уничтожены. В прошлый раз это должны были сделать представители империи гронов, но они не оправдали надежд. Теперь мы сами возьмёмся за дело...
   Я опять щёлкнула жвалами, но, кажется, слишком сильно.
   - Какого чёрта! Кто дал вам право решать, кому жить, а кому нет? Тоже мне, боги хреновы! Вы, что ли миры создавали?
   - Да, мы. Мы создали миры, заселили их существами и считаем, что плохо сделанные миры надо уничтожить. Брак в работе недопустим.
   - Ах, вот как? - это уже меч-оператор - А может и вы чей-то брак? Вам это в голову не пришло?
   - Вы, может, и мой мир уничтожите? - заорала я. А может, лучше, работать с головой, чтобы брака не было? Выйди сюда, тварь, я твою божественную черепушку в клочья разнесу!
   - Спокойно... - другой голос в голове. Да сколько же их там! - Уничтожение слабых миров - только вопрос, обсуждается. Мы внесли предложение - не уничтожать, но помочь в развитии...
   - Час от часу не легче... Теперь они будут решать, кого казнить, кого миловать... Боги-дьяволы, как вас там! - я от волнения поднялась на четырёх задних ногах, растопырив передние. - Оставили бы вы нас в покое, а?
   - Нельзя. - Теперь оба голоса говорили в унисон. - Мы вас всех создали, по схожим проектам. Мы готовим себе замену... Избранный народ, но мы не знаем какой.
   - Бог мой... - Меч-оператор даже застонала. - Сколько раз я уже слышала такие слова! Избранная раса, чистота яиц... Сколько народу погибло из-за этих бредней!
   Я удивлённо посмотрела на неё боковыми глазами. Затем неуклюже повернулась к ней лицом.
   - Кажется, в нас больше общего, чем я думала. Меня зовут Ирина.
   - Шииссис. Жаль, что мы не сможем встретиться ещё. Если эти... нас убьют.
   - Чёрта с два! Русские не сдаются! Эй, вы там! Боги! Или кто вы! Что вы там решили?
   - Мы решаем вашу судьбу.
   - А нас спросить что, религия не позволяет? Выходи, биться будем! Хоть двое-на-двое, хоть как! Узнаете, как за живых людей судьбы решать, сволочи поганые! Трусы!
   Уже не помню, кто это говорил. Кажется, мы обе хором. Я уже здорово научилась орать этими, как их... Ну не знаю я паучью анатомию!
   - Мы решили. - Раздались голоса. - Уничтожение слабых миров отменяется, как нерентабельное. Поддержка слабых миров отменяется, как нерентабельная. И то и другое возлагается на Галактический Союз и империю Грон. Инспекция закончена. Скопления существ возвратить в колонии. Следующая инспекция через тысячу циклов. Избранные существа будут возвращены в их тела, и на их места. Конец инспекции, конец, конец...
   - Нет, Ирина, ты слышала? Им, видите ли, не по карману нас уничтожать!
   - Какая наглость! Щииссис, обещай мне...
   Вспышка в мозгу! Полёт.
   - ...что мы вместе найдём и выжжем... Где я?
   - Иришшшка!! Ты жива?
   - А? - Я осмотрела себя. Вроде цела. Нитевики оба на поясе. - Роэрд, отвернись!
   - Но...
   - Отвернись, я сказала! Хисс, ты тоже!
   - Как скажешь!
   Я быстро проверила прокладку. Она была на месте. Не сон. Точно, не сон. Тогда...
   -Сволочи... - пробормотала я. - Какие же вы всё-таки сволочи...
   - Иришшшка, что с тобой было? Ты сидела неподвижно, полчаса, бледная, почти не дышала. Врач сказала...
   - Врач? Вы вытащили врача?
   - Да, адмирал. Я здесь. Что с вами было? - врач, Мириза т'кирн услужливо склонилась надо мной. Она хороший врач, я знаю.
   - Лёгкий приступ общения с высшими существами и гронами. Уже прошло, ближайшую тысячу лет не повториться.
   - Не поняла. - Сказала Хисс.
   - Что тут непонятного? Война окончена, всем спасибо, все свободны. Мириза, не волнуйтесь. Я в полном порядке.
   - Но, прошу вас, - Мириза склоняет голову. - Зайдите потом ко мне. Мне кажутся странными ваши реакции. Как будто вы какое-то время не могли шевелиться. Зайдёте?
   - Когда окажемся на Зееэксе? Непременно зайду. Вы правы, мне надо проверится. Идите, Мириза.
   Врач ушла.
   - Иришшшка, что значит, война окончена?
   - То и значит, Хисс, что ваше кретинское пророчество сбылось. Можете придумывать новое. Кстати, Роэрд.
   - Да?
   - Тебе пора расти, мальчик мой. Давай, живо на "Могучий"... нет, на "Попрыгунчик". Там ведь нет спецотряда, начальник штаба?
   - Нету, только космический экипаж. Не успели укомплектовать.
   - Вот и хорошо. Забирай спецов с "Неустрашимого" и вези их на "Попрыгунчика". Временно. Когда прилетим на Зееэкс, вернёшь обратно. Далее, примешь командование флотом, на время следования на Зееэкс. Так надо.
   - Но, Ирина, приказа возвращаться пока не было.
   - Будет.
   - И двигатели...
   -Спасибо, что напомнил.
   Я повернулась к панели связи и вызвала зампотеха, велев доложить состояние двигателей.
   - Адмирал, двигатели в норме, гипердрайв исправен. Системы вооружения пока не...
   - Отставить системы вооружения! Почему не доложили вовремя о готовности корабля к движению?
   - Адмирал, я...
   - Молчать! Почему вовремя не доложили, я вас спрашиваю? Каково состояние кораблей флота? Докладывайте!
   - Сейчас уточню...
   - Отставить. - Сама, всё сама... - Командирам кораблей доложить о готовности к движению!
   Доклады сыпались один за другим. Красные огни на панели сменились жёлтыми. Орудия оставались заблокированными, двигатели и гипердрайв - в полном порядке. И чёрт с ними, всё равно хорошо. Вот только приказ где?
   - Иришшшка, что случилось?
   - Я встретилась с представителем войск гронов. Кажется, примерно моего ранга. Мы побеседовали. Слава богу, мне удалось запудрить ей мозги, и она согласилась, что воевать нам незачем. Я чудом нашла единственный верный ход. Потом вмешались какие-то высшие существа, и сказали, что война отменяется. Чёрт возьми, Хисс! Нам действительно незачем воевать. Те, высшие, занимаются разведением рас. Как сельское хозяйство. Культуру выращивают, сорняки пропалывают. Только сорняками у них считаются целые миры, Хисс!! Народы, расы. По мелочи не работают. И мы, союз, возделываем. А гроны - пропалывают. Так они решили. Но я-то с этим не согласна, чёрт возьми! Вдруг они захотят прополоть Землю? Или Зееэкс?
   - И что ты хочешшшшь ссссделать теперь?
   - Найти Шииссис и вдвоём отправиться искать этих чёртовых богов. Хисс, я хочу выжечь их поганое гнездо! Или хотя бы заставить воспринимать нас всерьёз! Согласись...
   - Бесссполезно... У них нет тел, с ними нельзя воевать. Уже пыталиссссь...
   - Хисс, но это же нельзя так оставлять! Они крутят Советом, крутят гронами, как хотят! Они даже не стали с нами разговаривать! Им, видите ли, нерентабельно снести нас с лица земли!
   - И что теперь?
   - Не знаю... Войти в состав Совета? Раз эти высшие управляют Советом? Значит, у них есть эмиссары, агенты влияния, каналы связи... Должен быть какой-то ход к ним?
   - Не исключено... А ты уверена, что тебе дадут такую возможноссссть?
   - Почему нет?
   - Ссслушшшай, а тебе не кажетссся, что тебя вели всссю жизнь специально для этой всссстречи с Шииссис?
   -Чего?
   - Ты ненавидишь Сссоюз, весссь этот мир, но ты легко к нему приссспосабливаешшься. Ссспосссобноссть к языкам, увлечение единоборссствами.
   - И боязнь пауков, как гарантия что я не буду искать дальнейших встреч с ней... Нет, ерунда. - Я помотала головой. - Не может быть... Нет... Сама подумай, от паукобоязни меня легко избавит любой психолог, хоть Мириза, а искать Щииссис я буду в любом случае. У вас нет пророчества о дружбе Союза и гронов?
   Вызов. Адмирал Ваалд. Приказ всем флотам возвращаться домой... Наконец-то!!! Я наблюдала, как один за другим в черноте космоса распускаются красные цветы порталов гиперперехода, как в них исчезают мои корабли, что вскоре точно также выйти из синих порталов в небе Зееэкса.
   - Иришшшшка, почему ты не повела флот ссссама?
   - Пророчества надо заканчивать, Хисс. Иначе оно не считается и всё по новой. Кажется, ты хотела побывать на моей родине?
   Я отдала приказ на безмолвной речи. Впереди открылся цветок портала. "Неустрашимый" двинулся туда, где бывал чаще всего. К Земле...
  
   Эпилог
   Поздний летний вечер. Стемнело. Вышел на лестницу, выбросить мусор. Заодно глянул в окно на свою красную восьмёрку. Пока всё было в порядке. Сделал своё дело и собрался идти домой, как вдруг увидел на лестнице, выше меня, красивую женщину, одетую в странную форму. На груди, над левым карманом - две нашивки в виде двойных спиралей. Коротко стриженные светлые волосы, блестящие глаза, красивая матовая кожа. Чем-то она была мне знакома. И откуда она взялась, чёрт возьми? Самое неприятное, что я, взглянув на неё, исключительно остро почувствовал свои рваные тапочки, застиранную футболку и пузырящиеся треники. И мусорное ведро. Надо было что-то сказать.
   -Простите, не будете ли вы дочкой Иры Смирновой? - услышал я свой голос и ужаснулся. Более нелепого вопроса трудно было придумать.
   - Как был комплиментщик, так и остался, - грустно улыбнулась она. - Но спасибо.
   -Да нет, я собственно... - Промямлил я и запутался. Потом, наконец, понял. - Ирка, ты, что ли?
   - Наконец-то признал, богатая буду. Давненько я у вас не была. Что новенького? Не женился?
   - Да женился, конечно, не без того. Как раз после того, как ты... Слушай, а что, собственно произошло? Ты куда делась? Милиция тебя с собаками искала, меня на Петровку вызывали постоянно. Слава богу, что хоть работаю от них недалеко. Где ты вообще была? Такие слухи вообще ходили, то убили тебя, то марсиане похитили. Кто-то вроде тарелку видел в лесу, летающую.
   - Тарелку они видели. Марсиан... Да ну, какие там марсиане... Разговоры одни. Слушай, Мишк, а кто в моей квартире сейчас живёт?
   - А кто их знает, - я поставил ведро на пол, чтоб удобнее. - Семья какая-то, с ребёнком. Люди как люди. Слушай, пойдём ко мне, чайку попьём?
   - Жена заревнует, - отрезала она. - И нельзя мне уходить.
   - Да ну, брось. Ирк, правда, пошли, а?
   - Неугомонный какой. Что значит, если Ирина говорит нет?
   - Что спорить бесполезно.
   - Вот именно.
   - Ладно, нет так нет. - Уговаривать её занятие бесполезное, да и вредное. - Лучше скажи, где ты была вообще и как ты? Выглядишь очень молодо, больше тридцати никак не дашь.
   - Значит, моей дочке тридцать должно быть? Эх, ты, комплиментщик. - Она грустно улыбнулась и потрепала меня по заросшей голове. - Чего не стриженный?
   - Хвост отращиваю, - ответил я. - Ты не увиливай, прямо говори.
   - Хво-о-ост? - Она расхохоталась. - А что, может и пойдёт. Знаешь, всяких я видала, и с хвостом и без... А где была... Далеко отсюда. Дальше, чем небо.
   - Так что, всё-таки марсиане? - я попытался придать голосу максимально саркастические интонации, но Ирина, кажется, их не заметила.
   - Дались тебе эти марсиане, - буркнула она и что-то добавила неразборчиво. - Тут покруче было. Работу я сменила, так скажем. По специальности. Почти. Твоя тачка? - она ткнула рукой в окно. - Вон та, красная?
   - Ну да, моя. - Сказал я и повернулся к окну. - Вот только тип этот, который возле неё крутиться, мне не нравится. Слушай, подожди, я сейчас! Только ментам позвоню!
   - Стой! - Она ухватила меня за футболку. - Пока позвонишь, пока приедут. Я тебе что, не мент что ли?
   Сказав это, она отодвинула рукав куртки. Под ним браслетом сидел на руке какой-то прибор, довольно крупный, но лёгкий по виду. Ирина прикоснулась пальцами к нему, что-то тихо сказала на каком-то странном языке. За спиной подозрительного типа возникло существо, вылитый чужой из фильма. Оно с любопытством посмотрело на мужика, и легонько постучало по спине лапой. Мужик обернулся, замахнулся, но тут же упал на задницу, и так и пополз. Его рот, казалось, издавал какие-то звуки, но слышно не было, четвертый этаж, всё таки. Чудовище сделало короткий шажок в его сторону. Парень как-то непонятно извернулся, и убежал на четвереньках. Ирина опять прикоснулась к прибору пальцами, и чудовище исчезло. Из прибора раздались какие-то звуки, напоминающие шипящую речь.
   - Что это было? - спросил я, ошарашенно. - Голограмма?
   - Нет. Это Хисс.
   - Твоё животное? Как кошка или собака?
   - Не животное, - Ирина покачала головой. - Подруга.
   - Ты хочешь сказать, что оно... разумно? - Почему-то с трудом верилось. Конечно, на этом, как там её, Хисс, были какие-то блестюльки, похожие на украшения, да и окрас был слишком правильный для природного. Но всё равно, разумные существа должны быть более симпатичными или хотя бы одетыми.
   - Хисс отлично знает пару сотен языков, включая русский и ещё десяток земных. Переводила нашу литературу, и у неё учёная степень, довольно высокая. Примерно, как доктор, но, учитывая, что у них много степеней...
   - То есть, она разумна: - спросил я, приходя в себя.
   - Да. Кстати, она сказала, что у этого вора слабый кишечник. Она спрашивает, это не опасно для него?
   -Пусть скажет спасибо, что не сердце. Надеюсь, соседи в окна не пялились.
   - Ой! - Ирина схватилась за голову. - Идиотка! Не сообразила! Он же концы мог отдать! Ну что я за дура такая! Привыкла ко всякому!
   - Да ладно тебе. В конце концов, вечер, темно, во двор никто не смотрит.
   - Да что двор, никто ничего и не увидел бы. Даже кто на лестницу выйдет, то и нас с тобой не заметит. Я маскировку включила, потому и не могу к тебе в гости идти. Хисс и этот вор тоже полем прикрыты были.
   - О как! Интересненько. И где ты теперь работаешь?
   Ирина задумалась.
   - Да чего уж там... В галактической полиции. Я теперь адмирал звёздного флота, если тебе это о чём-то говорит. - И она указала на свои спиральки над карманом.
   - Стало быть, галктпол в лице крутого адмирала предотвратил угон моей тачки? - Я усмехнулся. - Теперь ни за что её мыть не буду.
   - Да почему же, мой. Ей это полезно, да и тебе не повредит. А как тут у вас?
   - Порядок. Цены растут, зарплата не догоняет. Страна в заднице, идиоты в правительстве. Так что всё хорошо, разве что чеченцы возбухают.
   Она усмехнулась.
   - Молодец. Завидую я твоему оптимизму. Если и видишь плохое, так и хорошее в нём разглядишь. Сам-то как? Здоров? Жена как?
   - Да в порядке я. Жив, здоров, жена тоже. Ты там в полиции своей не скучаешь? Мужика-то нашла?
   - Эх, Мишка, не везёт мне на мужиков. Как хороший, так на войне убьют. Или в Афгане, или... Дерьмо... Напиться и то не с кем.
   - Хреново тебе.
   - И не говори.
   - Зато всё звёзды твои. - Сказал я.
   - Не все. Так, полгалактики, и того нет.
   Я присвистнул.
   - Ну у тебя и аппетиты!
   Она только рассмеялась.
   - А ты думал! На мелочи не размениваемся!
   - Слушай, а чего ты прилетела? Решила вернуться?
   - Да нет. Сам посуди, ну куда мне возвращаться? Квартиры нет, работы нет. Числюсь мёртвой, так и могилы нет. Хотя кенотаф может на кладбище оформили для приличия?
   - Да вроде что-то такое сделали твои коллеги. Я не видел. Не ездил смотреть. Веришь, ждал, что вернёшься. Надеялся, что жива. Теперь вижу, не напрасно.
   - Да уж... В другой раз, может навещу, посмотрю. Цветочки положу, за помин выпью. Как бы ещё Хисс притащить? Ей понравится. - Сказала Ирка и усмехнулась. - А прилетела сейчас... Знаешь, как меня сюда тянуло? А нельзя было. Меня и за это-то по головке не погладят.
   - Начальство суровое?
   - Да. Но сейчас хоть отмазка есть. Понимаешь, мне сейчас сюда прилететь даже не то, что надо... Обязана.
   - Как так?
   - Смеяться будешь. В-общем, было у них там, - она ткнула пальцем вверх, - пророчество. Дурь полная, но как на меня сшито. Всё, что по нему надо сделать - я сделала. Кроме одного - домой вернуться.
   - Как так?
   - В пророчестве сказано. Долг выполнит и домой вернётся. Ерунда, конечно. Но под эту марку хоть на часок на Землю смоталась. Не всё ж на орбите торчать! Да и дел неоконченных бросать не люблю.
   - А что за пророчество? - я навострил уши. Не верю в такие дела, но интересно же!
   - Долго рассказывать. Миш, всё узнаешь. Да, я так решила. Узнаешь. - Она хлопнула рукой по перилам. - Ладно, пойду. Домой пора.
   - Домой?
   - Именно. Мне и здесь дом и там дом.
   - Забавно у тебя получается. Сюда прилетела - домой вернулась. Обратно улетишь тоже домой вернёшься. Так и так пророчество исполнишь.
   - Вот именно. А с пророчествами всегда так. Дословно если, - она что-то такое прокаркала, перемежая звуки шипением и свистом. Попробуй я это повторить - язык бы сломался. А не язык, так голосовые связки или что там у нас внутри.
   - И что это значит? - спросил я.
   - После скитаний вернётся домой. То есть и так можно понимать, что мол, погуляет туда-сюда и вернётся. Вот и погуляла на Землю. Так что кто как хочет, пусть так и понимает. Верно?
   - Конечно. - Я усмехнулся. - Слушай, ну ты крута! Другие от наших дел в Америку бегут, либо в Израиль. А ты, вон куда рванула!
   - Миш, я тебя не оскорбляла.
   - Да, извини, Ир, глупость сморозил. Устал за день, как собака, мозги не варят.
   - Заметно.
   - Ну извини, правда. А чего так рано? Ты мне ещё ничего толком не рассказала.
   - И не расскажу. Ладно, Миш. Мне на самом деле пора. Дела всякие. Мой крейсер скоро будет проходить над Кавказом, хочу успеть к тому моменту. Надо будет снять координаты чеченский лагерей, снимки сделать и в ФСБ отправить, пока не забыла. Не по закону, но чёрт с ним. Грехом больше, грехом меньше. Я тебе свои дневники е-мейлом пришлю, честно. Кстати, у тебя есть какой-нибудь адрес?
   - Есть, - ответил я и продиктовал. Она аккуратно вписала его в какой-то блокнотик, причём пальцем. А что, удобно, ручка не нужна. - А откуда у тебя е-мейл? Галактпол имеет выход в Интернет?
   - Нелегальный. Не знаю, как, у Шурки нужно спрашивать. Он тебе файл и пришлёт.
   - Шурка? Тоже наш человек?
   - Нет, я его так зову. Шурх-аш-Шуарх, сын Хисс. Хороший парень, ты бы с ним подружился.
   - Надеюсь, - сказал я недоверчиво.
   - Всё, пошла я.
   И она исчезла. Маскировка наверное. Мне стало неуютно, откуда я знаю, что она сейчас делает? Она-то меня видит, а я её нет. Впрочем, она всегда была порядочным человеком и не стала бы за мной подглядывать. Да и что такого можно подсмотреть?
   Примерно через пару недель ко мне пришёл е-мейл с текстовым файлом, содержащим описание Ириных приключений. Обратный адрес был какой-то, мягко говоря странный, ай-пи указал на какой-то несуществующий домен. Я поковырялся с этим, показал письмо знакомому хакеру. Он только руками развёл. Собственно, на этом всё и кончилось. Где она сейчас, что с ней, я не знаю. Наверное, и не узнаю никогда.
  
   Москва. 2000-2005г.
  
  
  
  
  
  
  
   142
  
  
  
  

 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  В.Богатова "Невеста княжича" (Фэнтези) | | Д.Че "Меняю на нового ... или обмен по-русски" (Попаданцы в другие миры) | | В.Свободина "Прекрасная помощница для чудовища" (Любовные романы) | | С.Александра "Волчьи игры. Без правил" (Любовное фэнтези) | | E.Maze "Секретарь для дракона" (Приключенческий роман) | | С.Суббота "Горячая Штучка" (Современный любовный роман) | | О.Райская "Полное счастье Владыки" (Фэнтези) | | Н.Соболевская "Ненавижу, потому что люблю " (Современный любовный роман) | | Д.Дэвлин "Ключ от магии или нимфа по вызову" (Любовное фэнтези) | | Ю.Журавлева "В другой мир на пмж" (Приключенческое фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Котова "Королевская кровь.Связанные судьбы" В.Чернованова "Пепел погасшей звезды" А.Крут, В.Осенняя "Книжный клуб заблудших душ" С.Бакшеев "Неуловимые тени" Е.Тебнева "Тяжело в учении" А.Медведева "Когда не везет,или Попаданка на выданье" Т.Орлова "Пари на пятьдесят золотых" М.Боталова "Во власти демонов" А.Рай "Любовь-не преступление" А.Сычева "Доказательства вины" Е.Боброва "Ледяная княжна" К.Вран "Восхождение" А.Лис "Путь гейши" А.Лисина "Академия высокого искусства.Адептка" А.Полянская "Магистерия"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"