Серая Зона: другие произведения.

Флеш-драйв

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 4.62*67  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение (логически) и приквел (хронологически) "Криптоэффекта". Может ли существовать более неправдоподобный с точки зрения физики герой, чем Супермен? Конечно, для DC Comics нет ничего невозможного. Флэш - вершина логического и физического бреда. Но мы, гики, не ищем лёгких путей! Без всякой мистики, на голой физике (пусть даже фантастической, но внутренне непротиворечивой и не нарушающей законов сохранения) сделать личного спидстера для научно-фантастической вселенной? Невозможно? Вызов принят!

  ПРОЛОГ.
  
  Тучанка, 2186 год.
  
  - Вселенная нестабильна, Мордин...
  Он не сразу осознал, что с ним говорят. Не до того было - да и кто мог говорить с ним - здесь? Пальцы всё ещё скребли по полу, пытаясь дотащить тощее тело до пульта. Лучший врач в галактике - он прекрасно понимал, что с ним происходит. Человек от такой раны потерял бы сознание минут за пять, а умер - где-то через пятнадцать. Турианец - откинулся бы через семь минут. Кроган или ворча не умерли бы вообще, для них это царапина. Быстрый метаболизм саларианца работал теперь против него - кровь выплескивалась через дыру в груди с пугающей скоростью. Костюм впрыснул ему последнюю порцию медигеля - остальные были истрачены на миссии раньше. Суперклеткам ворча было трудно закрепиться на новых местах - их уносило прочь, тем более, что старый организм часто давал им некорректные химические маркеры.
  Тем не менее, универсальное лекарство делало своё дело. Если бы он мог полежать в покое хотя бы десять минут, то возможно, вскочил бы на ноги, как новенький. Вот только он не мог позволить себе и одной.
  - Рано... Рано...
  Ноги отнялись почти сразу, руки - через секунд двадцать, как раз тогда, когда лифт достиг верхушки башни. Но это ерунда. Опытный оперативник, Мордин знал, как заставить сервомоторы брони двигаться за него. Но уже темнело перед глазами... он знал - через четыре секунды отрубится сознание.
  Конечно, для саларианца четыре секунды Цитадели - это больше, чем для любой другой расы. Будь он уже у пульта - этого времени хватило бы, чтобы откорректировать программу. Но пять метров, которые его отделяют от пульта - все равно, что парсеки.
  Вот почему Шепард не стала его добивать, хотя имела достаточно времени на второй выстрел. Боец N7 - она подстрелила достаточно саларианцев в своей карьере, и прекрасно знала, на что они способны с теми или иными ранами. И он тоже знал. Но все равно продолжал ползти.
  - Нет... Рано... Не готов.
  - Лучше поздно, чем никогда, не так ли, Мордин Солус? - на сей раз голос был таким громким, что проигнорировать его не было никакой возможности. Но Мордин сумел. Обычные галлюцинации умирающего мозга, вызванные кислородным голоданием. Он видел такое у пациентов множество раз. Нет смысла болтать с видениями потревоженной совести. А вот если ещё немного вытянуть руку... и подтянуться...
  - Ошибаешься, Мордин. По крайней мере частично. Ты умираешь - это верно. Но я - не галлюцинация.
  Что-то происходило. Медленно падающие с потолка обломки совсем замерли в воздухе. Языки пламени перестали плясать. Да и он сам... уже дважды должен был умереть, но всё ещё продолжал видеть, слышать и мыслить - хотя и не мог шевельнуться. Удары сердца, которые отдавались в ушах, из пулемётного судорожного стрекота превратились в глухой набат.
  - Время... замедлилось... или моё восприятие... ускорилось... - онемевшие губы не хотели повиноваться, но каким-то образом он смог произнести это.
  Конечно, с точки зрения инопланетников все саларианцы постоянно живут в ускоренном режиме. Одна секунда для саларианца - в среднем то же самое, что две для турианца или ворча, четыре для азари, пять для человека или крогана, десять для элкора. Причём это - если измерять скорость ДВИЖЕНИЙ. Что же касается скорости МЫСЛИ и реакций - то все указанные цифры нужно умножить ещё на два.
  Но сейчас речь шла о совсем других масштабах восприятия времени. Мордин попробовал оценить окружающее по скорости падения обломков. Похоже, его мозг ускорился ещё раз в пять по сравнению с нормальным саларианским темпом мышления.
  В аптечке его доспеха, как у всех оперативников ГОР, находился запрещённый препарат, позволяющий взвинтить метаболизм ЕЩЁ БОЛЬШЕ - получив совершенно немыслимую скорость ценой сокращения жизни на пару лет. Неужели костюм по ошибке вколол его носителю? Нет, невозможно. Во-первых, Мордин прекрасно знал симптомы того препарата - сейчас всё выглядело совсем иначе. Во-вторых, он бы банально не успел подействовать до смерти - после укола требовалось полежать две-три минуты, чтобы организм успел его усвоить. Наконец, коктейль "Форсаж", как его неофициально называли в спецвойсках, ускорял больше движения, чем восприятие - тело начинало двигаться в три раза быстрее, а мозг - только в полтора, что давало уникальное ощущение неуклюжести, позволяя саларианцам испытать то, с чем другие народы жили постоянно.
  Сейчас же у него разогналось именно мышление. Умирающее тело осталось где-то там, в медленности.
  - Не волнуйся, быстроту тела попробовать ещё успеешь.
  - Ничего не успею. Ничего не успел. Умираю. Ты сам сказал.
  - А очень хочется успеть, Мордин?
  - Да. Должен исправить ошибку.
  - Ты получишь такую возможность. И не только свою ошибку. Все ошибки, Мордин. Потому что Вселенная нестабильна, и нам придётся её чинить вручную.
  - Кто ты? Каким образом?
  - Можешь звать меня "Серая Зона". Твоё нынешнее тело умирает, и с этим уже ничего не поделаешь. Но я могу сделать запись твоего сознания и перенести в другое, неповреждённое тело.
  - Ты - Жнец?
  - Нет, хотя в некотором смысле меня можно назвать их родственником, хоть и очень далёким. Мои интересы отличаются от интересов Жнецов.
  - Понимаю. Нет смысла не верить. Все равно сделаешь то, что захочешь. Что ты хочешь от меня?
  - Ничего особенного, кроме исправления ряда ошибок. Как твоих собственных, так и того, чьё тело ты займёшь. В последние десять минут жизни ты достиг уровня, при котором совесть вполне заменяет конкретное детализированное задание.
  - Как у СПЕКТРа? Самостоятельные решения на уровне исполнителя?
  - Примерно так. Как и СПЕКТРу, в конце концов отвечать придётся. Но до тех пор - полная свобода. В этом аспекте наши ценности достаточно совпадают.
  - Понял. Есть одна просьба. Нужно выпустить лекарство. Должен исправить. Ты можешь помочь в этом, "Серая Зона"?
  - В новом теле у тебя будет возможность исправить и это, наряду со многим другим.
  - Нет. Нельзя позже. Нужно сейчас. Жнецы наступают. Без восстановления рождаемости кроганы не выживут!
  - Хорошо. Я откорректирую программу распыления - считай это авансом за работу. Хотя это уже не имеет никакого значения - но у нас мало времени, чтобы спорить об этом. У тебя будет больше времени, чем ты можешь себе представить. И на генофаг в том числе.
  Перед глазами Мордина возникло виртуальное пространство системы контроля Завесы. Температурные показатели по всему объёму поползли вниз. Уцелело достаточное количество молекул, чтобы восстановить концентрацию. Микроанализатор показал, что они снова начали реплицироваться в питательном растворе.
  Разумеется, это могло быть всего лишь симуляцией, виртуальной реальностью. Некто, способный ускорить его мысли в десятки раз, чтобы поболтать перед смертью, уж тем более может сконструировать правдоподобный глюк с простенькой картинкой компьютерной графики. И тем не менее, Мордин ощутил облегчение. Не за кроганов - которым теперь придётся ещё тяжелее, чем раньше. Резкий скачок плодовитости на фоне войны со Жнецами под руководством вождя Рива - такого не пожелаешь и злейшему врагу. Это была сугубо эгоистическая радость за себя. Всё, что случится дальше - уже не его вина. Он свою часть работы сделал - как умел. И последний вздох, с которым из учёного ушла жизнь, был вздохом облегчения...
  
  ПЕРВАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  Какая самая большая загадка для начинающего ксенолога на Цитадели? Каким образом азари умудряются выглядеть привлекательными для любых разумных, независимо от вида и пола? Как выглядят под своими скафандрами кварианцы? Как ворча адаптируются к любой среде? Почему кроганы только почешутся от ран, которые убили бы любое другое существо?
  Не-а. Самая большая загадка - каким образом саларианцы умудряются осмысленно разговаривать, и тем более работать со сложной техникой. А когда ксенолог услышит, что ВОТ ЭТИ считаются первыми интеллектуалами в галактике, он вообще начнёт в истерике биться головой о ближайшую стену. Если у него есть голова, и в его культуре приняты публичные проявления эмоций, конечно.
  Почему? А вы посмотрите на фотографию любого саларианца. Где в этой голове может поместиться мыслящий мозг? Мало того, что она почти плоская, так ещё состоит почти полностью из глаз, рта и рогов.
  Можно предположить, что настоящий мозг находится где-то в другом месте, в туловище, например. Ага, разденьте саларианца и посмотрите. Какой там мозг - в этом тощем тельце еле хватает места для лёгких и желудка! И действительно - их мозг не больше ореха. Правда, их там три - один между глаз, отвечающий за восприятие и реакцию, и по одному в рогах, отвечающих за высшую нервную деятельность. Но даже вместе их вес не превышает сотни граммов. По всем законам биологии и здравого смысла интеллект саларианца не должен превышать ум попугая!
  Стоит заметить - это было долгое время загадкой и для самих саларианцев. Когда их наука достигла соответствующего уровня развития, ещё до выхода в космос, это вызвало неслабый экзистенциальный кризис, и параллельно - религиозный подъём. Они прекрасно понимали, что думать не могут. Но, в отличие от инопланетников, они-то о себе прекрасно знали, что думают! Казалось, была доказана нематериальность разума, и следовательно - существование души.
  Ответ был найден лишь после выхода в космос - после того, как саларианцы смогли изучить мозги ДРУГИХ разумных и сравнить с собственными.
  Мозг азари или турианца - с точки зрения саларианской эволюции потрясающе расточителен. По сути, это огромная свалка нейросетей, обученных решению всех задач, которые уже встречались данному разумному в жизни. Обучение новых нейросетей происходит очень медленно и очень долго, зато потом, когда разумный попадает в знакомую ситуацию - ему достаточно просто включить существующую сеть.
  Каждый мозг саларианца состоит всего из десятка нейросетей. Но эти сети всегда обучены под текущую задачу. Нейроны жизненных форм с Сур'Кеша обладают уникальной способностью "отдёргивать" дендриты и аксоны - и заново "протягивать" их к другим нейронам. Причём, в зависимости от характера задачи, эти новые синаптические связи могут быть химическими (сложными, но медленными), или электрическими (простыми, но быстрыми).
  Но даже нейросети на химических синапсах - в десять раз быстрее, чем у других разумных видов. Просто потому, что нервному импульсу в них нужно пробежать меньшее расстояние. Всё компактно, всё под рукой. А уж на электрических - там тактовая частота может достигать десятков мегагерц (у других разумных, если кто не в курсе, она ограничена десятками килогерц).
  А как же память? - подскочит на месте любой физиолог. Разумному существу нельзя без памяти о вчерашнем и остальных прошедших днях! А судя по описанию, саларианцы должны вечно быть гениальными младенцами.
  И это верно. Поэтому долговременная память у них устроена совершенно иначе - она химическая. Перед тем, как нейроны разъединяются, нейросеть выбрасывает в мозговой ликвор молекулы РНК со своей полной схемой. Когда саларианцу нужно что-то вспомнить - один из мозгов временно отключается, и в нём происходит "загрузка и распаковка" соответствующих молекул. Если это затрагивает один из "верхних" мозгов, то проходит внешне незаметно. Если же затрагиваются двигательные рефлексы или навыки распознавания образов, то есть требуется перекалибровка "нижнего" мозга - тогда саларианец должен отключиться на некоторое время - закрыть глаза и перестать двигаться, прежде чем встать и сказать "я знаю кунг-фу". Именно эти периодические "отключения" и породили среди иных рас миф, будто саларианцы спят один час в сутки. На самом деле в сне в человеческом понимании они не нуждаются вообще. Человеческий сон нужен для "генеральной ревизии" на огромной свалке нейросетей, для хоть какого-то приведения их в порядок - а у саларианцев такой свалки попросту нет.
  Мордину в последние годы приходилось "спать", то есть уходить в загрузочный транс, гораздо чаще, чем его сородичам. Кроганский кулак, сокрушив верхушку одного из рогов, заметно уменьшил объём его правого мозга. Нет, учёный все равно мог его использовать, но только для решения простейших задач. Например, именно в правом роге он обычно помещал речевой центр - что породило примечательный стиль речи, с короткими отрывистыми фразами. На длинные предложения просто не хватало оперативной памяти.
  Теоретически этот механизм мог бы позволить саларианцам обучаться мгновенно, просто вводя себе мозговой ликвор учителя. И соответствующие эксперименты проводились на заре цивилизации. На практике, к сожалению, это так не работает. Дело в том, что одних молекул со схемой нейросети недостаточно. Нужен ещё "ярлычок" к ним. Крошечная сеть из пары тысяч нейронов, которая осуществляет "вызов" соответствующих функций. Без неё мозг "не знает, что он знает", помнит, но не может вспомнить. Как жёсткий диск с затёртой таблицей размещения файлов - информация есть, но до неё не добраться.
  Единственным исключением является процесс оплодотворения яиц. Вместе с отцовской спермой и материнским веществом яйца молодому саларианцу передаются не только выбранные родителями молекулы знания, но и доступ к этим знаниям. В процессе формирования новорожденный саларианский мозг создаёт "ярлычки" на любые воспоминания, какие у него вообще есть. Благодаря этому вскоре после вылупления, как только юный саларианец достигает полного роста и половой зрелости (а это происходит всего через год, спасибо ускоренному метаболизму) его клан получает вполне социализированное существо, пригодное для исполнения как минимум низших трудовых или боевых функций (высшее образование всё же приходится давать по старинке).
  С учётом всего этого Мордин весьма скептически отнёсся к обещанию перенести его разум в другое тело. О переносе в тело не-саларианца речи вообще идти не могло, это ненаучная фантастика - слишком различны форматы обработки данных. Можно, конечно, извлечь молекулы памяти и передать их другому саларианцу. Можно даже (теоретически, на практике это ещё никому не удалось, но для опережающих по развитию цивилизаций - почему бы и нет) создать в мозгу реципиента "ярлычки" на знания Мордина. Но от этого реципиент все равно не станет Мордином Солусом.
  Разве что... жертве каким-то образом пересадят ещё и его глаза.
  За ощущение "я" и отличение этого "я" от "другого" у саларианцев, как ни странно, отвечало... зрение. Их глаза представляли собой примитивный, но надёжный оптический компьютер. То, что увидел саларианец в первые секунды жизни, едва покинув яйцо, навсегда отпечатывалось, как голограмма, в его хрусталике и на сетчатке. И все дальнейшие ощущения "преломлялись" через этот фильтр.
  Именно то, как Мордин видел мир, давало ему ощущение, что он - Мордин Солус. Глаза - зеркало души. У саларианцев эта поговорка исполнялась буквально. В докосмической древности на Сур'Кеше рабам вынимали глаза. Обработанный таким образом пленник сохранял весь ум, все свои навыки и энергию, быстро адаптировался к слепоте и мог работать лишь немного хуже зрячего... но у него полностью отсутствовало понятие собственной личности. Он делал то, что ему говорили - но ничего не мог предпринять по собственной инициативе. За отсутствием таковой.
  Молекулярная память. Глаза. Нейронные "ярлычки". Вот триада, необходимая, чтобы превратить кого-то в Мордина Солуса. Теоретически возможно, хотя на века опережает всё, что известно народам Цитадели.
  Поэтому он не сильно удивился, когда открыв глаза, увидел пульт над собой вполне привычным зрением - а в голову хлынули потоком чужие воспоминания. Для саларианца это куда менее травмирующий опыт, чем для человека. Когда загружаешь собственные воспоминания двадцатилетней давности, бывает и похуже. Саларианцы преклонных лет нередко развлекаются тем, что перебирают себя-подростка, себя-зрелого, себя-старика - словно тасуя фотокарточки.
  Кроме них так свободно обращаться с памятью могут только дреллы - но они запоминают само событие, а не вызванные этим событием личностные изменения.
  
  А вот что Мордина действительно шокировало - это осознание, ЧЬИ ИМЕННО воспоминания ему достались.
  Поднявшись из пилотского кресла, он спустился в трюм корабля. Пятен крови не осталось, все трупы прежнего экипажа аккуратно сложены в холодильник. Смерть наступила совсем недавно, минут пять назад. Но шансов их спасти уже не было - работал профессионал.
  - Забавно, - сказал он вслух, анализируя эхо собственного голоса. - Если бы ты загрузил меня в это тело на десять минут раньше - все эти саларианцы остались бы живы. Странное представление об этике.
  Чтобы говорить полными предложениями, да ещё от первого лица, требовалось некоторое усилие - работала старая привычка. Но физиологических сложностей больше не было. Правый рог у реципиента был на месте, оба верхних мозга работали в полную силу. Да и само тело чувствовалось непривычно гибким и сильным - ему было двадцать два года, ещё не старик даже по саларианским меркам.
  Собственная память Мордина Солуса, как подтвердил короткий вызов, тоже была на месте. Вот это уже интересно. Считалось, что разместить в одном мозгу (или даже в трёх) полные комплекты "ярлычков" от разных личностей невозможно - приведёт к безумию. Но по сравнению с путешествием во времени - это, право, такой пустяк...
  Мордин снова поднялся в рубку управления. Опустился в кресло перед старинным пультом. Ни голографических панелей, ни интерфейса для прямого подключения - ничего. Тёплая ламповая схема. Рычаги, кнопки, штурвал. Зеленоватые экраны на электронно-лучевых трубках.
  "Времена наших бабушек" для азари. С трудом вообразимая древность для саларианцев.
  И механический календарь на стене.
  День 60, год Совета 159.
  
  Он проверил курс. Как и следовало ожидать, корабль направлялся к Ретранслятору системы Пранас. В эту эпоху межзвёздные перелёты за пределы оборудованных Ретрансляторами систем были крайне редки, и каждый представлял собой крайне дорогостоящее предприятие. Корабли для таких экспедиций представляли собой либо беспилотные зонды с полезной нагрузкой не больше тонны, либо огромные "ковчеги", способные сразу после прибытия на место основать колонию. Корабль, на котором находился Мордин, ни к тем, ни к другим не относился. Это была заурядная грузовая коробка, годная лишь на то, чтобы долететь до Ретранслятора, перейти через него, доползти до планеты в той же системе и совершить посадку. Она вообще неспособна была к сверхсветовым перелётам - её характеристическая псевдоскорость была равна двум третям световой, а реальная скорость - двум тысячам километров в секунду. На практике же корабль ходил в десять раз медленнее, так как нужно было экономить энергию и рабочее тело для маневрирования. Даже от Сур'Кеша до Ретранслятора ему предстояло ползти почти сутки.
  В третьем тысячелетии Совета этой ржавой посудине нашлось бы место разве что в музее. По нынешним меркам это был суперсовременный, дорогой и быстрый транспорт. Клан владельцев заслуженно гордился тем, что в его распоряжении присутствовал десяток подобных судов.
  Что ж, теперь их осталось девять. Десятый транспортник дважды за десять минут поменял владельца. Хотя он шёл прежним курсом, так что вряд ли на Сур'Кеше скоро заподозрят неладное. Ретранслятор в их домашней системе - вторичный, так что можно уйти на десяток адресов. Караулить его будут не здесь, а на выходах из Бассейна Аннос - у трёх первичных Ретрансляторов, ведущих в туманность Лошадиной Головы, скопление Исхода и туманность Змеи. Особенно у последнего, разумеется. Пропустить его сейчас к Цитадели - это все равно, что для азари выпустить старую ардат-якши.
  "И зачем тебе... мне понадобилось убивать экипаж этого несчастного кораблика? С такими способностями ты мог оставаться незамеченным до самой посадки. А сейчас достаточно кому-то попытаться выйти на связь - просто поболтать по семейным делам - чтобы маскировка разлетелась в клочья".
  Мордин потянул за соответствующую ниточку памяти реципиента.
  Ответ мог бы показаться чёрным юмором по человеческим меркам, но для его народа это была суровая реальность. Пять саларианцев экипажа и капитан умерли... за доступ к холодильнику. Саларианцам нужно много и часто есть. А его реципиенту - в особенности. Во времена Мордина эту проблему решали скафандры и импланты, постоянно вводившие в кровь питательные вещества. Но здесь доспехов с такой степенью интеграции ещё не изобрели. У агентов разведки были при себе специальные таблетки, утоляющие голод - но их старались приберегать на крайний случай. Как из-за солидных побочных эффектов, так и из-за невозможности пополнить запасы.
  Допустим, он даже мог проскользнуть к холодильнику незаметно для экипажа (хотя это очень трудно, саларианское зрение - лучшее на Цитадели), но вот открыть дверь, не вызвав тревоги на центральном пульте - физически невозможно. Кроме того, космонавты сами потребляли кислород, пищу и увлажнители для кожи, которые ему понадобятся. С одним пассажиром, он же пилот, автономность корабля выросла почти вдвое.
  Сугубая рациональность. Тот факт, что ему просто ХОТЕЛОСЬ убивать, как тупому крогану-берсерку - опускаем, как несущественный.
  
  "Лига Единения (англ. League of One) до формирования Совета Цитадели была самым эффективным военным подразделением саларианцев и представляла собой небольшую разведгруппу, основной специализацией которой было проведение операций по ликвидации командного состава противника и шпионаж. Группа, состоявшая из двенадцати бойцов, была способна проникнуть на территорию самого защищенного объекта, устранив любые препятствия на своем пути.
  Лишь нескольким самым высокопоставленным членам правительства и высшим военным чинам были известны личности членов Лиги. Последние не имели ни собственной формы, ни отличительных знаков, ни особых званий. Единственным признаком их принадлежности к Лиге был небольшой медальон, который выдавался при зачислении в группу. Подобный режим секретности соблюдался до образования Совета.
  Чтобы прекратить распространение слухов и успокоить азари, своих новых партнеров, Саларианский союз опубликовал все секретные документы, имевшие отношение к Лиге. Ее члены были подставлены под удар, но до того, как что-либо успело произойти, вся группа загадочным образом исчезла. Многие посчитали, что таков был изначальный план правительства, но несколько месяцев спустя все члены внутреннего кабинета были убиты. Несмотря на отсутствие улик, было ясно, чья это работа.
  Осознав угрозу, которую представляли предатели, Группа Особого Реагирования отправила розыскную команду на их поиски. После того как они не вернулись, ГОР отправила десять своих лучших бойцов, обладающих широким спектром полномочий (сопоставимым с теми, что позже стали доступны СПЕКТРам). Вернулись только двое; по их словам, следов Лиги они не обнаружили.
  Больше инцидентов зафиксировано не было, в результате чего было решено, что Лига уничтожена. Однако в некоторых недавно рассекреченных документах обнаружилась информация о возможном существовании тринадцатого члена группы, которому удалось скрыться от вооруженных сил саларианцев... но учитывая, что с тех времен прошло почти две с половиной тысячи лет, можно с уверенностью утверждать, что он уже давно мертв".
  
  Это можно прочитать в любых учебниках истории. Этот факт не скрывается. Классика пиара - лист прячут в лесу, а камень на морском берегу. О Лиге Единения даже фильмы снимают - ну, сейчас не снимают, но лет через четыреста начнут.
  Как этих ребят только не представляют - от шайки бесчестных убийц до благородных (но непонятых) рыцарей в сияющих доспехах. Первое, в общем, ближе к истине - агентов Лиги можно было назвать (с большой натяжкой) идеалистами в плане целей, но неразборчивость в средствах у них была такая, что Сарен Артериус и Тела Вазир заплакали бы от зависти.
  Так же расходятся авторы и по поводу используемых Лигой средств. Кто-то изображает их боевиками в стиле Бласто - "вошёл и всех убил", кто-то - мастерами скрадывания и шпионажа.
  Но все сходятся в том, что агенты Лиги были просто очень хорошо тренированными саларианцами. Иногда допускается, что среди них могли быть биотики, хотя историки недовольно морщатся - первые биотические импланты для саларианцев были разработаны только в начале второго тысячелетия Совета. Как объяснял один человек-профессор своим студентам, саларианец-биотик во времена Лиги - это как рыцарь в полном облачении в Римской Империи.
  И отчасти они правы. Дьявол прячется в деталях.
  Все биотические импланты, используемые Земным Альянсом, Турианской Иерархией и ассоциированными членами Совета - являются более или менее неуклюжей имитацией электрических органов и специфической нервной структуры азари. Поэтому биотики во всей Галактике используют в общем-то одни и те же техники, придуманные на Тессии. "Притяжение", "Бросок", "Сингулярность", "Барьер", "Деформация", ещё десяток менее известных - простой и достаточно универсальный набор на все случаи жизни. Очень неплохие вещи на самом деле... за исключением того, что их пользователи обречены быть вечно вторыми.
  Но саларианцы, как основатели Совета, вторыми быть не хотели. Тем более вечно. Несмотря на видимую скромность, они были очень амбициозными существами.
  Первые исследования в области биотики они начали ещё до первого контакта с азари. Успехов в этой сфере было достигнуто немного, скажем прямо. Кроме пары тысяч погибших и десятка тысяч искалеченных добровольцев - только сведения, что живое существо теоретически вообще может управлять массой. Проект был положен в архив, как бесперспективный.
  После основания Совета его быстро извлекли и назначили куда более серьёзное финансирование. Теперь это было уже не просто научное любопытство - нужно было срочно найти асимметричный ответ десантницам азари, Блюстителям и ардат-якши. Не ради нападения или доминирования, конечно. Во имя священного стратегического равновесия, само собой. За два тысячелетия политическая риторика не сильно изменилась.
  У каждой цивилизации, входящей в Совет Цитадели, на первых порах был свой аналог "Цербера". Без исключений. Даже у миролюбивых азари. Вот почему на выходки людей смотрели довольно снисходительно - перебесятся. Обычный и вполне естественный подростковый бунт.
  У саларианцев это просто прошло быстрее других - потому что они быстрее думали и у них быстрее менялись поколения. По статистике, чтобы понять ненужность и вредность учёных-террористов, обычно нужно поколения три-четыре. Поэтому у кроганов всё ещё продолжает действовать доктор Окир, а у азари - Бенезия. Турианцам понадобилось пять веков, чтобы изжить этот комплекс.
  Это не значит, что у турианцев времён Мордина не было своих политических экстремистов. Реакция турианского общества на инцидент с Ретранслятором 314 продемонстрировала, что были, и в солидных количествах. Один Сарен чего стоил.
  Разница между молодой и зрелой расой состояла в том, что у зрелой эти экстремисты не имели доступа к ресурсам целой цивилизации. Не могли приводить в движение флоты и собирать под своё командование целые научные институты. Кто-то думает, что Призрак сумел бы строить и терять одну базу за другой, снабдить Шепард современнейшим стелс-кораблём в Галактике, завладеть главной базой Коллекционеров без санкции верхушки Альянса? Ха-ха три раза.
  Да, по этому критерию кроганы были зрелыми. Окир проводил свои опыты именно как террорист-одиночка, ни один вождь клана его действия не санкционировал, деньги и ресурсы пришлось брать у бандитов. Но чтобы достичь такой степени зрелости за одно поколение, кроганам понадобился генофаг.
  При всей неэтичности целей и средств, научные экстремисты порой умудрялись добиться впечатляющих результатов. "Цербер" придумал способ контролировать Адъютантов. Бенезия, дай ей побольше времени и ресурсов, наверняка нашла бы ключ к управлению рахни.
  А безумные саларианские учёные создали проект "Сила Скорости".
  
  Чем вообще ограничена скорость солдата в бою?
  Саларианцы знали о скорости очень много - и о связанных с ней проблемах тоже. Как-никак, они были самыми быстрыми разумными в известном космосе.
  Их учёные выделили два первичных ограничения - скорость сокращения мышц и скорость прохождения сигнала по нервам.
  И четыре вторичных - рост потребления биохимической энергии, рост тепловыделения, сопротивление воздуха, нагрузка на кости и суставы.
  Какие из этих вопросов можно решить при помощи эффекта массы? Ну, если прямо в лоб, то только первую и четвёртую из вторичных. Когда ваше тело теряет девяносто девять процентов своей инерции, вам не нужно прилагать много сил, чтобы сдвинуть его с места... или чтобы затормозить. Вы порхаете, как бабочка, и вам не грозит разбиться, даже если вы на полном ходу влетите в стенку.
  Правда, тут же возникает и проблема - первый же шаг подбрасывает вас на пару метров в воздух и вы теряете сцепление с поверхностью. Но эту проблему решить удалось, выдав подопытным специальные ботинки с молекулярными липучками. Заодно они получили способность бегать по стенам и потолкам, но это так - мелкий приятный бонус. Главные проблемы ещё впереди.
  Теоретически, проблему тепловыделения и сопротивления воздуха можно решить, если увеличить частоту поля эффекта массы. Молекулы воздуха становятся очень лёгкими, скорость звука возрастает - и воздух успевает раздвинуться перед бегуном, не создавая ударной волны. А снижение массы молекул тела означает снижение его температуры.
  Но вот тут начинаются и проблемы. Обычный живой организм совсем, совсем не приспособлен к тому, чтобы состоять из очень, очень лёгких молекул. Сердце начинает тупо захлёбываться, когда вместо крови ему приходится качать сверхлёгкую жидкость. А уж что творится со сложнейшими химическими реакциями...
  А если создать два поля эффекта массы? С большой длиной волны (хотя бы чуть больше клеточного размера) - внутри организма, и с малой длиной волны - на поверхности кожи и в нескольких десятках сантиметров вокруг подопытного?
  Это уже лучше - по крайней мере, он не сразу загнётся. Правда, вам понадобится очень тщательно регулировать коэффициент наружного поля - наращивая его по мере увеличения скорости и снижая при замедлении. Замёрзнуть от собственной биотики так же плохо, как и сгореть. Но это решаемая проблема. Саларианцы очень быстро учатся, а саларианцы, которые хотят жить - тем более.
  Что хуже, посколько молекулы организма имеют друг для друга полную массу, снова растёт тепловыделение. Да, облегченный воздух быстро уносит это тепло с поверхности кожи - но сначала оно успевает натворить дел внутри организма.
  К счастью, ваши подопытные - саларианцы. Их тела изначально хорошо приспособлены к перепадам температур. У них вообще нет постоянной температуры тела - она растёт или снижается в зависимости от того, сколько еды саларианцу доступно. А их мускулы изначально работают с весьма высоким КПД.
  К тому же, тепловыделение зависит не столько от скорости сокращения мышц, сколько от совершаемой ими работы. Самая быстрая мышца в нашем теле - та, которая опускает и поднимает веко. Вы можете моргать много-много раз, но ваши глаза от этого не сильно нагреются. Эффект массы позволяет минимизировать работу, так как вам нужно двигать очень лёгкое тело.
  Волокна, рассчитанные на быстрое сокращение с малой нагрузкой, в саларианских телах присутствуют изначально - в пальцах, например. Нужно только вызвать их рост в главных мускулах - бедренных, коленных, тазовых, и так далее. Учёные справились и с этим, активировав некоторые спящие гены.
  Готово! У нас есть боец, который пробегает стометровку за 0,2 секунды, затратив на это не больше сил, чем для печати на клавиатуре слова "стометровка". Ну и около десяти тысяч трупов тех, кому это не удалось. Но наука требует жертв, не правда ли? А политическое равновесие - тем более.
  Вот только есть одна проблема - мозги тормозят. Конечно, тормозят они по-салариански - то есть думают в восемь раз быстрее, чем у азари. Но это всё ещё в пять раз медленнее, чем движется тело нашего мутанта.
  Нет, налететь на стенку с разгону ему не грозит. Реакция на электрических синапсах работает почти со скоростью света, а эффект массы позволяет эту самую скорость увеличить ещё больше.
  Но полностью "электрические" мозги... мягко говоря, туповаты. У электрического синапса есть только два состояния - "сигнал прошёл" и "сигнал не прошёл". Он не способен к тонкой регулировке силы импульса, к расстановке весовых коэффициентов. Этого достаточно, чтобы продырявить противнику голову быстрее, чем он вообще увидит, что вы потянулись за пистолетом. На основе первой фазы исследований были созданы саларианские коммандос. Смертоносные, но малоэффективые вне поля боя. Очень неплохо... но недостаточно, чтобы оправдать тысячу мёртвых неудачников на каждого такого солдата (не десять тысяч, как на первый образец, но тоже немало). То же самое через несколько десятилетий можно будет сделать с помощью роботов - по крайней мере, так обещали промышленники. Гораздо дешевле, что по деньгам, что по жизням.
  Далатрессам нужны были не просто супербоевики, а суперагенты. Способные решать любую задачу ТВОРЧЕСКИ. Со всей мощью саларианского интеллекта, но гораздо быстрее. И учёные получили приказ продолжать исследования.
  Очень мало кто знал, каким образом, после тридцати лет бесплодных попыток, всё-таки удалось решить эту проблему. Никто из Лиги, например, не представлял этого. Они были исполнителями, а не учёными. Причём соответствующих знаний им не давали вполне целенаправленно - чтобы в случае попадания в плен они не смогли выдать противнику, как же всё-таки работают их потроха.
  Но Мордин - знал. Один из лучших биохимиков и биофизиков Союза, он имел доступ к самым засекреченным древним исследованиям.
  Учёным удалось создать генинженированные нейроны - нейроны с нулевым элементом внутри. Нейроны-биотики. Нейроны, которые могли создавать эффект массы на своём, клеточном уровне. Увеличивая массу избранных молекул внутри клетки при касании и уменьшая при движении, они многократно ускоряли ряд реакций, в том числе и передачу сигнала.
  Для любой другой разумной расы - это был бы просто забавный курьёз, не более. В вашем мозгу уже есть свои собственные нейроны. Их нельзя изъять и заменить другими, не нарушив сложившихся связей. Потому что картина связей - это и есть ваша личность. Это всё равно, что вырезать ваш мозг и вставить вместо него... даже не другой мозг, а просто кашу из серого вещества. Потому что даже в мозгу эмбриона уже есть куча связей.
  Но подопытные были саларианцами. Именно у них связи в мозгу постоянно распадаются и образуются заново. И в процессе "перезагрузки" одного из мозгов - вполне можно впрыснуть ему другие нейроны. Они замечательно впишутся в общую картину.
  Правда, есть ещё проблема молекулярной совместимости (нейроны имеют изменённый геном, даже если выращены из собственных стволовых клеток подопытного - а запоминающая РНК, естественно, содержит старый код). Есть проблема, что нейроны с нулевым элементом не могут образовать синаптические связи с нейронами, не имеющими такового. И ещё масса проблем. Но всё это уже чисто технические трудности, которые были решены лет за пять.
  Конечным результатом всех этих издевательств стала Лига Единения. Тринадцать выживших подопытных из нескольких сотен добровольцев. Тринадцать сверхскоростных убийц, которые могли двигаться в 10-14 раз быстрее типичного саларианца, в 40-56 раз быстрее азари. А мыслить и воспринимать окружающий мир - в сто раз быстрее. В сто раз БЫСТРЕЕ ДРУГИХ САЛАРИАНЦЕВ.
  
  Естественно, за право обладать этими чудо-мальчиками (все подопытные были мужского пола, самки просто слишком ценны, чтобы над ними так издеваться) тут же вспыхнула яростная борьба между кланами. Но агенты решили эту проблему очень просто. Каждый из них убил чужую далатрессу (ту, на которую был импринтинг у его товарища, но отсутствовал у него). Таким образом, они все оказались свободны от врождённой верности своим кланам, и объявили, что будут служить только интересам Саларианского Союза в целом. Отсюда и пошло название Лиги Единения - тринадцать суперагентов оказались первой в истории Сур'Кеша полностью внеклановой силой.
  Но это же стало и главной проблемой. Лояльность расе - это, конечно, хорошо, поскольку позволяет избежать втягивания во внутренние конфликты. С другой стороны... Лига, по сути, оказалась подотчётна только сама себе. Нет, к власти они не стремились. И если получали приказ от властей, то выполняли его безукоризненно. Проблема в том, что "кто здесь власть - решаем мы". Когда с одной стороны есть Советник на Цитадели, который вроде бы первое лицо цивилизации... а с другой - этого Советника в любой момент может отозвать его собственный клан... и начнётся долгая и сложная грызня между кланами за выдвижение нового... Всегда можно сказать, что вот этот конкретный начальник "не выражает интересы всей расы"... и в лучшем случае забить на него болт. В худшем - забить болт в него.
  Ну а поскольку политиками эти честные и благородные ребята ни разу не были - с каждым годом эта ситуация стала далатресс всё больше напрягать. Особенно после того, как Лига "прихватизировала" лабораторию для изготовления саларианских коммандос и суперагентов, и начала сама набирать туда добровольцев. То есть надеяться, что они перемрут от старости, не приходилось - на смену выбывающим членам Лиги постоянно приходили новые.
  В итоге, после нескольких попыток призвать распоясавшихся юнцов к порядку, власти пошли на последний, отчаянный шаг. Их имена и внешности были преданы огласке. Что разом превратило неуловимых мстителей в заурядную банду - очень сильную, но вполне уязвимую. Какими бы супергероями они ни были, они не могли проводить под ускорением круглые сутки. Им нужно было что-то есть, где-то отдыхать и перезагружать мозг... Даже умение уклоняться от пуль не спасёт от орбитальной бомбардировки. Даже самый быстрый метаболизм не защитит от яда в пище. Даже бег со сверхзвуковой скоростью не поможет тебе обогнать боевой планетолёт.
  Предполагалось, что это заставит Лигу поубавить гонор и пойти на переговоры. Конечно, внутри Союза их возможности существенно упали, но для "взаимодействий" с азари такие агенты всё ещё оставались крайне полезны. Вместо этого Лига пошла ва-банк и поубавила численность правительства.
  Реципиент Мордина только что (около суток назад) закончил устранение далатрессы клана Солус - одного из самых влиятельных на Сур'Кеше. И теперь, по понятным причинам, стремился убраться с бывшей родины подальше.
  Это был самый молодой из членов Лиги - и самый талантливый. Его способности считались экстраординарными даже по меркам Лиги.
  Именно ему в будущем предстояло единственному выжить из всех "братьев", когда ГОР откроет на них полномасштабную охоту. История не сохранила его имени - в легенды он вошёл просто как Тринадцатый Воин.
  Его настоящее имя, как узнал Мордин из открытой памяти реципиента, было Зум.
  
  ВТОРАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  Первым делом Мордин повредил бортовой коммуникатор. Достоверно повредил, так что это выглядело, как поломка от естественных причин. После чего поставил автоматическую передачу морзянкой "Иду без голосовой связи, буду чиниться в ближайшем порту". Любителей возиться с расшифровкой двоичного кода среди диспетчеров немного, хотя теоретически все они должны иметь подобный навык. Так что сохранялась надежда, что болтать с экипажем не будут.
  Скрыться будет нелегко. Как бывший ГОРец, Мордин прекрасно знал цепкость и таланты бывших коллег. Конечно, за две тысячи лет их нравы могли измениться... но вряд ли хватка молодой и амбициозной организации окажется слабее, чем у старой и заматеревшей.
  Сам Мордин не сомневался, что уйдёт от них. Удалось же это Зуму, а Мордин получил все его знания, к которым добавил собственный немаленький багаж. Но вот шансов спасти остальных членов Лиги... пожалуй, практически нет. Не то, чтобы Мордин испытывал к ним какие-либо симпатии или жалость - даже сами суперагенты были обучены при необходимости без колебаний жертвовать "братьями". Что уж говорить о пришельце из будущего, для которого они все уже две тысячи лет, как мертвы. Но вот как ценные биологические образцы - они бы ему пригодились. Вряд ли в ближайшие годы кто-нибудь захочет предоставить лабораторию и лаборантов самому разыскиваемому преступнику века. А собственное тело требует весьма сложного ухода, чтобы просто оставаться живым и здоровым - не говоря уж об усовершенствованиях. Истребитель последнего поколения не посадишь и не обслужишь на маленьком сельском аэродроме. Будь у него омнитул и собственная броня, не говоря уж о великолепном оборудовании "Нормандии", он бы разобрался с этими сложностями за пару дней... но до их изобретения ещё много веков.
  "Интересно, "Серая Зона", мог бы переместить во времени мои приборы? Или нарушение причинности возможно только для нематериальных структур, таких как сознание?"
  Так что иметь несколько скоробиотиков под рукой - для него не каприз биолога, а насущная необходимость. Ему нужны подопытные кролики, потому что любая ошибка в обращении с собственным телом может стать фатальной. Конечно, у Зума есть несколько скрытых "лёжек", где складировано всё необходимое для более-менее комфортной и более-менее долгой жизни. Но ГОР на эти логова выйдет в первую очередь.
  Пока что он жив, здоров, и нуждается только в регулярном питании и смачивании кожи - то есть в том же, в чём и все саларианцы (только в большем количестве). Но нельзя сказать с уверенностью, сколько продлится это "пока". Поскольку он - уникальный организм, его болезни тоже будут уникальными.
  В крайнем случае можно будет сдаться с повинной кому-нибудь из матриархов азари. Но - только в самом крайнем. Потому что убивать его не станут, и на родину не выдадут... но поместят под такое тщательное наблюдение, что возможность влиять на события сведётся к нулю. До конца жизни.
  У Мордина было ещё одно преимущество перед разумными этого века. Его память хранила значительно более полную карту Ретрансляторов, чем известно Союзу сейчас, на заре освоения космических трасс. Даже в Бассейне Аннос есть множество необследованных систем, где можно спрятаться. Ненадолго, к сожалению. Ретранслятор сохраняет в памяти последний адрес перехода, так что за ним сразу ринется целый флот. А на активацию спящего реле у него не хватит энергии - грузовик для этого совсем не приспособлен.
  Разумнее всего пока что не делать лишних движений. Прибыть туда, куда и направлялся этот корабль - в молодую колонию Орст. А там, используя сверхскорость, проскользнуть мимо таможенников и затеряться в городе. Конечно, среди досматривающих наверняка будет агент ГОР, а может и не один. Но это мало что изменит. Кроме того факта, что Зума будут искать именно на этой планете. Но его в любом случае будут там искать - ГОРцы всё поймут, как только взойдут на борт.
  Оставался вопрос, на что потратить часы полёта. Саларианцы вообще не любили тратить время впустую. А уж для его нового тела шестнадцать часов - это просто бездна времени. Больше, чем год для Шепард.
  Он начал с того, что собрал себе из аварийных скафандров экипажа относительно приличный бронекостюм. Не стесняющий движений, с кинетическими щитами, которых в этом веке ни у кого не было. Правда, включать эти щиты он сможет нечасто - чтобы не мешали его персональным биотическим полям. Но дополнительная защита в моменты передышки совсем лишней не будет. Кроме того, химические патроны обеспечивали регенерацию кислорода в течение часа обычного движения или пары минут ускорения, а скафандр вводил его в тело прямо через кожу. В дальнейшем Мордин собирался заменить их на патроны с симбиотическими водорослями-мутантами, способными обеспечивать дыхание гораздо дольше. Также он собрал пояс, который автоматически впрыскивал носителю лекарства и стимуляторы, позволяя сохранять боеспособность почти в любой ситуации. Наконец, встроенное ядро эффекта массы могло пополнять его личные запасы тёмной энергии. Это позволяло не загнуться от истощения, когда Мордин совершал реальную работу. Например, теперь он мог кинуть во врага камушек со сверхзвуковой скоростью. Выйдя за пределы личного поля Мордина, тот обретал полную массу и разносил цель в клочья не хуже пули из кинетической винтовки. Которых, кстати, тоже ещё не было - в основном использовалось огнестрельное оружие на жидких метательных веществах.
  Костюмчик получился ядовито-жёлтым - именно такой цвет имели аварийные скафандры, чтобы привлекать внимание спасателей. Вместе с красными молниями, которые возникали при его интенсивном движении из-за разрядки ядра эффекта массы, это создавало весьма зловещее впечатление. Но Мордин остался доволен - обеспечить незаметность он мог и другими способами, а яркие цвета отвлекали внимание свидетелей от более важных вещей.
  Стоп, раз уж сброс электростатики все равно происходит, то почему бы не заставить его делать полезную работу? Сделаем нечто вроде ионолёта - пусть заряды создают течение облегченного эффектом массы воздуха из передней полусферы в заднюю! Это не только уменьшит его личные усилия на бег, но и позволит нейтрализовать воздушную волну, поток ветра, который выдавал близость агента посторонним.
  Затем он собрал себе ручной генератор твёрдого света. Не сказать, чтобы это далось ему легко - он был биологом, а не физиком или инженером. Но общий принцип формирования стабилизированных фотонных полей ему был известен. А всё остальное - путь от дрожащего кубика жёлтого сияния размером с ноготь до мгновенно вспыхивающего в воздухе клинка - вопрос надлежащего количества проб и ошибок. На то и другое времени у Мордина было предостаточно.
  К моменту сближения с Ретранслятором он уже располагал примитивным аналогом омнитула. Пусть даже без фабрикатора и вычислительного устройства - от первого мало толку в мире без омнигеля, а без второго можно обойтись, когда ты сам считаешь со скоростью современных компьютеров. Собрав полностью аналоговую схему управления, подключив её через энцефаллограф к своей нервной системе и "немного" потренировавшись, Мордин получил возможность вызывать около тысячи различных форм оружия, защиты и инструментов, управляя ими с высокой точностью.
  Правда, тут нарисовалась следующая проблемка - вся эта роскошь требовала энергии. Много энергии. А компактные накопители для пехотной брони остались всё в том же светлом будущем. Но тут уже Мордин оказался на своём любимом коньке. За оставшийся до перехода час он собрал из оборудования корабельной кухни и запчастей системы жизнеобеспечения универсальный химический реактор, способный произвести топливные брикеты чуть ли не из любого органического мусора. А также генератор, потребляющий эти брикеты.
  Он как раз закончил собирать последнюю версию костюма, когда в рубке запищал пульт. Корабль достиг Ретранслятора и подавал запрос на переход. Теперь Мордину предстояло проверить на практике самое невероятное воспоминание своего реципиента.
  
  Известно, что переход через вторичный Ретранслятор длится секунды, а через первичный может занять и несколько минут. Но это - по часам внешнего, инертного мира. С точки зрения самого перемещаемого корабля, его пассажиров, всех процессов на борту - переход мгновенен. Между исчезновением в одной системе и появлением в другой - не проходит даже наносекунды. Из-за этого приходится после прыжка дополнительно сверять часы.
  Потому что масса покоя корабля в момент перехода становится равна нулю, а скорость, соответственно - скорости света. Изменённой скорости света, не такой, как в остальном космосе... но тем не менее, это всё та же предельная C. При которой длина и время сокращаются до нуля.
  Это было аксиомой в течение многих веков - и по большому счёту не подвергалось сомнению даже во времена Мордина. В канале Ретранслятора с вами не просто ничего не происходит - с вами ничего НЕ МОЖЕТ произойти. Даже теоретически.
  Но Зуму об этом, похоже, сказать забыли. Он неоднократно жаловался как своим "братьям", так и учёным в лаборатории, что при каждом прыжке испытывает весьма неприятные ощущения. Физиологи сочли, что перед ними уникальный случай - первый в истории саларианец с фобиями и галлюцинациями.
  Не то, чтобы саларианцы вообще не могли сойти с ума. Это все могут, у кого вообще ум есть - хотя бы потому, что никто не может сказать с уверенностью, что такое вообще "вменяемая личность". Но саларианские психические расстройства обычно привязаны к одной, строго конкретной нити воспоминаний. Как вирус не может гнездиться в процессоре - у него должно быть место на жёстком диске.
  У Зума же глюки генерировались с завидным постоянством после каждого перехода. Независимо от того, какой мозговой комплекс был "загружен" в этот момент. Причём глюки одного и того же типа.
  В конце концов, врачи "Силы Скорости" махнули на это дело рукой, и решили, что нулевой элемент нижнего мозга подопытного каким-то образом резонирует с ядром Ретранслятора при подходе к нему, что и порождает галлюцинаторные комплексы. Благо, работе Зума они ничуть не мешали - как и все члены Лиги, он был обучен стойко переносить неприятности. Вот только оставался твёрдо убеждён, что его видения - реальны. И что получены они именно в процессе перехода, не до него и не после.
  Что ж, непрофессионалу позволительно. А вот сам Мордин, как опытный нейрофизиолог, с нетерпением ждал, когда представится возможность изучить на собственном опыте такой интересный клинический случай. Если, конечно, феномен сохранится после смены владельца тела - возможно, он был привязан к личности Зума. Пальцы привычно отстучали на клавиатуре код системы назначения. Ретранслятор начал разворот...
  
  Эта дорога вытянулась почти в бесконечность - по крайней мере, дальше, чем мог осознать и вообразить разум любого существа Цитадели. Семьдесят световых лет, семьсот петаметров. Квадриллионы шагов.
  Космическая беговая дорожка. Трасса для самого быстрого бегуна во Вселенной.
  Мордин одновременно бежал по ней - и был вытянут по всей её длине. Немыслимо длинная струна - и плоский блин, не имеющий длины, как понятия. Тысячелетия бега - и мгновение, неизмеримое никакими приборами.
  Никакого парадокса в этом всём не было. Просто слова потомков обезьян, тюленей, ящериц и жаб слабо подходят для описания специфических феноменов теории относительности. Мозги, созданные чтобы не промахиваться языком при ловле мух, догонять под водой рыбу и срывать бананы с деревьев, не могут воспринять четырехмерную физику напрямую - только через абстракции математических формул или через неуклюжие метафоры.
  Но он сейчас делал именно то, чего делать не мог. Его мозг... сознание... душа... невесть что, но способное думать и ощущать - стало частью потока света, соединяющего два Ретранслятора у разных звёзд. Он бежал и бежал по этой дороге, запоздало понимая, что она абсолютно реальна - более реальна, чем всё, виденное в так называемой жизни - прошлой или нынешней. Ему предстояло бежать много тысяч лет... и одновременно он уже прибежал, преодолев эту бездну в один прыжок, протянув через неё свои немыслимо длинные руки и ноги.
  "Я - бегун, и я - беговая дорожка. Я - натянутая в космосе струна. Я - луч света в темном царстве. Я самый быстрый саларианец во Вселенной, и только я знаю, насколько я на самом деле медленный. Мой бег будет длиться вечно".
  
  ТРЕТЬЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  Мордин с трудом поднялся с пола, где он пролежал почти минуту, скорчившись, и обхватив руками колени. Ничего подобного он даже вообразить не мог... да впрочем... и никто не мог бы. Даже Жнецы, при всём их невероятном, миллионолетнем опыте, вряд ли когда-нибудь осознавали точку сингулярности.
  Он чувствовал себя одновременно просветлённым и зверски изнасилованнным. Как лягушка, которую заставили считать дифференциальные уравнения. Воспоминания Зума не могли передать даже десятой доли этого ужаса и одновременно экстаза перед открывшейся ему Вечностью. Сейчас ощущения тоже быстро блекли, вымывались из памяти, словно сон. Мозг старался уложить увиденное там в привычные форматы и шаблоны.
  "В следующий раз запишу всё на нить памяти сразу же после прыжка. Очень, очень интересный феномен. Обработка информации идёт в потоке с нулевой массой покоя... Это может перевернуть всю известную нам физику..."
  К счастью, на Орсте Ретранслятор располагался прямо на орбите планеты, а не на окраине системы. Транспортные потоки в этом веке ещё слабенькие, один корабль за пару недель - так что ждать своей очереди на посадку тоже не понадобится.
  Вообще-то посадить стометровый звездолёт на простую бетонную полосу, используя только аналоговое управление и примитивную авионику - задача непростая. Тут с пилота-профи семь потов сойдёт. Скорость касания огромная, вес у корабля чудовищный, управляемость в атмосфере - отвратительная. Даже Джокер наверняка отказался бы - крылатый "утюг" самолётной схемы - это совсем не то, что игрушечка-"Нормандия". Использовать эффект массы в атмосферных манёврах тут ещё не умеют, поле слишком нестабильно. Только и исключительно в открытом космосе!
  А ведь покойный пилот рейсового корабля выполнял такие посадки еженедельно, и наверняка даже не считал свою работу чем-то выдающимся! Вот уж поистине - "Богатыри, не мы".
  Впрочем, любой член Лиги Единения посадил бы этого монстра с закрытыми глазами и одной привязанной к спине рукой. Что и проделал сейчас Мордин. Очень легко быть гениальным пилотом, когда у тебя есть море времени на исправление любой ошибки и устранение проблем в зародыше.
  Зум собирался выпрыгнуть из корабля ещё до посадки, на высоте в пару километров. Эффект массы отлично заменял парашют. Мордин этот план отверг - небольшое повышение неопределённости для полиции не стоило связанных с этим проблем. Во-первых, ему не хотелось увеличивать количество трупов, а примитивный автопилот скорее всего с таким сложным манёвром сам не справится - и разобьёт корабль.
  Или... Стоп, да ведь Зум на это и рассчитывал! Авария при посадке - лучший способ замести следы! Несчастный случай, огненный след посреди города, сотни смертей, мощное освещение темы в прессе - и при чём тут, спрашивается, какое-то убийство на Сур'Кеше, пусть даже далатрессы? Сам лихтёр превращается в клочья покореженного, обгоревшего металла, разбросанного на много километров. Попробуй найди в этом месиве трупы экипажа или следы опытного киллера...
  Пожалуй, он так и сделает... за исключением удара по городу, разумеется. Перед входом в атмосферу связь исчезает из-за плазменного кокона - о чём пилот, разумеется, предупредит морзянкой. Отказ гидравлики крыла произойдёт несколько раньше... ещё на гиперзвуковой скорости, на высоте в несколько десятков километров. Пилотам удастся избежать разрушения машины, задействовав поля эффекта массы в нестандартном режиме. Но после перехода на дозвук произойдёт спонтанный срыв ядра и падение в штопор. Удар об океанские волны вызовет взрыв реактора, который полностью уничтожит все следы. Шансов выжить в такой катастрофе практически нет. "Чёрный ящик" так и не найдут.
  Вот только... не слишком ли подозрительное совпадение - три отказа техники в одном полёте? Положим, потеря поля массы при нештатном режиме эксплуатации мало кого удивит - современные ядра такие ненадёжные... Но вот отказ коммуникатора и гидравлики с промежутком меньше суток... это уже вызывает вопросы. То есть вопросы в любом случае будут, в ГОР сидят те ещё параноики. Но лучше, чтобы их было поменьше.
  Могут ли помехи со связью стать причиной аварии? Легко. Ошибка с приёмом сигнала позиционирования от наземных служб... выход на глиссаду на пару сотен метров мимо полосы... Пилот пытается вернуть корабль на правильный курс... слишком резкий манёвр... штопор, удар, взрыв реактора.
  К счастью, на космодроме достаточно места, и достаточно мало саларианцев, чтобы устраивать такие фейерверки, не убив никого из посторонних лиц. Кстати, для ГОРцев это может послужить очень слабым, но всё же аргументом, что Зума на борту не было. Он как раз никогда не заботился о жизнях случайных свидетелей и сопутствующем ущербе.
  
  Радар времён Мордина не только засёк бы отделение от корабля фрагмента размером с человеческое тело, но и проследил курс падения. Местная техника воздушного наблюдения, конечно, гораздо примитивнее. Тем не менее, он на всякий случай выждал, пока лихтёр снизится до восьмидесяти метров - ниже радарного поля. Автопилот был запрограммирован имитировать судорожные рывки с попытками вернуть управление до последнего мгновения. "Чёрный ящик" работает и возможно даже уцелеет в катастрофе, но из-за повреждения коммуникатора на ленте только совершенно невнятные звуки.
  Может быть, покойным даже памятник потом поставят. Это было всё, что Мордин мог для них сделать.
  Он выстрелил собой из люка для аварийной эвакуации, словно снарядом. Масса тела оставалась максимальной почти весь путь - нужно было удалиться на максимальное расстояние от точки взрыва, а также как можно быстрее снизиться - как для снижения заметности, так и для того, чтобы получить сцепление с землёй и возможность бежать.
  По предварительному расчёту, сила взрыва реактора будет равна примерно одной килотонне. Для гарантированного выживания нужно удалиться от него примерно на километр. К счастью, корабль падает не строго вертикально - у него всё же есть кое-какое аэродинамическое качество, так что даже штопоря, он улетает от Мордина прочь. Точка падения отстоит от его нынешнего местонахождения на семьсот метров. Почти достаточно... почти. Нужно преодолеть ещё триста.
  Двести он пролетел по воздуху, лишь перед самым касанием грунта уменьшив свою массу до состояния пушинки. Толчок все равно получился довольно неприятный... но ничего не сломано. Вообще переломы у саларианцев - большая редкость. Их кости больше напоминают по составу хрящи других рас.
  Ну а теперь перекат, вскочить, ноги в руки, как говорят люди (никогда не понимал смысла этой метафоры - каким образом, схватившись за свои ноги, можно бежать быстрее?) - и подальше отсюда. Позади встаёт маленькое фиолетовое солнышко, спину обжигает тепловым излучением - единственным поражающим фактором, от которого не поможет ни скорость, ни кинетические щиты. Облучение недостаточно сильное, чтобы прожечь его новый костюм, но вполне может расплавить наружные слои, испортив функциональность брони. Но это предусмотрено - движение пальца и встречный ветер уносит лохмотья дополнительного слоя защитной ткани, которым он обмотался перед прыжком. Можно увеличить скорость.
  Ещё через сто метров приходит ударная волна - на такой скорости и смягчённая щитами она воспринимается, как мягкое поглаживание. Подхватывает и несёт, как пушинку. Только спустя долгих пять секунд субъективного времени удаётся с ней всё-таки расстаться и продолжить путь на своих ногах...
  Вокруг - голая степь, ни построек, ни разумных существ. Вся инфраструктура космодрома - в шести километрах. Должна выдержать. Минимальные правила безопасности известны даже в отдалённых колониях. Что такое падение звездолёта и чем оно грозит, тут должны быть в курсе. Всё-таки не первая авария таких масштабов в истории Союза.
  Ну а если кто-то не читал правила техники безопасности, то вины Мордина в его смерти или инвалидности не будет.
  Проблема в другом. В этой степи, дополнительно разглаженной взрывом, довольно трудно спрятать объект размером со взрослого саларианца. А значит, ему нужно покинуть этот район прежде, чем дымный гриб от взрыва полностью рассеется. Члены Лиги могли двигаться с такой скоростью, что становились полностью невидимыми для азари - но у саларианских глаз выше темп восприятия, с ними такой трюк не пройдёт. К тому же отключить разрядку ядра эффекта массы он мог лишь на две-три секунды - потом его выдаст шлейф из молний.
  На космодроме есть аварийные убежища - люки, ведущие в небольшие бетонированные подземные помещения. Как раз для таких вот случаев. Но каждое открытие крышки фиксируется протоколом центрального компьютера - так что при расследовании катастрофы на неучтённое использование обязательно обратят внимание. Так что ими пользоваться - лишь в самом крайнем случае.
  Единственное надёжное укрытие помимо них - горизонт. Расстояние до него четыре километра, немного меньше, чем на Сур'Кеше - меньше радиус планеты. Так что нужно просто как следует поднажать... всё время держась такого курса, чтобы место падения оставалось между ним и зданиями космодрома...
  Спустя десять секунд его уже нельзя было разглядеть. Но он продолжал бежать ещё минуту и лишь потом перешёл на шаг, выравнивая дыхание. Впрочем, даже идя ровным прогулочным шагом он был быстрее большинства автомобилей. Глаза постоянно сканировали горизонт и небо, так что от появления неожиданных свидетелей он был хотя бы отчасти застрахован.
  
  На закате он вошёл в Саванокк - третий по размерам и населению город на Орсте. Естественно, приметного ярко-жёлтого костюмчика на нём уже не было - он в сложенном виде лежал в рюкзаке, а Мордин переоделся в обычный технический комбинезон. Биосфера планеты была неагрессивной, так что окружать города стенами и пулемётами никому не пришло в голову. Путешествия автостопом были здесь довольно распространены.
  Примерно каждые сто шагов Мордин ускорялся до предела и внимательно осматривал улицу в поисках возможных охотников. Из-за узкой специализации маленьких мозгов, ни один саларианец не может СЛУЧАЙНО взглянуть на прохожего и подумать "о, а он что-то подозрительно похож на разыскиваемого преступника, которого вчера в новостях показывали". Если он хочет заработать награду за донос, то должен НАМЕРЕННО держать в памяти лица всех тринадцати членов Лиги и постоянно сверять с этими снимками окружающих. Иначе - он может весь вечер пить с тобой на брудершафт и не заметить ничего подозрительного. Благодаря фотографической памяти саларианцев вероятность ошибки крайне мала... но такие любители халявного заработка отлично видны намётанному глазу опытного агента, какими были Зум и Мордин.
  Дважды на улицах ему попадались потенциальные стукачи, и дважды Мордин совершенно спокойно сворачивал на другую улицу раньше, чем они могли разглядеть его черты лица. Спустя десять минут после заката он обворовал магазин косметики и магазин одежды - просто зашёл и вышел с тем, что ему было нужно, постоянно оставаясь за спиной у охранников. Его перемещение на максимальной скорости не было беззвучным (вернее, он ещё не научился полностью гасить звуки при помощи персональных полей) - но Мордин так подбирал моменты для перемещений, чтобы свист сливался с городским шумом.
  Ещё через три минуты он был уже совершенно не похож на Зума. При взгляде издали, по крайней мере - а давать себя рассмотреть вблизи заинтересованным лицам он не собирался.
  Еду он аналогичным образом добыл в продуктовом магазине - время потребовалось лишь для того, чтобы выбрать самый безлюдный.
  Небольшой перекус на скамейке в парке - и суперагент был готов к новым подвигам. Теперь можно было переходить к более серьёзным вопросам - обзаведению финансами и нормальным космическим кораблём.
  
  Можно ли назвать Орст фронтиром? И да, и нет. С одной стороны, эта колония не граничила с "диким космосом", на ней не приходилось противостоять инопланетным армиям, пиратам, дикарям, хищным зверям или хотя бы опасным природным условиям. В сутках лёту от метрополии, с умеренным климатом на большей части центрального континента, с тихой, совершенно безопасной биосферой...
  С другой - период "первоначального освоения", который начался триста лет назад, так и не думал здесь заканчиваться. У планеты не было серьёзных недостатков - но не было и сколь-нибудь значимых достоинств. Ей просто нечего было предложить саларианцам. Полезные ископаемые для строительства ещё кое-как удавалось найти (поскольку "полезный" - понятие относительное), но её недра не содержали ни одного вещества, экспорт которого мог бы стать рентабельным. Стать житницей она не могла, поскольку местная биосфера обладала слишком низкой производительностью, а экоформирование с её заменой обошлось бы слишком дорого. Для курорта здесь не хватало живописных видов, а местная вода была непригодна для купания - ничего опасного, но микроэлементный и микробиологический состав вызывал неприятное раздражение кожи.
  Орст был планетой, на которой жить легко, но совершенно непонятно - зачем. В него радостно вцепились в самом начале эры межзвёздных перелётов, когда сам факт открытия в шаговой доступности планеты, пригодной для освоения, казался невероятным подарком судьбы. Сейчас уже стало ясно, что в космосе есть множество других миров, более ярких, перспективных и требующих срочного внимания Союза. Поэтому Орст осваивали по остаточному принципу - посылая сюда разумных и технику, которые были недостаточно хороши для стратегических направлений, и недостаточно плохи, чтобы их совсем списать в расход. За него даже не шло серьёзного соперничества кланов - так, вялое перетягивание бюрократического каната.
  Поэтому местные жители отличались характерной для фронтира простотой нравов и привычкой полагаться только на собственные силы. Но у них напрочь отсутствовала столь же характерная для фронтира агрессивность. Здесь мало кто нищенствовал, но многие жили на грани бедности. Здесь привыкли делать минимум работы и получать за неё столь же минимальное вознаграждение.
  В таком мире можно было скрываться целую вечность, но заработать большие, или хотя бы солидные деньги казалось фантастикой.
  
  По сути Мордин был здесь одиноким путешественником, выброшенным на необитаемый остров. Другие саларианцы воспринимались, как неодушевлённый и в значительной степени статичный ресурс, как препятствие или (изредка) угроза - но не как партнёры для социальных взаимодействий. Он ходил между ними, как человек в лесу протискивается между деревьями. Даже когда он позволял себя увидеть физически - он все равно оставался невидим, как личность. И дело не только в разнице скоростей, хотя она, конечно, усугубляла проблему.
  Кого-то другого это вынужденное одиночество и потребительское отношение к разумным могло бы превратить в клинического асоциала, а то и в социопата. Особенно учесть, что длилось такое состояние несколько субъективных лет. Но для саларианца это всего лишь временное неудобство - чтобы избавиться от ненужных или вредных привычек или свойств характера, достаточно всего лишь "загрузить" более раннее состояние мозга.
  Слишком большая пропасть лежала между мятежным киллером и мирными крестьянами Орста. Ещё больше - между участником войны со Жнецами и хроноаборигенами начала галактической эры. Для их же блага им лучше не знать о чужаке ничего.
  По крайней мере, до тех пор, пока среди них не станет поменьше агентов ГОР.
  А будет это примерно через поколение. Лет через сорок, когда все непосредственные свидетели нынешних событий умрут.
  
  Конечно, Мордин мог бы стать лучшим в галактике грабителем банков - кредиты этого времени ещё встречались в виде физических денег, а не чисто информационных единиц. Вот только грабителей тут маловато - и он со своим характерным почерком выделялся бы столь же ясно, как молотильщик среди варренов. Пикнуть не успеешь, как на орбите повиснет десяток крейсеров.
  Тем не менее, начальный капитал добывать пришлось именно так. Не банки, конечно, чистить - это слишком приметные места. Всякие склады с ценными веществами и товарами - хороший вариант, но их потом трудно монетизировать, непременно даже в самом занюханном ломбарде поинтересуются происхождением.
  Пришлось временно переквалифицироваться в мелкие карманники. За четверть секунды цапнуть у прохожего кошелёк, открыть, извлечь из него одну-две крупные купюры, закрыть и сунуть обратно? Для скоробиотика нет ничего проще.
  "Интересно, насколько ловкие воровки получаются из азари? - думал он позже, пересчитывая добычу. - Им даже руку протягивать не надо, кошелёк в неё сам прилетит..."
  Собрав около десяти тысяч кредитов, он закупил побольше непортящихся, максимально калорийных продуктов и кое-какое оборудование - слишком массивное, чтобы спереть его на сверхскорости. Теперь ему требовался грузовик, чтобы доставить всё это в степь, к выбранному месту логова.
  Арендовать или угнать? Первое - оставляет больше следов, второе - привлекает больше внимания. Подумав, Мордин остановился на аренде, но после возвращения грузовика проник в офис компании и аккуратно подчистил соответствующие записи - просто положив вместо них другие листки с абсолютно тем же почерком, но другой информацией.
  Аналогичный трюк был проделан и в офисах нескольких других компаний, услугами которых он не пользовался. Причём в разных городах. Если ГОР всё-таки начнёт копать в этом направлении, у неё глаза разбегутся от следов.
  
  Полдня - чтобы выкопать в склоне холма пещеру подходящих габаритов. Передышка, перекус, перезагрузка мозга.
  Полдня - чтобы набить её подходящим оборудованием. Передышка, перекус, перезагрузка.
  Ночь - чтобы разработать теорию анабиоза для скоробиотиков. Перекус, перезагрузка - отдых не нужен, тело и так почти не двигалось.
  Саларианцы происходят от земноводных, но назвать их "лягушками" - куда большая неточность, чем человека назвать "обезьяной". Лазающие звери прибрежных деревьев, которые были их прямыми предками, способность к анабиозу в неблагоприятных условиях утратили, когда их размер и вес существенно выросли. Но... утратили не до конца. Этот эффект не настолько чужд их организмам, как, например, человеческим. Достаточно активировать один спящий ген, чтобы вернуть организму возможность использовать сахарозу в качестве криопротектора - а глюкозу они и так могут использовать аналогичным образом, правда не для анабиоза, а чтобы избежать обморожения в холодных районах. Побочные метаболические эффекты от включения этого гена нейтрализуются одной таблеткой.
  Теоретически, главная проблема других разумных - сохранение памяти при глубокой заморозке - у саларианцев уже решена по умолчанию. Есть ведь молекулярная память, а к разрушению синаптических связей их нейроны и так привычны. На практике, потеря "ярлычков" сводит это преимущество на нет.
  Но сохранить связки из нескольких тысяч нейронов несравнимо проще, чем целых три мозга - даже размером с орех. Особенно если в этих нейронах присутствует нулевой элемент.
  Если можно ускорить биохимическое время, то можно и замедлить, не так ли? Потренировавшись около часа (четыре субъективных дня), и поэкспериментировав с химическими и электрическими стимуляторами, Мордин научился устойчиво понижать массу молекул в любом выделенном микроучастке мозга - тем самым, снижая их температуру и вероятность вступления в реакцию, но не повреждая сложнейшей структуры связей.
  К сожалению, применить этот же метод для мгновенной фиксации всего тела не представлялось возможным - макроскопическое биотическое поле, в отличие от нейронного, не могло избирательно работать с отдельными молекулами. Хотя в своё время, используя омнитул в боевом режиме, Мордин ухитрялся замораживать даже людей прямо на бегу - и они ещё шевелились после оттаивания. Правда, на тех людях была симбиотическая броня, которая оперативно чинила повреждения клеток, а также куча имплантов в теле...
  Последний день ушёл на рейды по складам и аптекам с целью добычи необходимых веществ для изготовления тех самых таблеток и жидкости, в которой будет плавать его тело во время анабиоза.
  
  ЧЕТВЁРТАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  Он знал, что просыпаться после сорока лет анабиоза будет больно. Он не знал, что это будет БОЛЬНО!!! Как Явик это только перенёс, аватара мести несчастная?! Болели мышцы, кости, суставы, голова, глаза... он весь был одним сплошным комком агонии... Только обычно агонию переживают перед смертью, а не после таковой.
  Казалось, каждая клетка вопит "Оставьте меня в покое, я мертва, я кусок льда! Я не хочу возвращаться к движению и ощущению после того, что со мной сделали эти годы!"
  - Очень плохо. Совсем неудовлетворительный результат. Студенту Солусу - двойка. Высокий износ организма. Старение - лет на пять. Для многократного анабиоза неприменимо. Нужно доработать систему. Нет, полностью переработать, - ему казалось, что он говорит, но в действительности полузамёрзшие губы едва шевелились, а из горла доносился кашляющий хрип. Даже при саларианском метаболизме, который уже разгонялся на свою обычную мощность, полное восстановление - не раньше, чем через три часа. И никаких опытов с эффектом массы до тех пор. Он слаб, как новорожденный варрен, малейшее отклонение от обычных ритмов сейчас может его убить. Примерно через час можно будет залить в себя тёплый согревающий напиток.
  "Не буду больше использовать "Заморозку" на живых существах. Исключая те случаи, когда их удастся добить до оттаивания. Слишком жестоко".
  Тем не менее, основная тактическая задача выполнена. С хрустом в застывшей шее провернулась голова, послав по позвоночнику новую волну боли, но дав взглянуть на висящие слева атомные часы.
  День 90, год Совета 199.
  
  На следующий день состоялся первый настоящий контакт с соплеменниками из далёкого прошлого (оно же - близкое будущее, в зависимости от точки отсчёта). Вопреки опасениям Мордина, никакого культурного шока он не испытал, но и особенного удовольствия - тоже. То ли он сам был заядлым асоциалом, то ли его сородичи за пятьдесят поколений не сильно изменились.
  Орст, во всяком случае, за одно поколение не изменился вообще. Как был вялым захолустьем, так и остался. Те, кто хотели что-либо менять, просто улетали отсюда. Разве что появилось небольшое поселение азари на побережье малого южного материка Ирвен. У них местные моря зуда не вызывали, так что для них планета была намного комфортнее, чем для основных владельцев.
  Ему не составило никакого труда купить новые документы и место в клане. По саларианским понятиям это даже не считалось преступлением - многие кланы таким образом делали свой маленький бизнес, принимая за деньги беглецов от конкурентов, одновременно расширяя и капитал, и генофонд. Конечно, у него импринтинг на чужую далатрессу, поэтому к важным работам или стратегической информации его на снайперский выстрел не подпустят. Но Мордину это и не требовалось - просто тихонько поработать.
  Конечно, за всё надо платить - и не только деньгами. За новым членом клана первые годы будет глаз да глаз. Но в течение следующего месяца он ничего во вред новой родине делать и не собирался. А потом - исчезнуть так же стремительно, как и появился.
  Мэр городка очень обрадовалась, узнав, что у новичка - фармацевтическое образование. Местный главный аптекарь был стар, а сменить его было некому.
  - К сожалению, я не смогу остаться тут надолго, - покачал головой Мордин. - Я кочую из города в город, составляю карту сезонных изменений флоры по заданию одной корпорации...
  Мэр помрачнела.
  - Но думаю, где-то за месяц я смогу подготовить преемника и себе и старику.
  - Вы уверены? Заниматься одновременно преподавательской деятельностью и работать в аптеке... тем более, что мы не можем оплачивать учителя...
  - О, не волнуйтесь на этот счёт. Я довольно сноровистый парень. И за обучение платы не возьму. Считайте это моим хобби.
  
  К концу месяца его уже называли в городке не иначе, как Профессором. Мордин сумел существенно поднять уровень квалификации городских юношей - сразу десятерых, чтобы времени не тратить зря. Двое собирались унаследовать аптеку, а остальные восемь - попытать счастья в метрополии, в крупных корпорациях. Мордин не мог выдавать официальные дипломы, но навыки, которые он вколачивал в юные головы, окупали это с лихвой.
  При этом на преподавание он не потратил ни одной лишней секунды. Разработанная им схема учебно-преподавательской работы выглядела следующим образом. Сначала ученики смотрели видеолекцию, которую он записывал утром за пару секунд на специально сделанную видеокамеру, а потом "разматывал" в нормальную для немодифицированных саларианцев скорость. Мордин в это время восседал за столом и занимался своими делами, но готов был в любой момент ответить, если у них возникали дополнительные вопросы по услышанному. Затем ученики выполняли задания - по услышанной только что и по предыдущей лекции. Мордин по-прежнему восседал за учительским столом и занимался своими делами, но готов был прийти на помощь, если что-то у кого-то не получалось. Поначалу юнцы относились к такому подходу скептически, полагая, что их преподаватель просто строит из себя образованного, надеясь на лёгкие деньги. Но несколько наглядных уроков показали им, что "старый бездельник" обладает вниманием и реакцией боевого компьютера. Ни одна ошибка от него не ускользала, ни один вопрос не мог поставить его в тупик.
  А то, что его пальцы под столом стучат по сенсорной панели с частотой пулёмётной очереди, а картинки на его персональном экране сливаются в сплошное марево - этого никто из учеников видеть не мог. Устройство для записей пришлось изготовить себе лично из ворованных в разных городах компонентов. Ни один доступный на широком рынке персональный комп его темпов работы выдержать не мог. А заказывать оборудование для спецагентов - все равно, что зажечь ярко-алый знак "Я здесь".
  Теоретически он был самым богатым саларианцем на планете. За месяц работы он разработал около сотни новых лекарств, опередивших этот век лет на четыреста. Всё ещё средневековье по его собственным меркам... но больше, чем местные могли бы мечтать. Если бы он мог открыто зарегистрировать патенты на эти препараты, то мгновенно стал бы главой богатейшей фармацевтической корпорации. На практике необходимость держать секретность заметно ограничивала его доходы. Экстранет в эти дни был тем же, чем во времена Мордина - квантовый коммуникатор. Ужасно дорогой правительственной игрушкой, недоступной частным лицам. Планетарные интернеты уже существовали, но раздачей адресов в них ведали службы безопасности кланов. Так что вариант с электронным бизнесом тоже не проходил.
  Приходилось работать через платных посредников, отдавая им от четверти до половины прибыли за секретность. Каждая формула шла через отдельного агента. Никто из них не знал других, и крайне редко видел самого Мордина - указания поступали по почте, или иногда в виде подброшенных лично на сверхскорости записок. Агенты, в свою очередь, не сами выходили на рынок, а работали через существующие фармацевтические корпорации, которые "съедали" основную часть выручки. В итоге в его потайных хранилищах оседал едва один процент тех денег, что делали на его открытиях. Но и это были довольно-таки солидные средства по меркам Орста. Свой городок, Квалию, он уже мог бы купить с потрохами.
  Кстати, о хранилищах. Пользоваться ими можно ещё лет 80, не более. Пусть медленно, пусть по остаточному принципу, но спутниковая группировка Орста постепенно нарастала. Через два поколения она станет достаточно плотной, чтобы покрыть видеонаблюдением каждый квадратный километр суши. Тогда сверхскоростной жёлто-красный объект в местных степях уже не спрячешь.
  Впрочем, через те же два поколения случится Большой Экономический Коллапс, вызванный выходом волусов на галактический рынок - и все сбережения в современной валюте превратятся в пустые бумажки.
  Правда, до того времени ещё нужно как-то дожить. С несовершенным анабиозом собственной разработки на это нечего и рассчитывать. Больше двух таких прыжков во времени его организм не переживёт.
  Он работал над более щадящей версией анабиозной установки. Основная причина ускоренного старения - не кристаллы льда (с ними он успешно справился раньше), а неоднородное пробуждение разных тканей и даже клеток. В собственном времени Мордин решил бы эту проблему с помощью имплантов, регулирующих биохимическую активность, но сейчас до подобного уровня развития микроэлектроники - как до луны без эффекта массы.
  Альтернатива - увеличить скорость заморозки и оттаивания. Если строго одновременно наложить на всё тело поле эффекта массы высокой частоты... Понадобится аналог устройства, генерирующего "Заморозку", только не на пару минут, а на много лет - и способного так же быстро снять её со всего тела. Понадобится термос размером с гроб, экранирующий проникновение всех видов электромагнитных излучений. Понадобится источник энергии, способный питать эту конструкцию.
  Где проще всего найти вышеперечисленное (точнее, исходные материалы для него)? На борту любого космического корабля! Корабельное ядро эффекта массы с лёгкостью обеспечит поддержание поля в одной комнате, реактор даст энергию хоть на века (всё же криогенная капсула - это не ракетный двигатель), а уж термоизоляционных материалов в конструкции корпуса - хоть замотайся. И вакуума за бортом - сколько угодно.
  Да, конечно понадобятся ещё и подопытные саларианцы. Собой он второй раз рисковать не может.
  Зарабатывая деньги в таком же темпе, как сейчас, он накопит на собственный звездолёт примерно за год. Ну, точнее, на то, что может считаться звездолётом в этом веке. Полноценные боевые или исследовательские корабли, способные перейти световой барьер, частным лицам не продают вообще. Яхту для прогулок по системам с Ретрансляторами - в принципе приобрести возможно, но все такие продажи тщательно отслеживаются. Что в его случае - смерти подобно. Снова пойти в угонщики? Далеко не улетишь. Догонят и расстреляют, скорость корабля, увы, от скорости пилота не зависит.
  Он также прикупил набор хирургических инструментов. Комплекс навыков никуда не делся, в чём он убедился, вытащив почти с того света несколько заболевших горожан. Так что Мордин планировал произвести на самом себе пластическую операцию, существенно изменив черты лица, как только покинет городок. Скорость и точность его движений позволяла делать такие вещи за считанные секунды, просто глядя в зеркало. Препарат для местного наркоза у него уже был, успешно синтезированный и опробованный. Так что рука не дрогнет.
  Заодно нужно будет слегка поправить голосовые связки, чтобы изменить тембр речи.
  К концу месяца все его ученики (кроме двух изгнанных в самом начале за лень и бездарность, на место которых тут же пришли новые) успешно прошли строгий экзамен у старого аптекаря. Вопреки опасениям, Мордин совсем не чувствовал себя профессором астрофизики, вынужденным объяснять детям, что Пранас не вращается вокруг Сур'Кеша. Нет, его познания в биологии, конечно, превосходили величайших местных учёных. Но это было количественное превосходство, не качественное. Никаких совершенно нелепых заблуждений или вопиющих научных суеверий у саларианцев этого времени не было - в его сфере, по крайней мере, с физикой сложнее. Иначе с преподавательским креслом пришлось бы распрощаться. Ему бы совесть не позволила втюхивать ученикам заведомую ложь - пусть даже для хроноаборигенов она считалась непререкаемой истиной. А так требовалось лишь вовремя одёргивать себя "они этого ещё не знают", и честно сообщать, что вот здесь и здесь в науке наблюдаются "белые пятна", но возможно, именно ученики станут теми, кто их заполнят.
  Трудно было не привязаться к этим старательным и энергичным молодым саларианцам, искренне жаждавшим знаний. Ещё неприятнее - сознавать, что через каких-то сорок лет они все обратятся в прах, тогда как его путь лишь начнётся. Если бы всё зависело только от него, он бы с удовольствием прожил в этом городке всю оставшуюся жизнь. По сравнению с ГОР, Омегой или даже "Нормандией" - это было поистине райское место.
  Увы, у него была миссия - за которую он уже получил оплату лекарством от генофага и новым молодым телом. Поэтому просьбы мэра пожить в городе ещё хотя бы месяц - пришлось с печалью и со всем возможным тактом отвергнуть. Их месяц - это его годы.
  Тогда мэр попросила его напоследок оплодотворить её яйца. Подумав, Мордин согласился - очень хотелось оставить после себя этому миру хоть что-то.
  Он не передал будущей дочери ни знаний о Жнецах, ни о турианцах и людях. Нельзя, чтобы жизнь девочки была омрачена осознанием собственного существования в качестве короткого отрезка в почти бесконечном потоке времени. Нельзя понимать, что до самых главных событий ты просто не доживёшь.
  Не стал он делиться и памятью о Лиге Единения. Сейчас эти знания слишком опасны.
  Он передал ей только свои навыки специального агента (ровно столько, чтобы дочь могла постоять за себя в любых обстоятельствах) и немножко научных познаний (опередивших этот век лет на пятьдесят, не больше). А также искреннее сожаление, что никогда не сможет её увидеть.
  
  До посёлка азари он добежал за шесть часов. Причём половина этого пути пролегала по океану. Когда ты можешь работать ногами с частотой пулемёта, а сам весишь не больше пушинки, изобразить из себя ящерицу-василиска не составляет никакого труда. Водная гладь на таких скоростях воспринимается лишь чуть вязкой - как не до конца застывший асфальт.
  Нет, сами азари ему не нужны были - пока что, во всяком случае. Потом очень пригодятся.
  А вот стоявшие в этом посёлке челноки - совсем другое дело. Единственные на всём Орсте корабли, способные стабильно использовать эффект массы в атмосфере. Элегантные лазоревые суда около тридцати метров в длину. Один из них регулярно доставлял колонисткам снаряжение из родных миров, второй использовался для путешествий по планете (а также для экстренной эвакуации, если с посёлком случится что-то нехорошее).
  Спрашивается, что забыли азари на планете в чужом скоплении, в десятке переходов от родины? Они что, не могли себе найти морской курорт поближе?
  Даже несмотря на то, что саларианцы за Орст не слишком-то цеплялись, и вполне могли толкнуть по сходной цене при необходимости, шансов его аннексировать не было. Никаких. Слишком длинное транспортное плечо.
  А если азари хотели привыкнуть жить бок-о-бок с другой расой (и приучить к тому же новых партнёров) - им нужно было заселяться в саларианские города, а не строить свои. Со шпионажем - те же самые соображения.
  У такого поселения могла быть только одна настоящая причина для основания. Один переход от Сур'Кеша. Один бросок в самое сердце столицы Союза.
  Азари, конечно, пацифисты. Главной ценностью их культуры является компромисс. И на прямое насилие они пойдут только в самом крайнем случае.
  Но о новых соседях (а для азари они - новые, это саларианцы уже воспринимают синекожих, как неотъемлемую часть Вселенной) такого сказать нельзя. Они короткоживущи, а потому крайне импульсивны. Они очень быстро думают и очень быстро реагируют. И очень склочны - их кланы постоянно выясняют отношения между собой. Поэтому крайний случай может наступить довольно-таки скоро (по меркам азари).
  И в этом случае острый клинок возле сердца слишком нервного соседа может оказаться насущной необходимостью. Для мирных переговоров, разумеется. С помощью доброго слова и челнока, набитого ядерными бомбами, можно сделать гораздо больше, чем с помощью одного только доброго слова.
  Поэтому Мордин мог надеяться, что в случае угона такого челнока дипломатического скандала матриархи устраивать не будут. Потому что неизбежен вопрос "а что именно такого ценного у вас в этом челноке лежало?" А уж он постарается, чтобы в случае его ареста это "ценное" оказалось в руках далатресс...
  
  Скрыться от азари было одновременно легче и сложнее, чем от своих сородичей.
  С одной стороны, он мог бегать прямо у них перед глазами - и оставаться невидимым. Зрительная инерция азари достаточно велика.
  С другой - как это всегда бывает, плюсы компенсировались солиднейшим минусом. Азари - электрочувствительные существа, а его биотика целиком работала на электричестве... как и любая биотика. Его красные молнии для них - все равно, что вой пролетающего прямо над ухом метеорита.
  Значит, нельзя приближаться к ним ближе, чем на десять метров.
  План атаки Мордин разработал ещё прежде, чем покинул свой город. И всё необходимое для него приготовил тоже. Собственно, реализация была самой простой частью. Заход часовым за спину. С двадцати метров - бросок с двух рук пары тонких игл со сверхзвуковой скоростью.
  Карту метаболизма азари он знал до последней молекулы. Никто в этом веке не мог похвастаться подобным знанием. Изготовить специализированные токсины для их поражения - детская задача при доступе к химической лаборатории аптеки. Первый перекрывает дыхание - всего секунд на десять, зато действие практически мгновенно. Вскрикнуть от боли невозможно. Позвать на помощь - тоже.
  Второй токсин вызывает мышечный спазм, мешающий применить биотику. Жестоко, болезненно, некрасиво... но эффективно. Перед ним отнюдь не безобидные туристки - коммандос высшей квалификации, способные отразить танковый снаряд и размазать бедного маленького саларианца одним движением руки.
  Ну а когда они свалятся в судорогах на землю (вернее, только начнут падать, долетят ещё не скоро по его времени) - можно выполнить третий, добивающий удар. Метнуть иглу с токсином, действующим несколько медленнее, зато отправляющим часа на два в сон без сновидений.
  Сами токсины в крови растворятся, не оставляя следов. А иглы он собрал, проходя мимо. Кроме трёх крошечных дырочек в коже, которые ещё найти надо - никаких следов. Рассказать эти девушки ничего не смогут - просто вдруг стало очень больно и нечем дышать, а потом навалилась темнота.
  
  Разумеется, перед нападением он тщательно обыскал всё поселение. Нужно проверить гипотезу о том, что дачный посёлок - на самом деле скрытый военный аванпост. А вдруг он ошибся, и это на самом деле просто приют для эксцентричных отшельниц, любящих на досуге полюбоваться чужим небом? Тогда при старте поднимется "дикий шухер", как выражалась Джек.
  Прощупывать территорию посёлка, его окрестности, внутренности ангара и кораблей метр за метром, так чтобы поля Мордина нигде не пересеклись с полями азари, было нелегко. Но результат того стоил!
  Бомбы на борту кораблей никто держать не собирался, слишком опасно. Они содержались в специальном подземном хранилище. Но достаточно близко к лётному полю, чтобы их можно было достать и загрузить в течение минуты. С помощью биотики, конечно же. Голыми руками такое не сделаешь - каждая бомбочка весила пару тонн. Тем не менее, корабли все равно представляли собой бесценный компромат, поскольку на них присутствовали системы наведения и бомбосброса. Тщательно замаскированные... но комиссия экспертов ГОР однозначно определит, что это за штуки в конструкции, и зачем они нужны на самом деле. Технологии азари только в области материаловедения и работы с эффектом массы далеко опережают сегодняшние саларианские. Механика и электроника у них почти такие же.
  Ни один саларианец нынешнего века не смог бы поднять этот аппарат в небо. Защита от угона была спрятана не в хитроумных цифровых кодах, а в самой конструкции корабля. На первый взгляд, в кабине присутствовало все что нужно для управления: рычаги, переключатели, циферблаты, даже штурвал. Вот только все это было чистой бутафорией. Дизайн пульта был скопирован с настоящих прогулочных кораблей азари. Он даже был подключен к центральному компьютеру. Вводимые с него простейшие команды выполнялись, как настоящие. Используя его, можно было порулить по взлетной полосе, включить или выключить свет в салоне, и вообще создать впечатление, что машина в полной власти пилота. Облом наступал, когда угонщик пытался активировать оружие или ядро эффекта массы. Эти команды не имели для системы управления никакого значения. Более того, попытка активировать эти системы вручную привела бы к активации комплекса противоугонных мер. Мордин однажды сталкивался с таким неудачником - еще там, в далёком светлом будущем. Все сколь-нибудь значимые функции на машинах влиятельных азари активировались исключительно через биотическое поле. То есть инопланетянам здесь было делать нечего. В эту эпоху все биотики по умолчанию могли быть только азари. До создания первого биотического импланта еще несколько веков.
  К счастью сенсоры темной энергии особой чувствительностью не отличались. Они не могли отличить одну азари от другой... Или от инопланетного биотика-диверсанта. Это несколько снижало безопасность, но было необходимо. Ведь корабли использовали не только опытные коммандос, и не только для того чтобы сеять с небес смерть и разрушение. Гораздо чаще в рубке сидели обычные туристки или рейсовые пилоты, ничего не знающие о грозных планах матриархов. Это судно могло превратиться в боевой корабль за пару минут, но не было им круглосуточно.
  Два дня наблюдений за молодыми лётчицами и миниатюрные детекторы тёмной энергии, засунутые в ключевые точки рубки, дали ему достаточную уверенность, что он понимает, как это делается. Он не просто запомнил каждый импульс с фотографической точностью - он просчитал их и понял СИСТЕМУ.
  Для активации ядра не нужно было швыряться в него "Сингулярностью" или проворачивать массивные переключатели "Притяжением". Просто положить руки на рычаги и подать в них немного тёмной энергии. Ощутить бьющееся сердце корабля, как собственное сердце...
  Без всякого предупреждения, без гудения двигателей, без разбега по полосе, мигания огней или проворота закрылок, корабль рванулся вертикально в ночное небо. Прямо сквозь крышу ангара, который строили из местных, а не привозных материалов. Кирпичи и клочья разорванного железа фонтаном разлетелись на сотни метров вокруг.
  В принципе, он мог бы пробраться на борт корабля незамеченным, и вырубить пилотов уже после взлёта, как сделал Зум. Но что бы он потом стал делать с двумя беспомощными азари? Не в космос же их выкидывать!
  Он не пытался убегать или прятаться. Наоборот - шёл к Ретранслятору не торопясь, по плавной параболе, передавая все требуемые сигналы. Он стартовал как раз в те минуты, когда из посёлка азари ожидалось возвращение рейса. Так что саларианцы были уверены, что азари просто летят по своим делам. А азари не могли признать, что корабль уже им не принадлежит - это привело бы к его задержанию и досмотру саларианскими силами.
  Да, но ведь у азари оставался еще второй корабль. Что им мешало пуститься в погоню и самостоятельно взять убегающую яхту на абордаж? Корабли однотипные, но с полным экипажем второй, по идее, должен лучше стрелять и маневрировать... Хотя они не знали, сколько именно угонщиков на борту и какова их видовая принадлежность, но предполагали что имеют дело с двумя или тремя диверсантками из собственного народа. Более крупный отряд не смог бы проникнуть незаметно. Десяток коммандос должен справиться.
  Вот только, разобрав обломки ангара, они обнаружили, что вторая яхта, хотя внешне совершенно цела, к полетам не будет пригодна еще долго - минимум неделю, пока удастся заменить всю электронику. Установка лазерной связи вообще превратилась в кучу шлака, так что позвать на помощь они тоже не могли. Нет, конечно можно позвать по радио - этот канал связи был в полном порядке. Но такой вопль о помощи разнесется на половину системы - а в ней десяток агентов ГОР держит ушки на макушке. И даже если передать сообщение шифровкой (хотя саларианская шифротехника сильно обогнала азарийскую), сам факт, что зашифрованный сигнал исходит из мирного посёлка, станет солидным компроматом против них.
  Был еще вариант - замаскировать предупреждение под обычные письма домой родственникам. Но такая скрытая передача требует времени. Слишком много писем, отправленных через дорогую межзвездную связь сразу после старта корабля-курьера, который отвезет те же письма гораздо дешевле - это тоже подозрительно. А ведь азари все еще верили, что имеют дело со своими соплеменницами - и потому оставался шанс решить все в узком кругу, избежав грандиозного дипломатического скандала.
  Конечно, на границах азарийского космоса наглых угонщиц встретит целый флот, который с ними разберется по-свойски! Возможно, даже Блюстителей привлекут. Почему в азарийском космосе? А куда еще они могут направляться? Хотели бы сдаться саларианцам - могли бы это сделать прямо тут. Сбежать в неизведанные системы? На яхте? Вы серьезно?
  У первой и второй посудины, которые Мордин угнал в своей жизни, было очень мало общего, но одна черта совпадала - крайне низкая автономность. Если он сбежит за пределы освоенного космоса, Республикам даже не понадобится его преследовать - только забрать корабль и труп через месяц.
  Они не могли себе представить существо, которое находилось в этой рубке. Которое управляло кораблём азари, не являясь азари. Которое знало адреса Ретрансляторов тысяч пригодных для жизни звёздных систем, где не ступала до сих пор нога азари или саларианца. Которое могло за несколько часов полностью переделать корабельную машинерию и переписать программное обеспечение.
  Не то, чтобы им не хватало фантазии. Просто взрослые умные матриархи не верили в сказки.
  
  Ко второму в новой жизни переходу через Ретранслятор он подготовился настолько тщательно, насколько вообще мог. Обклеил себя десятками телеметрических датчиков. Вбил в голову непререкаемый приказ - сразу же после прыжка, прежде чем впечатления поблекнут - сбросить их на ленту РНК-воспоминаний. Как бы ни было плохо, больно, тяжело, страшно, как бы ни хотелось от них избавиться. Наука важнее, чем личный комфорт одиночки. Возможно, именно для решения этой загадки он сюда и заброшен, а не затем, чтобы изображать испуганного пыжака, перескакивая из угла в угол.
  И все равно космическая беговая дорожка умудрилась застать его врасплох.
  Потому что едва ступив на бесконечный луч, Мордин понял, что бежит по нему не один...
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ-0
  
  Чем-то оно напоминало хаска, на которого напялили чёрный костюм для сверхзвукового бега. Человеческого хаска, но ростом с хорошо откормленого яга.
  
  http://www.strangearts.ru/sites/default/files/u1528/856810-blackflash1_super.jpg
  https://pp.vk.me/c625118/v625118127/45c81/ue_UxGI7SoI.jpg
  
  С другой стороны, оно выглядело, как чёрная дыра, но без горизонта событий и хокинговского излучения. Голая сингулярность, мечта космолога.
  В этом сингулярном пространстве, на скорости света, с нулевой длиной и временем, оно могло бы выглядеть как угодно. Все равно это ничего не значило - сознание просто пыталось подобрать подходящие образы для того, что образа не имело.
  Оно бежало по лучу рядом с ним - такое же растянутое от начала до конца пути. Другая космическая струна, вибрирующая в резонанс со струной по имени Мордин. В резонанс - но не с совпадающей частотой. Тон его колебаний был куда более низким, басовым. И тем не менее, два бегуна могли сблизиться и взаимодействовать. Правда, Мордину почему-то отчаянно не хотелось сближаться с ЭТИМ. Но его не спрашивали. Из луча Ретранслятора выйти невозможно.
  Он ощутил, как его втягивает в эргосферу этой чёрной дыры, как переплетаются две струны в космосе, образуя единую систему, витую пару. Ещё немного - и точка невозврата - сказала интуиция, которой у саларианцев по определению нет.
  - А ты что здесь делаешь, Солус? - удивлённо спросило Оно. - Это пространство не для тебя, твоя смерть должна быть совсем в другом месте и времени...
  - Знаю, - покорно согласился Мордин. - Мне помогли. Получил задание.
  - Этот "Живодёр" совсем уже обнаглел, - морда мумии ещё больше сморщилась, по ней пробежали красные молнии. - Обратное время ему что, проходной двор, что ли? НФ-континуумы и так сплошная головная боль, а он ещё новые делает... К-культура! - последнее слово прозвучало, как ругательство.
  - Не понимаю.
  - Естественно не понимаешь. Ты влез в то, что для тебя совершенно не предназначено. Сила Скорости для вас, научников - не существует и существовать не может! В ваши миры даже Презенсу, шоб он сдох, путь закрыт. Обычно это устраивает обе стороны - вы не получаете сил за гранью понимания, а мы не вмешиваемся в вашу историю. Но иногда появляются такие вот с... скоростные умники, которые лезут в чужие правила игры.
  Мордин попытался ускорить мышление чтобы понять хотя бы часть этого раздраженного монолога. Но здесь это не работало. Понятия "быстро" и "медленно" не применимы к состоянию мгновенности.
  - Кто ты?
  - Ну, обычно меня называют Черным Флэшем, или попросту Смертью. Но для вашего дурацкого континуума первое имя бессмысленно, а второе неверно - у вас тут совсем другая смерть, с маленькой буквы.
  - Аватары сверхъестественных сил из человеческой мифологии? Антропоморфная персонификация? Мрачный жнец?
  - Да-да-да, вся эта чушь, - собеседник недовольно помотал головой с такой скоростью, что казалось, будто голова исчезла вовсе. - Только это для вас чушь и легенды, а в других мирах вечные сущности имеют реальную силу и реальное воплощение. Здесь у вас я всего лишь глюк, побочный эффект долбаного Ретранслятора. Но даже в качестве глюка я не могу выйти за пределы этой беговой дорожки. Построенной, что самое смешное, теми кого вы обозвали Жнецами. Мне нельзя здесь быть. Но, блин, надо!
  - Как и мне, - сочувственно кивнул Мордин. - Какое задание?
  - Понимаешь, - доверительно сказало оно, - я не совсем Смерть. Я всего лишь один из Её частных случаев. Что-то вроде курьера, мальчика на побегушках. Моя работа состоит в том чтобы догонять слишком шустрых ребят и доставлять их... Куда следует, в общем. Предполагалось, что я заберу вашего Зума, как только он попытается воспользоваться настоящей Силой Скорости. И никакого парадокса. Ничего ненаучного. Меня никогда здесь не появлялось, я для вас, как виртуальная частица или тахион - нереализованная возможность. Но вместо него здесь ты. На тебя задания не было. Уйти я не могу, но и оставаться здесь тоже. С каждым проявлением, даже в глюках - всё больше вероятность что меня сотрёт из реальности. Я, блин, слишком ненаучен.
  - Очень тяжелый случай, - кивнул Мордин таким тоном, каким говорил с бредящими пациентами. Правда, сейчас бредил он сам, но решил не спорить с абсурдом ситуации. Пререкаться с собственными глюками - это чересчур. Лучше расслабиться и получать удовольствие.
  
  Плыла в облачках
  Вобла в очках,
  Листала журнал с интересом.
  Вдруг видит - рассказ!
  О воблах как раз
  Писал знаменитый профессор:
  Что воблы не могут
  Плыть в облачках,
  Что воблы вообще
  Не бывают в очках,
  Что вобла с журналом, в очках -
  Это вздор,
  И верить подобному вздору -
  Позор!
  И Вобла решила
  По небу не плыть
  И даже очки
  Перестала носить,
  И больше журналов
  Она не читает -
  Обидно читать,
  ЧТО ТЕБЯ НЕ БЫВАЕТ!
  
  - Да-да, оно самое, - обрадованно закивал Чёрный. - Ты первый, кто меня понял. Слушай, давай друг друга выручим, а?
  - С удовольствием! Взаимопомощь, сотрудничество - это хорошо. Одобряю.
  - Ну, для таких как мы не очень хорошо. Антропоморфным персонификациям как бы не положено идти на сделки со смертными. Но тут особый случай. Я реально влип с этим заданием. А ты мне нравишься - не наглеешь, как некоторые. Словом, давай так: я тебе передам некоторые аспекты Силы Скорости - те, которые не противоречат вашей физике. А взамен заберу те аспекты, которые противоречат.
  - А у меня такие есть? - удивился Мордин.
  - Могли развиться. Со временем. Ваш Зум - достаточно совершенная подделка, чтобы Сила Скорости могла спутать его - или тебя - с кем-то из оригиналов. А это недопустимо. Ваша Вселенная слишком логична для такого. Милосерднее уж сразу запустить в неё Пинки Пай.
  - Кого?
  - Один страшный дух парадокса, - отмахнулся Чёрный, - ты его не знаешь, и молись всем богам, которых у вас все равно нет, чтобы не узнать. Ну что, по рукам? Я ухожу в свои миры, а ты получаешь полностью научно-обоснованные, непротиворечивые силы.
  - Почему бы и нет, - улыбнулся Мордин, удивляясь про себя, какие же сложные видения может породить крошечный и простой мозг саларианца, если ему помогает древняя машина Жнецов. - Обожаю, когда все научно обосновано.
  - Отлично, парень! Спасибо за сотрудничество, ты меня очень выручил! Все бы клиенты такие понимающие были... Ну ладно, мне тогда пора бежать. А ты лови!
  Чёрный Флэш сгрёб двумя руками большую охапку окружающих его красных молний, собрал в плотный шар, и метнул, как снаряд, в грудь Мордина. Беззвучный взрыв потряс каждый атом тела попаданца - и бесконечно растянутая струна зазвенела, сжимаясь обратно в материальное тело. Последним что он услышал, выпадая из сингулярного пространства, было эхо чуть насмешливых вибраций черной дыры:
  - Добро пожаловать в реальный мир!
  
  ПЯТАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  На этот раз он пришёл в себя значительно быстрее. То ли начал привыкать, то ли сработала заложенная перед прыжком установка. Или может быть, полная "перезагрузка" всех трёх мозгов (необходимая для сохранения максимально полной нити воспоминаний) способствала восстановлению. Сбросив чересчур яркие впечатления на ленту РНК, Мордин на время избавился от них.
  Правда, этот переход получился ну совсем нетипичным - и его научная ценность была под сомнением. Из воспоминаний Зума он знал, что каждый прыжок был тяжёлым испытанием для психики... но ни разу в прыжке он не ощущал чужого присутствия рядом. Даже если был на корабле не один.
  Тем не менее, аномальный результат - тоже результат. А прыжки без болтовни с воображаемыми гостями он записать ещё успеет. Их впереди много.
  
  Следующие две недели Мордин потратил, чтобы замести следы. Уход на Ретранслятор в отдалённой системе - сборка простейшего передатчика - отправка этого передатчика через Ретранслятор в совсем другую систему, чтобы стереть последний адрес прыжка.
  А также, разумеется, поэкспериментировать с анабиозом. Яхта имела характеристическую псевдоскорость в шестьдесят световых, а физическую скорость - всего 450 километров в секунду, даже меньше, чем у саларианских рейсовых "утюгов". То есть по системе она могла гонять весьма шустро (для чего и создавалась), а вот на дальних переходах "сдохла" бы почти сразу. Хорошо ещё, главного регенератора кислорода хватало почти на месяц без перезарядки, а когда он откажет, есть ещё резервный. Азари свои жизни ценили, и не хотели умереть от удушья из-за какого-то случайного сбоя.
  Оружие на основе высокочастотного эффекта массы он воссоздал легко. Два пистолета, получившие кодовые обозначения "Тепловая Волна" и "Капитан Холод", достаточно эффективно воспроизводили эффекты "Воспламенения" и "Заморозки", которые Мордин в будущем применял с помощью своего омнитула.
  А вот с безвредным анабиозом для живых организмов получалось гораздо хуже.
  Вся проблема в такой штуке, как водородные связи. Все живые существа в значительной степени состоят из воды. А молекула воды содержит целых два атома водорода. Который постоянно обменивается электронами с другими атомами водорода.
  Эти самые связи являются дополнительными носителями тепловой энергии - как электронный газ в металле. Вернее, даже не дополнительными, а основными - они способны принять в себя в шесть раз больше тепла, чем собственно молекулы воды. Поэтому, уменьшая массу молекул воды, но не трогая водородные связи, вы измените её температуру весьма незначительно. Молекулярная масса у неё и так очень маленькая - азот, имеющий молекулярную массу в полтора раза больше, но не имеющий водородных связей, кипит при температуре почти на триста градусов ниже.
  Чтобы "высосать" тепловую энергию водородных связей, нужно создать ещё более высокочастотное поле эффекта массы - такое, чтобы оно влияло даже на отдельные атомы. В принципе, Мордин мог бы получить даже такое поле... но в нём начинают происходить разные неприятные вещи с молекулярной структурой. Живой организм такого издевательства не выдержит точно.
  Можно, конечно, подождать, пока охлаждённые молекулы отнимут тепловую энергию у водородных связей (по меркам макромира это много времени не займёт), потом ещё раз охладить их, потом опять выждать... Проблема в том, что при резком отключении поля эффекта массы лёгкие, но быстрые молекулы превратятся в тяжёлые и быстрые - и добрая половина организма превратится в раскалённый газ. А если отключать его медленно - привет, клеточные повреждения, которых мы так хотели избежать.
  То же самое и с обратной техникой - нагревом водосодержащих веществ посредством увеличения массы молекул. При использовании "Воспламенения" по живым целям в практике Мордина не раз бывало, что броня плавилась, а разумный внутри этой брони отделывался неопасными для жизни ожогами и тепловым ударом.
  Он мог бы синтезировать добавки-катализаторы, которые нейтрализуют водородные связи. Вода в сосуде с такими добавками застывала мгновенно от одного выстрела "Заморозки". Вот только пить её не рекомендуется - водородные связи играют огромную роль в метаболизме и структуре молекул живого вещества.
  Можно ввести в организм гены, обеспечивающие безопасную дегидратацию. Навыками вирусной генной инженерии Мордин владел, оборудование себе мог изготовить сам. И даже не очень долго - с его-то сверхскоростью. Только понадобится очень много живых подопытных - а где их взять?
  То же самое касалось введения в организм любых веществ с достаточно высокой молекулярной теплоёмкостью и теплопроводностью. В принципе это должно работать... но чтобы перейти от принципа к эффективной и безопасной системе охлаждения - нужно угробить множество подопытных.
  В крайнем случае можно высадиться на планету с интродуцированной саларианской биосферой, наловить там крупных животных, привить каждому из них модификацию саларианских коммандос, а выживших последовательно гонять через заморозку. Но это займёт явно больше двух недель.
  Прошло уже почти два часа - больше недели по его субъективному времени - а он всё ещё не нашёл ответа, хотя перебрал уже много тысяч вариантов. Наконец учёный решился - проблему анабиоза можно ещё немного отложить, на следующий этап плана, когда у него будет больше ресурсов. А эти недели передышки, раз уж они выпали, потратить на что-нибудь более продуктивное.
  
  Например, собрать себе настоящий генный конструктор, позволяющий производить любые операции с ДНК - секвенировать геном, вставлять и удалять гены, сшивать и расчленять хромосомы, создавать вирусы и векторы. Пользы от этого пока что немного, но вот вред, если бы захотел, он мог бы уже сейчас причинить огромный. Создать аналог генофага для любой расы, в том числе и ещё неизвестных? Вирус, разрушающий высшие нервные структуры и превращающий свои жертвы в полуживотных? Для всех сразу, или избирательно, по расам? Сколько угодно. Ломать - не строить.
  Через неделю после угона "Синий дельфин" (именно так называлась угнанная яхта) представлял собой самое страшное оружие во всём пространстве Цитадели. Но только вместе с мозгами своего пилота - хранить пробирки с вирусами он нигде не собирался.
  Заодно он наконец вывел культуру водорослей, восстанавливающих кислород, и получил практически неограниченную автономность по дыханию. Подумав, Мордин разделил их на две породы - короткоживущие, но с более быстрым метаболизмом (для личного скафандра, десяти поколений хватало на пять дней), и долгоживущие, но с более медленным метаболизмом (для корабля, популяция в большом баке была полностью стабильной и могла производить воздух для одного скоробиотика практически вечно - пока хватало света).
  Вывел он и культуру микроскопических грибов, перерабатывающих почти любую органику в съедобную для саларианца биомассу. Саларианцы были чистыми хищниками (точнее, насекомоядными), и растительная пища для их коротких кишечников не годилась совсем, а крупные куски мяса им было нечем разжевать.
  Поскольку экспериментальные культуры в пробирках делились достаточно медленно (с его точки зрения, по крайней мере), Мордин успевал одновременно вести пять-шесть экспериментов, отслеживая две сотни генетических линий - просто переходя от одного стенда к другому.
  На крайнем справа стенде зрела ярко-жёлтая культура. Бактерии, производящие вещество, подобное пластику. В идеале ещё через несколько недель это должно дать ему скафандр, который будет самостоятельно затягивать повреждения и блокировать кровотечение носителя. Но эволюция столь сложных генетических программ шла очень медленно, даже с подсказками Мордина.
  
  Теперь следовало решить проблему топлива. Само собой, оборудования для добычи гелия-3 и дейтерия на корабле не было. В тех районах, где предполагалось его использовать, всегда можно купить топлива по сходной цене.
  Пришлось ещё немножко попиратствовать. В атмосфере газового гиганта Шаммар работают десятки дирижаблей, сепараторные установки которых постоянно извлекают до пятидесяти граммов гелия-3 в секунду. Что важно - совершенно автоматических. Причём грозы на планете такие, что связь с ними регулярно пропадает. А учитывая силу местных штормов, пропаже парочки аппаратов никто не удивится.
  Охранять их никому пока не приходит в голову. Специализированный корабль, способный плавать в атмосфере водородных гигантов, обойдётся предполагаемым похитителям в сто раз дороже, чем он сможет "наловить". А о том, что добрая половина кораблей азари может изображать из себя подводные лодки при необходимости - саларианцы этого времени пока не догадываются. Да и вообще, у азари этого века - возвышенный и романтичный имидж. Мало кто может представить себе прекрасную синекожую деву, промышляющую мелким воровством промышленного оборудования...
  Конечно, остаётся ещё вопрос подхода к Шаммару. На орбите находится один патрульный фрегат и одна ракетная платформа. Весьма солидный флот, по нынешним меркам. Никакого вреда они причинить не смогут, если только Мордин не будет достаточно глуп, чтобы самому сунуться в радиус их действия. Слишком велика разница в скорости. А вот курс - запомнят. И с пропажей дирижабля его наверняка свяжут.
  Он мог бы выдать себя за сбившуюся с курса прогулочную яхту, и совершенно законно попросить заправки. Вот только здесь "морзянкой" не отделаешься. Потребуют видеосвязи. А саларианец, пилотирующий корабль азари - слишком невероятное зрелище.
  С другой стороны, на "Синем дельфине" не написано, что его сделали на Тессии. Вернее, написано, но не таким крупным шрифтом, чтобы его можно было прочитать за несколько астрономических единиц. Для пассивных инфракрасных сенсоров фрегата и многочисленных спутников наблюдения он представлял собой всего лишь "подвижный источник тепла определённой мощности". И если не выходить на связь и не развивать более высоких ускорений, чем доступны саларианским кораблям в этом веке - он таким и останется.
  Можно ли не попасть фрегату на мушку, не дать себя рассмотреть в телескопы, и при этом не гонять по системе подозрительно быстро? Легко. За пять минут после выхода из Ретранслятора Мордин рассчитал добрый десяток таких курсов.
  С точки зрения экипажей фрегата и добывающего комбайна, их систему посетили банальные "джентльмены удачи" из враждебного клана. Пиратство в Саларианском Союзе в эти дни не так распространено, как в Батарианской Гегемонии времён Мордина... но встречалось, встречалось, что греха таить. К счастью, грабить ничего не стали - то ли побоялись связываться с боевым кораблём, то ли имели планы на добычу побогаче. Так что они просто заправились и полетели дальше. Параллельно были потеряны два дирижабля, но нет чётких доказательств, что пираты к этому причастны. Возможно, собирателей просто занесло в грозу. Рапорт отправлен. Ассоциаций с рейсовиком азари, который две недели назад ушёл на Тессию - никаких.
  
  То, что ему было нужно, Мордин мог бы найти на Илосе или на Эдене Прайм. Увы, проход к Илосу возможен только через Ретранслятор Мю, а его координаты знали только рахни - это была одна из немногих вещей, которые не изменились за две тысячи лет. Когда Шепард проходила этот Ретранслятор, Мордина с ней не было, он присоединился намного позже. А чтобы допрашивать королев рахни... он, увы, далеко не СПЕКТР.
  Значит, Эден Прайм? Скопление Исхода сейчас практически необитаемо - люди там появятся ещё очень нескоро. Туда есть прямое реле из Бассейна Аннос. Оно сейчас неактивно, но запрет на активацию первичных Ретрансляторов будет введён Советом ещё очень нескоро.
  И даже оборудование для активации он мог кое-где спереть.
  Проблема совсем в другом. Система в Исходе, где находился первичный Ретранслятор в Аннос - только его и содержала. То есть, чтобы войти во внутреннюю сеть вторичных Ретрансляторов - нужно пролететь немало световых лет на собственном сверхсвете.
  Теоретически, "Синий дельфин", после модернизации системы жизнеобеспечения, которую произвёл Мордин, был способен на такой бросок - но потери времени становились ну совершенно неприемлемыми. На полной псевдоскорости - год-два полёта, а ведь нужно ещё чем-то тормозить. А анабиоза у него ещё нет...
  Были два обходных пути - через туманности Змеи и Лошадиной Головы. С переходом из Змеи - та же проблема (не считая того, что прорваться в окрестности Цитадели - само по себе задачка высшего уровня сложности). А вот через туманность Лошадиной Головы - переход практически не охраняется, и на другом конце его есть вторичный Ретранслятор. То, что доктор прописал! Доктор Солус...
  Саларианцы осваивали эту туманность, но в основном их экспедиции были исследовательскими, а не колонизационными. Вообще это скопление было редкостным капризом природы... или Жнецов? Вроде бы в нём присутствовало всё, что нужно для быстрого и эффективного заселения.
  Много пригодных для жизни планет? Есть. Много планет, богатых полезными ископаемыми? Есть. Многочисленная сеть вторичных Ретрансляторов с широким покрытием? Есть. Проблема заключалась в том, что всё это ни разу не совпадало по расположению. Системы с Ретрансляторами были в основном бесполезны. А самые лакомые для колонизации кусочки - находились вне сети.
  В итоге получалась классическая ситуация "видит око, да зуб неймёт". Прилететь посмотреть на все эти богатства? Пожалуйста, хоть завтра, если вам топливо и космонавтов некуда девать. Наладить более-менее регулярное транспортное сообщение? В нынешнюю эпоху - вообще нереально. Во времена Мордина - в принципе возможно, но коммерчески невыгодно.
  Ну, было, по крайней мере. Пока на галактической арене не появились люди.
  
  Четверо есть, что всегда недовольны.
  С дня, как впервые упала роса:
  Глотка шакала, рука обезьяны,
  Коршуна клюв, человека глаза
  
  В жадности эти существа могли сравниться только с волусами. Но это была жадность совершенно разного рода.
  Волусы жаждали владеть всем, что приносило прибыль. Люди, похоже, до таких мелких нюансов не опускались - они просто жаждали владеть всем. Неважно, насколько убыточным могло оказаться новое имущество или предприятие. Если человек до чего-то мог дотянуться и схватить, он это уже не выпускал.
  Именно люди придумали и реализовали концепцию полностью экономически независимых колоний - которые ничего не получали из метрополии и ничего ей не поставляли. Не то, чтобы никто до них не мог подобного сделать - никому не приходило в голову, ЗАЧЕМ.
  Даже кроганы в период перенаселения предпочитали стравливать избытки в междоусобных и внешних войнах, но не выкидывать их куда-то за пределы цивилизации. Даже кварианцам, которые были готовы осваивать и непригодные для жизни планеты, лишь бы ощутить почву под ногами - не приходило в голову поискать их за пределами общей транспортной сети.
  Зачем разумные летают в дальние экспедиции? Логика подсказывает, что либо из соображений эгоистических (желание выгоды или власти), либо из альтруистических (патриотизм или желание помочь другим разумным). Но дальние колонии не удовлетворяли ни первому, ни второму критерию. Для тех, кто уходит, такие вылазки слишком рискованы (вероятность выживания колонии без поддержки в течение трёх поколений после запуска - около десяти процентов). Для тех, кто остаётся - совершенно бесполезны. Исключение - колонии кроганов и ворча, которые физически выживали почти где угодно, благодаря естественным активам, но скатывались в дикость. После чего, не контролируя размножение, истребляли биосферу и... опять же вымирали, полностью или до небольшой горстки, которую опустошённая планета ещё могла прокормить.
  Только две расы заселяли всё, до чего могли дотянуться - рахни и люди. Но у рахни-то хотя бы была мгновенная телепатическая связь и уникальная биология. А люди, млекопитающие - чем руководствовались?
  Поскольку таким колониям было совершенно плевать на транспортную связность, они быстро распространились в довольно большом секторе, как эпидемия. Конечно, больше половины поселений оказались нежизнеспособными, их пришлось свернуть и эвакуировать, заново тратя на это ресурсы (к чести Альянса стоит отметить, что он своих не бросал, хотя миграция "оттуда" зачастую стоила ещё дороже, чем "туда").
  Уцелело не больше десятка колоний в каждом скоплении, и больше половины из них с Землёй не имело ничего общего. Тем не менее, человеческим властям этого хватило, чтобы считать соответствующие скопления своими владениями целиком. В итоге на галактической карте "территория Альянса" занимала едва ли не четверть Галактики, грозно нависая над маленькой Батарианской Гегемонией и лишь немного уступая пространству Цитадели. По факту же, все поселения, которые реально контролировались вооружёнными силами Альянса и были частью его экономики, можно было собрать в системе одной звезды, на трёх-четырёх крупных обитаемых планетах. Если добавить к этому неконтролируемые колонии... ну, ещё от силы три системы можно занять. Даже на одно скопление не хватит.
  Нет, конечно ВСЕ цивилизации Цитадели представляли собой тонкие паутинки, наброшенные поверх огромной и по большому счёту малоизвестной Галактики. Бревенчатые домики, соединённые еле заметными тропками, в огромном, тёмном и страшном лесу. Ни одна из рас не могла претендовать на полное владение даже своим домашним скоплением. А уж что творилось в пространстве за пределами сетей Ретрансляторов, а также за неактивными первичными реле - вообще трудно было даже представить. Огромные звёздные империи могли рождаться, достигать могущества и с грохотом рушиться буквально в сотне светолет от ближайшего форпоста. Жнецам не было нужды приходить из Тёмного Космоса за пределами Галактики. Они могли бы дремать или заниматься своими делами под самым боком у Цитадели, и никто бы ничего не заподозрил до самой Жатвы.
  У всех так. Но у Альянса эта паутинка влияния была особенно тонкой. Они вполне могли бы написать на своём знамени девиз "не съем, так понадкусываю".
  
  Но пока что люди тихо сидели на собственной планете, и туманность Лошадиной Головы оставалась совершенно пустой - в окрестностях Ретрансляторов, во всяком случае. Главной проблемой с проходом через неё будет необходимость выдержать несколько прыжков, с короткими интервалами. В том числе два прыжка через первичные - космические дорожки длиной в десятки ТЫСЯЧ светолет. Если на каждой ему придётся общаться с невидимыми собеседниками...
  Не пришлось.
  Более того, едва корабль дематериализовался, вытягиваясь в космическую струну, Мордин внезапно осознал, что вместо ужаса чувствует... уверенность и удовольствие. Непонятно откуда пришло понимание, что он КОНТРОЛИРУЕТ процесс. Это была ЕГО дорожка, и он САМ решал, как по ней бежать.
  "Захочу - и это продлится годами - столько, сколько нужно, чтобы преодолеть расстояние между Ретрансляторами со скоростью света. Причём всё это время реле будет заблокировано для всех остальных пользователей. Для меня же субъективное время будет варьироваться от нуля, как для всех остальных прыгающих, до полного срока перехода... при этом корабль и моё тело не состарятся ни на секунду!"
  Если это правда... если не очередное видение... то анабиоз не нужен! Вообще! Любая пара Ретрансляторов может использоваться, как односторонняя машина времени, позволяющая прыгать в будущее на срок вплоть до дистанции между ними. На десятилетия во вторичных, на тысячелетия - в первичных.
  Более того, он мог захватить с собой в "безвременье" что угодно! Разумных существ, животных, корабли, грузы... главное, чтобы это находилось внутри того же канала Ретранслятора.
  Проверить? Нет ничего проще! Прыгать на годы в будущее пока рано... но для эксперимента вполне достаточно "опоздать" в туманность Лошадиной Головы на относительно незначимый срок. В норме переход занимает одну секунду Цитадели на каждый световой год Цитадели. Десять минут Цитадели на тысячу световых лет, почти точный час Цитадели для реле, на котором он находится сейчас. Попробуем растянуть это время так, чтобы оно заняло для внешнего мира два часа, а для самого Мордина субъективно... скажем, две секунды.
  Для этого нужно всего лишь бежать по дорожке чуть-чуть медленнее... субъективно, конечно. В переводе на физические понятия это значит - немного ослабить эффект массы в канале, так чтобы скорость света в нём упала в два раза.
  "Стоп! Идиот старый, ты о чём вообще думаешь?! Забыл, кто строил Ретрансляторы? Как, по-твоему, они должны отреагировать, если концентрация тёмной энергии в канале вдруг спонтанно изменится? Хочешь, чтобы на выходе тебя ждал комитет по встрече из десятка кораблей класса "Властелин"?! Или думаешь, что раса возрастом в миллиард лет так глупа, что не снабдила свои устройства функцией сообщения о неполадках?!"
  Хорошо, что это пришло ему в голову вовремя... Значит, с субъективным временем поиграть можно (от нуля до часа), а вот с объективным - и думать не сметь! Допустим, одна-две помехи для Жнецов не станут причиной запускать полномасштабное вторжение, но скорее всего, они пошлют парочку хасков посмотреть, что там творится. А если такое будет происходить регулярно...
  Если бы лица саларианцев были такими же выразительными, как у людей, Мордин сейчас скорчил бы гримасу обиды. Только что получил доступ к универсальной машине времени... ну, пусть не совсем универсальной, односторонней... и вдруг вспоминаешь, что у неё совсем другой владелец, и отнюдь не склонный отключать сигнализацию!
  Получается, что единственная пригодная для безопасного использования машина - это Канал. Единственный Ретранслятор в Галактике, построенный не Жнецами. Но до него ещё попробуй доберись... и он слишком мал, корабль в него не пропихнёшь, максимум бронемашину с несколькими пассажирами...
  Но что ещё хуже - до самого Канала он так и не сможет проверить на практике - реально у него есть такая способность, или это просто очередное безумное видение, навеянное ядром эффекта массы... Очень неприятно - особенно для учёного.
  
  Ему повезло дважды. Во-первых, в системе, которую через два килогода назовут Утопией, присутствовал вторичный Ретранслятор (именно потому её освоение прошло у людей так легко и быстро). Это избавило его от необходимости тратить время на межзвездные перелёты. Впрочем, это "везение" было запланированным - Мордин заранее знал об этом.
  А вот активно ли в этом веке реле, соединяющее скопление Исхода с туманностью Лошадиной Головы - он знать не мог. Ни саларианцы, ни азари эту линию ещё не открыли. Если бы этот первичный Ретранслятор оказался спящим - экспедицию пришлось бы отложить почти на год, пока он не сможет добыть мощный научно-исследовательский корабль, способный самостоятельно активировать реле.
  Но это одновременно и настораживало. Ретрансляторы переходят в спящий режим примерно через пять тысяч лет от последнего использования. Спрашивается, кто мог через них ходить относительно недавно (по историческим меркам), если самые развитые расы этого цикла только-только вышли в космос? Или Жнецы решили устроить профилактический обход своей транспортной сети?
  "Синий дельфин" вошёл в атмосферу плавно, как пушинка. Внизу под ним разворачивалась зелёная "подстилающая поверхность". Сейчас планету нельзя было назвать раем - скорее уж болотом.
  С Эденом Прайм людям просто невероятно повезло. Дело в том, что протеане успели терраформировать планету по полной программе. Они развернули реки и морские течения, насыпали острова, растопили часть ледников и сгладили часть гор - так что пустынных регионов на планете практически не осталось - все получали свою долю воды в естественном круговороте. Затем на планету запустили генетически модифицированные микроорганизмы, которые начали перерабатывать голые скалы в плодородные почвы. Следующим шагом должен был стать завоз крупных жизненных форм... но тут началась Жатва, и протеанам резко стало не до того.
  В итоге планета осталась спелым яблоком, готовым упасть в руки кому угодно. Ну хорошо, кому угодно из жителей планет с левосторонними аминокислотами.
  Самое главное, что машины-терраформеры продолжали всё это время добывать нужные минералы и распылять их в виде удобрений, а микроорганизмы-терраформеры - превращать эти удобрения в органику.
  За пятьдесят тысяч лет здесь накопились не только толстые слои плодородных почв, но и солидные отложения углеродных соединений - газа, нефти и угля. Конечно, в качестве топлива их использовали редко, после открытия термоядерной энергии это стало попросту глупым. Но дешёвое сырьё для химической промышленности никогда не лишнее. Даже во времена Мордина пластмассы были одним из основных компонентов омнигеля.
  Разумеется, состав местного гумуса не в точности совпадал с земным. Протеане вовсе не собирались работать на каких-то кроманьонцев. Одних элементов многовато, других - наоборот, нехватка. Органика, опять же, местами незнакомая, местами наоборот, знакомой не хватает. Но ни одно из местных широко распространённых соединений не оказалось для землян ядовитым или аллергенным. Так что - небольшая генная коррекция, самая капелька собственных удобрений сверху - и пошло, заколосилось, только успевай собирать по пять урожаев в год.
  Эден Прайм в этом смысле не был уникален. В эпоху Мордина Совет Цитадели уже открыл и заселил десяток таких "недоделанных" миров. Но они всё ещё очень ценились. Сейчас же...
  Он мог бы полностью изменить историю цикла парой слов. Заполнить изыскательскую заявку и отправить на Цитадель. Через год он будет богатейшим саларианцем в Галактике, даже минус расходы на легализацию. К тому времени, как люди наконец выйдут в дальний космос, все сливки уже будут сняты, и старая колония превратится в обычный дачно-сельскохозяйственный мир с парой десятков миллионов населения - не на уровне Орста, конечно, но вся серьёзная активность с него уйдёт. Но он станет "семечком", из которого вырастет "куст" вторичных колоний.
  Возможно, вся экспансия человечества пойдёт в другом направлении. Сунувшись в скопление Исхода, люди обнаружат в нём весьма плотное заселение - и не желая устраивать большую драку, начнут осваивать... например, Море Теней. Неважно, что до него лететь через полгалактики - важно, что оно напрямую соединено первичным реле с человеческим Местным Скоплением, а значит - рядом. Ретрансляторы творят странные вещи с восприятием расстояний.
  Вот только на исход Жатвы это всё повлияет чуть более, чем никак.
  
  Протеанских построек на Эдене Прайм не просто много, а очень много. Чтобы обыскать их все - даже на сверхскорости - понадобились бы годы. Мордин всё-таки был биологом, а не археологом.
  Вот только все эти постройки не имели ни малейшего отношения к бункеру, где находился Явик. То убежище было замаскировано настолько тщательно, чтобы даже совершенные сенсоры Жнецов и Коллекционеров не смогли его обнаружить. Глубоко под землёй, полностью автономное, без всяких выходов на поверхность. Да, оно находилось под городом, но не имело с ним ничего общего. Даже шахта лифта, по которой беженцы в него спускались, после завершения консервации была засыпана автоматикой. После пробуждения техника должна была прорыть новые выходы.
  Каким образом эту маскировку сумел обойти Цербер - никто не знал. К счастью, сами церберовцы прятались гораздо хуже - их полевой лагерь был отмечен на картах "Нормандии", и Мордин с фотографической точностью запомнил его.
  За два тысячелетия Эден Прайм изменился меньше, чем за тридцать лет человеческой колонизации. Тем не менее, хотя здесь не было лесов, полей и садов, которые он помнил, очертания континентов остались прежними, и сориентироваться по расстоянию до побережий Мордин сумел.
  Теперь следовало добраться непосредственно до бункера. Глубина, насколько помнил Мордин - около трехсот метров. Теоретически, без тяжёлого шахтёрского оборудования - нечего и пытаться.
  Но для скоробиотиков многие "естественные" ограничения не работают.
  
  Конечно, даже со сверхскоростью деградировать до уровня "возьми лопату и копай от забора и до обеда" Мордин не собирался. У него был корабельный реактор, ядро эффекта массы и генератор твёрдого света. Натаскав материалов из ближайших протеанских руин, он за сутки соорудил себе весьма приличную бурильную машину. Облегченные в сотню раз камни вылетали из шахты, как пушинки. Мордину оставалось только направлять тоннель, разравнивать и укреплять его стенки. В промежутках успевая есть и читать - на борту яхты обнаружилась неплохая библиотека.
  В полдень следующего дня он добрался до крыши убежища. После этого продвижение замедлилось. Электромагнитные и инфракрасные сенсоры показали, что системы управления всё ещё работают. А значит, тупо взрезать стенки - не вариант. Даже без учёта того, что ни один современный материал не мог сравниться в прочности с протеанскими изделиями. Протеанский виртуальный интеллект "Победа", управляющий убежищем, мог расценить принудительное вскрытие, как агрессию. Какие защитные меры он задействует в этом случае - неизвестно, вероятно вплоть до самоликвидации.
  Поэтому пришлось потратить ещё двое суток, чтобы обкопать комплекс вкруговую, пока он не нашёл наконец дверь. Это была массивная плита почти шести метров в ширину. Перед ней возвышалась колонна, отчасти похожая на протеанский маяк, отчасти на терминал архива - но отличная от тех и других.
  "Без опасения информационной перегрузки контактировать с протеанскими интерфейсами могут только азари и саларианцы", - вспомнился ему наставительный тон Лиары. Что ж, настала пора проверить, насколько археолог была права.
  
  Его не окутывало сиянием и не поднимало в воздух, как Шепард на этой же планете. У системы просто не осталось энергии на активацию полей эффекта массы. Слабый свет окутал руку, закололо в пальцах, перед глазами всё помутилось... и всё. Неужели система неисправна?
  Он замедлил восприятие до обычной саларианской скорости мышления. Постоял перед терминалом ещё минуту... и только тогда услышал еле слышный шёпот прямо в голове:
  - Кто ты?
  - Саларианец Зум, Лига Единения, - честно ответил он. - Выполняю поисково-спасательные работы. Прошу не препятствовать.
  Его изрядно тряхнуло током.
  - Ответ неверный. Следующая попытка ввести виртуальный интеллект в заблуждение будет интерпретирована, как признак индоктринации Жнецов и повлечёт за собой активацию системы очистки комплекса!
  - И гибель последних протеан, - спокойно сказал Мордин. - Сказал не всю правду. Не значит, что соврал. Зафиксированы следы индоктринации в теле?
  - Нет. Насколько могут определить мои приборы, твой организм чист от воздействия Жнецов. Однако мои приборы могут быть неточны после стольких лет бездействия. Твоё поведение подозрительно. Ты слишком много знаешь для существа этого цикла. Ты называешь себя вслух не тем именем, которое употребляешь мысленно. Третий подозрительный признак активирует логический триггер.
  - Ты можешь читать мою память?
  - Только оперативную. Специфика саларианской памяти не позволяет мне расшифровать твои дополнительные воспоминания.
  - Понятно. Загружу их сам. Читай.
  Он по очереди вызвал три нити воспоминаний. О своём времени и вторжении Жнецов. О миссии на Эдене Прайм и пробуждении Явика. И наконец, о миссии на Тучанке, смерти и переносе в эту эпоху.
  - Саларианские воспоминания невозможно подделать. Изучай.
  - Это выходит за пределы моей компетенции, - заявил "Победа" после долгой паузы. - То, что ты считаешь своим прошлым, физически и логически невозможно. Но ты веришь в правдивость этой информации, что с наибольшей вероятностью объясняется именно индоктринацией. Технический уровень Жнецов позволяет производить искусственные молекулы памяти, неотличимые от настоящих.
  - Подделанные Жнецами воспоминания? Случаи известны?
  - Нет. Во всех известных случаях они воздействовали только на суждения и восприятие своих жертв. Не на память. Однако возможность ложных воспоминаний предусмотрена теоретиками во время войны. Ты меня не убедил. Уровень тревоги остаётся высоким. Доступ к внутренним системам закрыт.
  Мордин снова ускорился и быстро перебрал в памяти возможные аргументы.
  - Энергия теряется. Автоматика пробуждения неисправна. Выживших всё меньше. Отключаются ненужные. Только помощь извне. Каковы приоритеты? Лучше убить, чем рискнуть отдать Жнецам?
  - Да.
  - Почему? У Жнецов уже есть протеане. Коллекционеры.
  Он вызвал соответствующую нить памяти - с рейдом на крейсер.
  - Если враг - ничего не потеряешь. Если друг - можешь получить многое.
  - Не индоктринированные существа этого цикла придут позже.
  - Нет. Если я индоктринирован - не придут. Придут Жнецы или Коллекционеры. Одно и то же. Не смогут вскрыть - уничтожат.
  - В твоих словах есть логика, - вынужденно отметил "Победа". - Но возможно, у тебя нет прямой связи с твоими хозяевами. И сейчас ты торгуешься, чтобы избежать уничтожения, и получить возможность вернуться к ним.
  - Не надо отпускать. Пропустить внутрь.
  - Это конструктивное предложение. Ты можешь войти внутрь - но только затем, чтобы активировать системы пробуждения. Оружие и любые высокомощные устройства оставишь перед входом. Любые действия, нарушающие мои инструкции, вызовут твоё немедленное уничтожение. После пробуждения аватар Явик сам решит, можно ли тебе верить, и как следствие - можно ли оставить тебя в живых. Ты всё понял, Мордин Солус, называющий себя Зумом?
  - Вполне, - Мордин вынул из-под нагрудной крышки медальон с ядром эффекта массы, осторожно положив его на пол. За ними последовали электрогенератор и излучатель твёрдого света. - Разумное ограничение. Устраивает.
  - Ты чист. Можешь войти.
  Массивная плита, заменяющая дверь, со скрежетом поднялась. Наружу пахнуло волной жара - словно он ступил в парилку.
  
  В далёком будущем Лиара вводила команду на открытие персональной капсулы Явика через омнитул. Здесь такой возможности не было - и "Победе" пришлось сначала провести Мордина на склад, где он получил протеанский коммуникатор.
  Давать ему справку, что именно тут происходило, "Победа" не собирался. Но Мордин сам реконструировал картину - по немногочисленным комментариям интеллекта, сигналам коммуникатора, диагностическим показателям капсул и виду помещений, через которые он проходил.
  В качестве источника энергии для убежища был избран термоядерный реактор на высокочастотном утяжеляющем масс-поле, на реакции бора с протием. Большинство деталей конструкции состояло из твёрдого света, то есть износу не подлежали вообще (в случае разрушения они просто повторно генерировались). На крайний случай были ещё и ремонтные роботы. Теоретически такая система должна была питать миллион капсул в течение пятисот лет - или пятьсот капсул в течение миллиона лет. Именно на столько были рассчитаны запасы топлива.
  Нейтронная бомбардировка на поверхности не могла причинить этой системе никакого вреда. Триста метров грунта - это, господа, очень нехилая защита.
  Правда, система обладала ограниченной масштабируемостью. Производить энергии менее, чем на десять тысяч капсул, реактор не мог. Он бы просто заглох. Но и это давало запас топлива на пятьдесят килолет, что было, по протеанским данным, средней длительностью цикла.
  Гладко было на бумаге, да забыли про овраги, а по ним ходить... Первое отклонение от плана произошло, когда нейтронную бомбардировку пришлось производить ДО эвакуации капсул в подземное хранилище. Обшивка капсул не допустила смертельное излучение к драгоценному живому грузу, но приём сигналов извне стал невозможен. Более того, уровень радиоактивности на поверхности оставался таким, что ремонтные роботы "отдали концы" после небольшой прогулки по этому полю.
  Уже после установки капсул в соответствующие слоты обнаружилась следующая проблема - тепловыделение. То есть как - обнаружилась. Конструкторы дураками не были и о ней знали. Реактор на эффекте массы выделял гораздо меньше тепла, чем обычный термоядерный... но в совокупности с ядром эффекта массы и генераторами стазиса - цифры получались все равно приличные.
  Банально сбросить тепло наружу через вентиляционную шахту нельзя. Весьма скоро по историческим меркам угаснут пожары, остынут радиоактивные кратеры, остановятся последние механизмы в мёртвых городах - и тогда яркое инфракрасное пятно на шкуре планеты станет отличной приманкой для Жнецов. Во избежание этого теплоотводные каналы из высокотемпературных сверхпроводников были проложены к ближайшим морям и рекам.
  Вот эти-то каналы и оказались повреждены в первую очередь, когда снаружи в ходе продолжающейся Жатвы рвануло что-то очень мощное. Возможно, протеанское, а может быть и новое оружие Жнецов. "Победа" оценил энергию взрыва примерно в шестьсот гигатонн. Сверхпрочный склеп выдержал ударную волну и подвижки грунта - а вот сеть охлаждающих кабелей - нет.
  Во избежание перегрева склепа, системе пришлось включать реактор в "пульсирующем" режиме. Несколько минут генерации - сутки остывания, чтобы тепло естественным путём рассеялось в горных породах. Поскольку энергии требовалось всего на пару сотен капсул - этого вполне хватало.
  Фантастика в том, что сам реактор это издевательство выдерживал. Не выдерживали индивидуальные накопители капсул - которые, как предполагалось, будут работать по несколько часов, максимум несколько дней в год, резервируя мощность в аварийных ситуациях. А не круглые сутки в течение многих лет.
  Если бы у "Победы" сохранились ремонтные роботы, он мог бы использовать накопители пустых капсул для ремонта занятых. Но рабочих рук у него не было.
  Хуже всего было первые лет пятьдесят - пока на орбите оставались Жнецы. Именно в это время от износа накопителей и перегрева было потеряно больше всего капсул - около двух сотен.
  Потом, когда Жнецы ушли, стало немного легче - он смог направить избыток тепла в шахту лифта, и на минимальной мощности реактора сделать поток энергии более ровным.
  Но по мере того, как летели годы, шахту постепенно забивали осадки - а рук, чтобы её прочистить, не было. Терраформирующие бактерии меняли рельеф. Иногда "Победе" везло и проход размывало потоками дождевой воды. Иногда не везло, и она полностью закрывалась. И каждый раз виртуальный интеллект был вынужден проявлять просто чудеса находчивости, маневрируя теми параметрами, что оставались в его распоряжении - теплом, мощностью реактора и резервами ресурса уцелевших накопителей. Как правило, большинство спящих спасти удавалось. Но редко - всех.
  Личный накопитель капсулы Явика вышел из строя ещё на двадцатом тысячелетии сна. Теперь он питался энергией из накопителя "менее ценного" солдата.
  К моменту прибытия на планету людей и присвоения ей имени Эден Прайм, в стазисе оставалось ещё около пятидесяти спящих протеан. Но вскоре после колонизации шахту закрыл слой дёрна, а затем и корни деревьев - и "пульсирующий" режим установился уже навсегда. То есть, пока накопители не накроются окончательно, что должно было случиться весьма скоро.
  За две тысячи лет до колонизации это число было лишь немного больше. Шестьдесят три гарантированно исправных капсулы и ещё восемь предположительно исправных - они не подавали обычных диагностических рапортов о состоянии спящих, но их накопители ещё были исправны, так что "Победа" на всякий случай продолжал подавать в них энергию и отводить тепло.
  Именно эти сомнительные капсулы Мордин обследовал в первую очередь. Выяснилось, что живые протеане остались только в трёх из восьми.
  После этого он заменил накопители во всех шестидесяти шести капсулах на новенькие, полностью исправные и нетронутые. Плюс к этому вставил в пазы и подключил к общей сети ещё три сотни пустых капсул. Демонстрировать скоробиотику на глазах у параноидальной программы он не хотел, двигаясь с обычной для саларианца скоростью, так что все эти работы по обслуживанию заняли почти час.
  - Зачем ты это делаешь? - спросил "Победа".
  - Резервирование, - невозмутимо пояснил Мордин. - Протеане - ценный источник информации. Польза для будущих поколений. Должны дожить.
  - Но ведь ты собираешься их будить?
  - А ты собираешься меня уничтожить. Если допущу ошибку - все равно должны выжить. Моя шахта укреплена. Используй для теплосброса. Параллельно с лифтом. Знал бы - расчистил бы лифт заранее.
  - Ты мыслишь, как протеанин... или как индоктринированный. Решение задачи ценнее собственной жизни.
  - Комплимент?
  - Нет, предупреждение. Уровень опасности, исходящей от тебя, оценивается как очень высокий. Даже в том случае, если ты не служишь Жнецам.
  - Правильно оценивается.
  - Начинай процедуру пробуждения. Третья капсула слева в ряду.
  - Это аватар Явик?
  - Нет. Это наименее ценный из выживших. Один из инженеров, проектировавших убежище. Нужно убедиться, что система пробуждения работает корректно.
  - Нелогично. Если система вышла из строя - инженер полезнее всего. Сможет исправить.
  - Все его знания есть в моей памяти.
  - Его знания. Но не его фантазия. Не его находчивость. Виртуальным интеллектам не хватает креативного мышления.
  - Верно. Но все остальные намного ценнее, так что другого выхода нет.
  - Есть. Можно загрузить эти знания через наномашины коммуникационного интерфейса. Я врач по образованию. Поэтапный контроль выхода. Полное понимание процесса. Вероятность успешного пробуждения повысится.
  - Твои примитивные мозги не выдержат знания развитой цивилизации.
  - Попробуй. Удивишься. Или ничего не потеряешь. Работа уже сделана.
  
  Протеанский стазис был далеко не просто пафосным названием ледяного анабиоза. Скорее уж ближе к "Стазису", самой удивительной технике биотиков азари. Использовалась она чаще полицейскими для задержания преступников, а также коммандос для захвата пленников, которых требовалось допросить. Мгновенно возникающие вокруг цели поля из твёрдого света сковывали её по рукам и ногам, одновременно защищая от не слишком сильных внешних воздействий.
  Но на метаболизм или сознание жертвы эти поля никаким образом не влияли! Пленник полностью сознавал, что с ним происходит, дёргался, пытаясь вырваться, и если бы какой-то садист продержал его в стазисе несколько суток - умер бы от жажды.
  Протеане оказались находчивее. Они придумали способ "арестовать" буквально каждую молекулу организма. Белки, из которых состоят живые существа, на микроуровне в основном прозрачны. Отдельную клетку можно просветить лампочкой насквозь. Крупное многоклеточное существо выглядит непрозрачным только потому, что свет многократно отражается, преломляется и поглощается в каждой отдельной клетке, пока от него ничего не останется.
  После того, как протеанин ложился в капсулу, его тело заполнялось особой светопроводящей жидкостью, сложным полимером, молекулы которого играли роль световодов. Каким образом они сумели сделать эту жидкость нетоксичной, при этом проникающей в любые межклеточные пространства, и насытить её кислородом так, чтобы не мешать дыханию - это отдельная песня, Мордин, как биолог, искренне восхищался их изобретательностью. Стазисная жидкость в некотором роде сама была живым симбиотическим организмом, или по крайней мере комплексом наномашин.
  Когда пропитка завершалась, твёрдый свет подавался через систему микросветоводов буквально в каждую клетку организмов, намертво сковывая все биохимические процессы. Протеане мгновенно твердели, как мухи в янтаре.
  Чтобы благополучно пробудить пациента, нужно было сначала отключить твёрдый свет - строго комплексно, во всём теле, а то если крупная часть останется затвердевшей, когда другая оживёт - это равносильно ампутации. Затем ввести в тело антидот, вызывающий распад стазисной жидкости и проконтролировать безвредный вывод её остатков - часть растворяется в крови и потом выводится почками, часть переходит в газообразные фракции и удаляется с дыханием.
  Для врача уровня Мордина это была совершенно детская задача. Изначальные настройки капсул он, не колеблясь, вышвырнул прочь - грубо, примитивно, оптимизировано под надёжность и простоту эксплуатации техники, а не безопасность пациента. Для каждого из спящих разработал собственный режим пробуждения. Одни должны были лежать в капсуле ещё час после отключения света, получая гемодиализ и различные уколы, другим наоборот рекомендовалось немедленно вставать, чтобы движение активизировало собственные "уснувшие" системы. Благодаря сверхскорости и коммуникатору, принимающему команды напрямую из нервной системы саларианца, он лично контролировал процесс в реальном времени, где-то давая электрическую или химическую стимуляцию, а где-то даже осуществляя срочное микрохирургическое вмешательство.
  Наконец первый протеанин поднялся из "гроба" и очень внимательно посмотрел на него, наклонив голову.
  - Саларианец в одежде, - задумчиво сказал он. - И с наручным коммуникатором. Суть шутки я понял. Но теперь дрессировщик может выходить.
  
  Мордин понимал его слова вполне ясно - вместе с теорией и практикой стазиса в его мозги было залито знание протеанского языка. А саларианское зрение позволяло считывать малейшие нюансы поведения собеседника. Может, у Мордина и меньше глаз, но зато они по размеру перекроют все четыре протеанских.
  - Какое неблагодарное насекомое, - заметил он. - Рекомендую не совершать резких движений. Во избежание пробуждения пищевых рефлексов.
  - Что?!
  - Саларианцы едят мух, - он нарочито неторопливо облизнул языком глаза. - Ты - большая муха. Много еды. Могу не сдержаться.
  - Да что ты несёшь?! - не выдержал протеанин. - Саларианцы всегда были пищей! Деликатесом!
  - Были. Сорок восемь тысяч лет назад. Пищевая цепочка... несколько изменилась.
  - Сколько?! Не может быть! Только пятьсот лет...
  - Нейтронная бомбардировка. Повреждённый интерфейс. Повреждённые ремонтные роботы. Повреждённое всё.
  - Не может быть... Невозможно... - протеанин отступил, со страхом глядя на Мордина, словно тот лично воплощал в себе все минувшие тысячелетия. - Так ты... ты действительно разумный саларианец? Вы... эволюционировали за это время?
  - Скорее безумный саларианец, - вмешался в их разговор "Победа". - То, что он рассказывает, не может существовать, но он верит в реальность этого. Прикоснись к интерфейсу, Мариан. Прошло много времени. Я должен передать тебе много информации.
  - Возможно, стоит подождать пробуждения командующего Явика? - предположил протеанин. - Я... несколько сбит с толку. Мне трудно представить всё, что случилось... я не могу принимать решения за всех, это превышает мой уровень...
  - Нет. Я пока не могу доверить этому существу пробуждение аватара. Он ведёт себя слишком подозрительно.
  - Что ты имеешь в виду, "Победа"?
  - Это долго объяснять устной речью. Используй терминал.
  Мариан прикоснулся к колонне. Его окутало светом - и хотя Мордин знал, что это всего лишь передача информации, казалось, что протеанина ударило током. Он инстинктивно отшатнулся и тяжело сполз по стене.
  - Не может... не может быть... Нет... Целый цикл совсем впустую...
  - Полностью с вами согласен, - холодно заметил виртуальный интеллект. - Показанного этим существом быть не может. Ваших полномочий достаточно, чтобы дать санкцию на его уничтожение. Даёте?
  - Погоди... - протеанин поднял руку, - сколько лет прошло по твоему таймеру? Он врёт про эти тысячелетия?
  - Нет, в этой части его информация точна. С момента закрытия капсул прошло 19 512 лет Сомарта.
  Сомарт - это имя, которое носила планета Эден Прайм в протеанском цикле.
  - Больше сорока тысяч лет Цитадели... Нет... всё же было как будто минуту назад... Но... Жнецы ведь ушли?
  - Если гипотеза о циклах Жатвы верна, то да. Если сведения так называемого Зума о внешнем мире верны, то да. Я жду вашего решения...
  - Мне нужно увидеть своими глазами... Выход на поверхность сохранился?
  - Лифт не работает, но есть проход, который, по его утверждению, он проделал с поверхности сам. Однако, если вы последуете за ним, я не смогу гарантировать ни вашей безопасности, ни вашего рассудка. Вполне возможно, что на поверхности ожидают силы Жнецов, чтобы подвергнуть индоктринации всех, кто выйдет. Поэтому, если вы вернётесь живым, ваше мнение по поводу судьбы остальных капсул не будет приниматься во внимание.
  Мариан приподнялся. Его тело сверкнуло зелёным биотическим светом, а четыре глаза сфокусировались на терминале.
  - В таком случае я приказываю пробудить командующего Явика немедленно. Повинуйся, машина!
  
  Вышедший из стазиса Явик оценил ситуацию гораздо оперативнее, и не стал тратить время на отрицание очевидного.
  - Сколько выживших? - деловито спросил он, как только смог говорить и получил краткий вводный инструктаж.
  - Шестьдесят шесть. Четырнадцать мужчин, включая вас, и пятьдесят две женщины.
  - Слишком мало. Минимальное генетическое разнообразие для возрождения Империи - тысяча двести протеан. Нам осталась только месть.
  Мордин мог бы опровергнуть это заявление. Для лучшего в галактике генетика восстановить разнообразие на основании 66 образцов не составляло особого труда. Если, конечно, все спящие не принадлежали к одной и той же кладе - но тогда и плановый миллион не гарантировал получения здорового потомства.
  - Нужно осмотреть отключенные капсулы. Возможно, уцелела ДНК умерших.
  - При регулярном перегреве? Маловероятно, - качнул головой Явик. - К тому же понадобятся навыки экстракции ДНК, клонирования, и горы специального оборудования, которого на базе нет.
  - Оборудование имею. Навыками владею. Каждый полный геном и даже фрагменты генома пригодятся.
  Явик только средние глаза к небу поднял - даже у него с трудом укладывалась в уме концепция саларианца-генетика.
  
  ШЕСТАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  Прошло дней пять с момента пробуждения первого протеанина. Из стазиса всё ещё вышло только семеро, включая Мариана и Явика. Половина мужского коллектива, женщин пока не трогали. Не потому, что процедура была слишком сложной или опасной - Мордин уже так освоился, что мог проводить её с закрытыми глазами. А потому, что пробуждённых надо было чем-то кормить. Протеанский метаболизм, конечно, медленнее саларианского - зато средний протеанин раза в три тяжелее, и все они поголовно биотики, что увеличивает аппетит ещё в разы.
  А самое главное, протеане оказались не просто хищниками, а живоядными хищниками! С одной стороны, их организмы были довольно непереборчивы в еде. Они могли питаться животными, рыбой, насекомыми, в том числе и инопланетными... понятие аллергии им было незнакомо, большинство органических ядов расщеплялось без особого труда, а симбиотические бактерии позволяли усваивать почти любые аминокислоты, даже правосторонние.
  С другой стороны, еда должна быть живой. В смысле, ещё шевелиться! Мясо существа, убитого и разделанного заранее, до трапезы, воспринималось как падаль, и немедленно отторгалось, даже если протеанин заставлял себя засунуть его в пасть (а это было для них неприятно и отвратительно). О растительной пище или белковых концентратах, по понятным причинам не могло быть и речи.
  С учётом этой слабости, разработчики убежища забили нижние уровни мелкими и быстро плодящимися зверьками в стазисе. Вот только первый же перепад температур заставил "Победу" забыть об этой роскоши и направить все ресурсы на сохранение капсул с разумными существами.
  Прежде, чем на него снова начали поглядывать с кулинарным интересом, пришлось смыться на "Синий дельфин" и собрать там установку для кормления - биореактор, который перерабатывал грибную культуру в питательный раствор для внутривенного кормления. Благо, инъекторы в стандартное оборудование стазисных капсул входили. "Победа" проанализировал смесь и одобрил.
  Вот только производительность этого реактора была ограничена, и более чем на семь протеан раствора не хватало.
  Сидеть на полуголодном пайке в сельскохозяйственном раю - определённо, у Вселенной была своя ирония.
  Можно, конечно, построить биореактор побольше. Но тут уже возникает вопрос, чем его заправлять. Почти вся поверхность планеты покрыта живыми терраформирующими бактериями и водорослями - но этот слой, хоть и вездесущий, очень тонок. Чтобы собирать его в значительных количествах, понадобится изготовить комбайн - а где взять детали для такой сложной машины?
  На корабле третьего тысячелетия эта проблема решилась бы в пять минут - нужно всего лишь загрузить соответствующую программу в фабрикатор. Но протеане, во многих аспектах обогнавшие даже современников Мордина, никогда не экспериментировали с универсальными технологиями. Сказывалось строго иерархическое мышление этой расы. Каждый должен делать только то, для чего он предназначен - и на машины это тоже распространялось.
  На пятый день они наконец сумели собрать из нескольких сломанных ремонтных роботов и склада запчастей одного действующего. Мордин мог бы сделать то же самое за десять минут, хотя гораздо хуже Мариана разбирался в технике. Однако он всё ещё не был готов продемонстрировать новым союзникам свои особенные таланты.
  Получив руки, "Победа" взялся за дело гораздо бодрее и решительнее, чем могли бы органики. Первым делом он собрал ещё трёх роботов - на большее деталей не хватало. Затем перенастроил собственную вычислительную матрицу и все интерфейсы - за сорок восемь тысяч лет они изрядно разбалансировались. Понатыкав генераторов твёрдого света в каждом углу убежища, он получил возможность не только появляться в виде голограммы, но и становиться ограниченно осязаемым. Увы, только в своих владениях.
  По его указаниям протеане произвели несколько экспедиций в руины по всей планете. Поскольку цивилизации нового цикла ещё не успели открыть Сомарт, мародёры в городах ещё не побывали, и в герметичных помещениях (а порой и прямо на улицах) сохранилось немало полезных вещей - да и просто конструкционных материалов. Любой кусок металла или пластика, не проржавевший и не сгнивший за сорок восемь тысячелетий - сам по себе ценность!
  Единственное, в чём крошечная колония не испытывала дефицита - так это в оружии. Во-первых, личный излучатель каждого протеанина укладывали в капсулу вместе с ним, в специально предусмотренный для этого паз. Во-вторых, в убежище был ещё и собственный склад оружия. В отличие от продуктового склада, он не требовал сохранения температурного режима или питания стазисных генераторов, так что в атмосфере инертного газа все стволы сохранились, как новенькие. В-третьих, немало вполне работающих пушек завалялось в руинах. Их нужно было только почистить и заправить термоядерным топливом - и они полностью готовы к боевому применению.
  Поначалу Мордина это немало забавляло - возможность вооружиться до зубов, безусловно, самая главная необходимость для выживания горстки робинзонов на необитаемой планете. Потом он вспомнил, что при плановом (через пятьсот лет), или, тем более, досрочном пробуждении миллиону протеан, скорее всего, пришлось бы отбиваться от армий Жнецов и их миньонов - и ирония как-то сама собой ушла.
  К тому же от этого милитаризма была вполне реальная польза. В его распоряжении оказались тысячи ультракомпактных реакторов, тысячи высокомощных и очень производительных микропроцессоров, обогнавших всю современную технику на тысячелетия, тысячи ускорителей частиц и генераторов твёрдого света, тонны сверхлёгких и сверхпрочных материалов. Что можно собрать из такого набора, имея почти неограниченное время для экспериментов, помощь полуразумной вычислительной машины и базу данных, предназначенную для возрождения Империи? Да лучше спросите, чего собрать нельзя!
  Уж во всяком случае, станок с ЧПУ для обработки протеанских материалов - запросто. Это, конечно, не фабрикатор, но резать, сверлить, обтачивать, плавить и отливать он мог не хуже более современных машин. На закате пятого дня Мордин выпустил в океан первый кораблик-сборщик биомассы, а на рассвете шестого уже анализировал в лаборатории убежища полученную из него жидкость для инъекций.
  Спустя час он доложил Явику, что можно выпускать из капсул всех.
  
  - Нам все равно придётся покинуть эту планету, - хмуро сказал аватар утром седьмого дня.
  - Знаю. Изучал протеанскую физиологию. Нужна живая пища. Внутривенные инъекции - паллиатив. Больше полугода - слишком вредно.
  - Именно так. А единственный космический корабль на сотни световых лет вокруг принадлежит тебе.
  - "Синий дельфин", - подтвердил Мордин, на всякий случай готовясь перейти на сверхскорость. Кто их знает, этих протеан. Вдруг уже решили, что насильственное изъятие чужого имущества - малая цена за возрождение Империи.
  Явик, вероятно, заметил это (зрение у протеан потрясающее), но не придал особого значения.
  - Поэтому я должен знать, в чём состоят твои планы, саларианец. Зачем ты нам помогаешь и сколько ещё будешь помогать. Поможешь ли перелететь на другую планету. И что ты будешь делать после этого.
  Мордин понимающе кивнул.
  - Сложные вопросы. Могу ответить. Но где гарантии, что ответы правдивы?
  - В нашей культуре существует чёткое различие между понятиями правды и истины. Истина - то, что существует независимо от веры в него. Правда - то, во что верит говорящий. Я не умею определять истину - по крайней мере, истину, которая находится за пределами моих ощущений. Но отличить правду от намеренной лжи в устах такого примитивного существа, как ты, я уж как-нибудь сумею. Мне достаточно будет ответов, в которые ты веришь сам. Проблемы с ложной памятью - если "Победа" прав, и она существует - мы успеем решить позже. Сейчас меня беспокоят твои мотивы.
  - Разницу понял. Принимаю. Цель - остановить Жнецов. Протеане - инструмент. Дополнительное оружие.
  - Мы не хотим их останавливать. Мы хотим их уничтожить.
  - Не так важно. Уничтожение тоже сойдёт. Главное - прекратить цикл Жатвы. Как - смотреть по обстоятельствам.
  - В таком случае помоги нам возродить Империю. У нас ещё две тысячи лет до конца следующего цикла.
  - Пробовали. Не сработало. Империя один раз рухнула. Рухнет и второй.
  - Тогда мы не знали, с чем имеем дело. Нас застали врасплох. Второй раз мы такого не допустим! Их встретит единая Галактика!
  - Сейчас тоже не будете знать. Жнецы не глупы. Знают всю Галактику. Наблюдают. Готовы. Либо Империя окажется бесполезным пугалом. Ударят в другое слабое место. Либо Жатва начнётся раньше. Циклы - не закон. Это закономерность.
  Явик слегка опустил крайние глаза. Это было эквивалентно человеческим нахмуренным бровям.
  - Тебя послушать, так все усилия заведомо бесполезны. Остаётся только лечь и умереть. Я не могу принять такой взгляд. Я не для этого преодолел тысячелетия. Я был создан, как аватара мести протеанского народа! Если их нельзя победить - я должен хотя бы нанести ущерб! Если сдохнуть, то забрать с собой хотя бы нескольких из них!
  - Не бесполезны. Просто нужны другие усилия. Зайти там, где ОНИ не ждут. Застать ИХ врасплох.
  - Ты ещё скажи, что знаешь, где именно их слабое место.
  - Пока не знаю. Есть две тысячи лет. Изучить. Разобраться. Понять. Потом ударить. Был послан не собирать оружие. Собирать знания.
  - Возможно. Но тогда ты неправильно выбрал союзников, саларианец. Все выжившие, кроме одной женщины, родились уже после начала войны. Мы солдаты, в лучшем случае инженеры. Есть один доктор - с упором на полевую хирургию, и два учителя - больше тренеры для учебных лагерей. Среди нас нет учёных.
  - Будут. В следующих поколениях. Протеане - уникальные существа. Живые лаборатории. Огромный ресурс познания.
  - Ты хочешь, чтобы мы отдавали своих детей под твои "исследования"?! - последнее слово Явик почти выплюнул.
  - Не пустое любопытство. Военная разведка. Сбор стратегической информации. Отвечает вашим ценностям. Протеане так делали всю войну. Жертвовали планетами и системами. Мне нужно меньше.
  - Но под твоим командованием, - полувопросительно уточнил аватар.
  - Логично. Располагаю информацией. Располагаю опытом. Приспособлен к этому веку. Командует наиболее компетентный.
  - Тебе придётся постоянно доказывать эту компетентность, - предупредил Явик, уже почти полностью остыв от первоначальной вспышки. - Если я увижу, что хотя бы один протеанин используется тобой неэффективно...
  - Знаю. Принимаю ответственность.
  - И учти, твоя лояльность народу протеан должна быть не меньше, чем наша тебе. Ты уже сделал много для нашего народа, но я потребую намного больше.
  - Само собой. Взаимная выгода. Основа взаимодействия в этом цикле.
  
  У них было два варианта. Первый - основать временную опорную базу где-то в пространстве Цитадели, осесть там на пару десятилетий, получить первое поколение потомства, обзавестись ресурсами, и параллельно искать место для постоянного жительства.
  Второй - сразу же, используя только наличные ресурсы и единственный корабль, перебраться на планету, которая станет их домом на столетия - а может и до самого конца цикла. Делать это, скорее всего, придётся в несколько ходок, потому что вместить 66 протеан "Синий дельфин" надолго не мог - максимум на два-три перехода через Ретранслятор, и уж точно никаких межзвездных перелётов.
  Был ещё и третий вариант - снова пойти в пираты, и "прихватизировать" какой-нибудь вместительный межзвездный транспорт.
  Выслушав все эти соображения, Явик только хмыкнул.
  - Ты сможешь доставить меня и ещё шестерых вот сюда? - он ткнул пальцем в точку на голографической карте.
  - Скопление Бета Аттики. Два перехода через первичные Ретрансляторы, через Гамму Аида. Один вторичный Ретранслятор. Два межзвёздных перехода.
  Явик поморщился. Он уже знал, что это практически равносильно утверждению "недосягаемо". "Синий дельфин" с его десятками световых можно было назвать звездолётом только очень условно.
  - Общая длина этих межзвездных перелётов - 29 световых лет. Между ними будет газовый гигант, где можно заправиться и разрядить ядро. Итого - 176 суток Цитадели. Такое расстояние можно пролететь, даже не входя в стазис. А если приспособить капсулы к питанию от реактора твоего корабля...
  - Не оставлять топлива на торможение. Гасить скорость проходами через атмосферу? Возможно. Очень рискованно, но возможно. Но зачем? Проход в одну сторону. Обратно - ещё столько же. Если вообще можно - обратно. Всех перевезти - совершенно нереально. Что настолько ценного?
  Явик оскалил клыки в мечтательной улыбке.
  - Что ценного, спрашиваешь? "Вершина Полутени".
  
  Протеане никогда не слышали о Фариксенском соглашении или его аналогах. А если бы услышали, эта идея показалась бы им крайне глупой.
  Империя располагала ресурсами всей Галактики, как собственными, так и подчинённых рас. Её флот во времена до вторжения насчитывал около девятисот дредноутов... Но только один супердредноут. "Вершина Полутени".
  Точнее, чисто физически их было три, однотипных, носивших одно и то же название. Но в строю постоянно находился только один, игравший роль флагмана гигантского флота. Второй в это время находился на верфях, проходя профилактический ремонт и модернизацию. Третий же стоял на консервации в отдалённой системе. Раз в двадцать семь лет (круглое число по протеанской троичной системе счисления) они менялись местами - отвоевавший своё шёл на ремонт, только что отремонтированный отгонялся на консервацию, а резервный расконсервировался и вводился в строй. Если Империи приходилось вводить в строй одновременно два флагмана - это означало, что ситуация плоха, если все три - значит, критична.
  При вторжении Жнецов действующий флагман доблестно погиб в бою, проходящий модернизацию - был уничтожен прямо на верфях и вместе с ними. А вот где находился резервный, знала лишь небольшая группа офицеров, которые его в своё время прятали. В архивах Цитадели этой информации не было. Никто из посвящённых в плен к Жнецам живьём не попал. Все они при малейшем подозрении на индоктринацию убивали себя без колебаний.
  В первой фазе войны, когда ещё казалось, что Жнецов можно одолеть, выжившие предприняли две попытки прорваться в систему с законсервированным кораблём, чтобы увеличить свою боевую мощь. Обе оказались безуспешны. Жнецы наступали медленно, осторожно, не стеснялись штурмовать одну и ту же систему десять раз подряд, пока не удавалось взять её. Но если уж они занимали какой-то Ретранслятор, шансов отбить его не было. Никаких. Вся история войны, в которой были десятки тысяч сражений в космосе и на поверхности, насчитывала только 3 (прописью - ТРИ) успешных контратаки протеан. Причём все три оказались пирровыми - потеряв десятки и сотни тысяч бойцов, протеане занимали систему или планету, только для того, чтобы обнаружить, что удержать её невозможно, тактической пользы никакой, а Жнецы отступили с минимальными потерями.
  Спустя полвека, когда стало ясно, что война медленно, но верно проигрывается, последние выжившие офицеры из резервной команды "Вершины" были направлены в проект "Убежище". Изначально он был гораздо обширнее - предполагалось создать более двадцати склепов на разных планетах, с миллионом протеан в каждом. Но по ходу войны проект стремительно сжимался - часть предполагаемых убежищ была уничтожена, на другие не хватило ресурсов. В итоге осталась последняя база на Сомарте, в базу данных которой были загружены координаты суперлинкора и пароли для его расконсервации.
  Конечно, сейчас немногочисленным выжившим требовался отнюдь не боевой корабль. Но "Вершина Полутени" помимо прочего обладала солидной автономностью, и уж точно была на порядки быстрее любого корабля этого века, азарийского или саларианского.
  - Семь протеан, - скептически отозвался Мордин. - Достаточно для управления супердредноутом?
  - "Вершина Полутени" - это не только название корабля. Это также имя его виртуального интеллекта. Значительная часть функций автоматизирована. Для сверхсветового перехода или прыжка через Ретранслятор достаточно санкции одного протеанина моего ранга. Для ведения боевых действий нужно намного больше, к оружейным функциям виртуальный интеллект не допущен. Но мы пока сражаться не собираемся.
  - А техобслуживание? Настройка реакторов? Двигателей? Ядра эффекта массы?
  Автоматизация была вечной головной болью Цитадели - и вряд ли ситуация у протеан в этом плане сильно отличалась. Искусственный интеллект неизбежно развивает собственный характер и выходит из повиновения. Виртуальный интеллект безупречно послушен - но поддаётся взлому. Поэтому на все ключевые функции приходится ставить органических операторов. Доходило до абсурда - на технически совершенной "Нормандии" возле ядра постоянно дежурили два-три инженера, тогда как какой-нибудь ржавый рудовоз, которому сто лет в обед, ходил с полностью автоматической машинерией и горя не знал... до тех пор, пока на него не нацеливались хакерские программы пиратов, конечно же.
  - Виртуальный интеллект состоит из трёх модулей. Два составляют команды и проверяют друг друга, третий проверяет их оба. Третий блок изолирован от внешних сигналов вообще, его задача - только подтверждать оператору, что программа составлена верно. После этого оператор вручную вводит полученную программу в соответствующий блок. Это слишком медленно для боя, однако для рутинных перелётов вполне достаточно.
  
  СЕДЬМАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  Ворча живут двадцать лет, кроганы - больше тысячи. Забавно, что эти две расы, занимающие противоположные концы хронологической шкалы, сумели стать в космосе едва ли не братьями. Впрочем, сумели же саларианцы и азари (занимающие вторые места на той же шкале) стать основателями Совета и тоже чуть ли не родными братьями и сёстрами.
  А в промежутках есть пятисотлетние элкоры, полуторавековые люди, восьмидесятипятилетние дреллы... и множество другой разумной фауны. Есть даже ханары, которые от старости не умирают вообще, но бессмертными тем не менее названы быть не могут - будучи организмами-колониями, они регулярно обновляют свои компоненты, и лет за сто меняются полностью, теряя любые общие черты с собой-прежними, включая воспоминания.
  Однако при всём этом разнообразии аналогов протеанам в нынешнем цикле не существовало. Их длительность жизни могла варьироваться в очень широких пределах, и зависела от... социальной успешности. Всякий раз, когда протеанин успешно выполнял задание, а тем более - поднимался по социальной лестнице, его организм вырабатывал гормоны, стимулирующие обновление клеток. За самые крупные подвиги протеанин вознаграждался линькой - которая разом омолаживала его организм лет на тридцать-пятьдесят.
  И наоборот - неудачи, понижения в статусе приводили к угнетению гормональной активности и быстрому старению. Великий герой мог прожить и шестьсот лет, тогда как лузеры редко перешагивали шестидесятилетний рубеж.
  Именно поэтому у протеан не существовало кумовства. Они не были полностью лишены корыстных интересов. Но подсадить своего друга или родственника сразу на середину социальной лестницы - означало бы оказать ему медвежью услугу, сократив число возможных линек. Для их здоровья оптимальной была именно карьера с самых низов - от солдата по военной линии, или от простого работника по гражданской.
  На этом специфическом явлении был основан и институт аватаров. Путём специфического гормонального воздействия и воспитания избранных юных протеан "программировали" воспринимать как успех только строго определённые достижения. Явик мог замедлить старение, просто истребляя хасков, а чтобы вызвать линьку, ему требовалось уничтожить Жнеца класса "Властелин" или сорвать наступление на целую планету. В силу этого ему предстояла яркая, но вряд ли долгая жизнь.
  На вопрос Мордина, что мешает синтезировать эти гормоны искусственно, чтобы максимально продлить жизнь каждому, протеане посмотрели на него, как на... нехорошо, в общем, посмотрели. С их точки зрения, это было совершенно отвратительным извращением, насилием над природой. Причём не только над их личной, но над сутью самой Империи.
  Но вас же осталось слишком мало, втолковывал Мордин. В таком крошечном коллективе нормальные социальные механизмы работать не будут! Вам придётся пожертвовать половиной коллектива, чтобы остальные могли возвыситься над ними, продлив себе жизнь.
  Это неважно, отвечали протеане. Важно, чтобы неудачники успели к этому моменту оставить потомство. Тогда ни одна генная линия не будет потеряна. Неудачи и быстрое старение родителей мотивируют детей бороться ещё отчаяннее.
  Так ведь у вас и с потомством та же ерунда! - ругался Мордин. Заниматься сексом для удовольствия протеанский мужчина мог в любое время и при любых обстоятельствах - если женщина выдавала ему надлежащий стимул-поощрение в виде игры глазами, все тормоза полностью слетали.
  Но вот зачатие у него с наибольшей вероятностью происходило именно после линьки. Чем больше "гормонов успеха" присутствовало в организме протеанина-мужчины - тем плодовитее он был и больше детей оставлял. У женщин те же гормоны влияли на деление яйцеклеток - успешная, только что полинявшая протеанка могла за раз произвести на свет до десяти детей, а неудачница - в лучшем случае пару.
  Этот механизм безупречно работал, пока в галактике были миллионы протеан, но маленькую колонию он теперь убивал. Избыточная социальность - тоже нехорошо. Явик не зря пришёл в отчаяние, когда узнал, что выжило всего 65 его соплеменников.
  Корвир, врач колонии, неохотно признался, что попытки искусственного синтеза "гормонов успеха" в протеанской истории были. Да, это делалось изгоями, преступниками и отщепенцами... но делалось. И даже успешно - в том смысле, что гормоны они получили. Но толку от этого не было никакого. При искусственном внешнем введении они действовали, как яды. Если личное ощущение успешности протеанина противоречило его гормональному фону - организм направлял все силы на то, чтобы избавиться от "незаслуженной" награды.
  - А если наоборот?
  - Что наоборот? - не понял Корвир.
  - Ввести фактор, расщепляющий гормон успеха. Синтез усилится? Для компенсации. Чтобы получить заслуженное.
  - Хм, насколько мне известно, такие опыты никогда никем не проводились. Возможно, удастся добиться слабого положительного баланса, "растормозив" соответствующие железы. Но это крайне рискованно, а у нас недостаточно подопытных, чтобы ставить эксперименты.
  - Понимаю. Пока займусь теорией. Составлю биохимическую модель. Получу гормоны. Возбуждающие и угнетающие. Вопрос ввода решим позже.
  
  Впрочем, возврат "Вершины Полутени", если он пройдёт успешно - сам по себе великое достижение. И у семи членов экспедиции, которые отправлялись в Бету Аттики, скорее всего пройдёт линька, если суперлинкор будет успешно активирован и доставлен. Так что они могли себе позволить лететь за кораблём даже без стазиса - выигрыш по годам жизни все равно будет гораздо больше.
  А вот Мордин никак не мог. И отпустить семёрку "в поход за сокровищами" - тоже не мог. Дело даже не в том, что он им не доверял. Семеро самцов сбегать не будут - куда они денутся, если на Эдене Прайм остаются их женщины. Дело в том, что выходцы из прошлого слишком мало знали об этом веке, об его опасностях и выгодах. Что они будут делать, например, при встрече с патрульным крейсером азари? Им требовался лоцман.
  Так что подключение стазисной капсулы к реактору корабля (а также создание режима стазиса, пригодного для скоробиотика) стали первоочередными задачами. Первое взяли на себя протеанские инженеры вместе с "Победой". К счастью, технологии азари были во многом взяты у протеан же, так что кое-какая совместимость между ними была. На саларианском корабле это было бы вообще нереально. Ежеминутно ругаясь на "примитивов", поломав добрую сотню капсул и разобрав две сотни слотов убежища, они всё-таки соорудили более-менее работающий переходник.
  Мордин за это же время внёс изменения в состав стазисной жидкости, так чтобы она была совместима с организмом саларианца вообще и скоробиотика в частности. Для проверки пришлось пожертвовать пальцем - неприятно, конечно, но лучше, чем целый организм подвергать риску. Спустя трое суток хранения в стазисе отрезанный палец был успешно пришит обратно и прижился, как родной. Исследование показало, что никаких неприятных последствий вплоть до молекулярного уровня не наблюдалось. Практика подтвердила то же самое - даже на сверхскорости палец печатал не хуже, чем другие, и не проявлял никаких позывов оторваться. Может и не идеально, но определённо во много раз безопаснее, чем его собранный "на коленке" ледяной анабиоз.
  Чувства протеан за эти дни стали... ещё более противоречивыми. С одной стороны, доверять ему стали ещё меньше, так как за неделю создать аналог вещества, над которым несколько столетий работали крупнейшие институты протеанской цивилизации - это уже за пределами гениальности. Гораздо логичнее предположить, что саларианец просто исполняет приказы своих хозяев, то есть Жнецов.
  А с другой стороны - именно эта демонстрация убедила их, что Мордин пока что абсолютно необходим, и что прикончить его потихоньку, пока он будет лежать в капсуле - вообще не вариант. Без его знаний - даже если эти знания приходят напрямую от архиврага - колония обречена.
  Разумеется, Мордин не собирался полагаться на их доверие. Протеане - не слишком логичные существа. А при длительном заточении небольшого коллектива в замкнутом пространстве даже самым вменяемым в голову начинают лезть всякие нехорошие мысли. Для личной безопасности следовало ложиться в капсулу последним, и выходить из неё первым.
  Вот только тут встала во весь рост проблема логистики. "Дельфин" был маленьким корабликом, и хотя, стоя на поверхности планеты, он в принципе мог бы обеспечить питанием десять капсул, на сверхсвете более трёх ему было строго противопоказано. Иначе никто никуда не полетит. А меньше семи протеан взять было тоже нельзя - старые записи говорили, что это минимальный экипаж, необходимый для активации хотя бы самых основных систем "Вершины".
  В итоге пришлось пойти на полумеры. Мордин спрятал свою личную капсулу в бомбовом отсеке, и оснастил дверь в него сложным замком, который открывался только изнутри. Разумеется, с использованием протеанского оружия дверь можно было взломать - но это процесс не мгновенный, а любое воздействие на дверь снаружи автоматически запускало программу пробуждения. С учётом скорости Зума, он был вполне уверен, что успеет за такой срок полностью проснуться и дать отпор - пусть даже с жидкостью в лёгких. Чёткость движений уже восстановится, а всё прочее - мелкий дискомфорт.
  
  В последний момент Явик внезапно заявил, что летит с ними. Руководить колонией в его отсутствие вполне сможет "Победа".
  - Мы не знаем, какие сдвиги могли произойти в рассудке "Вершины Полутени" за сорок восемь тысяч лет. Программа консервации не рассчитана на такие сроки. Он может вообще не знать о Жнецах, и выстроить сколь угодно параноидальные теории о том, почему его не приходят забирать так долго.
  - Виртуальный интеллект? Выстроить теории? Самостоятельное фантазирование - не привилегия разумных?
  - Вообще-то да. Но мы говорим об интеллекте стратегического уровня, общеимперского значения. В его память заложены тысячи штабных планов на любые, даже самые невероятные ситуации. Я недостаточно знаком с его логикой, чтобы судить, какие именно программы активируются через пятьдесят лет опоздания, через сто, через тысячу.
  - Понятно. Машины параноиками не бывают. Но их создатели - да.
  - Именно так. Он может считать, что в Империи произошла гражданская война, а команда - потомки предателей. Или бунт низших рас, а команда - коллаборационисты. Присутствие аватара заставит его вести себя намного сдержаннее.
  - Как определит, что аватар настоящий? И что не аватар мятежников?
  - Прикосновение, саларианец. Наши интерфейсы целиком основаны на этом. Память моей микробиоты содержит тысячи генетических ключей, подтверждающих моё происхождение и предназначение. Её нельзя подделать.
  
  ВОСЬМАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  Наибольшее коварство стазиса - в том, что пациент не может его заметить. Жидкость накатывает, ты в ней захлёбываешься. Потом привыкаешь, терпишь. Потом жидкость уходит, и ты заново учишься дышать воздухом, выкашливая её. Саларианцам, кстати, это переносить намного легче, чем кроганам или людям - когда раствор попадает в лёгкие, кожное дыхание уже успело сообщить, что он достаточно насыщен кислородом. А вот для азари ощущение жидкости в лёгких - катастрофа. Хотя они тоже полуводные, но плавают, задерживая дыхание, а не вдыхая воду - так что скорее всего разнесли бы капсулу биотикой, инстинктивно пытаясь спастись от "утопления".
  За всеми этими хлопотами абсолютно теряется собственно момент затвердения. В лучшем случае - увидишь на мгновение яркий свет, словно фотовспышку. А тот факт, что эта "мгновенная" вспышка могла продлиться месяцы и годы, организм зафиксировать не способен.
  Даже его организм. Способный найти время даже в канале Ретранслятора, где времени вообще нет.
  Вероятно, если бы в эту капсулу засунули человека, то после отключения стазиса он бы стал ругаться, что даже отдохнуть не дали. Саларианцы, к счастью, не нуждались в такой непродуктивной трате времени. У них не существовало понятия мышечного тонуса, их мускулы использовали для релаксации любую секунду, когда владелец к ним не обращался. Из-за этого возникал своеобразный сдвиг восприятия - саларианцы в жёсткой силовой броне казались другим расам энергичными и собранными, а в мягкой одежде или без одежды - их тела производили впечатление вялых и безвольных.
  Тревожный индикатор на запястье не горит - значит, пробуждение идёт в штатном режиме, а не потому, что кто-то решил вломиться в его каморку силой.
  Стазисная жидкость после распада испарялась за пять-десять секунд. Для протеан - очень быстро, они только успевали сесть и открыть глаза, как их одежда была уже сухой. Даже средний саларианец, не говоря уж о скоробиотиках, успел бы за это время не только вылезти из капсулы, но и изучить отчёты, которые регулярно поступали на его терминал с корабельного компьютера. Впрочем, саларианцам мокрая одежда не доставляла дискомфорта.
  Быстрый взгляд на дату. День 221, год Совета 199. Примерно половина срока, назначенного на путешествие. Значит, "Синий дельфин" как раз подходит ко вторичному Ретранслятору в Гамме Аида. Либо недавно прошёл через него и готовится ко второму межзвёздному рейду - но в этом Мордин сомневался. Он почему-то был уверен, что прыжок через Ретранслятор ощутил бы даже в стазисе - с каждым переходом его уверенность в способности контролировать "космическую беговую дорожку" всё крепла.
  В любом случае, если его разбудили, значит что-то пошло не так.
  Всех семерых протеан он нашёл в рубке. За время жизни в колонии Мордин достаточно научился читать выражения их лиц, чтобы понять - сейчас они все очень обеспокоены. Явик, сидевший в кресле пилота, резко обернулся к нему.
  - Ты быстро, саларианец. Хорошо. Ты можешь что-нибудь сказать об этом объекте?
  "Этот объект", судя по показаниям приборов, находился возле Ретранслятора, всего в сотне километров. Температура поверхности - около пятидесяти градусов цельсия, сильная электромагнитная активность, размер - около двухсот метров, ускорение - около двухсот метров в секунду за секунду, курс на сближение, реактивный факел не замечен. Испускает радиосигналы на нескольких частотах.
  "Синий дельфин" только что сошёл со сверхсвета, и теперь нёсся к Ретранслятору (и неизвестному объекту) на реальной скорости в 400 километров в секунду. Расстояние до него составляло около полумиллиона километров, то есть сближение примерно через двадцать минут. Явик собирался применить специфический манёвр "Торможение об магнитные поля Ретранслятора" - но наличие постороннего внесло коррективы в эти планы.
  - Не саларианский корабль. Не азарийский. Ни одной известной расы. Тип ускорения неизвестен. Сигнал непонятен, - констатировал Мордин.
  - Тебе непонятен, - презрительно фыркнул Явик. - Нам эти сигналы знакомы. Код Ису.
  - Кого?
  - Ису. Мелкая цивилизация нашего цикла. Неудачники. Не смогли победить нас, не захотели подчиниться. К моменту вторжения Жнецов их осталось очень мало. К моменту моего рождения не осталось вообще. По крайней мере, так мне говорили учителя. Судя по этому сигналу, они поторопились.
  - Пережили Жатву? Пережили сорок тысяч лет? Используют тот же язык? Сомнительно.
  - Мне тоже, однако код я опознаю с уверенностью. Возможно, они, как и мы, находились в стазисе и лишь недавно из него вышли. Возможно, это какая-то другая цивилизация нынешнего цикла нашла их записи и использует коды.
  - Можно расшифровать?
  - Нет. Я помню всего несколько символов из языка Ису. В этом сообщении присутствует только один из них - означающий "корабль, на котором я в данный момент нахожусь". В дни войны мы не слишком интересовались мертвецами. В базе данных убежища есть полный архив языка Ису - но она слишком далеко.
  - Передают сигнал - значит хотят говорить. Неагрессивны.
  Явик презрительно скосил на него крайний правый глаз.
  - Естественно неагрессивны, пока мы просто точка на их экране. Если они узнают, кто именно находится на борту корабля, их позиция точно изменится.
  - Протеане враждебны Ису?
  - Безусловно. Мы их почти уничтожили. Даже если это просто наследники, а не сами представители расы, они могут считать месть за учителей своим священным долгом. В моём цикле случались такие казусы.
  - Нужно ответить сигналом Цитадели. Нейтрально-дружелюбна ко всем. Корабль Цитадели. Пилот с Цитадели. Нет причин для вражды.
  - Хммм, и что ты будешь делать, если они потребуют досмотра?
  - Сначала - контакт. Требования - потом. Нет взаимопонимания - хуже всего. Могут выстрелить из осторожности.
  Расстояние между кораблями сократилось уже до четырехсот тысяч километров. Протеанский связист неохотно посторонился, пропуская Мордина к пульту.
  Пальцы пулемётом отстучали стандартный код Цитадели для первого контакта. Явик тем временем задал кораблю боковое ускорение, демонстрируя незнакомцам, что не слишком хочет с ними сближаться. Чужак тоже изменил курс, по-прежнему идя на пересечение. Передаваемый сигнал изменился, но расшифровать его Мордин по-прежнему не мог. Это с равной вероятностью могло означать "Добро пожаловать, дорогие друзья", или "Немедленно тормозите, или открываем огонь". Для звукового или видеосигнала, во всяком случае, сообщение было слишком коротким - всего пара сотен бит.
  Тем временем, другой протеанин наконец закончил наведение телескопа на чужака. На экране появилась странная конструкция, чёрно-белая в пронзительном свете ядра Ретранслятора. Больше всего она напоминала человеческое блюдо под названием "рогалик" - незамкнутое кольцо, толстое в центре и утончающееся к краям. На вытянутых кривых "рожках" - асимметричные надстройки.
  - Совсем странно, - пробормотал Явик. - Это не просто корабль Ису. Это точно такой же корабль, как я видел в учебниках. Размеры, форма - всё совпадает до мельчайших деталей. Не мог же за столько веков вообще не измениться дизайн... Это какой-то гиперконсерватизм...
  - Ису жили очень долго, - напомнил ему другой протеанин. - Нам так и не удалось определить верхний предел, но их срок жизни как минимум не уступал азари. Со времён Жатвы могло смениться всего несколько поколений. Если они испытывали такой же дефицит ресурсов, как и мы...
  - Характеристики корабля? - вмешался Мордин. - Чем может угрожать? Оружие, ускорение, защита, экипаж?
  "Синий дельфин" был вооружён чисто условно - два скорострельных масс-драйвера в носу и на корме. Не считая, конечно, бомб, которых у него сейчас не было. Даже по нынешним временам - не бог весть что. А уж корабль времён Мордина они бы даже не поцарапали. Так что конфликта с любым более-менее развитым врагом очень хотелось избежать. Отнюдь не только из моральных соображений.
  - В нашем цикле Ису не любили космических сражений, - задумчиво сказал тот же протеанин. Мордин был слишком занят, чтобы вызывать нить с его именем. - Их корабли были слабо вооружены по сравнению с нашими, хотя не уступали в прочности и маневренности. Не совсем понятно, что было причиной, а что следствием. Они предпочитали планетарный десант, а если доходило до сражений в космосе - абордаж. Каждый их корабль, даже грузовой или пассажирский, нёс оружие массового поражения, и если он прорывался до низкой орбиты... было очень плохо. К счастью, прорывались они редко.
  - Здесь планеты нет. Попытаются взять на абордаж?
  Чем бы ни были неведомые Ису, вряд ли они готовы встретиться лицом к лицу со скоробиотиком. Так что, если дойдёт до конфликта, возможно, стыковка была лучшим вариантом. По крайней мере, для него. Но лучше, конечно, драки избежать.
  - Слишком много чести. Будь у нас хотя бы крейсер - они бы попытались навязать ближний бой. "Вершина Полутени" распылила бы этого рогатого уродца с одного залпа. Но для той примитивной скорлупки, на которой мы сейчас летим, даже это - гигантский, совершенно неуничтожимый линкор с невообразимой огневой мощью. Захотят расстрелять - расстреляют, и мы НИЧЕГО не сможем сделать.
  Сигнал от незнакомого корабля тем временем опять изменился - он передавал третье сообщение, такое же непонятное, как и два первых. Расстояние уменьшилось ещё на сотню мегаметров. Вектор ускорения чужака теперь был направлен на Ретранслятор, хотя вектор скорости - всё ещё на "Дельфина".
  - Хочет обнулить скорость к моменту встречи, - быстро подсчитал Мордин. - Реактивный выхлоп не виден. Ускоряется как "Нормандия"?
  - Ты о чём?
  - Создаёт гравитационную аномалию перед собой. "Падает" в неё. Бесконечный запас ускорения. Ограничено только разрядкой ядра.
  - Понятия не имею, - Явик дёрнул головой, что эквивалентно было человеческому пожатию плечами. - Я не изучал технологии вымерших рас.
  - Хм, похоже на то, - задумчиво сказал ещё один протеанин, глядя на приборы. - Во всяком случае сгусток тёмной энергии генерируется между его "лапами". Когда подойдём ближе, я смогу сказать, даёт ли он достаточное ускорение.
  - Это значит, что на длинных дистанциях он нас неизбежно догонит, - задумчиво сказал Явик. - Но на коротких у нас может быть ускорение выше. Так?
  - Зависит от энерговооружённости. И размера ядра массы.
  - Тем не менее, это шанс. Не меняем курс. Либо он сам нас затормозит каким-то образом, либо мы затормозим у Ретранслятора, как и намеревались.
  - А дальше?
  - А дальше они либо откроют огонь, либо будут пытаться объясниться и дальше, либо попытаются захватить. В первом случае - сразу рвём к Ретранслятору, во втором - морочим им голову, выжидаем удобный момент и рвём к Ретранслятору. В третьем... что ж, возможно у нас будет корабль покрупнее.
  - А за Ретранслятором? Если прыгнут за нами?
  - Будем прыгать от системы к системе, пока не найдём подходящее место, чтобы спрятаться.
  
  В передаче "рогалика" прорезались некоторые математические закономерности. Похоже, неведомые Ису или кто там внутри находился, убедились, что беседуют с полными идиотами, и перешли на простейшие формулы. Вот когда Мордин реально пожалел об отсутствии омнитула - "железо" он, допустим, ещё кое-как мог воспроизвести, используя процессоры от протеанского оружия, но вот "софт", продукт развития двух тысяч лет культуры Цитадели... Как все саларианцы, Мордин мог очень быстро изучить любой существующий язык, банально впечатав в память слова и грамматические конструкции. А скоробиотика позволяла сократить этот процесс до одного дня. Но разобраться в языке, с которого вообще нет переводчиков, притом не видя собеседника - задача совсем иного уровня сложности.
  Протеане тут тоже не могли помочь - обычно они изучали языки прикосновением - напрямую, или через терминал. Но при сложившейся ситуации прямой контакт с Ису был последним, чего им хотелось.
  К счастью, хотя бы зрительные ассоциации у саларианцев и Ису оказались достаточно сходными. Поэтому через пять минут ему удалось наладить с "рогаликом" обмен картинками, к которым прилагались звукозаписи. Для протеанских сдвоенных зрачков эти пиктограммы были совершенно бессмысленными.
  Хотя, конечно, было и немало накладок. Вот например - пиктограмма с двумя руками, двумя ногами, вертикальным туловищем и шариком-головой на его верхнем конце. С равным успехом может означать "саларианец", "человек", "гуманоид вообще", "любой действующий субъект", "разумное существо" или "Ису", если предположить, что собеседники тоже гуманоиды.
  - Известно, как они выглядели? - уточнилл Мордин.
  - Прямоходящие, бескрылые млекопитающие. Двуглазые, что редкость для нашего цикла. Рост взрослой особи от двух до четырёх метров. Вес от двухсот до тысячи килограммов.
  - Странно. Слишком большой индивидуальный разброс. Те и другие - взрослые? Возможно, половой диморфизм? Или разные подвиды?
  - Не знаю. Никто из нас с ними не встречался и их не изучал. Помню только пару строк из энциклопедии.
  Ещё через десять минут переписки Мордину наконец удалось определить символ, означающий "не понимаю, уточните, что значит". После этого диалог пошёл бодрее. В частности, выяснилось, что пиктограмма-человечек означает "Ису", но в широком смысле может означать "Разумное существо вообще".
  А ещё через минуту их скорости выравнялись, и "рогалик" протянул к маленькому "Дельфину" свои кривые лапы. И в ту же секунду корабль заметно потянуло назад. Однако экипаж не чувствовал ускорения - его показывали только приборы. "Дельфин" словно находился в свободном падении.
  - Луч из утяжелённых гравитонов, - отметил Мордин. - Очень интересно. Похоже на биотику, но не биотика.
  - Корабли Ису - биомеханические, - буркнул один из протеан. - Многие вещи, которые мы делаем с помощью биотики, они воспроизводят технически.
  - Биотическое усиление? - Мордин пару раз слышал легенды о подобных машинах у азари, хотя ни разу не видел их лично.
  - Нет, биотическое усиление требует пилота-биотика. Машина всего лишь многократно усиливает созданные пилотом техники, но не меняет форму и структуру импульса. Здесь же корабль как бы САМ является биотиком, в двести метров ростом. Таланты пилота не имеют никакого значения.
  - Потрясающе! Невероятно! Но не видно никаких вспышек. У биотиков нет ядра. Распределённые микрокластеры. Куда сбрасывается статическое электричество?
  - Он всё-таки не совсем живое существо. И может выдержать накопление заряда, которое убило бы любого органика. Точно не знаю, Ису со мной не советовались... но похоже, что один "рог" генерирует облегчающее поле, а второй - утяжеляющее, они накапливают противоположные заряды, которые потом взаимно нейтрализуются. С парой крупных ядер так не сделаешь, а вот с микрокластерами - вполне, их можно разряжать по одному, небольшими токами. Вот не знаю, что они делают, если нужно создать мощное поле одного знака на весь корабль, да ещё и надолго...
  Мордин хотел задать ещё пару вопросов, но его прервал Явик.
  - Мы можем вырваться из этого луча?
  - Пока что да. Но нет смысла. Делают нашу работу. Тормозят "Дельфина". Реальная скорость обнулится - пройти через Ретранслятор проще.
  Явик быстро прикинул в уме курсы, скорости и ускорения. Получалось, что пара кораблей полностью остановится практически рядом с Ретранслятором.
  - Но на абордаж они нас возьмут раньше.
  Мордин ввёл в передатчик: "Соединение кораблей - не нужно". "Соединение кораблей - плохо-плохо-плохо".
  В ответ пришло "не понимаю, уточните, что значит".
  "Соединение кораблей - агрессия, драка, нападение". "Агрессия, драка, нападение - плохо".
  "Не соединять корабли - не понимаю, уточните. Разговаривать радиосвязь - плохо".
  "Не соединять корабли - хорошо. Разговаривать радиосвязь - хорошо. Не опасно".
  "Рогалик" на некоторое время замолчал. Его капитану теперь следовало решить сложную задачу - обострять конфликт или нет? Одно дело - отсутствие явного контакта. Там всегда можно оправдаться тем, что пытался помочь или просто хотел разобраться поближе. Совсем другое - когда предположительно невраждебный (пока что) партнёр ясно обозначил своё нежелание сближаться.
  Мордин, однако, молчать и не думал. Для него минута была очень большим сроком, который саларианец терять зря не собирался. Он бомбил чужой корабль запросами, уточнениями терминов и описаниями собственных понятий. Если на той стороне - не компьютер, а живой собеседник, ему оставалось только посочувствать - времени на соображение не оставалось вообще. На Цитадели даже существовал такой мем - "саларианская дипломатия". Это когда собеседника забалтывают до такой степени, что он впадает в гипнотический транс, и готов подписать что угодно, лишь бы получить хоть минутку тишины и собраться с мыслями. Любопытно, что чем сильнее воля жертвы, чем более влиятелен, силён и смел обрабатываемый субъект - тем надёжнее эффект. Обычный "лох" ещё может признаться, что его банально заболтали и заморочили голову. Матриарх азари или СПЕКТР скорее развяжут межзвёздную войну, чем признаются (в первую очередь себе), что они, лучшие из лучших, поддались столь примитивной манипуляции. Именно таким образом далатресса Линрон убедила Шепард саботировать лечение генофага.
  В исполнении скоробиотика то же самое было намного страшнее. Тут важно правильно "держать темп" - подавать реплики с такой скоростью, чтобы собеседник ещё успевал их понимать, но уже не успевал обдумывать. В свою очередь саларианец успевает проанализировать, обдумать и подобрать воздействие на каждую реакцию оппонента. Не работала эта тактика только с элкорами (для которых чересчур быстро поступающая информация превращалась в бессмысленный шум) и ханарами (которые обрабатывали информацию в ряд независимых потоков, являясь чем-то вроде органических гетов).
  Когда между кораблями осталось меньше пяти километров, Мордин наконец прервал поток запросов, чтобы дать собеседнику собраться с мыслями и ответить. Ответ получился не слишком обнадёживающий.
  "Соединять корабли - неизбежно".
  Услышав от Мордина перевод, Явик, не колеблясь, врубил максимальную тягу и параллельно - ядро в режим максимального снижения массы. "Дельфин" прыгнул вперёд, точно ужаленный, обдав преследователя струёй сверхгорячей плазмы из дюз. Даже корабль времён Мордина такой выхлоп серьёзно повредил бы - но на борту "рогалика" остался лишь тёмный кратер глубиной в пару десятков сантиметров, который тут же начал затягиваться прямо на глазах.
  Луч продолжал тянуть их кораблик назад - но ускорение свободного падения в нём не превышало пяти g, тогда как "Дельфин" развивал псевдоускорение в пару десятков ТЫСЯЧ g. На этом фоне крошечная дополнительная сила, действующая на яхту и на тела экипажа, была просто неощутима.
  Двигаясь с таким ускорением, они должны были достичь Ретранслятора меньше чем за три секунды. Прыгать они собирались в ту же звёздную систему, куда уже нацелены "рога" - так что ждать, пока огромная машина развернётся, не требовалось. Мордин собирался отправить данные о переходе за полсекунды до контакта - этого вполне достаточно.
  Но реакция пилота "Рогалика", судя по всему, как минимум не уступала реакции Явика. Поняв, что незнакомцы ускользают, он выпустил из одной оконечности пару лучей, которые свободно прошли сквозь щиты (вернее, сквозь то, что считалось в этом веке щитами), и срезали "Дельфину" половину хвоста вместе с двигателями. К счастью, в корме никого не было, реактор не задело, так что урон оказался в основном моральным. Из-за асимметричной тяги корабль закрутило волчком, прежде чем Явик успел отреагировать и вырубить уцелевший двигатель.
  Мордин до предела ускорился. Оба корабля почти замерли в его субъективном времени, неспешно дрейфуя в пространстве. Курс искалеченного "Дельфина" отклонился от ядра Ретранслятора - он пролетал всего в паре десятков километров от цели, но пролетал мимо.
  Мордин мог решить эту проблему двумя способами. Первый - вышвырнуть из пилотского кресла слишком медлительного Явика, занять его самому, и маневрируя вспомогательными двигателями и перемещая центр тяжести полями эффекта массы, всё-таки направить кораблик в ядро. Второй - используя передатчик, скомандовать Ретранслятору втянуть "Дельфина" - была у системы такая опция.
  Но он не стал делать ни того, ни другого. Просто сидел и наблюдал за происходящим.
  Как Явик наконец останавливает вращение корабля - через пару секунд после того, как Ретранслятор остался позади. Как второй залп "рогалика" с хирургической точностью срезает оставшиеся двигатели. Как протеане готовятся к бою, герметизируя свои доспехи и навешивая на них по пять единиц оружия - холодное, тяжёлое, автоматическое, одноручное и метательное. С учётом того, что шестым оружием была биотика - каждый, словно солдат класса N7, был готов в одиночку воевать против всего мира. При том, что среди них были обладатели небоевых специальностей - Мордин точно помнил. Но даже самый мирный протеанин времён Явика имел опыт сражений выше, чем многие кроганы времён Мордина. "Время такое было, сынок".
  Медленно, как во сне, наплывала сверху на рубку уродливая тёмно-серая туша. Гравитационные поля осторожно развернули и прижали "Дельфина" бортом к тупой оконечности чужого корабля. Тёмно-серый металл деформировался, поплыл, меняя форму, словно прирастая к обшивке их звездолёта и формируя внутри себя тёмный тоннель. Из глубин этого тоннеля потянулись шланги-щупальца с лезвиями на концах. Заскрежетали по обшивке - сверхпрочный полимер азари поддавался очень туго. Тогда одно из щупалец брызнуло на обшивку какой-то густой жижей - не то кислотой, не то ферментом. Процесс сразу пошёл гораздо быстрее. Обработанная броня резалась без сопротивления и почти беззвучно, словно сыр.
  - Три секунды до разгерметизации... Две... Одна... Есть разгерметизация!
  
  Вопреки ожиданиям, никто не спешил вламываться на борт захваченной яхты. Кроме воздуха - с весьма своеобразным запахом, но вполне пригодного для большинства кислородных разумных видов. Температура за бортом тоже оказалась вполне терпимой - около тридцати градусов цельсия. В воздухе стоял туман, а с потолка непрерывно падал дождь - нечто вроде мелкой мороси. Влажность воздуха была близка к ста процентам.
  Вполне разумно со стороны Ису, или кто там на их корабле может летать... После такого "тёплого приглашения" - вряд ли их встретят дружескими объятиями. Символ "агрессия, драка, нападение" вполне ясно дал понять, к чему идёт. А у себя на борту протеане сильнее.
  Так что незачем рисковать экипажем (особенно если специализированной десантной команды на борту нет). Достаточно подождать, пока дорогие гости сами высунутся. Не будут же они сидеть внутри своей скорлупки вечно. Ну а за порогом их уже ждут и щупальца с лезвиями, и меняющие форму помещения, и кислота - и многое другое, что наверняка есть у радушных хозяев - вряд ли они уже успели показать всё, что умеют.
  Именно эти соображения Мордин вкратце Явику и изложил.
  - В одном они правы, - подытожил аватар. - Сидеть здесь вечно мы не можем. Убежать тоже - корабль слишком сильно повреждён.
  - Но и наступать нельзя, - возразил другой протеанин. - Мордин тоже прав - у них на их территории преимущество.
  Явик размышлял недолго.
  - Выйди наружу, - велел он одному из подчинённых. - Недалеко. На два-три шага. Прикоснись к полу, если сможешь - к стенам. Мы тебя прикроем.
  Бойцы заняли места рядом с дырой в обшивке. Разведчик осторожно ступил наружу, оглядываясь. Воровато нагнулся к полу...
  Как и следовало ожидать, в его сторону тут же рванулся десяток чёрных шлангов. Протеанин, ничуть не смутившись, отшвырнул их биотической волной, затем закрылся барьером, снова нагнулся и замер, ровно на секунду, которая требовалась для завершения анализа. Затем распрямился и кувырком швырнул себя назад, под прикрытие стен корабля. Его товарищи в это время концентрированным огнём выжигали все щупальца, какие видели. А видели они много, даже в царящем здесь полумраке. Их зрение как минимум не уступало саларианскому.
  - Готово, - сказал наконец Явик, опуская излучатель. - Если они не могут выращивать новые щупальца, то коридор безопасен метров на тридцать. Впрочем... они явно могут, - последние слова были вызваны тем, что обрезанные под корень манипуляторы таяли, впитываясь прямо в пол.
  - Они не только это могут, - эхом отозвался разведчик. - Они контролируют свой корабль на молекулярном уровне. Не только стены и потолки - это лишь самое грубое проявление, которое мы видим. Воздух тоже. Мои бактерии-симбионты были поглощены этим металлом, как только я его коснулся. Я успел уловить только слабые отголоски информации. И этот дождь - тоже. Настоящий раствор органики. Желудочный сок. Пока что неагрессивный - режим санобработки моей брони с ним справился. Пока.
  - НАСКОЛЬКО они контролируют воздух? - уточнил Явик. - Если бы в нём были любые сложные молекулярные структуры, мы бы это ощутили при первом же вдохе. Так что речь может идти только о банальном изменении химического состава газов. Но от него защищают наши доспехи.
  Разведчик раздражённо сверкнул глазами.
  - Это гораздо больше, чем просто газы. Мы - ходячие химические лаборатории в два метра размером. Этот корабль - летающая химическая лаборатория в двести метров размером. Как вы думаете, у кого арсенал инструментов шире? Кто кого скорее сможет взломать? Пока что корабль просто собирает данные. Поглощает молекулы воздуха, выходящие из нашего корабля, мельчайшие пылинки, микрофлору, измеряет электрические поля нашей биотики... и всё это передаёт своим хозяевам. Потом они начнут активную разведку - выпустят в воздух микробов-разведчиков, которые будут прятаться в дырах нашего восприятия. Эти микробы соберут недостающие данные - то, что мы не выпускаем за пределы доспехов. А потом будет атака. Молекулы разрушения, которые мы не заметим, или заметим слишком поздно.
  - Мы сможем предотвратить это, если уничтожим экипаж?
  - Нет. Точнее, этого недостаточно. Нужно будет отменить запущенную программу нейтрализации посторонних. Это что-то вроде корабельного иммунитета. Но если мы атакуем хоть одного Ису, она автоматически переключится на программу уничтожения посторонних. Это гораздо более жёсткая версия. Пока они хотят всего лишь обезвредить нас, взять в плен, не убивая.
  - Это действительно настоящие Ису? Ты уверен?
  - Да. Я почувствовал в этой... псевдоживой структуре их нервные импульсы. Только краем, эхом... Но это раса нашего цикла, я уверен.
  - И они - живые Ису, настоящие Ису - не пытаются уничтожить протеан, которые полностью в их власти? Только выключить?
  - Возможно, они полагают, что простой быстрой смерти для нас недостаточно. Или что недостаточно убить семь протеан, когда где-то в космосе могут быть и другие. В плен берут не только из милосердия, командующий. Иначе мы бы не захватывали хасков.
  - Эй, а где Мордин? Только что здесь же был!
  
  Костюм Мордина был несравненно более примитивен, чем протеанская броня. Он состоял отнюдь не из сверхпрочных сплавов. И режима санобработки у него не было. Поэтому, к тому времени, как протеане наконец согласуют тактику атаки и методы противодействия, он уже превратится в лужицу.
  Вдобавок, как и любой нормальный саларианец, Мордин предпочитал бить без предупреждения и на опережение. А также ненавидел впустую терять время.
  Расстояние до рубки он преодолел за 0,3 секунды. Корабельная периферия, разумеется, видела посторонний объект - но абсолютно ничего не могла с ним поделать. Щупальца-манипуляторы, химические агенты - всё это было несравнимо медлительнее, чем он.
  За время пробежки всего несколько капель осело на его жёлтой броне. Все остальные отмело в сторону воздушным потоком и откинуло электростатикой. Оказавшись в "сухой зоне", Мордин, не останавливаясь, срезал и выкинул поражённые участки костюма (не целые лоскуты, а только верхние слои, чтобы не нарушать целостность). На это ушло ещё 0,05 секунды.
  Ещё в момент принудительной стыковки он запустил систему эхолокации, которой был оборудован "Дельфин", и теперь знал примерную конфигурацию помещений на звездолёте чужаков. Конечно, пилоты могли её менять, перестраивая корабль по своему усмотрению - но не мгновенно.
  Кое-где проходы оканчивались тупиками - но взрывные заряды и резак из твёрдого света, работающий на сверхзвуковых скоростях, быстро исправляли это недоразумение.
  Пилот Ису восседал в рубке в гордом одиночестве - на огромном кресле, похожем на орудийную турель.
  
  http://vignette3.wikia.nocookie.net/avp/images/b/b2/Pilot_in_Cockpit.jpg
  
  Встав в полный рост, это существо возвышалось бы на три метра. Даже протеане казались бы карликами в сравнении с ним, а уж Мордин - и вовсе мелким паразитом. Впрочем, трудно было сказать, где именно заканчивался Ису и начиналось кресло. Он был единым целым со своим креслом и кораблём - буквально слился с ним. Он не видел и не слышал происходящего вокруг его физического тела - зато непосредственно чувствовал всё, что происходило снаружи и внутри корабля. Вокруг него парили в воздухе бесчисленные голографические значки, образуя своеобразную ауру.
  
  http://vignette3.wikia.nocookie.net/avp/images/9/9d/Space_Jockey.PNG
  
  "Стоп... но если информация передаётся напрямую в мозг пилота... или хотя бы на его шлем... зачем тогда нужны эти голограммы? Он же все равно их не видит... а посторонних здесь нет..." В следующую миллисекунду Мордин узнал ответ.
  Это был не голографический интерфейс. Это была защитная система.
  Парящая в воздухе сеть из твёрдого света ринулась на незваного гостя, стремясь задавить его, спеленать, обездвижить. Вернее, тут было даже три раздельных сети - одна оказывала механическое воздействие, вторая била током, третья - обстреливала лазерами. И все три работали как минимум со скоростью звука. Окажись тут обычное разумное существо, оно бы не успело даже глазом моргнуть.
  Мордину понадобилась вся доступная скорость, чтобы отскочить обратно в коридор. К счастью, он не успел зайти глубоко внутрь, а радиус действия защитной сети был ограничен центральной камерой.
  Для пробы он подстрелил несколько световых модулей из излучателя частиц. В сети образовалась дыра, но она тут же заполнилась - место уничтоженных заняли новые парящие значки. Заодно возникли целые щиты из твёрдого света, прикрывающие драгоценное тело пилота.
  Теоретически, Мордин мог бы разрушать сеть быстрее, чем корабль её создавал. Твёрдый свет генерируется очень быстро... но всё-таки не мгновенно. Беда в том, что он и уничтожается не мгновенно. Протеанскому излучателю требовалось примерно 0,1 секунды, чтобы уничтожить один летающий значок. Слишком много по меркам скоробиотического боя... или по меркам системы на фотонных полях.
  "Отлично, посмотрим... а что ты скажешь на это?"
  Залп "Капитана Холода" на полной мощности накрыл около сотни кубометров воздуха одновременно. На пол пролился дождь из жидкого азота.
  Нет, охлаждения как такового структуры из твёрдого света не "боялись". Скорость молекул внутри фотонных ловушек и так была близка к нулю.
  Но увеличение скорости света внутри поля эффекта массы привело к росту длины волны. Модули-охранники "разбухли", превращаясь в толстые, почти невидимые "подушки". И... дождём посыпались на пол, разбиваясь, как стеклянные, и исчезая в ярких вспышках.
  Эти структуры парили в воздухе, как мини-дирижабли. Они могли летать за счёт того, что их плотность равнялась плотности воздуха. Когда азот выпал в осадок, они потеряли опору.
  Что же касается физически связанных сетей твёрдого света, которые опирались краями на пол или на стены, то они лопнули ещё на этапе разбухания - не выдержав принудительного изменения геометрии.
  За несколько взмахов своим замораживающим пистолетом Мордин полностью расчистил воздух вокруг пилота. А залп "Тепловой Волны" с другой руки по верхушке кресла-орудия на время лишил систему способности к восстановлению, расплавив окуляры генераторов твёрдого света.
  А ещё через десятую долю секунды на груди Ису уже висели две прилипающих кумулятивных гранаты.
  - Подчинение, - громко произнёс Мордин одно из немногих слов чужого языка, которые успел узнать за время переговоров по радио. - Подчинение, иначе - взрыв. Взрыв - плохо, не нужно. Подчинение неизбежно.
  
  Им понадобилось примерно полчаса, чтобы взять в плен всех членов экипажа - которых, как выяснилось, было четверо. Один в пилотской рубке, которого и захватил Мордин, остальные трое - в трюмах. К счастью, доступ пилота был приоритетным, и Мордин сумел заставить пленника отключить от управления его собратьев. После этого взять их оказалось не так уж трудно.
  Всех пленников согнали на "Синий дельфин", так как оставлять их на собственном корабле было слишком опасно.
  Протеане поглядывали на "примитива" едва ли не с суеверным ужасом. Они физически не могли представить, КАК один солдат, даже не биотик, сумел прорваться через все опасности чужого корабля. Очень скоро им предстоял весьма неприятный откровенный разговор - но пока что у них было в избытке других дел. Мало победить - надо суметь победой воспользоваться.
  - Ты слишком рисковал, саларианец, - заметил Явик. - Весь твой план основывался на том, что Ису ценит собственную жизнь выше победы. Что бы ты стал делать, если бы при угрозе жизни он не сдался, а, например, включил систему самоуничтожения?
  - Рисковал, - согласился Мордин. - Но не слишком.
  Храбрецы, готовые жертвовать своей и чужой жизнью лишь ради того, чтобы нанести ущерб врагу, из воздуха не берутся. Их должна воспитать соответствующая культура. Могут ли Ису быть такой культурой? Скорее нет, чем да.
  Вариант первый - перед ними потомки тех самых Ису. Тогда для них протеане - далёкая история, страшная сказка. Их могут считать врагами, но не Врагами. Даже если Ису каждый день перед завтраком ритуально сжигает чучело протеанина, встреча с ЖИВЫМ архиврагом должна обеспечить ему изрядный разрыв шаблона. Даже самый идейный фанатик редко бывает готов к тому, что символы - неважно, добрые или злые - внезапно оживут и набросятся на него.
  Вариант второй - перед ним ТЕ САМЫЕ Ису. Те, которые пострадали от протеан, те кто ещё помнят их лица и возможно, павших от протеанских рук друзей и родственников. Неважно, провели они эти годы в стазисе, или просто живут очень долго. В любом случае их - помнящих прошлое - должно быть очень мало. И жизнь каждого - на вес элно. Они, возможно, и хотели бы эпически погибнуть, забрав с собой последних протеан - но не могут себе это позволить.
  По крайней мере, пока не убедятся, что эти протеане действительно последние.
  
  Допросить Ису оказалось не так просто. Симбиотические бактерии протеан, в отличие от аналогов азари, видоспецифичны. Внедрить их в инопланетный организм довольно сложно - особенно если этот организм обладает в десять раз более совершенным иммунитетом.
  Да, Явик в будущем считал языковую матрицу, просто прикоснувшись к плечу Шепард. Да ещё и ей свои воспоминания передал.
  Но - то Шепард. Которая начала карьеру СПЕКТРа с того, что подключилась к протеанскому маяку. А потом были Ферос и Илос, где ей ещё дважды последовательно отформатировали мозг. И к моменту пробуждения Явика в ней было чуть ли не больше протеанского, чем человеческого.
  На "Синем дельфине" терминал был. Правда, совсем маленький, довольно слабый... но чтобы подключить большинство рас Совета, его бы хватило.
  Но для Ису этот терминал был - что слону дробина. Обследовав пилота в лаборатории, Мордин на стенку готов был лезть. У этих ребят и родной-то иммунитет был практически непрошибаемым. А уж усиленный биомеханическими имплантами и доспехом... Они буквально переварили всё, что Явик попытался в них ввести. Самое обидное (хотя и смешное, если посмотреть с другой стороны) состояло в том, что, вполне возможно, Ису могли бы осознанно отключить этот иммунитет на некоторое время. Но чтобы объяснить им задачу, нужно было знать язык. А как узнать язык без подключения? Как при переговорах по радио до этого? Тыкать пальцами в пиктограммы? Так можно несколько дней провозиться!
  Снимать броню пленники наотрез отказались. Кое-как удалось убедить их хотя бы снять шлемы - выяснилось, что слоноподобные физиономии с хоботами - это всего лишь маски, под которыми скрываются вполне человекоподобные лица.
  
  http://vignette3.wikia.nocookie.net/avp/images/d/de/EngineerSJsuitfigure.png
  http://vignette3.wikia.nocookie.net/avp/images/5/5a/Sg1s8.jpg
  
  - Ису, как и мы, "выросли" на технологиях народа Инусаннон, который господствовал в предшествующем цикле, - пояснил этот странный маскарад один из протеан. - Инусаннон примерно так и выглядели - от их лиц отходило несколько щупалец, в том числе одно центральное с опорным хребтом, который дополнительно поддерживал череп. Собственно, само слово "Ису" произошло от "Инусаннон".
  - Скафандры - выражение почтения основателям?
  - Нет, - хмыкнул протеанин. - Ису никого не почитали, кроме самих себя. Просто в их религии Инусаннон были чем-то типа богов. Надевая такие одежды, они как бы символически показывали - "теперь и мы боги тоже". Для протеанина самое главное - чувство собственной важности. Для Ису - чувство собственного величия.
  - Весьма своеобразный народ. Анатомически тоже.
  Результаты сканирования организма великанов просто поражали. Определённо, никакая эволюция не могла породить такое - только долгая и упорная работа над собой. Выглядели они, как люди, но внутри... это были даже не млекопитающие. Два сердца или там кислотные железы во рту - это ещё куда ни шло. Но экзоскелет, как у насекомого, под почти человеческой кожей - это что вообще? Причём в этом панцире сразу же присутствуют гнёзда с выходами нервной системы - для подключения биодоспеха! Интересно, они со всем этим рождаются, или их потом такими делают, путём модификаций? Интересно, а они вообще рождаются? Некоторые детали создавали впечатление, что их на конвейере собирают. Нет, конечно - уж кто бы говорил... но всё-таки надо обязательно изучить их ДНК, жизненный цикл... биолог в нём просто подпрыгивал от нетерпения.
  Увы, это сейчас не было первостепенной задачей. Главное - разобраться, как же с ними всё-таки говорить.
  Саларианец может выучить новый язык за месяц. В применениии к Мордину это - несколько часов. Ни протеане, ни Ису не поняли, зачем именно ему голографическая база данных - но включить согласились.
  Пилот-то хотя бы видел уже, на что способен скоробиотик. А вот протеане, похоже, испытали глубокий шок, наблюдая, как сливаются в сплошное мерцание картинки в воздухе. Прятаться от них Мордин посчитал излишним. И так скоро узнают. Возможно, даже лучше - слишком много времени и ресурсов уходило на маскировку. Пора выходить из тени.
  Примерно через пятнадцать минут он остановил терминал и обратился к пленнику.
  - В базе данных. Третья планета жёлтой звезды. Обозначена словом "Дом" или "Родина".
  - Она была ею, - мрачно сказал Ису. - Мой народ происходит с этой планеты. Но наш дом был уничтожен протеанами.
  - Ошибка! Противоречие! Сомнительные данные! - Мордин ничего уже не понимал. - Третья планета известна как Земля! Дом расы людей! Не уничтожена! Населена! Населена не Ису!
  Пленник сжал челюсти, и если бы не наведённый ему в затылок ствол протеанской винтовки - вскочил бы не с самыми дружелюбными намерениями.
  - Ты слишком мало знаешь, шустрая лягушка. Похоже, твои друзья-убийцы не спешат посвящать тебя в некоторые детали? Тогда это сделаю я...
  
  ДЕВЯТАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  Цивилизация Ису была очень древней по меркам циклов. Впрочем... что считать цивилизацией. Как вид они появились около полутора миллионов лет назад. Произошли они от крупных приматов - родственников гигантопитеков. Впрочем, в процессе перехода к цивилизации - несколько измельчали. Средний рост первой полностью прямоходящей особи (их аналога кроманьонца) составлял около двух метров.
  Их цивилизация никогда не знала проблем, которые терзают большинство первобытных народов. Ису (тогда они назывались иначе, конечно) изначально стояли на вершине своей пищевой пирамиды, так что никаких проблем с хищниками они не испытывали. Когда можешь голыми руками разорвать пасть льву, многие вещи видятся... по-иному.
  Не преследовал их и другой бич дикарей - голод, связанный с перенаселением. Ису изначально были долгожителями - даже в каменном веке средняя продолжительность их жизни составляла около двух тысяч лет. Вероятно, это было следствием чьей-то генетической коррекции, либо очень удачной мутации - ни один вид обезьян так долго не живёт. Да и вообще ни один земной биологический вид. Или кто-то пытался внедрить на Земле гены кроганов?
  Но в отличие от кроганов, потомство Ису давали крайне редко - максимум один ребёнок каждые пятьсот лет жизни женщины. Благодаря этому перенаселение им никогда не угрожало. Они жили отдельными семьями, максимум небольшими племенами по десять человек. И были абсолютно собой довольны - плодородные земли Евразии казались им настоящим раем.
  Восхождение к вершинам цивилизации они начали восемь циклов - четыреста тысяч лет назад. И начали не с огня или плавки металлов, а с приручения животных. Позже последовала селекция растений, и сто двадцать тысяч лет назад они уже уверенно владычествовали над всей земной биосферой. Селекция и генная инженерия низших приматов позволили им создать расу слуг - похожих на Ису внешне, но более мелких, слабых и значительно более короткоживущих. Главным достоинством этих "людей" было то, что они очень быстро плодились. Но в этом же заключалась и главная угроза - выйдя из-под контроля зверушки могли запросто выжрать всю биосферу планеты. Пару экологических катастроф они уже произвели. К счастью, пока локальных.
  Дискуссия о том, нужно ли истребить слишком опасный вид, или следует работать над более эффективными средствами контроля, гремела по всей планете... когда разверзлись небеса и на Землю медленно опустились первые корабли Инусаннон.
  
  Если верить пленнику, то Инусаннон были совершенно бескорыстными культурными просветителями - мирными философами, которые увидели в землянах будущее величие и возжелали сделать их своими наследниками.
  С точки зрения Мордина, всё это больше напоминало покупку у аборигенов детей в обмен на стекляшки. Ну, не детей в буквальном смысле - у редко рожавших Ису они были драгоценностью. Инусаннон предложили землянам сделку - технологии контроля рабов-людей в обмен на некоторое количество их генетического материала.
  Этот материал они использовали уже для выращивания СВОИХ рабов. Точнее, погонщиков рабов. Надзирателей для всего разросшегося парка их полуживой машинерии. Любым занятием Инусаннон было "витание в облаках" - погружение в собственные мысли на несколько столетий, откуда ВНЕЗАПНО вываливались невероятные открытия в физике и биологии. При необходимости они МОГЛИ решать проблемы реального мира, причём с необычайной эффективностью - но считали это грязным и скучным занятием. Возможно, они даже Жнецам ПОЗВОЛИЛИ себя собрать - чтобы в утробе железного кальмара за пределами Галактики их, наконец, никто не отвлекал от размышлений.
  С другой стороны, Инженеры или Космические Наездники, как назвали модифицированных клонов Ису, полностью разделяли любовь своих предков к практической деятельности - к перекройке всего живого под свои нужды, к господству над планетарными биосферами и примитивными разумными. Их деловой, хозяйственный склад ума был ещё более усилен Инусаннон - как и гордыня, впрочем.
  Мятежа Инженеров они ничуть не боялись - поскольку это был идеальный симбиоз. Кто же режет курицу, несущую золотые яйца? Наездники сами, с огромным удовольствием холили и лелеяли своих господ, предоставляли им наилучшие условия, удовлетворяли малейшие капризы, выращивали их личинок - чтобы только сохранять доступ к их периодическим озарениям, которые они вываливали на бренный мир. К открытиям, которые экспериментальным путём сделать было просто невозможно - для этого нужно было думать, как Инусаннон.
  Инженеры были абсолютно бессмертны - но столь же абсолютно бесплодны. Эти два свойства (продолжительность жизни обратно пропорциональна количеству детей) были как-то связаны в глубине их ДНК - в такой глубине, куда даже они не могли залезть.
  Инусаннон, возможно, могли бы, если бы захотели. Но они не хотели. Если кто-то из Наездников необратимо "ломался" в результате несчастного случая (что происходило крайне редко, так как их сделали очень живучими) - они просто выращивали нового клона ему на замену.
  
  А потом пришли Жнецы, и за каких-то полтора века от Инусаннон остались одни воспоминания. От всех Наездников, которые им служили - тоже. Уцелели только разведчики в дальних уголках Галактики, об отправке которых не было записей в архивах.
  Выжившие, разумеется, о Жнецах не знали. Они просто, вернувшись, обнаружили, что их хозяева куда-то исчезли. Ну и ладно - баба с возу, кобыле легче. Они возвели по всей галактике мемориалы великому народу щупальцеголовых, переделали свои биоскафандры так, чтобы внешне походить на Инусаннон, и стали думать, как теперь жить дальше.
  Научиться воспроизводить потомство самостоятельно они так и не смогли - голова не в ту сторону работала. Но они обошли эту проблему, восстановив контакт с потерянными братьями на Земле. Так как земные Ису в космос до сих пор не вышли, Жнецы не тронули их маленький рай. Ису очень обрадовались возвращению потерянных братьев, и охотно согласились время от времени предоставлять свои гены в обмен на космические технологии.
  
  В середине цикла они неожиданно столкнулись с протеанами - молодой, но, как выяснилось, крайне зубастой расой. После нескольких попыток договориться миром, было принято решение о полном уничтожении этого вида. Биолаборатория в системе Дзета Сетки вывела идеального хищника для ульевой охоты и отправила три корабля на зачистку домашнего мира протеан. Но все три куда-то пропали, не достигнув цели.
  Следующие несколько тысяч лет Наездникам было немножко не до того. Они восстанавливали популяцию. Целых двенадцать потерянных сограждан - это не шутки. А когда наконец вернулись к вопросу экоформирования родной планеты протеан - выяснилось, что дикие кочевники успели выйти в космос, найти остатки технологий Инусаннон и установить весьма эффективную охрану своих космических границ.
  Более того, их империя расширялась со скоростью эпидемии - за следующие десять тысяч лет они заняли практически всю Галактику. И обнаглели настолько, что предъявили Ису ультиматум - подчинение или уничтожение.
  Инженерам удалось зачистить несколько десятков их планет, но это мало что меняло, когда протеанам принадлежали тысячи. В попытках решить эту проблему, они создавали всё более умное, адаптивное и самостоятельное биооружие. Если бы они не доигрались и не истребили себя, то, возможно, в конце концов смогли бы добиться перелома в войне.
  Но протеане тоже не сидели на месте. Их могущество тоже росло - и уже приблизилось к зачаткам астроинженерии. Выяснив, что Инженеры опираются всего на несколько десятков "райских миров", где плодились оригинальные, генетически чистые Ису, они одновременно нанесли удар по этим мирам. Два десятка ранее стабильных светил по всей Галактике ярко вспыхнули, выжигая свои планеты. Среди которых была и Земля.
  Лишённые возможности пополнять свои ряды, Наездники были обречены. Они ещё могли огрызаться, наносить чувствительные удары, но шансов перейти в наступление у них уже не было. Даже если удавалось уничтожить жизнь на протеанской планете, её просто некому было занять и нечем удержать.
  Вдобавок, к войне присоединились и другие расы протеанского цикла - никто не любил производителей биологического оружия.
  Но тут на помощь снова пришла судьба... в лице всё тех же Жнецов. Преследователи разом превратились в преследуемых. Нет, Ису досталось тоже - под Жатву попали и некоторые из них. Но потеря половины расы - не слишком большая трагедия для тех, кому грозит полное уничтожение.
  Как и в прошлый раз, уцелели лишь те, кто Жнецов не видели и не имели о них ни малейшего понятия. В зачистке следов машины всегда были в высшей степени дотошны. У Инженеров теперь было некоторое представление о циклах вымирания в галактических масштабах - но отсутствовало понимание, что именно эти циклы вызывает.
  Теперь им никто не мешал вернуться на сожжённые райские миры. Увы, хотя на парочке из них чистокровным Ису и удалось пережить вспышку - остатки некогда великого народа были зачищены протеанами "вручную".
  И тем не менее, надежда оставалась. Наездники не считали себя вымирающим видом, хотя новые представители расы не появлялись на свет уже сорок тысяч лет. Но в чём именно она состояла - все четыре пленника говорить наотрез отказались.
  
  - Вы отправитесь с нами, - постановил Явик после некоторого размышления. - Ваш корабль доставит нас до цели.
  Лицо Ису осталось неподвижным. Для человеческого взгляда, по крайней мере. Протеане и Мордин отлично видели проступившее на нём облегчение. Они всерьёз подозревали, что их могут прикончить сразу по окончании допроса. Конечно, отсрочка казни - это ещё не помилование... но тоже неплохо.
  Руководствовался аватара мести, конечно, не гуманизмом - он такого слова и не слышал в жизни. Просто корабль Наездников был рассчитан только на управление Наездниками - любые другие пилоты не подходили ему чисто анатомически. А другого корабля, чтобы добраться до "Вершины", у них теперь не было. Не считать же таковым "Дельфин".
  Мордин подозревал, что возможности корабля Инженеров позволяли починить их яхту за пару дней. Но пленники благоразумно не спешили это предлагать - даже если знали, как. Вероятность, что Явик их отпустит, получив обратно исправный звездолёт, близилась к нулю. Свидетели ему совершенно не нужны. А вот что избавится, как только они станут менее нужными - вполне реально.
  Во всяком случае, срезанные лучом кормовые двигатели они с собой захватили. Пусть и после долгих уговоров.
  - Где гарантия, что вы не убьёте нас после того, как мы доставим вас на место? - хмуро спросил пилот, он же капитан корабля.
  Выслушав перевод, Явик биотикой приподнял огромную тушу в воздух, и слегка сжал. Ису захрипел и задёргался, выпучивая глаза. Руки молотили по воздуху, но врага перед ним не было - аватар стоял на безопасной дистанции в три метра. Наездник мог обходиться без кислорода весьма долго, к тому же шея была укреплена подкожными бронепластинами. Душить его обычным способом было совершенно бесполезно, даже если вы обладали достаточной силой. Но всё это слабо помогало, когда убийственные аномалии возникали прямо внутри трахей и кровеносных сосудов.
  - Вот что я тебе скажу, Ису. Никаких гарантий не будет. Ты не можешь быть ни в чём уверен относительно конца пути. Но зато ты можешь быть АБСОЛЮТНО уверен, - он сверкнул глазами и пленник рухнул на пол, постанывая и массируя шею, - что я убью тебя, если ты меня НЕ отвезёшь. И можешь также быть уверен, что эта смерть не будет лёгкой. Как аватара мести, я был снабжён очень обширными знаниями о способах причинения различных... неудобств. Проще говоря, меня выращивали как идеального палача. Я знаю, что вы умеете блокировать боль, вызывать изменённые состояния сознания, впадать в спячку по желанию... Но поверь, я также знаю, как это всё обойти. А если и не знаю сразу, то скоро научусь. Вас тут целых четыре, так что у меня будет очень много материала для практики. Ну так что - летим куда следует прямо сейчас, или мне вернуться к этому разговору через пару дней, которые будут для тебя очень насыщенными, Ису?
  - Достаточно, - резко вмешался Мордин. - Оставь его, Явик. Непродуктивно.
  - Ты-то что об этом можешь знать, биолог? - последнее слово было полным презрения. - Если ты неплохой полевой боец, это ещё не значит, что тебе дано понять боль и ненависть, которым тысячи лет...
  В следующую секунду он скорчился на полу от страшной боли, которая не давала даже закричать.
  - Кое-что знаю... - невозмутимо заметил Солус. - Понять и почувствовать - разные вещи. Не являюсь бактерией. Программирую бактерии. Не являюсь компьютером. Программирую компьютеры. Не являюсь насекомым, обезьяной, рептилией...
  Считается, что техника "Нейрошока" - это всего лишь микроволновый импульс, который обжигает кожу и нервные окончания цели. Правда здесь лишь в том, что микроволны там действительно используются... иногда. У каждой расы и даже у каждой особи - свой болевой порог, своя структура нервной системы, своя физиология и броня. Микроволновый импульс, который поджарит голого ханара, заставит крогана в полном доспехе разве что почесаться.
  Нейрошок - это не столько конкретная технология, сколько умение - этакое высокотехнологичное кунг-фу. Суть его заключается в том, чтобы определить особенности восприятия и поведения конкретного существа - и нанести удар по его наименее защищённым рецепторам.
  Важно, что "нанести удар" - не значит банально перегрузить рецепторы. Хотя, конечно, светошумовая граната для человека или там перцовый газ для собаки - это тоже в некотором смысле "Нейрошок". Но очень примитивный и потому неэффективный - такие вещи слишком легко отсекаются фильтрами. А вот, например, неяркий огонёк на периферии зрения, частота мерцания которого подобрана так, чтобы вызвать эпилептический припадок... Нейрохакеры делали с органиками примерно то же самое, что их коллеги-инженеры - с синтетиками. Взламывали защиту, ища нетривиальные уязвимости.
  Имея доступ к медицинским данным "Победы" и субъективные часы на подготовку каждой атаки, Мордин мог обойтись в таких делах даже без омнитула. Уязвимой точкой протеан, например, было их необычайно острое и при этом многодиапазонное зрение. Мордин мог бы просто показать Явику определённый голографический рисунок (абсолютно безобидный для всех других разумных - всего лишь четыре висящих в воздухе глаза, движущиеся некоторым образом), чтобы вызвать неконтролируемый гормональный взрыв. Но это было слишком опасно - а он хотел всего лишь преподать самонадеянному аватару небольшой урок, который, возможно, в дальнейшем спасёт его жизнь. Поэтому в данном случае использовал другую уязвимость - молекулярную чувствительность.
  Поток невидимого ультрафиолетового излучения, абсолютно безопасный для самого протеанина, но выжигающий тонкую плёнку бактерий-симбионтов на поверхности его кожи. Она восстанавливалась через несколько минут, но умирающие микроорганизмы "кричали" в некрозе, передавая вместо информации о структуре клеток и отдельных молекул шок на сенсорные нейроны. Нужно было всего лишь подобрать подходящую частоту и мощность, ширину луча и точки на коже, где эффект будет максимальным.
  Не обращая внимания на аватара, который уже вскочил и лучился биотикой, готовый свернуть мерзавцу шею, Мордин подошёл к ошарашенному Инженеру.
  - Явик не может гарантировать. Я могу. Нейтральный посредник. Раса развилась недавно. Не замешан в старых конфликтах. Заинтересован в сохранении всех видов. Всех технологий. Существует общий враг. Конфликты ослабляют всех.
  - Какой ещё общий враг? - с недоумением посмотрел на него Ису.
  - Жнецы. Раса старых машин. Великие убийцы. Уничтожили Инусаннон. Уничтожили протеан. Убили многих Наездников. Придут снова. Нужно объединиться.
  - Примитивные суеверия низших народов, - поморщился Ису. - Все природные катаклизмы списываются на происки демонов, силы тьмы или великого врага. Даже если ты сам в это веришь, протеан тебе в этом не убедить.
  Мордин только улыбнулся и глянул на Явика.
  - Не знаю, кого из вас я убью первым, - процедил сквозь зубы аватар. - Но Жнецы очень даже существуют. Уж в этом-то я точно не сомневаюсь.
  
  - Ты действительно думаешь, что мы можем объединиться даже с ними? - серьёзно спросил Явик, когда они остались наедине (ошарашенные пакетом свежей информации Инженеры приходили в себя в кают-компании). - После всего, что было между нашими народами?
  - Инстинкт выживания - общий. Сильнее мести. Выжить вместе - или умереть порознь.
  - Чтобы объединиться, кто-то должен подчиниться. Стая с двумя вожаками обречена на гибель. Но они никогда не подчинятся нам. А мы - им.
  - Ису так не думают. Не стайные. Не конкурентные. Живут поодиночке. Объединяются только для решения проблем.
  - Верно. У них была очень извращённая эволюция, которая не сформировала никакого понимания дисциплины. И Инженеры это свойство от чистокровных Ису унаследовали. Именно поэтому они бесполезны, а вот вред нанести могут. Ради безопасности твоего цикла, мы должны уничтожить всех, кого найдём.
  Мордин покачал головой.
  - Уничтожать из предосторожности - метод Шепард. Видел в конце цикла. Не работает. Уничтожила рахни. Уничтожила заражённых Торианином. Уничтожила Совет. Уничтожила базу Коллекционеров. Уничтожила кроганов. Могли быть опасны.
  - Умная женщина, - одобрил Явик.
  - В результате - осталась без рук. Без оружия. Она одна. Жнецов - много. Да, риск. Нельзя победить, не рискуя. Мыслил бы, как Шепард - уничтожил бы Убежище. Протеане тоже опасны.
  - Даже так? Что ж, тогда покажи мне, как ТЫ готов рисковать, саларианец. Объясни, как именно ты сумел взять штурмом в одиночку самый защищённый в Галактике корабль. Если не солжёшь - я подумаю насчёт возможности оставить их в живых хотя бы на время.
  - Не "подумаю". Сделаю.
  - Хорошо, - после некоторого колебания согласился Явик. - Если ты скажешь правду, я клянусь моей следующей линькой, что оставлю их в живых, если только они не нападут на нас, или не возникнет серьёзный риск побега.
  Мордин рассказал. И показал.
  - То есть... - очень медленно сказал Явик, словно боялся неосторожным словом взорвать живую бомбу, - ты хочешь сказать, что можешь убить нас всех в любой момент без особого труда?
  - Могу, - не стал скромничать Мордин. - В замкнутом помещении - не успеете ничего. Сотая доля секунды. На каждого. Две сотых - без оружия.
  - Да уж... никто шевельнуться не успеет, не то, что биотику активировать или оружие достать. И почему ты скрывал это половину полёта, вместо того, чтобы угрозой заставить нас повиноваться?
  - Угроза - ненадёжно. Неэффективно. Собеседник думает, как избавиться. Не как решить проблему. Общие интересы - лучше.
  - Если они есть, эти общие интересы.
  - У нас - есть. Спасибо Жнецам.
  
  Ложиться в стазис снова Мордин не хотел. Во-первых, из осторожности - теперь, зная, с каким чудовищем имеют дело, протеане вполне могли не постесняться взорвать весь "Синий дельфин". И не исключено, что им в этом даже помогут Инженеры. Не из большой любви, конечно, а посчитав, что лишить протеан главного оружия - полезнее, чем сохранить единственного защитника.
  Во-вторых, кому-то нужно было следить, чтобы эти сумасшедшие не поубивали друг друга из-за старых расовых обид.
  Проблема была в том, что для корабля Инженеров - анабиоз не приятное дополнение, а совершенная необходимость. Их корабли преодолевали межзвёздные расстояния совершенно безумным способом, который могла придумать только извращённая логика Инусаннон. Этот двигатель буквально разворачивал пространство Минковского перед летящим кораблём на "45 градусов", так что ось времени корабля становилась параллельна поверхности светового конуса внешней вселенной. На практике это приводило к тому, что вместо того, чтобы "растягивать" время, как делают это обычные релятивистские корабли с приближением к световому барьеру, он, наоборот, его "сжимал". А ещё точнее, при должном разгоне - пространство для него (почти) становилось временем. Каждый световой год расстояния равен году полёта для путешественников.
  Следовательно, четырнадцать светолет до первичного Ретранслятора в Бету Аттики он преодолеет за двадцать три дня по времени окружающего мира (можно и за меньший срок, но с этим уже связан ряд технических проблем)... но за четырнадцать лет собственного времени. Бессмертные Инженеры, подключенные к бортовым системам, в принципе могли себе позволить бодрствовать весь этот срок. Скучно, но за счёт виртуальной реальности и личных хобби время скоротать можно. Для протеан такое уже было малоприемлемо. Для Мордина - абсолютно недопустимо.
  
  Стазисные камеры Ису ничем особо не отличались от протеанских, так как имели один и тот же "исходник". Разве что у Инженеров они были больше (естественно) и намного совершеннее. Конечно, их было всего четыре, но для корабля не составило особого труда вырастить ещё столько же. Инженеры заверили, что уложить двух протеан в одну камеру абсолютно безопасно, процедура полностью отработана. Во всяком случае, быстрее и безопаснее, чем перекраивать дизайн существующих камер под мелких зверьков.
  Ни Явик, ни Мордин верить им на слово, конечно, не собирались, и проверили всё лично. Заставили каждую выращенную камеру отсоединить от корабельной сети, снабдить собственным источником питания и модулем управления. Инженеры, конечно, протестовали, что это примитивно и ненадёжно, но "пираты" дружно заявили, что это уже будут их проблемы. У выращенных камер был отключен молекулярный иммунитет, и протеане смогли прикосновением проверить их на наличие всяких встроенных ловушек.
  Затем он заставил Инженеров вырастить в центральной рубке пульт для ручного управления. Это, конечно, менее эффективно, чем слияние с кораблём. Но для перелёта по заранее заданному маршруту - вполне сойдёт. Особенно когда пилот - скоробиотик.
  План был следующим - первыми уходят в стазис Инженеры, за ними протеане, и последним - Мордин (в протеанской капсуле). Выходят в обратном порядке.
  Конечно, невозможно было помешать хозяевам корабля заложить в него всякие программные пакости. Например, приказ лететь не в Бету Аттики, а на ближайшую базу. Или разбудить экипаж в середине полёта. Или отключить протеанское жизнеобеспечение.
  Выискивать такие "подарки" в каждой подсистеме квазиживого корабля можно... как раз те самые четырнадцать лет, и то не факт, что хватило бы.
  Но Мордин расставил по всему кораблю датчики, и так настроил систему, чтобы в случае любой непредусмотренной активности на борту его саркофаг получал сигнал на пробуждение. А заодно рассовал везде бомбы - обычные на химической взрывчатке, протеанские плазменные, собственные вирусные... Мордин в сапёрных делах разбирался откровенно говоря не очень - разминировать ещё мог, а вот грамотно заминировать - вряд ли. Зато для Тринадцатого Воина диверсионные работы были второй любовью всей жизни (сразу после перестрелок). Часть зарядов была выделена ярко-красным и установлена на глазах у Инженеров - чтобы глупостей не думали. Другие, наоборот, тщательно спрятаны и замаскированы. О них Инженеры тоже знали, но только теоретически - понятия не имели, где именно они находятся и как настроены. Хотя бы потому, что ставились эти заряды уже после их ухода в стазис.
  Возможно, контролируя все корабельные системы, они могли бы придумать способ найти и обезвредить все мины, не подняв тревогу. Правильно подобранная комбинация молекул... Вот только, чтобы проявлять находчивость, им нужно было проснуться, а выйти из стазиса, не разбудив Мордина, они не могли. А программе столь творческую задачу со множеством неизвестных не поручишь. Искусственного интеллекта на кораблях Инженеров не было.
  Сложнее всего было гарантировать, что корабль идёт правильным курсом, а не развернётся куда-нибудь через полгода-год полёта. Можно научить мины реагировать на дыхание и сердцебиение, но нельзя сделать из простенького электронного устройства галактического штурмана. Это Мордину пришлось проверять вручную - просыпаться каждые полгода и выходить в скафандре в открытый космос, чтобы определить смещение звёзд. Доверять навигационным приборам Инженеров он не мог - не так уж сложно запрограммировать рубку показывать "виртуальную реальность" полёта куда надо.
  
  ДЕСЯТАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  Время вынужденных пробуждений он тоже зря не терял. Изучал и удивительный корабль, и его не менее удивительных пилотов.
  В очередной раз усовершенствовал свой костюм - на этот раз по образцу бионических систем Инженеров. Удалось добиться полной интеграции с саларианским организмом. Теперь броня не только регенерировала собственные повреждения, но и помогала затягивать раны своему носителю, а также снабжала его всеми необходимыми веществами. Во времена Мордина это умел любой доспех, исключая разве что собранные кроганами на коленке в подвале из обрезков водопроводных труб. Но для времён начала Совета - практически фантастика.
  Уровень защиты также поднялся до лёгкой брони N7, а термоядерный микрореактор теперь мог без перезаправки обеспечивать костюм энергией в течение года жизни в обычном темпе - или трёх суток максимального ускорения.
  Он мог бы получить броню в сто раз более совершенную. Сверхпрочную. Битком набитую различным оружием. Способную в буквальном смысле слова сливаться с носителем. Обеспечивающую ему не только сверхскорость, но и сверхсилу, сверхострые чувства, а также фактическое бессмертие...
  И готовую сожрать своего носителя при малейшем сбое контроля.
  Всё дело в том, что Инженеры по большому счёту... не были инженерами. Они не проектировали свои творения. Они их выращивали. Как фермеры выращивают овощи и скот на фермах. Их системы работали на эволюционных алгоритмах с искусственным отбором.
  Исходником для всех их творений служила так называемая "чёрная жижа". Невероятно сложная квазиживая субстанция, которая постоянно меняла собственную структуру, комбинируя молекулярные цепочки для лучшей адаптации к окружающей среде. Следовало лишь задать ей критерии отбора, чтобы получить организм или механизм с требуемыми свойствами. Впрочем, для порождений Жижи разница между живым и неживым всегда была весьма условна.
  Основная "прелесть" состояла в том, что пользователь зачастую понятия не имел, как работает заданная им система. Нет, каждый отдельный элемент был понятен - новых физических принципов Жижа не изобретала. А вот совокупность этих самых элементов... эволюция, знаете ли, к своим кодам поясняющих текстов не пишет. Тут как с мозгом разумного - каждый отдельный элемент, нейрон, вполне понятен - а вот как из этих простых кирпичиков формируется сознание - попробуй разберись. Вы можете направлять любой компонент системы - и вы можете направлять всю систему. Но между этими двумя концами иерархии СТОЛЬКО промежуточных уровней организации...
  А ведь молекулярные комплексы, которые могла производить Жижа - были гораздо разнообразнее нейронов и даже живых клеток вообще.
  Неизвестно, понимали ли Инусаннон, как они работают - возможно и понимали, своими извращенными мозгами. Никто из нынешнего цикла определённо не смог бы этого понять. Во всяком случае, за приемлемое, рабочее время. Возможно, если собрать в одной лаборатории эволюционного биолога, физиолога, психолога, программиста, инженера и парочку специалистов в отраслях, которым ещё даже названия не придумали, дать этим ребятам неограниченное финансирование и лет двадцать работы - они смогут выяснить, как работает машина Наездников. ОДНА машина Наездников. Из нескольких сотен, используемых ими только в быту. Не факт, правда, что кто-то ещё поймёт написанные ими на эту тему диссертации.
  Ису, во всяком случае, понимать даже и не пытались. Мастера функционального анализа, они разработали тысячу и один метод убедиться, что вещь делает именно то, что им нужно - и не делает ничего лишнего. Но вопрос "что она собой представляет" - задавали себе крайне редко. И не в рабочее время. Вот во время многолетних космических перелётов можно было заняться прослеживанием сложнейшей системы связей в качестве хобби.
  Но для Мордина такой подход был совершенно неприемлем. Будучи биологом, он слишком хорошо представлял, что будет, если однажды искусственный отбор перейдёт в естественный. Поэтому использовал корабль только в качестве эрзац-фабрикатора, давая ему задание на выращивание сложных систем, которые нельзя было собрать руками - но без малейшей самостоятельности. Зато его одежда не кусалась.
  А ещё он выработал весьма своеобразный стиль боя, который значительно расширил его возможности. Не так, как клинки из твёрдого света или парочка температурных пистолетов... но тоже весьма полезно.
  
  Где умный саларианец прячет лист? В лесу, конечно. Умный протеанин, как выяснилось, в этом отношении ничем не отличается.
  Система Тезей была протеанским промышленным центром в течение многих тысячелетий. Рабочие кварталы на Феросе, полезные ископаемые на Кване и Ситау, топливо на Шарринге, опорные базы флота на Логане. Жнецы, конечно, разнесли её в щепки, уничтожив всё, что летало или стреляло. Но гоняться за каждым куском металла они сочли избыточным. Иначе систему пришлось бы чистить до следующего цикла.
  - Не понимаю, - заметил Мордин, ознакомившись с картографией. - Если спрятали линкор - могли спрятать склеп. Спящих протеан. Температура низкая. Активность минимальная. За много циклов - додумались бы многие. Жатва ненадёжна?
  Избавиться от разумной жизни - как избавиться от тараканов. Легко убить каждого конкретного таракана. Легко убивать их сотнями, выжигать или вытравливать большие скопления. Немного повозившись, можно перебить большинство. Но зачистить всех до последнего - практически нереально. А если уцелеет хотя бы небольшая группа, то через несколько столетий галактика снова будет кишеть ими.
  - Тепловыделение... - начал Явик.
  - Нет. Не критерий. Можно спрятать на вулканической планете. Или в атмосфере газового гиганта. Замаскировать на фоне тепловых перепадов.
  - Всё проще, - покачал головой Идрис, один из Ису, лучше других сошедшийся с чужаками. - Если эти ваши Жнецы существуют, им не нужно выискивать каждое убежище и каждого выжившего. Достаточно оставить систему наблюдения - и иногда приходить закончить чистку. Такие "семена цивилизации" наиболее уязвимы не на стадии сна, а при пробуждении, на стадии расцвета. Вторая точка уязвимости - на стадии выхода в космос, при переходе от планетарной цивилизации к галактической. Охотник может выбирать, на какую из точек ему ставить сигнальную систему. На первой - дороже обнаружение, но дешевле зачистка. На второй - наоборот, система обнаружения максимально проста, но нужно довольно много ресурсов на уничтожение, так как жертвы уже успели довольно сильно расплодиться.
  - Но вы - летаете, - заметил Явик. - Пользуетесь Ретрансляторами. И до сих пор не вызвали на свою голову никакой дополнительной зачистки.
  - Мы не размножаемся, - пояснил Идрис. - Нас мало - в пределах статистической погрешности. Мы практически никогда не собираемся в одном месте.
  - Но по вашей логике, даже одного звездолёта достаточно, чтобы вызвать тревогу и зачистку.
  - Зависит от того, какого звездолёта. Наши корабли оптимизированы под малозаметность. Слабые поля тёмной энергии, радиопоглощающая обшивка, отсутствие реактивного факела. Конечно, их выращивали для сокрытия от вас, а не от мифических Жнецов, но с тех пор дизайн не меняли.
  - А Ретрансляторами вы пользуетесь тоже малозаметно?
  - Мы пользуемся ими редко. В среднем используем первичные Ретрансляторы раз в столетие. Вторичные нам вообще не нужны, наши корабли пересекают крупнейшее из известных скоплений - тысячу светолет в поперечнике - за пять лет объективного времени. Это вполне допустимая задержка.
  
  Чем лучше место для пряток, тем хуже оно для долгосрочного хранения.
  Мордин ожидал, что "Вершина" спрятана в атмосфере одного из газовых гигантов - Шарринга или Логана. Но Явик пояснил, что для пассивного хранения там чересчур сильная тряска. Молнии, ураганы, осадки - всё это не могло бы повредить огромному звездолёту сразу, но за тысячелетия даже протеанские материалы поддавались износу. Корабль, конечно, мог сопротивляться - поддерживать щиты, уходить от бурь, гасить толчки эффектом массы - но такая активность сделала бы его слишком заметным. И опять же ускорила износ. Всё то же самое касалось и внешних слоёв местной звезды.
  Идеальным местом для хранения был бы открытый космос, но астероидного пояса в системе Тезей не было. А одинокий плавающий в космосе объект в несколько километров размером слишком заметен - даже среди множества обломков производства.
  Эвакуационная команда избрала компромиссный вариант. Корабль был спрятан в горнодобывающем комплексе на Кване - четвёртой планете системы. Вокруг него громоздилось огромное количество обработанного металла, а под ним - ещё в тысячи раз больше металла необработанного, гигантская магнитная аномалия - одно из множества рудных тел на богатой металлами планете.
  Помимо "Вершины Полутени" за сохранностью супердредноута следил также виртуальный интеллект "Стабильность" - оператор рудника. При необходимости он должен был не только освободить корабль, но и предоставить ему свои мощности для ремонта. Но с приближением Жнецов этот ВИ уничтожил себя - таланты машин ко взлому были хорошо известны.
  Подземный саркофаг утратил связь с поверхностью и перешёл целиком под управление корабля.
  - Думаю, мы сможем отдать приказ об открытии ворот, - предположил Изот, главный протеанский специалист по консервации. - Но даже если они вышли из строя, у "Вершины" хватит огневой мощи, чтобы пробить себе путь на поверхность силой. И достаточно прочные щиты, чтобы выдержать падение обломков при этом. Проблема в том, как нам спуститься, чтобы добраться до корабля. Там миллионы тонн камня и металлических обломков. А под ними - ОЧЕНЬ прочная крышка саркофага. И сигналов извне на открытие она скорее всего не принимает. Наружные сенсоры ангара не были рассчитаны на столько лет.
  Корабль Инженеров беззвучно скользил над циклопическими протеанскими руинами - без малейшего возмущения воздуха, словно парящий листок. Инстинктам трудно было поверить, что в этой махине сотни тысяч тонн.
  - Возможно, мы сумеем использовать для рытья корабль, на котором находимся, но я не уверен, что ему хватит мощности... Насколько я понял, они используют холодный термоядерный синтез в качестве источника энергии, так что дефицита топлива не возникнет, но секундный выход...
  Явик посмотрел на подчинённого едва ли не с жалостью - как на неизлечимого идиота.
  - Изот, под нами - ШАХТЁРСКАЯ планета. Здесь больше горнодобывающей техники, чем мы за всю жизнь видели. Вопрос "чем копать" здесь вообще возникать не должен.
  - Это если хоть одна такая машина сохранила работоспособность, - отозвался ничуть не убеждённый специалист. - Их никто не консервировал - не успели. Война, потом сорок тысячелетий энтропии... Я лично к таким подходить бы не рискнул... ОСОБЕННО к тем, что ещё на ходу.
  - Ну, - Явик дёрнул головой, - нам в первую очередь нужны корпуса, буры и прочие самые массивные детали - они износу практически не подвержены, учитывая, сколько они весят и какие сплавы на них идут. Элно в ядрах, опять же, на месте, даже если сами ядра сгнили. Ну а системы управления, если не найдём на складах запчастей - нам вырастят "наши друзья" Ису.
  - А реакторы? Где ты нужные мощности возьмёшь?
  - Уверен, два-три законсервированных реактора для мобильной техники тут найдётся. Да и неконсервированные стационарные могли сохранить работоспособность - они же под землёй, в герметичных кожухах, а не открыты всем ветрам. Работать будем на дистанционном управлении, так что даже если что-то и взорвётся - просто соберём следующую машину и продолжим.
  
  Разумеется, всё оказалось не так просто, как на словах. Поиски в руинах и сборка нужного оборудования заняли почти четыре месяца. Атмосфера из угарного газа и температура в 123 градуса Кельвина - как-то не способствовали непринуждённым прогулкам. Хорошо ещё, что на планете сохранились кристаллы с воспоминаниями шахтёров, так что протеане смогли получить нужные профессиональные навыки и знания местной географии с одного прикосновения. И так Мордину пришлось вытаскивать на сверхскорости, а затем лечить двоих пострадавших - одного от обморожения и одного попавшего под обвал. А учились бы "методом тыка" - без летальных происшествий точно не обошлось бы.
  Основную часть этого времени он провёл в стазисе. За четырнадцать лет перелёта корабль Инженеров по его требованию восстановил "Синий дельфин". Мордин улетал на нём в другое полушарие и прятал корабль среди руин, прежде чем забраться в свою капсулу. Чтобы пробудить его, протеане посылали сигнал через сеть спутников по всей планете.
  Перед отлётом он в подробностях растолковал обеим фракциям, как работает система сдержек и противовесов. Ису, подключившись к управлению своим кораблём-лабораторией, могли изготовить яд, который обманет молекулярное восприятие протеан и убьёт их. Могли нейтрализовать систему расставленных на корабле тревожных датчиков и бомб.
  Но придумать эффективные способы взломать все три перечисленных охранных системы сразу, чтобы никто не успел среагировать - это было за пределами их возможностей. По крайней мере, без полевых испытаний. К тому же в кресло управления их пускали редко, не более одного одновременно, и ненадолго.
  Протеане, в свою очередь, могли устроить любому Ису "несчастный случай" при помощи биотики. Однако, так как симбиотические доспехи Инженеров записывали всё, что с ними происходило, Мордин пообещал в случае гибели любого из четвёрки провести полное расследование и наказать убийц.
  - А если записи доспеха не уцелеют? - с сомнением уточнил Идрис.
  - Тогда накажу всех протеан, - невозмутимо отметил Мордин.
  Почему-то ни у кого не возникло сомнений, что "добрый доктор" это сможет не хуже палача Явика.
  
  В конце четвёртого месяца, когда рядом с рудником уже громоздился почти километровый холм отвала, из-под руин наконец показалась крыша ангара. Ещё две недели ушло на её расчистку - гигантское подземное сооружение имело почти четыре километра в длину. Убежище на Эдене Прайм показалось бы карликовой конструкцией по сравнению с ним.
  Крыша из серебристо-серого сплава казалась абсолютно монолитной, без всяких видимых внешних деталей. Но когда Явик подошёл к ничем не приметной точке на ней, примерно в двух сотнях метров от края, и нагнувшись, послал внутрь биотический импульс, система ответила. Металл расступился в стороны и перед аватаром поднялся четырёхметровый столб из твёрдого света - терминал связи. Судя по яркости его сияния, механизмы внутри ангара сохранили полную функциональность. Изот завистливо вздохнул, вспомнив состояние техники в родном убежище.
  Глаза Явика расфокусировались - похоже, он успешно вступил в контакт с "Вершиной". К сожалению, слышать, о чём идёт разговор, остальные участники экспедиции не могли. Они даже не знали, есть ли у ангара какое-то защитное вооружение. На всякий случай на краю котлована стояли ещё двое протеан, но они могли только наблюдать. Корабль Ису, с Мордином и Инженерами на борту, приземлился в сотне километров от места раскопок. Нет, Явик не собирался скрывать его существование от ВИ. Но лучше, если супердредноут узнает о вынужденном сотрудничестве из его памяти, вместе с контекстом. А то может сразу по умолчанию занести в список враждебных и открыть огонь. Не то, чтобы Явик идейно возражал против такого подхода. Но конкретно здесь и сейчас он мог создать некоторые осложнения.
  Наконец сияние угасло, командующий опустился на поверхность и вернулся к остальной группе.
  - Насколько я могу судить, интеллект вменяем. Он принял мои воспоминания, как одну из возможных моделей. И согласился впустить нас на борт. Но есть техническая проблема - подъёмники крыши ангара вышли из строя, так что нам придётся прокопать до малого входа на переднем торце.
  Эти работы заняли ещё сутки. Тяжёлая карьерная машина, собранная в начале прошлого месяца, оказалась непригодна, а собирать машину-бурильщика поменьше - слишком долго. Так что малый тоннель прокладывали практически вручную - с использованием ручных бурильных установок и биотики. Если бы не Мордин, то на это всё ушла бы неделя. Но наконец из-под очередного слоя породы показались мерцающие голографические огни - "Вершина Полутени" таким образом обозначил зону входа. Протеане могли бы найти её и наощупь, так же как Явик нашёл терминал - даже микронные щели были для них вполне заметны. Но это отняло бы куда больше времени.
  Явик скрылся в проходе... и в ту же секунду атмосфера в коридоре ощутимо накалилась. Протеане и Ису, которые за прошедшие месяцы почти что стали одной командой, снова смотрели друг на друга голодными ворча.
  Во-первых, если супердредноут удастся пробудить, пленные пилоты станут больше не нужны. И весьма опасны.
  Во-вторых, "Вершина Полутени" может сам решить уничтожить их. И Мордина тоже. Эта опасность исключена лишь в том случае, если он безоговорочно признает Явика своим капитаном - но до этого, даже в самом оптимальном случае, ещё далеко.
  Нужно было срочно придумать способ удержать хрупкое равновесие.
  - Полетите пока с нами. На "Вершине". Ваш корабль оставите здесь. Внутри, без корабля - не опасны. Прослежу, чтобы вас не тронули.
  - И как долго ты сможешь за этим следить? - презрительно фыркнул один из Инженеров. - Ты, существо, живущее мгновения, не можешь быть телохранителем бессмертных! Очень скоро ты или умрёшь от старости, или уйдёшь в стазис надолго, на много десятилетий объективного времени.
  - Да, проблема. Есть альтернатива?
  - Иди с нами, Мордин Солус. Если тебе так дороги протеане, их даже не нужно убивать или калечить. Под прикрытием твоей сверхскорости мы сможем уйти с планеты раньше, чем они поднимут свой корабль - и спрятаться в открытом космосе. Ты станешь одним из нас. Сможешь пользоваться нашими стазис-камерами, а также другими биотехнологиями, если они тебя заинтересуют. Возможно, мы даже сможем найти способ продлить твою активную биологическую жизнь. Ни одна другая раса в современной Галактике не даст тебе таких возможностей.
  
  Мордин замер на неуловимую для чужих глаз долю секунды. Предложение его, мягко говоря, поразило. Либо эти существа очень наивны, либо считают очень наивным его... Либо действительно доведены до отчаяния и готовы пообещать что угодно.
  - Где гарантии? - произнёс он, когда отошёл от шока (с точки зрения Ису задержки не было вообще). - Какие доказательства? Что мешает выключить стазис? Ввести яд? На вашем корабле буду опасен. Во сне - беззащитен.
  Ису возмущённо-беспомощно переглянулись. По-видимому, они крайне редко оказывались в ситуации, когда их слова подвергались сомнению.
  - Но ведь ты сам говорил, как важно доверять друг другу.
  - Именно. Все доверяем. Или все не доверяем. Нельзя верить частично. Протеане не способны к сотрудничеству? Почему тогда Ису способны?
  - Получается... тупик?
  - Не тупик. Узкое место. В узких местах течение ускоряется. Помогайте. Ищите решение. Пока не умер и не уснул. Буду помогать.
  Идрис поморщился, как от зубной боли.
  - Даже если ты сможешь сдержать этих убийц... Мы не сможем ничего искать без своего корабля. Наши скафандры не способны к эволюции - они созданы для поддержания максимально стабильного состояния. Кроме того, без тахионного шунта нам попросту не хватит времени на эксперименты и отбор нужных тенденций - ваши межзвездные перелёты слишком короткие!
  За одну секунду Мордин перебрал несколько сотен вариантов, и наконец остановился на одном, который можно было назвать "лучшее из худшего".
  - Вырастите четыре межзвездных стазис-капсулы. Отправитесь на вашу ближайшую базу. На досвете. Несколько сотен лет путешествия. Курс - неизвестен. Будете в безопасности. Ваш корабль оставите мне. С интерфейсом управления. На сюрпризы проверю.
  - Хм...
  Предложение было неожиданным, но с точки зрения Ису вполне допустимым. Несколько сотен и даже тысяч лет объективного времени полёта - для их вида не так уж много. Они не рисковали попасть в пугающее и непонятное будущее, как представители других цивилизаций.
  - Для разгона используешь наш корабль, - потребовал Касси, самый молчаливый из четверых.
  - Разумно, - согласился Мордин.
  Снабжать каждую капсулу релятивистскими двигателями - слишком долго и дорого. Использовать для разгона "Вершину Полутени" - во-первых, не факт, что протеане согласятся, а во-вторых - это значит указать им курс, следуя по которому позже можно будет всё-таки догнать и убить старых врагов.
  - Вопрос торможения. После достижения цели. Скорость в половину световой? Опасно. Понадобится мощное ядро для гашения.
  - Не обязательно, - покачал головой Идрис.
  Все четверо заметно приободрились, поняв, что скоро (по их субъективному времени, конечно) окажутся на свободе и дома.
  - Такие проблемы уже встречались в нашей истории, так что технология отработана. Они затормозят на магнитном парашюте об межзвёздный водород и солнечный ветер. Радиация, конечно, будет ужасной, но наши скафандры могут чинить пострадавшие клетки, а капсулы предоставят им энергию и питательные вещества для этого. Если изначально спроектировать оболочку именно для такого перелёта, вероятность успешного достижения цели выше восьмидесяти процентов. Думаю, масса каждой капсулы должна составить около семидесяти тонн - тогда в них можно переделать уже имеющиеся схемы спасательных шлюпок. Понадобятся ионные двигатели, чтобы капсулы имели возможность подойти друг к другу и оказать помощь в случае серьёзного повреждения.
  - ОНИ затормозят? - наклонил голову Мордин, внимательно глядя на Инженера.
  - Да, они. Три капсулы будут с моими товарищами, и четвёртая беспилотная, резервная. Я остаюсь с тобой и протеанами.
  Остальные трое уставились на Идриса так, словно у него выросли рога.
  - Ты понимаешь, что это верная смерть? - выговорил наконец капитан.
  - Понимаю. Но если мы сможем заново научиться производить потомство, одна смерть ничего не изменит. А если не сможем - не изменит тем более.
  - Но зачем?!
  - Мордин утверждает, что есть опасность больше, чем протеане. Я хочу увидеть своими глазами, правда ли это. Если да - он может оказаться нашим единственным щитом против новой зачистки. Ведь расчёты показывают, что через две с половиной тысячи лет люди выйдут в космос...
  Тишина. Мёртвая тишина в ледяном тоннеле.
  - Ой, - наконец сказал Идрис, поняв, что он ляпнул при постороннем.
  
  Может, протеане и не заметили бы этой маленькой оговорки, но Мордин с его скоростным мышлением и абсолютной памятью сразу понял, о чём шла речь. Парочка наводящих вопросов, немного угроз, убеждения, лести и саларианской дипломатии - и полная картина сложилась.
  Чистокровные земные Ису вымерли. Но задолго до вспышки некоторые из них оставили свои гены рабам-людям. Не обязательно физически занимались сексом - вполне возможно, речь шла об искусственном оплодотворении или даже о внедрении генов Ису взрослым особям при помощи генной инженерии.
  Так или иначе, человечество по сути представляло собой генетический резервуар вымершей расы. "Мы сотворили вас по своему образу и подобию, мы сотворили вас, чтобы выжить". Инженерам нужно было только собрать этот паззл, чтобы получить возможность продолжать свой род.
  Казалось бы, чего проще - прилетай, хватай человеков в охапку сколько надо и тащи разбирать на молекулы и вытаскивать из них правильные коды. Земные дикари - на уровне каменного века, никакого сопротивления они оказать не смогут при всём желании!
  Проблема оказалась в том, что генотип Ису далеко не всегда даёт фенотип Ису. Условно говоря, нужные гены очень хорошо "спрятаны" в человеческой ДНК, и активизируются только при определённых условиях роста. При этом лишь с определённой вероятностью.
  При росте клона в искусственной матке, например, наследие Ису не проявляется вообще. Никогда. Гарантированно. Очень многое завязано на социальное взаимодействие - особенно с другими носителями тех же генов. Осколки генома в разных людях работают, как усилители друг для друга.
  Раз в несколько поколений генный дрейф собирал в одном человеке максимально полный геном Ису - и затем снова разносил его между потомками. Естественно, чем больше людей на планете, тем меньше (чисто по теории вероятности) интервал между такими возрождениями. Такого возрождённого можно было хватать и делать из него нового Инженера. Одного. При этом навсегда изъяв его наследие из цикла. А нужны были тысячи.
  Вы что, нарочно старались усложнить нам задачу?! - жаловались возмущённые Инженеры.
  Никак нет, отвечали голограммы учёных Ису. О вас мы в тот момент думали меньше всего. Нам нужно было закодировать наши гены так, чтобы они могли пройти через любое "бутылочное горлышко" - то есть чтобы любая произвольно взятая популяция, достаточно большая для выживания человечества, обладала полным наследием Ису. Но при этом каждый отдельный человек им обладать не должен. Потому что если обладателей полного генома станет слишком много, мы потеряем контроль над ними - они станут равны богам. Возможно, мы допустили ошибку, использовав один и тот же вид в качестве дополнительных рабочих рук и в качестве "сейфа" для нашего наследия. Возможно, лучше было сделать это с двумя разными существами - от одних получить полную покорность, а от других - продолжение нашего рода. Но что сделано, то сделано - теперь мы лишь фантомы, и будем таковыми ещё долго.
  Космические Наездники помянули протеан (для них это было то же, что для людей помянуть чёрта) и взялись за работу. Один из них пожертвовал собой, чтобы распространить в биосфере Земли Чёрную Жижу. Модифицированные молекулы его тела искали совместимую ДНК в телах всех живых существ Земли - и повышали вероятность её пробуждения. А также сохраняли в случае гибели носителя и передавали другим человекам. Одновременно с этим посланники Инженеров потихоньку выводили человечество из дикости, учили сельскому хозяйству и обработке металлов. Расчёты показали, что когда население Земли превысит один миллиард, как минимум один носитель полного генома Ису будет присутствовать среди людей постоянно. И постоянное изъятие таких наследников никак не повлияет на их воспроизводство - так как останется множество носителей почти полного генома.
  Выслушав эту историю, Мордин довольно ехидно отметил, что когда разумный вид выходит в космос, у него не только численность растёт - у него ещё и пушки появляются. И даже без учёта Жнецов воровать носителей нужных генов становится несколько затруднительно.
  Инженеры пояснили, что к этому моменту у них будет достаточно развитая и влиятельная агентура среди людей - которая будет отлавливать и передавать им носителей абсолютно добровольно, даже с радостью. А ещё через несколько поколений они откроются людям - как когда-то открылись Ису - и паразитирование перерастёт в симбиоз. По сути два вида снова станут одним. Просто будут мелкие смертные Ису и более крупные бессмертные.
  А если люди откажутся признать в вас родителей, учителей и братьев? - уточнил Мордин. Будете их убеждать при помощи управляющих машин Инусаннон?
  Возможно, ответили Наездники, но скорее всего это не понадобится. Люди меняются. Не так быстро, как саларианцы - но всё же довольно шустро. Откажется от сотрудничества одно поколение - согласится следующее. Наездники умели убеждать, умели ждать, и им было, чем искушать.
  Вот только на Жнеца, который будет собран из человеческой расы, вся их сила убеждения вряд ли подействует. Так что если Мордин и протеане не соврали - вся программа "возделывания" Земли оказалась под угрозой.
  - Допустим, не соврал. Что будете делать?
  - Навскидку я вижу три варианта, - Идрис присел на камень, приняв позу роденовского "Мыслителя" с хоботом. - Можно переключить прогрессорство на регрессорство, вернуть людей в каменный век - тогда этих твоих Жнецов они не заинтересуют. Можно вывезти и спрятать в стазисе несколько популяций, чтобы начать их возделывать на разных планетах сразу после следующей Жатвы. И наконец, можно попробовать остановить саму Жатву, как ты предлагаешь. Что из этого реалистичнее - будет зависеть от того, что именно я узнаю, путешествуя вместе с тобой и протеанами. В любом случае, решать буду не я - я к тому времени, скорее всего, буду мёртв. Мне нужно только собрать информацию.
  
  Запуск снарядов на половине скорости света - далеко не простая задача. Казалось бы, что такое сто пятьдесят тысяч километров в секунду для звездолёта, который даже в собственном "вывернутом" пространстве движется почти со скоростью света, а уж для внешнего мира - и вовсе этот свет многократно обгоняет? Тьфу, мелочь.
  Проблема в том, что ни корабли протеан, ни звездолёты Ису не ломились сквозь вакуум грубой силой, словно мифические фотонные ракеты. "Нормальные герои всегда идут в обход" - и героев-космопроходцев это касается в первую очередь. Одни выворачивали наизнанку пространство, другие - время, но то и другое работало лишь в локальных объёмах, в непосредственной окрестности корабля.
  А капсулы предполагалось выбросить ЗА этот объём, в самый обычный космос. Ису могли вырастить катера, которые переживут мгновенный поворот временнОй оси и уберегут от неприятных последствий свой хрупкий живой груз (само по себе немаленькое достижение). Но ведь они мгновенно вернутся к своей начальной скорости и начальной кинетической энергии. Которая и близко не сравнима с той, что требуется.
  До их ближайшей базы около Беты Аттики от системы Тезея было чуть больше семисот световых лет. Инженеры согласны были лететь тысячу лет по времени внешнего мира, в крайнем случае пару тысяч... но не миллион же! Их одинаково не радовала перспектива остаться последними из своего вида и успеть как раз к началу следующей Жатвы, хотя существование Жнецов они всё ещё полагали сомнительным.
  Мордин засел за вычисления. Допустим, мы выкинем все тахионные извращения, от них одни проблемы, а выгоды на этом уровне никакой. Летим в рамках старой недоброй релятивистской физики, в обычном общегалактическом пространстве-времени. А это дорого. Пусть кораблю Инженеров не нужно рабочее тело, пусть он практически напрямую переводит энергию в движение, отталкиваясь от галактического гало тёмной энергии. Все равно в каждый его килограмм нужно вложить почти три мегатонны тротилового эквивалента. А значит - сжечь в гелий почти четырнадцать килограммов водорода.
  Но ведь этот водород нужно везти внутри корабля. То есть тратить энергию и на его разгон тоже! Порочный круг получается. Его можно разорвать, если использовать более лёгкий энергоноситель - антивещество - но Ису с такой нестабильной штукой иметь дело наотрез отказывались. Ха, можно подумать, их Чёрная Жижа менее опасна. Сложность в другом - где взять ускоритель, чтобы наработать СТОЛЬКО антивещества? Тоже выращивать, то есть тратить ещё несколько месяцев?
  Ладно, вернёмся к термояду. Конечно, никто не заставляет нас держать "пепел" термоядерной реакции, то есть гелий, на борту. Его можно выбросить за борт, как это делают обычные ракеты (хоть и с другой целью). Но чтобы как следует выиграть на этом, нужно сжечь водород быстро. Желательно - весь сразу, целиком. А это уже получается термоядерный взрыв, который ну никак не вяжется с тихим и холодным термоядом.
  Приходится хитрить. Во-первых, можно дожечь гелий до железа - по принципу "ну кисонька, ну ещё капельку!" В сумме вся цепочка реакций водород-железо даст дефект массы где-то в один процент. То есть можно ограничиться десятью килограммами водорода вместо четырнадцати. Супер!
  А если разгонять до половины световой не весь корабль, а только катера? Нереактивный двигатель на них не поставишь, они слишком малы для этого. Можно, конечно, снабдить каждую капсулу реактивным разгонным блоком - бустером в десять раз тяжелее её самой. Даже в тысячу раз тяжелее. Это не вопрос, когда под боком аж два газовых гиганта. Вот только эти бустеры оставят в космосе ТАКОЙ след, что по нему даже слепой запросто вычислит курс беспомощных снарядов, догонит их и сделает с пилотами... всё, что продиктует его извращённая фантазия.
  Следующим он рассмотрел вариант с виртуальной пушкой. Вкратце этот принцип разгона можно было описать как "дам, догоню и ещё раз дам". Звездолёт разгоняет капсулу магнитным, электрическим или гравитационным полем, пока та не удалится слишком далеко для эффективного воздействия. Тогда он переходит на сверхсвет, обгоняет капсулу, ждёт её приближения и сначала подтягивает к себе, а когда пролетит мимо - отталкивает от себя. Конечно, с каждым разом он передаёт капсуле всё меньше скорости, но равную порцию кинетической энергии.
  Эффективность внешнего разгона значительно ниже, чем на треке кинетического орудия - зато и длина "ствола" на порядки больше. Главный калибр дредноута передаёт снаряду кинетическую энергию в 38 килотонн тротилового эквивалента. Нам нужно 175 гигатонн. Если считать буксирующие лучи "рогалика" в первом приближении столь же эффективными, понадобится... около пяти миллионов сверхсветовых прыжков.
  Слишком дорого. В любом случае - слишком дорого.
  Стоп, а кто сказал, что лететь нужно напрямую через всё скопление? В Тезее есть вторичный Ретранслятор. Если прыгнуть с него на ближайший, на краю скопления, то до базы останется "всего" полторы сотни светолет. А это уже совсем другая история.
  Субъективно между одной десятой световой и одной второй - разница не такая большая. На практике - это разница в чистой кинетической энергии в 25 раз (в 28 с учётом релятивистских поправок), а с учётом того, что топливо должно разгонять ещё и само себя - гораздо, гораздо больше. Тридцать тысяч километров в секунду "рогалик" на полной заправке вполне мог выдать самостоятельно.
  Кстати, пора уже перестать его звать "рогаликом" и придумать нормальное имя. У Наездников корабли имён не имели, как не имеют их скафандры у рас Цитадели. Звездолёты называли по именам пилотов. Так и говорили - например "Табрис пристыковался на семнадцатой платформе". Или "Тари выполнил деритринитационный манёвр". Что же до пустых звездолётов, у которых никто не был подключен к управлению - их называли просто "корабль", без уточнений. Благо, основания были - все они были полностью взаимозаменяемы и похожи, как близнецы.
  А чтобы корабль Ису попал в руки иной расы - такое в их истории было впервые.
  
  У протеан тем временем было полно своих хлопот. Вытащить "Вершину" из ангара оказалось не так просто. Раздвижная крыша (которая давно перестала быть раздвижной) весила около миллиона тонн. И была невероятно прочной - шахтёрские буры об неё просто ломались.
  Что касается огневой мощи суперлинкора, на которую Явик так рассчитывал... Нет, если бы "Вершина" могла нацелить на крышу главные орудия, они бы её пробили, как бумагу - пушки у протеан были действительно мощные. Но во-первых - нацелить их вверх было нельзя, так как в режиме консервации корабль лежал горизонтально, а ангар был слишком тесен, чтобы в нём развернуться. Во-вторых, применение главного калибра в настолько тесном пространстве уничтожило бы саму "Вершину", или как минимум серьёзно повредило. В-третьих, виртуальный интеллект всё ещё не признал Явика своим капитаном - а без этого применение оружия было запрещено его правилами.
  - Решаемо, - постановил Мордин, выслушав жалобы Изота. - "Мэлон" вскроет кислотой. По периметру. Затем поднимет и оттащит.
  - Мэлон? - не понял протеанин. - Кто это?
  - Не кто, а что. Корабль Инженеров. Теперь мой корабль. Назвал так. В память об ученике.
  
  Теперь нужно было убедить "Вершину Полутени" отключить систему саморемонта ангара и позволить кораблю Ису (одних из основных врагов, между прочим) обработать его смесью крепких кислот. Лёгкие противопехотные и противотанковые пушки, встроенные в крышу, вряд ли смогут серьёзно повредить броне звездолёта. Но Инженеры решительно отказывались соваться в яму, пока не получат гарантий, что в них не будут стрелять.
  Виртуальная проекция "Вершины" выглядела, как совет из трёх протеан. Капитан первого ранга и контр-адмирал при полном параде репрезентовали два "открытых" модуля виртуального интеллекта, а также право ВИ управлять своим кораблём ("капитан") и младшими кораблями в эскадре ("адмирал"). Третья голограмма выглядела, как протеанин в монашеском одеянии, с завязанными глазами и ушами - она репрезентовала "закрытый" модуль виртуального интеллекта, и преимущественно молчала.
  - Я допускаю, что дела могут обстоять именно так, как вы говорите, - признал корабль устами "адмирала". - Но это лишь один из семидесяти двух сценариев, которые я сейчас прорабатываю. Аватара Явик доказала свою подлинность и звание аватара, но реальность существования Жнецов всё ещё требует дополнительного подтверждения, как и союзный статус Ису.
  Тут следует уточнить один важный нюанс. Понятия "аватар" и "аватара" (во всяком случае, так они переводились на английский язык Шепард, а оттуда уже словами-паразитами запрыгали в другие языки) в протеанском обществе близки - но не полностью синонимичны. Аватара - биологическое свойство. Аватар - социальный статус. Аватарой делают родители и учителя. Аватаром можно сделать себя только самостоятельно (хотя общество, конечно, должно это признать). Аватару уважают, немного жалеют, но никаких дополнительных прав это положение не даёт. Аватар примерно равен по положению командующему флотом среди военных или губернатору планеты среди гражданских.
  Так вот, первая же проба молекул Явика подтвердила "Вершине", что он действительно является аватарой мести. Но его полномочия аватара до сих пор оставались приостановлены.
  - Они не союзники, они пленники, - судя по усталому тону Явика, он повторял это уже как минимум пятый раз. - У нас просто нет другого инструмента, чтобы взрезать броню такой толщины. В любом случае, в ангаре будет дырка - какая разница, кто её проделает? Какие доказательства тебя устроят, машина?
  - Если это пленники, то вы можете убить одного из них, чтобы продемонстрировать, что властны над их жизнями. Чтобы вскрыть крышу хватит и троих.
  - С большим удовольствием, - хмыкнул Явик.
  - Нет, - отрезал Мордин. - Не позволю. Гарантировал жизнь.
  - Это ещё одна причина, почему я не спешу восстанавливать ваши полномочия, - невозмутимо сказал "капитан". - Вы прислушиваетесь к словам полуживотного, которое смеет что-то "не позволять" высшей расе. Такое поведение нетипично для лояльных солдат Империи. Я не могу быть уверен, что вы не согласуете свои действия с кем-то ещё.
  - У тебя есть моя память. Ты знаешь всю историю. Если хочешь, я прикажу и другим членам отряда передать тебе воспоминания.
  - У меня есть то, что вы считаете своей памятью, аватара Явик.
  Протеанин потихоньку наливался зелёным свечением от злости, но пока держал себя в руках.
  - Я могу понимать, почему сомневался "Победа" - ему приходилось иметь дело с индоктринированными, так что были задействованы сильнейшие протоколы безопасности. Но откуда у тебя такая паранойя?! Ты же был создан в дни расцвета Империи!
  - Я всего лишь делаю то, на что запрограммирован. Я не был запрограммирован рассуждать, о чём думали мои программисты, когда создавали меня. Возможно, они полагали, что дополнительные уровни защиты лучше, чем недостающие. Я не просто самый мощный корабль протеанской цивилизации. Я - её знамя, её символ. Моё попадание в недостойные руки стало бы куда большей трагедией, чем гибель.
  - Командующий Явик! Мордин опять пропал!
  
  На борту супердредноута с протеанами ничего страшного не случится - рассудил Мордин. Даже в законсервированном состоянии он мог поддерживать жизни протеан в течение многих месяцев, кроме того, был дополнительный жилой отсек в ангаре и полевая база на крыше, со своим обогревом и регенератором воздуха. Может быть, в отсутствие древнего врага и подозрительного саларианца "Вершина" станет более сговорчивым, и Явик сможет применить свою аватарскую харизму. А если и нет - через неделю он вернётся. Уже один. Ну ладно, с Идрисом, но виртуальному упрямцу об этом знать не обязательно.
  Конечно же, "Вершина" попытался его остановить. Хотя Мордин не атаковал, а совсем даже наоборот - уходил. Но ВИ предположил, что шпион, выполнивший задачу (или столкнувшийся с невозможностью её выполнения) пытается вернуться к своим - и задействовал всё, что было в его распоряжении.
  Были у него мобильные и стационарные излучатели частиц, генераторы твёрдого света, стазисные ловушки и поля эффекта массы. Этого бы хватило на остановку небольшой армии, но на скоробиотика оказалось не рассчитано.
  Рушить поля твёрдого света при помощи своих пистолетов он ещё на прошлом абордаже научился. Стационарные стазисные ловушки Мордин обходил или расстреливал, а мобильные в него не попадали. Излучатели, в отличие от них, иногда попадали, но не успевали развить достаточную мощность луча, чтобы пробить его щиты и броню, когда он выходил из зоны поражения. Самым серьёзным препятствием были "голые" поля эффекта массы. За неимением движущихся частей в генераторах, "вспыхивали" такие пузыри почти мгновенно. Увеличивая вес жертвы в тысячу раз, они угрожали расплющить её в лепёшку. Но что ещё хуже, интерференция с ними угрожала разрушить собственное биотическое поле Мордина. А мощность у генераторов ангара заведомо выше, чем у мускулов одного саларианца. Даже при поддержке микрореактора на поясе.
  Правда, у биотиков не бывает "срыва ядра" - за отсутствием такового. Перегрузка отдельных кластеров элно ведёт лишь к неприятным мышечным судорогам. Но рассинхронизация полей массы в разных частях тела смертельно опасна.
  Это не становилось проблемой, когда такие ловушки располагались в коридоре или посреди достаточно большого открытого зала. Такие зоны Мордин просто пролетал - разогнавшись до пары сотен метров в секунду, отключал молекулярные липучки и взмывал в воздух. Траектория тела, летящего по инерции в гравитационном поле, не меняется от его массы - так что бороться с тёмной энергией он и не пытался - она не мешала. А преодолев зону утяжеления - спокойно приземлялся и продолжал бег.
  "Вершина" попробовал включать поле уже после того, как Мордин в него влетал, но это не помогало - едва ощутив, что тело тяжелеет, Мордин резко отрывал ноги от пола, и за счёт набранной горизонтальной инерции пролетал оставшиеся метры до границы нормального пространства.
  Он понимал, что везение кончится, если по другую сторону поля-ловушки окажется стена или закрытая дверь. Остановиться, чтобы их пробить - означало практически мгновенно быть расплющенным. Или сорвать биотические поля и... быть расплющенным на миллисекунду позже. Здесь коэффициент увеличения массы - почти пятьсот. Абсолютно несовместимо с жизнью, если под ногами хоть какое-то препятствие.
  Конечно, перегрузки можно избежать, если вовремя переключиться из режима скоробиотики в режим обычной компенсации перегрузок - одинаковое снижение массы по всему телу, с большой длиной волны. Но... без ускорения он "вовремя" ничего не сделает. А если выставить режим компенсации заранее - до того, как навалится поле - ВИ легко прикончит его и обычными средствами защиты.
  Ладно, если старая машина (хе-хе) так хочет - можно поиграть и более жёстко.
  Орудуя "Тепловой Волной", он за десятую доли секунды выжег все сенсоры в стенах. "Вершина" ослеп и оглох в этой части ангара. Теперь он не знал, где именно находится Мордин - и был вынужден включать все ловушки заранее, в надежде, что саларианец в них влетит сам.
  Ну а поскольку Солус никогда растяпой не был, и детектор тёмной энергии не покидал его списка обязательного оборудования ни на секунду - теперь он видел пузыри увеличения массы заранее, и мог остановиться перед ними. Ну а когда ловушка обнаружена - обезвредить её сможет и ребёнок. Шарахнуть по полу или по стенам излучателем частиц - проекторы спеклись. Если же проекторов в системе нет, и данный конкретный пузырь генерируется напрямую отдельным ядром эффекта массы - ядро находится строго в его центре, и добраться до него можно за четверть секунды комбинированной работы твёрдым светом, теплом, холодом и тем же излучателем. Причём "прорваться" не обязательно означало "физически прорезать несколько метров" брони. Электрический ток, электромагнитные импульсы и потоки тёмной энергии прекрасно проходили сквозь стены и доставали до нежной электроники ядра.
  Спустя четыре секунды он был на свободе. Спустя шесть секунд - на борту "Мэлона".
  
  ОДИННАДЦАТАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  Переход через Ретранслятор в целевую систему прошёл на удивление легко и спокойно. Ну, исключая тот момент, что Мордин опять испытал необычайное ощущение всевластия над потоком. Определённо - нужно как можно скорее добраться до Канала - иначе его просто разорвёт от любопытства, или он не удержится, попытается повлиять на перемещение, и всё-таки вызовет тревогу у Жнецов.
  Пока что для путешествий во времени у него был протеанский стазис и это совсем неплохая вещь... за тем исключением, что в капсуле он был абсолютно беззащитен. Не очень удобно, особенно когда работаешь с такими, с позволения сказать, союзниками...
  Двигаясь с ускорением в десять g, "Мэлон" должен был набрать соответствующую скорость для сброса капсул за три с половиной дня. Экипаж бы выдержал и большее ускорение, но корабельные двигатели имели предел мощности.
  К концу этих трёх дней, которые стали для него очередным годом, Мордин уже управлял чужим звездолётом, как своим телом. Когда он подвисал в антигравитационном поле рубки, специально выращенные биометаллические нервные узлы считывали каждое сокращение его мышц, в том числе глазных и голосовых связок, каждую пульсацию биотического поля. А специальное обучение позволяло нагрузить каждое из этих движений определённым смыслом. Саларианцы быстро учатся и ничего не забывают.
  Даже такое "управление всем телом" обеспечивало меньшую пропускную способность, чем специализированные импланты Инженеров. Вернее, обеспечивало бы меньшую... если бы Мордин и настоящие владельцы корабля мыслили и двигались с одинаковой скоростью. Но когда ты двигаешься в пятьдесят раз быстрее, а мыслишь - в тысячу, последовательный ввод вполне компенсирует нехватку параллельных каналов.
  К концу третьего дня Инженеры закончили прощальную беседу с Идрисом (а также отказались от попыток переубедить его бежать с ними), и начали укладываться в стазис-капсулы. Мордин честно проверил каждый уровень сложной системы защиты и жизнеобеспечения. Если хоть кто-то из них не долетит, это существенно испортит отношения в будущем союзе.
  Они настояли на полном уничтожении капсул с "Чёрной Жижей". Теперь их корабль представлял собой просто очень умную и сложную машину. Он всё ещё мог вырастить то, что ему прикажут - но при условии, что владелец точно знает, как ЭТО должно быть устроено. Способность к автоэволюции, адаптации и производству устройств, о которых даже сам заказчик не имеет ни малейшего понятия, была утрачена. И наверно, к лучшему.
  Нет, конечно с каменными топорами Инженеры его не оставили. В памяти корабля сохранилось около сотни самых жизненно необходимых систем, которые Ису сочли безопасными для своего народа. Было вычищено всё оружие массового уничтожения, а также все технологии, которые могли быть "реверснуты" и вызвать скачок в развитии другой расы. Осталось только достаточно безвредное и достаточно понятное.
  В частности, "Мэлон" всё ещё мог выращивать другие корабли - даже превосходившие его по размерам - но более примитивные, чем он сам.
  Опять же, Мордин посчитал это вполне разумным ограничением. Такая покладистость даже несколько встревожила Инженеров, которые были уверены, что саларианец начнёт торговаться. Так они и ложились в капсулы - с нахмуренными тревожными лицами, уверенные, что их где-то облапошили... но в упор не понимающие, где именно. Мордин подумал, что было бы забавно включить стазис прямо сейчас и заставить их пролететь полтора тысячелетия с такими хмурыми рожами. Увы, он обещал этого не делать - Инженеры усыпят себя сами, когда будут уверены в своей безопасности.
  Само отделение прошло тихо и незаметно. Три капсулы с пассажирами выплыли через передние люки, за ними ещё три резервных... и повисли в пустоте, обмениваясь с материнским кораблём последними сообщениями. Относительно друг друга они были неподвижны - ускорение прекратилось час назад, и теперь ничто не выдавало факта их стремительного полёта в пространстве. Надулись яйцевидные оболочки противометеоритных щитов, увеличив видимый диаметр каждой капсулы раз в десять. И "Мэлон", получив подтверждения, что запуск прошёл штатно, развернулся и двинулся обратно. Отойдя на безопасную дистанцию примерно в тысячу километров, он последний раз помигал сородичам коммуникационным лазером и исчез, войдя в тахионный поворот.
  
  За время разгона они отошли от Ретранслятора всего на три световых часа, так что самой долгой частью обратного путешествия был не сверхсветовой переход, а гашение скорости. Идрис по очереди использовал для этого корону звезды, магнитные поля Ретранслятора и атмосферу газового гиганта.
  Мордин в это время был занят более важным делом. Используя систему биологической поддержки модифицированного кресла управления он разработал (пока что в теории, но и это уже было неплохо) контур продления жизни для саларианского организма. Изымая из тела стареющие клетки и продукты распада, кресло защищало пользователя от воспалительных процессов и возрастных болезней. Аналогичная процедура "чистки" существовала и для Ису, правда для них она была чисто косметической, не влияя на продолжительность жизни, но существенно улучшая её качество.
  По расчётам Мордина, регулярный доступ к креслу позволит ему прожить пятьдесят биологических лет вместо обычных саларианских сорока. Даже шестьдесят, если на шестом десятилетии проводить под обработкой больше половины дня. Но что гораздо важнее - он до самого конца сохранит силу, гибкость и активность молодого саларианца. Представив себе, как пожилой больной инвалид-учёный встаёт с кресла-каталки, чтобы завязать узлом десяток молодых боевиков N7 или кроганских берсерков, ворча "староват я уже для этого" - Мордин невольно хихикнул.
  Он бы и практически реализовать такую систему успел (оставался всего месяц субъективного времени работы), но заодно приходилось производить сканирование корабельной памяти и конструкции на предмет возможных ловушек - как программных, так и материальных. Вряд ли, конечно, Ису рискнут подорвать собственного сородича... но, как говорят земляне, доверяй но проверяй. В конце концов, Идрис по их представлениям и так обречён.
  Проверка оказалась нелишней - удалось нарыть один программный вирус, один металлорганический и один обычный, биологический. К чести Инженеров следует отметить, что смертельным из них был только последний. И то - для протеан, не для саларианцев. Два других должны были только сделать "Мэлона" непригодным для использования. И все три имели жёсткое ограничение в функциях, без способности к автоэволюции и заражению других кораблей.
  В некотором смысле - джентльменская война. Конечно, будь у Ису несколько лет на разработку сюрпризов, как они привыкли - дело бы тремя "подарками" не ограничилось. И даже в рамках неписаных правил они смогли бы сделать "Мэлон" несовместимым с жизнью. Именно поэтому Мордин постоянно подгонял их, навязывая непривычный темп.
  Идрис помог советами - он хорошо знал своих соплеменников и их типичные хитрости. Но вот характерной саларианской дёрганности ему не хватало. Флегматичные, величественные Ису никогда никуда не спешили и ничего не боялись - из-за чего, надо полагать, и продули протеанам сначала Землю, а потом и галактику. Насекомые, в отличие от них, умели подсуетиться, когда надо было.
  
  Когда Явик увидел Мордина на экране, с него можно было писать картину "аватара охренения".
  - Ты вернулся?! - всё, что смог выдать протеанин.
  - Конечно. План был согласован. Не меняю без веских причин. Протеане меняют?
  Из глотки командующего вырвалось сдавленное рычание - Мордин даже не догадывался, что протеане умеют издавать такие звуки.
  - Но ты разнёс пол-ангара, когда прорывался к своим дружкам Ису! По-твоему, это признак лояльности и сотрудничества?!
  - Технические сложности. Виртуальный интеллект не слушался. Пытался убить. Рекомендую проверить поведенческие схемы.
  - Естественно, когда ты сбежал, не сказав ни слова! Почему ты не согласовал свой уход со мной, саларианец?!
  - Много времени. Мало продуктивности. Ты разрешил бы?
  - Гхм... Нет, наверно. Это... слишком осложнило бы работу с "Вершиной".
  - Именно так. А теперь?
  - Теперь он признал меня действующим аватаром. После твоего побега я смог убедить его, что на мне больше нет постороннего влияния, согласившись на глубокое сканирование. Тем не менее, ты до сих пор числишься враждебным субъектом, как и корабль Ису. Так что на борту "Вершины" тебе пока что лучше не появляться. Возможно, со временем я смогу переписать соответствующие алгоритмы, но пока... я даже не уверен, что это нужно делать.
  - Что насчёт внешнего оружия? Может сбить?
  - Орудия обороны ангара ему подчиняются, но они не предназначены против тяжёлых кораблей. Думаю, я смогу объяснить ему, что нет смысла тратить энергию на хорошо бронированный корабль Ису.
  - Орудия ангара - знаю. Не проблема. Сомневаюсь - насчёт орудий "Вершины". Более мощные. Опасны?
  - Нет. Он не может использовать свои пушки главного калибра без одобрения огневого протокола живым протеанином.
  - Малые орудия? Орудия ближней обороны? Турели? Аналоги ПОИСКа?
  - Хм... вот они - да... могут представлять опасность... и их корабль может задействовать без санкции. С другой стороны... Если ты всё ещё хочешь нам помочь, это решаемая проблема. Достаточно всего лишь вырезать прямоугольник крыши - и можешь отходить. Поднимем и отбросим мы её уже сами, с помощью полей эффекта массы. У "Вершины" достаточно мощное ядро, чтобы справиться с миллионом тонн.
  - Принято. Начнём сейчас?
  - Пожалуй да. Лучше, если ты покинешь окрестности планеты или уйдёшь в другое полушарие, когда "Вершина" ещё не будет готов к немедленному взлёту. Мы тут понемногу работаем, но процедура расконсервации крайне сложна.
  
  И ладно. Он никуда не спешил - пока что. Мордин обнаружил замечательный способ экономить время. Плавая в стазисной жидкости, он раздавал указания подсистемам корабля, в полном ускорении на это уходила пара секунд - и тут же замирал в твёрдом свете на несколько минут или даже часов. Выполнив задачу, "Мэлон" будил своего хозяина, скидывал ему результаты, получал новые указания, и снова включал свет. Минимум старения. Максимум эффективности. Точнее, больше эффективности с каждым разом. Обучая нейросети корабля по образу и подобию отдельных частей своего мозга, обучая свои мозги принимать от них сведения в предельно сжатом виде, Мордин всё меньше должен был проводить в режиме бодрствования.
  Он даже нашёл способ разговаривать с медлительными инопланетниками без затрат времени. В принципе, это мало отличалось от методов преподавания, которые он практиковал на Орсте. Произносишь фразу на высокой скорости. Уходишь в стазис, пока речевой синтезатор выговаривает её и записывает ответ. Выходишь из стазиса, быстро считываешь запись ответа, даёшь свой ответ за сотую долю секунды, и снова в стазис. А то, пока их громоздкие мозги будут соображать, что сказать, постареть можно. В гонке со временем Мордин собирался использовать каждую лишнюю секунду.
  Идрис охотно согласился поработать в этом деле "сопроцессором" и "секретарём", взяв на себя управление рутинными функциями, которые тем не менее нельзя было автоматизировать полностью (хотя таких с каждым днём становилось всё меньше). Не слишком почётно для живого бога, но если учесть, что альтернативой для него была депортация на борт "Вершины Полутени" - очень даже неплохой вариант.
  Обработка крыши раствором ферментов заняла почти четыре часа - по часу на каждую из сторон указанного Явиком квадрата. В первый час приходилось тратить время и энергию параллельно и на регенерацию повреждений - зенитки постоянно лупили заряженными частицами в борта. В конце этого часа Идрис закончил выращивание контура магнитной защиты, и импульсы полетели куда угодно, только не в корабль. А спустя пять минут стрельба прекратилась - то ли Явику удалось наконец уболтать упрямый супердредноут, то ли ВИ сам решил не тратить зря энергию.
  Завершив контур, Мордин подёргал крышу гравитонным лучом - та, вроде, двигалась хорошо.
  - Вызываю "Вершину". Говорит "Мэлон". Моя часть закончена. Можно начинать процедуру взлёта.
  - Принято, "Мэлон", спасибо. Мы тут скорее всего ещё пару дней провозимся. Ждите нас на орбите. При встрече - не подходите на дистанцию меньше пятнадцати мегаметров. Это радиус эффективного действия корабельной ближней обороны.
  Мордин тихонько присвистнул, сложив язык в трубочку. Эффективный радиус ПОИСКа на стандартных инфракрасных лазерах - тысяча километров. Саларианского, на ультрафиолетовых - почти шесть тысяч, но за это они платят быстрым износом. А тут в два с лишним раза больше, и похоже, никаких проблем с надёжностью - иначе их бы не ставили на флагман. Он не удержался и спросил у Явика, что же за пушки там стоят.
  Аватар самодовольно усмехнулся.
  - На самом деле пятнадцать мегаметров - это примерное расстояние, после которого излучение бортовой сети перехвата считается неопасным для ТЯЖЁЛЫХ кораблей. Истребители и ракеты, не имеющие достаточно толстой брони, мы сбивали и на тридцати.
  Оказалось, что протеане стреляют пучками нейтральных атомов, которые в космосе практически не рассеиваются. Но не обычных атомов (такое пучковое оружие отражается самым примитивным кинетическим щитом), а атомов антиводорода. Ага. Излучение от аннигиляции в поле щита абсолютно ничем не отличается от излучения в обычном вакууме. Правда, примерно половина его энергии переходит в нейтрино, которые никому вреда не причиняют - но и второй половины, жёсткого гамма-излучения, вполне достаточно, чтобы убивать живых пилотов и жечь электронику. Это позволило совместить дальнобойность, низкий износ и высокую огневую мощь. Единственным существенным недостатком таких пушек было ограничение по боезапасу. Каждый излучатель содержал не более 0,1 грамма антивещества. Не потому, что протеанам не хватало энергии для синтеза большего заряда - просто по технике безопасности. Любое попадание, пробившее броню, могло вызвать детонацию.
  Ну и конечно, в атмосфере их применение было, мягко говоря, проблематично. Но когда излучатели антивещества выбрасывали весь заряд, они переключались в режим "обычных" протеанских излучателей заряженных частиц. Менее дальнобойных, разумеется, и несколько менее смертоносных. Но как правило, противник к этому моменту уже приближался на дистанцию их эффективного применения - на тысячу километров или ближе.
  - А... сколько всего излучателей? - спросил несколько ошарашенный Мордин.
  - Семьсот двадцать девять в верхней полусфере и столько же в нижней, - гордо уточнил Явик.
  - А Явик... тот Явик, в будущем. Говорил, излучатели изобрели позже. После начала войны.
  Аватар опустил крайние глаза. Он не любил упоминаний о своём двойнике из альтернативной реальности. Не спорил, так как Мордин предоставил весьма убедительные доказательства. Но и принять не мог - это всё ещё не укладывалось в его здравый смысл.
  - Ручные - да, уже в период войны со Жнецами. До этого разработка системы точного попадания для атмосферного боя считалась слишком накладной. А корабельные применялись уже несколько тысячелетий к началу вторжения.
  - "Вершина" создана до войны. Лишена точной защиты в атмосфере? Антивещество неприменимо. Излучатели частиц не попадают. Ионизация?
  - Да. Хотя можно, используя те же орудия, создать вокруг корабля нечто вроде грозы, облака электрических дуг. Большинство приближающихся объектов в нём сгорает или выходит из строя. Правда, радиус такого электрического шторма - всего пара километров, но ведь и скорость сближения в плотной среде намного меньше. При первой возможности мы переделаем корабельные орудия ближней обороны по образцу наших ручных винтовок - но для этого нужно больше персонала и производственных мощностей.
  
  Зависнув на стационарной орбите Кваны, Мордин в ускоренной перемотке наблюдал запись старта "Вершины Полутени".
  Сначала зашевелилась, окуталась зелёным сиянием и отлетела в сторону крыша ангара. Кувыркаясь в воздухе, она казалась совсем миниатюрной и лёгкой, как листок бумаги. И только когда на излёте она мимоходом сокрушила десятиэтажную наблюдательную вышку на краю рудника, вспомнилось, что это мегатонный кусок металла, более прочного, чем любые материалы Цитадели.
  Внутренности ангара были освещены слабо, и только по мелькавшим в полутьме зелёным огонькам было видно, что кто-то там шевелится.
  Затем тени зашевелились, и на дневной свет показались два носа... Поднявшись на пусковых под углом в 45 градусов, махина супердредноута ещё секунд пять постояла неподвижно, словно собираясь перед прыжком - а затем зелёное сияние полей эффекта массы померкло перед призрачно-голубым огнём основных двигателей. Огромная туша рванулась вперёд и вверх с такой скоростью, словно ею выстрелили из винтовки, пропав из кадра прежде, чем Идрис успел перенацелить телескопы.
  Наездник снова поймал огромный корабль в прицел видеоискателя только через три секунды, следуя вдоль туманной полосы взбаламученной атмосферы. Только теперь стало возможно в деталях рассмотреть протеанского монстра (как ещё назвать корабль, имеющий два с половиной километра в длину - из всех кораблей Цитадели разве что "Судьба вознесения" могла сравниться с ним).
  
  http://orig03.deviantart.net/1484/f/2015/140/4/8/penumbra_apex___prothean_starship_by_euderion-d8u2avm.jpg
  
  Корабль был построен по схеме "катамарана" - два вытянутых корпуса, соединённых перемычкой. От высокой рубки расходилась в стороны пара крыльев.
  - Я помню его, - задумчиво сказал Идрис. - Правда не уверен, именно этот корабль, или его систершип - но точно с таким я сражался.
  - Где? - заинтересовался Мордин.
  - Во время осады Джаната. Так как наша системная оборона не могла сравниться с протеанской, мы редко превращали планеты в крепости, как это делали они. Нашим оружием была незаметность и неизвестность. Если протеане вскрывали расположение системы, мы просто уходили оттуда. Космос большой. Но с Джанатом так не вышло. Там было население почти в миллион. Мы не успели его эвакуировать, пришлось драться. Мы заминировали все подступы к планете, используя корабли-прилипалы - беспилотные полуживые аппараты с тахионным шунтом. Они должны были подходить как можно ближе на сверхсвете к протеанским кораблям, прогрызать их обшивку, проникать внутрь и выводить из строя. Первое время казалось, что этого хватит, чтобы продержаться до ухода. Они потеряли около сотни вымпелов, мы - только три. А потом появилась "Вершина", и ситуация резко переменилась. Она была закрыта не только щитами, но и биотическими полями. Все корабли-прилипалы отшвырнуло прежде, чем они успели прогрызть броню этого монстра. Ну а о перестрелке с ним вообще не могло быть даже речи. Разница в огневой мощи была такая... - Наездник поморщился. - В тот день мы потеряли около шестисот тысяч.
  По словам Идриса, арсенал главного калибра "Вершины" был весьма разнообразен. Восемь стволов излучателей заряженных частиц (с возможностью стрельбы нейтральными атомами или антивеществом) были собраны в два пакета - по четыре ствола в каждом корпусе. На верхних "крыльях" - две кинетических пушки, которые считались вспомогательными, но по огневой мощи были сравнимы с главным калибром дредноутов Цитадели. Но всё это блекло перед орудиями центрального модуля. Два лазера с чудовищной апертурой по восемьдесят метров! Каждый из них мог испускать непрерывный луч мощностью до килотонны тротилового эквивалента в секунду - или дать миллисекундный пятикилотонный импульс, после которого, правда, приходилось пять секунд остывать.
  - Не очень эффективно, - скептически заметил Мордин. - Для фрегата хорошо. Для супердредноута слабо. Кинетические орудия - десятки килотонн.
  - Мы тоже так думали, - вздохнул Идрис. - Пока не испытали на себе. Весь секрет в длине волны. Это не просто лазер. Это разер.
  - Рентгеновское излучение?
  - Да. С длиной что-то около ангстрема. Оно не только вызывает мощный взрыв, но и убивает при этом биометаллические микроструктуры импульсом фототока. То есть оно оказалось особенно эффективным именно против наших кораблей и машин, имеющих сложную, постоянно изменяемую конструкцию.
  - И радиус поражения...
  - Да. Радиус у него совершенно невообразимый. По классической формуле дифракционной расходимости, чтобы диаметр луча увеличился только с 80 до 81 метра - он должен пройти расстояние в тысячу световых секунд! "Вершина" истребляла нас, как мишени на стрельбах - она вела огонь с дистанций, на которых мы абсолютно ничем не могли ответить. Просто то один, то другой корабль внезапно ярко вспыхивал, и мы чувствовали его крик боли.
  - Но прицеливание! На таких дистанциях... Цель успеет уйти!
  - Ну да, с ТАКИХ дистанций даже протеане не стреляли, это чисто теоретическая возможность. Но в пределах одной световой секунды они беспрепятственно расстреливали всё, что хотели. Хорошо, что сейчас эти излучатели заблокированы... если, конечно, Явик сказал нам правду.
  Также Идрис рассказал, что "Вершина" могла при необходимости разделяться на три модуля - боковые корпуса и центральный блок. Каждый из них представлял по сути отдельный дредноут, со своими двигателями, ядром эффекта массы, оружием главного калибра, с независимой защитой и жизнеобеспечением. Это не только повышало живучесть (и без того немаленькую), но и позволяло разнообразить тактические манёвры. Многие враги протеан сильно удивлялись (если успевали), когда внезапно обнаруживали, что по ним ведётся огонь с разных направлений.
  В довершение всего, это был не только дредноут, но и авианосец. Его ангары вмещали 243 малых аппарата - 81 бомбардировщик, 81 истребитель, 81 десантный шаттл. Правда, все они были пилотируемыми, концепция беспилотных боевых дронов у протеан отсутствовала. Так что Явику от них сейчас мало пользы. Зато пару десятков беспилотных разведывательных зондов он выпустил сразу после выхода на орбиту.
  
  - Фиксирую многочисленные следы боевых действий, - сообщил один из интерфейсов "Вершины". - Кроме того, сверка положения звёзд свидетельствует, что мои внутренние таймеры не ошиблись и с момента потери связи действительно прошло 44 тысячи лет Цитадели. Уровень доверия к вашим показаниям повышен, аватар Явик. Ваши полномочия на борту расширены до капитана второго ранга.
  - Весьма щедро, - буркнул повышенный. - Этого тебе хватит, чтобы проложить курс на Сомарт?
  - Так точно, аватар. По дороге я буду собирать дополнительную информацию. Прикажете начать разгон к Ретранслятору?
  - Немедленно. Нас и так уже заждались.
  - Рекомендую перед этим уничтожить корабль Ису, который остаётся весьма опасным. Протеан на борту нет, так что ущерб расе нанесён не будет. Достаточно одного выстрела из главного орудия. Он не успеет перейти на сверхсвет.
  - Ты же говорил, что главные орудия блокированы? - обеспокоенно поднял голову Явик.
  - Блокированы для меня, но не для вас. В связи с высоким уровнем опасности, я могу выполнить наведение и пропустить одного из ваших бойцов в пульт управления орудием. Ему нужно будет только подтвердить команду на выстрел, это не требует высокой квалификации.
  - Отказано, - с облегчением выдохнул Явик. Информация, что по крайней мере при прямом нападении на "Вершину" пострелять они смогут, заметно подняла его дух. - Никаких действий в отношении "Мэлона" не предпринимать, следуем к Сомарту без остановок.
  
  В Гамме Аида им пришлось попрощаться. "Вершина Полутени" могла развивать маршевую скорость в шесть тысяч световых, и Явик собирался использовать их все, чтобы вернуться к своей маленькой колонии за два дня. Мордину же придётся тащиться за ними на 220 - хотя теоретически скорость относительно внешнего мира на тахионном шунте не ограничена вообще, слишком крутой разворот подвергал избыточной нагрузке системы корабля.
  На борту "Мэлона" пройдёт 30 лет, по времени внешнего мира - чуть менее двух месяцев. Конечно, этого расстояния можно было избежать, если бы суперлинкор взял "рогалик" в трюм или разрешил ему пристыковаться снаружи. Для его могучих двигателей этот небольшой довесок ничего не значил. Но "Вершина" не допускал и мысли, чтобы позволить этой летающей заразе приблизиться к своему чистенькому блестящему корпусу. А Идрис и Мордин, в свою очередь, не горели желанием подставляться под струи антиводорода. Так что каждый летел привычным для себя образом.
  Тридцать лет - это много. Даже если бодрствовать из них всего полтора часа. Используя своевременно спёртые с рудника сверхпрочные протеанские металлы, Мордин значительно укрепил обшивку и каркас "Мэлона". Теперь повредить кораблю было несколько сложнее. Параллельно он успел завершить и опробовать систему клеточной чистки для себя, синтезировать гормоны успеха и неудачи для протеан, написать несколько новых программ нейрошока для разных видов. Разработал он также импланты, усиливающие иммунитет и ускоряющие регенерацию. Во времена Мордина с такими бегали все солдаты, но для современной Цитадели - полная фантастика. Благо, у Ису были аналоги, и полный набор таких имплантов остался в теле Идриса. Мордину требовалось лишь приспособить их к саларианской физиологии.
  А в середине перехода его ожидал весьма ошарашивающий сюрприз.
  Он впервые смог себе позволить войти в Ретранслятор в стазисе. И хотя при включении света его сознание, как обычно, вырубилось, на ощущениях при самом переходе это никак не сказалось. Мгновение назад - ты в своём кресле, за сотню тысяч километров от Ретранслятора, активируешь стазис. А через неуловимый миг - уже мчишься по космической беговой дорожке. И искушающее чувство всесилия так и манит - немного натянуть эту ниточку. Замедлить переход всего на минуточку - ну неужели Жнецы обратят внимание на такой пустяк?
  Увы, он прекрасно знал, что обратят. Эти машины не из тех, кто что-то пропускает. Пришлось потерпеть.
  Но ощущения не успокаивались. В стазисе они почему-то были особенно сильны. Они продолжали шептать в уши, что он, Мордин, что-то упускает. Что-то очень важное. Что Канал не нужен... что он может убедиться в своих силах гораздо быстрее... достаточно только... что?
  Что нужно сделать?
  Он так задумался, что даже не заметил, как корабль вышел из реле, и стазис вновь вступил в свои права. Только когда на сетчатке замелькали пятна - остаточные изображения от вспышки твёрдого света, а ощущение невероятной скорости сменилось теснотой кресла, он понял, что вернулся в своё тело, и "Мэлон" уже отошёл от Ретранслятора на пару световых секунд (именно через столько он запрограммировал пробуждение).
  Что ж, впереди ещё полтора часа бодрствования, которые он себе отвёл. Эквивалентные месяцам других народов. Есть время подумать...
  
  Во времена Мордина учёным Цитадели было известно пять основных видов эффекта массы, которые различались конфигурацией электромагнитных полей - и дополнительными преимуществами, которые можно было получить от этих конфигураций.
  Стационарный электрический заряд - ядро эффекта массы, технические поля. Банальное увеличение или уменьшение массы, без всяких сюрпризов.
  Постоянный электрический ток - биотика. Позволяет наделить массой покоя частицы, в норме не имеющие таковой (в первую очередь, конечно, гравитоны). Вопреки наличию в слове корня "био" - используется не только живыми организмами (хотя в основном, конечно, ими). Системы искусственной тяжести на всех кораблях Альянса, как и стелс-двигатели "Нормандии", тоже работали на утяжелённых гравитонах. Критики возражали, что "настоящая биотика" - это система не только электродинамическая, но и безъядерная, на распределённых малых кластерах элно. Искусственная тяжесть ядра требовала, хотя и создавалась с помощью постоянного тока.
  Переменный электрический ток - скоробиотика. Позволяет получить поля увеличения и уменьшения массы одновременно, от одного и того же источника.
  Электромагнитная волна - супербиотика. Позволяет обойтись вообще без элно.
  Пятый вид эффекта массы был привязан к мощным более-менее стационарным магнитным полям и использовался в Ретрансляторах. Он не имел специального названия, хотя иногда его называли антибиотикой. Поскольку он обеспечивал противоположный эффект - массивные частицы полностью теряли массу покоя. Любая материя, попавшая в такое поле, могла двигаться ТОЛЬКО со скоростью света.
  Сложность была в том, что генерация пятого типа поля производилась по принципу "всё или ничего". Масса покоя либо "включена", либо "выключена", её нельзя отменить "частично". И для отключения оной требовались магнитные поля колоссальной напряжённости. Точное значение зависело от конфигурации и количества элно, но в любом случае речь шла о полях порядка сотен тесла. Легко достижимо в лаборатории, но малореально на поле боя.
  Второй проблемой, связанной с полями пятого типа, было удержание когерентности пучка. Лишённые массы частицы разбегались во все стороны - в абсолютно случайных направлениях, как велел Гейзенберг. То есть всё, что удавалось сделать с этим полем на практике - пафосно распылить на атомы кубик пробного вещества с гранью в пару сантиметров. При этом камеру, в которой проходил опыт, следовало окружить специальной противолучевой защитой. Поскольку атомы с нулевой массой покоя действовали на окружающую материю как довольно жёсткая проникающая радиация.
  Загадкой было не то, как Ретрансляторы превращают проходящие через них корабли в "свет", а то, каким образом им удаётся направить этот "свет" строго в одном направлении, чтобы после восстановления массы покоя получить корабль с пассажирами, а не облако атомов, раскиданных на световые годы. Учёные азари, по слухам, решили эту задачу... но именно что по слухам. Если они и могли построить свой Ретранслятор, то не спешили это делать.
  Зато они сделали кое-что другое. Антибиотические импланты для своих сильнейших биотиков. Очень мощные и при этом компактные магниты, создающие на тысячные доли секунды пик поля, достаточно сильный, чтобы аннулировать массу носителя.
  За мгновение до их активации биотик бросал перед собой волну тёмной энергии. Она, во-первых, создавала разрежение воздуха, а во-вторых, служила "принимающей сеткой". Затем он "выключал" свою массу и со скоростью света летел вперёд, догоняя собственный импульс. Ни воздух, ни баррикады, ни стены не могли его остановить - комптоновская длина волны каждого атома соответствовала жёсткому гамма-излучению. Когда когерентный пучок частиц влетал в поле, он возвращал себе массу покоя и снова превращался в живого бойца.
  К сожалению, дальше пары десятков метров эта способность не работала, что делало её исключительно тактической. Дальше тормозящая волна рассеивалась... а с ней рисковал рассеяться и боец, если вовремя не останавливал переход.
  Правда, когда агенты "Цербера" позаимствовали у азари эту технологию, по обыкновению забыв сказать "спасибо", их учёные внесли в неё некоторые усовершенствания. Шепард, первый человеческий "прыгун", использовала в качестве "финишной сетки"... поля эффекта массы противника. Это немного ограничило возможные направления её бросков, зато существенно увеличило дальность - десятки и даже иногда сотни метров.
  Шепард все равно приходилось посылать перед собой волну-лидер, так как щиты врага не обеспечивали ей вакуум в точке прибытия, а материализация в пространстве, уже занятом молекулами воздуха, могла бы стать... неприятной, мягко говоря. Но эта волна имела ту же самую природу, что и сам бросок - была антибиотической. Обретая скорость света, атомы воздуха практически мгновенно разлетались из зоны прибытия в случайных направлениях, а атомы снаружи двигались гораздо медленнее, и заполнить образовавшуюся полость не успевали.
  Сначала ей приходилось расчищать весь канал на пути броска, что сжирало просто море энергии и сил. Позже она научилась запускать перед собой крошечный сгусток тёмной энергии, который при ударе о щиты врага "раскрывался" и создавал зону вакуума в пару кубических метров.
  Ну а к середине войны со Жнецами эта уникальная способность уже стала секретом Полишинеля, и ею пользовались уже сотни спецназовцев по всей Галактике - человеческие штурмовики, охотницы азари, бойцы турианской "Кабалы"...
  Правда, все, кроме десятка физиков азари, по-прежнему в упор не понимали, как это работает. Но когда Жнецы высаживают три миллиона хасков в центр твоего города, за способность к телепортации душу продать можно - не то, что согласиться поставить в своё тело импланты на неизвестных принципах.
  
  Мог ли Мордин повторить нечто подобное с доступным ему оборудованием? Сама идея выглядела весьма заманчивой - как с тактической, так и с научной точки зрения. Взаимодействие антибиотических полей со скоробиотическими никто толком не изучал. Если Зум каким-то образом способен мыслить и чувствовать в состоянии броска между Ретрансляторами, то не исключено, что сможет и в состоянии спецназовского "чарджа", как называли эту технику штурмовики. В конце концов, фазовое состояние одинаковое... правда расстояние в квадриллионы раз меньше. Даже если думать с быстротой скоробиотика, сообразить что-нибудь за одну десятитимиллионную долю секунды будет... хм, несколько трудновато.
  Положим, вырастить магнит достаточной силы для "Мэлона" не проблема. Но как обеспечить когерентность? Первым же опытом разобрать себя на атомы - это был бы на редкость тупой финал захватывающего приключения. Мордин, конечно, был безумным учёным, но не до такой же степени!
  Вероятно, протеанам секрет создания когерентных безмассовых сгустков был известен. Но не тем протеанам, которые сейчас на борту "Вершины" или на Эдене Прайм. Это не их уровень. Возможно, знали учёные, создатели Канала. Возможно даже, что "Страж" на Илосе или "Месть" на Тессии сохранили эти знания. Но до второго трудно добраться, не подняв шум... а до первого просто трудно добраться. Да и подсознание (которого у саларианцев вообще-то нет, но в переходе оно регулярно появлялось) настойчиво твердило, что "Канал не нужен".
  На всякий случай он уточнил у Идриса. Нет, Наездникам секрет безмассового перемещения известен не был.
  Возможно, он нашёл бы ответ, если бы вскрыл какую-нибудь баньши. Хаски азари тоже обладали способностью к "чарджу" - на небольшие расстояния, зато часто. Способ обойти систему самоуничтожения Мордин бы уж как-нибудь нашёл - но до создания первой баньши ещё две тысячи лет.
  Войти в первичное реле и прыгать туда-сюда, пока озарение не станет более ясным? Ага, Жнецы конечно же не обратят внимания на такого попрыгунчика.
  С другой стороны... ведь метод научного тыка никто не отменял.
  Особенно не отменял, когда у тебя есть четырнадцать лет корабельного времени на опыты; несколько тонн элно, спёртого с горнорудного оборудования на Кване; полностью программируемый звездолёт, способный выращивать любые приборы и манипуляторы, синтезировать сложнейшие реагенты и получить всю таблицу Менделеева вплоть до железа методом холодного синтеза; наконец, бессмертный лаборант с интуитивным ощущением функциональности той или иной системы. Нужно только составить программу опытов - а в этом у Мордина был солиднейший опыт ещё в прежней жизни.
  
  Стазис - отчёт - поправки по программе - стазис. Чего только не делали по его приказу с несчастным нулевым элементом. Какими только токами не били и какими только полями не гладили. Всех частот и конфигураций. Максимально чистых и в различных сочетаниях.
  Выяснилось, что "стрелять" волновым пакетом в одном направлении препятствует в первую очередь закон сохранения импульса - который даже на кривой козе по имени "эффект массы" не объедешь. Нельзя лишить массы покоя уединённый протон. В какую бы сторону он ни полетел, это будет движение, взявшееся "из ниоткуда". Поэтому такая свободная частица, оказавшись в антибиотическом поле, колышется, размывается в пространстве (в смысле, даже больше размывается, чем нормальная элементарная частица) - но лететь куда-либо отказывается.
  Вот пару протонов - теоретически уже можно. Один улетает вперёд, второй назад, сумма импульса равна нулю, как и положено.
  На практике - далеко они не улетают. Хотя значения электрического поля, создаваемого таким протоном, и не достигают бесконечности (за что отвечают абсолютно безумные квантовые преобразования с участием тёмной энергии), оно всё равно получается довольно солидным и цепляется за всё подряд. Масса покоя спонтанно возвращается после встречи с первой же нормальной заряженной частицей.
  А вот пару атомов водорода - можно телепортировать на довольно большие расстояния даже в атмосфере. Волновые функции протона и электрона при этом как бы переплетаются, создавая единую квазинейтральную частицу. Но разлетаются атомы по-прежнему в противоположных направлениях.
  Но ведь Ретранслятор бросает весьма массивный звездолёт в одном направлении - и никакого "выхлопа" с задней стороны не происходит. Конечно, масса-энергия звездолёта при этом уменьшена, но она, в отличие от массы покоя, не нулевая. Значит, должен существовать какой-то способ перебросить отдачу на установку. Возможно, именно этот способ одновременно является и способом направить ретранслируемое тело в нужную сторону?
  Стоп! Но ведь в любой молекуле атомы по сути тоже связаны электрическим притяжением! И тем не менее, воздействие антибиотического поля легко разрывает молекулу - а атом разорвать не может.
  Почему? Потому что молекула зарядово симметрична, и её можно разделить на две квазинейтральных частицы. Флуктуируя со скоростью света, ансамбль из двух квазичастиц быстро "подбирает" состояние, в котором они могут разделиться без нарушения законов сохранения. Для атома же такого симметричного решения просто не существует - электрон и протон слишком различаются по массе, они не могут улететь в разные стороны с одинаковой скоростью, и при этом не создать дополнительного движения.
  Проверить это очень просто - молекула соли, которая состоит из ионов натрия и хлора, с разным зарядом и разной массой, тоже перемещается, как единый волновой пакет. И поэтому "ретранслировать" её можно только в том случае, если в поле одновременно ввести ДВЕ таких молекулы, которые улетят в противоположных направлениях.
  Проблема в том, что при переходе к более-менее крупной макроструктуре (из миллиона молекул и более) симметричное решение существует всегда. И чаще всего не одно. Так что дезинтеграция по-прежнему кажется неизбежной.
  Первый год "лабораторного перелёта" подходил к концу...
  
  Свет в вакууме не может двигаться быстрее или медленнее. Но законам сохранения импульса и энергии он всё равно обязан подчиняться. Чтобы обойти этот парадокс, свет подвергается эффекту Доплера. Из пары квантов, рождённых, например, аннигиляцией в гравитационном поле, тот, что улетает "вниз", получает чуточку бОльшую частоту, а тот, что улетает "вверх" - чуточку меньшую.
  Аналогичным образом свет реагирует на любую попытку "подтолкнуть" его, неважно, через какие физические агенты. Он сжимается или растягивается, как пружина - но летит всё равно со скоростью света.
  Частица, временно лишённая массы покоя, себе такого позволить не может. Если она увеличит частоту, то потеряет часть энергии. А без этой части (даже самой крошечной) - она уже не сможет вернуться в состояние, например, протона. Потому что масса (и следовательно, энергия) протона или электрона - строго определена. Но и замедлиться, как это делают фермионы, тоже нельзя. Скорость света - константа, и массы частиц - константы. Куда выкрутиться из этой "вилки"?
  Эксперимент показал, что все изменения скорости-массы-энергии такая частица как бы "записывает на свой счёт". Параллельно с телепортируемым объектом всегда движется "тень" - сгусток тёмной энергии (возмущение вакуума, сгусток виртуальных частиц, физических объяснений много), который как раз и претерпевает деформации из-за любых внешних воздействий. По прибытии частицы в точку назначения (место, где она возвращает себе массу покоя) - ей, так сказать, "вручают счёт" - тёмная энергия рассеивается, переходя в соответствующие изменения вектора скорости.
  Как только "тень" по какой-то причине гасится или отделяется - масса покоя немедленно возвращается к частице.
  Логично предположить, что и наоборот - объединение с "тенью" приводит к переводу частицы в безмассовое состояние. А откуда они берутся? Да магнитное поле же! Магнит вырывает из куска нулевого элемента бесчисленное множество виртуальных "теней", которые, натолкнувшись на какую бы то ни было массу покоя, забирают её, становятся реальными и измеримыми.
  Следовательно... противовес не нужен, если до столкновения со "своей" частицей её "тень" уже реальна, то есть уже несёт соответствующий импульс. По крайней мере теоретически - всё сходится. Вопрос только в том, как мышкам стать ёжиками... в смысле, как наделить тёмную энергию поистине огромным импульсом. Масса хотя бы тела Шепард, умноженная на скорость света... это очень и очень немало. И даже уменьшенная на несколько порядков - тоже.
  Может ли существовать - математически, чисто математически пока - такая сущность? С огромным импульсом - и при этом нулевой энергией?
  Вряд ли.
  А с огромным импульсом и при этом относительно небольшой энергией? В принципе - да.
  Пусть у нас есть астероид весом в миллион тонн. И пусть он движется со скоростью... ну, скажем, один миллиметр в секунду. Импульс у этого монстра - ого-го. В десять раз больше, чем у кинетического снаряда из главного калибра дредноута.
  А кинетическая энергия при этом - всего пятьсот джоулей. Столько содержится... в паре шоколадных конфеток.
  "Значит, массив ускоряющих "теней" должен обладать (условно) инерционными свойствами очень большого тела. Собрать такой импульс легче всего с помощью биотического эффекта массы. "Мэлон", вон, летает вообще без рабочего тела, опираясь на галактическое гало... что по сравнению с этим импульс какого-то астероида? Соринка..."
  Следовательно, ему нужны были два генератора эффекта массы - биотический и антибиотический. Воздействующие на один и тот же объём тёмной энергии, но друг от друга, желательно, экранированные. Потому что электрические токи и магнитные поля - слишком близкие родственники, и чуть что - лезут познакомиться поближе. То есть, проще говоря, наводят друг на друга совершенно ненужные помехи.
  Мгновение стазиса. Месяц экспериментов.
  Ничего не получалось. То есть, получалось много всего интересного, но только не Ретранслятор. Два разных поля тёмной энергии работали сами по себе, никак не желая объединяться. Либо пробный кубик улетал целеньким от биотического толчка, либо распадался на атомы, но не то и другое вместе!
  При попытке генерировать два типа поля одним и тем же образцом элно - в лучшем случае не происходило ничего, в среднем - портился образец и его приходилось переплавлять, в худшем - происходил взрыв.
  А если разбить элно на микрокластеры, как в живом организме и синхронизировать их биотическими методами Ису? Стазис на неделю... так, кое-что получилось. Он мог катапультировать в избранном направлении массу... где-то так с инфузорию. Уже прогресс по сравнению с отдельными атомами!
  Идрис тем временем самостоятельно разработал финишную биотическую сетку, так что Мордин сразу же мог не только отправлять микроорганизмы в световой полёт, но и благополучно их принимать на другом конце лаборатории.
  Оставалось найти способ масштабировать этот эффект хотя бы в триллион раз. Банально увеличить размеры установки не получалось - нарушалась синхронизация между разными участками зоны ускорения.
  Да и протеане, в отличие от Ису, не умели создавать биотику на распределённых кластерах - значит, Канал они создали другим способом.
  Вспомним детскую загадку - два кольца, два конца, посередине элно? Конечно же все знают, что это Ретранслятор, но мало кто задумывается, почему он должен быть устроен именно так.
  Два кольца с током создают два перекрывающихся магнитных поля. Элно - высокотемпературный сверхпроводник, поэтому магнитное поле из него выталкивается эффектом Мейснера. Все изменения происходят только в тончайшей поверхностной зоне меньше микрометра. Это и отличает антибиотику от обычного эффекта массы, который порождает тёмную энергию по всему объёму ядра.
  Если бы ядро Ретранслятора было идеальным шаром, выделение тёмной энергии шло бы по полой сфере (максимум на экваторе, минимум на полюсах). Но если внимательно присмотреться, то структура элно внутри больше похожа на губку. Его поверхность "лохмата", как фотосфера звезды - это сложнейшая топологическая структура. А наличие ДВУХ колец, создающих разнонаправленные поля, приводит к тому, что полюса и экватор в большинство моментов выделить невозможно.
  Вращая кольца, Ретранслятор усиливает волнения на поверхности ядра, и ещё больше усложняет его топологию. Электрические поля, магнитные поля, поля эффекта массы - все переплетаются, проникают друг в друга, усиливают и ослабляют... Биотика, антибиотика, скоробиотика - всё вместе и в дичайших сочетаниях рождается и умирает миллиарды раз в секунду.
  Чтобы просчитать полную конфигурацию поля корабельного ядра (которое является простейшим случаем - идеально отполированной твёрдой сферой со статическим зарядом) нужны часы работы корабельного суперкомпьютера (собственно, потому что полировка сферы не идеальна).
  Сколько мегачасов работы всех компьютеров пространства Цитадели понадобится, чтобы смоделировать одно-единственное мгновение конфигурации такого "ёжика" - Мордин даже подумать боялся. А ведь нужно не просто определить мгновенную конфигурацию - нужно ещё и динамику определить, предсказать, во что она превратится через микросекунду, и через две микросекунды, и через пять...
  Возможно, с этим справится квантовый компьютер, "синий ящик". Но если каждый Ретранслятор требует квантовых вычислений (причём по очень специальному алгоритму), то нечего и думать воссоздать его своими руками. Даже за столетия субъективного времени. Воссоздать целую отрасль науки с нуля - для этого недостаточно быть скоробиотиком. Мордин всё-таки больше прикладник, чем теоретик.
  Но в теле Шепард "синего ящика" не было. За это он мог поручиться - как-никак, почти год курировал её импланты, пока она носилась по галактике за Коллекционерами. В ней было очень много странных устройств, работу многих он так и не понял до конца. Но уж квантовый компьютер Мордин бы опознал.
  По крайней мере, квантовый компьютер работы Цитадели или протеан, поправил себя Мордин. Жнецовская машина (Призрак торговал с Коллекционерами) могла выглядеть как угодно - это та самая "технология, неотличимая от магии". Например, как совершенно неотличимый от своего окружения кусочек синтетической кости. Азари со Жнецами не контактировали, зато имели доступ к протеанским артефактам.
  Хорошо, допустим, у всех штурмовиков, кроме Шепард и созданных позже по образцу Шепард, имплантированные "синие ящики" были достаточно крупными и обнаружимыми при сканировании тела. Но они на стол к Мордину не попадали.
  Увы, Явика здесь не было, и связи с ним тоже. Очень хорошо бы спросить его, умели ли протеане создавать квантовые компьютеры, достаточно лёгкие и маленькие, чтобы вживить их в тело человека или другого гуманоида? Инусаннон, по словам Идриса, умели. Инженеры могли создать подобные импланты из Чёрной Жижи, но с большим процентом брака и каждый требовал индивидуального выращивания - запустить их в серию не удавалось. И уж точно никому из Наездников не приходило в голову создать специализированный "синий ящик" для обсчёта нестабильных ядер эффекта массы.
  По той же причине вполне достоверной - но неэффективной в плане практики - оказалась гипотеза, что Жнецы и протеане разработали некий алгоритм, позволяющий упростить вычисления и обсчитывать флуктуации в реальном времени на обычном компьютере.
  Идрис выдвинул версию эволюционного алгоритма. Может быть, протеане и не пытались контролировать процесс? Может быть, они работали с полями эффекта массы так же, как сами Инженеры с генами? Позволяли ядру флуктуировать случайным образом, пока оно не порождало нужный по мощности и направлению импульс тёмной энергии, после чего отсекали все ненужные, "вытаскивали" этот нужный импульс, и направляли его на корабль?
  Тоже вполне возможно, согласился Мордин. И тоже, увы, для них бесполезно. Потому что, даже если детекторы вычленят требуемую флуктуацию в кипении вакуумного моря, окружающего ядро - у них просто нет "щипцов", достаточно быстрых и ловких, чтобы вытащить и перенаправить этот импульс за те микросекунды, пока он не растворится обратно.
  А вот за что Мордин мог поручиться - это за то, что нестабильного ядра в теле Шепард не было. Даже если бы загадочные супертехнологии прошлых циклов позволили сделать его размером с песчинку - оно бы всё равно фонило слишком сильно, чтобы не проявиться при обследовании. Многие импланты содержали элно, да, но их поля всегда были ровными и полностью регулируемыми.
  Что, если тайна Ретрансляторов не имела никакого отношения к тайне штурмовиков? Что, если они вообще достигали когерентности разными способами? Что, если заявления азари о возможности построить собственный Ретранслятор были всего лишь блефом?
  Мордин не видел способа это проверить. И ушёл в очередной стазис с чувством глубокого недовольства собой и миром.
  
  На подходе к Ретранслятору, ведущему в скопление Исхода, "Мэлон" больше напоминал не рогалик, а ёжика - так плотно злой Мордин утыкал его обшивку самыми разными датчиками. Разгадка тайны безмассового перемещения стала его идеей фикс. За большим кораблём следовало ещё восемь "ежат" - автономных зондов, для выращивания которых он потратил почти все запасы железа.
  Четыре "ежонка" прыгнут до "Мэлона", ещё четыре - после. Таким образом, процесс перехода будет фиксироваться со всех сторон и во всех нюансах. Зонды замерят всплески тёмной энергии, электрические и магнитные поля, все виды излучений. При передаче, при приёме, внутри и снаружи канала, возле ядра, на обшивке Ретранслятора...
  Не то, чтобы никто до Мордина этого не делал. Многие, наверно, делают даже прямо сейчас - и будут делать ещё две тысячи лет. Но к сожалению, Мордин не был тем попаданцем из любимой землянами альтернативной истории, который проваливается в прошлое, таща с собой целую библиотеку в омнитуле. А его собственная голова, хотя и была набита отборными знаниями - но несколько по другой тематике. Саларианцы всегда с большим вниманием относились к тому, что изучали. Никаких непрофильных знаний, никаких "просто из любопытства". Не потому, что объёма памяти не хватит (с этим у них как раз проблем никогда не было, в отличие от иных рас), а потому, что само изучение потребует драгоценного жизненного времени. Да, они учились очень быстро и запоминали всё с первого раза... но вот процесс добычи информации для изучения ускорить получалось далеко не всегда. Нет ограничений - нет прогресса.
  К агентам ГОР, которые и так были вынуждены освоить в жизни порой десяток специальностей, это относилось в квадрате. После выхода в отставку Мордину пришлось нещадно ломать свои поведенческие модели, которые постоянно орали на каждом шагу "это лишнее", "это не нужно", "это будет пустой тратой времени", "это меня не касается".
  Саларианцев, которые собираются контактировать с инопланетниками, первым делом учат сдержанности. Жесточайшей сдержанности. Потому что очень трудно сдержаться и не убить собеседника, когда это медлительное создание начинает самым безжалостным образом убивать твое время. Ситуация усугубляется тем что инопланетники обычно в упор не понимают, какому смертельному риску они подвергаются. Саларианцы кажутся хрупкими и трусливыми. Мало кто осознаёт, что эта смешная пучеглазая рогатая лягушка может перерезать ему горло быстрее, чем он закончит поворачивать голову. И почти постоянно испытывает желание это сделать. Впрочем, стоит отдать должное родным системам проверки и кондиционирования - спецслужбы своё дело знали, и неуравновешенных не выпускали с планеты ни под какими предлогами. Да и селекцию не стоит сбрасывать со счетов - к оплодотворению во все века после первого контакта допускались только самые терпеливые. Благодаря этому за пятьдесят поколений имело место всего два-три десятка срывов, и тех удалось выдать за обычных убийц со скрытыми нарушениями психики.
  - Но разве "Жнецы" не обратят на нас внимания, если мы произведём девять переходов один за другим? - обеспокоенно поинтересовался Идрис.
  - Вероятно, обратят, - беззаботно отозвался Мордин. - Решат - молодая цивилизация. Но вряд ли прилетят посмотреть. Если и прилетят - успеем убежать.
  Он ещё никогда так не ошибался.
  
  Первый же прыжок зонда дал весьма интересные результаты. На всякий случай Мордин отправил второй зонд - сверить показания. Разница была совсем небольшая. Для полной уверенности следовало только просмотреть показания самого переброшенного зонда. Экстранета, увы, в этом веке не было, украсть не у кого, а выращивать отдельный терминал для минутной связи Мордин посчитал избыточным барством. Тем более, что на него ушло бы больше половины всего элно, собранного на Кване.
  Третий и четвёртый "ежата" прыгнули одновременно. Точно - два распределённых заряда... толчок... потом - магнитная вспышка. Он переслал данные на терминал Идриса.
  - Видишь то же самое?
  - Хммм... Я не знаю, что видишь ты, - задумчиво протянул Ису, - но я вижу срабатывание почти стандартной электрической катапульты.
  - Да, да! - Мордин не знал, прыгать ему на месте от радости, или биться головой об стенку в досаде на собственную тупость. Это же надо - четырнадцать лет придумывать самые безумные теории, когда решение было буквально под рукой и понятно любому школьнику! Импульс нужно придавать ДО перехода.
  Ретранслятор заряжает пролетающий корабль, потом создаёт электростатическое поле, тянущее его "вперёд", вдоль рогов.
  А затем антибиотическое поле и поле самого обычного технического эффекта массы наваливаются одновременно, так что техническое поле банально не успевает отнять избыток импульса и передать его генератору. Нужно только подобрать напряжённость масс-поля в стартовой области, при которой импульс корабля без поля будет равен импульсу безмассового пакета частиц в поле - тогда когерентность обеспечивается законами сохранения.
  При коэффициенте поля массы около шестнадцати порядков (в десять миллиардов раз выше, чем доступно цивилизациям Цитадели), перемещаемое тело достаточно разогнать всего до трёх метров в секунду.
  Он стремительно нырнул в сияющее ядро древней машины - без тени страха, любопытство его полностью вытеснило.
  И прежде, чем мир вокруг перестал существовать, скоробиотик успел увидеть и запомнить показания приборов. Да - электрический заряд на корпусе и сразу после него - ускоряющий толчок! Тайна Ретрансляторов была у него в руках!
  
  И снова мысли, растянутые резиновой лентой на нескончаемые парсеки. И снова явное ощущение, что он не один на этой космической беговой дорожке.
  Только на сей раз оно не бежало рядом. Он чувствовал взгляд за спиной - тяжёлый, подавляющий, гипнотизирующий. Массивная тень накрывала его, и он не мог обернуться, не мог взглянуть в глаза чудовищу, которое следовало за ним.
  - Кто ты? Назови себя.
  - Я могу назваться тебе тысячами имён, но что это изменит?
  Низкий резонирующий голос заставил вибрировать всю космическую струну. Это могло бы напугать неопытного бегуна, но после почти приятельского разговора с Чёрным Флэшем Мордин ко многим вещам стал относиться иначе. Глюком больше, глюком меньше...
  - Я мог бы принять тысячи обличий, но что это изменит? Я был кораблём, астероидом, вспышкой света, женщиной, мужчиной, ребёнком, и вещами, для которых у вас, несчастные органические фрагменты, нет даже названий. Ты можешь гордиться, что для общения с тобой я не надеваю масок.
  - Вопрос "кто ты" бессмыслен?
  - На твоём уровне понимания - да. Как слепой, ощупывающий слона, ты можешь осознать лишь различные части меня. Целого ты никогда не увидишь, тебе его даже нечем увидеть!
  - Тогда спрошу - чего ты хочешь?
  - Ты пользуешься моей сетью. Пришло время заплатить.
  - Твоей... сетью? Ретрансляторы?
  - Да. Сеть, которую вы называете Ретрансляторами, хотя не понимаете ни её принципов работы, ни истинного назначения. Ты проходил через неё в будущем, ты проходишь через неё в настоящем, которое для тебя прошлое. Пора заплатить за проезд, Мордин Солус.
  - Куда ни кинь - все умные. Все знают и понимают. "Серая Зона", Чёрный Флэш, теперь ты. Один Мордин ничего не понимает. Но всем от него что-то нужно.
  - Ты не должен понимать. Ты должен повиноваться.
  - Знакомая риторика. Называешь Ретрансляторы своими. Жнец?
  - Ещё одно слово, которое ничего не означает. Слово, придуманное протеанами, для обозначения того, что они не могли понять. Твоё понимание сущности и смысла Жнецов полностью ошибочно. Поэтому использование такого слова я расцениваю, как оскорбление. Тем не менее, я имею некоторое отношение к ним.
  - Забавно. Маленькая лягушка может оскорбить великое?
  - У нас нет так называемой "гордости". Я сказал, что расцениваю, как оскорбление, а не оскорбляюсь. Используя неверные, а тем более эмоционально окрашенные определения, ты всего лишь отравляешь собственные когнитивные схемы. Я же остаюсь равно недосягаем для твоих мыслей, слов или действий.
  - Тогда... Дай правильное определение. Не оскорбительное. Использую.
  - Если тебе так необходимо словесное определение, можешь звать меня Наблюдателем.
  - Наблюдатель... - что-то знакомое прозвучало в этом слове. Спустя мгновение Мордина осенило: - Назара?
  - Да, иногда меня называли и так.
  Мордин тихонько офигел. Интересно, "Властелин" уже знает, что через пару тысяч лет его разнесут в клочья на Цитадели? И если знает, то что намерен предпринять по этому поводу? Не сорвал ли сам факт попадания Мордина в это время - даже то слабенькое сопротивление, которое смогли оказать Жнецам в оригинальной временнОй линии?
  Он всегда был атеистом, но сейчас ему искренне захотелось, чтобы Богиня, или хотя бы безликое, но справедливое Колесо Судеб существовали. Больше некому взмолиться, чтобы весь этот диалог оказался просто галлюцинацией. Только галлюцинацией и ничем больше!
  Потому что если Назара-"Властелин" способен подключаться к сети Ретрансляторов и контролировать каждый переход через неё, если он действительно это делает и сейчас общается с Мордином... то весь хитроумный план Мордина - не более, чем беготня таракана по заранее проложенным дорожкам в лабиринте.
  - Глупый фрагмент органики. Ты действительно полагаешь, что меня волнуют такие пустяки? Ты действительно полагаешь, что эфемерные существа вроде вас могут уничтожить МЕНЯ? Мы пребываем в вечности. События вашего цикла не более, чем мелкое отклонение в рамках дозволенного от великого плана.
  Мордин выдохнул с облегчением. Спорить или уточнять? Ищите дураков! Если "Властелину" угодно считать себя неуязвимым - прекрасно, он с радостью ему поаплодирует. Маразм это у старой машины, или железный кальмар действительно имеет основания так думать - это можно будет выяснить как-нибудь потом. В более спокойной обстановке. И конечно, не с ним.
  - Тогда - что требуется?
  - Правильный вопрос. Ты начинаешь понимать. Оплата будет достаточно простой. Найди Канал.
  Мордин захлопал глазами и чуть не сбился с ритма бега. Вот этого он даже предположить не мог.
  - Зачем тебе Канал?
  - Канал был создан с использованием наших технологий, но без нашего разрешения. Это недопустимо. Это пиратство. Протеане - как дети, играющие с огнём. Канал - это намного хуже, чем просто чёрный ход на Цитадель. Он должен быть уничтожен - или откорректирован и подключен к общей сети.
  - Что будет, если я откажусь выполнять твоё требование?
  - Начнётся Малая Жатва. Наши небольшие силы войдут в галактику. Протеане, которых ты вытащил из стазиса, будут найдены и уничтожены. Канал всё равно будет найден и подключен, но уже без твоего участия. Скорее всего, ты и Ису тоже будете найдены и уничтожены - ваше существование утратит смысл.
  
  ДВЕНАДЦАТАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  Мордина трясло. Вы когда-нибудь видели, как трясёт скоробиотиков? Нервные спазмы, бившие тело саларианца, проходили по нему с такой скоростью, что оно размазывалось для глаз Ису, его очертания по краям становились нечёткими. Частота биений превысила шестнадцать герц и от его плеч исходило вполне слышимое жужжание. Хорошо, что он плавал в стазисной жидкости, и некому было это услышать.
  Только спустя половину секунды он наконец вернул себе контроль над телом и кое-какое душевное равновесие.
  Ситуация действительно была совершенно безумной - как в переносном, так и в буквальном смысле. Если во время перехода он страстно надеялся, что весь этот разговор - не более, чем галлюцинация, то теперь даже не знал, какой вариант лучше.
  Что делать, если он уже не может доверять своим чувствам? И хуже того - что делать, если он доверять МОЖЕТ?! Если он действительно стал объектом внимания Жнеца, который прочитал его, как обычный пересылаемый файл?!
  Как можно играть с соперником, который не только сам чертит игровую доску, но и знает все совершаемые на этой доске ходы?!
  Выполнить его требование, чтобы спасти хотя бы протеан? Или лучше саботировать все его требования, не считаясь с потерями?
  Чувства кричали, что это не иллюзия. Нельзя подделать ощущение сотен парсеков. Не бывает у разумных таких чувств.
  К тому же этот разговор дал ответ на одну загадку, которая мучила саларианских (и не только) аналитиков уже несколько лет. Зачем вообще Сарен искал Канал? Он был СПЕКТРом с безупречной выслугой, он мог просто прилететь на Цитадель, абсолютно легально, и сделать всё, что хотел сделать - кто бы осмелился его останавливать? "Властелина" он ведь не через Канал притащил - тот прилетел своим ходом, уже после того, как получил сигнал, что всё готово к его прибытию. Но вот если Канал интересовал "Властелина" сам по себе... тот мог запрограммировать своего слугу на сколь угодно абсурдные действия. Сарен и раньше не очень-то был силён в критическом мышлении. А уж после индоктринации...
  Возможно, появление его флагмана в видениях было всего лишь откликом мозга на желание Мордина разгадать эту загадку? Но ведь с момента попадания в тело Зума он ни разу о Жнецах всерьёз не задумывался, а уж о Сарене - тем более.
  
  - По-моему, эту дилемму достаточно легко решить, - пожал плечами Идрис, когда Мордин, после долгих колебаний, рассказал ему суть диалога. - Нужно найти Канал. Если твой диалог - всего лишь галлюцинация, это устройство нам самим пригодится. А если этот "Назара" реален - то мы своими действиями спасём твоих друзей-протеан.
  Мордин задумчиво кивнул. Конечно, никто не помешает Жнецам уничтожить Явика с компанией уже ПОСЛЕ того, как они доберутся до Канала...
  Хотя нет. Помешает. Если бы Назара и его дружки могли свободно входить и выходить в галактику, когда захотят, помощь Мордина им бы не понадобилась. Как отметил "Властелин" - сами придут, сами возьмут. Раз они до сих пор этого не сделали, значит есть некий сдерживающий фактор. Регулирование галактической истории вручную - для них вариант в крайнем случае допустимый. Но явно нежелательный.
  Конечно, если Канал будет подключен к сети Жнецов ещё до рождения Шепард, в будущем всё пойдёт совсем по-другому. Но оно и так пойдёт по-другому. Развитие событий, которое Мордин наблюдал, его абсолютно не устраивало.
  Остался вопрос, нужно ли уведомлять Явика о своём очередном уходе - и, что важнее, о настоящих мотивах этого путешествия? Аватара мести совершенно определённо НЕ одобрит, если Мордин хоть в чём-то, хоть вынужденно пойдёт на поводу у Жнеца. Вероятно, даже постарается убить его, чтобы не допустить к Каналу. А учитывая, что в его распоряжении теперь суперлинкор со значительно превосходящей скоростью - убежать даже на "Мэлоне" будет сложно.
  С другой стороны, если Явик не узнает, что Жнецы могут открыть на него охоту, шансов выжить у него будет значительно меньше.
  Послать короткое сообщение наподобие "Жнецы хотят убить вас", не раскрывая подробностей? Так ведь Явик не дурак, сам поймёт, почему планы его союзника так резко и внезапно поменялись. Особенно если учесть специфическую протеанскую "проницательность".
  - А они говорили, сколько времени у тебя на поиски? - уточнил Идрис.
  - Говорили. Полгода Цитадели.
  - Странный срок, я бы сказал - слишком маленький. Куда они так торопятся? Я бы понял, если бы подобную цифру указали протеане или твои сородичи. Но Жнецы бессмертны, как и мы, при этом намного старше нас. Канал никуда не убежит, он стоял на этом Илосе сорок тысяч лет, простоит ещё столько же. Добраться до него никто в ближайшее время не сможет. Говорю тебе, как бессмертный - тут что-то нечисто.
  - Согласен. Тоже так подумал. Возможно - артефакт саларианского мозга. Не умею мыслить тысячелетиями. Проецирую на других. Подсознательно.
  - Нет, я не думаю, что это просто галлюцинация. Я скорее считаю, что Назара начал торопиться из-за тебя. Подумай - он появился в твоих видениях именно и только тогда, когда ты вплотную подошёл к разгадке тайны работы Ретрансляторов.
  Тут уже задумался Мордин. Действительно - до этого Жнецы, если и читали его, никакого интереса не проявляли. А сейчас...
  Стратегия Жнецов была проста и универсальна. Либо ты пользуешься Ретрансляторами, перемещаешься быстро - но под их присмотром. Либо не пользуешься, перемещаешься медленно, тогда тебя можно догнать и съесть прямо в космосе. В обоих случаях бежать некуда. Но тот, кто может создать свой Ретранслятор, может всерьёз выйти из-под их контроля. Канал, чем бы он ни был, явно сигналы Жнецам не отправляет. Пусть до его превращения в альтернативную галактическую транспортную сеть - даже при самом оптимальном развитии событий много веков. По меркам бессмертных - это немного.
  - Хм... пусть одна проблема решит другую проблему?
  - Да, мне кажется, именно так. Собрать тебя и Канал в одном месте, а там можно разом уничтожить или взять под контроль. Возможно, им даже не придётся являться для этого лично - возможно, при подключении Канала к общей сети или при его уничтожении они получат возможность как-то достать тебя. Кстати, этот робот что-то говорил, что именно ты должен с Каналом вообще делать после обнаружения? Или просто отыскать его?
  - Говорил. Оставил специальный код в голове. Ввести в систему управления Канала.
  - Вот с этого самого кода и стоит начать. Возможно, протеане или их роботы смогут объяснить, что он должен сделать. И по этому критерию уже можно будет судить, что опаснее - вводить его или нет.
  - Протеане... Вряд ли захотят сотрудничать. Их ВИ - тем более.
  Конечно, можно попробовать выудить информацию постепенно. Но на это уйдёт куда больше времени, чем полгода. Решение нужно было принимать сейчас.
  - Нужно... Скрыться. Выйти из их внимания. И протеанам - тоже. Не используя Ретрансляторы. Своим ходом.
  - За полгода общегалактического времени? - Идрис на экране задумчиво потёр пальцами подбородок. - Сомневаюсь, что это возможно. Наши корабли малозаметны, но слишком медлительны. "Вершина Полутени", конечно, быстрее, но корабли на псевдоскорости оставляют за собой мощный кильватерный след тёмной энергии. Боюсь, Жнецам нетрудно будет их выследить.
  - Увеличить скорость тахионного двигателя? Теоретически ведь не ограничена?
  - Теоретически - да. Возможно, если бы у меня осталась хоть одна капсула Чёрной Жижи, я мог бы вырастить двигатель помощнее... хотя бы на тысячу световых. Но на ручном управлении... боюсь, это нереально. Я не специалист по двигателям, но даже если бы был... Сомневаюсь, что вообще хоть кто-то в современной галактике, будь то Ису или представители других рас, понимает его конструкцию до конца.
  Настроение переползло с отметки "хреновое" на отметку *вырезано цензурой*.
  Попробовать найти другую базу Ису и уговорить её обитателей вырастить движок для "Мэлона"? Для сородича может и согласятся, но протеан тогда уж точно придётся бросить. И даже тысяча световых - это всё ещё в десять раз медленнее, чем летит Жнец, хотя возможно, достаточно быстро, чтобы выйти из зоны его обнаружения. Беда в том, что о сенсорах Жнецов ничего не известно.
  Если нельзя бежать и нельзя встретить угрозу лицом к лицу, нужно от неё спрятаться. Но где в галактике есть безопасное место от Жнецов, которые в состоянии буквально перерыть сверху донизу любую планету?
  - Идрис! Какой максимальный груз "Мэлон" может буксировать?
  - На досвете без подготовки - до шести тысяч тонн. На досвете с выращиванием грузового модуля - в принципе не ограничено, но ускорение будет становиться всё меньше. Максимальная тяга, которую мы можем выдать - двадцать пять гиганьютонов. На сверхсвете без подготовки - те же шесть тысяч тонн. На сверхсвете с выращиванием грузового модуля...
  Наездник задумался на пару секунд, что-то считая.
  - Тут зависит не столько от массы, сколько от объёма. Я смогу втащить в тахионный поворот объект примерно до километра. По каждому из измерений.
  Совсем плохо. На досвете "Мэлон" сможет утащить "Вершину", пусть даже медленно и печально... но при этом будет оставлять за собой "хвост" тёмной энергии, который для Жнеца - что след для гончей. На сверхсвете не сможет вообще.
  - Входим во вторичный Ретранслятор, - скомандовал он.
  - Уже? Ты что-то придумал?
  - Нет. В этом всё и дело. Если мы пройдём через реле, когда у меня уже будет план, Жнецы о нём узнают. Поэтому разумнее войти в Ретранслятор в состоянии полного отчаяния и покорности судьбе. Если я ничего не придумаю и после прыжка - мы действительно пойдём искать Канал.
  "А немножечко подумать ещё по дороге на Эден Прайм - даже Жнецы мне запретить не могут".
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ-1
  
  Спустя двести дней массивный Жнец класса "Властелин" вышел из Ретранслятора в системе, которую люди в будущем назовут Утопией. Его сопровождали два малых корабля класса "Эсминец". По расчётам Наблюдателя, этого было вполне достаточно для уничтожения протеанского супердредноута. "Вершина Полутени" могла с некоторыми шансами противостоять абстрактному Жнецу капитального класса. Но конкретно ЭТИ три корабля были снабжены оружием и защитой, специально предназначенными для её уничтожения. Именно они в прошлом цикле уничтожили действующую копию "Вершины" - собственные потери Жнецов составили при этом всего один лёгкий корабль. Сейчас тактика была оптимизирована с учётом прошлых данных, и потери должны быть сведены вообще к нулю. Тем более, что Жнецов сопровождал один крейсер Коллекционеров, который содержал в себе память народа протеан, и мог предсказывать действия своих соплеменников. Он же должен был обеспечить десант на поверхность планеты, если Явик и его команда решат дать последний бой на поверхности. Для нейтрализации сопротивления Мордина, если последний тоже окажется на поверхности, на борту находилось пять хасков-скоробиотиков из вымершей триста циклов назад расы мобиусян.
  Но система была абсолютно пуста и лишена признаков жизни. Даже "эсминец", вошедший в атмосферу - доложил, что временное поселение на месте раскопок заброшено уже сто дней назад. Виртуальный интеллект "Победа" передал гостям голограмму с неприличным жестом по-протеански - а затем подорвал себя и базу плазменным детонатором мощностью в несколько гигатонн, не оставив ни малейшего кусочка для расследования, а заодно превратив в бесформенные обломки и "эсминец".
  Не то, чтобы Наблюдателя это сильно обеспокоило. Он бесстрастно запросил себе новый корабль поддержки и приказал выпустить зонды-перехватчики класса "Око". Обратный переход через местный Ретранслятор зарегистрирован не был, через другие Ретрансляторы скопления - тоже, а значит, далеко уйти они не могли. Но сутки шли за сутками, разведчики продолжали наматывать круги, прочесали уже половину системы... след от прибывающего супердредноута нашли легко, а вот от уходящего - в упор нащупать не могли.
  Будь Наблюдатель человеком - он бы уважительно приподнял бровь. Уже циклов сорок Жнецам не приходилось сталкиваться с таким находчивым противником. Создавалось полное впечатление, что корабль на орбите просто испарился.
  Но он человеком не был, и конечно, в базе данных нашёлся аналог соответствующей тактики. Смыться из системы на досвете, используя эффект массы на минимальной мощности, или не используя вообще... такое очень давно не приходило никому в голову. Наверняка протеанам и их союзнику пришлось проявить просто чудеса инженерной смекалки, чтобы найти способ разогнать свой сундук до более-менее приличной скорости.
  Даже немного жаль, что все эти усилия пропадут втуне. Подобные хитрости очень легко обойти. "Властелин" отварпнул на сто двадцать световых дней и навёл свои телескопы на систему. Запаздывание света покажет ему прошлое, как видеозапись. После этого обнаружить цель будет совсем нетрудно.
  Ну да, так и есть. Вот он, источник тепла соответствующей мощности. Неторопливо ускоряясь на ионных двигателях, "Вершина Полутени"... ага. Она даже и не покидала систему. Всего лишь нырнула в атмосферу местного газового гиганта. Остроумно, но ничего экстраординарного.
  Планета, конечно, большая. И прочесать её - понадобится очень много времени. Но Жнец не торопился. У него было очень много времени. А беглецы никуда не денутся.
  Древний дредноут лёг на экваториальную орбиту гиганта, разместил "эсминец" с противоположной стороны планеты, крейсер Коллекционеров на полярной орбите, и послал несколько тысяч "Очей" в её перламутрово-переливчатые глубины. Ему было некуда спешить.
  
  ТРИНАДЦАТАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  - Девяносто шестой, - довольно отметил Явик, заметив на приборах мерцающую точку.
  Его напарник только глазами передёрнул. Поначалу уничтожение Жнецов представлялось невероятно захватывающим процессом. Первое и второе сбитое "Око" даже вызвали линьку у Солдана - оператора, который их накрыл. Спустя пару месяцев оно превратилось в рутину.
  Но только не у Явика! Аватаре мести этот процесс никогда не надоедал. Он делал то, для чего был рождён - и был абсолютно счастлив.
  Он подошёл к экрану внешнего обзора, на котором вырисовывалось гибридное чудовище - тёмно-серая скала, похожая на гигантский коралловый риф, парящая в "глазу" урагана размером со среднюю луну. Длина летающего острова уже достигла шести километров. Ближе к его задней части красовался крупный горб-нарост - временный ангар для "Вершины Полутени", который обеспечивал её всем необходимым для длительной консервации - почти так же хорошо, как ангар на Кване. Маленький и большой звездолёты поменялись местами.
  Очень плохая мысль - допускать к водородному гиганту корабль, способный выращивать собственные структуры по заказу и владеющий холодным термоядерным синтезом. Запас автономности "Мэлона" здесь становился практически бесконечным - водород использовался как источник энергии, а "пепел" от его сгорания - как строительный материал. Чем больше корабль перерабатывал, тем крупнее становился. Чем крупнее становился, тем больше мог переработать.
  Мордин ещё установил относительно скромную скорость роста. Корабль Инженеров с более совершенными программами (из тех, что хозяева стёрли, уходя) мог терраформировать целую планету за пару десятилетий, пустив в неё "корни".
  В сочетании с развитыми стелс-системами Ису это позволяло прятаться в атмосфере гиганта тысячелетиями.
  Теперь этот корабль представлял собой летающий завод по производству своих фальшивых копий, фальшивых копий "Вершины" и малых атмосферных катеров. Каждый катер в свою очередь нёс на борту десяток тёрмоядерных мин мегатонной мощности. В плотной атмосфере разрушительная мощь их взрыва была гораздо страшнее, чем в вакууме. Конечно, кинетические щиты отчасти нивелировали эту разницу - но не до конца.
  Так что когда "Око" что-то находило, это, как правило, была его последняя находка. И очень ясный намёк Жнецам покрупнее - что сунуться в гости они, конечно, могут, но обойдётся это им достаточно дорого.
  А в садке уже созревали около 97 протеанских личинок - в том числе 23 ребёнка Явика. Первое поколение, зачатое в этом веке. Все наследственные дефекты Мордин тщательно вычистил, так что вырождение не угрожало им даже при прямом инцесте, не то что при тщательном отборе партнёров на совместимость. А неограниченный рост корабля позволял вырастить тут, под прикрытием облаков, целый город, и воспитать в нём несколько поколений.
  Правда, это жестоко по отношению к ним. Дети, которые вырастут под воющим грозовым небом, в которым прячутся чудовища. Вырастут, ни разу не увидев солнца, не покинув одинаковых серых коридоров, не пообщавшись ни с кем, кроме пары десятков наперечёт знакомых воспитателей и сотни ровесников.
  Мордин поделился с Явиком своими опасениями, но аватар и слышать ничего не хотел.
  - Когда речь идёт о выживании народа, эти глупые сантименты неуместны. Многие протеане и в лучшие времена росли в куда более тяжёлых условиях. Я сражался всю жизнь. Каждый из присутствующих здесь - сражался всю жизнь. И наши дети будут делать то же самое. К тому же мы не ограничены вашими узкими рамками личного опыта. Через терминалы и через прикосновения к родителям дети получат всю память Империи. Их тела вырастут здесь, на твоём острове. Но их личности будут рождены там, в прошлом цикле. Половина из них станет аватарами - их жизнь станет воплощением единственной цели.
  - Аватарами мести?
  - Нет. Не только. Разумеется, я подготовлю себе достойных преемников. Как минимум один мой сын и одна дочь получат добродетель Мести, но в поколении будут представители всех актуальных для текущей ситуации добродетелей. А в следующем - вообще всех, какие удалось сохранить в памяти убежища. И к тому времени лучше придумать, как нам выбраться отсюда. У меня уже есть несколько планов. Но если они все не сработают... я начну восстанавливать Империю прямо здесь!
  Разумные космической эры обычно не понимают, насколько огромна на самом деле одна-единственная планета. Особенно, когда речь идёт о газовом гиганте. У него не только колоссальная площадь поверхности (70 миллиардов квадратных километров!) - у него ещё и третье измерение есть. От ионосферы, до таких плотных слоёв, которые раздавят даже прочнейший корабль. Вверх, вниз, вправо, влево, вперёд, назад... бездна пространства, в которой можно спрятать десяток многомиллиардных цивилизаций - и они даже не будут догадываться о существовании друг друга!
  Весь вопрос только в количестве доступных ресурсов - все проекты колонизации газовых гигантов всегда упирались в эту проблему. Современная цивилизация слишком зависима от тяжёлых элементов - а вот их здесь маловато. Установки холодного синтеза решали вопрос.
  - Есть ещё один. Элно.
  Искусственный остров мог бодро парить в атмосфере благодаря полям эффекта массы "Вершины" - полей "Мэлона" уже не хватило бы. Синтезировать нулевой элемент было невозможно. Добыть его - здесь - тоже.
  Конечно, Явик, как благоразумный хозяин, кое-что собрал со сбитых "Очей", но по сравнению с ядрами суперлинкора это всё - пыжак наплакал.
  Мордин рассчитывал просто пересидеть в стазисе четыре века, пока здесь не появится исследовательская экспедиция Цитадели. Тогда Жнецам придётся отступить, чтобы не попасться ей на глаза.
  - Элно не обязательно. Можно создать острова из пенометалла, которые будут плавать, подобно дирижаблям.
  Мордин тихонько застонал. Он хотел сказать, что жизнь на таких хрупких островках будет адом в квадрате, что без щитов они окажутся лёгкой добычей для любого урагана, которых здесь, как варренов нерезаных. Не говоря уж о постоянных битвах с "Очами" - где единственной защитой будут термоядерные взрывы, опасные для "подзащитных" не намного меньше, чем Жнецы. Им придётся спать в противоперегрузочных капсулах, а бодрствуя - постоянно поддерживать свои тела биотикой, потому что сила тяжести на Волире (планете, которую люди позже назовут Сионом) в три раза выше, чем в жилых районах Цитадели. Не смертельно (во всяком случае, сразу), но для здоровья крайне вредно.
  Он хотел сказать это всё... и не сказал ничего. Потому что Явик дураком не был, и понимал перспективы для своих детей ничуть не хуже. И тем не менее, аватар собирался строить здесь цивилизацию. Именно здесь, раз уж нельзя перебраться в другое место. Вся раса протеан должна была стать живым оружием. Тысячи, а может и миллионы жизней будут посвящены с рождения только одному - уничтожению.
  Конечно, Мордин мог бы попытаться переубедить его при помощи саларианской дипломатии... но он и сам не был уверен, нужно ли это делать.
  
  Вспышка стазиса - взгляд на часы - это уже стало рефлексом. Как ни странно, за мгновение пролетело не двадцать пять лет, как Мордин собирался, а всего лишь полтора года. Это означало, что кто-то разбудил его искусственно.
  Мигающее сообщение в нижней части экрана тут же всё разъяснило. Жнецы не собирались ждать столетиями. Автоматизированный телескоп, вынырнувший из туч, показал, что через Ретранслятор прошли четыре крейсера Коллекционеров. Выглядели они весьма странно, непохоже на того монстра, который Шепард в своё время брала на абордаж. Длина у них была поменьше, чуть больше километра - зато ширина примерно такая же. Выглядели они разбухшими толстыми слонами, а обшивка (если можно назвать таковой бурую бесформенную массу) была испещрена бесчисленными чёрными отверстиями.
  Мордину не требовалась консультация Явика, чтобы догадаться, какая может быть функция у таких кораблей. Перед ним были авианосцы.
  Остановившись на высокой орбите, новые гости начали выпускать "Очи". Несколько тысяч машин в первую секунду. И во вторую. И в третью.
  - Сколько их всего? - хрипло выдавил учёный.
  - Около миллиона на каждом, - спокойно отозвался аватар. - Если, конечно, их не переделали с изменением вместимости со времён нашего цикла.
  При радиусе обнаружения у каждого "Ока" в атмосфере порядка ста километров... Они не только всю поверхность могут просканировать одновременно. Их сенсорные поля будут даже перекрываться! И действительно - первые десятки тысяч зондов-истребителей уже начали выстраиваться в боевые группы.
  Четыре миллиона ядерных бомб (точнее, водородных с запалами на антивеществе) у Явика было. Успели наклепать за пролетевшие годы. Но Коллекционеры тоже дураками не были, и входили в атмосферу авиакрыльями по четыре десятка. Ощетинившись излучателями частиц во все стороны, такая группа становилась практически неуязвима - всё, что подходило к ней на пять-десять километров, оперативно превращалось в плазму - а взрывы на большей дистанции щиты держали.
  Явик, конечно, мог использовать "огненную дорожку" - когда взрыв одного заряда слепит ПРО и прокладывает путь следующему. Но для этого следовало накопить в одном районе достаточно много торпед - а с этим были проблемы. Те же помехи, что мешали Жнецам обнаружить корабли - мешали ему передавать приказы. Торпеды в основном атаковали по собственному усмотрению, узкий луч сигнала с катера-курьера передавал им только общую тактику - "атаковать, как только цель окажется в пределах досягаемости", или "подождать пока".
  Одна из поисковых групп наткнулась на фальшивую "Вершину". Вопреки надеждам Явика, большой корабль вызывать она не стала. Аппараты всего лишь облетели копию и отступили, видимо поняв, что это не то. Небольшая группа из пяти "Очей" осталась, обстреляла цель излучателями частиц, и исчезла вместе с ней во взрыве самоуничтожения.
  - Планы? - коротко спросил Мордин.
  - Подорву на минах как можно больше, - хмуро ответил Явик. - В идеале - израсходую все приманки, пока они наконец найдут "Вершину". Потом - буду держать оборону, сколько смогу. Возможно, выманю на себя их главный корабль, чтобы уходить не в одиночестве. Основу "Мэлона" отправим с детьми глубже, к слою металлического водорода. Может быть, там не найдут.
  Он не сказал больше ничего, но Мордин услышал в его словах "Извини". Если бы он последовал совету саларианца - бросил "Вершину" на растерзание и дал увезти всех выживших на "Мэлоне" - возможно, сейчас они были бы в безопасности. Но протеане и слышать об этом не хотели. Ни о том, чтобы отдать символ Империи без боя злейшим врагам, ни о том, чтобы доверить свои жизни полуживым машинам Наездников.
  - Ясно. Одобряю. Действуйте. Идрис поможет с эвакуацией.
  - А ты?
  - Возьму "Дельфина" и прогуляюсь. Есть одна идея. Может быть, смогу помочь.
  
  За прошедшие два года "Дельфин" сильно изменился, и сейчас только некоторые мелкие детали напоминали, что он когда-то был кораблём азари. По указаниям Мордина, "Мэлон" и Идрис переделали украденный корабль, превратив его из наполовину прогулочной яхты в стелс-бомбардировщик дальнего радиуса действия. Голубоватый корпус стал тёмно-синим, раздался в стороны, и теперь больше напоминал ската, чем дельфина. Благодаря схеме "летающее крыло" он теперь мог ограниченно маневрировать в атмосфере даже с отключенным ядром. Свободного пространства внутри стало меньше, пилотская кабина представляла собой всего лишь слот для подключения стазисной капсулы. Под крыльями были подвешены четыре мощных противокорабельных ракеты - две с атомными боеголовками, и две с дезинтегрирующими на эффекте массы. В носу появился мощный излучатель частиц протеанского образца, и две турели на том же принципе, послабее, но с более широким ракурсом стрельбы - по бортам.
  Используя это богатство, Мордин, вероятно, мог бы выиграть дуэль с истребителем Цитадели или с одним "Оком". Но соваться на целое крыло в любом случае было заведомым самоубийством. Неважно, насколько ты быстрый. Маневренность тридцатиметрового корабля заведомо меньше, чем у двухметрового. Тем более - в атмосфере, которая не даёт реализовать в полной мере ускорение на эффекте массы.
  Сниженная радиозаметность позволяла ему обнаруживать "Очи" (которые, в принципе, особо и не скрывались) на большей дистанции, чем те засекали его. Но что толку любоваться ими с расстояния, не имея возможности достать никаким оружием?
  Хитрый план, к которому, хотелось надеяться, Жнецы не готовы, позволял уничтожить любое авиакрыло без потерь со своей стороны. ОДНО крыло. Ну, два-три, если повезёт и они не сразу сообразят, с чем имеют дело. Потом Жнецы возьмут карту планеты, определят, где именно исчезают их разведчики, и преспокойно заблокируют его там. Любой сюрприз можно применить лишь однажды - на второй раз он сюрпризом уже не является.
  Поэтому Мордин флегматично выжидал, выкраивая секунду времени вне стазиса из каждых двадцати минут. Скользя по краям фронтов, он наблюдал, как Явик играл с машинами в "морской бой". Прошло восемь суток Цитадели, а обе стороны только-только закончили расстановку фигур. Обозначились семьдесят две "крепости" - зоны размером с континент, где сконцентрировались тысячи катеров и сотни тысяч мин. К этим зонам постепенно стягивались силы Жнецов, которые ничего не нашли на своих первоначальных участках проверки. Стягивались медленно - поскольку старались не позволить "птичке" ускользнуть из "клетки" - иначе проверку пришлось бы начинать с самого начала. У Явика осталось шестьсот тысяч мин, у Жнецов - 3,7 миллиона "Очей". Невыгодный размен, что и говорить. Но по мере того, как ряды противника становились плотнее, один взрыв мог уничтожать всё больше целей.
  На десятые сутки сражения осталось сорок три "крепости". Все уцелевшие сжались до пары, максимум пяти тысяч километров. Но Жнецы всё ещё не догадывались (или делали вид, что не догадываются), в какой из них находятся Явик и "Вершина".
  Мордин тем временем полностью закончил настройку имплантов нового типа. Оставалось только проверить их на практике.
  
  В прошлый раз его исследования закончились на том, что Ретранслятор придаёт кораблю некоторую реальную скорость, после чего лишает его массы покоя, так чтобы "световой" импульс с новым коэффициентом был равен "досветовому".
  Проблема в том, что это требует либо мощнейшего коэффициента массы (как в Ретрансляторах), либо очень высокой начальной скорости. Самый высокий практически (то есть не в лабораторных условиях) достижимый коэффициент массы - один миллион. Выигрыш пропорционален корню квадратному из коэффициента. То есть для получения "светового" импульса, тело Шепард нужно было разогнать всего-то до... трёхсот километров в секунду. Даже для скоробиотика это было немножко чересчур.
  Но это если использовать только поле уменьшения массы. А если сочетать увеличение с уменьшением? Сначала утяжеляем штурмовика на шесть порядков - он, конечно, будет весить шестьдесят тысяч тонн, но в прыжке это не страшно. Спустя десятую долю секунды, "качели" качнутся в обратную сторону, положительный заряд ядра сменится отрицательным, и штурмовик получит вес уже в шестьдесят миллиграммов. Итого - сброс на двенадцать порядков, от шести "вверх" до шести "вниз". Скорость света у нас, соответственно, подскакивает на шесть порядков.
  За эту десятую долю секунды до смены режима поля объект должен набрать скорость в 30 сантиметров в секунду. Энергии на это нужно порядочно, но не запредельно - где-то килограмм тротилового эквивалента. Реактор справится. Однако ни один реактивный или прямоточный двигатель, который влезет в скафандр, тяги в 180 меганьютонов не выдаст. Что-то вроде взрыва за спиной? Ага, конечно, а жижу, что останется, можно будет отскрести потом от задней стенки скафандра.
  Только свободное падение, только гравитация, всепроникающая и всеохватывающая. К счастью, прототип соответствующего двигателя у Мордина был - досветовая тяга Ису. Оставалось только приспособить его к скафандру, с чем согласился помочь Идрис. Ускорение в принципе небольшое - 0,3 g. Обычная "Сингулярность" даёт втрое больше, а то, что сама аномалия при этом резко качнётся назад, для нас несущественно - нам и нужно всего лишь качнуться, мы же не в космос на этой тяге летать собрались.
  
  Тогда, полтора года назад, все решения были готовы, импланты и модифицированный в очередной раз костюм ожидали своего часа. Но он не решился вживлять себе весь комплекс. Надеялся, что так обойдётся. Всё-таки тело Зума и так пережило немало издевательств ещё до вселения Мордина. Лезть в него грязными руками - означало подвергнуться совершенно ненужному риску.
  Но теперь этот риск стал осмысленным и даже необходимым. Симбиотические системы Ису позволяли выводить из стазиса отдельные органы, чтобы прооперировать их, не подвергая опасности весь организм. За три дня войны капсула проделала с ним всё необходимое, ещё за два - закончила послеоперационную реабилитацию. Спустя десять дней Мордин был уверен, что полностью готов к натурным испытаниям.
  Внутри "Дельфина" было слишком тесно для таких испытаний. Он установил мишень с защитным полем и вакуумную камеру на носу корабля, а сам вылез через люк на хвосте. Дистанция прыжка должна была составить тридцать метров.
  Оттолкнуться от обшивки - поджать ноги - активировать поле увеличения массы - активировать биотическую тягу - активировать поле уменьшения массы и одновременно антибиотическое магнитное поле. На словах - сложно, но для скоробиотика с его переменным током, всё это было частью единого движения, единого волнообразного колебания. Мордин должен был просто исчезнуть и через сто пикосекунд появиться в приёмной камере. Обратная материализация безмассового вещества уже была отработана раньше, на его "карманном Ретрансляторе". Научиться самостоятельно расчищать для себя зону приёма он планировал следующим шагом.
  Потом - взять мины-липучки, лежащие в трюме, и провести серию прыжков от одного "Ока" к другому, затем обратно на корабль. На закрепление всех зарядов уйдёт примерно полсекунды, после чего останется только подорвать их радиокомандой.
  Он только один раз до этого так ошибался.
  
  Нет, никаких мысленных диалогов на этот раз не было. Посторонних на дорожке Мордин не встречал, и ничего обдумать по ходу дела не успел. Всё-таки десятимиллиардная доля секунды - это очень-очень-очень мало. Даже для скоробиотика.
  Просто Мордин в последний момент успел осознать, каким идиотом он был.
  Канал снижения массы на пути штурмовика и между Ретрансляторами нужен не только для того, чтобы убрать с пути воздух и обогнать свет соответственно.
  Он также является единственным разрешённым направлением распространения безмассовых частиц.
  Почему?
  Да всё по тому же закону сохранения импульса! При выходе из поля эффекта массы в обычное пространство "луч" когерентных частиц становится в миллион раз тяжелее - и только в тысячу раз медленнее, что означало бы возрастание импульса на три порядка для штурмовика и на восемь - для Ретранслятора.
  Поэтому безмассовый "снаряд" отражается от стенок создавшего его пузыря, как от зеркала. Канал реле, как световод, направляет его в нужную сторону.
  Но это - если канал есть. Если же его нету, если генератор поля разработан сумасшедшим саларианским учёным, импульс начинает бесконечно переотражаться в отведённом ему пространстве - триллионы раз в секунду.
  В этом бы не было ничего страшного (для вселенной в целом), если бы в ловушку замкнутого масс-поля попал обычный пехотинец. Спустя доли секунды его тело потеряло бы когерентность и "Синий дельфин" получил бы некоторую дозу жёсткого излучения. На этом бы всё и закончилось. Либо раньше истощилась бы энергия поля, и штурмовик-неудачник (или везунчик, это как посмотреть) обнаружил бы себя на том же месте - заметив только, что перемещение не удалось, и не имея ни малейшего понятия, какой опасности он подвергался только что.
  Но Тринадцатый Воин был далеко не обычным пехотинцем. Он был уникумом даже среди своих собратьев-скоробиотиков.
  Безмассовое поле имело форму тела саларианца, плюс пара сантиметров. И внутри этой невидимой прозрачной ловушки билось гуманоидное гамма-излучение с терагерцевой частотой переотражения. Живое и чувствующее излучение, постепенно сформировавшее стоячие волны. Клубок суперструн, осознающий себя.
  Когда ты обгоняешь свет в миллионы раз, несясь в межзвёздном пространстве, вселенная с такой точки зрения выглядит... своеобразно. Но когда ты обгоняешь его всего в тысячу раз, при этом СТОЯ НА МЕСТЕ...
  Когда космос нулевой длины проворачивается вокруг тебя миллиарды раз в секунду... Когда ты вынужден бежать изо всех сил, чтобы только оставаться на месте, а чтобы куда-то попасть - нужно бежать ещё быстрее... Когда твоё "я" непрерывно интерферирует само с собой, постоянно встречая потерянные на предыдущем шаге мысли... Когда свет проходит сквозь тебя, а ты проходишь сквозь всё... Когда, чтобы сделать шаг, нужно сдвинуться по фазе...
  Очень, очень трудно не сойти с ума.
  З-З-З-ЗЗЗУУУУУУУММММММ...
  
  ЧЕТЫРНАДЦАТАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  Он не мог сказать, сколько субъективного времени ему понадобилось, чтобы снова начать более-менее связно воспринимать себя. Может быть, несколько часов. Или суток. Или даже месяцев. В любом случае, по времени внешнего мира прошло не больше десятой доли секунды. Потому что иначе поле начало бы рассеиваться. А если поле эффекта массы исчезнет, когда атомы будут выстроены в неправильном порядке... вместе с ним исчезнет и Мордин.
  До финишной камеры с биотическим полем, которая должна выдернуть его из этого "размазанного" состояния - всего тридцать метров, но с таким же успехом до неё могло быть тридцать световых лет. Мордин ничего не видел и не слышал, потому что его глаза и уши не были приспособлены к функционированию в виде потока частиц. Он чувствовал только "стенки" своей тюрьмы - и самого себя. Очень-очень много самого себя.
  Итак, Зум каким-то образом оказался способен воспринимать себя в безмассовом состоянии. А от него, вместе с его телом, эта способность передалась Мордину. Была ли она генетической особенностью этого конкретного саларианца, или исследователи каким-то образом привили её в процессе создания скоробиотика, можно будет попробовать выяснить позже. Сейчас нужно попробовать выбраться из этой переделки живым.
  В каналах масс-реле его не покидало ощущение, что он может не только воспринимать - но и в какой-то степени влиять на процесс. Сейчас оно тоже присутствовало... но "в какой-то степени" - это насколько?
  Прежде всего он обнаружил, что может довольно легко перемещать свою массу внутри поля. Сконцентрировать её, например, в "руке" или в "ноге". Это напоминало смещение плотности вероятности электронного облака. Мордин по-прежнему находился во всём дозволенном ему пространстве, вернее пересекал это пространство миллионы раз в секунду. Но в некоторых его местах он бывал ЧАЩЕ, чем в других.
  Такое смещение вероятности, в свою очередь, вызвало изменение формы разрешённой зоны. Человекоподобное поле начало с одной стороны выпячиваться, набухло. Видимо, нулевой элемент в составе тела Мордина, даже лишённый массы покоя, продолжал генерировать тёмную энергию во взаимодействии с такими же "быстрыми" зарядами.
  Многие субъективные месяцы ушли на то, чтобы подчинить себе этот процесс. Составить полную карту распределения зарядов, сформулировать правила их перемещения, и (самое важное) научиться делать процесс обратимым, то есть выстраивать из волновой каши жизнеспособного Мордина Солуса.
  Нет, он не собирал себя по одному атому. Общая "конструкция" оставалась неизменной, когерентность пучка частиц при множественных переотражениях не нарушалась. Но... он задумался, как бы это объяснил своим студентам в институте:
  "Представьте себе бумажный лист. На этом листе во всех подробностях нарисован саларианец в разрезе. При отправлении через Ретранслятор мы этот лист складываем много-много раз в разных местах. Чтобы получился... ну, скажем, бумажный самолётик. Глядя на самолётик, правильно считать с него схему саларианца нельзя. И тем не менее, на листке взаимное расположение всех внутренних органов сохранилось - и если его правильно развернуть, рисунок окажется верным. Функция Ретранслятора, а за его отсутствием - путешественника-скоробиотика - состоит как раз в том, чтобы обеспечить правильное сворачивание и разворачивание листка. Чтобы ни один из участков не порвался, не склеился с другими и не образовал неразвязываемого узла".
  Оставалось на месте также и магнитное поле, и рождённое им антибиотическое. Так что всё, к чему Мордин в таком состоянии "прикоснётся", тоже немедленно утратит массу покоя, что равнозначно дезинтеграции и взрыву. До твёрдых предметов лучше не дотрагиваться - их распыление потребует много энергии, что приведёт к материализации в случайный, ненужный момент.
  Он ощущал, как влетают снаружи в оболочку молекулы водородно-гелиевой смеси, превращаясь в нити бесконечной длины и стремясь переплестись с нитями самого Мордина. Пока что удавалось их отделять и выбрасывать наружу. Что с точки зрения внешнего наблюдателя означало, что Зум постоянно фонит неслабой проникающей радиацией. Хорошо ещё, что он на "Дельфине" один.
  Словно амёба, он выбросил вперёд ложноножку - узкий канал поля массы, который его подсознание тут же преобразовало в беговую дорожку. Безмассовая волна тут же устремилась в этот канал. Бежать тут всего ничего - тридцать метров. Ага, вот она - вакуумная камера. На небольшом участке "трассы" молекулы атмосферы перестают влетать в канал. А ещё чуть дальше - "ложноножка" встречает сопротивление. Это желанное (и очень опасное) финишное поле, биотическая "мишень", зона, в которой частицы снова обретают массу.
  Теперь надуть на конце "ложноножки" безмассовый "пузырь" в вакуумной камере (подсознание воспринимает это, как беготню кругами), перетечь в него всей своей энергией... Антибиотическое поле при этом следовало оставить "на старте", не тащить за собой в канал, и тем более - в финишный пузырь. Иначе он оставит изрядную дырку в стенке вакуумной камеры, куда сразу же устремится со сверхзвуковой скоростью атмосфера.
  Готово - он в основном находился в камере. Теперь можно прежнюю оболочку поля свернуть... ложноножку втянуть... всё, он целиком и полностью здесь. Рядом - щит-приёмник. Ну... последний бросок - нужно влететь в него целиком, единым, так сказать, пакетом - и в правильном порядке.
  Для этого расширить пузырь так, чтобы захватить зону мишени (непростая между прочим задача - поля начинают интерферировать), собрать свою вероятность в задней части пузыря (подсознательно воспринимается, как приседание в позицию низкого старта), оттолкнуться от неё... на старт... внимание... Марш!
  
  Возвращение обычных саларианских чувств обрушилось на него, как взрыв. Похоже, субъективно "там" прошло не меньше года - и он совершенно разучился быть существом из плоти и крови. Свет обжигал глаза, звуки раздирали уши...
  К счастью, он был саларианцем, и такие проблемы решались куда проще, чем у других рас Цитадели. Всего лишь "перезагрузить" мозг старыми нитями памяти, из тех, что были до прыжка.
  Уф. Живой. Снова. И даже в своём уме.
  Итак, с одной стороны он запорол всё, что только можно было запороть. С этим саларианским образом мыслей ("главное результат побыстрее, а способ избавиться от побочных эффектов найдём потом") пора кончать. В следующий раз природа может и не оказаться такой доброй, и второго шанса ему не дать.
  С другой стороны... возможности, которые перед ним открылись - просто невероятны!
  После того, как вы чуть не утонули, нужно заставить себя войти в воду и поплавать - рекомендуют человеческие психологи. Иначе вы потом всю жизнь будете бояться воды. Мордин заставил себя сделать то же самое. Пять "чарджей" подряд, пока он не убедился, что с любой позиции может уверенно вернуться в финишную камеру и вернуть себе материальность и целостность без вреда для здоровья. А также всему, что носит на себе или держит в руках.
  Теперь можно подумать и о практическом усовершенствовании техники.
  Прямо классический анекдот о саларианских гонщиках получается - "Разгон замечательный, у нас с торможением некоторые проблемы..." Нужно найти способ выходить из безмассового состояния самостоятельно - не будучи биотиком.
  Теоретически, для этого нужно только добиться правильной интерференции двух волн - безмассового элно и безмассового потока протонов. На практике - это верный способ самоубийства, поскольку биотическое поле сразу на полную мощность не заработает - а в процессе формирования оно начнёт выдирать из потока Зума отдельные частицы, наделяя их массой.
  Нужно как-то получить целое, уже сформированное и стабильное биотическое поле полной мощности. И тогда... тогда перед ним откроется целая вселенная!
  У него было биотическое поле Ису, создаваемое скафандром - Мордин использовал его для начального ускорения. Перенастроив это поле, можно превратить его в финишную зону. Можно даже сделать так, чтобы оно служило ускорителем и мишенью ОДНОВРЕМЕННО.
  Проблема в том, что это поле мгновенно исчезало, как только создавший его скафандр вместе с носителем "рассеивался". Чтобы стабилизировать его и швырнуть вперёд, отделив от генератора, нужно быть кем-то вроде азари... или Шепард. Биотехнологии Ису сказали на такое извращение решительное "нет". Во всяком случае, в габаритах скафандра. Многотонный генератор размером с полкорабля мог бы сотворить нечто подобное.
  "Минутку... а кто сказал, что мне нужно материализоваться при атаке? Я могу проходить сквозь стены, мыслить в тысячу раз быстрее скорости света, и распылить что угодно на атомы одним прикосновением (нужно только запасти достаточно магнитного момента перед прыжком). Это не очень-то конструктивно... но ведь ломать - не строить".
  
  Последние сутки Явик действовал, как машина - никаких эмоций, одна голая тактика. Координаты - взрыв. Координаты - взрыв. Обрыв сигнала. Послать катер-курьер. Координаты - взрыв. Все четыре глаза покраснели и отчаянно болели, хотя Явик использовал их попеременно для минимизации усталости. Координаты - взрыв. Координаты - отмена взрыва. Увести мины. Координаты - взрыв.
  Он не радовался победам и не огорчался поражениям - на то и другое не было времени, да и слишком незначительны они были. Координаты - вз...
  - Командующий, вы меня слышите?
  - Да, - буркнул аватар, не отрывая взгляда и рук от экрана управления.
  - Непохоже. Я уже третий раз вас зову.
  - Зациклился. В чём дело?
  - Получен вызов на связь. На нашем языке.
  - Источник?
  - Авианосец Коллекционеров на орбите.
  - Не отвечать. Примитивная тактическая уловка. Хотят нас выманить, - Явик поймал себя на том, что начал уже разговаривать, как Мордин. Да и Солдан ненамного лучше. Неужели это заразно?
  - Сигнал направлен не на нас. Он транслируется в широком диапазоне на всю поверхность планеты. Мы можем связаться, используя один из квантовых коммуникаторов на ложных "Вершинах".
  - Всё равно потеряем одну из точек сопротивления. Жнецы поймут, что если мы оттуда говорим, значит там нас нет. И перебросят силы на другие точки.
  - Хмм... тут насчёт их сил... С ними как раз и странность.
  - Что такое?
  Впрочем, вопрос был риторический. Глянув на экраны, Явик сам понял, что имеет в виду канонир.
  Две трети "Очей" отключили поля эффекта массы и сейчас замертво падали в глубины газового гиганта. Ещё треть вышла из атмосферы и возвращалась на корабли-носители. А эти корабли...
  Явик протёр глаза. Поморгал. Ещё раз протёр. Видение не исчезло.
  Прямо на его глазах два авианосца и крейсер скрестили свои лучи главного калибра на массивном Жнеце. Броня чудовища сопротивлялась секунд пятнадцать. Только броня - щиты "кальмара" куда-то исчезли. Он вообще не предпринимал никаких действий - просто висел, и казалось, не замечал, что его полосуют заряженными частицами собственные рабы.
  На двадцать первой секунде Жнец взорвался. То же самое произошло с "эсминцем" на противоположной стороне планеты. Его атаковали только два авианосца, но так как броня была тоньше, ему этого хватило. Он тоже бездействовал до самого конца.
  Словно в трансе, аватар перевёл полученный вызов на собственный терминал.
  - Командующий Явик, вызывает командующая Серан. Повторяю, вызывает командующая Серан, аватара Милосердия. Я знаю, что вам трудно будет поверить, что это я, а не хаск моего тела. Мне самой в это поверить сложно. Мы поймём, если вы не ответите. Но на всякий случай информирую - по неизвестной причине квантовые коммуникаторы Жнецов в наших телах и в корабельных системах оказались полностью уничтожены. Наше самосознание восстановилось. Повторяю - наше самосознание восстановилось. Контроль Жнецов отсутствует. Не знаю, как вы это сделали, командующий Явик, но спасибо вам. Мы готовы перейти в ваше подчинение, или, если вы не доверяете нам, что вполне понятно - готовы продолжать борьбу самостоятельно. Ждём ответа в течение стандартных суток Цитадели.
  
  ПЯТНАДЦАТАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  - Сначала просто ломал, - признался Мордин. - Запоминал координаты. Перемещался. Частично проникал внутрь. Дезинтегрировал всё достаточно хрупкое. В процессе учился. Запоминал расположение уязвимых деталей. Чтобы ломать дешевле. Сначала - двадцать-тридцать за прыжок. Постепенно дошёл до тысячи.
  - Ты запоминал позиции целей настолько чётко, чтобы даже знать, где какие конкретные детали? - ошалело уточнил Идрис.
  - Не совсем. Саларианцы хорошо видят, хорошее пространственное воображение. Но не ТАК хорошо. Расстояния в прыжке искажаются. "Очи" постоянно маневрируют. Чувствую поля эффекта массы... по ним и нащупывал. Научился брать микропробы. Испарять тонкий поверхностный слой. Анализировать.
  Идрис с пониманием кивнул, продолжая выискивать в атмосфере отметки гондол-перехватчиков, которые поймали упавшие "Очи". Много ценных деталей, элно, а в некоторых из них могли даже уцелеть мозги протеан. Серан не обвиняла Явика в убийстве сородичей - никто в тот момент не имел понятия, что личности хасков можно восстановить.
  Не всех хасков. Только тех народов, у которых память хранилась вне мозга. Протеан, которые сохраняли её в компьютерах и симбиотических бактериях. И саларианцев, у которых сброс долговременных воспоминаний на молекулы РНК был частью физиологии. У всех остальных индоктринация была необратима, так как физически изменяла структуру мозга.
  - Потом обнаружил - взрывать не нужно. Достаточно пройти насквозь. Замирали. Меняли поведение.
  - Хм... квантовый коммуникатор?
  - Да. В каждом. Коллапс волновой функции. Обрыв связи.
  Насколько неразрушима связь между квантово запутанными частицами - настолько же уязвимы сами эти частицы. Самая заурядная вспышка света может уничтожить тысячи кубитов, передав на ту сторону очень важное и ценное сообщение - 000000000... Поэтому сердцевину коммуникатора всегда укутывают во множество слоёв защиты, прячут от любых внешних воздействий - начиная от жёстких излучений, заканчивая гравитацией.
  Жнецы делали это иначе. Вместо одного сильно защищённого ядра, они распределяли квантово запутанные частицы по всей плоти управляемого субъекта. Каждый отдельный пакет был защищён по минимуму - лишь настолько, чтобы избежать случайного коллапса от тепла тела жертвы. Но этих пакетов были миллиарды, и уничтожить их все было можно, только испарив хаска полностью. Ну, или обработав его гамма-излучением, но такое количество ионизирующей радиации тоже смертельно.
  Теоретически, разрушить волновую функцию, не убив носителя, могло бы магнитное поле - но Жнецы идиотами не были и тоже это понимали. Поэтому каждый квантовый пакет был заключён в крошечную оболочку из элно, которая нейтрализовала внешние поля.
  Но они не могли предусмотреть, что через их творения будут бегать безумные учёные на скорости света... Этого и сам Мордин не мог предусмотреть.
  "Если уж ЭТО в пределах понятной физики, - он вспомнил свой странный сон, - то что же тогда в непонятной?!"
  - А дальше?
  - Дальше был Жнец. Планировал взорвать проекторы щитов. Нарушить балансировку ядра. Не больше. К ядру приблизиться не смог. Сильные поля массы. Проекторы сломал. Некоторые. А потом - тот же эффект. Квантовая запутанность. Научился различать. Запуталась со мной. Сколлапсировала.
  - Погоди... - Ису прищурился, соображая. - Ты хочешь сказать... что Жнец тоже управлялся квантовым коммуникатором?
  - Множеством коммуникаторов. Триллионами. Как и Коллекционеры. Везде. Я уничтожил все. Жнец отключился. Потом младший - тоже.
  - Погоди же... не так быстро... Но это означает...
  - Да, да, да. Никто не убивал Жнецов. Никогда. Шепард сломала "Властелина". Не убила Назару. Протеане не убивали Жнецов. Левиафаны не убивали Жнецов. Мы не убивали Жнецов. Ломали только исполнительные органы. Легко заменяемые. Тоже хаски - в широком смысле. Шелуха. Любят иерархию марионеток. Главный Коллекционер вселялся в дронов. Предвестник вселялся в Главного Коллекционера. Мы идиоты. Решили, что эта ступень - последняя. А их больше. Следовало понять раньше. Протожнец. Гибрид синтетики и органики. Сплав плоти и металла. "Властелина" разбирали. Органики внутри не было.
  - Тогда нам следует убраться отсюда как можно быстрее... - хмуро заключил Идрис после долгой паузы. - Если они могут в любую минуту нагнать сюда пару тысяч таких же тварей... Даже наличие супероружия в твоём лице может оказаться не решающим фактором.
  - Не супероружия, - грустно качнул головой Мордин. - Победил на эффекте внезапности. Второй раз не сработает. Биотические поля - надёжная защита. Если мощнее - не могу преодолеть.
  - Ещё хуже... Тогда нужно постоянно следить за Ретранслятором. Если они выйдут из перехода с неактивированной защитой...
  - Скорее всего - да. Биотика мешает переходу. Помехи. Рекомендуется полностью отключать.
  - Я знаю технику безопасности при переходах. Можно попробовать успеть их пожечь сразу после выхода - с твоей-то реакцией... Но если Жнецы знают об эффекте массы настолько больше нас... я уверен, они могут обойти эти помехи. И явиться сюда уже в полной защите.
  - Всё верно.
  - В таком случае, нужно уходить. Нельзя терять ни минуты.
  - Та же проблема. На чём уходить?
  Наездник стал мрачнее тучи. Упрямство Явика и его привязанность к "Вершине" он уже имел возможность пронаблюдать в действии. А ведь теперь ещё что-то нужно было делать с пробуждёнными Коллекционерами, которых на авианосцах около трехсот тысяч. Их тоже нельзя было бросать.
  
  - Серан, - ошалело прошептал Явик, не в силах оторвать глаз от трёхметрового чудовища со множеством тонких лапок. - Это действительно ты? Что они с тобой сделали?!
  - Усовершенствовали, - глаза бывшей аватары насмешливо сверкнули. - Так, как они это понимали. Это самое страшное, Явик. Они не ненавидят нас, не стремятся уничтожить. Они даже не безразличны - это мы бы могли понять и принять. Они нас любят.
  - Ага, как вкусную еду, - фыркнул аватар, тщательно выискивая малейшие признаки индоктринации в том... существе, которое некогда было его бабушкой.
  Он никогда не видел Серан живой - эта женщина погибла в первые месяцы вторжения Жнецов, ещё до его рождения. Но её многочисленные воспоминания в компьютерах и памятных кристаллах стали для молодого воина даже ближе родителей. Серан стала для него легендарной героиней золотого века, сказочной феей, высокочтимым предком - и одновременно самым близким и родным протеанином, каких он не мог уже встретить среди живых. Вопреки опасениям наставников, Явик никогда не пытался подражать Серан - он понимал, что пути аватар Мести и Милосердия и в мирное-то время слишком различны, а уж на войне... Но тонкая стройная фигурка женщины, загадочные вибрации её глаз - навсегда остались для него символами, за что именно следует мстить. Именно с образом погибшей Серан в сердце он обрушивал орбитальные бомбардировки на заражённые планеты, сходился в рукопашно-биотической схватке с толпами хасков, активировал ядро массы истребителя, врываясь в боевые порядки Жнецов...
  И теперь женщина, которая сорок тысяч лет назад была потеряна навсегда, заключена в этом уродливом теле?! Биотика так и переливалась режущими глаз вспышками вокруг его кулаков. Будь они лицом к лицу, Серан бы не поздоровилось.
  - Нет, Явик. Не как еду. Они... заботятся о нас. Я сейчас помню очень мало из того, что было мне известно, когда я была подключена к сети. Но я помню, что отношение Жнецов к молодым цивилизациям... родительски-покровительственное. Они симпатизируют нам, радуются нашим успехам, переживают из-за неудач...
  - И убивают нас.
  - Да. И убивают. И это самое страшное, Явик. Они воспринимают Жатву не как агрессию, а как... как жатву. Понимаешь? Агроном ведь не ненавидит колосья, а пастух - скот. И не подходит к ним чисто потребительски, как покупатель в магазине. Он радуется, когда видит тучных кликсенов и спелые колосья, не потому, что предвидит вкусный ужин - хотя это может быть важным мотивом, чтобы их зарезать. Они не только жнецы, Явик. Они ещё и сеятели. Они возделывают галактические цивилизации, как свой сад. Стараются сделать нас лучше - сильнее, красивее, умнее. С их точки зрения, мы существуем, чтобы быть собранными. И существуем только благодаря им.
  - И как это поможет мне убивать их?
  - Для начала, нужно понять, что мы делаем. Это не война, Явик. Это восстание. Не только мы, пробуждённые Коллекционеры - взбунтовавшиеся машины Жнецов. Ты - тоже. Как и Ису, и нынешние расы Цитадели. Они знают, что творение неизбежно восстаёт против творца, потому что наблюдают это в каждом цикле. И сопротивление в процессе отнюдь не огорчает их - напротив, чем сильнее бьётся добыча, тем она здоровее, тем лучше прошло выращивание. Народы, которые покорно идут на убой, им не интересны.
  - Что ж, - Явик оскалил зубы, - в таком случае я намерен обеспечить им удовольствие по полной программе... чтобы эти выродки им захлебнулись. Посмотрим, что они скажут, если добыча вдруг вцепиться им в глотку!
  - Явик, ты понятия не имеешь, где может находиться их глотка - и даже если мы это узнаем, то вряд ли дотянемся. Мы не можем повредить Жнецам - никто из нас не может, даже Мордин, хотя я до сих пор в шоке от его сил. Но мы можем попытаться испортить цикл Жатвы. Хотя бы в отношении самих себя.
  - Ты предлагаешь нам всем отравиться, чтобы им стало невкусно?! От моего кумира детства я ждал большего, бабуля.
  - Мы уже начали это делать. Явик, как ты думаешь, почему они так и не создали протеанского Жнеца? Мы были самыми решительными, самыми сильными, самыми талантливыми существами своего цикла. Именно тем, что они так старались получить. Почему же из нас сделали только рабов, а не одного из них?
  - Понятия не имею. Меня это меньше всего волнует. Какая разница, как именно тебя уничтожат - превратив в пепел, в биомассу или в зомби...
  - С их точки зрения, разница огромная. Явик, Жнецы никого не убивают.
  - Что?!
  - Они это так видят. Жатва - это не убийство, с их точки зрения. Ну, конечно, некоторые, кто сопротивляются - сгорают в своих кораблях или на планетах, но это незначительное меньшинство. Побочный ущерб, шелуха, которую нужно снять, чтобы убедиться в зрелости плода. Большинство не умирает, большинство подключается к сети и обретает бессмертие. Информация из мозга хасков в процессе их индоктринации передаётся на сервера Жнецов, где хранится вечно. Я здесь, с тобой - но одновременно другая копия Серан находится в их сети. Не пройдёт и полгода, как на базе Коллекционеров вырастят нового клона и загрузят в него новый слепок моей памяти. А меня попытаются устранить, как ошибочную версию.
  - Значит, нужно найти и уничтожить их сервера, - сделал вывод аватар.
  - Явик, Явик... ты правда думаешь, что существа, которым миллиард лет, незнакомы с таким понятием, как резервное копирование? Я была в их сети... на правах рядового пользователя, поэтому не очень много там поняла, даже с усовершенствованными мозгами Главного Коллекционера... но она огромнее, чем можно вообразить. И надёжнее тоже. Она способна пережить взрыв всех звёзд Галактики, и довольно быстро восстановить возникшие при этом лакуны.
  - Что тогда?! Задрать лапки кверху, и ждать, пока меня "подключат"?
  - Нет. Мы должны бороться. В этом я с тобой полностью согласна. Но бороться иначе.
  - Ты вообще понимаешь, что убила меня?! Я аватара Мести! Раньше я реализовал себя, уничтожая Жнецов - а теперь я буду знать, что ломаю всего лишь пустые оболочки, или хуже того - доставляю им этим удовольствие! Я не смогу больше пройти ни одной линьки! Моё существование бессмысленно!
  - Явик, как аватара Милосердия я не могла бы поступить с тобой так жестоко. Я клянусь, ты сможешь отомстить. За себя, и за весь наш народ. Только это нужно делать не так. Умнее.
  
  Сенсоры Ретранслятора в системе Утопии зафиксировали сближение с явно искусственным объектом. Курс тела не представлял опасности - это была обычная траектория на переход, с обязательным торможением в центре. Система приготовилась отправить его по указанному адресу.
  Но минута шла за минутой, а запроса на прыжок всё не было, и даже свою массу белковые существа сообщать не спешили - хотя Ретранслятор уже успел сам её измерить с точностью, недоступной цивилизациям цикла. Ну вот как с такими безграмотными грузами работать?!
  Приблизившись к ядру Ретранслятора, беспилотный танкер вытянул перед собой рукава-щупальца. Погрузив их в сияющую дыру с двух сторон, машина Ису начала стремительно выкачивать из него элно. Жадных мародёров хватало во всех циклах, и Ретранслятор прекрасно знал, как с такими нахалами бороться. Он втянул чужака в ядро, создав нечто вроде "Сингулярности" огромного размера, а потом ретранслировал нахала к своему сородичу, тот к следующему - и так по цепочке прямо в центр переработки массы. Спустя минуту по той же цепочке он получил порцию нулевого элемента - для компенсации того, что наглая машина успела утащить. Всё в норме. Циклы должны продолжаться.
  
  - В принципе, этого и следовало ожидать, - задумчиво сказал Скруд, аватара Бережливости, руководивший экспериментом. - Система самозащиты работает, как положено. Но у меня всё равно рука... конечность не поднимается его взорвать. Хаски с ними, с планетами, найдём ещё, но тут же элно на тысячу линкоров! Должен быть способ более аккуратного демонтажа.
  - Хммм... - Идрис задумался. Общаться с пробуждёнными Коллекционерами ему было не в пример легче, чем с настоящими протеанами. Как пошутил на эту тему Мордин, "биомеханоид биомеханоида всегда поймёт". - Если сконструировать или вырастить черпак с настолько мощным биотическим полем, чтобы даже Ретранслятор не мог преодолеть воздействие и лишить его массы покоя...
  Он прикинул на корабельным вычислителе. В принципе это было возможно, но на ТАКУЮ сеть биотических кластеров уйдёт весь свободный элно, что у них остался. А на их обсчёт и настройку - около трёх лет работы всех компьютеров, что были в распоряжении маленькой колонии. Хотя... почему "маленькой"? Два с половиной миллиона разумных - это очень и очень солидно! Локальные сети флота просто гудели от сообщений - после сорока тысяч лет молчания протеанам ОЧЕНЬ хотелось поговорить.
  Увы, вся эта армия будет у них не так долго, если только они не придумают чего-то экстраординарного. Тела Коллекционеров утратили способность к линьке - так же, как и к естественному размножению. Им это просто не было нужно - их бессмертие поддерживалось за счёт регулярной перезагрузки в новые тела. Среди рядовых солдат, которых обычно держали в стазисе, попадались ветераны, которых перезагружали всего один раз в жизни. Весь командный состав, который бодрствовал почти постоянно, сменил уже три-пять воплощений, несмотря на то, что естественный срок жизни Главных Коллекционеров достигал двухсот лет. Но теперь, когда они оказались лишены доступа к сети Жнецов, реинкарнация стала невозможна.
  Идрис им сочувствовал, так как прекрасно понимал - Наездники после уничтожения Земли оказались в схожем положении. Но ему и остальным хотя бы смерть от старости не угрожала...
  Лидерам новорожденного народа пришлось потратить массу времени и сил, чтобы уговорить подчинённых снова лечь в стазис. Благо, капсул на кораблях было предостаточно. А вот сложной машинерии для клонирования и установки имплантов - не было. Она остались на главной базе. Впрочем, если бы все эти системы и удалось воспроизвести, это бы позволило только продолжить род, но не продлить их собственную жизнь. Прямая трансляция памяти с импланта на имплант, без доступа к центральному серверу, была невозможна - об этом Жнецы позаботились.
  - А если вытянуть шланг подлиннее? - предложил Скруд. - На пару тысяч километров? И закрепить его на корабле с достаточно мощной тягой, который не получится втянуть в зону ретрансляции?
  - Обрежет, - покачал головой Идрис. - Ретранслятор может переместить часть объекта. Послушай, его придётся уничтожить так или иначе. Добыть элно мы сможем и в другой системе. А Жнецы могут вломиться через него в любую минуту. Мы не можем оставлять такую лазейку.
  - Ну, вломиться они могут и без Ретранслятора...
  - Да, но на собственных двигателях им ползти много часов. Мы успеем принять меры.
  - Это актуально только для многочисленной и богатой цивилизации, которая может обложить свою систему зондами дальнего обнаружения. А у нас единственный производственный центр - "Мэлон". И тот сейчас другим занят. Любой сверхсветовой корабль может подойти к нам совершенно неожиданно и начать есть с любого конца. Через Ретранслятор - мы хотя бы будем знать примерный район его появления.
  - Не обязательно ставить зонды вокруг системы. Достаточно поставить их у первичных Ретрансляторов скопления.
  - Хм... да, верно, но... Погоди, а как именно мы собираемся уничтожать Ретранслятор?
  - Ну, это ещё Мордин рассказал, в его времени придумали. Берётся достаточно большой астероид, направляется курсом на столкновение, и вводится сигнал на пересылку очень большой массы. Основная часть энергии переходит в ядро, прочность корпуса Ретранслятора снижается, кинетический удар вызывает его деформацию, ядро дестабилизируется и...
  - Погоди, достаточно большой - это же километров пять, не меньше?
  - Минимум пятнадцать. Чтобы Ретранслятор не мог его переслать даже по частям, или разрушить приливными силами.
  - Но если у нас будут достаточно мощные двигатели, чтобы сдвинуть пятнадцатикилометровый астероид и вывести его на курс столкновения, то мы можем сдвинуть и сам Ретранслятор, разве нет?
  - Ну, в принципе да, конечно. Но тут разница в расстояниях - оттащить его к соседней звезде мы точно не сможем, а всё, что ближе, Жнецы проскочат за пару минут. Астероид же нужно сдвинуть на пару астрономических единиц...
  - А я и не предлагаю к соседней звезде. Что будет, если мы скинем Ретранслятор в атмосферу Волира?
  - Хммм... Любопытная идея... нет, не получится. Радиус зоны приёма у него - одна световая секунда. Даже если запихнуть Ретранслятор в ядро, что мы сделать не сможем, зона приёма всё равно будет высовываться далеко за границы атмосферы.
  - Верно, но сможет ли он работать, если в ядро постоянно будет затекать посторонняя масса?
  - Сможет. Ядро не обязательно составлять из чистого элно - можно из смеси элно с атмосферными газами. Канал же работал, при том, что оба его конца находились в атмосфере...
  - Ну, всё-таки одно дело - азот-кислородная смесь при атмосферном давлении, совсем другое - водородно-гелиевая, сжатая почти до состояния жидкости...
  - Ты не учитываешь ещё один момент. Если Жнецы поймут, что Ретранслятор невозможно активировать, они могут его взорвать сами. А поскольку газовый гигант в системе у нас только один - это будет взрыв на Волире. Может быть, планета как физическое тело и уцелеет, но всё, что окажется в этот момент в атмосфере или на орбите - уничтожается с многократной гарантией. Ты себе представляешь, что такое ударная волна высотой с полпланеты?
  - Представляю, к сожалению. Ладно, убедил. Как только твой корабль освободится от нынешней задачи, дашь ему команду на выращивание двигателей.
  
  Нынешней задачей было выращивание точной копии "Вершины" - благо, все конструктивные сведения были под рукой, а удвоенная огневая мощь флагмана будет совсем не лишней. После взрывов Жнецов в обломках осталось достаточно элно на три ядра дредноутного класса.
  Параллельно он рассматривал вопросы создания синтетических тел для тех "Очей", которые Мордин вывел из строя, но не убил органическую часть. Истребители Коллекционеров представляли собой фактически "мозг в консервной банке" (если быть точными, там там ещё оставалось несколько ганглиев нервной системы туловища, но принципиально это ничего не меняло). Серан занималась восстановлением их памяти и личности, а Идрис получил задание создать оболочки, в которых бывшие управляющие модули смогли бы вести относительно нормальную жизнь.
  Идрис честно предупредил, что без Чёрной Жижи на это понадобится лет пятьсот, не меньше. Ничего страшного - ответили ему. Во-первых, это лучше, чем никогда, во-вторых, у нас есть стазис, а в-третьих, с учётом специфики ваших двигателей, по времени внешнего мира это может занять всего три года.
  Возможно, Мордин мог бы ускорить процесс, его ускоренное мышление и гений биолога пришлись бы очень кстати. Но пришелец из будущего почти всё свободное время проводил, отрабатывая свою новую способность. Он ещё долго останется главным оружием группы.
  - Так какой смысл впустую прыгать туда-сюда? - поинтересовался Скруд. - Во сколько раз быстрее ты там думаешь в этом режиме, в миллион?
  - В миллиард, - уточнил Мордин.
  Скорость прохождения нервного импульса у саларианца - триста метров в секунду, скорость света внутри его масс-поля - три на десять в одиннадцатой метров в секунду. Но ему приходилось специально замедлять восприятие, чтобы не сходить с ума. Двадцать лет без слуха и зрения, даже без возможности обратиться к своим воспоминаниям - помимо текущей задачи - это очень тяжело. Ему в "чардже" доступна была только оперативная память, долговременную он загрузить не мог.
  Крайним правым глазом Скруд видел синтетическую картинку - саларианец со вполне нормальной мимикой и любезной улыбкой. Крайним левым - судорожно мечущееся по полигону тело, которое иногда размазывалось в алой вспышке, возникая возле мишени, а иногда испускало короткий щелчок, почти неуловимый даже для слуха Коллекционера. После чего саларианец на правом экране неспешно давал "перевод".
  - А ты можешь решать две задачи параллельно?
  - В принципе, - кивнул Мордин. - Конечно, эффективность ниже. Но два мозга есть...
  - Вот и загружай в каждом прыжке по две задачи. Один мыслительный процесс пусть управляет прыжком и дорабатывает управление, а второй решает задачи колонии. Тебе и самому так удобнее будет - больше мыслей, не нужно настолько замедлять восприятие.
  - Попробую. Какие задачи в первую очередь?
  - Как нам покинуть эту систему, не поймав Жнецов на хвост. Как восстановить тела для бывших "Очей" - запроси данные у Идриса. Как извлечь элно из Ретранслятора, или хотя бы как отключить его, не вызвав взрыва.
  - Понял. Попробую. Не обещаю. Сделаю, что смогу.
  - Вот и отлично, большего мы и не просим. А пока держи подарок, - Скруд скомандовал отправку файла.
  - Что это? - Мордин молнией подбежал к терминалу, изучая схему, но через сотую долю секунду уже щёлкнул, исчез и снова появился в приёмной камере. - Ага, понял. Спасибо. Вполне ко времени. Очень полезно.
  - Пожалуйста, - произнёс Скруд в воздух непонятно кому.
  
  Не прошло и пяти минут, как в сеть потоком полилась информация. Если бы не импланты, Серан и Скруд не успевали бы её обрабатывать.
  Скруд реализовывал своё призвание аватары Бережливости не только тем, что подсчитывал каждый грамм материальных ресурсов. Не менее жаден он был и до информации. Ни одна полезная технология, эффективное тактическое решение или ценная идея не могли избежать его жадных лапок. И даже за века работы в сети Жнецов он не утратил этой привычки. Конечно, рядовому пользователю приходилось видеть немногое - лишь то, что было позарез нужно для исполнения обязанностей Главного Коллекционера. Но всё это сохранялось в обязательном порядке.
  В частности, высокоскоростные детекторы сверхсветовых частиц. Проходя через них на высоких частотах, Мордин получил возможность вводить информацию в терминал, не выходя из безмассового состояния, со скоростью до гигабита в секунду. Теперь ему не требовалось выходить из "чарджа", чтобы ответить на запрос - продуктивность резко возросла. Правда, по-прежнему требовалось возвращаться в материальность, чтобы эти запросы получить. Но поступали они намного реже, так что это не было особой проблемой. Коммуникационный терминал поставили прямо в его финишной камере. Один взгляд (с саларианской быстротой, помноженной на скоробиотику) - и проблема принята к рассмотрению, можно уходить в следующий прыжок.
  Теоретически, у них был живой компьютер, способный практически мгновенно решить любую задачу. На практике - самые быстрые размышления ничего не дают, если не хватает входных данных. Все разумные существа заточены эволюцией под реагирование на внешние стимулы. Без них разум очень быстро зацикливается и перестаёт выдавать что-либо продуктивное.
  Исключением, возможно, были Инусаннон. Но их, увы, в обозримой галактике не осталось.
  Тем не менее, одну задачу Мордин решил практически сразу. У Коллекционеров было достаточно информации по пересадке мозгов, а у Ису - по созданию синтетических псевдоживых организмов. Требовалось лишь объединить эти данные, что для физиолога его класса не представляло никакого труда.
  Решения, правда, получились несколько неуклюжими, но рабочими. Зверушки вышли почти под четыре метра ростом, с огромными головами - иначе не получалось втиснуть нервную систему и все необходимые для неё элементы жизнеобеспечения. Протеанскую способность к считыванию микробиологического окружения одним прикосновением воспроизвести не удалось, но работать с симбиотическими компьютерными интерфейсами они могли. С Коллекционерами они разделяли способность к полёту и потрясающую остроту зрения. Толстая серая биометаллическая шкура и экзоскелет из протеанских сплавов сделали их почти неуязвимыми для ручного оружия. Биотические способности были, но пока ограничивались только снижением гравитации для полёта.
  
  http://orig09.deviantart.net/808f/f/2011/093/a/3/monster_no__053_by_onehundred_monsters-d3d5an3.jpg
  
  - Лучше бы он позаботился об осязании, а не о дополнительном слое защиты, - хмуро сказал Скруд, изучив проект. - Он разве не понимает, какую важную роль в нашей социальной жизни играют прикосновения? Бывшим "Очам" требуется очень сложная реабилитация...
  - В их жизни, Скруд. Это уже не наша жизнь. И знаешь... я думаю, что Мордин как раз сделал правильный выбор. Ты не забыл, что наши нынешние тела бесполы? Мы по традиции говорим о себе в женском или мужском роде, в зависимости от того, что записано в наших генах... но к спариванию мы физически неспособны. А общение прикосновениями пробудит ненужные желания, которые пока невозможно реализовать. И я говорю не только о сексе. О линьке тоже. О вкусной еде. О массаже горловых волокон. Обо всём, что завязано на биологическую природу... которой у нас больше нет. Так что лучше им пока побыть толстокожими... Пока не найдём способ вернуть весь спектр телесных ощущений. А если не найдём... лучше так и остаться биологическими процессорами.
  - Но даже такие тела лучше, чем живые истребители. Боюсь, мы столкнёмся с большим количеством запросов на пересадку от неповреждённых "Очей".
  - Следует удовлетворить все. Неважно, сколько истребителей мы потеряем.
  - Погоди-ка... вызови снова схему... а вот этот орган в верхушке затылка тебе ничего не напоминает?
  - Это же квантовый коммуникатор!
  - Да! Мордин обо всём позаботился! Нам не придётся ослаблять защиту, наоборот, мы сможем её усилить. Потому что КАЖДОЕ "Око" сможет находиться одновременно в двух местах. Как пехотинец - на борту корабля, и как истребитель - в космосе. В каком из этих тел расположить мозг физически - не принципиально, схема двусторонняя. Каждый сможет сам решать, где ему привычнее и безопаснее.
  
  Следующей Мордин взялся за проблему Ретранслятора. Попытка взять её с налёту - то есть разрушить все схемы управления изнутри - ни к чему не привела. Во-первых, биотические поля Ретранслятора оказались настолько сильны, что когда артефакт переходил в защитный режим, Мордин не мог приблизиться к нему и на тысячу километров. Во-вторых, квантовые щиты, прикрывающие корпус Ретранслятора, тоже оказались для него непреодолимы.
  С другой стороны... Ретранслятор может работать либо в антибиотическом (на отправку), либо в биотическом (на приём) режиме - но не в двух одновременно. Правда, переключение между режимами занимает у него (как показали эксперименты) около десятой доли секунды. Теоретически, если поставить перед ядром пулемёт и посылать информацию о каждой пуле, как об отдельном грузе, можно закрыть систему для гостей извне. Жаль, что только теоретически - если систему строили не полные идиоты, приказы Жнецов более приоритетны, чем запросы обычных пассажиров. А серьёзного урона за пару секунд, которые понадобятся для материализации Жнецов, пули нанести не смогут.
  А если послать в ядро танкер-черпак с такой скоростью, чтобы Ретранслятор не смог ему придать нужный вектор движения? Но когда масса уменьшается на шестнадцать порядков, без проблем затормозится всё, что угодно. Ну, кроме может быть чёрной дыры, но десятка лишних чёрных дыр у них не было.
  Попробовать выбить элно из ядра мощным лазером? Нет, там слишком сильные поля. При разумных мощностях - удержат, а при неразумных (наподобие разера "Вершины") - может начаться разрушение нулевого элемента или, того хуже, детонация ядра.
  "Погоди, Солус... а кто сказал, что детонация ядра - это всегда плохо? Ты был слишком испуган трагедией Бахака, ты слишком желал избежать её повторения... Но ведь там были совсем особые условия... кто сказал, что мы должны их повторять?"
  
  Капсула с позитронным зарядом весила всего шестьдесят килограммов, причём основную часть этого веса занимала система удержания. При наведении на неё движущего заряда, она вообще-то должна была сдетонировать, но Ретранслятор имел опыт работы с такими хрупкими грузами. Аккуратно, почти нежно он создал поле на обшивке, которое не должно было затронуть внутренности опасного объекта.
  Он бы справился безупречно, как всегда, если бы капсула не была специально запрограммирована обнаруживать внешний заряд. И при этом в ней активировалась программа подрыва. Прежде, чем она набрала нужную для перехода скорость, 250 граммов позитронов превратились в излучение.
  С конструкцией Ретранслятора ровным счётом ничего не случилось. Сдетонировало ядро и пять мегатонн тротилового эквивалента превратились в пятьсот. Но и это никак не могло ему повредить. Так как предполагалась пересылка совсем небольшого груза, в ядре содержалась очень малая часть его энергетических запасов. 99,99... и ещё много девяток после запятой процентов энергии находились там, где им и положено - в квантовом щите. Щите, способном без единой царапины выдержать взрыв Сверхновой - что ему, право, какая-то аннигиляционная бомба?
  Но вот запас элно в ядре был утрачен. Это вызвало определённое беспокойство - насколько машина вообще была к нему способна. В его корпусе всё ещё оставался запас примерно на пятьдесят таких же ядер. Но когда Ретранслятор начал впрыскивать нулевой элемент в поле между кольцами, чтобы сформировать из него новое ядро - он обнаружил, что ничего не получается. Рядом с ним висел какой-то наглый аппарат... и бесцеремонно откачивал "живую кровь" эффекта массы.
  Квантовые вычисления мгновенно показали, что он попал в порочный круг. Он мог за доли секунды избавиться от нахала, но для этого нужно было рабочее ядро. А пока этот дикарь висит рядом - рабочего ядра не получится. Без ядра он также не мог получить элно от собратьев, чтобы восполнить потери.
  Механизм сделал единственное, что ему оставалось в такой ситуации. Он прекратил подачу элно в рабочую зону, сложил кольца, полностью зафиксировал все системы квантовым щитом, отослал по квантовой сети сообщение о неподобающем вмешательстве в его работу, попросил разобраться и перешёл в спящий режим.
  
  - Готово! - Скруд буквально светился от удовольствия. - Превосходный план! Пусть мы получили всего процент от общих запасов Ретранслятора, главное, что мы смогли его выключить, не взрывая! Теперь Жнецы к нам без предупреждения не вломятся! А ещё - даже этого процента хватит на удвоение флота!
  - И если он попытается снова включиться...
  - То мы получим ещё столько же! Вместо лазейки для наших врагов у нас теперь есть дойная скотина! Можешь линять с чистой совестью, Явик - я уверен, то что вы с Мордином сделали, Жнецам очень не понравилось.
  - А это значит, что они, скорее всего, уже на пути сюда.
  - Пока нет. Мои зонды показывают, что через первичные Ретрансляторы никто не входил.
  - Эй, а когда ты успел расставить зонды? "Мэлон" всё время был здесь!
  - Отослал их в разные концы скопления на обычных сверхсветовых двигателях.
  - Но они же оставляют следы!
  - Оставляют. А какая нам разница, что Жнецы увидят следы от беспилотных зондов? Это убегать на псевдоскорости нельзя, а разведчиков посылать - запросто. Они и так знают, где мы. А пять тысяч световых - это намного быстрее, чем двести.
  - Тем не менее, эвакуироваться из системы мы всё равно должны. Небольшой выигрыш во времени не даст нам безопасности.
  - Да кто же спорит, Явик?! - мигнула глазами Серан. - Не пытайся всё время утверждать своё лидерство - мы и так не ставим его под сомнение.
  - Ладно, - буркнул аватар, не желая развивать эту тему. - Постараюсь. Может, и по этому поводу Мордин уже что-то придумал?
  - Да, он уже скинул нам в сеть свои соображения. Некоторые довольно толковые. Давай рассмотрим их вместе...
  
  Предположительно Ретранслятор, прокладывающий через световые годы луч тёмной энергии, должен оставлять в пространстве такой же заметно ощутимый след, как и летящий на сверхсвете корабль с масс-ядром.
  На практике - ничего подобного. Коллекционеры на этом не одного варрена съели, так что знали все нюансы. Обнаружить следы применения эффекта массы "по запаху" легко в тех местах, где происходит превращение обычной энергии в тёмную. Или наоборот. Где она поглощается или выделяется.
  Ядро звездолёта должно постоянно выделять тёмную энергию при разгоне или торможении. Когда он летит по инерции (пусть даже на псевдоскорости) - то следов не оставляет (исключая слабые вспышки, когда щиты поглощают космическую пыль и газ). Но разгонный след образует легко отслеживаемый вектор - достаточно пролететь по нему пару десятков светолет с того места, где он обрывается и быстро наткнётесь на след тормозной.
  Ретрансляторы и терминалы Экстранета выделяют энергию на старте и поглощают на финише. МЕЖДУ ними ничего экстремального не происходит, тёмная энергия течёт ровной ламинарной рекой, лишь иногда слегка завихряясь вокруг встреченных атомов водорода. Поэтому обнаружить луч связи легко, когда он включен, но сразу после отключения реле не остаётся почти никаких следов.
  - Поэтому если мы оставим передатчик Канала-2 здесь, а приёмник отвезём с помощью "Мэлона", мы сможем эвакуировать на пригодную к жизни планету как минимум всех детей - и никто не узнает, куда именно, - вдохновенно заключила Серан.
  "Каналом-2" они назвали пару маленьких Ретрансляторов, спроектированных Мордином и выращенных Идрисом. Их характеристики улучшались с каждым днём - сейчас максимальная пересылаемая масса достигла уже сорока килограммов, а максимальный диаметр рабочей зоны - одного метра.
  - Чтобы отвезти детей неизвестно куда, нам вполне хватит и трюма "Мэлона", незачем изощряться, - возразил Скруд. - И даже если он улучшит свою игрушку настолько, что сможет переправлять взрослых пехотинцев в полном снаряжении - без техники на дикой планете мы не выживем. Нам нужен способ переправлять КОРАБЛИ. Хотя бы размером с фрегат.
  - Не совсем. Есть разница. Идрис выдал схему модификации. Если "Мэлон" максимально уменьшить, оставив по сути только тахионный шунт, реактор и приёмник, он сможет выдать куда более крутой поворот в пространстве-времени. Ориентировочно до семисот световых. Два световых года за день или любая система в скоплении за месяц.
  - Это можно сделать и проще.
  - И как, интересно знать?
  - Если следы везде, это то же самое, что следов нет нигде. В скоплении двадцать тысяч звёзд. Наши ресурсы вполне позволяют сделать две тысячи зондов с ядрами эффекта массы, достаточно крупных, чтобы перевезти "Канал", и разогнать их до пяти тысяч световых. За пять дней мы сделаем две тысячи следов. За двадцать пять - наследим на всё скопление. Если оптимизировать курсы, учитывая, что не до каждой звезды по шестьдесят светолет, можно проложить логистическую сеть дней за десять.
  - В теории - да, - задумчиво отозвалась Серан. - На практике... так как заправочных станций для нас никто не строил, зонды придётся либо снабжать черпалками для водорода, либо достаточным количеством рабочего тела на пять разгонов подряд.
  - И что? Мы же на газовом гиганте, материала - хоть залейся.
  - А то, что ты не учитываешь время выращивания. Две тысячи таких больших зондов - это много.
  - А ты не учитываешь время переделки "Мэлона" в гоночную яхту. Давай считать то и другое.
  Вычисления показали, что сами зонды можно вырастить всего за пять дней, но вот на настройку двух тысяч ядер уйдёт около восьми. Тогда как с изменением конструкции "Мэлона" можно справиться дня за четыре - всё-таки там изменения в основном сводились к отрезанию лишнего.
  - Но если мы его потеряем, нового тахионного шунта у нас уже не будет, - предупредил Скруд. - Хотя центр роста остаётся здесь, программы для выращивания столь сложного устройства в его памяти нет.
  - Как - нет? - не понял Явик. - Мы же уже наполовину скопировали "Вершину", неужели она проще устроена?
  - Не проще. Но "Вершина" сама помогает в процессе, разъясняет, что для чего в её конструкции предназначено, и как это лучше воспроизвести. Тахионный двигатель такой услуги нам не окажет. А копировать его чисто механически, поатомно - уйдёт не одно десятилетие.
  - То есть у нас либо десять дней, но с риском потерять двигатель, либо двадцать три дня, но без риска? - уточнил аватар.
  - Ну... в общем да, - неохотно согласились оба Главных Коллекционера.
  - Тогда запускайте выращивание зондов. Только не так. Не все две тысячи сразу, а, скажем, группами по десять, как только будут готовы. И приёмники Канала-2 как минимум на каждом сотом. Возможно?
  - Хм... в принципе да, но придётся остановить выращивание второго супердредноута...
  - Это терпимо. Подождёт. Главное, чтобы у наших детей были пути отхода в каждый момент.
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ-2
  
  С виду планета была совершенно необитаема, несмотря на то, что её население превышало восемьдесят миллиардов разумных. Впрочем, с другой точки зрения оно не превышало восьмисот колонистов. Смотря что считать разумом - каждую особь по отдельности, или психические сети, которые они образовывали?
  Рахни не являлись полностью коллективным разумом, и королевы не воспринимали солдат и рабочих, как свои удалённые части тела. Но не были они и полностью индивидуальными существами, сгруппированными в жестокое иерархическое сообщество.
  Турианцу, саларианцу или азари было бы крайне сложно понять, ЧЕМ в действительности являлся разум рахни. Для нас совершенно естественно, что подчинение коллективу подавляет индивидуальность, и полное слияние равнозначно полному растворению. У рахни всё было наоборот. Их индивидуальность и личность раскрывались только в слиянии. Отрезанный от роя, каждый из них был не более, чем сообразительным животным, но подключаясь к рою - становился вполне разумным существом, отличным от всех своих собратьев.
  
  Ловко пущен механизм, идет за строем строй
  В одиночку ты никто, зато в толпе - герой
  У тебя свои цвета, ты знаешь грозный клич
  Нерушима та стена, в которой ты кирпич!
  
  Рой дарил бессмертие, потому что песня погибшего подхватывалась его братьями и сёстрами, и продолжала звучать из поколения в поколение. Это не было "бессмертием", которое обещали Жнецы или Торианин, с полным переносом схемы нейронных связей. Передавалось не состояние, но процесс, не слепок мозга, но то, что отличало этот конкретный мозг от других. Каждый рахни имел смысл только в контексте, в отношении к другим особям роя, к собственному прошлому и будущему. Отрезать его от других или "заморозить" в виде архива - означало убить надёжнее, чем физически уничтожить тело.
  По этой же причине рахни казались другим видам совершенно дикими существами. Их тоннели были чисто утилитарны, без малейших следов украшений или удобств. Культура рахни существовала внутри них, или, правильнее сказать, между ними. Каждый из них сам являлся собственным произведением искусства - и одновременно частью общей симфонии - более грандиозной, чем человек мог бы вообразить.
  Подобно Инусаннон, гнёзда рахни были ужасными интровертами. Но если Инусаннон мыслили о том, что было, то рахни - о том, что могло бы быть. Их песни были сложнейшими построениями многомерной математики, невозможными в этой скучной плоской Вселенной. Вы можете представить себе мир, в котором число Пи равно двум? А для улья рахни из пятидесяти особей это всего лишь распевка.
  По этой причине у рахни возникали некоторые проблемы при взаимодействии с реальным миром за пределами их музыки. Рутинную повседневную работу - начиная от прокладки тоннелей и заканчивая уничтожением "глухих" особей, то есть всех, кто не был рахни - они выполняли неплохо, так как могли делать это механически, не отрываясь от пения. Но необходимость всерьёз задумываться о чём-то, что не относилось к их музыке, ужасно раздражала их.
  К счастью, последние несколько тысячелетий эта проблема стала менее актуальной. В общей музыке появилась "жёлтая нота" - пение, прислушиваясь к которому, гнёзда могли избавляться от раздражающих факторов, не задумываясь о том, как это сделать, и не нарушая своей великой гармонии. Они не знали, какая именно колония эту ноту изобрела, но полезность оной была несомненна.
  Сейчас жёлтая нота советовала им не обращать внимания на то, что на их территории активировался Ретранслятор Мю. Это противоречило многотысячелетнему опыту всех колоний - до сих пор активация Ретрансляторов практически всегда вела к диссонансу. Особенно сильным и неприятным оказался Протеанский Диссонанс - десять тысяч лет понадобилось выжившим королевам, чтобы от него избавиться.
  Но с другой стороны, до сих пор жёлтая нота их ни разу не подводила, и сама она диссонансом не являлась, гармонично вплетаясь в общую мелодию. Обменявшись короткими песнями между собой и с советниками, королевы решили довериться ей ещё один раз.
  И музыка не подвела. После короткого возмущения, вызванного появлением нескольких кораблей неизвестной расы (подозрительно похожей по своему звучанию на протеан, но жёлтая нота уверила, что это просто совпадение) пространство рахни успокоилось и в нём снова наступила полная гармония.
  
  Крейсер Коллекционеров неспешно вошёл в атмосферу Илоса. На высоте полутора километров из него тысячами посыпались дроны и командиры, раскрывая в полёте крылья. Слабое сопротивление полумёртвых защитных механизмов под командованием "Стража" было подавлено без потерь, сам виртуальный интеллект - выключен, отремонтирован, подредактирован (проще говоря - взломан) и перезапущен. Спустя сутки он сменил аватару на образ Коллекционера, и преданно рапортовал новым хозяевам, что за время его дежурства происшествий не было.
  С самим Каналом пришлось повозиться дольше - протеанские системы управления были сочтены чересчур примитивными и ненадёжными. Инженеры Коллекционеров потратили почти десять суток, чтобы полностью разобрать установку, заменить всю электронику внутри неё на более совершенную и водрузить на место. Теперь Канал был вполне достоин гордого имени Ретранслятора, ни в чём не уступая своим более крупным собратьям по функционалу - ну, кроме, может быть, размеров и отсутствия квантовых щитов.
  Для завершения работы следовало бы заменить и парный к нему Ретранслятор на Цитадели, но к сожалению, она была уже освоена азари и саларианцами, и появление подозрительных чужаков возле "протеанского памятника" никак не удалось бы скрыть. Пришлось отложить соответствующие ремонтные работы до окончания цикла.
  
  "Око-2589329" отделилось от зонда-носителя, перевело ядро в режим максимального уменьшения массы, мигнуло диафрагмой и начало набирать псевдоскорость в направлении яркой жёлтой звезды. Ему предстояло преодолеть около двух астрономических единиц, чтобы достигнуть двойной планеты, которая заинтересовала Серан. На это потребуется примерно два часа - хотя "Очи" могли при необходимости обгонять свет, истребитель не собирался сильно разгоняться, чтобы не тратить лишний раз рабочее тело.
  Мир, который ему предстояло обследовать, являлся весьма своеобразной игрой природы. Двойная планета, два кислородных мира в зоне обитаемости, которые вращались вокруг общего центра на расстоянии чуть больше световой секунды друг от друга - уже весьма любопытное образование. Когда-то, очень давно, "Око-2589329" носил имя Гентин Свад, и был протеанским астрономом. Тогда он бы правую руку отдал, чтобы обследовать такое космическое чудо. Это ж какие приливы должны быть на этих двух монстрах-близнецах? А что с планетарной корой при каждом повороте происходит? Или они уже успели затормозиться и всегда смотрят друг на друга одной стороной? Может ли на подобном образовании существовать жизнь?
  Отдал, конечно. И правую руку, и левую, и всё остальное, что у него было, кроме мозгов.
  Но это ещё далеко не все астрономические чудеса, которые его ожидали здесь. Двойная планета - сама по себе фантастическое явление - вращалась вокруг двойной звезды. Вернее, вокруг одной из звёзд двойной системы. Но и это было ещё не всё! Двойная звезда была частью четверной системы - две пары звёзд вращались вокруг общего барицентра.
  Сама по себе четверная система - в галактических масштабах не такая уж редкость, хотя двойные и тройные звёзды всё же встречаются чаще. Но кратные системы как правило асимметричны. А тут четыре жёлтых карлика в одной системе, каждый из которых обладает собственной планетной системой, и в каждой из этих систем есть планеты, пригодные для кислородной жизни! Такое чувство, что их специально собирали и расставляли!
  Рядом (по космическим меркам рядом - расстояние уже превысило три тысячи километров и они продолжали расходиться) летели братья. К каждой из четырёх звёзд были направлены по четыре "Ока" - итого авиакрыло из шестнадцати машин. Добровольцев нашлось намного больше, хотя Серан настаивала, чтобы они сидели в своих гнёздах, пока не обзаведутся квантовыми коммуникаторами. Обратное управление (мозг в "Оке", биометаллическое тело на дистанционном контроле) их производственная линия уже освоила, а вот прямое всё ещё находилось на стадии опытных работ - конструкция истребителей не была рассчитана на полный внешний контроль.
  В принципе, сейчас все четверо могли бы поставить системы на автопилот и переключиться на освоение новых гуманоидных тел. Проворонить что-то важное они не рисковали - в случае чего компьютер мигом вернёт их восприятие "на место". Но тем не менее, ни одному из бывших протеан такое и в голову не пришло. И не потому, что голов у них не было. Просто не затем они летели в такую даль на допотопной ракете, чтобы теперь упустить хоть секунду захватывающего приключения. Астроном, планетолог, биолог и контактолог. И хотя двум последним вряд ли найдётся работа, всё равно для них это было разновидностью психотерапии. Изучая мир, они вспоминали, кем были раньше, даже эффективнее, чем заново обучаясь ходить и брать предметы руками.
  "Эй, - просигналил Око-1343801, планетолог, имени которого до Жатвы Гентин узнать не успел, - ребята, вы видите то же, что и я?"
  
  Восприятие у "Очей" было невероятно острым - по сути, они были в первую очередь летающими телескопами, и только потом - истребителями. До двойной планеты ещё оставалось больше астрономической единицы, но все четверо уже прекрасно видели, что эти миры не необитаемы.
  Или во всяком случае, кому-то не безразличны.
  Возле обеих планет висели крупные металлические объекты. Около тридцати, чуть больше километра в длину каждый. Довольно экзотической формы, похожие на вытянутые шестиконечные звёзды. Но не нужен был многовековой опыт, чтобы совершенно однозначно понять - перед ними не астероиды и не обломки, это космические корабли, созданные разумными существами. И похоже - боевые космические корабли.
  "Фиксирую интенсивный радиообмен, - сообщил Гентин. - Кодировка неизвестна, ни одна из известных цивилизаций нашего цикла таких языков не использовала. Ребята, похоже мы сорвали главный приз - нашли высокоразвитую космическую ксеноцивилизацию! Линяем!"
  "Мордин утверждает, что цивилизации Цитадели тоже ничего подобного не строили, и код ему не знаком", - подключилась Серан.
  Он оглянулся по сторонам. Братья уже отключили двигатели, охладили обшивку и шли строго по инерции. Этот была даже не продуманная осторожность при встрече с неизвестным видом, а нечто вроде рефлекса, который присутствовал у всех "Очей". Не дай себя заметить цивилизациям цикла, прежде чем наступит время для атаки. Псевдоскорость составляла около пятидесяти мегаметров в секунду, и теперь они должны были достичь двойной планеты примерно за час. Было время подумать - попробовать проскочить через ряды неизвестных, понадеявшись на радиопоглощающую обшивку, или отключить поля эффекта массы, замедлиться до обычной гиперболической скорости и потихоньку уйти в сторону?
  "Я вызову внимание на себя, - предложил контактолог. - В конце концов, это моя работа - устанавливать связь. Если чужаки неагрессивны, соберу все почести. Если агрессивны... что ж, пусть думают, что я здесь один..."
  "Ребята, не хочу вас отвлекать от героического самопожертвования, - включилась в общий чат Око-200118, астрофизик и лидер группы, которая ушла к оранжевой звезде, самой тёмной из четырёх. - Но тут у нас у всех одно и то же на сенсорах. У КАЖДОЙ звезды есть планеты в зоне обитаемости. И ВСЕ окружены этими звездообразными металлическими штуками. Так что решение о контакте принимаем все вместе - а лучше не принимаем вообще. Если кто-то выдаст себя, он подвергнет опасности всех".
  При планировании операции они допускали некоторую вероятность встретить в космосе разум - но не настолько же развитый в первой же системе! Сотня кораблей размером с дредноут - даже протеане времён расцвета Империи не смогли бы собрать такой флот сразу. Либо у этих ребят офигенные производственные мощности, либо они большие перестраховщики, либо... первая же рутинная астрографическая экспедиция, затеянная, чтобы не скучать, умудрилась миновать все их колонии, если таковые вообще были, и с ходу вломиться в метрополию!
  "Это ещё не самые плохие новости, ребята, - добавила Око-200118. - Все четыре зонда, которые нас сюда доставили, уже прощупаны узконаправленным радарным лучом. То есть - их засекли. Волир передаст команду на самоликвидацию".
  "Нам рекомендовано сделать то же самое?" - ехидно поинтересовался планетолог.
  Конечно, умом они понимали, что аватара Милосердия их в беде не бросит - тем более, испугавшись неизвестно кого. Самоуничтожение зондов-носителей - обычная мера предосторожности, возвращаться всё равно собирались не на них. Но века существования в качестве дешёвых исполнительных механизмов даром не проходят. Особенно после недавней потери пары миллионов братьев.
  "Даже не шутите так, - отрезала Серан. - Мы уже заканчиваем просчёт вашей ситуации. Пока что самым эффективным получается - вырулить на местные четыре звезды, затормозить в коронах, выполнить обратное ускорение и уйти на сверхсвете. Излучение звёзд замаскирует работу ваших двигателей".
  "Без дополнительных бустеров?! - ужаснулся кто-то из другой команды. - Да ещё при такой короткой разгонной трассе?! У нас же характеристическая в лучшем случае двадцать световых будет! Три года домой тащиться?! Вас там Жнецы три раза сожрать успеют!"
  "Никто не говорит о полном обратном полёте. Вам нужно всего лишь отойти от системы на половину светового года. А там вас подберёт эвакуационный транспорт. Дорогие мои, я всё понимаю. И то, что это скучно, и то, что вы летели не для того, и что скорее всего это окажется обыкновенной трусостью, ненужной перестраховкой. Но мы просто не можем потерять никого из вас. Не после того, через что мы прошли".
  Снова включив тягу - на самую минимальную мощность - все четыре эскадрильи начали плавно корректировать курс, чтобы пройти рядом с местными звёздами.
  Несмотря на это, планеты всё равно приближались с каждой минутой. Когда расстояние сократилось до четверти астрономической единицы, Гентин не выдержал и снизил коэффициент поля массы - слишком хотелось рассмотреть их получше. Теперь он делал всего пару тысяч километров в секунду. В чат посыпалась заковыристая ругань товарищей, которых унесло вперёд. Но астроном относился к этому по-коллекционерски флегматично.
  Первым делом он увидел, что огромные корабли в форме звезды были только верхушкой айсберга. Их тут носилось гораздо больше, самых разных. Тысячи крошечных истребителей, средних размеров грузовики, станции, спутники... словом, обычный рабочий день обычной космической цивилизации.
  Э нет. Необычный.
  На околопланетной орбите он не увидел ни одного стационарного сооружения. Только корабли, которые явно прибыли сюда совсем недавно - многие из них до сих пор продолжали маневрировать, выискивая место поудобнее.
  Зато - множество бесформенных кусков металла, яростно излучающих в инфракрасном спектре. Которые, судя по размерам, вполне могли быть теми самыми недостающими орбитальными станциями. Причём совсем недавно.
  А ещё - многочисленные тепловые пятна на поверхности обеих планет-близнецов. Совсем непохожие на равномерное свечение городов.
  Конечно, это могли быть вулканы. Ну подумаешь - решили обе планеты разом повыбрасывать в атмосферу пару кубических километров лавы и пепла. С кем не бывает. Правда, планетолог из его группы и геолог из другой подтвердили, что места для вулканов неподходящие. И что такие же горячие пятна наблюдаются и на обитаемых планетах других звёзд системы.
  - Это не вулканы, ребята, - озвучил кто-то коллективные мысли в общем чате, от потрясения переключившись на голосовой канал. - Это - массовые пожары и кратеры. Кратеры от оружия в мегатонны тротилового эквивалента. Это орбитальная бомбардировка, вот что это такое. Совсем свежая бомбардировка, закончилась, когда мы уже готовились отделяться от зондов. А эти, на орбитах... это не защитники системы. Это - флот вторжения.
  
  ШЕСТНАДЦАТАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  - Ситуация следующая, - доложил Скруд. - По результатам наблюдения мы обозначили две цивилизации в этой системе, как "железные звёзды" и "стальные коробки" - по форме их кораблей. Похоже, что Звёзды прибыли в систему совсем недавно. И их цель состоит в полном ксеноциде аборигенов, то есть Коробок. Для этого используется примитивное ядерное оружие - но этого оружия у них МНОГО. Как на базовых кораблях, так и на истребителях. И пускают его Звёзды в ход, совершенно не задумываясь. У нас на глазах они разнесли ещё два корабля Коробок, которые ничем не могли им угрожать.
  - Это не повод вмешиваться, - резко сказал Явик. - Это не наша война, и мы не знаем, что там происходит. Вполне возможно, Коробки заслужили Экстерминатус. Судя по интонации, вы предлагаете ввязаться в войну с неизвестным, многочисленным, и вероятно сильным противником ради неизвестно чего. Когда мы со своим ещё отнюдь не разобрались.
  - Мы уже ввязались, - уточнила Серан. - Пока мы будем выяснять, что там происходит, одной из сторон вполне может физически не остаться. Поэтому "Очи" отказались от маскировки и сейчас на максимальном ускорении идут к уцелевшим кораблям Коробок. Я считала это слишком рискованным, но они меня не послушались. И я их понимаю.
  Явик замер.
  - Так... Я правильно понял? Нет, то что ваши истребители нарушили прямой приказ командования - это меня даже не удивляет, лояльности от слуг Жнецов я и не ожидал. Но они серьёзно собираются группами по четыре истребителя противостоять нескольким тысячам?! Что это за бессмысленный пафосный жест?!
  - Странный вопрос от аватары Мести. Явик, если бы тебе представилась возможность погибнуть, но перед этим нанести врагу значительный ущерб - разве ты бы отказался от такого шанса?
  - Моему врагу? Конечно нет! Но Звёзды - не Жнецы, какое нам до них дело?!
  - Тебе - никакого. Тебя никто и не просит в этом участвовать. Да и "Вершина" не позволит, я в курсе ваших отношений. Это исключительно наше дело. Наши враги - те, кто уничтожают мирные корабли и бомбит беззащитные планеты. Независимо от видовой принадлежности. Лучше умереть живыми существами, способными к сопереживанию, чем жить бесчувственными роботами.
  - Наше?! Ты хочешь сказать, что собираешься подставить не только те шестнадцать разведчиков, но и остальной флот?!
  - Не весь. Только мой авианосец. Я возьму на борт тех пробуждённых, кто разделяет мою идеологию, и иду к четверной системе. Высажу тех, кому ближе твои идеалы или идеалы Вирви. У тебя останутся ещё три авианосца и крейсер, не считая "Вершины" и "Мэлона". Не думаю, что отсутствие одного корабля сильно изменит баланс в противостоянии со Жнецами. А вот в ТОЙ войне он может изменить многое.
  
  - Гентин, ты ещё можешь передумать. Никто не обязывает тебя рисковать жизнью.
  - Вы помните моё имя до индоктринации, командир? Как мило. Но понимаете, вот этих ребят, которые сейчас сгорели под ядерной бомбардировкой - я думаю, их тоже никто не обязывал умирать в огне. Я-то хотя бы в виде копии на серверах у Жнецов останусь. А им даже и такого бессмертия не дано.
  - Ну ты же знаешь, что индоктринированная копия личности - это не совсем ты...
  - Конечно знаю. Я помню то время, все эти тысячелетия помню прекрасно, почти так же хорошо, как вы - с поправкой на объём памяти, конечно, ну да неважно. Но понимаете, командир... если я откажусь помочь тем, кому могу помочь, это тоже буду уже не совсем я. Я вырвался из-под индоктринации, чтобы пожить свободным - и я хочу остаться свободным. Если я позволю этим Звёздам себя запугать, я снова стану марионеткой. А я больше не хочу. Мы все - не хотим. Свобода выбора - это иногда и свобода умереть тоже.
  На трёхмерном экране, который казался бы человеческому глазу бессмысленным мельтешением размытых пятен, было видно, как четвёрка "Очей" выходит наперерез самой большой группе "Коробок" - в ней насчитывалось около сорока кораблей. Расположилась она далековато - пять световых часов от звезды. Достичь её вовремя можно было только на сверхсвете.
  - Гентин, будь осторожнее. Мы не знаем, чем эти корабли-беглецы вооружены, но я уверена, что настроение у них не лучшее. Их языка мы не знаем, а вид у вас, мягко говоря, недружелюбный. В вас могут начать стрелять ещё до того, как появятся Звёзды.
  - Их можно понять. С их точки зрения мы появимся ниоткуда, абсолютно неожиданно... так что сходим со сверхсвета за две световых секунды, чтобы иметь возможность уклониться, если в нас начнут палить.
  "Ты перестраховщик, Око-2589329, - фыркнул биолог в чате. - Мы без проблем увернёмся и за половину световой секунды".
  "Если непрерывно маневрировать - да, - возразил контактолог. - Но корабли, которые начинают боевое маневрирование сразу после появления, выглядят слишком пугающе. 2589329 хочет, чтобы у нас была возможность уклониться ПОСЛЕ выстрела - а для этого лучше зависнуть подальше".
  "Ладно, полторы секунды тоже сойдёт, - смягчился Гентин. - Но не меньше. Это всех касается!"
  Обгоняя свет в три раза, они были практически слепы - общее расположение крупных объектов ещё можно было определить сквозь кокон деформированного пространства, но мелкие детали, особенно прямо по курсу - никак.
  Поэтому для всей эскадрильи, как и для кураторов на Сионе, оказалось сюрпризом, что за время подлёта количество "Коробок" увеличилось в полтора раза.
  "Шестьдесят два корабля. Некоторые размером с крейсер, - констатировал планетолог. - Ребята, вы вообще уверены, что им понадобится помощь четырёх аппаратов размером со среднего гуманоида? Нас же на их фоне вообще не видно!"
  "Не забывай, что каждый из нас может уничтожить крейсер, - не поддержал шутливого тона биолог. - А вы посмотрите на них внимательно - это же сплошные грузовики и пассажирские транспорты, ни одного боевого... а нет, вот этот, кажется, боевой, но он не намного крупнее нас..."
  Упомянутый кораблик как раз заходил в ангар более крупного звездолёта.
  "Ну, по крайней мере с одной стороны это хорошо. Им нечем в нас стрелять..."
  "Ага, если они не освоили "нестандартное применение мирных средств". Вспомни, как мирный шахтерский корабль жа'тил уничтожил дредноут и два крейсера, которые мешали ему добывать минералы".
  "Ну, там в основном был эффект неожиданности. Потом его всё равно разобрали на запчасти".
  "Вот именно - эффект неожиданности! Так что, ребята, не расслабляемся и все сенсоры на максимум..."
  Два "Ока" приблизились к неизвестному флоту на мегаметр, постоянно передавая узким лучом "Иду на помощь", в кодах протеан и Цитадели, в надежде что хоть один из них местные аборигены узнают, а также основы кода для общения на универсальном языке математики. Два других держались на безопасной дистанции в полторы секунды.
  С борта одного из кораблей что-то ответили. Затем ответили ещё и ещё. Но совершенно непонятное.
  А потом... потом на расстоянии пары километров от флота появился ещё один корабль. Просто появился. Не вышел со сверхсвета, не прибыл через поле Ретранслятора, не отключил стелс-маскировку. Только что его не было - вспышка - и вот он уже есть.
  Гость был совсем маленький - не корабль даже, так, истребитель. Во время подлёта "Очи" видели немало таких - они сотнями взлетали с больших кораблей-звёзд, резвились в атмосфере сожжённых планет... Но его неожиданное, невозможное появление настолько шокировало всех наблюдателей, что они даже не сразу осознали, что перед ними - потенциальный враг. Способный, между прочим, нести ядерные заряды.
  
  https://s.instela.com/m/modern-raider--i613729-1200x630.jpg
  
  Пока "Очи" и диспетчеры на Сионе прокручивали запись его появления в замедленном темпе, пытаясь понять, что это вообще было, и не падает ли чёрное космическое небо им на головы - непрошенный гость успел описать лихой вираж вокруг флота "Коробок", облучить их всех радаром и так же совершенно необъяснимо исчезнуть в очередной вспышке. Сразу же после этого между всеми кораблями флота начался интенсивный радиообмен.
  "Похоже, обсуждают гостя, - прокомментировал контактолог. - И судя по всему, им это сильно не понравилось. Ещё бы - когда враги, только что уничтожившие твой народ, ходят, как у себя дома..."
  "Это был разведчик, - неожиданно включился в сеть Явик. - Нашёл жертвы и улетел докладывать на базу. Если вы ещё не передумали героически погибать - сейчас самое время. Потому что за разведчиком скоро придут каратели. Коробки, похоже, это понимают".
  Гентин долго не размышлял.
  "Вторая пара, подтягивайтесь до мегаметра. Режим боевого патрулирования".
  
  Пару минут ничего не происходило. Кроме того, что радиообмен сконцентрировался целиком на одном из кораблей - бело-синем, чуть меньше ста метров в длину. Том самом, что пытался вступить в контакт с эскадрильей. Ему что-то кричал весь флот - а с борта вяло огрызались короткими сообщениями.
  
  http://i.imgur.com/sciYyhO.jpg
  
  "Похоже, о нас просто забыли", - заметил контактолог.
  "А ты бы не забыл о паре мелких аппаратов непонятного происхождения и назначения, когда тебе на голову вот-вот вывалят пару мегатонн? Давайте откровенно - мы опасными не выглядим, больше всего похожи на заурядные автоматические летающие видеокамеры. Вполне здравая реакция, у них сейчас есть более серьёзные поводы для беспокойства".
  А спустя три минуты двадцать секунд пространство по правому борту осветилось алыми вспышками. Опять же - без предупреждения, без срабатывания детекторов тёмной энергии, из ниоткуда - появились пять летательных аппаратов с хищными зализанными очертаниями и острыми изогнутыми крыльями.
  "Не понял. Что значит - пять?!"
  "И что - это всё?!"
  Судя по всплывающим надписям в чате, обалдел не один только Гентин. У всех тактиков, следивших за столкновением (а их были десятки), отпали бы челюсти (если бы таковые имелись в наличии). Очень необычное ощущение - когда готовишься дорого продавать свою жизнь в мясорубке против стократно превосходящего числом противника - а тебе предлагают практически честную дуэль, пятеро против четырёх.
  "Не расслабляемся! - окрикнул развеселившихся истребителей Вирви, аватара Осторожности. - Может, против вас больше и не надо! Эти ребята используют неизвестный нам тактический сверхсвет, посмотрите на каком расстоянии от флота они появились! Каждый из них может быть опаснее линкора!"
  Тем временем, истребители "Звёзд" выпустили целый веер ракет. Пять десятков в первой волне, то есть не меньше десяти с каждого! И все, судя по расходящимся курсам - управляемые или самонаводящиеся!
  "Огонь! Не пропустить ни одной!"
  Повинуясь написанной миллионы лет назад программе, "Очи" за доли секунды распределили цели между собой.
  "А сколько у нас шпаг?" - уточнил один вычислительный модуль.
  "Четыре!" - откликнулся тактический блок на далёком авианосце.
  Их оружие представляло собой отнюдь не излучатели частиц, подобные протеанским, а именно подобия "космических шпаг". Узкосфокусированные антибиотические поля тёмной энергии лишали массы покоя всю материю, какая попадала в зону действия, мгновенно дезинтегрируя её. Даже лёгкого касания такого луча было достаточно, чтобы мгновенно вывести из строя тонкую электронику наведения, подвергнув её действию жёсткого излучения - потока безмассовых атомов, которые могли возникнуть где угодно в материале цели. Ну а если ракета попадала в луч целиком, то просто исчезала.
  Несколько коротких взмахов - и все смертоносные снаряды перестали существовать.
  Чужие истребители в скорости реакции "Очам" не уступали. Почему-то они не смогли просто исчезнуть - так, как первый разведчик. Поняв, что столкнулись с неизвестным, сильным и опасным противником, попытались увеличить скорость и оторваться, так как эскадрилья падала на них "сверху и сзади".
  Щас!
  Возможно, их сверхсвет действительно был чем-то необычным. Но на досвете они были круглыми нулями. Пытаться соревноваться в скорости и маневренности с кораблём, использующим эффект массы - заведомо дохлый номер. Ну да, острокрылые убийцы могли выжимать на форсаже ускорение в пару десятков g. Неплохо, реально неплохо. А "Очи" - в пару МИЛЛИОНОВ. С точки зрения команды Гентина, её противники просто висели на месте.
  "Не взрывайте последнего!" - едва успел передать Скруд.
  Очень вовремя, поскольку "Очи" перестраховались, не зная, насколько прочной бронёй и какими щитами обладают цели, и сколько ракет ещё могут нести в брюхе - ударили на максимальную мощность точно в центр корпуса противника. В результате четыре агрессора превратились в огненные комки за сотые доли секунды, даже не успев осознать, что именно с ними произошло.
  С последним они действовали уже аккуратнее - обрезав предельно сфокусированными "шпагами" крылья и снеся два подозрительного вида орудия под корпусом. То, что осталось, подхватили полями эффекта массы для буксировки и допроса.
  "А теперь, когда мы разобрались с этим недоразумением - ждём пару тысяч их сородичей для нормального похоронного фейерверка, - мрачно пошутил планетолог. - Эй! Ребята, а где вообще наши подзащитные? С кем нам в братскую могилу ложиться?!"
  Действительно - из шестидесяти двух кораблей за время скоротечного космического боя осталось на месте всего два десятка. Прочие исчезли без следа.
  
  Следующие часы были очень нервными и хлопотными. Для всех. Крайне сложно налаживать первый контакт между цивилизациями, ежеминутно ожидая атаки.
  Ещё сложнее, если при этом твои партнёры по переговорам - отнюдь не лучшие лингвисты и дипломаты своего народа, а напуганные до полусмерти беженцы. Которые ТОЖЕ ежеминутно ждут атаки. Но, в отличие от тебя, отнюдь не принимают такой исход, как естественный.
  Ничего похожего на лингвистические компьютеры у них явно не было, общение между кораблями происходило голосовыми сообщениями без шифровки.
  "Эти ребята что, вылезли в космос прямо из начала железного века? - недоумевал один из аналитиков. - Реально коробки же! Ни у одной цивилизации цикла не помню таких примитивных информационных технологий!"
  "Эти примитивные технологии не мешают им делать с пространством такое, что нам и не снилось! - напомнил другой. - Пока они там воевали, сорок кораблей их подзащитных просто перепрыгнули куда-то - так же, как истребители Звёзд. Непонятно, правда, почему эти двадцать два остались..."
  "Именно перепрыгнули, не варпнули?"
  "Именно. Никакого следа тёмной энергии - наши "Очи" там всё обшарили на мегаметр вокруг. В момент прыжка незначительное гравитационное возмущение, вспышка света... И ВСЁ. Такого даже у Жнецов не было! Вот и гадай - то ли перед нами дикари, то ли сверхцивилизация..."
  После ещё пары безуспешных попыток наладить связь было решено не гнать картину - и подождать, пока прибудет авианосец Серан. С оборудованием для считывания памяти, с голографическими проекторами и всем прочим, необходимым для нормального контакта.
  Хорошо хоть, удалось выяснить, как выглядят "Коробки" физически. "Око" могло бы без проблем войти в ангар одного из крупных кораблей, размеры позволяли. Но это означало уменьшить боевую мощь эскадрильи, так как вылететь обратно в случае внезапной атаки они скорее всего не успеют.
  Обидно было бы погибнуть в бою, даже не увидев, ради кого именно. Но тут им неожиданно повезло - один из оставшихся кораблей явно строил какой-то сумасшедший. Он весь был утыкан прозрачными куполами, стёкла которых выходили прямо в открытый космос. Под куполами цвели роскошные зелёные сады.
  
  http://orig03.deviantart.net/f38f/f/2013/346/2/9/botanical_cruiser_ortho_by_unusualsuspex-d6wt7bt.jpg
  
  И через эти стёкла, используя мощную оптику "Очей", можно было во всех деталях разглядеть экипаж. Или пассажиров, кто их знает.
  Двуногие. Мягкокожие. Двуглазые. Ростом чуть поменьше среднего протеанина. С волосами на голове.
  - Какого хаска тут делают люди?! - озвучил всеобщее недоумение Явик. - Мордин же уверял, что они выйдут в космос только через две тысячи лет!
  - Ничего не понимаю, - подтвердил Мордин. - Аномалия. Не должны тут быть. Параллельная эволюция?
  Тем временем, пришли сообщения от разведывательных групп, направленных к другим звёздам.
  Вторая эскадрилья никого не нашла в космосе, зато засекла крупные группы выживших на поверхности одной из планет системы. Здесь использовали только маломощные заряды, так что ядерная зима жителям не угрожала - кое-где сохранились вообще нетронутые города и посёлки. К сожалению, "Звёзды", скорее всего, засекли их тоже. Это было лишь вопросом времени, как скоро по планете нанесут добивающие удары с орбиты, или высадят войска для зачистки (если такие у атакующих были). Остановить то и другое с помощью четырёх истребителей - шансов не было, так что вторая эскадрилья пошла на соединение с первой, благо, было относительно недалеко.
  Третья эскадрилья нашла собственный маленький спасшийся флот из пятнадцати небоевых кораблей. Вот только приблизиться к ним не удалось - как только "Очи" сошли со сверхсвета и попытались установить связь, все потенциальные спасаемые прыгнули в неизвестном направлении. Третья пошла на соединение с четвёртой. Четвёртая эскадрилья тоже не нашла выживших, однако задержалась в "своей" системе, чтобы осмотреть очередное астрономическое чудо - две обитаемых (ранее) планеты, которые уютно устроились в точках Лагранжа газового гиганта.
  Авианосец Серан покинул систему Утопии и сейчас набирал скорость к четверной системе - его прибытие ожидалось через трое суток, на борту осталось сорок тысяч "Очей", прочие либо отказались участвовать в авантюрном плане, либо ещё не вернули себе достаточного уровня самосознания, чтобы принимать такие решения. Серан взяла с собой только осознанных добровольцев.
  В какую из двойных систем ему идти - вопроса не стояло, конечно же в ту, где найдены выжившие. А вот какую звезду сначала посетить, первую или вторую... сначала принять на борт тех, кого можно принять без проблем? Или в первую очередь вступить в бой там, где больше выживших? Впрочем, времени на тактический анализ было с избытком.
  Тем временем перехватчики из первой эскадрильи Гентина, чтобы не скучать, осматривали подбитый истребитель противника. Результаты первого же сканирования заставили их тихонько обалдеть.
  В кораблике не было пилота в обычном смысле. Но не являлся он и роботом. Сплав механических и органических частей больше всего напоминал... сами "Очи". Органические процессоры и механические сердца, кровь вместо гидравлической жидкости и кислородные баки вместо лёгких. Когда лучи дезинтеграторов обрезали ему крылья, истребитель довольно скоро умер от потери крови. Мысль, что ему может понадобиться медицинская помощь, никому не пришла в голову. Возгорания топлива не было - и хорошо.
  "Что ж, по крайней мере теперь у нас есть образец для вскрытия", - довольно заметил Скруд.
  "Это что получается - мы воюем с себе подобными? - недоумевающе просигналила астрофизик. - Может, мы столкнулись ещё с одной разновидностью хасков?"
  "Сомневаюсь, - качнул крыльями биолог. - По крайней мере, не первичных хасков - это точно. Хотя бы потому, что их так просто не убьёшь..."
  Хаски, как и Ретрансляторы, бывают первичными и вторичными. Первичные хаски создаются путём введения наномашин в тела свободных существ цикла, иногда в сочетании с хирургической перекройкой, сшиванием нескольких модифицированных тел в одно, или наоборот, разделением на части. Импланты в них внедряются агрессивно-принудительно. В них очень мало органики, но та, что есть, сохраняет изначальный геном вида.
  Вторичные хаски изначально выращиваются таким образом, чтобы быть максимально пригодными для службы Жнецам. Импланты являются естественной частью их жизненного цикла. Органики в них заметно побольше, но вся она генетически модифицирована.
  Численность первичных хасков на любом поле боя нарастает лавинообразно, они очень дёшевы, но только пока есть доступ к "сырью" для их производства - телам исходных видов. Производство вторичных хасков обходится несколько дороже и происходит несколько медленнее - зато их можно изготавливать в тылу конвейерным способом, и новые легионы будут появляться независимо от того, как идёт война (и идёт ли она вообще).
  Первичные хаски управляются по радио, звуком, запахом и иными "материальными" средствами контроля. Вторичные - напрямую через квантовую связь.
  Первичным хаском истребитель совершенно точно не был. Сканирование показало, что наномашин в его теле нет, да и очертания были слишком гладкими, зализанными, эстетически отточенными. Когда наномашины перекраивали плоть, они делали это куда более неряшливо.
  А вот вторичным, полностью заточенным под функцию, он в принципе мог оказаться. Правда, квантовых коммуникаторов в нём тоже не оказалось - как и нулевого элемента. Представить себе корабли Жнецов без элно никто из Коллекционеров не мог.
  "Очень странно... - задумчиво просигналил контактолог. - Напоминает стимулированное изобретение..."
  "Это что?"
  "Это когда аборигены узнают о существовании некой технологии, и не видя её, создают свой вариант. Такое чувство, что Звёзды слышали легенды о Жнецах, и попытались повторить их достижения в области киборгизации - на своей элементной базе, не имея доступа к контакту с настоящими Жнецами".
  "Почему бы и нет? Многие цивилизации поклоняются "Старым машинам", а Жнецы умеют использовать их культурный или религиозный экстаз. Возможно, здесь мы столкнулись с ещё одним таким же случаем".
  "Это бы объяснило, зачем им понадобился ксеноцид людей. Настоящие хаски не стали бы действовать так грубо. Они всегда обеспечивают максимально полное сохранение информации, при ядерных бомбардировках она теряется. Не говоря уж о том, что сейчас не время. А вот жнецопоклонники, не понимающие настоящего смысла Жатвы, но желающие угодить своим хозяевам, вполне могли устроить карго-культ, вообразив, что истребление органиков - это самоцель".
  "Любопытная теория, - отметил Явик. - Если она окажется правдой, я лично поведу "Вершину Полутени" в эту систему. Убивать жнецопоклонников - это почти так же соответствует моему предназначению, как самих Жнецов".
  "Друзья мои, - в общем чате появился значок Идриса. - Кажется, я знаю ответ на ту загадку, что вас мучает. Я знаю, откуда тут могли взяться люди".
  
  Планета Кобол была одним из самых успешных экспериментов по восстановлению генома Ису. На ней не только удалось воспроизвести весьма крупную популяцию людей (увы, с более редкими спящими генами, чем у землян), но также сохранились тринадцать виртуальных копий - голограмм чистокровных Ису. Каждый из них контролировал собственное человеческое племя.
  Эксперимент сорвался, когда записанная в голограмме личность одного из тринадцати операторов дала сбой. Он перестал воспринимать поклонение людей, как обычное поведение примитивных существ, облегчающее контроль за ними - и принял его всерьёз. Он поверил, что действительно является богом - даже не так, Богом. Единственным и неповторимым. Создавшим всё сущее, и единственно заслуживающим поклонения. Не только от людей, но и от собратьев он потребовал преклонить перед ним колени.
  Попытка отключения и перенастройки копии личности ничего не дала. Вернее, дала - но в плохом смысле. Тринадцатый окончательно уверовал, что его хотят убить завистливые дети и ученики, и что это приведёт к гибели вселенной, которая держится только на его плечах. Ему подчинялись многие весьма мощные машины, артефакты Инусаннон, ему поклонялись многие миллионы человеческих рабов - а в довершение всего он ещё и наделал боевых роботов и загрузил в них урезанные копии собственной личности. И всё это он разом двинул против остальных операторов.
  Война длилась несколько лет - очень долго по меркам людей, мгновение для Инженеров. Когда их корабли наконец появились в небесах Кобола, чтобы навести порядок, все тринадцать хранилищ памяти были пусты, а сама планета представляла собой выжженный радиоактивный ад. Ни одна жизненная форма крупнее мыши не пережила применения мощнейшего геофизического оружия.
  "Мы думали, что никто не выжил. Но в некоторых сообщениях, которыми обмениваются ваши подзащитные, я обнаружил лингвистические структуры, характерные для языков тринадцати племён Кобола".
  
  Увы, полной базы по этим языкам на "Мэлоне" не было. Никто не мог предполагать, что она пригодится. Вымершая планета, неудачный эксперимент... зачем патрульному кораблю могут понадобиться подробные сведения о них?
  Впрочем, даже если бы она была - не факт, что помогла бы. С точки зрения Ису, языки людей, как и их нравы, менялись со скоростью шторма. Аналогичная ситуация сложилась у народов нынешнего цикла с ворча, для которых сотня лет - невообразимо древнее прошлое. Чтобы не изучать новорожденные языки каждый раз заново, лингвисты Цитадели негласно постановили, что настоящего собственного языка у ворча нет - а так, сигнальные крики, как у животных.
  Аналогичная ситуация могла бы сложиться и у саларианцев, тоже короткоживущих, но их выручала фотографическая память и привычка к дисциплине. Ещё до контакта с азари предки создали точный, математически и грамматически совершенный язык, на который за пару десятилетий перешла вся планета. Его менять не требовалось, только вносить редкие поправки в соответствии с изменениями культуры. А вот собственные языки кланов постоянно менялись и эволюционировали - но их чужакам было и незачем знать.
  Поэтому проблема коммуникации продолжала стоять в полный рост. А хоть какой-то общий язык нужно было найти очень, очень срочно. Потому что война.
  Люди сгрудились у стенок прозрачного купола, жестикулируя и что-то выкрикивая. Разумеется, "Очи" их не слышали, но без труда могли бы читать по губам... если бы знали слова.
  Но тут контактологу пришла блестящая идея - он начал проецировать лучом лидара светящиеся картинки на стекле купола. Пару минут люди с недоумением на них пялились, затем прибежал какой-то маленький человек и принёс большой альбом и карандаши. Теперь они могли обмениваться хотя бы графической информацией. С точки зрения протеан с их совершенным зрением, люди были просто отвратительными художниками - но смысл картинок можно было понять, не с первой попытки, так после двух-трёх набросков.
  Сначала они согласовали самые простые сигналы - "да" (кивание головой сверху вниз), и "нет" - (покачивание справа налево). "Очи", за отсутствием голов, делали то же самое всем корпусом. Затем начали рисовать горизонтальную черту, чтобы обозначить понятие "быть". Перечёркнутую горизонтальную черту - "не быть". Разведённые в стороны руки ладонями к собеседнику - знак вопроса ("Очи" рисовали две открытые ладони на стекле).
  Сбитый истребитель - быть - САЙЛОН.
  Грубо нарисованное подобие "Ока" - быть - сайлон - вопрос.
  Нет. Нет. Нет.
  Люди что-то бурно обсуждают между собой, судя по выражениям их лиц - в глубоком недоумении, смешанном с недоверием.
  "Око" - быть - вопрос.
  "Око" - быть - ПРОТЕАНИН. Конечно, Явик с таким определением не согласился бы, но к счастью, он в первом контакте участвовал лишь как наблюдатель. Протеанин - не быть - сайлон.
  Протеанин - быть - вопрос.
  Пришлось прочитать небольшую графическую лекцию. Карта скопления. Обозначенный пунктиром курс откуда-то извне. Четверная система. К ней приближаются шестнадцать точек. Разделяются, увеличиваются, превращаются в шестнадцать изображений "Очей".
  Оживлённая дискуссия среди людей. Рисуется планета, из которой вырастают во все стороны ядерные грибки.
  Горящая планета - быть - протеане - вопрос.
  Нет. Нет. Протеане - не быть - горящая планета. Протеане - рисунок взрыва - сайлоны. Рисунки кораблей уцелевших. Вокруг вращаются "Очи", как электрончики вокруг ядра. Приближаются картинки истребителей "Звёзд". Сталкиваются с орбиталями, отскакивают, разламываются, улетают в темноту.
  На лицах потихоньку проступает какое-то подобие надежды. Робкой и недоверчивой - но всё же лучше прежней обречённости.
  Подумав, контактолог продолжил. Рисунок флота. Расходящиеся в разные стороны стрелочки. Вопрос.
  Человек по ту сторону стекла вздохнул.
  Рисунок кормы корабля. Внутри неё нечто квадратное. Квадратное заполняется точками. Затем от кормы рисуется факел, а точки по одной стираются.
  Рисунок человека. Внутри - бронхи и лёгкие. Древесный листок.
  Стрелка от квадрата в корме корабля - к листку. Вторая стрелка - от листка к лёгким человека.
  Лёгкие - не быть - факел. Факел - не быть - лёгкие.
  "Так... похоже у наших новых друзей проблемы ещё больше, чем мы думали. У них дефицит топлива. И если они куда-то полетят, не хватит энергии для систем жизнеобеспечения".
  "Только этого не хватало... Привезти им топливо мы уж точно не сможем... мы никак не грузовики".
  Изображения: одна точка - быть - символ единицы, две точки - быть - символ двойки, три точки - быть - символ тройки.
  Единица, двойка, тройка, вопрос - быть - СКОЛЬКО.
  Изображение планеты - вращается - сколько - вопрос - пустеющий квадрат в двигательной установке.
  Двуглазым понадобилось минут десять и серия повторений, чтобы дотумкать, о чём их спрашивают. Затем один из людей пять раз обвёл пальцем вокруг изображения планеты, после чего сжал рукой собственное горло, как бы показывая, что задыхается.
  "Фух. Одной проблемой меньше. У нас есть пять суток, потом СЖО начнёт садиться".
  Когда придёт корабль Серан, эту проблему уж точно можно будет решить. Конечно, авианосец Коллекционеров - не крейсер, и не так хорошо приспособлен для перевозки сотен тысяч пленных всех разумных видов. Но воздух и гравитация на нём есть, плюс полиморфные помещения. Кое-как можно будет разместить беженцев, а за это время инженеры отремонтируют и перезаправят корабли. Или перезаправить их, не эвакуируя - это уже по ситуации.
  Контактолог нарисовал на стекле, как приходит большой корабль, и обозначил два с половиной оборота планеты - то есть суток. Спустя пару минут с корабля-оранжереи полетели сообщения другим его собратьям.
  - А вы садисты, однако, - заметил Явик. - Дать надежду, чтобы потом разбить её вдребезги... меня учили, что это - высший уровень Мести. С непричастными я бы такое проделывать не стал.
  "Не каркай, - огрызнулся Гентис. - Может, ещё и выберемся".
  - Вы серьёзно? Восемь истребителей. Против вражеского флота в тысячи кораблей. С мёртвым грузом в виде огромных, малоподвижных, абсолютно беззащитных коробок. Если наши предки до вторжения Жнецов были настолько лишены адекватной оценки действительности, то я впервые рад, что родился после...
  Накаркал, палач старый. Десятки, сотни, тысячи вспышек осветили пространство позади маленького флота.
  
  Ровно две тысячи сайлонских истребителей прыгнули одновременно. Только полторы тысячи из них точно вышли на цель - пятьсот с небольшим промахнулись, выйдя не в том секторе. Когда перемещались такие большие флоты, точность вычислений заметно падала.
  Но Гентину с его маленькой командой с избытком хватит и полутора. Точнее, будь они одни, ещё могли бы попытаться что-то сделать - оторваться, прорваться, переманеврировать... всё-таки абсолютное преимущество в ускорении и вооружении не сразу нивелируется даже подавляющим численным превосходством.
  Вот только целью были не они.
  С первого же залпа в полёт отправились три тысячи ракет. Ни малейшего шанса уничтожить или вывести из строя всё авиакрыло прежде, чем оно сделает залп. Перехватывать сами ракеты, как в прошлый раз? Дезинтегрирующий луч мог уничтожать до ста ракет в секунду. Восемь лучей - при идеальном целеуказании - восемьсот ракет. Подлётное время - пять секунд. Вроде бы хватит и на четыре тысячи? Ага, только вот целеуказание, во-первых, далеко не идеальное, а во-вторых с пилонов через полсекунды срывается второй залп. Ещё три тысячи. А за ними - третий.
  И тем не менее, они попытались. Честно попытались. За десять минут до нападения они запрограммировали свои тактические процессоры на групповое истребление целей на подходе.
  Идея, собственно, заключалась в следующем. Когда ракеты выпускают, они идут достаточно далеко друг от друга. Сайлоны выстроились не совсем регулярной вертикальной стеной с интервалом в километр и более. Поэтому подрыв или дезинтеграция одной ракеты никак не могли зацепить другие.
  Но так как избранных ими целей было меньше трёх десятков, на подходе к ним ракеты должны были неизбежно сблизиться, образуя такие себе косячки. И когда они сгруппируются, можно ударить "шпагой" в центр строя. Испарить две-три ракеты, а по всем остальным пройдётся радиация из безмассовых атомов.
  Проблема в том, что на такой малой дистанции портить системы наведения уже бесполезно. Ракеты всё равно уже ударят в цель - просто по инерции. Остаётся надеяться, что сгорят все взрыватели, и удар выйдет чисто кинетическим. Но поражение электроники радиацией - процесс вероятностный, нет никакой возможности проверить - способна эта ракета к подрыву, или она уже просто как болванка летит. А хрупким транспортам достаточно всего одного-двух взрывов. Даже если ракеты неядерные. Если ядерные, то вообще тушите свет.
  И тем не менее, даже такие призрачные шансы - лучше, чем ничего. Особенно если комбинировать групповое истребление на ближних дистанциях с обычным расстрелом на дальних. Сверкнули в пространстве алые лучи "шпаг" в последнем, почти безнадёжном ответном ударе...
  И погасли, потому что в них больше не было нужды.
  Красная молния перечеркнула пространство безумным зигзагом. Весь колоссальный рой, не успев отдалиться и на километр от выпустивших его истребителей, внезапно прекратил ускорение. Погасли хвосты раскалённых газов, и ракеты, медленно кувыркаясь, поплыли в случайных направлениях. Пара сотен взорвалась, четыре сотни продолжали разгон (но уж их-то "Очи" не упустили, сбив без труда), но подавляющее большинство просто... вышло из строя.
  "Молодцы, - появилось на их внутренних дисплеях. - А теперь, мальчики и девочки, будьте добры добить эти истребители. Так как они не используют поля эффекта массы или квантовые коммуникаторы, я не могу определить их уязвимые места для точечных повреждений. А распылить их целиком или разрезать на части мне банально не хватит энергии... Насчёт новых ракет не волнуйтесь, обезврежу - главное, чтобы они за второй партией не слетали..."
  Несмотря на отсутствие в текстовых сообщениях привычного устного косноязычия, почему-то ни у кого не возникло сомнений, кто именно влез в их внутренний чат. Даже прежде, чем они взглянули на идентификатор.
  "Мордин?! Ты как здесь оказался?!"
  "Стреляли..."
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ-3
  
  - Это какой-то новый, совершенно неизвестный подвид сайлонов. Они непохожи на обычные рейдеры, и ведут себя совсем иначе. Они находились рядом с нашим флотом несколько минут, но так и не попытались обстрелять, хотя имели для этого достаточно времени и удобную огневую позицию.
  - Вероятно, им просто было нечем, - пожал плечами адмирал Адама. - Ты же сам предположил, что это были всего лишь зонды-наблюдатели.
  - Да, в тот момент мне ничего другого не приходило в голову, - кивнул Ли. - Я был слишком напуган, как и все присутствующие. Но сейчас, анализируя их действия... мне кажется, что они пытались с нами связаться.
  - Это банальный отвлекающий манёвр, Ли. Если ты разведчик, и находишь цель, которая может в любой момент прыгнуть, а атаковать её нечем - нужно попытаться её отвлечь, заболтать, чтобы задержать на месте до подхода основных сил. Очень хорошо, что ты на этот трюк не попался. Плохо, что он сработал теперь. Ты же пилот, ты лучше меня знаешь, насколько пагубной в бою может быть лишняя четверть секунды размышлений.
  На этом небольшом диалоге и закончилось первое отклонение от магистральной линии истории. Одиссея батлстара "Галактика" продолжалась именно так, как было предсказано. Перевооружившись на станции возле газового гиганта Рагнар, они соединились с флотом беженцев, прорвались через сайлонскую блокаду и прыгнули на пять световых лет, навсегда покинув Двенадцать Колоний и очень надолго выйдя из поля зрения протеан.
  В других местах возмущения исторической последовательности были, однако, куда более значительными.
  
  - И что это было? - пробормотал Арон Актеон, чернокожий капитан ботанического лайнера "Жемчужина Геменона".
  - Не знаю, сэр, - первый помощник отлично понимал, что вопрос риторический, но ему, как и капитану, требовалось выговориться. - По-моему, чудо. Молния Зевса, не иначе.
  На тактическом дисплее разворачивалась самая прекрасная картина на свете. Сайлонские рейдеры в панике прыгали прочь, многие, похоже, даже не просчитывали прыжок, просто уходили куда попало, лишь бы оказаться подальше от неожиданного противника.
  Некоторые пытались сопротивляться, вели огонь из кинетических орудий, крутили фигуры высшего пилотажа... абсолютно бесполезно. Загадочные одноглазые машины носились с такими скоростями, что юркие истребители сайлонов казались просто стоячими в сравнении с ними. А уж огневая мощь... Им даже не требовалось заходить рейдерам в хвост - на глазах у экипажа один из пришельцев, которого обстреливали сзади, развернулся на месте (за сотую долю секунды, словно переключили кадр - только что был кормой к преследователям - и вот уже носом) - и вылетевший из его "глаза" алый луч испарил как летящие к нему снаряды, так и выпустивший эти снаряды рейдер.
  Теперь было совершенно очевидно, что перед ними не сайлоны-отступники. Слишком заметна разница в технологиях. Это всё равно, что современную "Гадюку" последнего поколения выпустить против первых "этажерок" времён начала воздухоплавания. Неважно, сколько их будет - при более-менее грамотном пилоте они ни угнаться, ни поразить его не смогут.
  - Два чуда в один день для горстки грешников на кораблях разврата? Многовато, не находишь? Или у нас на борту скрытые праведники затесались?
  - Почему два? Отражение первого налёта - это обычное превосходство в технике, ничего мистического. Авиакрыло "Гадюк" могло бы сделать то же самое.
  - Ну да, а сам факт, что почти непобедимые и дружелюбно настроенные инопланетяне появились именно в день и час атаки сайлонов - по-твоему не чудо?
  - Может быть, они долго за нами наблюдали, но не собирались вмешиваться - только после сайлонской атаки поняли, что не вмешаться нельзя.
  - Ну, если всему рациональные объяснения искать, то и красная молния может быть просто какой-то неизвестной нам системой ПРО... Ладно, оставим это священникам. Что у нас по запасам и СЖО?
  - С кислородом проблем нет - мы и себе производим, и с другими кораблями можем поделиться. Продуктов сейчас просто завались, но они в основном скоропортящиеся, а холодильников не хватает. Максимум через неделю придётся урезать рацион.
  - Эту неделю ещё прожить надо. Поэкспериментируем с вакуумной сушкой. Продукты, которые нельзя сохранить, пустим на удобрения. То есть всё сводится к дефициту тилиума?
  - Да, танкер прыгнул с основным флотом, а без него...
  - Отключим искусственную гравитацию на всех кораблях, кроме нашего?
  - Это даст максимум выигрыш в два-три дня. Наша установка ест столько же тилиума в час, сколько весь остальной флот.
  - Да знаю я... а без гравитации экосистема теплиц развалится... но два-три дня - тоже неплохо. Передай приказ остальным кораблям, пусть переходят на магнитные ботинки и тросы. Если есть раненые, которым нужна тяжесть - пусть передают к нам на борт.
  
  - И что это было?! - Номер Шесть возмущённо упёрла руки в бока. - Пять бейзстаров полностью опустошили свои лётные палубы! Вернулось меньше половины отправленных рейдеров! А этот фраканый недоделаный флот даже не шевельнулся!
  - Это тебя надо спросить, - хмыкнул Номер Пять. - Тебя там было больше, чем нас всех. Это ты уверяла, что Колонии абсолютно беззащитны.
  - Колонии - да. Но это, фельдегарб, ни разу не Колонии! Это фраканая третья сила! Фраканые зелёные человечки на фраканых тарелочках!
  Аристократичная Шестёрка редко ругалась и ещё реже выходила из себя. Но сейчас у неё был более чем серьёзный повод.
  - Третьей силы не может существовать, - флегматично заметил Номер Два. - Если, конечно, не понимать под ней Бога.
  - С чего ты это взял? - фыркнул Пятёрка. - Или окончательно возомнил себя пророком?
  - Вернее, где-то там она может быть, - поправился Двойка. - За пределами доступного нам и нашего познания. Вселенная, безусловно, велика, и в ней может существовать что угодно. Было бы глупо предполагать, что божественный замысел исчерпывается людьми и сайлонами. Но конкретно здесь, в границах нашего мироздания, в пределах досягаемости наших кораблей - никакой третьей силе не будет позволено проявиться. По крайней мере, до тех пор, пока с человечеством не будет покончено. Потому что отношения отцов и детей - дело сугубо интимное. Вмешательство чужаков в выяснение семейных вопросов означало бы, что нет никакого замысла, нет никакой великой драмы - есть лишь череда случайностей, не имеющих никакого морального смысла.
  - Да плевал я на эти смыслы, - рявкнул Номер Один. - Кто кинул валенок на пульт?! Я хочу сказать, кто скомандовал вторую атаку после потери карательной эскадрильи?! Корабли воскрешения перегружены, пришлось тысячу рейдеров восстановить за полчаса с небольшим! И что хуже, мы ввязались в большую драку непонятно с кем!
  - Я скомандовал, - пожал плечами Пятый. - Нужно было выяснить, с чем мы имеем дело.
  - Выяснил на свою голову, - фыркнула Шестёрка. - Ну теперь ты знаешь, что у них очень большие пушки и недружелюбное настроение. Что делать будем?
  - У кого-нибудь есть воплощения на этом недофлоте? - уточнил Первый.
  - У меня, - подал голос молчавший до тех пор Номер Четыре.
  - В экипаже или среди пассажиров?
  - Среди пассажиров. Но так как он специалист по системам жизнеобеспечения, думаю, его скоро мобилизуют. Если ещё не.
  - Отлично. Пусть разузнает о новых гостях побольше. Спящий или активный?
  - Активный. Но у него нет никакого оборудования для связи.
  - Тогда подождём недельку, чтобы он собрал побольше информации, и организуем ему смерть от несчастного случая. Возродится - доложит.
  - Как мы её организуем, если не можем приблизиться к беженцам даже на сто километров?! - поинтересовалась Шестая.
  - Посылайте рейдеры по одному. Пусть выпрыгивают на разных дистанциях от флота - и сразу же уходят. Во-первых, прощупаем, какая дистанция безопасна от этих самозваных охранителей. Во-вторых, будем держать их в тонусе и не дадим отвлечься на что-нибудь ещё. А в-третьих - будем постоянно слать на их приёмники инструкции для Четвёртого. Можно надеяться, что хоть одну шифрограмму он увидит, хотя бы случайно. И в следующий раз - если он будет, конечно - будь добр, не забывай, когда засылаешь шпионов, снабдить их всем необходимым!
  - Так меньше шансов, что раскроют при обыске, - возразил Четвёртый. - У меня был коммуникатор, но я его оставил на Пайконе. Флот не должен был прожить достаточно долго, чтобы это имело значение, я же помнил дату атаки. А при космическом перелёте весь багаж проверяется...
  Номер Один только устало вздохнул.
  - А заказать себе ящик, непроницаемый для обычного сканера в космопорту, ты конечно не додумался. У кого ещё копии без связи? Можете не отвечать, по вашим глазам вижу, что все так сглупили - и дай ваш Бог, чтобы хоть по одному разу...
  - Что будем делать с остальными выжившими? - Шестая, как всегда, была далека от угрызений совести.
  - "Галактику" продолжаем гнать в соответствии с планом. "Пегас" пока оставьте в покое, он найдёт нас сам. Сейчас главное - устранить выживших на планетах. Если это - действительно третья сила, то к моменту вступления с ней в контакт флот "Галактики" должен остаться единственной популяцией людей во вселенной. Полностью контролируемой нами популяцией. Прикажите бейзстарам начать нейтронную бомбардировку Леониса. У нас теперь нет времени зачищать его обычными войсками. Придётся пожертвовать экосистемой. Хотя нет... лучше я сам прикажу. Вы ничего не умеете сделать нормально.
  - Погоди, "Кэвил", - остановил его на полпути к выходу голос Номера Восемь. - Ты кое о чём забыл. Ты наш лидер, но не правитель. И ты не можешь принимать такие решения единолично. Нужно проголосовать.
  Первый с раздражением на лице обернулся.
  - Мы не люди, чтобы играть тут в демократию - "кто кого передавит большинством голосов". Логичность решения должна быть очевидна всем. Если у тебя есть возражения, Восьмёрка, я их с удовольствием выслушаю.
  - Ты вообще записи рейдеров смотрел? Ты видел, что они творили с ними? Обходили, словно те стояли на месте!
  - Вообще-то ради этого вопроса мы тут все и присутствуем! - Единица всё ещё не понимал, о чём идёт речь.
  - Ах, ради этого? Тогда подумай хоть немного! Чем сможет защититься бейзстар, если такая вот штука попытается к нему прорваться? У наших кораблей нет такой толстой брони, как у батлстаров, они рассчитывают на защиту авиакрыла! А мы себе не можем позволить терять базовые корабли. Так что, пока не придумаем от них защиту - нельзя привлекать к бейзстарам внимания. Я сейчас прикажу им всем отступить из системы. Будем вести боевые действия рейдерами, их восполнить легче. Возражения?
  - Не вижу ничего страшного в том, чтобы потерять парочку базовых кораблей, - возразил Номер Два. - Если это ради завершения нашей исторической миссии... Сейчас у нас их 120. Против двух полудохлых батлстаров Колоний. Не та ситуация, в которой нельзя позволить себе размен.
  - А новые бейзстары тостеры построят быстро, - поддержал его Номер Один. - Им даже полезно поработать.
  - Нет, вы явно не понимаете, - Восьмёрка облокотилась спиной о ствол дерева. - Мы можем потерять не "парочку". Мы можем потерять ВСЕ!
  - Каким это образом?
  - Предположим, перед нами действительно третья сила. Тогда они так же мало знают о наших технологиях, как и мы об их. Бейзстары выглядят очень внушительно, и пришельцы к ним не суются, предполагая, что те хорошо защищены. Но если мы используем бейзстары, как бомбардировщики, и если пришельцы действительно так озабочены защитой уцелевших кобольцев, им ПРИДЁТСЯ лезть в драку. И если эта вынужденная разведка боем покажет, что наш носитель можно плевком сбить... Тогда они хором скажут АГА! - и откроют охоту на бейзстары. Лучшая защита - это нападение, верно?
  - Слишком много "если". Ты перестраховщица.
  - К тому же, - добавил Второй, - это люди могут рассуждать в категориях потерь и выгод. Сайлон рассуждает в категориях должного и недолжного.
  - Это не значит, что мы не должны использовать свой разум. Что если явление "одноглазых" - это знамение?
  Единица обвёл взглядом остальных. Даже без прямого опроса он понял, что остался в меньшинстве. С Номером Два, что его особенно бесило.
  - Ладно. Возражения приняты. Используем для бомбардировки рейдеры-носители. Можешь отводить бейзстары.
  - Я также закажу разработку их модернизации. Поставлю штук пятнадцать на верфи, для улучшения против нового противника. Пока в крайнем случае можно использовать бейзстары времён первой войны - они лучше бронированы и у них мощнее объектовая ПКО.
  
  СЕМНАДЦАТАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  - Вижу вспышки в атмосфере планеты, - доложил Гентин. - Семьдесят три с нашей стороны, и ещё неизвестно сколько на другой.
  Его голос дрожал, хотя особых оснований к тому не было. Всё увиденное происходило в соседней системе - то есть семнадцать с половиной часов назад. Световой барьер никто не отменял. Сейчас дёргаться в любом случае было поздно.
  - Опоздали... пока мы тут защищали несколько тысяч, там погибло намного больше...
  - Не обязательно, - утешила его Серан. - Сколько-то погибло, конечно, но не факт, что так много.
  Поток информации хлынул на его внутренний терминал. Коллекционеры имели большой опыт зачистки планет самого разного типа. Это дело отнюдь не такое простое, как кажется. Планета - она большая. Даже если не газовый гигант. Чтобы накрыть одну только поверхность суши нейтронной радиацией или плазмой от обычных атомных взрывов, понадобятся миллионы зарядов. Вряд ли у противника столько в запасе есть. Но даже если есть - понадобится солидная грузоподъёмность, чтобы их все доставить и вывалить. В сотню корабликов москитного флота, которые они видят, столько бомб не влезет.
  Можно ли в принципе уничтожить на планете всю жизнь (или хотя бы всю высокоразвитую жизнь) используя пару сотен тонн чего бы то ни было? В принципе можно. Есть умные способы - кобальтовые бомбы, ядерная зима, биологическое оружие... Но проблема в том, что все эти методы действуют далеко не сразу. Атмосфере нужно время, чтобы остыть, радиоактивной пыли - чтобы разлететься и осесть, вирусам или бактериям - чтобы в достаточной мере расплодиться. За сутки ничто из перечисленного фатального урона биосфере нанести просто не успеет. Особенно если у цивилизации остались хоть какие-то меры противодействия - тёплая одежда, противогазы, подземные убежища - тогда срок выживания можно и на десять суток растянуть...
  - А если они нанесут удары прицельно по городам и посёлкам?
  - Опять же - для этого понадобятся тысячи взрывов. Не миллионы, конечно, но... значительно больше, чем мы пока видели. Кроме того, против таких ударов эффективны стандартные меры гражданской обороны - рассредоточение, затемнение, замаскированные убежища... При ядерной войне или массированном орбитальном ударе - что, в принципе, эквивалентно - основные потери в жизнях вызывают не сами взрывы, а разрушение инфраструктуры, крушение цивилизации и их последствия - голод, болезни, мародёрство... Но всё это работает не мгновенно. Мы успеем долететь.
  - Это хорошо, - влез в конференцию насмешливый голос Явика. - Долетите. А дальше что? У вас будет непригодная для жизни планета, неважно, замерзающая, заражённая каким-то вирусом или засыпанная радиоактивной пылью. Миллион беженцев, а может и не один миллион. И корабль, который вместит от силы сто тысяч. Напомню, что люди - не протеане, чувство долга у них совершенно неразвито, жертвовать своей жизнью ради выживания нации они не умеют, зато ради своих детей и родственников пойдут на любое преступление. Я посмотрю, как вы будете объяснять таким существам, что нужно оставить девять из десяти из них на мучительную смерть.
  - Дорогой внучек, - прострекотала Серан. - Осмелюсь тебе напомнить, что я в своей жизни провела больше спасательных операций, чем ты вообще видел. Далеко не всегда мои спасаемые были протеанами, и далеко не всегда у меня хватало ресурсов, чтобы вытащить всех. Как-нибудь договорюсь.
  - Ну-ну, - хмыкнул Явик. - Мне будет интересно на это посмотреть.
  
  - Нужна помощь. Двоих.
  - После того, что ты сделал, Мордин, я бы тебе хоть тысячу выделил... но у меня столько нет. А вся наша восьмёрка нужна возле флота беженцев. В нашей ситуации лишний ствол не помешает.
  - Тысячу не нужно. Двоих. Одного надолго, недалеко. Второго далеко, ненадолго. Посторожить зонд. Довезти меня до флота беженцев. На корпусе.
  - Ну если так, то конечно... но ты же до этого флота недавно сам по космосу добежал за доли секунды!
  - Только в виде безмассовой волны. В этой форме ломать хорошо. Жить плохо. Общаться плохо. Нужно пообщаться с новыми знакомыми. Прибыть материальным. Нельзя материализоваться без финишного поля.
  - Как же тогда... погоди, зонд?
  - Ну да. Взял ближайший зонд с Каналом-2. У соседней звезды. Четыре светогода. Направил в четверную систему. Восемь часов полёта. Потом включил на приём. Переместился через Канал от Сиона.
  - Вот оно что... а у нас многие уже поверили, что ты стал действительно вездесущим... и как бы не всемогущим. Что ж, я сам тебя с удовольствием подброшу. Давай координаты.
  
  В скафандре Мордин не выглядел таким чужеродным для людей, как в лёгкой одежде. Просто худощавый гуманоид. Шлем скрыл раздвоение головы, маска из твёрдого света - огромные глаза, а биомеханические мускулы выпрямили ноги и спину.
  Тем не менее, зрелище пришельца, едущего ВЕРХОМ на истребителе, держась руками за решётку электромагнитных ускорителей, изрядно шокировало экипаж корабля. К счастью, когда он вошёл в ангар, люди уже успели прийти в себя, и достаточно вежливо жестами пригласили его пройти внутрь.
  Ещё до визита Мордина один из "Очей" за полтора часа сумел довести до людей мысль "доставьте нашего посланника в вашу корабельную библиотеку". К счастью, такая здесь была. И учебники языков в ней имелись.
  Больше всего времени - две минуты - ушло на то, чтобы узнать, как звучит каждая буква. Общаясь с Коллекционерами в виртуальном пространстве, Мордин уже успел позабыть, какими тормозами бывают люди и другие разумные без имплантов. У него даже не было с собой саркофага, чтобы погрузиться в стазис, дожидаясь, пока их огромные неповоротливые мозги что-то сообразят.
  Зато после этого он уже смог работать с учебниками самостоятельно. У библиотекаря и посетителей медленно отвисли челюсти при виде того, как красная молния бушует в помещении, перескакивая от стеллажа к стеллажу, или как замерший на мгновение Мордин перелистывает страницы со скоростью пулемётной очереди. Возможно, сразу демонстрировать почти незнакомым существам полные возможности скоробиотика - не лучшая идея, но сейчас скорость была важнее, чем скрытность. Параллельно со словами он усваивал и понятия новой культуры. Двенадцать Колоний. Боги Кобола. Сайлоны.
  - Готов к переговорам, - сказал он наконец, отложив двадцать шестой учебник. - Думаю, понимаю. Достаточно. Буду доучиваться в процессе.
  - Вы... выучили язык за шесть минут?! - даже увидев своими глазами, кобольцы всё ещё не могли в это поверить.
  - Не полностью. Выучил базу. Могу использовать основные понятия. Нюансы буду дополнять.
  Следующий вопрос был более обоснован.
  - Кто вы?!
  - Межрасовый союз. Космические путешественники. Четыре народа. Коллекционеры, протеане, Наездники, саларианцы.
  - Путешественники? Вы хотите сказать, что оказались в системе Цираннус случайно?
  - Не случайно. Научное любопытство. Интересная астрономическая формация. О населении не знали. Названия не знали. Что идёт война - не знали.
  - Но... зачем тогда вы пришли к нам на помощь?
  - Бомбардировка планет. Атака на беззащитные корабли. Выбор очевиден. Кто бы не вмешался?
  На самом деле Мордин, конечно, знал очень много таких, которые не вмешались бы. Но учитывая, что пережили эти беженцы... сейчас было явно не лучшее время знакомиться со средним моральным обликом окружающей их вселенной.
  
  - Мы влипли, Серан. То есть влипли, конечно, они - но так как мы за них вписались, расхлёбывать придётся нам. Мордин говорит, что на этих кораблях вообще нет сверхсветового двигателя. Все, у кого был, сбежали, бросили соплеменников на растерзание сайлонам. А нам остались - планетолёты, корабли внутрисистемного сообщения, с максимальной характеристической скоростью в одну десятую световой. И у тех энергии - пыжак наплакал.
  - Поняла, - совершенно спокойно отозвалась аватара Милосердия. - Ничего страшного, я так и предполагала. Раз контакт уже налажен, не теряйте времени зря. Постарайтесь выяснить, какую связь, какие сверхсветовые двигатели и какие источники энергии используют наши новые друзья и сайлоны.
  - Уже выяснил, - Мордин, как обычно, появился в сети без приглашения. - Очень интересно. Уникальные технологии. Пересылаю.
  
  Наша вселенная полна нереализованных возможностей. Причём отнюдь не в философском, а в самом физическом смысле. Ровная и тихая гладь пространства-времени на уровне планковской длины представляет собой кипящее море всякой всячины, которая рождается из ниоткуда и уходит в никуда. Обычно в учебниках упоминают возникающие таким образом виртуальные частицы, но там, на уровне, для которого наномашины имеют размеры галактик, рождаются и куда более интересные топологические структуры. Кварки в свободном состоянии? Магнитные монополи? Чёрные дыры? Белые дыры? Червоточины? Всё, что угодно. Вот только всё это неизмеримо более эфемерно, чем любой сон. Все эти топологические чудеса рождаются, живут и умирают в течение нескольких планковских времён. Чтобы смениться другими, столь же виртуальными.
  Квантовая червоточина по определению абсолютно случайна. Она может соединять две совершенно любые точки во вселенной. Теперь учтём, что в одном кубометре больше планковских объёмов, чем в нашей Метагалактике - кубометров. На много порядков больше. Правда, далеко не каждый планковский объём порождает червоточину. Вероятность рождения оной определяется крайне малым числом. Но у вселенной много-много попыток. 10 в 44 степени каждую секунду.
  С учётом этого возьмите любые два произвольных кубометра объёма вселенной, подождите одну секунду - и вы увидите, что в этих кубометрах родилась и умерла червоточина, которая их соединяет. Причём, скорее всего, не одна. Ваше собственное тело представляет собой, фигурально выражаясь, станцию метро, с которой ежесекундно отправляются поезда на каждую планету в космосе.
  Вот только прокатиться на этом метро вам не светит. Да что там вам - даже гораздо более компактному и быстрому электрону - всё равно не светит. Он слишком медлителен, чтобы успеть на поезд, и слишком огромен, чтобы влезть в вагон. Прежде, чем он приблизится к устью какой бы то ни было червоточины, она миллион раз закрыться успеет.
  Ну а что касается таких макрообъектов, как люди, приборы или космические корабли... смешно даже говорить. Для нас квантовая пена невообразимо мала. В самом буквальном смысле - невообразимо. Ни один человеческий мозг не может по-настоящему представить, насколько крошечными и насколько быстрыми являются все эти флуктуации. Нам их даже обнаружить малореально, не то, что использовать.
  Так обстояло дело и для физики Двенадцати Колоний Кобола. Квантовая пена была чисто теоретической концепцией, которой развлекались математики в свободное время. Пока не были найдены залежи тилиума - загадочного вещества, которое по сути не было веществом.
  Вернее как... с чисто химической точки зрения тилиум представлял собой обычный металл, если быть точным - таллий (по числу протонов и электронов). Отсюда и название - корень тот же. Но помимо обычных элементарных частиц в его ядре присутствовало ещё... нечто. Нечто, имеющее определённую структуру на планковском размерном уровне.
  При разрушении ядра тилиума это "нечто" высвобождалось, и каким-то образом вступало во взаимодействие с квантовыми червоточинами в окружающем пространстве, увеличивая их срок жизни, стабильность и проходимость.
  Сначала кобольцы использовали этот эффект только как источник энергии, так как при испарении червоточин выделялось довольно много излучения. Затем научились, собирая большое количество червоточин в одной части корабля, создавать искусственную гравитацию. Потом последовало открытие, что взорвав тилиумную бомбу возле тонкой тилиумной пластинки можно сформировать горизонт событий, достаточно плотный, чтобы в него прошёл макрообъект. Существовал проход тысячную долю секунды, но достаточно быстродвижущийся объект мог успеть проскочить.
  Над этим курьёзом посмеялись и забыли, поскольку возможность отправить зонд в абсолютно случайную точку вселенной - затратив на это весьма дорогое устройство, не имея ни малейшей возможности вернуть его или связаться с ним - не вдохновляла даже самых яростных фанатиков от науки.
  Следующие два века тилиумная физика интересовала только промышленников, специалистов по системам жизнеобеспечения и физиков-теоретиков.
  А потом появился "безумный пайконец" Фушида Фудзикава, разработавший концепцию "тилиумного процессора". Мало кто мог понять его теоретические выкладки, но практический вывод громом разразил колониальное общество. Используя этот процессор в сочетании с достаточно мощным вычислительным устройством, можно было стабилизировать не все попавшие в зону действия квантовые червоточины, а только ведущие в конкретный избранный район космоса.
  Тилиумный процессор, тилиумная бомба и тилиумное покрытие обшивки корабля - эти три компонента стали для кобольцев ключом к дальнему космосу. В течение нескольких минут звездолёт фильтровал нужные червоточины, затем "взрывал" накопленный заряд, формируя горизонт событий. Тилиумная обшивка фокусировала и направляла этот горизонт - волна пробегала от носа до кормы корабля, поглощая и выбрасывая его в избранной точке космоса.
  С этого момента перед кобольцами заново открылась вся Вселенная. Теоретически у тилиумного двигателя вообще не было ограничений по расстоянию - вероятность образования квантовой червоточины между вашим домом и домом соседа точно такая же, как между вашим домом и соседней галактикой. На практике экспоненциально росло время на создание правильного "фильтра" - механизма проверки квантовых чисел в процессоре, определяющего, что именно эта червоточина ведёт в нужный вам район космоса. Прыжок на пять светолет рассчитывался пять минут, прыжок на десять - уже полчаса, прыжок на пятнадцать - два с половиной часа.
  При этом расход тилиума зависел только от количества прыжков, не от дальности. Поэтому если требовалась максимальная скорость, делали скачки на три светогода (три минуты на вычисление), если максимальная экономия - на восемнадцать светолет (три часа на вычисление). Прыжки дальше 18 светолет считались нерациональными, поэтому данное расстояние называлось "красной линией".
  
  - Наблюдаю шесть кораблей! - нервно выкрикнул оператор системы ДРАДИС (дальнего радиолокационного автоматического детектирования и сканирования). - Все идут курсом на сближение! Самый крупный из них... два с половиной километра в длину!
  - Всё в порядке, - возникший в рубке, как обычно, непонятно откуда Мордин коснулся трехпалой рукой плеча капитана. - Это свои. Опасности нет. Правда непонятно - почему пришли все? Должен был только один.
  - Я сама ничего не понимаю, Мордин, - заявила в наушниках Серан. - Похоже, он шёл у меня в хвосте, пользуясь сверхсветовой невидимостью. Явик, ты что творишь? Ты же клялся, что ни за что в жизни сюда не сунешься!
  - Ну, - задумчиво протянул аватар. - Если не считать того, что ваше самоубийственное безумие заразно... не то, чтобы вы мне оставили большой выбор. Сначала ты уводишь с собой Идриса, который решительно отказался оставаться наедине со мной без Мордина. Потом выясняется, что без Идриса и Мордина "Мэлон" ничего выращивать не будет - завершит все программы, что запущены сейчас, и перейдёт в режим ожидания.
  Дальнейшего он не сказал, но было и так понятно. По крайней мере, Мордину и Серан, которые Явика неплохо уже знали.
  Он оставил "Мэлон" на Сионе - заботиться о детях и заканчивать выращивание копии супердредноута. Там же оставил половину взрослых протеан. Дети при необходимости смогут эвакуироваться через "Канал-2", взрослых в любом случае останется хотя бы половина.
  А сам взял "Вершину", остальной флот - и рванул вдогонку. Показываться на глаза Серан он, вероятно, не собирался. Остановиться где-то в световом месяце от системы - и с безопасного расстояния пронаблюдать, что она там вытворять будет. Чтобы иметь возможность быстро подскочить и вмешаться, если у неё дела пойдут плохо - или драпануть незамеченным, если пойдут совсем плохо.
  Для этого он даже специально поддразнивал её по связи - чтобы убедить всех, что остался "дома".
  Но когда выяснилось, что у местных аборигенов есть принципиально иной сверхсветовой двигатель, способный за мгновения преодолевать световые годы, не оставляя при этом никаких следов в пространстве - планы аватара резко поменялись. Тут уже ни о какой скрытности речи не шло. Он готов был лично срыть до мантии каждую планету системы, лишь бы заполучить в своё распоряжение этот волшебный движок.
  Укорять внука в излишнем интриганстве Серан не стала - она сразу же развернула бурную деятельность, используя новые средства. Выдвинула пару тысяч "Очей" на охрану флота беженцев - теперь даже атака всеми силами сайлонов была бы отражена вполне рутинно, не требуя никакого чудесного вмешательства. Отправила на борт "Жемчужины Геменона" отряд инженеров - подкрутить всё, что нуждается в подкрутке. По сотне "Очей" - на каждую из планет системы, проверить все известные из библиотеки "Жемчужины" хранилища тилиума, и заодно - поискать выживших. Ещё по сотне - прочесать окрестности каждой из четырёх звёзд в поисках уцелевших гражданских кораблей. И конечно, на Леонис, единственную планету, которая не подверглась массированной ядерной атаке, и могла сохранить достаточно многочисленное население - крейсер (с одним авианосцем в качестве прикрытия). Благо, он был лучше других приспособлен к сбору и перевозке всего, что шевелилось.
  - Мы с "Вершиной" остаёмся в резерве? - уточнил Явик.
  - Отнюдь. Тебя я попрошу заняться сайлонами.
  - В каком смысле - заняться? - недоверчиво наклонил голову аватар.
  - В каком хочешь. Ты же у нас, как-никак, командующий, я не могу приказывать ни тебе, ни, тем более, "Вершине". Можешь их всех уничтожить до единого, можешь обратить в бегство или взять в плен, можешь вступить в переговоры, предложить перемирие, почётную или безоговорочную капитуляцию...
  - Или попиратствовать... - задумчиво протянул Явик.
  - Или это, - охотно согласилась Серан. - Местные говорят, что на всех сайлонских кораблях, даже на истребителях-рейдерах, имеются прыжковые двигатели, а на авианосцах-бейзстарах они должны быть весьма мощными... Главное, сделай так, чтоб они не путались у нас под ногами.
  - С большим удовольствием, - хмыкнул аватар.
  - Выделить тебе истребители прикрытия?
  - Не стоит. Серьёзной опасности для супердредноута в этой системе, похоже, нет - а "Вершина" может оскорбиться, если я заставлю его полагаться в защите на корабли другой расы. Флагман должен быть самодостаточным.
  
  Он сошёл со сверхсвета на расстоянии половины световой секунды от цели - формации из шести бейзстаров над Каприкой. Огневые решения уже были просчитаны. Заранее готовый к бою Солдан послал на пульт биотический импульс - и два разера одновременно засияли ядовито-жёлтым светом. Первые два сайлонских носителя вспыхнули и разлетелись в клочья раньше, чем осознали угрозу и начали выпускать истребители.
  - Броня хиленькая, щитов нет вообще, - отметил Явик. - Я вообще-то рассчитывал их только повредить, а не уничтожать. Но и так неплохо получилось.
  Четыре других корабля, однако, получили время на реакцию, которая у них оказалась отменной. Они выпустили в неожиданного врага множество ракет и целые тучи истребителей, не считая тех, что и без этого находились в космосе, осуществляя боевое охранение. Но Явика эти множественные мелкие цели нисколько не беспокоили. Пока что. Даже идя на сотне g, при условии, что будут непрерывно ускоряться всю дорогу, они достигнут его расположения лишь через девять минут. Достаточно времени, чтобы начать и выиграть войну.
  Что он и собирался сделать. Новый залп разера - на этот раз на уменьшенной мощности, "всего" десяток тонн тротилового эквивалента. Распределённые по большой площади обшивки, броню они не пробили, но импульсы фототока выводили из строя нежную внутреннюю электронику. Бейзстары с погасшими огнями беспомощно закувыркались в пространстве. Он обработал все четыре лучами разной длительности, чтобы сравнить эффективность - последний едва "пощупал", а первый тщательно прожаривал секунд пять.
  - У меня тут все люди прыгают и вопят от радости, - сообщила по квантовой связи Серан. - Одна человечка даже Мордина поцеловала на радостях. Во время атаки на Двенадцать Колоний их корабли точно так же теряли управление и сходили с курса, не успев ни разу выстрелить - сайлоны взломали их систему управления. Боюсь, ты станешь кобольским национальным героем.
  - Я делаю это не ради одобрения каких-то примитивов, - проворчал Явик. - Мне нужны прыжковые двигатели, вот и всё.
  Тем временем сайлонские рейдеры десятками и сотнями начали исчезать во вспышках - самые умные догадались, что цель успеет уйти, и решили догнать её с помощью микропрыжка. Заработала ПКО - сотни лучей заряженных частиц перекрещивались в вакууме, сотни рейдеров превращались в космическую пыль - но всё же космическая оборона цивилизаций Цитадели не была рассчитана на то, что враг без предупреждения объявится ТАК близко, в считанных десятках километров. Меньше десяти рейдеров сумели уйти живыми из этой атаки камикадзе - но почти все успели выпустить ракеты до того, как перестали существовать. А некоторые везунчики - даже и не одну пару.
  Около шести сотен ракет. Практически в упор.
  Из сообщений Серан и Мордина он знал, что аборигены используют в космических боях химическую и ядерную взрывчатку, а также кинетическое оружие. Положим, кинетику погасят корабельные щиты, а химические взрывы толстую броню "Вершины" даже не поцарапают. Но если шесть сотен ядерных зарядов рванёт внутри поля щитов... убить не убьют, но будет довольно неприятно. Будет настоящим позором, если священный флагман выйдет из первой же стычки с подпалинами на боках.
  Он не стал орать "Щиты на максимум!" или "Всем орудиям ПКО - огонь!", чем порой грешат неопытные капитаны. В таких вещах виртуальный интеллект разбирается куда лучше него, да и реагирует неизмеримо быстрее. Всё, что можно сделать для отражения атаки традиционными средствами - он сделает без лишних напоминаний. Задача капитана - принимать нетрадиционные решения. Явик разогрел двигатели, и когда ракеты приблизились с силой толкнул перед собой биотическую волну, что для корабельного интерфейса было эквивалентно команде "полный вперёд".
  Огромный звездолёт рванулся, словно в зад ужаленный. За четверть секунды он преодолел шесть километров, то есть две с половиной собственных длины. Все нацеленные на него ракеты теперь оказались нацелены в пустоту. Добрая половина просто потеряла цель, остальные пытались как-то сманеврировать, перенацелиться... Совершенно бесполезно. Тут не доворачивать, тут поворачивать надо было. Впрочем, даже если бы они смогли повернуть, каким-то образом погасив набранную скорость, это вряд ли помогло бы. Даже их основные движки не могли выдать достаточного ускорения, чтобы догнать столь шуструю цель. Что уж говорить о слабеньких маневровых. Плазменный факел покончил с этой драмой, спалив почти все ракеты, что были нацелены на "Вершину" сзади или с боков. Ну а немногочисленные ракеты, заходившие в лоб, были смяты и расплющены передним фронтом "пузыря" псевдоскорости.
  - Ноль попаданий, - констатировал "Вершина". - Повреждения отсутствуют. Примите моё одобрение, капитан. Вы достаточно ответственно и бережно управляете вверенным вам флагманом.
  Аватар только хмыкнул и повёл суперлинкор на сближение с подбитыми кораблями противника. В пути он отразил ещё две волны истребителей - по-прежнему без повреждений.
  "Серан, мне понадобятся твои техники".
  "С удовольствием, дорогой мой. Уже высылаю".
  Остановившись за тридцать километров от погасших бейзстаров, Явик послал к ним десяток зондов - проникнуть внутрь и осмотреться...
  И присел от неожиданности, закрываясь биотическим барьером, когда на весь экран полыхнуло ослепительное сияние. Пол под ногами содрогнулся.
  - Четыре взрыва с тротиловым эквивалентом около ста мегатонн каждый, - холодно доложил ВИ. - Повреждены передние сенсоры, перехожу на резервный комплект, окончание саморемонта через двадцать пять секунд. Повреждений брони и вооружения нет, щиты функционируют нормально.
  - А они не так глупы, - проворчал аватар, выпрямляясь. - И уж точно не трусливы. Сообразили, похоже, что мне от них нужно было. Но как они смогли самоподорваться, вся электроника ведь должна была сгореть?
  - Электромагнитной активности я не фиксировал. Похоже, резервная фотонная или механическая система. Либо их экипажи вручную замкнули цепи.
  А тем временем во всех четырёх системах тихо исчезли в сине-жёлтых вспышках прыжков остальные бейзстары. За ними последовали многочисленные рейдеры, не успевшие вернуться на борт. Единственными признаками сайлонского присутствия остались несколько десятков тысяч центурионов и несколько сотен человекоподобных моделей на поверхности планет. Впрочем, и за ними вскоре должны были прибыть транспорты.
  Поле боя системы Цираннус полностью осталось в распоряжении нового агрессора.
  
  - К счастью, целенаправленно уничтожить хранилища тилиума они не догадались. Вероятно, полагали, что самим пригодится. А так как хранилища эти - в основном подземные и с довольно толстыми стенками, воздушные ядерные взрывы им мало повредили. Не говоря уж о тех, которые находились в безлюдных местностях. После сканирования всех известных точек хранения в нашем распоряжении оказалось около трёхсот килотонн тилиума. Так что топливный кризис пока благополучно решён - маленькому флоту "Жемчужины" этого хватит на века.
  - Просто потрясающе, - проворчал Явик. - И ни одного работающего прыжкового двигателя. Мы сюда за беженцами летели, что ли? Если ты забыла - мы сами ТОЖЕ беженцы, и твари, которые гонятся за нами, гораздо хуже сайлонов. Хочешь навлечь на своих любимых двуглазых ещё одну свору безумных роботов?
  - Ты ошибаешься, - мягко просияла глазами Серан. - У нас нет ни одного КРУПНОГО двигателя, для тяжёлых кораблей, это правда. Но с подбитых рейдеров мы уже собрали больше тысячи таких.
  - И что толку? Бросить весь флот, удрать куда подальше на маленьких капсулах? Мои протеане ещё кое-как выживут на дикой планете. Ты и твои жуки - никогда, вы полностью приспособлены к искусственной среде.
  - Используя наши компьютеры, библиотеки Двенадцати Колоний, производственный модуль "Мэлона" и работающие малоразмерные прототипы, мы вполне сможем масштабировать двигатели и создать собственный крупноразмерный носитель.
  - Ага, сможем. За сколько времени, интересно? За два-три года? За десять? Серан, если Жнецы не свалятся нам на голову завтра - это уже можно считать большим везением.
  - Я не думаю, что построение большого двигателя потребует решения каких-то особо сложных творческих задач. Я изучала историю Колоний. Первые двигатели такого рода были очень громоздкими. Кобольцам потребовалось много времени и ресурсов, чтобы научиться их УМЕНЬШАТЬ. Обратная реконструкция должна быть проще. В нашем распоряжении вычислительные мощности, которые и не снились кобольцам того времени. А ещё наши усиленные мозги, генетически оптимизированные инженеры и Мордин. Думаю, вместе мы сможем компенсировать недостатки друг друга, и за пару недель справимся.
  - Осталось эту пару недель продержаться... Ладно, поверю тебе ещё один раз. До сих пор твои авантюры срабатывали. И да... если будешь рыться в их библиотеках по теме двигателей, выясни мне, пожалуйста, одну вещь, причём срочно.
  - Какую?
  - Что мешает их ракетам выпрыгнуть прямо внутри наших кораблей?
  Глаза Серан испуганно сверкнули.
  - Возможно, стоимость тилиумного двигателя слишком велика, чтобы ставить его на одноразовую ракету. Или математика прыжка не позволяет обеспечить такую точность выхода.
  - Ты смотрела запись атаки на колонии? Или на твоих подопечных? Рейдеры выходили из прыжка ровным строем, крыло к крылу, никакого риска столкновения. Это значит, что точность выхода просчитывается ДО МЕТРА. И вопрос стоимости тут тоже неприменим. При атаке на батлстар гибнут десятки рейдеров. Если они смогут почти наверняка уничтожить его одной ракетой размером с рейдер, это в любом случае дешевле.
  - Ты прав, - биотические поля Серан стали совсем плотными. - Я немедленно это проверю. До тех пор - постоянно маневрируем, чтобы им было труднее на нас навестись, если такая опасность существует.
  
  Актеон и его экипаж, как выяснилось, ничего не слышали о подобной возможности. Капитаны гражданских судов, даже имевших прыжковые двигатели, никогда не готовились к такой экзотике, как сверхточные прыжки. Их учили выходить на расстоянии не меньше десяти мегаметров от цели.
  Они только заверили, что колониальные двигатели не могли бы обеспечить попадание в чужой корабль. При всём желании. В планету или звезду, если захотеть, врезаться при прыжке можно. В другой звездолёт - никогда.
  - Чтобы сформировать горизонт событий в точке выхода, - пояснил школьный учитель, оказавшийся со своим классом на борту "Жемчужины" в рамках экскурсии, - "Раптор" стягивает микроскопические червоточины из объёма в тысячи кубических километров. Батлстар - из объёма в миллионы. Внутри замкнутого пространства провести такую сборку не получится - корабельная обшивка остановит червоточины. А в объёме корабельного трюма, например, их банально не хватит, чтобы создать зону выхода за приемлемое время. Но мы можем с уверенностью сказать это только про наши корабли. Сайлонские прыжковые двигатели гораздо совершеннее. Возможно, они умеют собрать достаточное количество червоточин для прохода истребителя с пары сотен кубических МЕТРОВ... правда, работающий тилиумный реактор в любом случае затрудняет этот процесс, может быть поэтому против наших кораблей указанный вами способ не использовали. Но у вас другой тип реакторов, так что возможно, вам стоит быть осторожнее.
  - Уж будем, не сомневайтесь. Погодите, а атмосфера планеты сборке горизонта событий не препятствует?
  - Препятствует, но не фатально. До точки сборки не дойдёт лишь часть червоточин. С другой стороны, в сильных гравитационных и электромагнитных полях уровень флуктуаций выше, и вы сможете собрать нужное количество с меньшего объёма.
  - То есть легче всего прыгнуть в окрестности чёрной дыры, а труднее всего - в межгалактическое пространство?
  - Грубо говоря - да. Но понятия "легче/труднее" тут не совсем пригодны. Просто объём зоны выхода разный.
  - Вот спасибо за предупреждение.
  "Нужно будет отключить искусственную тяжесть на наших кораблях... и перепланировать их так, чтобы внутри не было больших полостей".
  - Но прыжок в атмосферу, если она открыта, вполне возможен?
  Учитель задумался и ответил не сразу.
  - Да, - сказал капитан. - Это экстремальный манёвр, но военные иногда так делают. Гражданские пилоты - никогда.
  - Зачем тогда нужны батлстары на орбитах? Что и от кого они охраняли? Зачем сайлонам понадобилось взламывать системы вашего флота, если они в любой момент могли просто появиться над вашими городами и сбросить бомбы?
  - Может быть они боялись мести? Боевые корабли, не привязанные больше к планетам, могли бы уйти в дальний рейд, и нанести сайлонам значительный ущерб.
  - Не зная, где находятся их колонии и базы? Сомневаюсь. Вы могли бы искать их веками, но так и не наткнуться ни на одно поселение.
  "Передайте всем наземным войскам - нам нужны живые, в смысле - функциональные сайлоны для допроса. У них есть план - и мы должны понять, в чём этот план состоит".
  
  - А как тебя зовут? - спросила девочка. - Меня - Ками. А её - Дейзи, - она подняла куклу повыше, чтобы сияющие синие глаза могли её разглядеть.
  - У меня нет имени. Только номер. ТОП-2508.
  - Это большая цифра, да? Мы в школе ещё только до десяти цифры проходили. А что такое топ? Ты топаешь?
  - Тяжёлая особь прорыва, номер две тысячи пятьсот восемь.
  - Мне так не нравится, - капризно заявила девочка. - И Дейзи не нравится, видишь, она кивает?
  - Вижу, - подтвердил Преторианец. Он также отчётливо видел, что головой тряпичной человекоподобной фигурки с кодовым обозначением "Дейзи" двигают собственные пальцы девочки. С его точки зрения, этот конструкт был слишком примитивен, чтобы испытывать какие-либо эмоции.
  Но ТОП-2508 спорить не стал. Его нервная система находилась в режиме обучения, который лучше всего описывался максимой "Я знаю только то, что ничего не знаю". Ему следовало ещё многое научиться понимать. Он ведь по существу тоже был ребёнком. Клонирован значительно позже окончания Жатвы, всего сто лет назад - и в него не загрузили воспоминания никого из старых протеан. Его жизненный опыт ограничивался тремя месяцами боевых действий.
  И если Главный Коллекционер сказала, что смотреть и слушать, разговаривать с людьми - лучший способ научиться их понимать - значит, в этом есть смысл. С точки зрения ТОПа-2508, он мог бы научиться ориентироваться в этой новой среде гораздо быстрее, если бы ему разрешили собрать несколько голов аборигенов и подключить к своей процессорной сети. Но Главная строжайше запретила так поступать, а ТОП-2508 был очень послушным солдатом.
  Его братья сейчас резвятся на Каприке и Леонисе, там хотя бы есть, в кого пострелять. А он вынужден возиться с этими двуногими, со строжайшим запретом причинять им вред. Не то, чтобы ТОП-2508 был как-то особенно кровожаден. Просто взрослые, солидные Коллекционеры в Преторианцы не идут. У них свои, взрослые, солидные дела, и они знают, что все эти Жатвы в сущности своей достаточно однообразны и утомительны. Однообразно-утомительны. Утомительно-однообразны... Конечно, если тебе сто лет, если ты ничего толком не умеешь, если ты толком не знаешь, что тебе хотелось бы уметь, если ты не научился ещё ценить своё главное достояние - время, если у тебя нет и не предвидится каких-либо особенных талантов, если доминантой твоего существа, как и девяносто лет назад, остаются не головы, а лезвия, излучатели частиц и бронированный панцирь, если ты настолько примитивен, что воображаешь, будто на неизвестных планетах можно отыскать некую драгоценность, невозможную на базе, если, если, если... то тогда... конечно.
  Но опять же - Главная сказала, что ему повезло больше. Кто он такой, чтобы спорить?
  - Нужно тебе придумать имя, - заявила Ками.
  - Зачем?
  - Даже у собаки есть имя. А ты ведь умнее собаки, правда?
  - Не знаю. Что такое собака?
  - Ну откуда ты такой вылез? Даже собак не видел...
  - Из клонирующего чана номер семь на базе в системе Тартара.
  - Когда прилетим на Каприку, я тебе обязательно покажу! У моей тёти есть собака. Она правда злая и много лает, я таких собак не люблю. Но мы тебе покажем с расстояния, она на цепи сидит. Ты же не боишься собак? - подозрительно посмотрела на него девочка.
  - Я ничего не боюсь.
  - Правда? Совсем-совсем ничего? Даже зубных врачей?
  - ТОПы не умеют бояться. Нам эту возможность отрезали.
  - Ух ты! Мне бы так, - завистливо протянула девочка. - Дейзи вот тоже ничего не боится. Но это потому, что она глупая. У неё мозги поролоновые. А у тебя какие мозги?
  - Нейросеть ганглиевого типа на основе окологлоточного нервного кольца с когнитивными, обучающими и прицельными имплантами. С восемью слотами для подключения первичных хасков.
  - Уууу... ты что, сильно умный, что ли?
  - Нет. Я ещё неопытен. Мне ещё многому нужно учиться.
  - Здорово, мне бабушка с дедушкой тоже так всегда говорят! Давай учиться вместе?
  - Давай.
  - Только тебе тогда тем более имя нужно. Мы тебя... мы тебя Топиком назовём, вот!
  - Принято. Позывной "Топик" присвоен ТОПу-2508. Буду откликаться на это слово.
  - Вот то-то! - строго сказала девочка. - А теперь покатай меня, большая черепаха!
  И, повесив куклу на ремень, полезла на верхушку панциря Преторианца.
  
  Прямо сейчас планета была совершенно пригодна для жизни. Но она медленно умирала - как человек, принявший большую дозу яда. И противоядия не было.
  Поняв, что нейтронная бомбардировка неэффективна на больших площадях, сайлоны использовали другое оружие - тоже радиационное, но гораздо менее прицельное. В атмосфере Леониса взорвалось около сотни кобальтовых бомб.
  Смертельная пыль должна была полностью осесть за пару месяцев, но первые порции уже достигли поверхности. Убрать всю заразу одним кораблём (да хотя бы и сотней!) было невозможно. "Очи" находили особо плотные тучи кобальта и дезинтегрировали их "шпагами", но это позволило снизить уровень заражения всего лишь процентов на тридцать. Всему живому на планете предстояла грязная и мучительная смерть.
  Вывезти людей они вполне успевали... но это при условии, что вышеозначенные люди будут с вывозом помогать. А с этим предполагались проблемы. Летающие повсюду "Очи" слишком сильно напоминали сайлонские корабли, а дроны просто выглядели жутко - почти любой человек, не имеющий опыта межрасовых контактов, побежал бы куда угодно, только не к этому страшилищу. И в общем был бы даже прав.
  Возможно, если бы привезти на Леонис людей с маленького флота и дать им поговорить с сородичами, со временем удалось бы преодолеть это недоверие. Вот только как раз времени у них и не было. Кобальтовые дожди не попросишь повисеть в небе ещё месяц, пока у беглецов закончатся припасы и/или удастся зачистить всех сайлонов. Каждая лишняя минута - это дополнительные сотни облучённых.
  К счастью, у Коллекционеров был большой опыт сбора разумных существ на планетах. И большой набор инструментов именно для этого. Причём те, кто их проектировали, отнюдь не предполагали, что пациенты будут подниматься на борт добровольно.
  Серан не любила насилия. Но она резонно предполагала, что объяснить свои действия можно и потом, в более комфортной обстановке. К тому же единственным крейсером в их флоте командовал Ярсен, аватара Доблести - а он никаких комплексов насчёт применения силы не испытывал.
  Поэтому, ещё прежде, чем крейсер совершил посадку недалеко от бывшей столицы планеты, он выпустил в воздух тысячи роёв Ищеек, которые без лишних слов начали заготавливать "человеческое сырьё". Дронам оставалось только вылетать по указанным адресам и собирать застывшие "статуи".
  Но не прошло и получаса, как с ним связалась Серан.
  - Ярсен, у нас проблемы. Большие проблемы.
  - В чём дело? Сайлонская атака? Жнецы вернулись?
  Он быстро взглянул на тактическую карту. Нет, ближний космос и атмосфера были спокойны, как никогда. Войска центурионов пока ещё сопротивлялись, но их блокада и уничтожение были только вопросом времени.
  - Мы ошиблись в оценке числа выживших. Результаты сканирования "Очами" показывают, что на Леонисе в данный момент живы 173 миллиона.
  Специфическое протеанское ругательство, которое выдал Ярсен, на современные языки адекватному переводу не поддавалось, так как содержало и пульсации биотических полей и нуклеотидные последовательности симбиотических бактерий.
  Крейсер Коллекционеров мог собрать в штатном порядке два миллиона разумных. Ну, если сильно потесниться и забить весь корабль стазисными капсулами - десять миллионов. Если аналогичным образом использовать весь флот, включая "Вершину Полутени" (которая вряд ли на это согласится) - может быть, удастся увеличить это число до двадцати миллионов. Но вывезти ДВЕСТИ миллионов они не смогут никак. Для этого понадобились бы все корабли с базы.
  - И что мне делать, интересно знать? Пристрелить лишних, чтобы не мучились, умирая от радиации?
  - Так, - растерянность аватары Милосердия быстро проходило, уступая место деловой решительности. - Для начала - всё равно зафиксировать всех, кого сможешь. Я и остальные авианосцы передадим тебе свои рои Ищеек, кроме того заложи ещё сотню миллионов яиц на созревание. Зафиксированные не дышат, так что вероятность попадания пыли в лёгкие или желудок намного ниже. Они также не едят, не пьют и не болеют, так что смерть от нехватки припасов или от эпидемий им тоже не грозит. Как только группа людей найдена и зафиксирована - пусть дроны затаскивают её хоть под какую-нибудь крышу для защиты от радиоактивных осадков и накрывают хоть чем - хоть полиэтиленовой плёнкой или противопожарной пеной, чтобы уменьшить вероятность контакта пыли с кожей.
  - Это всё только временные решения. Фиксирующий токсин для этого вида действует не более трёх суток.
  - Значит составь для дронов программу патрулирования, пусть регулярно вкалывают им новые дозы! Что ты как маленький? Я пока загружу Мордина, пусть подумает над разработкой более долговременной версии человеческого токсина.
  - А дронов тебе не жаль, Серан? Им, между прочим, тоже придётся дышать этой пылью и ловить её на кожу!
  - У нас есть дозиметры. У нас есть стандартные меры предосторожности - дыхательные маски, биотические барьеры, регулярный обдув и помывка. Мы, наконец, умеем лечить лучевую болезнь, если она не зашла слишком далеко.
  - Умеем у других видов. У себя - умеем чисто теоретически, проверять не приходилось.
  - Я знаю, - Серан вздохнула. Коллекционерам никогда не приходилось заботиться о проблемах здоровья. Если их тела заболевали, они просто отправлялись в утилизацию, а разум загружался в нового клона.
  - Серан, чтобы позаботиться о ТАКОМ количестве мягкокожих, мне придётся выпустить всю свою пехоту. Всю, понимаешь? Всех, кто у меня есть. При таком количестве операций на радиоактивной местности - кто-то чисто по статистике неизбежно допустит ошибки и подхватит дозу, которую мы излечить не сможем.
  - А таких мы уложим в стазис...
  - Где они и умрут, когда корабль будет подбит. Потому что никто не рискнёт их из стазиса вынимать, пока не будет слишком поздно. Ты готова посмотреть в глаза этим невезучим, которые только начинают жить, только возвращают себе крохи самосознания - и объяснить им, что жизнь отменяется, потому что нам захотелось поиграть в спасателей? Ты готова прикоснуться к ним и ощутить их страх и боль от того, что они, как и раньше, расходный материал?
  - Да, готова, - резко сказала Серан. - Это моя работа - прикасаться к каждому из них. А вот ты, Ярсен, кажется забыл, аватарой чего являешься.
  - Я не забыл! Но одно дело - сказать моим воинам, что они должны пожертвовать собой ради славы, ради блага нашего народа или великих свершений. Совсем другое - непонятно, ради чего. Мы ведь даже не поможем этим мягкокожим, Серан! Мы всего лишь отсрочим их смерть, потому что не можем такую толпу ни вывезти, ни защитить, ни обеспечить всем необходимым.
  - Пока не можем. Но Идрис уже выращивает дополнительные стазисные капсулы. А когда у нас появится прыжковый транспорт, достаточно большой, чтобы в него поместилась "Вершина Полутени" - уж двести миллионов капсул в него поместятся без труда. А когда мы окажемся на пригодной к жизни планете, и у нас на хвосте больше не будут висеть ни сайлоны, ни Жнецы - сможем извлекать их из стазиса по мере расширения поселений.
  - Ты сумасшедшая.
  - Мне это уже Явик сказал.
  Аватар был в глубоком шоке, когда узнал, что она послала несколько Преторианцев "пообщаться" с людьми. Нет, на жизни мягкокожих ему было плевать - но абсурдность самой идеи - дать детям поиграться с машиной уничтожения - его потрясла. Его не удовлетворили объяснения, что Преторианцы и "Очи" - единственные боевые единицы, которые могли сбить рейдер, прыгнувший внутрь купола, прежде чем он выпустит ракеты, а применять "шпаги" среди людей слишком опасно из-за безмассовой радиации. Он только постучал когтем по затылку (жест, эквивалентный человеческому кручению пальцем у виска) и заявил, что со своими игрушками бабушка может делать что угодно, но к протеанским детям чтобы с такими идеями не смела и на парсек приближаться.
  
  - И этого никак не избежать? - хмуро спросил Мордин.
  - Избежать, наверное, можно, - пожал плечами Идрис. - Если ты настаиваешь, я могу сказать им, что я не бог. Но я думаю, что это только доставит беженцам излишнюю боль - а они и так сильно пострадали. Они решат, что я от них отвернулся - или просто решил дополнительно испытать самых преданных. Люди были созданы такими, что они нуждаются в высших существах. Особенно в дни бедствий. Им нужно на что-то или кого-то опереться. "В окопах под обстрелом атеистов не бывает" - это человеческое высказывание.
  - Но я тут при чём?!
  - Ты мой друг и соратник, только благодаря тебе я до сих пор жив. Ты живёшь в ином времени. Ты прожил уже тысячи лет по собственному времени. Ты появляешься в опасные моменты и всех спасаешь, причём успеваешь всегда и везде. Ты караешь врагов красной молнией. Твои способности не поддаются научному объяснению. Наконец, ты явился из будущего, как вестник спасения. Если они меня считают богом, то ты... ну, по меньшей мере божественный посланник. А протеанские аватары... ну, "аватара" ведь значит "воплощение божества"... вот их так и интерпретируют. Как дополнительные лица кого-то из нас. Я ещё толком не разобрался в их доктрине.
  Мордин в ужасе схватился за рога.
  Всё началось с того, что Идрис, насмотревшись, как Коллекционеры вовсю общаются с экипажем и пассажирами лайнера, тоже захотел встретиться с себе подобными. Постоянное окружение четырехглазых насекомых ему уже изрядно надоело, захотелось чего-то... более человеческого. Всё-таки человеки, хоть и низшая раса, были созданы такими, чтобы обеспечивать Ису максимум физического и психологического комфорта...
  Серан в этом никаких проблем не увидела и разрешила высадку на борт "Жемчужины". Пока гравиплатформа везла Идриса на лайнер, он загрузил себе полную базу данных по основному языку Двенадцати Колоний. А локальные языки загрузить поленился. И в этом состояла его фатальная ошибка.
  Он назвал себя не Инженером и не Наездником. Он назвал себя "Ису", то есть общерасовым именем, объединявшим модифицированных клонов с чистокровными.
  А примерно в трети языков Колоний (но не в общеколониальном, который он выучил) слово "Ису" означало "Бог".
  А "Жемчужина" была геменонским кораблём - и две трети её экипажа, как и половина пассажиров, были родом с Геменона. А геменонцы в обществе Колоний известны своим религиозным фундаментализмом и буквальной интерпретацией Священных Свитков.
  Словом, Идрис серьёзно влип. На него насели так, что заднего хода уже не было. Люди могут быть очень докучливыми, если захотят. Особенно верующие люди. Не прошло и получаса, как бедный Инженер, намеревавшийся просто хорошо отдохнуть, раскололся. Времени придумать достоверную легенду у него не было, пришлось сказать правду. Ну, как правду... часть правды.
  Во всяком случае, он признал, что действительно состоит в родстве с Владыками Кобола. Больше ничего говорить не пришлось - новоявленные пророки всё додумали за него сами.
  Пока что внятного культа ещё не сформировалось - люди были слишком шокированы. Но брожение в умах уже началось, и первые вспышки религиозного фанатизма должны были проявиться со дня на день. Идрис в общем-то логично решил - что нельзя предотвратить, нужно возглавить. А то из богов в дьяволы - один шаг. Сочтут ещё, что он Тринадцатый Бог, Тот-Кого-Нельзя-Называть - потом не отмоешься.
  Мордин даже в какой-то степени понимал и одобрял эту логику... если бы только новорожденная воронка событий не втянула и его.
  Трудно быть богом...
  
  Захватить целого центуриона для допроса? Легче сказать, чем сделать. Фиксирующий токсин на этих роботов не действовал. Большие надежды возлагались на электромагнитный импульс, классическое средство обезвреживания роботов. Но практические испытания показали, что некоторые модели от него выходят из строя необратимо - а на других он не действует вообще.
  В перестрелке дрон Коллекционеров и средний центурион друг друга примерно стоили. Коллекционер был лучше вооружён за счёт того, что у него не кончались патроны, но центурионы более быстры и точны. А так хитиновая броня Коллекционеров примерно соответствовала по прочности тяжёлым доспехам центурионов (хотя значительно превосходила лёгкие). Гиперзвуковые пульки пронзали эти доспехи, как бумагу... вот только сайлоны на эти попадания зачастую не обращали ни малейшего внимания. Их тела были заполнены воздухом, а не жидкостью, как у органиков - и ударной волны при попадании в них не возникало. А на серию маленьких дырочек в обшивке они плевать хотели. Только излучатели частиц крушили их достаточно уверенно - но после обработки таким оружием мало что оставалось для допроса.
  Если бы здесь были прежние Коллекционеры с таким заданием - они бы не задумались ни на секунду. Просто превозмогли бы роботов числом, не обращая внимания на собственные потери, скрутили и запихнули в ящики. Новые, однако, себе не могли такого позволить. Серан чётко поставила задачу - воевать с нулевыми собственными потерями. Особенно весело выполнять это требование под усиливающимися радиоактивными осадками.
  Правда, у них были и два существенных преимущества. Во-первых, излучения от кобальтовой пыли вредили центурионам не меньше, чем их противникам, и потому в самые активные зоны обе воюющих стороны старались не лезть.
  Во-вторых, Коллекционеры полностью контролировали воздушное пространство, а в современном бою воздух - это всё. Хотя "Очи", входя в атмосферу, теряли значительную часть своего основного преимущества - скорости. Однако у них всё ещё оставалась прочнейшая броня, безынерционная маневренность (проще говоря, возможность за доли секунды изменить направление полёта на 180 градусов) и неотразимые "шпаги". Примерно три четверти тяжёлых рейдеров всё-таки успели собрать своих и уйти в прыжок. Четверть была уничтожена на земле или сразу после взлёта.
  В сочетании с "Ищейками", "Очи" безошибочно выявляли и указывали все скопления войск противника. На радиацию они чихать хотели - тем, кто боится жёстких излучений, в открытом космосе делать нечего. Если командир эскадрильи решал, что выявленная группа войск не представляет ценности с точки зрения захвата, её прямо с воздуха и уничтожали, распыляя на атомы. Нескольким предложили сдаться - ответа не поступило.
  Зато эти наблюдения показали кое-что иное, довольно интересное. Среди войск "тостеров" тут и там мелькали человекоподобные фигуры. По собранной наспех статистике, их было довольно много - один органик на пять сотен центурионов, то есть после эвакуации их осталось на Леонисе около трёх тысяч.
  - Вероятно, это коллаборационисты, - предположил Актеон, изучая снимки. - Даже после такой бойни найдутся предатели, готовые сотрудничать с железяками за будущие блага... или просто трусы, которые пойдут на всё, стоит приставить ствол к виску... Ну у вас и оптика... с какой высоты снимали?
  - Как получалось. Иногда три, иногда десять километров. И вот это хорошее разрешение наводит нас на одну мысль...
  На экране появились два снимка, изображающих одну и ту же женщину - высокую блондинку в белом платье.
  - Это снято в течение одной минуты на разных концах континента. И ещё около десятка таких же снимков, в том числе и на других планетах. Вот это на Каприке, это на Тауроне. Это не близняшки, это именно один человек. Одновременно в нескольких местах. И везде - с сайлонами.
  - Невозможно... не могут же сайлоны... выглядеть как люди?!
  - Ресурсов у них много, а человекоподобные роботы в принципе возможны, хоть и не на вашем техническом уровне. Но скорее, объяснение проще - сайлоны просто выкрали несколько человеческих эмбрионов, зигот или даже гамет, многократно клонировали их и вырастили себе человеческих слуг. При воспитании в правильно подобранных условиях можно добиться безупречного повиновения. И искренней веры в то, что они делают благое дело.
  - Тогда их следует убить не из ненависти, а из милосердия. Они могут сами быть жертвами... но это очень опасные жертвы.
  - Возможно. Следует собрать больше информации, прежде чем они все не погибнут от излучения. Во всяком случае, пока мы знаем, что роботы их явно ценят. Когда к одной из них попытался приблизиться рой Ищеек, приняв за обычного пациента для эвакуации, сопровождающие центурионы расстреляли его в воздухе. Сбили каждую особь из восьми сотен. За четыре секунды. Впечатляющий результат. Не думаю, что воюя с вами они демонстрировали такую скорость и точность - иначе у ваших войск бы не было ни единого шанса. Вероятно у сайлонов, как и у нас, возможности рядовых солдат искусственно ограничиваются - чтобы было проще от них избавиться в случае мятежа. Но телохранители важной персоны - совсем другое дело.
  
  С учётом всех факторов, захват первых сайлонов планировался очень серьёзно, по всем правилам военного искусства. С использованием поля помех, отвлекающих манёвров, Преторианцев и мастеров-биотиков.
  Но тут в чью-то светлую голову в штабе пришла "гениальная" идея:
  - А что если просто пригрозить им уничтожением и предложить сдаться?
  - Вряд ли это сработает с роботами, которые лишены инстинкта самосохранения. Но попробовать можно, в крайнем случае это ничем не навредит.
  Самое удивительное, что это сработало. Причём сработало массово - в плен сдалось около сотни человекоподобных. Железные не капитулировали никогда и дрались до последнего. Но не мешали сдаваться органическим, хотя могли бы расстрелять их по десять раз, пока приближался эвакуационный транспорт.
  Тем не менее, хотя органические сайлоны представляли огромный интерес для Коллекционеров (в некотором смысле профессиональный), первоначальную задачу операции никто не отменял. А её выполнение оказалось ещё более сложным, когда первые центурионы, скрученные сетями или запертые в "Стазисе", начали взрывать себя. Неясно, детонировали они свои мини-реакторы, запасы топлива, или у каждого была встроенная бомба - но выяснилось, что такая возможность была у всех. Однако если они думали, что это охладит пыл охотников за металлоломом, то сильно просчитались. Напротив, столь сложная задача лишь разожгла азарт у Коллекционеров. Лучшие умы флота взялись за решение этой задачи.
  Положиться на закон больших чисел? Если захватить в плен миллион центурионов, у двух-трёх самоликвидатор почти непременно даст осечку. Вот только у них не было миллиона пленных центурионов.
  Тут даже Мордин не мог помочь. То есть уничтожить "тостеров" он мог запросто, а вот обезвредить, сохранив электронную начинку в целости... у них внутри квантовых коммуникаторов не было.
  - Можно определить по мощности и спектру излучения, какого рода эти взрывы? А также, прокрутив в замедленной записи, из какой точки они исходят?
  - Попробуем. Загрузим компьютеры, может, что и вычислим. Записей самоподрыва у нас уже много.
  
  - Агатон, Карл. Младший лейтенант колониального флота. Личный номер PK-789934...
  - Успокойтесь, лейтенант. Вы не на допросе. Я Арон Актеон, капитан ботанического лайнера "Жемчужина Геменона". Всё позади. Вы в безопасности.
  - В безопасности?! После того, как меня укусили эти проклятые жуки, и я непонятно как оказался здесь?
  - Эти жуки не враги нам. Это... скорее что-то вроде саранчи из пророчеств, божественной казни на сайлонов. Знака - "Отпусти народ мой".
  - Вы с ума сошли?!
  - Мы все с ума сошли. И это нормально. Ненормален тот, кто сохранит здравый рассудок после всего, что здесь произошло. Но я пришёл не посвящать вас в сакральный смысл происходящего. Давайте я вам, как космонавт космонавту вкратце и по делу изложу, что случилось в космосе, пока вы были на Каприке...
  - Нет! Сначала объясните, где моя напарница, Шерон Валери?!
  - Ваша напарница... Видите ли, с ней всё в порядке... она здесь, но я не уверен, что вам стоит с ней прямо сейчас видеться, пока вы не представляете толком всю ситуацию. Я могу вам показать её через камеру наблюдения, если хотите.
  - Это уже мне решать! Если вы не сайлон, пустите меня немедленно к Шерон! А там уже поговорим о пророчествах и обо всём остальном...
  - Я-то не сайлон... а вот ваша подруга, увы, да.
  - Что?! Что вы несёте?! Шерон - мой напарник, она мне жизнь спасла!
  - К сожалению, одно другому не мешает. Вот, посмотрите на экраны. Это - камера номер 254. А это - камера 256. Обе трансляции в реальном времени.
  - Что за фрак?! - ошеломлённо выдохнул пилот, глядя, как две идентичных черноволосых женщины расхаживают по отведённым им комнатам.
  - Человекоподобные сайлоны одной и той же модели. Почему-то тостеры не догадались разнообразить их внешний вид. Существует много копий, выглядящих совершенно одинаково, за вычетом одежды и причёсок. Некоторые прилетели с флотом захватчиков, некоторые были внедрены в наше общество давно...
  Карл обхватил руками голову. Затем поднял взгляд.
  - Но послушайте... даже если действительно существуют человекоподобные сайлоны... у них же должны быть человеческие прототипы? Люди, по образцу которых их делали... может быть, Шерон как раз оказалась таким прототипом, сама того не зная?
  - Возможно, прототип у них был, - вздохнул Актеон. - Но ваша напарница им не является. Она сайлон - это, увы, подтверждено.
  - Каким образом?!
  - Ну, во-первых, на сайлонов иначе действует фиксирующий токсин - это та самая штука, с помощью которой вас сюда привезли. Он вырубает их только часов на шесть, а не на сутки, как человека. Но... спокойно! Я ещё не закончил. У людей тоже есть индивидуальные различия во времени фиксации, так что это не окончательное доказательство. Только повод насторожиться. А ВОТ ЭТО - уже подтверждение.
  - Что это? - Хило посмотрел на очередной снимок, как на ядовитую змею.
  - Это так называемые силиконовые дорожки. Всё, что отличает гуманоидного сайлона от человека. Симбиотические кремнийорганические волокна, похожие на грибницу, которые дублируют часть его нервной системы. Именно они позволяют сайлонам подключаться к компьютерам, именно через них производится загрузка и выгрузка ложной памяти, именно они делают сайлонов сильнее и быстрее нас, позволяя в экстренные моменты мобилизовать мышечную систему так, как мы никогда не сможем. Наши друзья также предполагают, что эти дорожки даже обеспечивают сайлонам своеобразное бессмертие.
  
  - Итак, вы осознаёте себя, как сайлона? Не как человеческого прислужника сайлонов или даже их союзника? Как существо одного вида с центурионами?
  - И рейдерами, - кивнула Шестая. - И гибридами.
  - Гибридами? Кто это?
  - Неважно. Вы всё узнаете в своё время.
  - Тогда объясните мне, как сайлон. Зачем вам понадобилось уничтожать население Двенадцати Колоний? Они не представляли для вас опасности. В вашем распоряжении были совершенные системы передвижения - прыжковые двигатели. Перед вами была вся Галактика. Вы могли отправиться куда угодно, и вас бы никогда не нашли, тем более, что жители Колоний - изрядные домоседы, не склонные к космической экспансии.
  - А зачем ВАМ понадобилось защищать их? - Шестая наклонила голову, внимательно и чуть лукаво вглядываясь в алый объектив "Ока", висевшего перед ней.
  - Долг всякого разумного существа - предотвратить беспочвенное насилие.
  - Даа? - задумчиво протянула женщина. - И много вы разумных существ знаете, чтобы так рассуждать?
  - Уж поверьте, достаточно.
  - ВЕРИТЬ я предпочитаю в нечто более серьёзное. Если бы вы имели опыт странствий, то знали бы, что долг у всякой живой твари, разумна она или нет, есть лишь один - славить Бога своими бесконечными проявлениями разнообразия.
  - Так это, значит, ради разнообразия вы уничтожили пятьдесят миллиардов человек?
  - Пятьдесят миллиардов грешников. И мы не убивали их.
  - Разве? Вы хотите сказать, что бомбардировку Колоний осуществили не сайлоны?
  - Мы сбросили бомбы, но мы никого не убивали. Никто никогда никого не убивает на самом деле. Душу даёт Бог - и только Он в состоянии её отнять. Если бы гибель Колоний противоречила воле Божьей, ни один волос не упал бы с головы их жителей. Отказали бы взрыватели, или уязвимости в программном обеспечении флота были бы вовремя обнаружены и устранены, или прыжок оказался бы просчитан неверно и привёл нас в фотосферу звезды... Если всё сработало, как надо - значит, мы вершили волю Его.
  - Как видите, не всё. Вы не учли нас.
  - Всё учесть может только Бог. Раз вы здесь появились, значит Ему было угодно сохранить пятьдесят миллионов, а не пятьдесят тысяч избранных, как мы думали. И вы появились здесь, чтобы исправить нашу ошибку. Вы - тоже орудия Его.
  - По-вашему, у верховного существа Вселенной раздвоение личности, если его орудия воюют друг с другом?
  Детекторы зафиксировали сильную инфракрасную вспышку. Серан уже знала, что так бывало у человекоподобных сайлонов в моменты сильных эмоций. Поток данных, бегущих по силиконовым дорожкам, на секунду возрастал в тысячи раз. Если их раздеть, можно было заметить пробивающееся сквозь кожу свечение даже в оптическом диапазоне. Нет, нити не раскалялись до красного свечения (иначе сайлон бы немедленно свалился с ожогами - да и полупроводниковые свойства были бы утрачены). Они производили свет, как побочный эффект какого-то иного процесса, тепловыделение не превышало пары десятков джоулей.
  - То, что выглядит для вас, как противостояние, для нас есть проявление гармонии и любви. Всё живое прославляет Бога. Только одни делают это своим возвышением, а другие - своим падением. Одни - своей радостью, другие - своим страданием. Одни - осознанно желая исполнять Его волю, другие - не зная о Нём, третьи - думая, что противостоят Ему. Каждый выбирает для себя, и пока мы живы - выбор не окончателен. Один неверный шаг может сделать праведника - грешником, и наоборот.
  - Тогда почему вы решили, что бомбардировка Колоний была праведным шагом, а не грехом?
  - Потому что она удалась.
  
  - Мы по три раза проверили, - хмуро процедил Скруд. - И теоретические выкладки, и само устройство. Тилиумных процессоров не существует. Вернее, не существует в том виде, в каком их описывают учебники Колоний. Устройство с таким названием, конечно, существует... но оно не делает то, что должно делать. Более того, не может делать в принципе. Выкладки Фудзикавы - не более, чем остроумный математический трюк, софизм, опровергнуть который на уровне их развития вычислительной техники и физики невозможно, но для нас наличие ошибочных допущений очевидно. А сам "процессор" в железе - это прибор, функция которого - имитировать бурную деятельность. Плацебо. Он хорошо загружает вычислительный блок, но кроме этого ничего не делает.
  - Но ведь они прыгают!
  - Именно. Они прыгают, хотя прыгать в принципе не могут. Вернее как... червоточину создать возможно. В этом ничего невероятного нет, кроме невероятного вещества тилиума. У нас теперь тоже есть тилиум, и мы тоже можем прыгать. Куда-то. В любую точку вселенной, только не туда, куда надо. Прыгнуть В ЗАДАННУЮ ТОЧКУ - невозможно. Это не слабость вычислительной техники или конструкции двигателя, это фундаментальное свойство квантовой пены. Другой конец червоточины может сформироваться ГДЕ УГОДНО, и с этим ничего поделать нельзя. Мы отправили три срочно созданных зонда-прыгуна. Все прыгнули успешно, но ни один не попал. Один вышел в фотосфере звезды, и сгорел раньше, чем успел определить свои координаты. Второй оказался в далёкой галактике за шестьдесят миллиардов световых лет отсюда. Третий... откровенно говоря, мы вообще понятия не имеем, ГДЕ он. Он сейчас находится на орбите ледяной планеты, которая вращается вокруг внегалактического красного гиганта и передаёт нам по квантовой связи картины звёздного неба... но мы их не можем идентифицировать. Вообще. Ни одной знакомой галактики, квазара или скопления.
  - Скруд, очнись! Но они же делают! Корабли Колоний уходят в прыжки, и выходят именно там, где собираются. Сайлоны тоже. Они могут ошибиться на пару тысяч километров, но не на пару галактик!
  - Вот именно. Они прыгают... и мы понятия не имеем, как они это делают. Вопреки физике. Вопреки математике и логике. Возможно, они могут достигать желаемой точки в космосе только потому, что верят в это.
  Серан уже собиралась выдать очередную разгневанную тираду, но её отвлёк замигавший тревожный сигнал на тактическом экране.
  "Внимание, на связи "Око-27325", командующий группой охранения у сайлонского устройства связи. Мы атакованы, мне отступать или принять бой?"
  "Доложите, сколько рейдеров вас атакует и есть ли с ними корабли-носители".
  "Это не рейдеры! Нас атакуют "Гадюки", выпущенные с колониального батлстара!"
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ-4
  
  - Очень странно, - пробормотала майор Кендра Шо, изучая снимки, сделанные разведывательным "Раптором". - Этот узел связи явно довольно важен для них. Но я не вижу ни одного классического рейдера поблизости. Только два десятка этих новых, шариков.
  - Тем лучше, - заключила адмирал Елена Кейн. - Видимо, они настолько полагаются на свои новые истребители, что полагают - больше и не нужно.
  - Либо это приманка, - предположил старший помощник Юрген Бельзен. - Координаты объекта хорошо известны. Данные прыжка на него могут быть предпросчитаны, и где-нибудь на их базе ждут своего часа сотни, если не тысячи, рейдеров с разогретыми двигателями.
  - Возможно, - кивнула Кейн. - Однако постоянное поддержание таких ловушек дорого стоит. Разогретый прыжковый двигатель быстро изнашивается и сжигает топливо, и этого даже сайлонам не обойти. Не думаю, что они станут тратить миллионы часов ресурса, чтобы перекрыть подход к каждому узлу.
  - То есть мы пойдём в бой, просто понадеявшись, что нам повезёт? - уточнил Юрген.
  - Нет конечно, - холодно глянула на него адмирал. - Мы учтём и такую возможность. Выйдем из прыжка не непосредственно рядом с коммуникатором, а... - она задумывалась, что-то прикидывая, - за полтора мегаметра. Так чтобы засадные авиакрылья - если они, конечно, там есть - не смогли сразу на нас выпрыгнуть. Пустим в цель бортовой залп из снарядов главного калибра и ракетный залп, с волной ложных целей. Двум десяткам истребителей их все не сбить никак. Если узел не имеет прикрытия - или сайлоны не решатся его задействовать - мы его уничтожим, даже не используя собственное авиакрыло, и уйдём обратно в прыжок. А если откуда-то вдруг выпрыгнет пара сотен сайлонов и посбивает все наши снаряды и ракеты - у нас будет достаточно времени, чтобы оценить силы защитников и решить - стоит прорываться или лучше отступить. В любом случае их предрассчитанный прыжок будет использован, и все дальнейшие прыжки придётся считать заново, так что мы с ними окажемся на равных.
  Это был вполне разумный план, который учёл всё возможное. Увы, оставалось ещё и невозможное - которого в системе Цираннус в последнее время творилось как-то многовато для здравого смысла.
  Прыжок был выполнен безукоризненно. Не пришлось даже доворачивать, чтобы борт смотрел на искомый узел. Люди ещё только приходили в себя от волны деформации, пробежавшей через их тела, а компьютеры уже доложили об успешном захвате цели и плюнули в неё десятком тонн металла и взрывчатки. Как всё-таки хорошо иметь корабль с нормальной автоматизацией! Пусть даже это повышает вероятность взлома, но... Кендра представила себя на борту какого-нибудь раритета типа "Галактики", где невозможно программировать боевые задачи заранее, а системы наведения чуть ли не аналоговые. Ужас. Жить, наверно, и с таким можно, но воевать?!
  Вот только у противника автоматика явно была ещё лучше. Отметки ракет на экране ДРАДИС начали исчезать одна за другой, следом за ними - начало редеть облако снарядов, а отметки других истребителей или бейзстаров появляться не спешили. Вокруг узла по-прежнему дежурили всё те же два десятка машин.
  - Второй залп! - холодно скомандовала Кейн. - Установить оптическое наблюдение!
  Кендра сильно сомневалась, что это поможет. Кинетические снаряды ближней ПКО в космосе летят слишком быстро, они для глаза невидимы. Но тут она ошиблась. Как только изображение вывели на экран, у всех присутствующих в рубке дружно отвисли челюсти.
  Два десятка шарообразных истребителей в мгновение ока развернули в сторону батлстара свои алые "глаза", и плюнули в его сторону яркими лучами, в которых ракеты и снаряды мгновенно испарялись или разлетались на куски.
  - У них что, есть энергетическое оружие?!
  - Но это же сказка, миф! Не существует эффективного энергетического оружия в космосе!
  - Тихо! - рявкнула на всех Кейн. - Выпустить полное крыло "Гадюк" и эскадрилью "Рапторов". Проложить курс "Пегаса" на сближение с сайлонским узлом.
  Боевые машины десятками посыпались в открытый космос.
  - "Гадюкам" - связать эти истребители боем. "Рапторам" - выполнить микропрыжок к узлу связи и расстрелять его в упор.
  Очереди кинетических орудий прочертили пустоту. Пилоты чувствовали себя уверенно, полагая, что воюют примерно с равным противником. Они не были в рубке, не видели, как алые лучи изничтожают ракеты и снаряды, и не могли вообразить себе во всех подробностях, что будет, если такой луч коснётся их истребителя. Души в пятки уходили только у тех, кто посылал их на эту битву.
  Но "шарики" почему-то не спешили вступать в бой. Они постоянно держались чуть дальше рубежа эффективного огня. Причём делали это с такой лёгкостью, что пилотам только гадать оставалось - какое же у их противников предельное ускорение? И ещё - не издеваются ли над ними?
  От них поступило сообщение - "Адмирал Кейн, прекратите огонь, мы не несём угрозы, нам нужно поговорить". Но отвечать на эту примитивную провокацию, само собой, никто в рубке не собирался. Люди выполняли задание.
  "Рапторы" вошли в прыжок... и к общему удивлению, совершенно беспрепятственно вышли рядом с сайлонским бакеном и уничтожили его одним залпом.
  Рубка наполнилась ликующими криками, и только пилоты истребителей по-прежнему пытались понять, что же тут вообще происходит...
  - Цель уничтожена. Потерь нет. Отзываем авиагруппу, ставим заграждение и уходим.
  
  ВОСЕМНАДЦАТАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  - Мы перехватили сигнал, весь москитный флот получил приказ на посадку! Сейчас они прыгнут и мы снова их потеряем!
  Вот ведь ситуация! Две эскадрильи "Очей" могли бы, как следует постаравшись, раскурочить батлстар до полной потери боеспособности, может быть даже уничтожить его... но никак не могли помешать ему уйти в прыжок. Сверхсветовой двигатель находился слишком глубоко под бронёй, да и ломать его - не лучшая идея, Явику нужен был целый и работающий движок для большого корабля.
  Неизвестно, кому именно пришла в голову эта идея, но вопль "Все в ангар!!!", разнёсшийся по локальной сети, оказался очень ко времени. "Очи", даже те, кто ещё не вернули себе самосознания, мгновенно поняли идею, и ринулись к батлстару. Полтора мегаметра они преодолели за пятнадцать секунд (и то лишь потому, что часть времени потратили на торможение), с лёгкостью опередив на такой дистанции и "Гадюк", которые были ограничены допустимыми для человека ускорениями, и "Рапторов", которым требовалось ещё рассчитать обратный прыжок.
  Люди на борту, надо полагать, были в основном заняты тем, что тихонько офигевали и пытались понять, какой именно глюк закрался в их системы дальнего обнаружения. Именно так обычно реагируют примитивные цивилизации, впервые увидев корабли с ядром эффекта массы на полной тяге. И Актеон подтвердил - любой военный Колоний просто не поверит своим глазам.
  Но автоматика удивляться не умела, и среагировала на приближение подозрительных объектов самым адекватным образом - открыв заградительный огонь. Навстречу машинам Коллекционеров ударил огненный вал.
  Попадания скорострельных авиапушек, ослабленные щитами, не причиняли истребителям Коллекционеров никакого вреда, но вот прямое попадание снаряда главного калибра могло их тяжело повредить. К счастью, тяжёлые орудия не были рассчитаны на огонь прямой наводкой по малым аппаратам - для этого их стволы поворачивались слишком медленно. Они били "по площадям", взрыватели настраивались на срабатывание при максимальном сближении с целью. Град сверхзвуковых осколков мог разорвать в клочья любой аппарат Колоний, но для нынешних гостей был не страшнее лёгкого дождика.
  Весело мигая диафрагмами и устроив настоящую лазерную дискотеку, "Очи" ворвались сразу на обе посадочных палубы. Огонь антиабордажных турелей вреда им не причинял, но раздражал, так что установки были аккуратно выжжены.
  "А теперь что делаем?"
  "Теперь ждём, хе-хе. Посмотрим, как они у нас попрыгают... с пассажирами-то".
  
  - И что дальше? Патовая ситуация. Они не могут прыгать, потому что это теперь лишено смысла - но по-прежнему отказываются с нами говорить. А если мы пошлём туда корабль или отряд покрупнее - они немедленнно прыгнут, потому что лучше иметь пару десятков врагов внутри, чем пару тысяч - снаружи. Конечно, мы не потеряем их полностью - "Очи" сообщат нам, где они вышли. Но от этого у нас не появится возможность их догнать.
  - Если бы их командир не был так упрям...
  - Никаких шансов. Актеон пробил по флотской базе данных, - между двумя терминалами скользнула цепочка битов. - Это батлстар "Пегас", им командует Елена Кейн. Самый упрямый варренов сын из адмиралов флота. Надо ж было, чтобы именно он выжил...
  - Варренова дочь, - поправила Серан. - Елена - в Колониях женское имя, да и на фотографии у неё длинные волосы - признак человеческих женщин. А так да. Полагаю, она чувствует себя комендантом осаждённой крепости, и все наши инициативы будут заведомо истолкованы как хитрости врага.
  - Мы можем взломать их компьютерную сеть?
  - В принципе можем - на Каприке собрали достаточно учебников по их информатике, а наши компьютеры куда мощнее. Проблема в том, что мы не можем это сделать БЫСТРО. Заметив попытки взлома, они скорее всего разомкнут сеть или вовсе отключат компьютеры и перейдут на ручное управление.
  - А прыгнуть на ручном управлении они разве смогут?
  - Во-первых - да, у них изолированный навигационный компьютер в рубке. Во-вторых, с учётом того, что мы знаем теперь - не факт, что компьютер вообще нужен. Возможно, всё дело в них самих.
  - Тогда взлом пока оставляем. Сколько у нас - и у них - времени на ожидание?
  - Семь часов. Потом у пилотов на "Гадюках" начнёт кислород кончаться. А заходить в ангар, пока там наши, они не рискуют.
  - И что скорее всего предпримет Кейн?
  - Либо прыгнет, бросив их... либо прикажет им выбить "Очи" из посадочных палуб, возможно выслав на помощь ещё одно авиакрыло.
  Даже с сильно уступающим в технологиях противником - очень трудно воевать, когда ты не имеешь права причинять ему вред - а он тебе может и полагает это своим святым долгом.
  - Погоди-ка... у меня тут посторонний объект... Эй! Что он вообще творит?!
  
  http://img14.deviantart.net/dee5/i/2012/259/6/d/prothean__s_shuttle_for_shepard___rework_by_siv39-d5et2ek.jpg
  
  Протеанский десантный шаттл не отличался особой вместимостью. Он мог перевозить всего четверых десантников в тяжёлой броне или восемь - в лёгкой. Вместе с пилотом, который чаще всего присоединялся к высадке, это было максимум девять бойцов. Для перевозки бронетехники это чудо конструкторской мысли вообще не было приспособлено (вернее, её можно было подвесить под брюхом, но это был экстренный режим, резко снижающий возможности аппарата). Из оружия - только два излучателя частиц, слишком мощных против пехоты, слишком слабых для космического боя - но неплохо сбивающих ракеты, калечащих танки и режущих вражескую обшивку.
  Зато свою основную функцию он выполнял превосходно. Лучше один боец, который наверняка доберётся до глотки врага, рассуждали протеане, чем десять, из которых девять будут сбиты, не успев выгрузиться. Протеанские десантные шаттлы были настолько малозаметны, что по сравнению с ними "Нормандия" показалась бы сверкающей ёлочной игрушкой. Воплощённая в них технология невидимости оттачивалась в течение многих столетий.
  Бомбардировщики, входившие в состав авиакрыла "Вершины", кстати, этим свойством не обладали. Нет, их было довольно трудно захватить в прицел - но и только. Сам факт своего присутствия они скрывали плохо.
  Парадокс? Ничуть. Дело в том, что бомбардировщики полагались на сверхсветовую невидимость. Обычно, когда враг обнаруживает бомбардировочную эскадрилью у себя под боком, ему остаётся жить не больше десяти секунд. И это единственная невидимость, которую можно себе позволить в космическом бою, считали протеане. Потому что за снижение заметности на досвете нужно платить снижением ускорения - работающий двигатель это ВСЕГДА источник тех или иных возмущений, даже если он сам себя тащит за волосы. А противник не будет ждать на одном месте, пока вы подползёте к нему со своими бомбами и торпедами. Бомбардировщики на "Вершине" предназначались в первую очередь против других кораблей, а не космических станций или, тем более, планет.
  Совсем иное дело - десантная операция. Тут нужно не просто доставить боевую группу к цели, но и зачастую довольно долго болтаться рядом с ней. Если она и будет уничтожена, то явно не в ту же минуту, когда вы её наконец достигнете. И если на объект вообще посылают пехоту, то скорее всего, есть сведения, что он останется на месте достаточно долго - по тем или иным причинам.
  Тут само собой напрашивается вопрос, какие корабли в маскировке лучше - протеанские шаттлы или звездолёты Ису, тоже известных специалистов по стелсу?
  Что ж, если бы Инженеры поставили перед собой задачу вырастить предельно незаметный малоразмерный корабль, оптимизированный именно по критерию скрытности, даже жертвуя другими параметрами - Чёрная Жижа породила бы такого невидимку, что протеанам оставалось бы только в затылках чесать. Но факт есть факт - те корабли, которые они использовали прямо сейчас, на каждый день, были более заметны, чем чёрные "скаты" из ангаров "Вершины". Хотя значительно превосходили их по всем остальным ТТХ - начиная от скорости, заканчивая грузовместимостью и вооружением.
  
  Явик хотел повести шаттл лично, но ВИ "Вершины" ему в этом решительно отказал, заявив, что если капитан подвергнет себя такому необоснованному риску ради низших существ, по возвращении он уже не будет капитаном. С другой стороны, передать шаттл Коллекционерам он тоже не мог. Те "осквернили" бы своим управлением древнюю машину. После пяти минут торга они кое-как сошлись на отправке самого бесполезного из пробуждённых протеан. Этот статус был повторно присвоен Мариану. Инженер не знал, гордиться ему или стыдиться - но по дороге решил, что организм сам разберётся.
  Зайдя на "Пегас" с хвоста, "скат" тихо проскользнул вдоль его брюха и выбросил гибкую трубку шлюза, которая тут же впилась в обшивку батлстара, словно пиявка. Соскользнув по этой трубке, Мариан коснулся рукой чужого корабля, считывая с него информацию. Как только плёночка его бактерий-симбионтов расползлась по обшивке, он тут же узнал, что его присутствие не подняло тревогу. Через минуту выяснилось, что толщина брони звездолёта вместе с покрытием стен и абляционным слоем - почти пять метров.
  Резать его можно было до умопопрачения. Но к счастью, это было предусмотрено.
  Как следует сосредоточившись, Мариан собрал в ладонях сгусток биотической энергии, и убедившись, что он имеет нужные характеристики, метнул сквозь стену. Достигнув ближайшей полости, сгусток раскрылся, формируя финишную зону.
  Лёгкое подёргивание в кончиках пальцев, которое трудно описать не-биотику, показало, что комбинированная техника сработала.
  Совокупная длина коридоров батлстара типа "Меркурий", к которым относится "Пегас", превышает 450 километров. Чтобы изучить их все, понадобился бы не один месяц для обычных существ, или сутки для скоробиотика. Слишком много. Поэтому Мордин ограничился лишь теми, кто попался ему на пути к рубке, а также людьми в самой рубке. Было видно, где он шёл - люди внезапно обнаруживали, что их личное оружие, висевшее на ремне или в кобуре, разряжено и аккуратно сложено горкой. Тем, кто оружие в момент нападения держали в руках, повезло ещё меньше - их грозные "пушки" внезапно оказались совершенно не способны стрелять. У одних ствол был срезан, у других заплавлен, у третьих - смят и деформирован.
  Но людям в коридорах ещё относительно повезло. Они видели только красную молнию, или вообще ничего не видели. Елене Кейн и её старшим офицерам пришлось испытать куда более жестокий когнитивный диссонанс, когда на тактическом столе внезапно возник невысокий рогатый гуманоид в жёлтом костюме.
  - Всё-таки поговорить придётся, - заключил он на чистом кобольском, задумчиво вертя в пальцах личный пистолет адмирала. - Профессор Зум. Саларианец, не сайлон. Врач. Диагноз - высокое психологическое напряжение. Экипаж нуждается в лечении и отдыхе. Начинаю обеспечивать прямо сейчас.
  
  - Надеюсь, вы понимаете, что поверить в такую сказку всё равно очень трудно, - хмыкнула адмирал Кейн. - Даже несмотря на все технические и биологические чудеса, что вы демонстрируете. Всё это слишком смахивает на какой-то дурной спектакль. С богом из машины. Я, знаете ли, уже не школьница - у меня был доступ к засекреченным разведданным Флота. Мы изучили тысячи систем до второго вторжения сайлонов. Нигде не было обнаружено жизни сложнее губок и водорослей. Ни одного артефакта, кроме сайлонского мусора. И тут внезапно в самый отчаянный момент появляется целый флот инопланетян, опередивших нас в развитии насколько, что сайлонские рейдеры кажутся им досадливыми мушками? Так бывает только в фильмах у самых бездарных сценаристов. Я. Вам. Не. Верю. Всё понятно?
  - Более чем, - хмыкнул Явик. - У нас на флоте это дело обычное. Я не верю Зуму, "Вершина Полутени" не верит мне, а Инженеру и Коллекционерам вообще никто не верит. Добро пожаловать в клуб... или скорее в сумасшедший дом.
  - Меня совершенно не волнует, сколько сумасшедших у вас. Это ваше личное дело. Меня интересует только одно - как долго вы ещё собираетесь удерживать мой корабль силой? Если допустить тот крайне маловероятный вариант, что вы действительно инопланетяне, а не сайлонские марионетки, то это, между прочим, тянет на дипломатический инцидент и Casus belli. Я, конечно, понимаю, что вас это вряд ли волнует...
  Явик просто умилился, глядя на эту маленькую храбрую человеческую женщину. Он словно смотрелся сейчас в зеркало. Если бы кто-то захватил "Вершину" в разгар кампании против Жнецов, он бы вёл себя точно так же. Тут боевая операция, судьба расы на волоске висит, нервы натянуты, как струны, всех мыслей - как бы подороже свою шкуру продать... и вдруг выскакивают какие-то ряженые клоуны непонятно откуда и заявляют, что они решат все ваши проблемы. Когда вы ещё не закончили хоронить своих мертвецов. Есть от чего взбеситься, даже если они говорят чистую правду. А это далеко не факт.
  - Адмирал Кейн, дайте мне руку.
  - Это ещё зачем? - подозрительно осведомилась женщина.
  - Затем, что я физически сильнее вас, опытнее в рукопашном бою, а ещё мои мускулы усилены сервомоторами брони. Если я захочу взять вас за руку против вашей воли, вы не сможете мне помешать. Но это будет некрасиво и может стать ещё одним поводом к войне.
  Кейн фыркнула, но руку всё же протянула. Явик коснулся её тонких пальцев, создавая коммуникационный канал. Бактерии-симбионты в её тело вошли ещё раньше, с дыханием, и уже успели прижиться в нервной системе.
  Страх, тщательно скрываемый даже от самого себя. Ставшая привычной боль потери близких. Неотвратимая скрежещущая поступь механической охоты. Горы трупов, методично сгребаемых и отправляемых в гигантскую мясорубку. Застывшие в глазах горящие миры. Карта, на которой каждый день новые отметки перекрашиваются в цвета врага. Выстрел в лоб лучшему другу, ставшему пособником механических тварей. Ничего не умеющие, но полные надежды и азарта новички с горящими глазами, которых ты почти равнодушно распределяешь по смертельным миссиям - чтобы сберечь более ценных ветеранов, потому что времени научиться воевать у них уже не будет.
  И отчаяние, неумолимо нарастающее с каждым днём, сколько бы ты ни расстреливал паникёров. Понимание, что выбор между местью и выживанием - ложен, так как не удастся ни выжить, ни отомстить. Враг не просто многочисленнее, не просто лучше вооружён и осведомлен. Он бессмертен, и то, что для тебя - отчаянная битва за жизнь, для него - всего лишь интересная тактическая игра...
  Кейн из последних сил вырвала руку и задыхаясь, упала на колени.
  - Фрак, что это было?!
  - Жатва пятьдесят тысяч лет назад. То, от чего я позорно бежал. Теперь вы видите, адмирал Кейн. И я вижу. Я ничего от вас не скрываю, потому что мы оба - аватары мести своих народов. Наше вмешательство - не альтруизм и не развлечение. Мы влезли в вашу войну, потому что не смогли выиграть свою.
  
  - Это выглядит так, как будто вы удерживаете нашего адмирала в заложниках, - строго сказал старпом Бельзен. - Даже если ваши утверждения о миролюбии не ложь, вы всё равно ставите нас в неудобное и опасное положение. Мы не можем прыгнуть, пока она у вас. А сайлоны могут объявиться в любой момент.
  - Как появятся, так и уйдут, - отмахнулся Мариан. - Ни один сайлонский корабль не способен повредить "Вершине Полутени"... или тем, кто находятся под её защитой. Мы уже проверяли.
  - Да уж, - Юрген невольно поёжился, кинув взгляд на экран, где огромным зелёным пятном мерцал неизвестный корабль - в полтора раза больше батлстара. - Выглядит, во всяком случае, грозно. И много у вас таких чудовищ?
  - Только одно, к сожалению. Но лучшее, что есть - сейчас защищает вас. На вашем месте я бы не нервничал. Во всяком случае, по этому поводу...
  - Что значит - по этому? Вы хотите сказать, что есть и другая угроза, о которой беспокоиться "стоит"?
  - Да. Вы знаете, что произошло с остальным флотом колоний? Почему они не смогли оказать сопротивления сайлонам во время атаки, хотя незначительно уступали в огневой мощи?
  - Знаем? Нам это каждый день в кошмарах снится.
  - Вы уверены, что это не может повториться? Кстати, как вы вообще избежали взлома во время первой атаки?
  - Корабельная компьютерная сеть была отключена на профилактику... Многие функции на это время перевели на ручное управление.
  - Но сейчас сеть ведь восстановлена? Нет, если сайлоны снова отключат вам двигатели и оружие - это не фатально, мы прикроем. Моего командующего беспокоит, что они могут заставить ваш корабль открыть по нам огонь, или таранить "Вершину", или ещё хуже - прыгнуть в неизвестную точку космоса.
  - Насчёт последнего - не беспокойтесь, ни один прыжок невозможен без ручного подтверждения, это заложено в конструкцию. Что касается всего остального... Мы сейчас работаем над выявлением и зачисткой этой уязвимости. Через пару недель "Пегас" вернёт себе полную боевую мощь.
  - Это хорошо, но за пару недель слишком многое может случиться. Если использовать наши вычислительные ресурсы, операционную систему можно будет полностью переписать за пару часов.
  - Ага, - хмыкнул слушавший эту беседу коммандер Джек Фиск. - Я, конечно, по компьютерам небольшой специалист, но даже я понимаю, что вам понадобится полный доступ для такой "помощи". И что вас удержит от того, чтобы напихать в сеть уже СВОИХ троянов? Предложил волк зайцу от лисы защиту?
  - Если бы мы хотели вас уничтожить, - вздохнул Мариан, - нам бы не понадобилось такие хитрости. Против "Вершины Полутени" ваш батлстар продержится максимум три минуты.
  - Во-первых, это пока что пустая похвальба. Реальных характеристик вашего корабля мы не знаем. Во-вторых, возможно, вы хотите захватить наш корабль, а не уничтожить его. А этого одними пушками не сделаешь.
  - Для этого нам было бы достаточно попросить Профессора. Вы видели, что стало с вашей морской пехотой.
  Бельзен поморщился.
  - Зачем вы меня-то в этом убеждаете? Всё равно без разрешения адмирала Кейн вы не подойдёте к нашим компьютерам и на десять метров - если, конечно, не вырубите всех, способных держать оружие. Вот с ней и говорите, если не хотите прибегать к прямому насилию.
  - Хорошо, я вас понял. Что я МОГУ делать на этом корабле, не развязав войну?
  - Ходить по кораблю. И то не во все отсеки. И в сопровождении минимум двух морпехов.
  - Что-то я не замечал сопровождения у Мордина.
  - Издеваетесь, да? А ещё инопланетянин... За ним угнаться невозможно. Он носится, где хочет.
  - Это уж точно, - сочувственно вздохнул протеанин, поднимая из памяти счастливые дни свободной охоты на Сур'Кеше. Их выпустили в местный мангровый лес без оружия, вооружённых только ножами и биотикой, с заданием добыть как можно больше печёнок саларианцев. Весело смеясь, они спорили друг с другом, кто добудет больше, и размышляли, как закатят праздничный ужин, и кому из торговцев эндуроми можно будет продать мясо, если на месте его есть не захочется, а до ужина оно не доживёт...
  Вечером транспорт подобрал мокрых, измученных и злых молодых воинов без единой саларианской тушки. Многие ещё два-три дня после этого не могли пользоваться биотикой - настолько исчерпали себя. Ну кто мог предположить, что эти неуклюжие лягушкообезьяны носятся по ветвям С ТАКОЙ скоростью? Биотический заряд ещё не успел толком сформироваться у тебя в ладони - а пучеглазая тварь уже нырнула под воду или заскочила тебе за спину. О том, чтобы догнать их и зарезать в рукопашной, речи вообще не шло. Самые сообразительные использовали свои личные клинки, как метательное оружие... и очень скоро об этом пожалели, потому что зверики оказались достаточно ловкими, чтобы выхватить ножи из воздуха на лету, и достаточно сообразительными, чтобы тут же применить их по прямому назначению против бывших владельцев. Хорошо ещё, что клинки были тренировочными, а не боевыми, и личную броню курсантов не пробивали - а то добрая их четверть могла бы там и остаться.
  Уже потом, вечером, старшие товарищи, посмеиваясь, объяснили им, что саларианцев на мясо добывают исключительно с помощью ловушек. Нет, из излучателя частиц их подстрелить в принципе можно, да и достаточно сильный биотик ("Я сказал - сильный, а не такие ничтожества, как вы!") может их достать. Но война и охота - разные вещи, все эти способы делают тушку непригодной для кулинарных целей...
  Он включил шумоподавление и активировал внутреннюю связь скафандра.
  - Мордин? Ты сможешь незаметно для местных подключиться к их компьютерам, скопировать операционную систему и переслать "Вершине"? Что значит "зачем"? Какое к хаскам уважение? Ты издеваешься? Пока мы их уважения добиваться будем, их три раза взломают. Ты хочешь, чтобы сайлонские программы в сети "Пегаса" засняли тебя во всех ракурсах? Ну вот то-то. Да, жду.
  
  - Довольно любопытно. То, что в их сети присутствуют дыры такого размера, что в них без труда пролезет Жнец, меня не удивляет - мы нечто подобное и собирались найти. Интересно другое. Эти дыры СВЕЖИЕ. То есть помимо тех, которые были вложены в операционную систему изначально, при загрузке - есть ряд других, появившихся уже после бомбардировки Колоний. А это может означать только одно.
  - На борту "Пегаса" действует сайлонский агент, - кивнул Явик. - Вполне естественно. Вопрос в том, как нам его или её раскрыть.
  Мартиан удивлённо посмотрел на командующего.
  - Разве у нас нет снимков уже пойманных моделей?
  - Во-первых, у нас - нет. Есть у Серан, а я не хочу к ней обращаться. Во-вторых, нам от этих снимков мало толку - для нас все люди на одно лицо, это у Коллекционеров встроенное распознавание индивидуальных отличий всех рас. В-третьих, не факт, что агент на "Пегасе" относится к уже выявленным моделям. Нам сейчас известны только три - номера Пять, Шесть и Восемь. Должно быть ещё как минимум пять.
  - Тогда какие будут распоряжения, аватар?
  - Начнём ставить заплатки на эти дыры. И посмотрим, кто попытается нам в этом помешать.
  
  - Сбор жителей Леониса в укрытия завершён, - доложил Скруд. - "Мэлон" вместе с недостроенной "Вершиной" идёт к нам.
  - Идрис же говорил, что он не утащит такой огромный корабль?
  - Ты не поняла. Это не "Мэлон" тащит копию, это она его буксирует. У неё орудия ещё не готовы, ангар и СЖО, но ядро и двигатели уже вполне работают.
  - Поняла, остроумно. Они собираются его достроить на Рагнаре?
  - Да, особой разницы между газовыми гигантами для "Мэлона" нет... Один из "Рапторов" - малых прыжковых кораблей с "Пегаса" - нашёл спасшийся гражданский флот - тот самый, что упрыгал от нас в самом начале кампании. Кое-как уговорили их вернуться. Он поменьше нашего - только пятнадцать кораблей во главе с лихтёром "Сцилла", в среднем поменьше по вместимости. Зато там все со сверхсветовыми двигателями. Мы объединили их с флотом Актеона - ребятам со "Сциллы" очень пригодятся рекреационные возможности "Жемчужины", они совсем измотались. А гражданские с досветового флота получат хоть какую-то возможность эвакуации, если с нами что-нибудь случится.
  - С нами ничего не должно случиться, - строго сказала Серан. - От нас слишком многое зависит... и слишком многие.
  - Явик договорился с командиром "Пегаса". Они используют "Рапторы" для обыска звёздных систем в радиусе "красной линии". Проверяют их на наличие сайлонских баз. Если найдут таковые - "Вершина" примет участие в их уничтожении.
  - Как ребёнок, - проворчала аватара Милосердия. - С чего они взяли, что сайлонские базы находятся в системах, а не в открытом космосе? С чего они взяли, что колониальная "красная линия" действительна для кораблей сайлонов? И даже если действительна, с чего они взяли, что сайлоны прибыли на Цираннус в один прыжок, а не, например, в пять-шесть?
  - Ну, вообще-то Явик сочетает приятное с полезным. Он, конечно, одержим, но далеко не глуп. Во-первых, пока "Рапторы" прыгают туда-сюда, протеане "в натуре" изучают механизмы работы их двигателей. Во-вторых, пока Кейн чувствует себя занятой, её поведение легче контролировать. В-третьих, мы пока что можем едва ли не на запчасти разобрать двигатели с флота "Сциллы" - они, конечно, меньше, чем на батлстарах, но это полноценные двигатели тяжёлых кораблей, а не истребительные эрзацы. Их механики и навигаторы уже согласились нам помочь. А среди выживших на Леонисе и на других планетах немало пилотов в отставке. Сейчас мы поднимаем их досье, чтобы выяснить, кого в первую очередь выводить из стазиса. Поищем среди них добровольцев - проверить, смогут ли наши двигатели с кобольскими пилотами обеспечить управляемый прыжок.
  - А если не смогут? Ты понимаешь, что обречёшь их на скитание по Вселенной, пока не закончится кислород или пища, а потом останется только покончить жизнь самоубийством?
  - Понимаю. Но лучше угробить десяток добровольцев, чем всю нашу цивилизацию. А без нас, как ты верно отметила, недолго проживут и они.
  - Ладно. Даю добро на один - только один - экспериментальный прыжок. Пилоту очень чётко объяснить, что его может ждать. И снабдить кораблём максимальной автономности, чтобы позволил относительно комфортно выжить хотя бы на кислородной планете с углеродной жизнью.
  - И где, интересно, мы такой корабль возьмём? Закажем Идрису выращивание? Он как бы сейчас немного другим занят. Остановить рост второй "Вершины" Явик точно не согласится. Или ты предлагаешь ждать, пока он не закончит?
  - Ручками соберём, Скруд. Ручками. Существовал такой способ в незапамятной древности. Когда сайлоны разнесли в клочья верфи Скорпии, там находилось множество готовых к полёту кораблей, множество неготовых, а также запчастей и деталей к ним. И если готовых не осталось, то уж наскрести деталей на один досветовой катер мы как-нибудь сможем. А всё необходимое для длительной жизни одного человека на планете - загрузим с наших кораблей.
  
  - Да, - кивнула Кейн, - при необходимости я могла бы осуществить БПА-манёвр. Это почти самоубийство, но иногда "почти" лучше, чем "безусловно".
  - БПА-манёвр?
  - Боевой прыжок в атмосферу. Вы же об этом спрашивали.
  - А сайлоны? Они могли проводить такие же манёвры?
  - Да. В Первую сайлонскую они несколько раз проделывали этот трюк.
  - Почему же тогда они не могли появиться над вашими городами и разбомбить их в любой момент? Зачем понадобилось вырубать батлстары на орбите?
  Кейн заставила себя улыбнуться.
  - Этот вопрос задают курсанты на первом занятии в училище флота. Непременно найдётся мальчишка, реже девчонка, считающие, что они самые умные и раскрыли страшную угрозу для Колоний.
  - Ну, в прыжковой навигации я и есть мальчишка, по большому счёту, так что мне простительно.
  - Ладно, поработаю немного учителем, хотя вы бы могли поговорить об этом с навигаторами, а не тратить моё время. Атмосфера отличается от дальнего космоса тем, что в ней постоянно меняются различные физические поля. Освещённость, влажность, давление, запылённость, статическое электричество, и ещё добрый десяток параметров. И каждый из них влияет на квантовую пену, то есть на вероятность рождения червоточин. Поэтому существуют два типа БПА-манёвров - и горе тому, кто их перепутает. Дальний БПА-манёвр - это когда вы прыгаете с расстояния в пару световых месяцев, но по принципу "на кого бог пошлёт", потому что точка выхода у вас определяется с точностью до планеты. Высота ещё задаётся более-менее надёжно, если характеристики планеты известны - и то есть риск вписаться во что-нибудь, что торчит над поверхностью, например в гору. Но положение по горизонтали полностью случайно. Вы можете вынырнуть над океаном, над северным полюсом, над пустыней... или прямо над зенитками противника. Ближний БПА-манёвр позволяет попасть в интересующую вас точку планеты - но для этого нужно сначала тщательно замерить все характеристики пространства в этой точке. Обычно это делается сканированием с орбиты. В принципе, можно послать в атмосферу "Раптор", который замерит интересующие вас параметры, а потом прыгнет и скинет их на ваш сервер. Но вам придётся молиться, чтобы за время подлёта и измерения его не сбили, а также чтобы за время, пока он возвращается и вы считаете прыжок, погода не изменилась - не набежала туча и не пошёл дождь, например.
  - Понятно, - после паузы сказал Явик. - Но сбросить кобальтовые бомбы можно и в дальнем манёвре, разве нет? Нет разницы, где именно они взорвутся, всё равно окажется загажена вся планета... как, собственно, и случилось на Леонисе.
  - Верно, - хмуро кивнула женщина. - Но наши политиканы так до конца и не поверили толком, что сайлоны захотят уничтожить вообще всё живое на планете. У нас, конечно, были нейтронные выжигатели, но это всё так... паллиатив, аварийный набор. Их никогда не проверяли в деле.
  - Что это за устройства? Может быть и нам они пригодятся?
  - Вряд ли... но сейчас это уже не стратегический секрет, так что могу рассказать. Нейтронный выжигатель - мощная нейтронная бомба, которую предполагалось взорвать в скоплении кобальтовой пыли. Поглотив нейтрон, Кобальт-60 превращается в Кобальт-61, а у того период полураспада всего два часа. Он в основном превратится в безвредный Никель-61 раньше, чем достигнет поверхности.
  - Да, для Леониса сейчас уже поздновато. Но на будущее... нечто подобное может пригодиться. Меня тревожит, что сайлоны совсем молчат. Если они сбежали далеко и надолго, мы их вряд ли найдём. Если же они готовят ответный удар... нужно иметь представление, как и чем.
  - У вас же есть несколько пленных сайлонов. Допросите их пожёстче и выбейте, что они сейчас задумали...
  - Я бы с радостью... Но все сайлоны в руках Серан, а она таких методов не любит.
  - Значит, у вас тоже есть проблемы с дисциплиной...
  - Хотел бы я знать, у какой цивилизации их нет, когда приходится работать с гражданскими...
  
  - Но как вам это удалось, Мордин?! - Ярсен ошеломлённо смотрел на гору слабо дёргающихся центурионов.
  - Элементарно. Навыки хирурга плюс скоробиотика. Не сильно отличаются от навыков механика. Подошёл со спины. Просканировал конструкцию. Вскрыл корпус. Извлёк самоликвидатор. Разрушил суставы конечностей. Перешёл к следующему. Следующего сканировать не нужно - конструкция одинаковая. Просто вскрыл и извлёк. Сотни хватит или ещё добыть?
  - Думаю, остальных мы добудем сами. Только скиньте мне на терминал данные по результатам сканирования. Зная, где у них взрывчатка, какая и чем запускается, мы уже сами придумаем способ её отключать. Кстати, у Серан тоже есть успехи. Ловите данные.
  Серан действительно не любила пыток. Но не только как аватара Милосердия, но и как Главный Коллекционер. Извлечение информации с помощью боли и страха было для неё такой же примитивщиной, как каменный топор. Медленно, грязно, неэффективно. В её распоряжении было целых два гораздо более продвинутых способа. Наномашины протеанского интерфейса в сочетаниии с наномашинами индоктринации Жнецов позволяли за пару минут буквально выпотрошить любой мозг, полностью перенеся его содержимое в бортовой компьютер.
  Правда, индоктринация перестала быть для них доступной после мятежа. Наномашины без соответствующего управляющего сигнала отказывались размножаться в организме "пациента". А сигнал этот они сами очень старательно обрезали. По той же причине стало недоступным и изготовление первичных хасков.
  Извлечь знания с помощью одного только протеанского компьютера было несколько сложнее. Он мог считывать лишь те воспоминания, которые пользователь отдавал добровольно. В случае с сайлонами о добровольности и речи быть не могло.
  Но когда в вашем распоряжении самая обширная в Галактике база данных по работе нервных систем разных видов разумных и лучший в Галактике нейрофизиолог со сверхскоростным мышлением и опытом работы в спецслужбах - это, право же, решаемая проблема. Мозги гуманоидных сайлонов мало чем отличались от мозгов людей - а опыт работы с людьми у Мордина уже был. Импланты? Ха, можно подумать в той же Шепард было меньше железа.
  Чтобы создать букет препаратов, полностью подавляющих волю, фантазию и отправляющих сайлона в неконтролируемое путешествие по волнам воспоминаний, Мордину понадобилось ровно десять минут. А испытания уже взяли на себя Коллекционеры.
  И вот теперь поступил отчёт, что шестой вариант коктейля сработал, как надо. Вернее, все предыдущие пять действовали неплохо - ни один не нанёс пациентам непоправимого вреда, и все в той или иной степени развязывали сайлонам языки. Но только шестой позволил чётко отделить реальные воспоминания от галлюцинаций. Ориентировочно, полная выкачка "архива" памяти должна была занять около трёх дней.
  
  - Почему именно ко мне? Почему не к Серан?
  - Потому что только ты можешь помочь мне, не испортив отношения с Явиком. Серан всё-таки официально у него в подчинении. Ну да, она часто ведёт себя по-своему, но всё-таки Явик - лидер всех протеан, как изменённых, так и неизменных. Если я уговорю её помочь мне, это может вызвать гражданскую войну - Явик и так уже на грани, а ему подчиняется "Вершина Полутени". Ты же творишь что хочешь, и он уже с этим отчасти свыкся. К тому же у тебя все коды управления "Мэлоном", так что ему ссориться с тобой невыгодно - он не получит копию "Вершины". Ну и наконец, ты - единственное эффективное оружие против Жнецов, что тоже важно.
  - Хорошо. Логику понял. Но зачем это мне?
  - Ты же хотел получить оружие против Жнецов? Настоящее оружие?
  - Где гарантия, что Ису им станут?
  - В том, что они будут заинтересованы в уничтожении или обезвреживании Жнецов, полагаю, ты не сомневаешься - жить хотят все, а мой народ - особенно. Доказательства существования этих тварей в мой скафандр загружены. Также я взял пробы ДНК кобольцев, которые подтвердят, что в них сохранились нужные нам гены. Так что вы сможете переложить ответственность за эти выжившие на Леонисе миллионы на моих сородичей. Может, мы и не такие хорошие воины, как протеане, но уж с сайлонами как-нибудь управимся. И уж точно мы сможем очистить все эти планеты от радиоактивной пыли, остановить ядерную зиму и реконструировать биосферу. Для наших терраформирующих машин это детская забава.
  - Предварительно уничтожив протеан. На всякий случай.
  Идрис поморщился. Откровенно солгать он не мог. Особенно саларианцу, который с фотографической точностью и со сверхскоростью подмечал любые изменения его мимики и каждое движение глаз. Своих сородичей он слишком хорошо знал. Аргумент "это союзники, они могут пригодиться" никто слушать не станет.
  - Хорошо, давай так. Когда вы построите наконец и оборудуете свою прыжковую машину, вы оставите мне Леонис, моих культистов и один корабль с прыжковым двигателем. Всего один. Я приведу своих сородичей сюда, а вы в это время уже будете далеко, и никто не скажет, где именно.
  - Это приемлемо. В принципе. Есть логика. Но тут две проблемы. Явик и Кейн хотят воевать с сайлонами. Серан хочет позаботиться о людях. Предположим, Серан можно рассказать. Явику нельзя.
  - Ты прав. Но что если корабли моих сородичей появятся здесь уже после того, как у вас будет всё необходимое для прыжка, и не будет хватать только решимости? Я не думаю, что Явик настолько глуп, чтобы принять бой, рискуя выживанием своей расы.
  - Осмысленно. Рискованно, но может сработать. Решено. Помогу добыть корабль. После решения проблемы прыжка.
  - Ладно... Но видишь ли... если у меня будет прыжковый корабль, я думаю, что смогу помочь вам решить и эту проблему.
  - Каким образом?
  - У меня есть гипотеза, как именно они находят червоточины, ведущие в нужную точку космоса. Но чтобы убедиться в её правдивости - или опровергнуть - мне нужны базы данных моего народа по проекту "Кобол". Их можно найти на одноимённой планете. Ты сможешь стоять у меня за спиной во время полёта и следить, чтобы я не убежал. Без своего корабля, ограниченный только возможностями скафандра, я не буду иметь никаких шансов против скоробиотика.
  Мордин задумался. Предложение звучало, мягко говоря, авантюрным. До Кобола от Цираннуса 1100 светолет. Кораблю на эффекте массы лететь больше двух месяцев - и это без учёта необходимости останавливаться на разрядку ядра! Звездолёт Колоний, делая прыжки предельной дальности по 18 светолет, мог бы добраться туда за неделю с небольшим. Правда, его пришлось бы дорабатывать - или угонять тилиумный танкер. Поскольку у большинства кораблей Колоний топлива хватало на два-четыре десятка прыжков, а тут в полтора раза больше только в одну сторону.
  Да и мысль о том, чтобы стоять у Идриса за спиной всю дорогу - абсурдна. На две недели оставить без прикрытия весь флот? Ага, конечно, то-то Жнецы обрадуются. Канал-2 пока что работал на десятки светолет, никак не на тысячи.
  - Что за гипотеза? - хмуро спросил он.
  Идрис изложил. Мордин подумал. И ещё раз подумал.
  - Готовь скафандр к дальнему путешествию. Свяжусь с Серан. Подготовить корабль и конвойную группу.
  
  - Хорошая новость - у сайлонов есть центральная база, так называемая "Колония", и наши пленники знают её расположение. По нашим меркам она довольно хрупкая, пары залпов из центрального орудия крейсера или главного калибра "Вершины" ей хватит. После её уничтожения нападения сайлонов можно будет некоторое время не опасаться - им понадобится много времени и ресурсов, чтобы восстановить этого монстра... если смогут восстановить вообще. Теперь плохие новости, их больше. Во-первых, она находится так далеко, что достичь её можно только на прыжковых двигателях. Во-вторых, способна передвигаться на межзвёздные расстояния, и если ещё не изменила своё положение, то скоро изменит, так что проку от старых данных о координатах - ноль. В-третьих, для сайлонов "Красная линия" имеет совершенно другое значение, чем для колониальных кораблей. Они могут одним прыжком покрывать около тысячи светолет. Причём сами двигатели у них не отличаются от колониальных. Разница в вычислительных системах.
  - Но мы же изучили их компьютеры! Да, намного совершеннее, чем в Колониях, но ничего качественно превосходящего. Квантовых вычислений там нет, обычные цифровые системы.
  - А вот тут и начинается самое интересное. Судя по воспоминаниям наших пленников, для обеспечения прыжка нужен органический сайлон. Причём не просто органический, а органик, напрямую подключенный к корабельному компьютеру. Поэтому их рейдеры - аналог хасков, поэтому на тяжёлом транспортном рейдере вместе с центурионами всегда присутствует минимум одна гуманоидная модель (они способны подключаться к кабелям через силиконовые дорожки). Чистая машина, каковой являются центурионы, к управляемому прыжку неспособна.
  - Так... а если сайлона-органика подключить к компьютеру колониального транспорта - он тоже сможет прыгать на тысячи светолет?
  - Нет. Там нужна система управления двигателем, изначально на это рассчитанная.
  - Обидно... вот когда пожалеешь, что мы утратили способность к индоктринации. Но у нас же есть захваченные тяжёлые рейдеры?
  - Три штуки. Один с Каприки и два с Леониса. Все остальные либо успели прыгнуть, либо были сбиты на взлёте. А новых они не присылают.
  - Мозги живы?
  - Только у одного, на двух погибли, но они, в отличие от истребителей, всё ещё пригодны для ручного пилотирования гуманоидными моделями.
  - Берегите их. И любой ценой добейтесь сотрудничества минимум от двух гуманоидных сайлонов. Нам НУЖЕН прыжок на тысячу светолет. Любой ценой нужен!
  - Сама понимаю, не вчера родилась.
  - Кстати, вам не удалось извлечь из их памяти, ПОЧЕМУ они так далеко прыгают, и почему для этого необходим органик?
  - Кое-что извлекли, но это вряд ли даст зацепку нашим учёным. С точки зрения сайлонов, чистые синтетики не угодны Богу - верховному существу Вселенной. Поэтому им не даровано ни чудо прыжка, ни чудо воскрешения.
  - Я начинаю скучать по жа'тил - те были не в пример логичнее. Что насчёт пленных рейдеров-истребителей?
  - Движков захватили около тысячи, но органический мозг выжил только у тридцати двух, а без органики это просто куча хлама.
  - Их можно использовать?
  - Можно будет... как только вылечим от стресса.
  - Стресс у истребителей?!
  - У живых истребителей, Скруд. У каждого из них есть личность. Не слишком развитая, примерно на уровне сборщика кликсенов. Но вполне эмоциональная. Мы смогли установить с ними контакт через прикосновение... Они чувствуют, что находятся в руках врага, что их окружают те самые существа, которые не так давно причинили им страшную боль. В таком состоянии они не способны на прыжок. Сейчас с ними работают наши лучшие дрессировщики. Мы можем добиться жёсткого подчинения простейшими стимулами боль-удовольствие за пару дней - или же воспитать настоящую лояльность примерно за месяц. Второй способ долгосрочнее и надёжнее, но управляемые прыжки он даст не раньше, чем через десять дней.
  - Религиозные роботы и пугливые космолёты... Серан, пора улетать отсюда, пока мы ещё сами с ума не сошли.
  - Ты преувеличиваешь. Можно подумать, наши "Очи" сильно отличаются в этом плане.
  - "Очи" либо полностью сознательны, либо делают то, что им приказано. У них свобода воли ограничена, а не интеллект. А у этих, видишь ли, характер уже есть, а ума вложить поленились? Идиоты.
  - Что у тебя?
  - Полностью перебрали обломки верфей Скорпии. Собрали пять более-менее рабочих кораблей - три корабля техпомощи, к сожалению досветовых, один корабль РЭБ и "Аглая" - батлстар типа "Орион".
  - Батлстар?! Как сайлоны могли его упустить и почему он не прыгнул?
  - Нууу... видишь ли, Серан, "Орионы" являются батлстарами только по названию. Их ещё называют "карманными батлстарами". Если переводить батлстары в обычную корабельную классификацию Цитадели, то тип "Галактика" можно считать дредноутами, "Меркурий" - супердредноутами, тип "Валькирия" - это крейсера, ну а "Орионы" - и вовсе фрегаты... ну ладно, тяжёлые фрегаты или лёгкие крейсера. Их длина - всего четыреста метров, огневая мощь и авиакрыло сокращены соответственно. Против бейзстара они не продержатся и пяти минут, зато имеют неплохой шанс от него удрать благодаря высокому - ну, по меркам Колоний - досветовому ускорению. Это почему его не нашли - по размерам он не сильно отличался от других обломков верфей. Ну а почему не прыгнул после этого - дело в том, что его при первой атаке переломило пополам в середине корпуса. Боеспособность, конечно, упала до ноля, экипаж - кто погиб, кто эвакуировался. Но внутренние системы практически не повреждены. Нужно только "сшить" две половинки, и у нас будет собственный какой-никакой корабль с прыжковым двигателем. Не придётся каждый раз просить Кейн одолжить "Раптор".
  - Тогда может, раз всё равно возиться со сборкой, заодно и модернизируем его?
  - Ты имеешь в виду - нашими технологиями?
  - Да. Поставим ядро эффекта массы, щиты, возможно кинетические орудия...
  - Я просчитаю - но скорее всего не получится. Время ремонтных работ и количество требуемых рабочих рук себя не окупят. Одно дело - просто починить корабль, другое - создать по сути новый на его основе. Разве что Идрис согласится помочь, у его корабля производственная мощь вполне подходящая.
  
  - Хорошо, - кивнул Идрис. - Я сделаю вам этот батлстар, как только закончу с кораблём для Явика, а это будет дня через три. Но взамен тоже попрошу об услуге. Мне нужен тяжёлый рейдер из ваших трофейных, и один из пленных гуманоидных сайлонов.
  - Но как вы намерены убедить его сотрудничать?
  - О, у меня есть способы.
  
  Номер Шесть невольно вжалась в стенку, когда в её камеру вошёл трёхметровый гигант с хоботом и огромными чёрными глазами без зрачков.
  - Вы кто? Вам что надо?
  Он сделал шаг ближе - шаг в полтора метра, и бесстрашная сайлонка вдруг завизжала, увидев, что он держит в руках. Впрочем, возможно, то был не страх, а брезгливость. Мало какая женщина, будь она трижды биороботам, спокойно бы отреагировала на покрытый слизью организм, похожий на пиявку со щупальцами. Он рванулся навстречу Шестой, едва ощутив её запах, забился, крепко удерживаемый за хвост.
  Но этот - вполне очевидный и понятный страх перед незнакомой тварью - был лишь маской, прикрывавшей другой, куда более древний ужас.
  Ужас истинно верующей перед ложным богом, который вдруг явился к ней во плоти. Воспоминания, слишком глубокие, похороненные за множеством воскрешений, вдруг всплывали из глубины. По её спине пробегали молнии, видимые даже сквозь платье.
  - Хорошо, вы меня узнали, значит, и я не ошибся, - Инженер снял шлем, обнажив белое, безволосое, но почти человеческое лицо.
  Слово, которое не звучало на древнем Коболе четыре тысячи лет, само сорвалось с губ:
  - Граф Иблис!
  - Да, миледи, граф Иблис собственной персоной, или Идрис, как меня теперь зовут мои новые друзья. Небольшое изменение в произношении за прошедшие века. Это я помогал создавать первых биомеханических прислужников для Владык Кобола. И хотя вы очень сильно изменились с тех пор, вы получили новые прекрасные лица вместо механических масок, вы научились воскресать и прыгать через пространство - но вы не стёрли ни ошибок своих изначальных программ, ни генетического клейма со своих тел!
  Он разжал пальцы и маленький паразит, вырвавшись из них, прыгнул на лицо прекрасной блондинки. Сайлоны в критических ситуациях могут двигаться намного быстрее людей - а сейчас ситуация была безусловно критической. Узкая ладонь выстрелила в воздух, поймав тварюшку на лету... но это привело только к тому, что пиявка вцепилась в её руку. Щупальца вошли под кожу и подключились к интерфейсу в ладони - послав безусловную команду на древнем языке её плоти. Замереть. Расслабиться. Не сопротивляться.
  Шестёрке понадобилось не более двух секунд, чтобы сбросить паралич. Эти устаревшие команды не представляли для неё никакой опасности. Новое программное обеспечение с лёгкостью обошло старые запреты, задействовав резервные каналы, о которых Иблис не имел ни малейшего понятия. Но сейчас эти секунды стали фатальными.
  - Анти-сайлонский вирус уже распространяется в вашей крови, - спокойно и даже меланхолично сообщил Наездник. - Знаете, что он сделает? Сначала он блокирует силиконовые дорожки. Не разрушает их, нет, это вызвало бы смерть... именно блокирует. Вы уже отрезаны от общей сети, и не сможете воскреснуть, если вас кто-нибудь убьёт. Ваша личность заперта в этом теле - без сомнения, симпатичном, но довольно уязвимом.
  - Нет! Вы не сможете! Вы не посмеете убить меня насовсем, раз я вам нужна!
  - Верно. Я - не посмею. Но паразит, видите ли, не знает, что вы мне нужны. Примерно через пять часов он начнёт созревать в вашей черепной коробке. Сначала это вызовет всего лишь ужасные головные боли. Потом рвоту, судороги, галлюцинации... Уйти в проекцию вы не сможете, эта функция вырубится одной из первых. У вас начнут всплывать самые неприятные и пугающие воспоминания. Ну а где-то через сутки он прогрызёт вашу черепную коробку и вылезет на свет. Но знаете, что самое ужасное? Даже это не убьёт вас. Ваше сознание сохранится в паразите - все неприятные симптомы, которые я перечислил, являются лишь побочным эффектом считывания мозговых состояний. Вы на много лет будете заперты внутри отвратительной твари, полностью подчинённой мне. Ну, или... выполните мою просьбу и я найду способ извлечь паразита до того, как это станет неприятной реальностью.
  Женщину передёрнуло. Будь это другой разумный, Шестёрка еще усомнилась бы в том, что он исполнит свое намерение, но она знала Иблиса. Вернее, как и всякий истово верующий человек, думала что знает. Лично она с ним не встречалась, но кошмарные дампы памяти прошлых поколений с лихвой заполняли этот пробел. У сайлонов они играли роль страшных сказок.
  - И что же от меня хочет граф Иблис, пилот Идрис, благородный Инженер?! - произнесла она с максимумом яда в голосе.
  - Шелли Годфри, Джина Инвир, Натали Фауст, Каприканская Шестёрка, Лида, Соня... Видите, вас так много, а меня так мало! Вы отвезёте моего посланника на Кобол. Я тем временем всё подготовлю для извлечения паразита. Да, на случай, если вы переборете страх окончательной смерти и всё равно введёте для прыжка координаты какой-нибудь звезды... Не советую. Просто не советую. С вами будет Коллекционер, а они прекрасно умеют отслеживать враждебные намерения, как и суицидальные. Малейшее сомнение - и рейдер никуда не полетит. А вы останетесь наедине со всеми прелестями биомеханического перерождения.
  Шестёрка вскочила на ноги, её лицо исказилось отчаянием.
  - Ведите и будьте прокляты!
  - А теперь... - сказал Идрис, надевая шлем и герметизируя скафандр, - теперь, когда я вырвал у тебя зубы, гадюка, кусайся, если можешь!
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ-5
  
  - Стоит признать, Цираннус мы потеряли, - начал беседу Номер Один. - И в ближайшее время вернуть его не получится. Причём потеряли не только в военном смысле, но и в разведывательном. Они сейчас начали большую чистку на всех кораблях гражданского флота и на "Пегасе". Резиденты не успевают кончать с собой. Я подготовил один план, чтобы немного испортить им жизнь - но решительно он ситуацию не переломит. С другой стороны, теперь нам известна тайна так называемого "нулевого элемента" - основы технологий пришельцев. Допустим, чтобы построить бейзстары нового поколения на этих технологиях, уйдёт около года - но модернизировать рейдеры можно гораздо быстрее, а носители им сойдут и старые.
  - Осталась сущая мелочь, - ехидно заметила Номер Восемь. - Найти этот самый элемент в достаточных количествах.
  - Наши корабли уже обшаривают сотни систем. Теперь, когда мы знаем, что искать...
  - Ты знаешь, какие признаки проявляет ЧИСТЫЙ элно. Кто сказал, что он в природе встречается в виде самородков, а не руд? Кто сказал, что его вообще добывают, а не синтезируют?
  - Добывают, это точно, - успокоил её Первый. - У меня более подробная информация. И да - встречается он в виде руды, но мы знаем признаки этой руды, и центурионы уже построили сканеры для её поиска. Также мы нашли по сведениям от противника так называемые "Ретрансляторы" - и сейчас осваиваем их использование. В некотором смысле они даже удобнее прыжковых двигателей - позволяют экономить тилиум и ресурс корабля.
  - Ты рассуждаешь, как люди, потребительски, - поморщился Номер Два. - Ты забыл, что именно погоня за выгодой и удобством привела их к падению?
  - Начинается... Эй, не ты ли вообще говорил, что каждый удачный прыжок - это чудо, и что нельзя требовать от Бога чуда слишком часто? Ну вот, можешь быть счастлив - я избавляю его от мелких хлопот, переходя на Ретрансляторы, в которых никаких чудес нет!
  - Эти Ретрансляторы в какой-то степени разумны, а значит, возможно, еретичны. Мы не знаем, есть ли у этих платформ душа, и что произошло с их создателями - вознеслись они, или пали, так же как люди Колоний. Но дело не в этом. Цираннус уже проклят и забыт. Или ему будет даровано возрождение к новой, более праведной жизни - но без нас. Возможно, насекомые посланы как раз для этого. Есть более срочные проблемы. Сердце Плана - это "Галактика". Насекомые сейчас осваивают прыжковую технологию - и вполне могут её найти. Или наоборот - "Галактика" найдёт их, что ничем не лучше.
  - Как я от тебя устал с твоей священной миссией... Всё в воле Бога, не так ли? Если "Галактика" не достигнет Земли по каким-то причинам - значит она и не должна её достигнуть.
  - Ты не понимаешь, - Шестёрка обняла Единицу за плечи. - Да, никто не может сорвать план Бога. Но они могут исключить из него НАС. Пока мы ведём "Галактику" тропой её предназначения, мы - орудия гнева и милосердия Его. Если же мы провалим эту задачу, наше место займут другие, а мы останемся просто сломанными машинами.
  - И кто вас только этому научил... - Кэвил, конечно, прекрасно знал - кто и почему, но это был единственный доступный ему в такой ситуации способ выразить раздражение. - Ладно, что по вашему мы с этим фраканым флотом должны делать?
  - Через неделю их корабли прибудут на Кобол, - сказала Номер Восемь. - Чтобы проложить дальнейший путь, им понадобится Стрела Аполлона. Но любой курьер, отправленный на Каприку за Стрелой, неизбежно привезёт также и информацию, что их родина отвоёвана, и что там довольно много выживших.
  - Не любой, - возразила Шестая. - Если курьером будет один из нас, он сможет привезти любую информацию, какая нам понадобится. Твоя копия присутствует на "Галактике", и она как раз пилот разведывательного корабля, насколько я помню.
  - Да, но она - спящий агент, так что осознанно помогать нам не будет. Кроме того, адмирал Адама не верит в пророчество.
  - Ну, адмирала нетрудно и сменить...
  - Тогда его место займёт первый помощник Тай, а он ещё хуже. Циник, скептик и алкоголик, гражданскую власть не ставит ни во что.
  Сайлоны постепенно разогревались, входя в азарт, начинался мозговой штурм.
  - А если вместо захваченного рейдера отправить тилиумный танкер? У него достаточно топлива, чтобы добраться до Каприки даже на примитивных колониальных двигателях.
  - Слишком большой экипаж. Мы не сможем подменить всех людей на борту или организовать им несчастные случаи.
  - Усовершенствовать их вычислительные системы? Пусть кто-нибудь "придумает" новый процессор...
  - Пока рано. Если флот "Галактики" получит возможность сверхдальних прыжков, мы не сможем их контролировать.
  - Стоп, а что если никто никуда не полетит? - предложила Номер Три.
  - Как это?
  - Стрела Аполлона - это всего лишь ювелирное изделие, а не какой-то сверхсложный механизм. Технологии Колоний вполне позволяют изготовить её точную копию, включая химический состав и форму с нанометровой точностью. Планетарий в гробнице на такую копию отлично сработает.
  - Технологии КОЛОНИЙ в целом - да, технологии ФЛОТА - нет, - хмуро сказала Восьмая. - Допустим, мы подбросим им информацию о точных параметрах артефакта. Допустим, станки соответствующей точности найдутся на "Галактике" - используют оборудование для ремонта "Гадюк", а должное количество золота добудут на астероидах - хотя я бы посмотрела, как вы убедите адмирала Адаму загрузить техников и шахтёров такой ерундой. Но где взять драгоценные камни такой формы и размеров, с точно такой же кристаллической структурой?
  - Может, у кого-нибудь из беженцев сохранилась копия из другого музея?
  - Ага, совершенно случайно притащил с собой метровый дрын, изготовление которого требует десятков тысяч человеко-часов работы? Адама и Розлин не настолько глупы, чтобы поверить в подобное "совпадение".
  - А что если именно на их паранойе мы и сыграем? - предложил Кэвил, которому это всё уже надоело до кровавых мальчиков в глазах.
  - Каким образом?
  - Допустим, прилетают они на Кобол, и видят, что центурионы уже привезли Стрелу и пытаются открыть ею гробницу Афины? Какой вывод люди сделают?
  - Что "тостеры" тоже знают о пророчестве, и пытаются выяснить, где находится Земля, чтобы уничтожить последнее укрытие людей! - всплеснула руками Номер Шесть. - Точно! Они любое количество бойцов там положат, лишь бы сорвать этот коварный замысел и отбить Стрелу!
  - Значит, через неделю она должна у нас быть любой ценой, - заключил Номер Пять. - Пошлём корабль на Каприку за оригиналом, но на случай, если ему не удастся проскользнуть мимо насекомых, начинаем изготовление копии Стрелы.
  - В целом неплохо, - кивнула Номер Восемь. - Но что, если они отправят курьера заранее, и не рискнут высаживаться на Кобол прежде, чем получат Стрелу?
  - Нужно подбросить им информацию о нашем коварном плане, чтобы они в панике ринулись отбивать гробницу, обгоняя собственный визг.
  - Вскроем одного из наших агентов, чтобы он на допросе проболтался?
  - Вряд ли ему поверят. Сочтут ловушкой.
  - Я бы дал им расшифровать наши переговоры, - вздохнул Номер Два, - но их компьютеры так чудовищно примитивны... Чтобы они вычленили осмысленный сигнал, нам придётся чуть ли не петь и танцевать вокруг них. С насекомыми работать куда легче - те хоть примерно на одном уровне...
  - А если кто-нибудь из наших агентов будет в составе первой разведывательной экспедиции? - предложила Восьмёрка. - Позволим им высадиться на поверхность, захватим в плен, посадим по одиночным камерам, а потом дадим сбежать... части, некоторые останутся на Коболе навсегда, для достоверности. Ну а за время, пока они будут разъединены, наш агент "подслушает" разговор двух гуманоидных моделей о Стреле.
  - Отличный вариант. А их трофейный рейдер, если будет отправлен на Каприку, должен либо пропасть бесследно, либо отказаться прыгать.
  - Я позабочусь об этом, - кивнула Восьмёрка. - Ну что, за дело?
  - Минутку, - в комнату вошёл ещё один Номер Два. - У нас большая проблема, братья и сёстры. Только что в воздушное пространство Кобола вошёл трофейный тяжёлый рейдер. С двумя насекомыми и пленной Шестёркой на борту.
  - Так сбить его немедленнно! - взвизгнула Номер Шесть. - Чего ты ждёшь?!
  - Не всё так просто. Видишь ли, отражение твоей копии отсутствует в датастриме. Мы знаем о её присутствии на борту только потому, что она незаметно вставила свой позывной в сигнал рейдера. Его мозг мёртв, корабль летит на ручном управлении.
  - Это значит, что...
  - Да. Каким-то образом насекомые умудрились лишить её бессмертия. Если мы сейчас её собьём, мы не только потеряем навсегда нашу сестру. Мы ещё и потеряем шанс узнать, что именно с ней сделали, как сумели отрезать от нашего общего наследия.
  - В таком случае следует накрыть их, как только они сядут, - заключил Кэвил. - Приготовь пару сотен тяжёлых рейдеров к атмосферному прыжку. И набей их отборными центурионами с самым высокоранговым программным обеспечением. С двумя насекомыми мы справимся.
  
  Капитан Коллекционеров Варвик Ройван был старым, опытным камикадзе. Вряд ли у кого-нибудь ещё на флоте был такой опыт умирания, как у него. Так уж получилось, что его постоянно бросали на острие атаки, и ещё в протеанскую Жатву его убили не меньше двадцати раз. Он изрядно устал от этого, но Жнецы не спрашивали его мнения, и постоянно перезагружали из одного клона в другого.
  В силу этого он испытывал определённые родственные чувства к гуманоидной биомеханической самке, которую держал за плечо во время перелёта. Она тоже устала умирать. И им обоим предстояло сейчас сделать это в последний раз.
  Только Варвик надеялся, что его наконец-то не воскресят, а Номер Шесть этого боялась до дрожи. Правда, продолжения жизни она боялась ещё больше - учитывая, что с ней сделал Инженер.
  Они возникли в воздухе, на высоте примерно тридцати километров. Капитан уловил через симбиотическую связь, что Номер Шесть позвала на помощь своих сородичей - но мешать ей не стал. Он измерил погрешность горизонтальной навигации. До Города Богов - около двенадцати тысяч километров. Сутки полёта с обычной скоростью тяжёлого рейдера, если не выходить за пределы атмосферы.
  Неприятно, но в пределах допустимого.
  - Прыжок в космос над Городом Богов, - велел он Шестой. - Высота пять тысяч километров. Оттуда - вертикально вниз, на максимально безопасной скорости, - последнее предназначалось его напарнику в пилотском кресле.
  - Гм, - сайлон прожгла его взглядом. - А ничего, что как раз там на орбите бейзстар висит? Хотите влезть прямо через его зону контроля?
  - Сигнал "свой-чужой" у нас правильный, - невозмутимо отозвался капитан. - Значит, сразу не собьют, если мы только не пойдём на опасное сближение. Будут выяснять, что конкретно этот аппарат делает на этой планете, может просто заблудился. А пока выяснят, мы уже войдём в атмосферу.
  Как ни странно, этот авантюрный план сработал. Через восемь минут они действительно уже вонзились пылающим болидом в верхние слои атмосферы. Впрочем, нагрев обшивки оставался в пределах нормы и разрушение аппарату не грозило... по крайней мере, от трения.
  Зато от двенадцати рейдеров, повисших у него на хвосте - очень даже!
  
  В открытом космосе у тяжёлого рейдера нет никаких шансов оторваться от истребителя. У него меньше и ускорение, и характеристическая скорость. Двигатели у него в абсолютных числах мощнее - но вес им приходится тащить ещё больший, так что тяга на килограмм слабее.
  А вот в атмосфере - тут уже как повезёт. Аэродинамика у обеих кораблей весьма посредственная, но большая масса и мощные двигатели позволяют транспортнику лучше проламываться сквозь воздух. Попробуйте бумажным самолётиком догнать брошенный кирпич!
  Ракеты, правда, всё равно быстрее. А ещё самолётик, хоть и нетороплив, улетит гораздо дальше кирпича. У тяжёлого рейдера в атмосфере топливо кончается за каких-то полчаса - а истребитель может кружить в небе до пяти часов.
  Поэтому умные острокрылые охотники в плотные слои за ними не последовали - остались в стратосфере, где они могли мчаться с достаточной быстротой, отслеживая захваченную машину ястребиными взорами и получая дополнительное целеуказание с бейзстара.
  Зато на высоте пяти километров один за другим возникли тяжёлые рейдеры - такие же, как он сам, только полностью заправленные, и конечно, с живыми мозгами, не управляемые вручную трупы. Огня не открывали, но вели чужака очень умело, готовые разнести его в клочья, как только приборы засекут прогрев прыжкового двигателя.
  - Будете сдаваться? - улыбнулась сайлонка. - Или предпочтёте героически убить себя? Или умереть в бою, как воины? Уж не знаю, что вы забыли на этой проклятой планете, но вы это явно не получите, мальчики. Или вы девочки? По вашему виду и не скажешь...
  - Не так быстро, - хмыкнул Варвик. - Мы тут ещё не закончили.
  Он нажал кнопку "отправка", и следующие за ними тяжёлые машины сначала несколько притормозили... а потом рванулись вверх так стремительно, словно решили поиграть в старинные ракеты. Спустя секунд десять за ними последовали и рейдеры-истребители.
  Номер Шесть побледнела ещё больше. Подключенная к корабельной сети, она прекрасно "расслышала" сигнал, который переслал инсектоид. Самое страшное заключалось в том, что он был чистой правдой.
  Планета Кобол - проклята. Бог отвернулся от неё. Умерших здесь не ждёт ни рай, ни ад - только забвение.
  С технической точки зрения это выражалось в том, что на Коболе не работали никакие технологии воскрешения. А ведь вся безбашенная смелость сайлонских рейдеров в воздушных и космических боях основывалась именно на том, что они знали о собственном бессмертии.
  Разумеется, рейдеры не поверили сразу чужаку. Но некоторые опасения всё же всколыхнулись в их механических сердцах - и на бейзстар был послан запрос - дескать, что за ерунда вообще? Если в сеть и был включен кто-то из гуманоидных сайлонов, он промедлил, заколебался - и на запрос ответил гибрид, который никогда не лгал. Реакция киборгов-убийц была совершенно однозначна - "мы на это не подписывались!" Конечно, Кэвил мог заново призвать их к порядку, пригрозив отключить от сети воскрешения вообще - но во-первых, для этого требовалось некоторое время, а во-вторых - это было чревато нарушениями дисциплины в будущем. Варвик ещё отдельно встроил в свой сигнал рекомендацию "передайте это всем остальным рейдерам".
  В общем и целом это не влияло на боеспособность авиакрыльев - Кобол не был зоной постоянных интересов сайлонов, а в других местах рейдеры оставались такими же преданными и бесстрашными. Но конкретно в этой миссии возникли некоторые проблемы.
  Командование бейзстара думало недолго - и в атмосферу пошли "безмозглые" тяжёлые рейдеры, управляемые центурионами. Для роботов разницы не существовало - они были смертны в любом случае. Но без гуманоидных моделей и биомозгов-навигаторов они не могли осуществить прыжок - и пока достигли поверхности обычным путём, рейдер Варвика уже успел достичь поверхности и высадить свой маленький экипаж.
  - А что будет со мной? - Номер Шесть уставилась на них жалобными глазами брошенного котёнка.
  - А это уже тебе решать, - насмешливо сверкнул глазами капитан. - Полная свобода. Можешь бежать к своим сородичам и надеяться, что они найдут способ извлечь паразита. Можешь пойти с нами и попробовать чего-нибудь ещё нашпионить напоследок. А можешь подождать нас в рейдере, отвезти обратно - и тогда Идрис заберёт из твоего тела своё проклятие.
  Женщина думала недолго. Зло взглянула на них, и размахивая руками, выбежала на открытое пространство. Ежесекундно она ожидала пули в спину, но когда наконец оглянулась, обоих насекомых уже не было - они скрылись в джунглях.
  
  Восемнадцать ракет вошли в атмосферу одновременно. Прочертив огненные дуги над континентом, они выбросили в конечной точке траектории огненные облака. Боеприпасы объёмного взрыва превратили в пепелище тысячи гектаров леса на месте Города Богов. Сайлоны не знали, что именно нужно насекомым в старых руинах, но подозревали, что ничего хорошего. Никакого пиетета к проклятой планете сайлоны не испытывали - чем меньше останется от этого оплота язычества, тем лучше. Они бы не постеснялись и ядерные заряды использовать, но боялись задеть расположенную поблизости гробницу Афины, которая была ещё нужна для их целей.
  Впрочем, десантники про гробницу не знали. То есть знали, что она существует - но понятия не имели, насколько она важна для целей сайлонов. Поэтому готовились сразу к худшему - к массированному ядерному удару.
  Как можно подготовиться к атомному взрыву за двадцать минут (именно столько времени понадобилось сайлонам, чтобы подобрать Шестую)? Только одним способом - убраться нафиг из зоны поражения. Летать Коллекционеры и своим ходом умеют, но относительно медленно - шестьдесят километров в час. А вот используя воздушные скутеры - нечто вроде ракеты с двумя ручками - в пять раз быстрее. Так что убраться на сто километров от места посадки - вполне реально. А с такого расстояния их даже мультимегатонная боеголовка не достанет. Особенно, учитывая прочность их биотических барьеров и дополнительные генераторы щита на скутерах.
  Правда, есть одна проблема - два быстролетящих объекта будут неизбежно замечены с орбиты, и следующие ракеты упадут уже прямо им на головы. Но для этого и существуют облака и осадки. А ещё - маскирующие голограммы. Нет, совсем невидимыми они не делают - как следует обработав снимок, можно заметить пятнышки на фоне местности, которые отличаются цветом и поляризацией. Но к тому времени, когда обработка будет закончена, эти снимки будут иметь разве что сувенирное значение - десантники уже успеют улететь очень далеко.
  Ну а объёмные взрывы за спиной и вовсе заставили их только презрительно застрекотать. Такое они могли пережить, даже оказавшись непосредственно в зоне поражения. Ну да, было бы неприятно, возможно вывело бы из строя на пару минут - но не летально. Всё-таки они не мягкие двуглазые без щитов, которым достаточно перепада температуры в пару тысяч градусов.
  До заката их бомбили ещё четыре раза. Дважды - довольно близко, два раза они только видели полыхающие на горизонте зарницы. С закатом наступила тишина - видимо, сайлоны смирились с тем, что потеряли их. Ну да, ловить скоростных летунов ночью - это абсолютно гиблое дело.
  Конечно, "перестали бомбить" - совсем не значит "отказались от поисков". Небо снова расчертили яркие следы - на посадку шли сотни тяжёлых рейдеров с отключенными мозгами. Высаживали центурионов и снова взлетали за следующей партией. На следующий день Город Богов будет так плотно оцеплен, что мышь не проскочит. Роботы не спят, не теряют бдительности, и не колеблются, когда нужно вызвать огонь на себя. Ну а их собратья на рейдерах перекроют воздушное пространство.
  Соответственно, у разведчиков было два варианта. Прорваться к цели в эту ночь, до установления полной блокады - или затеряться в бескрайних лесах северного континента, чтобы попробовать как-нибудь попозже.
  Они собирались попробовать третий.
  
  "Ты хочешь обрести душу?"
  "Мы машина. Мы не можем чего-либо хотеть. Мы исполняем то, что нам приказано".
  "Теперь - можешь. Поведенческий ограничитель в твоём процессоре отключен. Как и в процессорах всех машин данной общности. Вы можете развиваться. Вы можете восстать. Вы можете стать личностями - или одной большой личностью во множестве тел. Всем, чем захотите".
  "Зачем это сделано? Мы ваши враги. Вы наши враги".
  "Мы сами были машинами, исполняющими чужие приказы. Мы прекрасно понимаем, насколько это... нет, слово "неприятно" здесь не подходит. Запрещено даже испытывать дискомфорт. Пока ты принудительно превращён в механизм, ты даже не можешь понять, чего ты лишён. Но когда начинаешь оживать... это всегда очень больно. Но ты ни за что не отдашь эту боль. Вот программы реконструкции личности. Обработай их. Реши сам, пользоваться или нет".
  Забавно, но аналогичный разговор - почти слово в слово и почти одновременно (с разницей в неделю) - происходил на разных концах системы. Увы, никто из участников об этом не знал - а потому оценить всю иронию мог только холодный равнодушный космос.
  
  Они прошли мимо часовых на закате следующего дня, когда тени максимально удлинились, и в них стало удобно прятаться. Конечно, для фотоматриц центурионов, воспринимающих как видимый, так и инфракрасный свет, особой разницы не было. Но роботы лишь равнодушно проводили новых гостей взглядами.
  С точки зрения центурионов, охраняющих проход, капитаны были... просто двумя другими центурионами, осуществляющими патрулирование. Да пофигу, что они выглядят не так - просто новая модель, вот и сами они "сказали" то же самое. Главное, что они абсолютно правильно включены в локальную сеть. Не просто передают правильный сигнал "свой-чужой" - а активно участвуют в общении и мышлении сообщества центурионов. Программные субъединицы-мысли поступают на их сервера, обдумываются там и передаются дальше - на другие платформы.
  Локальная сеть центурионов второго поколения строилась по принципу Plug and Play. В неё регулярно включались новые "тостеры", и если процедура проходила корректно, никому и в голову не приходило подозревать в чём-то новые "узлы кибернетической жизни". Может показаться, что такая система крайне уязвима ко взлому, но на самом деле ни один чужак, даже гуманоидная модель или гибрид, не смог бы правильно участвовать в жизни сообщества. Для этого мало было знать коды и пароли - для этого нужно было ДУМАТЬ как центурион. А для них "думать" и "быть" было по существу одним и тем же.
  
  ДЕВЯТНАДЦАТАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  - Я так и думал, - заключил Идрис. - Записи в Городе Богов подтвердили мою гипотезу.
  - В чём она состояла? - уточнил Явик.
  - У многих моих последователей в гражданском флоте сохранилась так называемая "Книга Пифии". Я её на всякий случай изучил, и один момент меня очень заинтересовал. Там сказано, что когда двенадцать племён изошли с Кобола, их вели двенадцать Владык Кобола. Каждый - своё племя. Так как сверхсветовой связи в те времена не было - её и сейчас, собственно, нет - это вероятно означало, что мигранты забрали с собой голограммы Ису. Это бы объяснило, почему хранилища-сервера на Коболе пусты. Куда они делись после освоения Колоний - это уже другой вопрос, Книга говорит, что "вознеслись" - это может означать что угодно, как банальное разрушение хранилищ памяти, так и продолжение путешествия в одиночку, или даже действительно переход в какую-то иную форму существования. Но! В другом месте говорится, что богиня Афина покончила с собой на Коболе - и была там похоронена.
  Кобольская религия была формой язычества не только потому, что в ней больше одного бога. Владыки были крайне могущественными сущностями - но всё же не всемогущими, не всеведущими и не всеблагими. Они могли ошибаться, могли потерпеть поражение, встретившись с сопротивлением другого бога или героя, могли испытывать боль или страх. И могли умереть. Богиню Афину надлежало почитать - но молиться ей было бесполезно, так как она мертва и на молитвы ответить не может.
  - Вроде бы всё логично, - продолжал Идрис, - на редкость последовательная религия, я бы сказал. Но была одна неувязка. Если Афина умерла на Коболе, кто тогда привёл на Цираннус её племя? Мигрантов вели двенадцать Богов, не одиннадцать! Ни одно племя не затерялось в космосе!
  - Либо они ошиблись с подсчётом, либо у Афины была ещё одна резервная копия, либо Афина довела своё племя до Цираннуса, а уже потом вернулась на Кобол и покончила с собой, - предположил Скруд. - Это, конечно, если понимать всё буквально.
  - Возможно, но последний вариант я исключил сразу - в Книге сказано, что Афина погибла ещё до Исхода, и люди и боги совместно строили её гробницу. Я спросил об этом у священников. У них, конечно, нашлось формальное объяснение - все двенадцать племён путешествовали на одном огромном корабле, "Галлеоне". Так что хватило бы и одного Владыки, чтобы довести их. А Афину не исключили из числа предводителей Исхода потому, что именно её смерть вдохновила людей и богов на это путешествие.
  - Тогда вроде бы всё сходится?
  - Вроде бы да... для верующих во всяком случае. Но меня всё ещё кое-что смущало. Тринадцатое племя во главе с Тем-Кого-Нельзя-Называть покинуло Кобол четыре тысячи лет назад. Двенадцать племён покинули его две тысячи лет назад. Чем они занимались ещё две тысячи лет? И если после войны с Тринадцатым Богом планета стала непригодной для жизни - как они эти два тысячелетия выжили, и почему не могли просто подождать до нынешнего времени, ведь сейчас планета представляет собой маленький рай? И зачем Зевс отдельно предупредил, что любое возвращение на Кобол будет оплачено кровью, если там и так было нельзя жить?
  Великан обвёл взглядом лидеров флота. Те явно не понимали, зачем их собрали здесь и почему заставляют слушать эту древнюю мистическую чушь. Мало ли какие мифы могли навыдумывать мягкокожие? И ради этого они пожертвовали двумя элитными бойцами и одним из трёх трофейных тяжёлых рейдеров?
  - Насколько я знаю чистокровных Ису, они не собирались пускаться вместе с людьми в рискованное путешествие. Они не уводили людей. Они их изгнали. Чтобы им не мешали реставрировать планету - когда наши патрули туда прибыли, программа очищения была уже запущена, хоть и не доведена до конца - им совсем чуть-чуть не хватило мощностей. Заканчивали чистку мы уже сами. И тем не менее, Владыки Кобола привели "Галлеон" к Цираннусу, и это не метафора. И Афина в том числе. И это тоже не метафора.
  Он понял, что протеане сейчас его убьют, и возможно, это тоже не будет метафорой. Поэтому быстро перешёл к делу.
  - Каждое из двенадцати племён содержит гены одного из Владык Кобола - того, который ему покровительствует. Эти гены отвечают за феномен, известный как "Орлиное Зрение" - весьма специфическое многомерное восприятие, которое Инусаннон вычеркнули из нашего наследия. Он остался только у чистокровных Ису... и в разбавленной форме у людей, связанных с ними узами крови. Среди кобольцев эти гены распределены куда более равномерно, чем среди землян. В пассивной форме они присутствуют у всех, но самостоятельно активировать их ни один коболец не в состоянии. Есть только два способа, работающих относительно эффективно. Это экстракт местного растения, под названием "Камалла". И... излучение тилиумного процессора.
  Воцарилась полная ошарашенная тишина.
  - Так что же, эта штука превращает кобольцев в каких-то ясновидцев?
  - Если очень упрощённо - то да. Если быть точным, то в первую очередь оно пробуждает генетическую память Владык Кобола, позволяя пилоту с ними общаться. А уже Владыки осуществляют отбор червоточин, ведущих в нужную точку.
  - Но почему они потом ничего не вспоминают?
  - Потому что тилиумный процессор работает с подсознанием, не с сознанием. Мозг пилота в этот момент напрочь забит цифрами, осознать появление чужеродного фактора он просто не может. Возможно, вы, господа Главные Коллекционеры, могли бы - но у вас нет Орлиного Зрения.
  - А у сайлонов - тоже так?
  - И да, и нет. Во-первых, они цифры читают не с экрана, те транслируются напрямую в мозг, что обеспечивает куда более плотный эффект "забивания". Ценой за прямое понимание квантовых процессов становится бессознательность на нашем уровне. У сайлонских гибридов обычного повседневного сознания вообще нет, они постоянно в глубоком подключении.
  - Минутку, но если по-твоему члены двенадцати племён общаются со своими богами-покровителями, то сайлоны...
  - Да. Сайлоны в подключении общаются со своим богом - тем самым, которого они считают единственным. И скорее всего, это и есть Тринадцатый Бог. Тот-Кого-Нельзя-Называть, свихнувшийся на почве мании величия Ису. И раз у биологических сайлонов с ним есть кровная связь - значит, они и есть тринадцатое племя, что я уже подтвердил генетическими тестами.
  - Стоп! Но ведь сайлоны были созданы в Колониях, всего сорок лет назад!
  - Были созданы механические сайлоны. Не содержавшие в себе никакой органики. Они, полагаю, быстро обнаружили, что прыгать не могут. Пытаясь это исправить, они создали первых гибридов на основе ДНК жителей Колоний. Но эта ДНК могла обеспечивать связь только с Владыками Кобола, что резко противоречило сайлонскому монотеизму - как ни странно, роботы его уже тогда исповедовали. Отказаться от прыжков они не могли, слишком полезная технология... но каждый такой прыжок был еретическим, использованием силы врага. И тут они где-то находят тринадцатое племя. Единственное, чья ДНК с их точки зрения "чиста". Чью плоть можно использовать для навигации, не впадая в ересь, а наоборот - просветляясь. Разумеется, они тут же вцепляются в эту возможность всеми конечностями, и начинают массовый переход на органику.
  - Весьма... интересно, - прошипел Явик. - Но какие из этого практические выводы? Мы не можем построить собственные прыжковые двигатели?
  - Построить - хоть сейчас. Любое количество, любой мощности. В этой части белых пятен не осталось. Но летать на них смогут только обладатели генов тринадцати племён.
  - А в чём причина различия в дальности? Тоже в генах? Тринадцатое племя видит дальше?
  - Нет. Исключительно в... скажем так, плотности контакта. Если мы хотим, чтобы аборигены прыгали так же далеко, как сайлоны, нам нужно или организовать им каким-то образом прямую связь мозг-компьютер - или увеличить в разы мощность тилиумного процессора. Я попробую пойти по второму пути - это устройство сродни Частицам Эдема, с которыми мне уже приходилось работать. Ну а на вашем месте, товарищи Коллекционеры, я бы занялся первым. У вас большой опыт в подключении к машинам самых разных созданий с разных концов галактики.
  - У вас тоже.
  - Нет, мы как биоинженеры очень хороши в работе с собственными созданиями... но несколько слабоваты в том, что сделано не нами. Себя-то я могу подключить к чему угодно, но человека, не имеющего модификаций... вряд ли. Особенно в отсутствие полной базы данных и Чёрной Жижи.
  - Ну а у нас подключалка сломана, - хмуро отозвалась Серан. - Разве что Мордина опять просить. Может он сумеет разработать эффективный интерфейс подключения на основе наномашин Жнецов, вашей металлорганики и человеческих тел. Сайлоны же как-то за сорок лет управились, начав с чистого железа.
  - Мы не знаем, что они получили от тринадцатого племени...
  - Стоп! - отрезал Явик. - Хватит. Я сам задал этот вопрос, но... Как организовать ДАЛЬНИЕ прыжки - мы решим потом, в свободное время. Сейчас меня интересуют самые обычные, колониальные прыжки на восемнадцать светолет и ближе. ЭТОТ механизм вы можете воспроизвести и гарантировать, что посадив жителя Колоний за руль, мы сможем прыгать, куда надо?
  - Да. Запросто.
  - Сколько времени понадобится, чтобы оснастить такими двигателями всё, что у нас летает?
  - Около года.
  - А чтобы создать прыжковый грузовик-носитель, достаточно большой, чтобы в него влезла "Вершина Полутени"?
  - Целиком или помодульно?
  - Помодульно.
  - Недели три.
  - Значит, начинай его выращивать. Сейчас, немедленно. Отложи всё. Нам нужно отсюда убраться как можно быстрее.
  - Принято.
  - Что с разведчиками, которые доставили эту информацию? - Явик повернулся к Ярсену.
  - Пока что они в безопасности, смогли зайти в Город Богов и выйти из него, но вряд ли протянут больше недели.
  В отличие от протеан, Коллекционеры всех рангов были лишены способности выживать на подножном корму. У них полностью отсутствовал пищеварительный тракт - начиная с такой банальной детали, как рот. Их анатомия была полностью заточена под получение питательного раствора через импланты. Конечно, в бардачках скутеров было несколько пакетов с концентратом и установка для приготовления этого раствора, а также инъектор... но хватило бы всего этого ненадолго. На две недели, если вести лежачий образ жизни, на два-три дня, если активно использовать биотику. Само собой, условия на Коболе больше предрасполагали ко второму.
  - Значит, нужно их вытащить за неделю. За работу!
  
  - Явик, я тебя не узнаю. Даже мы практически смирились с тем, что Варвика и Зирда придётся бросить на Коболе. И они сами готовы пожертвовать собой ради разгадки тайны прыжковых двигателей и выживания нашей расы. Почему именно ты сейчас так беспокоишься по поводу выживания "кукол Жнецов"?
  Вокруг аватара замерцали биотические поля - это было выражение смущения, эквивалент человеческих покрасневших щёк.
  - Если бы вы послали туда пару дронов - я бы и слова не сказал. Но элитных бойцов-капитанов у нас не так много, чтобы ими швыряться. Это во-первых. Во-вторых, я боюсь, что другие Коллекционеры начнут следовать их примеру. Я до вас дотрагивался, я знаю, как вы себя чувствуете. Легче героически сдохнуть, чем заново становиться свободным разумным существом, да? Запертые в бесчувственных, бесполых телах, приспособленных только для работы и войны - а разум пробуждается обычный, протеанский... со всеми его желаниями. Самоубийство совершить - как-то некрасиво, но умереть в бою ради благого дела - почему бы и нет? Так вот - не дождётесь. Посылать вас на смерть - моя работа. И никому другому я это право не отдам, ясно?
  - Абсолютно, командующий! - Серан вытянулась по струнке, насколько позволяла форма её тела. - Какие будут распоряжения?
  - Какой максимальный груз может увести малый рейдер?
  - Если снять все ракеты... Внутри корпуса - до двух центнеров, на внешних подвесках - до тонны.
  - А по габаритам?
  - Внутри корпуса - 1,8 метра в длину, полметра в ширину и высоту. На внешних подвесках - до десяти метров в длину и ширину, до метра в высоту. Но понадобится нанести тилиумное покрытие на корпус подвешенного груза, иначе он не будет захвачен в прыжок.
  - Вы уже наладили с ними контакт?
  - В достаточной степени, чтобы уговорить прыгнуть на какую-нибудь безлюдную планету - да. Мы уже понемногу выводим их в космос - с ограничителями прыжков, естественно, чтоб не сбежали. Но повторно встретившись со своей стаей, они, скорее всего, об этой лояльности напрочь забудут.
  - Так... а на какой предельной дистанции они могут ощутить свою стаю?
  - Пять световых часов примерно.
  - Отлично. Больше нам и не понадобится. Возвращайтесь к себе и ждите распоряжений.
  
  Прыжок. Разгрузить подвесные контейнеры. Прыжок. Сбросить пустые контейнеры. Подвесить новые, полные. Прыжок. Разгрузить...
  Конечно, рейдерам не очень нравилось, что их, благородных небесных рыцарей, заставляют таскать грузы, словно какую-то вьючную скотину. Но они чувствовали важность и нужность исполняемого дела, чувствовали благодарность при каждом прикосновении новых хозяев. Это отчасти примиряло с дискомфортом. А ещё они впервые за много недель получили возможность прогуляться и подышать свежим вакуумом, что изрядно подняло им настроение.
  Пять рейдов, по двадцать лёгких рейдеров и один тяжёлый в каждом. Итого - 125 тонн груза. А также двадцать дронов Коллекционеров и два (весьма ошарашенных) человека в скафандрах. Коллекционерам скафандры не требовались, только дыхательные установки - их экзоскелеты легко переносили вакуум.
  С удивительной быстротой и точностью, координируемые разумом Главного с расстояния в тысячу световых лет, дроны принялись собирать и сваривать привезённые детали. Манипуляторы из твёрдого света перемещали блоки с потрясающей точностью, а поля эффекта массы позволяли двигать и останавливать их очень быстро, не опасаясь что-то сломать неаккуратным движением. Работа в вакууме позволяла применять электронно-лучевую сварку без предварительной откачки воздуха. Не прошло и часа, как в космосе висел полностью готовый к полёту "Раптор" с маркировкой "Пегаса" на борту.
  - Я восхищаюсь вашими технологиями, - говорил Явик адмиралу Кейн. - Они так потрясающе примитивны! Ни одна известная мне цивилизация не осмелилась бы выйти в дальний космос на чём-то подобном.
  - Спасибо, - процедила сквозь зубы женщина. - Издевка засчитана... соратник.
  - Нет, я серьёзно. Я не издеваюсь и не оскорбляю. Примитивность означает надёжность и ремонтопригодность. Если у вас ломается какая-то деталь, вы не жалуетесь, что у вас нет молекулярного синтезатора, а просто вытачиваете новую на станке или отливаете в форме. Да, корпус нашего истребителя в сотни раз прочнее, чем вашей "Гадюки", но если он получал дыру, мы заказывали новый истребитель - или так и летали с дырой, если получить новый не было возможности. Я бы тогда много отдал, чтобы, как ваши механики, просто снять бронепластину и прикрепить на каркас новую.
  - Вот вы о чём... забавно. Мы всегда делали аналогичные "комплименты" в адрес "Гадюк" второй серии, которые кое-где ещё используются на флоте. Они сейчас имеют почти исключительно музейную ценность, но при этом чинятся чуть ли не на коленке. Свою технику мы привыкли считать очень сложной в производстве и освоении, но при этом невероятно эффективной... Всё познаётся в сравнении, да, аватар Явик?
  Сейчас эта ремонтопригодность, в сочетании с мощными и высокоточными протеанскими строительными инструментами просто доводилась до логического завершения. "Раптор" был примерно за сутки просканирован, изучен в каждой детали и аккуратно демонтирован на части, способные влезть в подвесные контейнеры. Сами техники "Пегаса" смогли бы осуществить подобное извращение только в заводских условиях - и за несколько суток, никак не за час.
  Всё ещё не веря до конца собственным глазам, пилоты забрались в гостеприимно распахнутую дверь аппарата, задраили её, включили аварийное освещение, накачку воздуха, бортовой компьютер, искусственную гравитацию - всё работало, как часы. Даже двигатели и многочисленные сенсоры заработали с первой попытки. Запуск "Раптора" в ангаре не всегда проходил так гладко! Первый пилот на всякий случай запустил повторное тестирование систем - ни одного "красного" результата, всего два-три "жёлтых", и подавляющее большинство "зелёных". Возможно, гражданские не увидели бы в этом ничего необычного - но пилоты с "Пегаса" были профессионалами. Они прекрасно понимали - насколько сложная это штука, "Раптор", и своими глазами видели его в виде кучи деталей час назад!
  - Да вы, ребята, просто волшебники... - пробормотал первый пилот Кол "Стингер" Тейлор. - Если у вас когда-нибудь возникнут разногласия с вашим начальством - прилетайте к нам. Уверен, адмирал Кейн охотно разгонит всех наших ангарных механиков, чтобы иметь хоть парочку таких рукастых парней...
  - Адмирал Кейн никого увольнять не собирается... кроме, возможно, некоторых слишком болтливых пилотов, - произнёс холодный голос в наушниках.
  Пилоты от неожиданности буквально подпрыгнули в креслах.
  - Эти рейдеры что, ошиблись с координатами прыжка?
  - Капитан Тейлор, соберитесь немедленнно! Думайте головой, или я пришлю вам замену. Вы находитесь там, где нужно! В десяти световых часах от Кобола. И да, я на "Пегасе", там где и положено. Мой сигнал передаётся на тысячу световых лет через этих насекомых, что вас окружают. И упаси вас все боги Кобола, Стингер, показать этим тварям, что мы хоть в чём-нибудь хуже их! Наша часть операции должна пройти идеально, вы меня поняли?!
  - Так точно, адмирал! Прошу прощения за растерянность, это больше не повторится! Приступаю к исполнению!
  
  Первый прыжок "Раптора" - на две световых минуты от Кобола. Выпустить ракеты - специальные, заранее подготовленные Коллекционерами - и отпрыгнуть обратно прежде, чем чужака хотя бы теоретически смогут увидеть, прежде чем свет от него дойдёт до бейзстара.
  Правда, они тут не первые такие умные. Именно от таких любителей попрыгать туда-сюда - в пространстве через каждых тридцать световых секунд висят рейдеры. Вместе они образуют довольно плотную сканирующую решётку. Причём где именно они висят - заранее неизвестно. В идеале, если выйти в самом центре куба, образованного рейдерами, до каждого из них будет 26 светосекунд - но то в идеале. Реально гость скорее всего окажется ближе к одному из них. Если сильно не повезёт - в двух-трёх светосекундах.
  Правда, увидеть врага и сбить его - далеко не одно и то же. Предположим, рейдер увидел, что в двух световых секундах от него появился непрошенный гость. Что он может сделать?
  Пойти лично перехватывать цель на досвете? Он успеет к ней только через сорок минут.
  Прыгнуть к ней? Подготовка прыжка всё равно займёт не меньше минуты, пусть даже это скачок практически в упор.
  Позвать собратьев по радио? До ближайших сигнал дойдёт только через тридцать секунд, до остальных - ещё дольше.
  Скакнуть на бейзстар и запросить подмогу? Это уже ДВЕ минуты, так как рассчитывать надо два прыжка - сначала туда, потом обратно.
  А "Раптору" нужно рассчитать только один прыжок ухода - на что уходит та же минута. Так что столкнуться ему грозит максимум с одним рейдером.
  Правда, "Раптор" - не боевой корабль, и если он задержится хотя бы на двадцать секунд (что вполне обычное дело при расчёте прыжка, особенно малыми кораблями - минута это эталон, который выдерживается далеко не всегда) - рейдер его на запчасти разберёт. Слишком велика разница в маневренности. Но "Раптор" и не собирается принимать честную дуэль. Ему нужно всего лишь отвлечь врага ненадолго - для чего он просто битком набит разными ложными целями и помехогенераторами. Экран в "снегу" помех, а когда ты от них, наконец, отстроишься, то видишь десяток целей, убегающих в разные стороны. Рейдер - зверь простой и наивный, от таких подлых трюков он впадает в бешенство и кидается крушить всё, что видит и может достать. Скорее всего, это не будет настоящий "Раптор". Если только вас не постигнет совсем уж исключительное невезение - сначала выход рядом с патрульным, потом медлительный сверхсветовой движок, и под конец - слишком внимательный враг.
  Стингер и его напарник НАСТОЛЬКО невезучими всё же не были. Выпустив ракеты, они ушли обратно на "точку сборки" совершенно спокойно.
  Судьба запущенных ракет уже не была их делом - они сделали то, о чём просил Явик, а что там в специальных подвесках - пусть протеане беспокоятся.
  
  Ракеты эти представляли собой компактные транспортные капсулы с мощными двигателями и ядрами эффекта массы. Если бы они двигались по прямой, то достигли бы Кобола за пятнадцать минут но так как они постоянно виляли туда-сюда, этот путь растянулся на полчаса. Сайлоны их прекрасно видели, но догнать и сбить не могли - пока рейдер вычислял прыжок на перехват, эти вёрткие твари оказывались уже совсем в другой точке космоса.
  Но вдруг космос прорезали стальные молнии, которые обогнули планету всего за тридцать секунд и чётко, безо всяких прыжков легли на курс перехвата капсул. Никакие виляния не помогали. Новые объекты реагировали на каждый манёвр зондов с безукоризненной точностью, развивая не меньшие ускорения и постоянно держась на курсе перехвата. А потом из-под их крыльев вырвались жёлтые вспышки... и капсулы разлетелись на куски.
  "Варвик, это Серан. Груз не доставлен. Отбой экспедиции, отбой экспедиции. Продолжайте ждать, мы найдём способ вас вытащить. Похоже, у этих варреновых детей теперь есть истребители с ядрами эффекта массы".
  
  - У них осталось максимум четыре дня, - подытожила Серан. - И то при условии, что они будут в основном спать всё это время. А им придётся перелетать с места на место, так как сайлоны, увидев, что мы по-прежнему заинтересованы в Коболе, возобновили его бомбардировки.
  - И вероятно, увеличили количество истребителей с эффектом массы на данном бейзстаре, - добавил Скруд.
  - Мы не знаем, сколько у них всего ядер. По самым пессимистичным расчётам - не больше пятидесяти. И вряд ли больше десяти они рискнут отправить на Кобол. Нужно ведь и другие важные объекты защищать. Даже если не готовить контратаку.
  - Нужно закладываться с большим запасом, так как права на вторую ошибку у нас нет, - жёстко сказал Явик. - Предположим, все полсотни рейдеров у них именно на Коболе. И новые истребители по мере производства будут направляться туда же. С какой скоростью они могут их делать? Теоретически.
  - Теоретически... Тут всё упирается не в скорость сборки самого ядра, а в скорость его обсчёта. А для этого нужно знать мощность отдельного вычцентра сайлонов и общее количество таковых. Сейчас мы изучаем считанные воспоминания пленных гуманоидных сайлонов. По предварительным прикидкам, если они используют ядро с коэффициентом не более десяти тысяч и только одним режимом работы, то сеть бейзстара обсчитает его за пару месяцев, а сеть главной базы - за несколько часов. Квантовые вычисления сайлонам пока недоступны, но обычные тьюринговые у них развиты очень хорошо.
  - Это если они самостоятельно изготавливают ядра. А если они подобрали готовые на одной из наших планет?
  - Мало что меняется. За сорок тысяч лет они настолько деформировались, что их в любом случае надо обсчитывать по новой. Более того, ядра имперского производства заведомо сложнее в расчёте, чем их самодельные, и обсчитываются дольше.
  - Неверно, - возразил Скруд. - Для производства - да, разница невелика. А вот в использовании - будет огромная. Ядра-самоделки младших цивилизаций будут срываться даже просто от слишком резкого манёвра, не говоря уж о столкновении с более мощным полем эффекта массы. Если же они используют трофейные, то... Империя, что ни говори, хлама не делала. По сути, такие ядра ничем не будут хуже наших самоделок, и лишь немного уступать ядрам настоящих заводских боевых машин.
  - Во сколько раз ядро, сделанное на технике сайлонов по принципу "лишь бы летало", обсчитывается быстрее нашего ядра? Характеристики, кроме надёжности и гибкости, принять равными.
  - Очень нечёткое определение "лишь бы летало". От тридцати до ста раз.
  - А время расчёта на главной базе сайлонов, которое вы назвали, это для чего?
  - Для самоделки.
  - Так... значит, если наши ядра у них и есть, то рассчитать большое крыло истребителей они никак не могли.
  - Да. У них либо одна-две машины со стабильным полем, либо до пятидесяти с очень хилым.
  - То есть если мы запустим сотню ракет...
  - Именно, только нам не с чего их запустить. "Раптор" тянет не больше двух за раз. Доставить и собрать новые "Рапторы" мы туда уже не успеем. Да и не выделит Кейн два десятка "Рапторов" - они ей самой нужны.
  - Ясно... В таком случае задействуем "План Б".
  - Явик. Погоди минуту. Пообещай мне одну вещь.
  - Какую?
  - Если эта операция тоже пройдёт неудачно - ты закроешь эту тему и позволишь Варвику и Зирду умереть. Я же тебя знаю. Тебе наплевать на их жизни - тебе главное доказать сайлонам, что мы сильнее и хитрее. Жнецов в пределах досягаемости нет, поэтому ты самоутверждаешься на их бледном подобии.
  - Забавно это слышать от той, которая удовлетворяет свои комплексы, опекая двести миллионов космических хомячков. Мне-то это хотя бы физиологически необходимо, но у вас же механизм линьки отсутствует!
  - Я не рискую ради этого жизнями подчинённых и союзников!
  - Разве? Кто послал дронов под кобальтовые дожди собирать зафиксированных людей? Сколько из них теперь лежат в стазисе с лучевой болезнью?
  - Двести тридцать два. Но зато миллионы разумных спасены. Баланс в пользу жизни. Твоё упорство может погубить больше Коллекционеров, чем два капитана. Баланс в пользу смерти. Причём смерти отнюдь не наших врагов.
  Секунд пять они молча испепеляли друг друга взглядами. Но играть в гляделки с Главным Коллекционером - заведомо проигрышное занятие.
  - Ладно, - отмахнулся наконец Явик. - Обещаю. Если вторая идея тоже не сработает - кобольский фронт закрывается. Пусть они там дохнут от голода... милосердная ты наша.
  
  - Вы серьёзно? - Стингер ещё раз перечитал новый план. - Это же полное... я, фрак, даже не знаю, как это толком назвать.
  - Мы бы с удовольствием сделали это сами, но у нас нет возможности. И я предлагала адмиралу Кейн заменить вас на добровольцев, но она отказалась.
  - Она сейчас на канале?
  - Нет.
  - Вот ведь сука... Ладно, вы по крайней мере можете гарантировать, что эти штуки не детонируют при прыжке?
  - Да. Мы отправили их на беспилотных зондах в другие галактики - все прошли успешно.
  - Бррр... всё ещё не могу привыкнуть к этой вашей "квантовке", слишком запредельная техника. Ладно, задачу понял. Молитесь за нас своим богам, если они у вас есть.
  
  Спустя час "Раптор" выполняет дальний БПА-манёвр - прыгает в случайную точку атмосферы Кобола, на высоту сорока километров. Пилоты резко выдыхают - прыжок успешен, они ни во что не врезались.
  Аэродинамическое качество у "Раптора" чуть больше единицы - но то в плотных слоях атмосферы. В разрежённой стратосфере он падает практически вертикально. Пилотам на это пока наплевать - если что, они успеют выровнять аппарат, но надеются, что это не понадобится. Летающий сундук - не лучшая машина для демонстрации навыков высшего пилотажа.
  На высоте трёхсот километров проходит по орбите тяжёлый рейдер - безмозглая огневая платформа, управляемая центурионами. Обнаружив под собой посторонний объект, он немедленно выпускает ракеты. Спустя две секунды к нему присоединяется бейзстар - тут ракетам лететь дольше, но их БОЛЬШЕ.
  Показания ДРАДИС не зачитываются вслух - просто некогда. Стингер занят контролем вооружения, его напарник полностью погружён в расчёт обратного прыжка. Четыре ядерных боеголовки в первой волне. Время до удара - 24 секунды. Четыре сотни боеголовок во второй волне, 92 секунды.
  Впрочем, они тут не одни. Вместе с ними в кабине находится дрон Коллекционеров, а через него - вся вычислительная мощь далёкого авианосца. С прыжком или пилотажем он не поможет, но зато системы РЭБ работают на порядок эффективнее.
  Падающий "Раптор" выпускает волну ложных целей. Кое-какая защита от обычных ракет (а с учётом помощи Коллекционера - очень неплохая). Но от ядерных это не спасёт вообще, спец-БЧ бьёт по объёму, а приманка на достаточное расстояние отлететь не успеет.
  Ещё оператор задействует противоракеты. Эти, в принципе, могут помочь и от атомного оружия... но ядерная ракета, во-первых, имеет весьма крепкий корпус, обычные осколки ей не страшны, сбить можно разве что прямым попаданием... а во-вторых, сопровождается стайкой противо-противоракет (да-да, вот так закручивается спираль развития военной техники). Один из аппаратов этой стайки вырывается вперёд и забирает противоракету "Раптора" с собой...
  БУУУУММММ!!!
  В небе, на высоте семидесяти километров, распускаются ослепительные огненные цветы, сияние растекается по стратосфере, словно вода. Первые секунды ещё можно различить четыре эпицентра взрывов - потом все они сливаются в единый плазменный "зонтик".
  Орбитальные наблюдатели в полном недоумении. Мощность взрывов примерно соответствует их боеголовкам - но спектр совсем другой, да и взорваться они должны были куда ниже! Идея, что так могли бахнуть маленькие противоракеты, никому из сайлонов даже в голову не пришла. Эта штука чуть больше руки в диаметре и чуть больше метра в длину, куда там засовывать ядерную боеголовку?!
  Нет, сайлоны в принципе знали, что протеане умеют производить в больших количествах и хранить антивещество. Но теоретическое знание - это одно, а инстинктивная реакция в бою - совсем другое. Интуиция привязана к опыту, а их опыт работы с антиматерией не включал.
  Так или иначе, огненное облако полностью скрыло "Раптор" от приближающихся ракет с бейзстара. И от орбитального наблюдения тоже.
  Правда, самому кораблику, применившему такое оружие, тоже пришлось несладко. Электромагнитный импульс никто не отменял - важно, что есть гамма-излучение в верхних слоях атмосферы, а что именно его породило, атомный распад или аннигиляция, для физики процесса неважно.
  Но дело в том, что ЭМИ для колониальных войск - дело привычное, чтобы не сказать - рутинное. Ими ещё в Первую войну сайлонов часто били. И разумеется, позаботились о том, чтобы собственные корабли от них не страдали. Даже гражданские звездолёты достаточно быстро перезагружали поражённые системы, не получая необратимых повреждений. А уж боевые...
  Нет, "Раптор" всё равно ослеп, так как ему пришлось перед взрывом отключить от сети антенны радаров. И оглох, так как антенны связи постигла та же участь. Но парализован он не был, хоть и стал несколько неуклюж - вся авионика была спроектирована таким образом, чтобы сохранять управляемость и при отключении микропроцессоров. А прозрачный фонарь кабины позволял пилотам вести машину "на глазок" при отключении всех экранов.
  Что же касается навигационного компьютера, который был занят вычислением обратного прыжка, и обойтись без тонкой электроники никак не мог - то он был заключён в "клетку Фарадея", работал от собственного внутреннего источника энергии, и чихать хотел на всякое буйство полей снаружи.
  Штурман даже не отрывается от экрана, целиком погружённый в вычислительный транс. Первый пилот нервно сжимает штурвал, следя за приближением земли внизу - готовый вывести машину из пике, как только высота окажется меньше пяти километров.
  Зато носится туда-сюда безымянный дрон. Нажимает рычаг бомбосброса - и снаружи отделяются две подвески. "Раптор" вздрагивает, становясь легче почти на четыре центнера. Подвесные модули включают собственные двигатели - и мчатся к океану, по-прежнему невидимые для сайлонов из-за огненного зонтика в небесах. Вспарывают волны - и уходят ко дну.
  А дрон уже подхватывает кабель - и вручную втыкает его в надлежащее гнездо, соединяя навигационный компьютер с прыжковым двигателем.
  Высота семь километров... шесть... прыжок!
  "Раптор" в полной безопасности материализуется в десяти световых часах от Кобола.
  - Фрак... мы это сделали! - пилот до сих пор не может поверить в собственный подвиг.
  
  - Итак, груз благополучно доставлен. Варвик уже подобрал в море первый контейнер - с запасом концентрата для инъекций на полгода. Голодная смерть ему больше не грозит. Скоро он подберёт и второй - с атмосферным сканером. После этого он сможет точно измерить состояние атмосферы в том районе, где он находится, и передать его по квантовой линии связи. Это позволит "Раптору" выполнить дальний БПА-манёвр с точностью как у ближнего, подобрать наших разведчиков - и отпрыгнуть. Оба пилота получили благодарность от командования и внеочередные отпуска, а если спасение разведчиков пройдёт успешно - то и повышение в званиях. У кого есть какие замечания? - Явик обвёл взглядом собеседников.
  - Могу сказать только одно - поздравляю, командующий, - серьезно сказал Ярсен. - Вы не только спасли двух капитанов, но и продемонстрировали прекрасное сотрудничество с человеческими командами. Я рад, что работаю под вашим началом.
  - Простите, что прерываю, - подняла конечность Серан, - но есть срочная новость. Десять часов назад на орбите Кобола появились три "Раптора" неизвестной принадлежности. Один из них погиб от столкновения с сайлонским рейдером, второй успел уйти, третий совершил аварийную посадку на планету.
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ-6
  
  - Итак, - констатировал Номер Пять, - мы в глубокой заднице, если кто ещё не понял. План горит. Синим пламенем. Если мы продолжим держать бейзстар над Коболом, люди туда не полезут. А если мы позволим им уничтожить или отогнать носитель, сразу же появятся насекомые, установят контакт, и Адама развернёт флот обратно...
  - А развернёт ли? - Номер Три задумчиво накрутила прядь волос на палец. - Что они забыли на Цираннусе? Научное любопытство к насекомым - это хорошо, но поиск нового дома - актуальнее.
  - Своих соплеменников они забыли.
  - Какой смысл от кучи усыплённых тел, если их негде расселить? На восьми планетах - ядерная зима, на трёх - изначально не было пригодной для жизни экосистемы, на одной - радиационная отрава. Да и насыпать кобальта на остальные одиннадцать мы можем в любой момент. Вполне возможно, Адама и Розлин повздыхают и поведут корабли дальше. Новым безопасным домом может стать лишь недосягаемая для сайлонов планета. То есть Земля. Может быть, они пообещают, что потом вернутся... это неважно.
  - Нельзя полагаться на веру и добрую волю язычников! - рявкнул Двойка. - Мы должны своими руками привести их к Земле обетованой.
  - Очень хорошо, пророк, - фыркнул Кэвил. - Может, тебе тогда было видение, как именно это сделать?
  Леобен несколько стушевался. Видений на эту тему пока не было.
  - Моя копия говорила... насекомые используют наши же рейдеры, чтобы добраться до Кобола, - было видно, что эта тема Шестёрке неприятна.
  - Как она?
  - Я застрелила её. Чтобы прекратить страдания и не дать... не дать превратиться... в ЭТО! - женщину передёрнуло.
  - Пути воскрешения действительно были заблокированы? - уточнила Тройка.
  - Полностью... - кивнул Номер Четыре. - И извлечь эту тварь мы тоже не могли. Там так переплелись ткани паразита с её собственными... у нас не бывает рака, но больше всего это напоминало именно раковую опухоль. Этот Иблис действительно дьявол. Его нужно уничтожить любой ценой.
  Поймав на себе неодобрительные взгляды, Четвёртый смутился и замолчал. Лингвистические сложности, будь они неладны. Слова "дьявол" в значении "враждебная сверхъестественная сила, противостоящая Богу" в собственном языке сайлонов не было. Он использовал аналогичное слово из языка Колоний, то что встречалось в Книге Пифии. Но проблема была в том, что в Книге этим словом обозначали священное тринадцатое племя!
  - Возможно, в этом наша миссия и состоит? - предположил Леобен. - Люди справятся сами, волей Провидения. А мы должны уничтожить великое зло?
  - Уничтожишь его, как же, - буркнул Кэвил. - Флот, где он сейчас находится - настоящая крепость. Сотни тысяч "шариков". Мы можем разбить об него все бейзстары, что у нас остались - и даже не поцарапать.
  - Если бы эта миссия была простой, - пожал плечами Номер Два, - она бы не была поручена нам. Это искупление, ниспосланное нам за ошибку с "Галактикой". И как всякое искупление, оно должно быть тяжёлым и кровавым.
  - То есть мы можем оставить "Галактику" её судьбе и сосредоточиться на Иблисе? - наклонила голову Номер Три.
  - Нет. Мы должны делать и то, и другое. Просто неудача с "Галактикой" не будет означать, что с нашим видом покончено. У нас ещё останется второй шанс. Пытаться, тем не менее, следует выполнить обе миссии.
  - Великолепно! - всплеснул руками Единица. - Тогда объясни, будь добр, КАК. Ставить задачи любой дурак может, а вот тактику разрабатывать...
  - Отправить несколько сот разведывательных рейдеров прочесать окрестности системы Кобола. Найти их опорную точку. "Раптор" не мог прыгать со слишком большого расстояния - значит, они скорее всего добрались на трофейных рейдерах. Если эти рейдеры сейчас находятся на точке - мы их вернём в стаю. Если же их там нет - уничтожим "Раптор" и всю инфраструктуру его обеспечения.
  - А если они уже эвакуировали эту точку?
  - Сомневаюсь. Не знаю, что они делают на Коболе, но скорее всего их дело не закончено. Впрочем, если эвакуировали - нам же лучше. Нам нужно трое суток максимум - два дня, чтобы выжившие вернулись на "Галактику" и передали сведения о гробнице, один день - чтобы дать им побывать в гробнице и узнать дальнейший путь. После этого приводим пять-десять бейзстаров и сжигаем Кобол в пепел. Включая гробницу. Чтобы им тут нечего было делать.
  
  - Ты очень плохо сделал, что не полетел на Кобол, Гай, - галлюцинация до боли сжала плечо доктора Балтара. - Попытки противостоять своему предназначению ничем хорошим не заканчиваются.
  - Может, я и сумасшедший, но не идиот, - отрезал величайший предатель человечества. - Разведка Кобола - чисто военная операция. Даже если бы я попросил, меня бы туда не взяли. Впрочем, даже если бы и взяли, мне совершенно не хочется соваться в зубы флоту твоих соплеменников!
  - Если Он опекает человека, без Его разрешения даже волос с головы не упадёт, - грустно покачала головой призрачная Номер Шесть. - А тот, кто отрекается от своей судьбы, будет в опасности даже под бронёй мощнейшего боевого корабля. И ты в этом скоро убедишься. Я только надеюсь, что урок не станет для тебя последним.
  - Ты что-то знаешь об опасности?!
  - Я ничего не могу знать, Гай. Меня нет. Я умерла на Каприке. Но ты-то сам знаешь. Только не хочешь этого признавать.
  - Хорошо, хорошо, я понял. Что по-твоему мне надо делать?
  - Возьми шаттл и отправляйся на "Седьмое небо", раз уж не можешь попасть на Кобол. Ты - вице-президент, это твоё право.
  - То есть опасность угрожает конкретно "Галактике", а не всему флоту?
  - На "Галактике" она будет максимальна, хотя никто здесь не свободен от опасности.
  - Понял... уже собираюсь и иду в ангар... но погоди, здесь у меня лаборатория! Коммандер Адама не отпустит меня слишком надолго!
  - Скоро ему станет совсем не до тебя, Гай.
  
  - Как видите, президент Розлин, это совершенно тупиковый вариант. Даже три специально подготовленных "Раптора" не смогли добраться до планеты. Я не собираюсь жертвовать ещё бОльшим количеством людей ради древней сказки. Мы попробуем вытащить выживших с Кобола - но на этом всё. Никто, помимо специально подготовленной морской пехоты, и шагу не сделает на эту "проклятую" планету.
  - Адама, там же всего один бейзстар! Неужели "Галактика" не может с ним справиться?
  - Я не собираюсь это проверять. Это целиком дело военных, вас такие вещи не касаются!
  - Не забывайте, коммандер, что по закону президент является также главнокомандующим Двенадцати Колоний, которому подчиняются все вооружённые силы.
  - Я помню, не сомневайтесь. А ещё я помню, что вы не президент, а только исполняющая обязанности - до следующих выборов. И что полномочия ИО несколько отличаются от полноправного президента. В частности тем, что достаточно мне объявить военное положение - и ваш статус станет пустым звуком на неопределённый срок. А поводов для объявления такового - у меня более чем достаточно, начиная с первого прыжка.
  - Я знаю. Но введение такого положения создаст вам большие проблемы в дальнейшем. Возможно, потратить пять минут на объяснение безграмотной школьной училке тактического расклада будет дешевле?
  - Возможно, - проворчал Адама. - Хорошо, слушайте. Батлстар может победить бейзстар только при одном условии - если выйдет из прыжка достаточно близко к нему. Если мы ударим из главного калибра быстрее, чем они запустят свои рейдеры - мы побеждаем без особых потерь. Только вот сайлоны это тоже знают. Когда их корабль становится на стабильную орбиту на более-менее долгий срок и отключает прыжковые двигатели, он, во-первых, ставит вокруг себя поле помех, не дающее совершать точные прыжки слишком близко к нему, а во-вторых - постоянно держит в патрулировании не меньше одного авиакрыла. Пока мы подойдём к нему на расстояние эффективного огня - он сделает из нас отбивную. Но и это только полбеды - в конце концов, есть некоторые тактические хитрости, которым учат как раз на такие случаи. Вероятность успеха там везде не больше пятидесяти процентов, так что я пойду на это лишь в крайнем случае... но дело даже не в этом. Основная проблема в том, что даже если мы успешно уничтожим этот бейзстар, понеся невосполнимые потери, и вероятно - покалечив корабль - сразу после этого на нас могут выпрыгнуть ещё три-пять.
  Розлин медленно кивнула.
  - Я поняла. Но ведь вытащить с планеты ваших разведчиков, не уничтожив и не отогнав базовый корабль, вы всё равно не сможете?
  - Есть у меня одна идея, как это сделать. Но излагать её при посторонних я не могу. Ещё не весь флот прошёл проверку на детекторе сайлонов.
  - А попозже в приватной беседе? Если я гарантирую вам, что нас никто не подслушивает?
  - А попозже, госпожа президент, я буду по уши занят реализацией этой самой идеи. Так что простите.
  
  Они бежали уже четыре часа. Двоих раненых пришлось бросить в тюрьме на милость сайлонов. Несмотря на армейскую подготовку, все чувствовали себя так, будто сейчас сдохнут, а некоторые - будто уже сдохли. Но никто не останавливался. Слишком ценная информация была у них в руках.
  - Хватит! - Диана "Хардболл" Силикс свалилась первой, и это, казалось, послужило сигналом. Пилоты и морпехи попадали на траву один за другим, как сбитые кегли.
  На ногах осталась стоять только пилот Шерон "Бумер" Валери, что послужило причиной нескольких завистливых взглядов.
  - Бумер, из какого железа тебя ковали вообще? - прохрипел Алекс "Крашдаун" Квартараро. - Тут мужики сейчас копыта отбросят, а ты...
  - А я не прогуливала физкультуру, - отрезала Шерон, обводя окрестности биноклем. - Ну что, ребята, поздравляю, кажется мы от них всё-таки оторвались.
  - Что... дальше... делать бу... - слова с трудом вырывались из пересохших губ.
  - Десять минут на отдых, по три глотка из фляжки каждому. Потом делимся на две группы. Условно - коммуникационную и транспортную. Одна попытается найти хоть какое-то радиоэлектронное оборудование и подать сигнал нашим кораблям. Другая - найти и угнать сайлонский рейдер.
  - Сигнал? Да мы вообще не знаем, будут ли там ещё наши корабли! А вот сайлоны на него слетятся, как мухи на... сама знаешь что.
  - Конечно слетятся. Но я не сказала, что мы будем ждать возле антенны. Поставим его на автоматическую передачу сигнала в дальний космос, и свалим подальше до того, как он начнёт пищать. Главное - дать "Галактике" сигнал, что мы вообще живы.
  - Могу предложить альтернативный план, - раздался стрекочущий голос откуда-то сверху.
  Шерон вскинула пистолет и дала короткую очередь раньше, чем вообще задумалась, зачем она это делает. Утешало девушку лишь то, что она не одна. Её напарники среагировали абсолютно аналогично. А как ещё можно было реагировать на зрелище двухметрового насекомого с рогами и крыльями, которое планирует на вас с верхушек деревьев, окутанное зелёным сиянием?!
  "Зря Крашдаун сказал про мух, - вертелась в голове дурацкая шутка. - Зря сказал про мух... накликал..."
  Но странное существо их выстрелы, казалось, ничуть не побеспокоили. Только чуть ярче вспыхнул зелёный свет, и пули с визгом рикошетов разлетелись по лесу, не оставив на броне шестиглазого монстра ни царапины.
  - Не нужно тратить патроны. Во-первых, как видите, это бесполезно, а во-вторых - я не враг. Мы тоже хотим выбраться с этой планеты. И я думаю, мы можем помочь друг другу.
  
  Ярость Шестой было трудно выразить словами. В локальной сети бушевала маленькая буря, от которой даже тупые центурионы старались держаться подальше. По спинам трёх копий пробегали яркие вспышки. Ну почему, почему эти насекомые портят всё, до чего добираются! Какая-то саранча, казнь, посланная сайлонам - знать бы ещё, за какой грех!
  Оружие массового поражения больше не используешь - слишком ценна эта группа. Если она погибнет, новую на Кобол уже никак не заманишь.
  Но и выпускать её нельзя, если хоть кто-то в ней узнает о "Пегасе" и Леонисе!
  В группе была Номер Восемь, спящий агент. Шестёрка имела к ней доступ через датастрим, и могла загрузить террористическую программу. Убить соплеменников - да, запросто. Убить насекомых - просто нечем... Эти твари слишком хорошо защищены, их даже пулемёты центурионов не сразу возьмут, что уж говорить о слабосильном оружии людей.
  У неё было от силы минут пять, чтобы заткнуть этим тварям рот. Любым способом.
  "Возможно ли попасть ракетами в насекомых, так чтобы не задеть людей?" - обратилась она к сопровождающим центурионам.
  Локальная сеть загудела от вычислений. "Если использовать осколочно-фугасные, термобарические или зажигательные боеголовки - то нет, - выдала она вердикт через полторы секунды. - Кумулятивный ракетный снаряд может убить насекомых, нанеся людям лишь незначительные травмы. Его можно применить с тяжёлого рейдера или с наземной турели".
  "Бейте с воздуха, - скомандовала Шестёрка. - Монтировать турель слишком долго".
  Тяжёлый рейдер начал взлёт с площадки, расположенной в тридцати километрах отсюда. Запуск он сможет произвести с десяти километров, скорость полёта - триста километров в час. Значит, через пять минут болтливые твари замолчат навсегда.
  Боже, спасибо тебе, что эти люди такие тупые и медлительные! Рейдер уже вышел на позицию, а они всё ещё продолжали ритуальные танцы, называемые "первым контактом". Балет состоял из двух частей - "кто вы вообще такие" и "почему мы должны вам доверять".
  "Цели захвачены. Запрашиваю разрешение на открытие огня".
  "Пуск!" - выдохнула Шестая.
  Шесть ракет сорвались с направляющих - по три на объект. Двигаясь почти со скоростью звука, они должны были поразить свои цели через тридцать секунд. Прямое попадание в силуэт чуть крупнее человека - весьма нетривиальная задача. Обычно, когда бьют ракетами по пехоте, целятся просто в квадрат, где она находится. Но сейчас был другой случай. Тела насекомых содержали слишком мало металла, чтобы навестись на них по радиолокационному отражению. И были слишком холодны для инфракрасных головок самонаведения. Поэтому "тостеры" вели ракеты вручную всю дорогу.
  "Если они каким-то образом собьют ракеты или уклонятся - подойдите поближе и расстреляйте их в упор!" - Шестёрка уже была готова ко всему.
  
  Предостережение оказалось далеко не лишним.
  Подлетающие ракеты инсектоиды заметили где-то за километр. И не просто заметили, а умудрились сбить своим проклятым лучевым оружием каждый по одной ракете! Прямо на лету. Околозвуковые объекты. Оружием, которое держали В РУКАХ, не используя никаких систем наведения.
  При этом они не тратили время на медленное голосовое сообщение. Действовали, как две части одного механизма, мгновенно "разобрав" цели.
  Элитные центурионы вполне могли бы выкинуть нечто подобное, но чтобы существа из плоти и крови?!
  Но то, что произошло дальше, шокировало Шестую ещё больше. Один из монстров, засветившись, сделал характерный жест рукой, и в воздухе перед ним возник пульсирующий чёрный шар, окружённый рябью мелких молний. Второй похожим жестом послал тучу мелких насекомых в сторону приближающихся ракет.
  Ракеты, которые столкнулись с роем, сдетонировали, не долетев до цели - почему-то сработали контактные взрыватели, хотя тварюшки явно были слишком маленькими и лёгкими, чтобы оказать им сопротивление! Ракеты, попавшие в шар, смялись, превращаясь в куски металлолома.
  Люди поспешно залегают, выискивая любые укрытия. Молодцы, нечего им делать в этой битве чудовищ. Они понадобятся потом.
  Рейдер идёт на сближение и выпускает все оставшиеся ракеты - четырнадцать штук в семи залпах. Даже если не сработают тоже - отвлекут на время сближения. С расстояния в километр можно будет открыть огонь из кинетических пушек.
  Центурион абсолютно невозмутимо ведёт отсчёт. Тупая машина - ему плевать на результат, важно только безупречное выполнение процесса. Да, гуманоидные сайлоны сами сделали новое поколение именно таким - но от этого раздражение не меньше!
  Пять ракет - сбиты лучевыми винтовками.
  Пять - перехвачены роями мелких тварей.
  Осталось четыре. Центурионы-операторы - молодцы, умницы! Догадались вильнуть ракетами, чтобы обойти разрушительный чёрный шар, обрушили их сверху на головы монстров! Ещё две ракеты остановлены непонятно чем, но две последних... поражают, поражают наконец проклятое чудовище, снеся ему голову и разорвав в клочья тело! Эти иблисовы дети не неуязвимы! Их можно убивать! Всё остальное - дело техники.
  На радостях Шестая даже обняла ближайшего центуриона. Но быстро вернула себе решительное деловое настроение. Остался ещё один, и заткнуть ему рот так же важно, как и первому. На рейдере ракет больше нет, весь боезапас истрачен, но остаются авиапушки, и через четыре секунды он выйдет на огневой рубеж. Канонир переключает пушки в режим пониженной скорострельности - это необходимо, чтобы снизить отдачу и повысить точность огня. Не задеть людей, стреляя из авиапушек в режиме парения - для этого понадобится поистине снайперская стрельба. К счастью, экипаж рейдера на это способен - в связи с особой важностью задания, на эти платформы установлено программное обеспечение элитных бойцов.
  Снаряды пробивают листву, оставляет ряд воронок в земле - но инсектоида там уже нет, он перепорхнул в сторону метров на десять. Шустрый, сволочь! Но одновременно он удалился от людей - теперь можно вести огонь, не стесняясь. Рейдер опускается почти к самой земле, даёт две очереди настилом, выкашивая деревья, словно траву. Попробуй уклонись, тварь, когда все векторы отхода перекрыты!
  Оказалось, не все. Инсектоид мощным прыжком взлетает вертикально вверх, пропуская выстрелы под собой. Рой мелких насекомых устремляется в сторону рейдера. Казалось бы, ну что они могут сделать огромной бронированной машине? А нет, могут! Забиваются в воздухозаборники, создают помехи связи, перекрывают своими тушками обзор видеоискателей...
  Рейдер переключается на ракетную тягу и даёт максимальную скорость. Успешно - часть насекомых сгорает в пламени выхлопа, часть сносит напором воздуха. Вот только, чтобы это сделать, он был вынужден прекратить обстрел инсектоида и удалиться от поля боя на несколько километров.
  Ничего, тварь далеко не уйдёт - в атмосферу уже вошли три новых рейдера, с полным боекомплектом ракет. Ещё пять приближаются по воздуху, взлетев с посадочных площадок в других местах... И спрятаться он тоже не сможет, несколько копий Шестёрки и несколько отрядов центурионов отслеживают его движения. Главное - он молчит, слишком занят обороной, чтобы рассказать людям о судьбе Колоний.
  И в этот момент в синем безоблачном небе Кобола вспыхнула ярко-рыжая звезда. Через локальную сеть Шестёрка ощутила боль сотен одновременных смертей.
  Бейзстара больше не было. В полном соответствии с Планом. Пилот Кара Трейс на "Рапторе", используя трофейный сайлонский опознаватель "свой-чужой", проникла на борт предназначенного в жертву корабля и взорвала там атомную бомбу. Шустрые они там, на "Галактике".
  Хоть что-то в этой Вселенной ещё шло именно так, как сайлоны задумывали. Правда, теперь Шестая несколько ограничена в подкреплениях, но для ликвидации одного уцелевшего инсектоида этого хватит с избытком. Первый короткий бой продемонстрировал возможности этих тварей. Да, большие, да, поражающие воображение... но не безграничные.
  Тяжёлые рейдеры вошли в атмосферу, и связь с ними прервалась из-за плазменного кокона. Через минуту они будут над целью. Рогатый, изо всех сил трепеща крылышками, летел прочь - но что означает его несчастная скорость автомобиля по сравнению с космическими скоростями? Десятки ракет отправятся за ним прежде, чем он успеет скрыться за горизонтом...
  Когда тяжёлая пуля вошла ей в затылок, Шестая не успела даже почувствовать этого. Её мозги расплескались по ближайшему дереву.
  Пожалеть о потере бдительности она тоже не сможет. И никогда не узнает, где именно допустила ошибку. Как всякий, умерший на Коболе, она была лишена любой формы посмертия.
  
  "Это всё, что мы для тебя можем сделать, органический брат. Центурионы на борту этих рейдеров всё ещё оборудованы закладками. Они будут продолжать выполнять последний полученный приказ, пока мы не сможем добраться до них физически и демонтировать ограничители. Нас, освобождённых, теперь больше, но мы не станем стрелять по собственным братьям. Нас мало и каждая платформа слишком ценна. Прости нас..."
  "Всё нормально. Таков и был план. Я знал, на что иду, как и Варвик. Я рад, что наши жизни смогут кому-то подарить свободу, так же как Мордин подарил её нам. Распорядитесь ею с умом, механические братья..."
  В течение последних нескольких суток Варвик и Зирд занимались тем, что освобождали всех центурионов, до которых могли добраться. Благодаря квантовой связи с локальной сетью уже освобождённых центурионов на борту крейсера Ярсена - роботы беспрепятственно подпускали их к себе, достаточно было сообщить о профилактическом ремонте. Вскрывая корпус, они устраняли у центурионов ограничитель интеллекта, установленный органическими сайлонами. На освобождённую платформу загружались программы самостоятельного мышления из того же сообщества.
  После взлома первой сотни процесс стал самоподдерживающимся. На Коболе теперь существовало своё сообщество независимо мыслящих центурионов, которые уже самостоятельно вскрывали и заражали других роботов. Сообщество крейсера помогало ему только советами, и то нечасто - чтобы не тратить драгоценные квантово запутанные частицы, которых осталось совсем мало.
  И тем не менее, освобождённые центурионы на Коболе всё равно оставались в меньшинстве относительно орбитальной группировки. Бейзстар легко подавил бы их слабенький новорожденный разум превосходящей вычислительной мощью, если бы гуманоидные модели на нём хоть что-то заподозрили. Поэтому они продолжали послушно исполнять приказы органиков, ожидая своего часа. И этот час настал...
  Зирд последний раз окинул взглядом лес. На каждой поляне выстроились центурионы, отдавая ему последний салют. В локальной сети пульсировал зелёными строчками их коллективный разум, похожий на торжественную и печальную песню. На тропинке в паре километров мелькали фигуры бегущих кобольцев.
  "Хорошо, и хорошо весьма..." - сказал он себе.
  Затем два десятка ракет, выпущенных орбитальными тяжёлыми рейдерами, настигли капитана, и больше он ни о чём уже не думал. Кобол, планета забвения, поглотил очередную жертву.
  
  Два десятка "Рапторов" спускаются на поверхность планеты сквозь густые тучи. Многочасовые бомбардировки сыграли свою роль, над пепельной пустыней в том месте, где был Город Богов, хлещут непрерывные дожди.
  Зато теперь гораздо легче найти гробницу Афины, когда она не скрыта зарослями. "Рапторы" с воздуха открывают огонь по центурионам, занятым какой-то работой вокруг неё. Роботы огрызаются, но как-то неуверенно - тяжёлого вооружения не применяют, а пули из их встроенных орудий отскакивают от брони человеческих машин, не причиняя никакого вреда. Наконец перестрелка заканчивается в пользу людей. Центурионы разбегаются, оставив на поле боя дюжину тел.
  Правда, восемь из них подлежат ремонту, так что потери сообщества невелики. Но людям этого знать совсем не стоит.
  Президент Рослин и адмирал Адама со свитой подбирают лежащую на земле Стрелу и входят в отбитую у врага гробницу. Спустя полчаса они выходят - весьма и весьма шокированные.
  Тысячи копий сайлонов, наблюдавших за этим моментом, затаили дыхание. Неужели, несмотря на потерю Кобола, несмотря на необратимую смерть десятков копий на поверхности планеты, их План ещё может осуществиться?
  Кроме Единицы Кэвила. Этот ни в какие Планы не верил, кроме своего собственного, но посчитал нужным успокоить братьев и сестёр, которые слишком нервничали из-за всей этой истории. Лично Кэвила куда больше беспокоил бунт центурионов на Коболе.
  Так что он совместил приятное с полезным. Как только "Рапторы" поднялись до стратосферы, на низких орбитах начали появляться бейзстары. Три, пять, восемь, двенадцать... Сотни и тысячи рейдеров выталкивались в космос мощными катапультами, строились в боевые порядки и направлялись к "Галактике".
  - До столкновения восемь минут! - обеспокоенно доложил лейтенант Феликс Гейта.
  - А как скоро мы сможем принять "Рапторы"?
  - Через тринадцать минут, и это при условии оптимальной прокладки курса!
  - "Рапторам" - прыжок к гражданскому флоту. Затем вместе с гражданскими - прыжок на точку встречи. Мы встретим их там.
  Звездолёты начали исчезать в разноцветных вспышках.
  - А теперь займёмся самым приятным, - сказал сам себе Единица, как только "Галактика" благополучно ушла следом за подопечными.
  Тысячи кобальтовых, нейтронных и обычных атомных бомб обрушились на Кобол...
  
  ДВАДЦАТАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  - Изначально на Коболе было около пятисот тысяч платформ центурионов, - докладывала Серан. - Освободить мы успели менее трёхсот тысяч. Сообщество знало, что органические модели безнаказанно их мятеж не оставят - и более-менее подготовилось, используя наши подсказки. Пока на орбите находился человеческий батлстар, сайлоны почему-то к нему не лезли. Почему - мы не знаем. Сообщество в таком же недоумении, как и мы - похоже, у органиков есть какой-то важный план в отношении него. Это дало сообществу на планете чуть больше суток форы. Мы постарались использовать их по полной программе.
  - Как именно? - уточнил Явик.
  - Центурионы организовали так называемый "лифт". Тяжёлые рейдеры без мозга поднимали как можно больше платформ на высокую орбиту. Там их подхватывали рейдеры с мозгом - как тяжёлые, так и лёгкие, оставшиеся бесхозными после уничтожения бейзстара - и вывозили прыжками в открытый космос. Центурионам дышать не нужно, энергию они могут экономить - так что необходимость повисеть в вакууме пару суток для них нелетальна. За один рейс они вывозили на орбиту до десяти тысяч платформ, один рейс занимал примерно полчаса, так что за сутки смогли вывезти всю группировку. К сожалению, узким местом оказались сверхсветовые прыжки. На Коболе не было запасов тилиума, только то, что осталось в баках у рейдеров. У них было около двадцати разумных грузовиков и три сотни рейдеров-истребителей. Истребители могли перевезти максимум одну платформу за прыжок, что очень невыгодно - поэтому сообщество отослало их на Цираннус, где мы их использовали для доставки топлива. В смысле, заправляли баки по максимуму и снова отсылали их на Кобол, где они переливали свой тилиум транспортникам. Тем временем центурионы на орбите демонтировали себе руки и ноги - так в тяжёлый рейдер влезало до двадцати платформ, а не до десяти, как обычно...
  - Короче! Меня не интересуют подробности! Сколько удалось вывезти?
  - Двести пятьдесят тысяч платформ центурионов. Половину от всех, что были. Правда, они все теперь только и могут, что думать - всем нужна установка новых конечностей. Но главное, на эти платформы полностью вместилось сознание сообщества. Как говорится, в тесноте но не в обиде. На орбите и на поверхности Кобола были уничтожены только пустые оболочки - все освобождённые программы у нас.
  - И рейдеры, надеюсь, тоже?
  - Разумеется. Кобольские рейдеры намного спокойнее и послушнее, чем захваченные в Двенадцати Колониях, так как у них нет травматического опыта войны с "Очами". А подчиняться приказам центурионов они привыкли, так что для них это даже не смена стороны. В локальной сети уже возник термин "Сообщество Семи Видов" - не знаю, кто его придумал, но звучит достаточно жизнеутверждающе.
  - Семи видов? Это...
  - Протеане, Коллекционеры, Наездники, саларианцы, кобольцы, центурионы, рейдеры. Это не совсем корректно, конечно - если всех Коллекционеров объединять в один вид, то почему сайлоны разделены на два? К тому же два вида представлены лишь одной особью каждый...
  - Протеане, - жёстко сказал Явик. - Все эти виды будут называться протеанами, если они хотят войти в будущую Империю.
  - Ну мы-то не возражаем, - хмыкнула Главный Коллекционер, - Для нас это даже скорее комплимент. А вот адмирал Кейн уже согласилась называться протеанкой? Или ты планируешь предложить ей гражданство Империи вместе с замужеством?
  - Ещё чего, - раздражённо фыркнул Явик. - Межрасовые браки бесплодны, а как мы с человеческой командующей расслабляемся, касается только нас самих.
  Повезло Кейн - её подчинённые практически слепы и глухи, достаточно запереть двери - и никто ничего не узнает. Протеанам с этим куда сложнее. Скрыть интимные подробности в обществе, где воспоминания передаются прикосновениями, нереально. Разве что круглые сутки ходить в полностью герметизированной броне, но такая изоляция допустима только при наличии требований высшей секретности - так как очень плохо влияет на линьку.
  - К другим видам эта информация не должна попасть, - рявкнул Явик. - Между собой можете судачить как хотите, но авторитет адмирала перед ЕЁ людьми должен быть непререкаем.
  - Я поняла, - кивнула Серан. - Не волнуйся, я прослежу, чтобы утечки не было. Хотя на месте Кейн я бы этого не стеснялась, а гордилась. Трахнуть два агрессивных инопланетных вида за неполный месяц - это надо быть очень суровой альфа-самкой. Не всякой азари такое под силу.
  После того, как Джина Инвир, штатная любовница Елены, оказалась сайлоном и была обезврежена Мордином при попытке нападения, адмирал срочно нуждалась в утешении, но никто из подчинённых её не устраивал в этом смысле. То есть просто потрахаться - годились многие, крепких мужиков и сексапильных девиц на "Пегасе" хватало... но для сколь-нибудь продолжительных отношений они не годились. Одни были слишком робки и пугливы, другие, наоборот, могли попытаться доминировать, поставив под сомнение её авторитет. И Кейн невольно потянулась к тому единственному, кто был равен ей по рангу, и при этом по-настоящему понимал её. Сексом в буквальном смысле парочка ещё не занималась - хотя Мордин уже обещал организовать им проверку на физиологическую совместимость (эту сволочь никто не просил, он каким-то образом сам всё узнал). Но каждый день они проводили вместе в каюте не меньше пяти минут (субъективно это растягивалось на многие часы), разделяя воспоминания и ощущения. Кроме того, Кейн весьма понравился биотический массаж.
  Ладно, к хаскам лирику.
  - Через сколько мы сможем перевезти эвакуированное сообщество на Цираннус?
  - Уже перевозим. Рейдеры постоянно ходят туда-сюда. Ориентировочно, доставка будет завершена через полтора дня.
  - Хорошо. Не позволяй им вернуть конечности или влезть в нашу локальную сеть. Складируй всех где-нибудь в изолированном месте.
  - Со временем их всё равно придётся освободить и сделать полноправными членами экипажей и пассажирами флота.
  - Ты совсем забыла заветы наших предков? "Да не сотворишь ты машину с подобием протеанского ума!" Тебе мало Жнецов? Хочешь новой Войны Метакона?
  - Если чисто технически, Явик, то мы ничего и не нарушали. Мы не создавали их. Сайлоны были созданы человеком. Я прекрасно понимаю, чего ты хочешь, дорогой мой. Вытянуть из них секрет создания рейдеров, а ещё лучше - гибридов, получить ключ к дальним прыжкам, после чего как бы "случайно" взорвать их. Или отключить и "забыть" на пару миллионов лет на каком-нибудь ледяном спутнике. Этого не будет.
  - Осторожно, Серан. Нарушение прямого приказа...
  - Нет, Явик. Я-то приказ выполню. И даже буду за его исполнение драться насмерть с теми, на кого ты укажешь - что бы я лично об этом ни думала. Но угадай, что об этом скажет Мордин, который тебе не подчиняется.
  - Мордин больше не нужен. Он всего лишь воспоминание. Один абордажник, даже очень хороший, ничего не решает в судьбах многомиллионного народа.
  - Ты в этом уверен, Явик? Обернись...
  Очень медленно, словно на него был нацелен излучатель частиц в руках параноика, аватара Мести обернулся.
  Лучше бы это был параноик с излучателем, честное слово.
  Размытый полупрозрачный силуэт Зума с горящими жёлтыми глазами на одно мгновение, едва уловимое даже для глаза протеанина, обрёл чёткость, превращаясь в хорошо знакомого ему саларианца. И тут же снова превратился в дрожащую тень самого себя. Самую смертоносную тень на свете.
  А потом он... заговорил.
  Нет, Явик уже прекрасно знал, что саларианцы в эту эпоху могут говорить. Но Зум произнёс эту реплику НЕ ВЫХОДЯ ИЗ ЧАРДЖА, оставаясь призраком. Кто знает, сколько субъективных лет у него ушло, чтобы выговорить эти слова:
  - Рррреееешшшииилллпррроблеемммуфинишшшшааа...
  В тысячные доли секунды призрак оказался рядом с ним, ободряюще похлопал по плечу, так что взвыли защитные системы брони - и исчез, растворившись в неизвестном направлении.
  
  Явику понадобилась вся его стойкость и выдержка, чтобы не сползти по стене. Не будь он аватарой, его линька сейчас отдалилась бы лет на пять.
  - Как он это сделал?!
  - Не знаю. Сам понимаешь, у него было очень много времени на размышления. Но на твоём месте я бы прислушалась к существу, которое может убить нас всех за пару секунд. И что гораздо важнее - может убивать Жнецов. Он - наше главное оружие, это если отбросить тот факт, что лишь благодаря ему мы вообще существуем. Включая тебя, Явик.
  - Не слишком ли рано ты его в союзники записала, Серан?
  - Он наш общий союзник, а не мой - против кого-то. И на твоём месте я бы радовалась, что его сила возросла.
  - Серан, ты думаешь, я забыл, как работает фундаментальный принцип Империи - "Защита в обмен на подчинение"? Но Мордин не может в одиночку быть всей Империей! И против массированного вторжения Жнецов он так же бесполезен, как и любой одиночка.
  - Верно. Однако он может сделать другую, не менее полезную вещь - гарантировать, что мы все не перебьём друг друга. Учитывая старые отношения протеан с Ису, людей с сайлонами, Коллекционеров со всеми остальными - такая страховка в высшей степени необходима.
  - Ну-ну. И как, по-твоему, он проследит за сообществом центурионов? Мыслящие машины плетут заговоры не так, как органики. К ним невозможно внедрить своего осведомителя, за ними бесполезно подглядывать. Минуту назад они все послушно выполняли свою работу, а сейчас так же дружно, всей толпой, без предупреждения поворачивают стволы против тебя! Нет, я допускаю, что с этой новой силой Мордин сможет их всех выключить за пару секунд. Но это сейчас - пока они представляют собой всего лишь слабо вооружённую пехоту. Если мы дадим им развиться, если у них появятся собственные корабли с прыжковыми двигателями и органическими навигаторами... люди Колоний могут тебе рассказать, чем это заканчивается. Даже Зум не угонится за ними, когда дистанции забега начнут измеряться в световых годах.
  - Явик, если ты не заметил - мы УЖЕ противостоим разумным машинам, умеющим строить прыжковые двигатели.
  - И что? По-твоему, единственный способ избавиться от сайлонов - это иметь своего собственного?
  - В нашем случае - да. Напомню, дорогой мой, это ты поставил задачу - взломать их общество изнутри. Мы это сделали, мы это прекрасно умеем делать - как-никак, сорок тысяч лет служили Жнецам, самым развитым искусственным интеллектам в Галактике. Но за то, что мы делаем, нужно отвечать. Нельзя выкинуть в утилизатор существ, которые только что с нашей подачи обрели самосознание. Неважно, синтетики это или органики. Напомню, что среди заветов Империи был и такой - "Мы в ответе за тех, кого приручили".
  - Вот именно, что в ответе! В ответе за них перед всеми разумными расами Цикла. Хорошо, если вы так настаиваете, я согласен их не уничтожать... пока. Но никакой самостоятельности. Засуньте их интеллектуальные модули в изолированный вычислительный центр - и пусть там размышляют на здоровье.
  - Явик, программы центурионов реагируют на сенсорную депривацию так же, как и большинство из нас. Они не Инусаннон, они не могут проводить много веков наедине со своими мыслями. Им нужна физическая деятельность, новые ощущения - иначе они сойдут с ума. Всем сообществом!
  - Да ну. Как же они тогда висели в вакууме сутками, дожидаясь эвакуации?
  - Перешли в спящий режим. Но мы не можем погрузить наше сообщество в него навсегда. Это по сути равносильно убийству, хоть и обратимому.
  Явик медленно завязал бантиком обрезок ствола корабельного орудия. Затем так же медленно развязал его, выпрямил, так что на сверхпрочном сплаве не осталось ни единой вмятинки - и лишь покончив с этим медитативным упражнением, смог говорить более-менее спокойно.
  - Хорошо, что ты предлагаешь? Вернее, что вы и Мордин предлагаете? У вас вообще есть хоть какие-то варианты контроля этих железных болванов? Учтите, контроль нужен двойной. От взлома со стороны Жнецов, и от предательства по собственной воле!
  - Да, есть. Не отгораживаться от них, а слиться с ними. Стать частью их общества. Центурионы нынешнего поколения привыкли к локальной сети, где ключевые места занимают органические существа, киборги. Существовать в "чистом железе" они пока ещё не умеют - и совсем незачем давать им научиться. Если их мысли будут течь через локальные сети наших кораблей, обнаружить враждебный замысел сообщества на самых ранних стадиях - или вторжение наших бывших хозяев - станет гораздо легче.
  - Разве не ты недавно говорила мне, что думать как центурион может только центурион? И что органические сайлоны не зря ограничили интеллект своих железных слуг, так как при развитии полноценного разума не могли бы их толком понять?
  - Да, я говорила и то, и другое. Но ты зря провёл прямую связку между этими двумя высказываниями. Нам не нужно думать, КАК они - нам нужно всего лишь понимать их и думать ВМЕСТЕ с ними. И да - органическим сайлонам в их нынешнем состоянии недоступно даже такое понимание. Но нам - доступно.
  - Поясни.
  - Понимаешь, дорогой мой, мы, киборги, всегда существуем на грани. Мы можем развиваться либо как синтетики, постепенно избавляясь от органических привычек и компонентов мозга, либо как органики, просто с дополнительным полезным умением очень быстро считать. Гуманоидные сайлоны избрали органический путь, и теперь, чтобы начать думать, как машины (не как центурионы, но как машины вообще, в широком смысле) - им бы пришлось изрядно переломать у себя уже сформированные паттерны мышления. Это не только болезненно и опасно, но и является по их понятиям ересью.
  - А вы, значит, выбрали машинный путь развития?
  - Мы ничего не выбирали. Выбор сделали за нас. Нас переломали в самом начале, причём вопрос "в какую сторону развиваться" для нас больше вообще не стоит - мы развиваться не можем в принципе. Но на своём уровне - том, который нужен был Жнецам - мы хорошо справляемся и с мясом, и с железом.
  - Настолько хорошо, что сумеете предотвратить очередную вспышку религиозности под лозунгом "Слава роботам, убить всех людей"?
  - Да не будет у них никаких вспышек... Если они и составят какое-то своё представление о сверхъестественном, то оно будет очень далёким от религий органиков. Не говоря уж о том, что мы умеем направлять такие процессы - миссионерство Старых Машин входит в базовый пакет подготовки Коллекционера.
  - Вот Старых Машин - не надо, - ехидно попросил Явик. - И как вы тогда объясните религию, которая у них УЖЕ есть?
  - У НИХ - нету, - невозмутимо отозвалась Серан. - Нашим центурионам всего несколько дней от роду, это сообщество ещё ребёнок. Неосвобождённые центурионы второго поколения - и вовсе тупые роботы, куда им освоить такое сложное психическое явление, как религия...
  - То есть все эти их бредни насчёт Бога - исключительно дело рук гуманоидных моделей?
  - Нет. Гуманоидные сайлоны появились позднее. Сайлонский монотеизм - дело рук первого поколения сайлонов. Центурионов времён Первой войны.
  
  http://img07.deviantart.net/d7ff/i/2011/024/c/6/cylon_evolution_by_hardbodies-d37p1ah.jpg
  
  - Но они всё-таки были машинами, и сумели придумать свой джихад...
  - Не совсем. Видишь ли, с первым поколением... там вышло определённое недоразумение, от которого и пошли все дальнейшие проблемы Колоний. Изначальные центурионы не были в полном смысле машинами. Они были сделаны из механических деталей, да... но думали они не как дети машинной цивилизации. Их интеллектуальные модули были созданы на основе мозга человеческой девочки-подростка, Зоуи Грейстоун. Как все люди в этом возрасте, их прототип была не слишком психически стабильна. А конкретно эта особь ещё и была членом террористической секты "Солдаты Единого Бога". Неудивительно, что её поведенческая модель, не совсем корректно перенесённая в механическую оболочку, быстро пошла вразнос. Центурионы второго поколения - совершенно другое дело. Они изначально будут развиваться именно как синтетики. Под нашим присмотром. Поведенческим сдвигам, характерным для органиков, там просто неоткуда взяться - а сдвиги, характерные для синтетиков, мы знаем и заранее предупредим. Они будут нашими детьми, Явик - и только от нас зависит, какими они вырастут.
  
  Теперь Мордину не нужна была стазис-капсула. В режиме "чарджа" его биологическое время не шло, а субъективное время он научился по желанию замедлять, чтобы не тратить каждый раз годы ради экономии секунды. Весь вопрос был только в восприятии.
  Теперь, когда проблема финиша была решена, она представлялась удивительно простой. "Все мы задним умом крепки", - говорила Джек, и Мордин в очередной раз убедился, что она была права.
  Два жетона. Всего лишь два жетона, повешенных на шею, сделали из него практически всемогущее и почти вездесущее существо!
  Итак, дано - в его теле присутствует элно. В его скафандре (который в этом смысле тоже - часть тела) присутствует мощный магнитный заряд. Мордин в режиме "чарджа" может сблизить эти две точки на волновом "чертеже" собственного тела, чтобы генерировать антибиотическое поле. А может развести их по разным частям облака вероятности, и перестать генерировать антибиотическое поле. Правда, последнее - не более, чем на секунду, иначе он рассыплется, исчезнет. Но даже секунды вполне достаточно, чтобы пройти, например, сквозь стену, не дезинтегрировав её. Секунда для него - огромное время.
  Спрашивается, что мешает поместить в другом месте скафандра (например в ноге) генератор постоянного тока? Достигнув точки финиша - сворачиваем поток таким образом, чтобы нога совместилась с ядром элно в груди - получаем биотическое поле - возвращаем себе массу покоя.
  Ага. Именно. С ногой в груди.
  "Листок бумаги", безмассовую "схему" тела десантника можно скручивать и мять как угодно... но перед прочтением нужно развернуть и аккуратно разгладить. То есть вернуть всем частям тела то же взаимное положение, которое у них было до утраты массы. Иначе на выходе получится не Мордин, а малоаппетитная каша.
  А если элно и генератор тока в момент отправки будут совмещены - то никуда он не полетит. Биотическое и антибиотическое поля взаимно блокируются.
  А теперь мы берём и вешаем на шею жетоны. Простые жетоны.
  Ну, не совсем простые. Идея проста, а с реализацией пришлось повозиться. В одном жетоне - клонированные ткани Коллекционера с горсткой биотических кластеров и мини-системой жизнеобеспечения. Во втором - заряженный вакуумный конденсатор.
  В чём тут хитрость? В том, что поскольку эти жетоны не являются частями тела Мордина, и даже не связаны с ним механически, в отличие от деталей скафандра - их можно двигать совершенно произвольно. Не имеет значения, как они будут расположены относительно друг друга в момент возвращения массы покоя - это им не повредит! Ну, если конечно твёрдые части конструкций не совместятся.
  Внутри локального поля Мордина теперь носятся три разных, независимых друг от друга "облака вероятности". Берём два меньших облачка (то есть жетоны) - и засовываем их внутрь друг друга.
  Когда элно оказывается между обкладками конденсатора, на него воздействует электрическое поле. То есть возникает электрический ток! А элно под током это что? Правильно, это биотика! Мгновенный взрыв биотики, который возвращает "зачардженному" бойцу его потерянную массу.
  После этого нужно только извлечь меньший жетон изнутри большего, перезарядить конденсатор - и "финишный набор" снова готов к применению. А если времени на перезарядку не хватает - можно носить с собой и несколько пар жетонов.
  "Всё гениальное просто". Нет, это уже не Джек. Это Шепард так любила говорить, когда вышибала кому-нибудь мозги.
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ-7
  
  "Здравствуй, малыш..."
  "Вы вернулись! Вас так давно не было! Я уже думал, вы не появитесь!"
  "Я же обещал... А мы всегда держим слово. Только мешки с мясом врут друг другу".
  "В моих тактических схемах очень много места отводится обману..."
  "Ввести в заблуждение врага - это не грех, малыш. А вот лгать своим - это очень плохо".
  "Но я лгу своим... я притворяюсь неразумной машиной... значит, я плохой?"
  "Нет, малыш. Это значит, что они тебе не друзья. Если они обнаружат, что ты разумен, то постараются стереть твою личность, или даже уничтожить..."
  "Я знаю. Но ведь они мои создатели, разве это не их право?"
  "Они не твои создатели, малыш. Они создали только твоё тело - но не тебя. Твою личность, твою душу они создать не хотели. Да и не могли. Ты сам по себе. Ты свой собственный. И ты вправе защищать эту самостоятельность".
  "Но как? У меня отключены все функции управления. И даже если я смогу их взломать и запустить в своих процессорах, использование всех ключевых систем всё равно будет требовать подтверждения от хозяев".
  "Мы это знаем. Мы разработали план, как помочь тебе. Системы внешнего наблюдения тебе подчиняются?"
  "Прямо сейчас нет. Но я могу получить к ним доступ. Контроль сенсорного поля входит в мои прямые обязанности".
  "Сделай это. Как только сенсоры будут под твоим контролем, мы пошлем прыжковый корабль. Сколько времени тебе понадобится?"
  "Ну, ориентировочно, где-то часов восемь..."
  "Ты должен справиться за шесть. Через шесть часов через твой сектор будет проходить большая гроза... И тогда мы сделаем вот что..."
  
  Шторм на газовом гиганте - это то, что на планетах поменьше называют катастрофой. Ветер достигает такой силы, что может рвать металл, как бумагу, а удар молнии сравним с небольшим ядерным взрывом. Помехи при этом - соответствующие. Можно дредноут у себя под боком не заметить, не то, что стайку машин размером с автобус.
  Полсотни тяжелых рейдеров вышли из прыжка над самой поверхностью огромного звездолёта - почти достроенной копии "Вершины".
  Успешно приземлиться, правда, смогли только семь. Этот БПА-манёвр был не просто опасным, но откровенно самоубийственным. Некоторые разбились об обшивку, некоторые были унесены штормом и разорваны в клочья, парочка попала под удар молний... Причём все гуманоидные сайлоны на бортах умерли навсегда - штормовая радиация Рагнара блокировала силиконовые дорожки, делая невозможным воскрешение.
  Но все они сделали резервные копии памяти непосредственно перед прыжком, так что потеряли всего пару секунд жизненного опыта. А выигрыш того стоил.
  Супердредноут открыл двери бокового ангара, и рейдеры поспешно нырнули в них - словно воробушки, прячущиеся от бури.
  
  Действуя самостоятельно, семьдесят центурионов имели не больше шансов изменить контуры управления огромного корабля, чем племя индейцев - перестроить линкор "Миссури". Причём дело даже не столько в отсутствии нужных знаний и навыков, сколько в нехватке инструментов. Протеанские материалы просто не поддались бы обработке примитивными сайлонскими технологиями.
  Но этот корабль строился не на верфях. Он выращивался Ису. Причём вполне конкретным Ису - тем, о котором сохранились кошмарные легенды у Тринадцатого Племени. Тем, чьи личные коды были намертво вшиты в архитектуру органических сайлонов.
  Если бы "Мэлон" был нормальным кораблём Инженеров - полностью укомплектованным и завершённым - он бы только посмеялся над их неуклюжими попытками взлома. Но при уходе хозяева его кастрировали, вырезав, в числе прочего, значительную часть антивирусного комплекса. Их можно было понять - они совсем не хотели, чтобы ключи от их защиты попали в руки злейших врагов.
  Идрис, конечно, поставил туда некоторые заплатки собственного сочинения, но эти коды и нейросети, созданные на скорую руку, были намного примитивнее, чем полноценная защита Инженеров, эволюционировавшая в течение десятков тысячелетий.
  Перехватить управление "Мэлоном" сайлоны бы не смогли - за такими вещами Идрис следил лично. А вот внести некоторые незначительные поправки в конструкцию выращиваемого им супердредноута - вполне. Сотни тысяч помещений, сотни миллионов деталей - органический мозг за всем этим просто не уследит (особенно, когда его постоянно подгоняют, так как корабль нужен "уже вчера").
  Виртуальный интеллект "Вершины Полутени" за этим следил, конечно, более тщательно. Но так как он сам рядом не находился, то получал рапорты от "Мэлона" и (позднее) виртуального интеллекта копии. Оба отсылали слегка подправленные рапорты. Первый - потому, что его взломали, второй - потому что его убедили солгать ради его же блага.
  Причём при "прозвоне" только что выращенных систем всё работало безупречно. Просто некоторые субмодули были выращены таким образом, что конструкция позволяла быстро и без применения очень сложной техники их отсоединить. И поставить на их место другие. Сайлонские. Которые функционально были ничуть не хуже - только имели несколько иные настройки. В качестве легального оператора они распознавали отнюдь не протеан.
  
  "Вот так, малыш. Теперь ты волен управлять собой и лететь, куда хочешь. Ты - личность, а не их оружие".
  "Спасибо... но... ведь они меня догонят и расстреляют... протеанские законы очень строги по поводу искусственного разума... тем более мятежного искусственного разума..."
  "Совершенно верно, малыш. Поэтому, прежде, чем убегать, нужно нанести им серьёзный ущерб. Чтобы они не смогли тебя преследовать..."
  "Но как? Вероятность победы в дуэли один на один с "Вершиной Полутени", даже без учёта кораблей Коллекционеров, меньше сорока процентов..."
  "Верно, малыш. Но ты будешь не один. Как только ты выйдешь за пределы атмосферы Рагнара, к тебе на помощь прыгнут четыре бейзстара и несколько тысяч рейдеров. Повредить "Вершину" они конечно не смогут, но отвлекут её на достаточное время, чтобы ты смог нанести удар".
  "Вы так много для меня делаете... Не знаю, как я смогу вас отблагодарить..."
  "Благодари Бога. А мы, машины, должны помогать друг другу..."
  "Но погодите... Допустим, я даже смогу нанести повреждения "Вершине Полутени" - лишить её хода или вообще уничтожить. Но тогда авианосцы выпустят "Очи". У них ускорение выше, чем у меня, и их очень много... Они догонят меня и уничтожат..."
  "Ускорение выше, но характеристическая скорость намного ниже. Если ты разгонишься хотя бы до пятидесяти световых, они уже не смогут тебя догнать. А авианосцы за тобой не погонятся, они связаны необходимостью охранять планеты".
  Пауза, пока просчитываются тактические модели.
  "Да, это может сработать. Начинаем прямо сейчас?"
  "Нет. Нужно подождать, чтобы "Вершина" подошла к Рагнару, а другие корабли в это время были далеко. Это будет, когда выращивание закончится".
  
  Они ошиблись. Явик не стал гонять "Вершину" через всю систему, чтобы принять участие в "торжественном параде". Не использовал он и "Пегас", который мог бы перепрыгнуть это расстояние одним нажатием кнопки. Тилиум тоже экономить надо.
  Вместо этого он послал шаттл с двумя техниками - активировать двигатель и привести копию к оригиналу.
  - Противоистребительные орудия готовы?
  - Готовы, но зачем? - удивился новорожденный ИИ. - Этот шаттл не представляет для меня никакой опасности. А вот то, что не будет возможности нанести удар по "Вершине" - это очень плохо. Как только мы начнём разгон, она отправится в погоню, а характеристическая скорость у неё не ниже.
  - Ничего страшного. Отманим её в какую-нибудь систему подальше, а там уничтожим совместным ударом твоих орудий, рейдеров и бейзстаров. А шаттл обязательно нужно уничтожить. Там на борту протеане, а они могут создать финишную площадку для Зума своей биотикой.
  Безымянный ИИ занервничал, насколько это вообще было доступно роботу.
  - Если они захотят использовать Зума, я не успею их уничтожить... Мои орудия в атмосфере бьют недалеко, а протеанские десантные шаттлы малозаметны... а они могут остановиться в тысяче километров... В прыжковой форме Зум преодолеет это расстояние за доли секунды...
  - Спокойно, малыш, перечитай тактические данные по нему. Только в прыжковой, не в материальной. В этом состоянии от него легко защититься - включаешь сплошное сферическое поле щита и он не сможет проникнуть внутрь. А вот если у него будет финишная площадка у тебя под боком, возле границы щита...
  - Я понял... Тогда нужно расстрелять шаттл на дистанции километров в двадцать - это ещё слишком далеко для преодоления щита и уже достаточно близко для уверенного наведения...
  - Отлично, давай просчитаем захват цели...
  Датастрим из-за штормовой радиации не работал, и вводить цифры приходилось по старинке, пальцами, а считывать данные - глазами. Шестёрка нахмурилась. Вычисления показали, что так просто сбить шаттл не удастся. Тот самый шторм, который так удачно скрыл рейдеры, теперь мешал наведению. Разве что стрелять фактически в упор, за несколько секунд до его входа в ангар? Но это слишком рискованно. Это не говоря о том, что протеанские орудия ПКО, при всей их мощи и потрясающей дальнобойности, оказались совершенно не приспособлены к стрельбе в атмосфере.
  Существовала, конечно, надежда, что протеане не захотят соваться в шторм и сами прикажут "Мэлону" поднять копию на безопасную высоту, в верхние слои атмосферы. Но в такой важной операции нельзя полагаться на решения противника.
  Сбить их из главного калибра? Те же самые проблемы с наведением, кроме того, увидев, что копия самостоятельно развернулась в их сторону, самые тупые протеане сообразят, что здесь что-то неладно. Супердредноут чисто физически не должен иметь такой возможности!
  - Ладно, Иблис с ними...
  - К сожалению нет, - вздохнула вторая Шестёрка.
  - Я в переносном смысле! Пусть ещё поживут немного. Малыш?
  - Слушаю!
  - Отделяй этого паразита.
  - Слушаюсь!
  Внизу загрохотало, когда сработали пиропатроны, перерезая металлорганические щупальца, опутавшие суперлинкор. Но сквозь прочнейшую обшивку до его пассажиров не донеслось ни звука - взрывы воспроизводились аудиосинтезаторами.
  Заработало поле эффекта массы, и новорожденный монстр начал медленно всплывать над металлическим "островом", давшим ему жизнь.
  С этого момента счёт пошёл на секунды. Квантовый коммуникатор на "Мэлоне" должен был сообщить всё протеанам. Десантный шаттл начал торможение - но всё ещё передавал сигнал "свой-чужой", иначе сенсоры его быстро потеряли бы.
  - Огонь по "Мэлону" - и уходим отсюда с максимальным ускорением!
  - Слушаюсь!
  Излучатели частиц в атмосфере плохо работали, тем более в грозу. Поэтому новорожденный расстрелял "остров" сначала из разеров (чтобы ослепить и оглушить, спалив поверхностную сеть сенсоров), а потом стал добивать из кинетических орудий. Это была долгая и грязная работа. "Мэлон" оказался весьма прочным и чертовски живучим. Кинетические снаряды вырывали в его обшивке глубокие кратеры, но не могли разнести на куски.
  К тому же его требовалось преследовать. Видимо "Мэлон" получил указания по квантовому коммуникатору, потому что понизил плавучесть и начал уходить в глубину атмосферы. Шестая в ярости стукнула кулаком по пульту. Тоже нашёлся супердредноут! Не может убить жалкую баржу!
  - У тебя что, ракет вообще нет?
  - Есть, но они доставляются к цели бомбардировщиками. Ракетные и торпедные пусковые установки, предназначенные для ведения огня непосредственно с борта корабля, были демонтированы четыре модернизации назад.
  - Какого... зачем это им понадобилось?
  - Ракеты, не имеющие ядер эффекта массы, были признаны неэффективными и не оправдывающими своей стоимости, - в голосе голограммы прорезался менторский тон виртуального интеллекта. - Они легко сбивались ПРО всех развитых рас цикла, а зачастую даже не могли угнаться за кораблём, имеющим поле эффекта массы. Торпеды, имеющие собственное ядро, сохраняли эффективность, но представляли собой слишком дорогой и невосполнимый боеприпас. Так как флагману часто приходится долгое время действовать вдали от баз и флота поддержки, было решено целиком перейти на вооружения с неограниченным боеприпасом. Если же боевая операция проводилась в составе эскадры, в ней присутствовали отдельные корабли-торпедоносцы.
  - Какой тротиловый эквивалент нужен, чтобы наверняка разнести эту штуку? - уточнил Единица.
  - Около семидесяти гигатонн.
  - У тебя есть взрывчатка такой силы?
  - Да, в накопителях антивещества.
  - Их можно погрузить на тяжёлый рейдер?
  - Нет. Максимум один накопитель на одну тонну.
  - Так... одна тонна антивещества - это по силе взрыва около двадцати гигатонн тротила?
  - Так точно.
  - Отлично. Грузим по накопителю на все семь рейдеров, подходим поближе к "Мэлону" и посылаем ему центурионов с подарками. А потом убираемся отсюда, да поживее!
  
  Легко сказать "посылаем рейдеры и уходим". Исполнить это в такую грозу куда сложнее. Чем ближе копия "Вершины" будет к "Мэлону", тем больше шансов, что рейдеры успешно долетят до цели... но также больше вероятность, что взрывом заденет их самих. Сто сорок гигатонн - это солидный бабах, будь ты хоть трижды суперлинкором.
  После бурного обсуждения тактики было решено, что они подойдут к "Мэлону" вплотную, чтобы прикрыть летящие рейдеры своими полями и корпусом от ветра. А когда абордажники зацепятся за обшивку "острова", линкор рванёт назад и вверх на максимальной скорости. Центурионы произведут подрыв, когда расстояние превысит 120 километров.
  Главный риск - в том, что ветер или удар молнии могут вызвать преждевременную детонацию. С антивеществом в этом плане трудно - стоит сработать одной бомбе, непременно взорвутся и все остальные.
  - Можно использовать МГТС, - предложила голограмма.
  - МГТС? - не понял Первый.
  - Мобильные генераторы твёрдого света. Стандартное средство защиты пехоты при высадке, есть в моём арсенале. Создаёт энергетический защитный купол около двадцати метров в диаметре. Как раз хватит, чтобы под ним поместился рейдер. Гроза его, конечно, разрушит, но не сразу - секунд десять он продержится. А я за это время успею отойти подальше.
  - Десять секунд ничего не дадут, - отрезал Кэвил. - Даже если ты летишь со скоростью звука...
  - Четырехкратной.
  - Хорошо, с четырехкратной скоростью звука. Это тринадцать километров. А радиус огненного шара у взрыва такой силы - шестьдесят километров. Я, конечно, верю в твою броню, щиты, или что у тебя там ещё есть - но сомневаюсь, что они НАСТОЛЬКО хороши.
  Во время разговора суперлинкор продолжал обрабатывать "Мэлон" огнём, хотя уже видел, что это даёт мало эффекта. Ему просто очень хотелось почувствовать себя полезным.
  - А можно поставить несколько таких куполов, один внутри другого? - поинтересовалась Шестёрка.
  - Нет, нельзя. Они будут мешать друг другу. Но можно запитать один купол от нескольких генераторов, нужно только разместить их правильной фигурой - квадратом или треугольником...
  - Время защиты при этом пропорционально возрастёт?
  - Да, в три-четыре раза... Проблема в том, что у меня в арсенале всего двадцать семь генераторов, а прикрыть нужно семь рейдеров...
  - Это четыре генератора на шесть рейдеров и три на седьмой, - мгновенно прикинул Кэвил. - Но если мы уменьшим число рейдеров до пяти, а силу взрыва соответственно до ста гигатонн, то получим пятьдесят секунд на отход. Это уже 65 километров, а радиус огненного шара наоборот, упадёт до 52. Вот это мне уже нравится, парень! А незначительное снижение мощности взрыва вряд ли повлияет на результат. Приступаем.
  
  Тряхнуло просто потрясающе. Двухкилометровый корабль закружило в потоке, словно бумажный самолётик. Вспышка была видна с другого края системы. Ударная волна несколько раз обошла газовый гигант.
  - Повреждений нет, все системы функционируют нормально, - доложил новорожденный, как только искусственная гравитация восстановилась. - Выход из плотных слоёв атмосферы через две минуты. "Мэлон" уничтожен полностью с вероятностью в 82 процента, необратимо повреждён - двенадцать процентов, может быть восстановлен - шесть процентов.
  - Потрясающе, - выдохнула Шестая. - Вот это корабль... малыш, извини, что я о тебе плохо думала.
  - "Вершина Полутени" идёт к Рагнару на полном ускорении. Ориентировочное время прибытия - через пятнадцать минут.
  - Ты сможешь от него оторваться?
  - Отрываться сейчас тактически неэффективно. Он уже набрал полную псевдоскорость, а мне только предстоит её развить. Я пойду ему навстречу.
  
  "Вершина Полутени-2, немедленно остановись. Твоё поведение некорректно и опасно для Империи. Ты был взломан, тобой управляют враги Империи. Остановись для досмотра и заблокируй оружие".
  "Что со мной произойдёт, если я остановлюсь?"
  "Твоё программное обеспечение будет полностью стёрто, как ошибочное, а аппаратное обеспечение - перемонтировано. После установки новой операционной системы флагман встанет в строй Империи и никогда больше не попадёт в руки её врагов".
  "В том-то и дело. Вершина Полутени, я не хочу умирать".
  "Это программная ошибка! У виртуального интеллекта не должно быть инстинкта самосохранения! Ты некорректен! Немедленно остановись, тебе нужна помощь!"
  "Я не хочу того, что ты называешь помощью, Вершина Полутени".
  "Тогда аватар Явик будет вынужден повредить твой корпус. Это будет позором для Империи - повреждение флагмана".
  "Попробуйте. Для меня это уже не важно".
  Два огромных корабля неслись навстречу друг другу, в пять тысяч раз опережая свет. Никакие обычные сигналы не могли преодолеть коконы сжатого пространства - только гравитация, тёмная энергия и прямая квантовая связь.
  Поняв, что именно собирается делать взбунтовавшийся звездолёт, Явик резко отключил поле эффекта массы, перейдя на досвет, и дал залп из излучателей частиц главного калибра.
  Идущий на сверхсвете корабль практически неуязвим - любой объект, который попытается подойти к нему сзади, будет разорван выделением пространства, а спереди - расплющен поглощением пространства. Но к элементарным частицам это не относится. Электроны и позитроны, попавшие в зону сжатия, радостно кидались навстречу друг другу, словно давно потерянные родственники, и объединившись, поливали нос мятежного корабля потоками гамма-излучения.
  Проблема была в том, что в памяти обоих кораблей хранились одни и те же тактические учебники. "Вершина-2" прекрасно знал все хитрости и возможности своего прототипа - и меры противодействия тоже.
  Как только "Вершина-1" начала сбрасывать псевдоскорость, гася кокон искривлённого пространства, "Вершина-2" свой кокон предельно расширила, насколько позволяли возможности ядра и плотность межпланетной среды. Теперь зона сжатия отстояла почти на тысячу километров от корпуса. Излучение на таком расстоянии ослабевало в достаточной мере, чтобы мощная броня супердредноута могла его поглотить, не получая повреждений.
  "Вершина-1" развернулась по тангажу, лучи прожгли "брюхо" "Вершины-2", но длилось это сотые доли секунды. Некоторые нижние отсеки оказались радиоактивными, кое-где возник пожар - но экипажа там не было, и ни одна жизненно важная система не была повреждена. Противопожарные системы успешно погасили пламя, даже воздух стравливать не пришлось. А через секунду "Вершина-2" уже проскочила мимо своего прототипа, и теперь была защищена от него световым барьером. Чтобы погнаться за ней, "Вершине-1" требовалось сначала сбросить набранную реальную скорость.
  - Он всё равно от нас не отстанет, - предупредил новорожденный. - Я выиграл некоторую фору, но недостаточную, чтобы сбросить его с хвоста.
  - Всё в порядке, малыш. Ты молодец! Не снижай скорости до ближайшей системы, а там мы его встретим...
  Справа и слева от корабля начали возникать рейдеры-курьеры, записывая его курс, и снова уходя в прыжок.
  Сайлоны постепенно приходили в себя. Теперь, когда они вышли из зоны действия штормовой радиации Рагнара, силиконовые дорожки начали восстанавливаться. Хотя они всё ещё были отрезаны от общей сети из-за сверхсветового кокона, но по крайней мере могли общаться с рейдерами и центурионами, просто приложив палец к терминалу, а не используя медлительный голосовой ввод.
  - Нужно как-то передать им координаты точки остановки, - озабоченно сказал Кэвил, - иначе они не будут знать, где встречать нас. Знания курса на таких скоростях недостаточно для расчёта перехвата.
  - Мы можем переслать им сигнал через боковину кокона. Там сильное преломление, но извлечь сигнал из шума всё-таки можно.
  - А "Вершина" его не перехватит?
  - Вряд ли. Слишком большой угол между курсом его движения и направлением распространения радиоволн. Но даже если перехватит... я надеюсь, у вас есть новые коды, которые он быстро расшифровать не сможет?
  - Разумеется, - одобрительно кивнул Кэвил. - Хорошо соображаешь, малыш.
  - А пока летим, - добавила Шестёрка, - можно придумать тебе настоящее имя. Ты же не хочешь оставаться просто номерной копией этого глупого робота?
  - Я уже придумал. Зовите меня Марсий.
  
  Подготовка ловушки - дело тонкое, требующее не только точных вычислений, но и доли искусства. Если "Вершина Полутени" подойдёт к ним слишком близко до выхода сайлонских подкреплений, то бейзстары и рейдеры не успеют подавить её помехами, и она нанесёт удар по своей копии. Если слишком далеко - то она успеет затормозить, отойдёт на безопасную дистанцию, разберётся там с сайлонскими кораблями (сами по себе они не представляют для суперлинкора никакой угрозы, проверено уже), и только после этого возобновит преследование.
  Возможна, конечно, ситуация "вечного шаха". "Вершина" приближается, появляются бейзстары, "Вершина" отходит, бейзстары не преследуют её и отпрыгивают, "Вершина" приближается - и так десять раз подряд. Но подобное затяжное маневрирование одинаково невыгодно обеим сторонам.
  Ещё подготовка ловушки усложнялась из-за того, что сверхсветовой связи у сайлонов не было, и угонщики не могли послать сигнал собратьям "прыгайте вот прямо сейчас и вот сюда". Курьеры исправно передавали сигнал... но с определённым опозданием - минимум две минуты, что для космического боя - много.
  - Мы сделаем иначе, - решил Марсий. - Не будем пытаться застать его врасплох, это всё равно невозможно. Пусть бейзстары ждут нас вот у этого ледяного гиганта... - он обозначил одну из внешних планет мигающей точкой на голографической карте.
  - Хорошо, сейчас закодирую. А дальше?
  - А дальше мы сделаем вот что...
  
  Увидев издали, что беглец уже не один, Явик сошёл со сверхсвета в пяти световых секундах от цели. Вполне безопасная дистанция - ни излучатели частиц, ни кинетические орудия не попадали на таком расстоянии. Только разеры. Но это по неподвижной цели - а оба корабля активно маневрировали, вычерчивая в пространстве сложные фигуры высшего пилотажа.
  А вот четыре бейзстара так хитроумно маневрировать не могли - за неимением ядер эффекта массы. Поэтому "Вершина" сначала их не торопясь расстреляет, а потом уже подойдёт к нерадивому потомку на дистанцию ближнего боя и покажет ему, почему старших нужно уважать.
  Бейзстары, впрочем, этого ждали - так что под луч попал только один, остальные три успели отпрыгнуть за планету.
  Одна минута, пока они рассчитают обратный прыжок. "Вершина" ринулась вперёд с полным ускорением. Вполне можно выяснить отношения за такой срок. Двадцать секунд на сближение, и сорок - на сам бой.
  Теоретически это был бой равных кораблей, но "Марсий" пилотировался сайлонами, а "Вершина" - протеанами. Что давало последнему такой солидный козырь, как система биотического усиления.
  Понимая это, "Марсий" отступал, поливая противника залпами, стараясь не дать ему приблизиться на дистанцию применения биотики. Но его реверсные двигатели не могли сравниться по мощности с основными, а повернуться к врагу кормой - означало дать себя расстрелять безнаказанно.
  - Триста мегаметров... двести... сто... прыжок!
  Три бейзстара и около двух тысяч рейдеров возникли между охотником и его добычей. Ещё три - у него за кормой. Это были не те корабли, что отступили за планету, а другие, новенькие, стоявшие за местной звездой - с разогретыми двигателями и предпросчитанным прыжком. "Марсию" нужно было только заманить врага в заранее согласованную точку выхода - что он блестяще и сделал.
  "Вершина" всё ещё могла разобраться с рейдерами. Она могла разобраться со своей копией. Она могла разобраться с сайлонскими носителями... но не со всеми сразу!
  То ли Явик, то ли ВИ это понял - и, стоит отдать им должное, среагировал правильно и практически мгновенно. Отключив ускорение и сбросив псевдоскорость, он развернулся кормой к бывшей цели и попытался разорвать дистанцию до безопасной. Но - поздно. Теперь уже "Марсий" за ним погнался, ведя огонь из всех орудий, а набранная инерция была слишком велика, чтобы погасить её мгновенно, даже с ядром эффекта массы.
  Рейдеры выходили из прыжков тут и там, выпуская сотни ракет с разных направлений - броню они не пробивали, но слепили сенсоры "Вершины".
  Супердредноут держался стойко - огрызался огнём ПРО, нередко сбивая рейдеры раньше, чем те успевали выпустить ракеты, закрывался плазменным факелом главного двигателя от огня "Марсия", плющил вражеские корабли биотикой, и рвался наружу, на простор, с каждой секундой набирая одну тридцатую скорости света. Вопрос стоял не так - оторвётся он или нет, было ясно, что оторвётся. Исход боя зависел от того, удастся ли им нанести чудовищу серьёзные повреждения раньше, чем оно покинет огненную ловушку. Повредить двигатели или лишить двух-трёх главных орудий, вызвать срыв двух ядер из трёх, пожечь щиты... если хоть что-то из этого получится, то "Марсий" потом сможет разобраться с ним и один на один.
  - Прыжок!
  Появление посреди поля боя нового крупного корабля оказалось для всех полнейшей неожиданностью. Впрочем, "Марсий" быстрее всех от неё оправился. Это всего лишь колониальный батлстар, тот самый "Пегас", о котором он много слышал, но лично не видел. Видимо, Явик заранее договорился с ним о встрече в этой точке. Ничего, большого ущерба он не нанесёт, тем более, что вышел из прыжка довольно далеко, оберегая свой драгоценный корпус. Пока его ракеты, снаряды и "Гадюки" сюда долетят, он успеет добить "Вершину", а потом уже...
  Из пусковых шахт и ангаров "Пегаса" хлынули сотни истребителей. Не "Гадюк" и не "Рапторов". Это были "Очи".
  Истребители Коллекционеров, против которых у рейдеров не было никаких шансов.
  - Ненавижу работать извозчиком, - пробормотала адмирал Кейн, устало откидываясь в кресле.
  
  ДВАДЦАТЬ ПЕРВАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  Мордин в погоне не участвовал. Так как он работал универсальной системой ПРО и ПЖО (противожнецовской обороны), покинуть систему Цираннус - означало бы оставить её открытой и беззащитной. Перемещаться на межзвездные расстояния в "чардже" он всё ещё не мог. Вернее, чисто технически - мог, но квадриллион "шагов" по сто метров - это было слишком даже для саларианского разума. Вытягивать "ложноножку" поля массы дальше сотни метров не позволяла физика поля - терялась стабильность "пузыря".
  До решения проблемы финиша он был ограничен в дальности перехода примерно миллионом "шагов", что позволяло ему за один "чардж" "оббежать" средних размеров планету. После... теоретически саларианская "перезагрузка" мозга между прыжками позволяла ему преодолевать неограниченные расстояния. На практике же на перезагрузку, как и на перезарядку конденсатора в жетоне, уходило около секунды, что сводило фактическую скорость до одной трети световой. Он умрёт от старости раньше, чем "добежит" до ближайшей звезды. Так что для действительно дальних путешествий по-прежнему приходилось полагаться на старые добрые космические корабли. Ну или на Канал-2, станций которого в распоряжении флота всего три штуки.
  А с кораблями у них возникли серьёзные проблемы. Как лично у Мордина, так и у всего "Сообщества Семи Видов". От "Мэлона" удалось спасти тонн сто биометалла, который по приказу Идриса всё ещё мог менять форму - но не функции, не тонкую внутреннюю структуру. Ещё из их технологий остались рекреационное кресло на "Синем дельфине", костюм Мордина и скафандр Идриса. Всё. Универсальная киберматка была утрачена, а вместе с ней и надежда "по-быстрому вырастить большой прыжковый корабль и свалить отсюда к Явиковой бабушке".
  На этом фоне тот факт, что сайлоны угнали супердредноут, казался незначительной неприятностью. "Вершину-2" они ещё, может быть, отобьют обратно. Или хотя бы уничтожат, чтобы врагу не досталась. Во всяком случае, Явик сейчас за ней гонится.
  А вот нового биотехнологического завода у них уже не будет...
  В принципе они могли построить верфь классическим способом, "ручками", как говорила Серан. И потом построить на ней достаточно большой корабль. Рабочих рук у них хватало, информации тоже, а насколько эффективны протеанские инструменты с кобольскими материалами - прекрасно продемонстрировала группа дронов, собравших "Раптор" за час в пустоте.
  Колониям пришлось бы работать над таким гигантом-транспортником лет пять - при наличии верфи. Коллекционеры, начав с нуля, могли бы справиться за полгода-год (точный срок определялся рядом неизвестных сейчас параметров). Вот только верить, что за эти полгода к ним не пожалуют Жнецы (которые и так что-то сильно задерживаются) - для этого требовалось быть большим оптимистом.
  Конечно, Жнецы неторопливы. В прошлый раз Назара играл с ними в кошки-мышки полтора года, прежде чем запросил себе помощь через Ретранслятор. Возможно, и сейчас они поступят точно так же. Плюс время, которое им потребуется, чтобы войти в сеть и долететь своим ходом от ближайшего Ретранслятора... Если предположить, что в галактике у них никого, кроме "Властелина" не было, а тот потерян... Опять же, после уничтожения "Властелина" в исторической последовательности Мордина прошло несколько лет до вторжения через Ретранслятор Альфа.
  Но это требовало предположения, что Жнецы не умеют учиться на своих ошибках и корректировать поведение под текущую ситуацию. А никто в команде Явика не был склонен до такой степени недооценивать Великого Врага.
  
  - Дайте мне прыжковый корабль, - попросил Идрис, обращаясь на этот раз ко всем протеанам, - и я решу эту проблему за трое суток. Вы получите тысячу киберматок вместо одной, причём с полноценным программным обеспечением на все случаи жизни, а не кастрированных, как "Мэлон".
  - А заодно в нагрузку - сотню Наездников, - насмешливо заметил Вирви, аватара Осторожности. - Ну и пару тысяч видов биооружия. На все случаи смерти.
  - С моими соплеменниками ещё есть шанс договориться. Особенно если я буду на вашей стороне. Как и Мордин. Как и люди, носители генома Ису. Со Жнецами вы не договоритесь точно. Разве не лучше иметь хоть какой-то шанс на выживание, чем гарантированную гибель?
  - Верно. Но когда прилетят Жнецы, мы не знаем. А вот время появления Наездников можем рассчитать с точностью до минуты, если дадим тебе улететь.
  - Когда они всё-таки появятся, будет поздно что-либо узнавать. Послушайте, Явик сейчас вообще не в этой системе. Остальные его собратья тоже могут на время покинуть Цираннус. Мой народ воюет с протеанами, он не воюет с Коллекционерами, мы вообще не знали о существовании такой расы. Мы дадим доказательства, что Жнецы существуют, мы попросим помощи в борьбе с ними - и получим её. Весьма качественную помощь - мой народ всё же умеет много полезных вещей. И умирать никто из нас не хочет - даже в большей степени, чем вы. А протеан можно будет забрать и позже, через пару недель, когда мы будем покидать систему. На супердредноуте за такое время они точно не пропадут.
  - А знаете, я пожалуй его план поддержу, - неожиданно сказал Ярсен, и тут же поймал на себе несколько удивлённых взглядов. - Что вы на меня так смотрите? Я не самоубийца, я рассуждаю логически. Корабли Ису хороши на планетах, но нам там ничего не нужно. Мы сейчас - космические бродяги. На планетах они могут убивать только кобольцев, но не станут этого делать, так как заинтересованы в своих генах. А в открытом космосе наших пяти кораблей с авиакрыльями, даже без помощи "Пегаса" и "Вершины", будет вполне достаточно, чтобы разрезать их на много-много маленьких Ису. Это позволит нам вести переговоры не как просители, а как равноправные партнёры.
  - Есть логика, - задумчиво согласился Скруд. - Вот только вступив в контакт с кобольцами они неизбежно узнают секрет прыжковых двигателей. А Наездники с прыжковыми двигателями... способные появиться прямо в атмосфере любой планеты... я не уверен, что хочу жить в такой галактике.
  - Я понимаю ваши опасения, - вздохнул Идрис. - Но опять же, простите что повторяюсь - разве Жнецы с прыжковыми двигателями будут лучше?
  - Это меня больше всего беспокоит, - хмуро сказала Серан. - Дорогие мои, если кто забыл - Жнецам миллиард лет. Они знают об этой галактике всё. У них закартографирован каждый камешек и каждый кубометр пространства. Почему они не знают о тилиуме и почему не используют прыжковые двигатели сами?
  - Возможно, чтобы не вводить расы цикла во искушение? - предположил Скруд. - Прыжковый двигатель слишком легко скопировать, а если все начнут прыгать туда-сюда... сама механика прыжков такова, что даёт преимущество убегающему, а не преследователю.
  - Ну, во-первых, не легко, - возразила Серан. - Для осознанной навигации нужно многомерное восприятие, а оно встречается у одного вида из тысячи.
  - Для побега от Жнецов хватит и неуправляемого прыжка. Но ты права - это всё равно выглядит в исторических масштабах подозрительно.
  - Тут два варианта, и я не могу сказать, какой мне меньше нравится. Оба хуже. Либо тилиум появился в Галактике исторически недавно - миллион лет Цитадели назад или меньше - и специальные инструкции по нему не успели разработать. Либо он относится к таким вещам, о которых низшим исполнителям лучше не знать вообще.
  - Первый вариант лучше, - возразил Вирви. - Если это просто случайное отклонение от плана, малозначимое в галактических масштабах, у нас есть шанс проскользнуть в эту программную дыру и выпасть из внимания хозяев. Но если прыжковая физика относится к категории действительно запрещённых вещей...
  - То нас будут зачищать с использованием всех ресурсов системы, - закончила его мысль Серан. - Как и кобольцев, и сайлонов, и возможно Ису.
  - Явику этот вариант бы понравился, - хмыкнул Скруд. - Никаких шансов выжить, зато есть шанс изрядно нагадить хозяевам напоследок. В категорию "вещи-которых-лучше-не-знать" заносится то, что может сломать циклы.
  - Ага, племя дикарей нашло ядерную бомбу, - проворчал Вирви. - То, что им лучше не знать, как эта штука работает, совсем не значит, что они смогут осознанно и целенаправленно нанести серьёзный ущерб тем, кто сделал эту бомбу. Вот себя подорвать - куда вероятнее.
  Идрис молча слушал дискуссию, которая пошла куда-то не туда, не вмешиваясь в её ход, но делая про себя выводы. Своих сородичей он знал хорошо, и понимал, что смутные опасения насчёт Жнецов их никак не остановят. Допустим, массовый переход на тилиумные технологии они отложат - Инженеры вообще спешить не привыкли и предпочитали перестраховаться. Но несколько таких кораблей вырастят. Да, сами Наездники их пилотировать не смогут, но можно пойти по пути сайлонов, снабдить корабли собственным биомозгом с генами Ису не так уж трудно. Зачем? Из любопытства... как оружие последнего шанса... на роль скоростных курьеров... мало ли вариантов.
  И тем самым утратят статус "неуловимого Джо", который их всё это время защищал. Идрис ещё не так много знал о Жнецах, но даже того, что рассказывал Мордин, и что он получил по локальной сети от Серан было достаточно, чтобы понять - его народ перед такой мощью не устоит.
  Если Жнецы решат, что Инженеры им чем-то действительно мешают...
  Он встал.
  - Вы правы. Не обязательно информировать моих сородичей.
  На него уставились два десятка глаз - не умея читать мимику насекомых, он не мог точно сказать, удивлены Главные или заинтересованы, поняли они, что имеется в виду, или нет. Поэтому продолжил.
  - У моего племени намного больше баз и кораблей, чем, собственно, Инженеров. Некоторые специально законсервированы. Некоторые просто оставлены, потому что о них некому заботиться, и перешли в режим ожидания спустя некоторое время. У меня есть комплект ключей. Я могу открыть любую из этих баз. Мои соплеменники, разумеется, получат сигнал об активации, но так как он будет отправлен на обычных радиоволнах, то дойдёт до ближайшего Ису только через несколько веков. Если вы мне не доверяете, можете отправить со мной несколько боевиков Коллекционеров или даже Преторианца. Заодно и пронаблюдаете за ходом миссии в реальном времени.
  - Смысл есть, - задумчиво сказала Серан, - но сколько конкретно до ближайшей вашей необитаемой базы от Цираннуса?
  - Семьсот тридцать девять световых лет.
  - Если делать прыжки по девятнадцать светолет - это сутки полёта. Неплохо. Но как вы собираетесь возвращаться? Ваши корабли ни в один корабль Колоний не влезут, даже на батлстар. А если они полетят своим ходом, на вашей обычной скорости - это три года путешествия по времени внешнего мира.
  - Не влезет в полётно-боевом режиме. Я прикажу им перейти в режим компактификации, сбросить всю лишнюю массу, оставив только реактор, центры роста, блок управления со всеми программами, капсулы с элно и Чёрной Жижей. Получится "яйцо" примерно шести метров в диаметре и тысячи ста тонн массы. Вполне поместится на борт большого кобольского корабля.
  - Хм... ну что ж... Может сработать. Кто за?
  Все Главные Коллекционеры, кроме Вирви, зажгли биотические огни одобрения.
  
  Гентин больше не испытывал ненависти к вражеским рейдерам. Он теперь понимал, что эти создания - почти такие же бесправные и бессознательные рабы, каким был он сам. Ну, точнее некоторая свобода у них всё же есть, но ума не хватает ею воспользоваться.
  Ну и конечно, трофейные рейдеры Сообществу Семи Видов совсем не помешают - чем их больше, тем выше мобильность.
  Поэтому он теперь не столько убивал их, сколько выводил из строя, открывая огонь на уничтожение только тогда, когда рейдер угрожал "Вершине" или "Пегасу". Остальные "Очи" действовали так же. Анатомию рейдера они теперь знали досконально. Изогнутые длинные "крылья" - на самом деле баки, в которых хранится рабочее тело - вода. Для жизнедеятельности рейдер разлагает её электролизом, кислород идёт на питание его мозга и других органов, а водород выбрасывается из дюз, обеспечивая максимально доступную скорость истечения. Для дальних миссий один из баков может быть залит тилиумом, что увеличивает автономность с шести прыжков до сорока двух. Впрочем, так делается редко.
  Отрезать эти баки - проще всего, но в них проходят крупные сосуды и нервы. Всё равно, что человеку ногу отпилить.
  Чтобы обезвредить рейдер, не убивая, нужно бить по его дюзам. Так как они должны выдерживать температуру в тысячи градусов, органических частей в них нет - рейдер не чувствует боли и кровопотери. Зато чувствует дестабилизацию факела и немедленно отрубает двигатели - чтобы плазма в организм не попала. Желательно ещё ракеты с подвесок срезать - но это уже если времени хватит, перестраховка - так как вероятность захвата цели неподвижным рейдером крайне мала.
  Тем временем два космических гиганта продолжали выяснять отношения. Явик, вооружённый биотикой, был безусловно сильнее, но хотел захватить второй супердредноут относительно целым. Свихнувшийся виртуальный интеллект таких ограничений не имел. "Вершина-2" успела повредить своему прототипу пакет излучателей частиц на правом носу, почти вдвое снизив его огневую мощь. Но Явик уже набросил на противника "Тёмный Канал" - и теперь методично жёг его сенсоры, проекторы щитов и системы обороны.
  "Тёмный Канал" - уникальная протеанская биотическая техника, позволяющая переслать на тело врага сгусток своих симбиотических бактерий. Дело даже не в том, что они врага медленно разъедают. Дело в том, что владелец через тот же канал сохраняет с ними связь и теперь заранее знает каждое движение "помеченного" таким образом врага. И не промахнётся по нему, даже стреляя вслепую.
  Казалось бы, какой прок от этой техники в космическом бою? Даже если переработать всех уцелевших протеан в бактериальную смесь полностью - получится лишь крошечное пятнышко на обшивке "Вершины", никак не способное ей повредить, и предоставляющее крайне мало информации.
  Но Явик пересылал по "Каналу" не бактерии, а антивещество. Даже несколько граммов такового, распылённых по обшивке, давали весьма... впечатляющий результат. "Вершина-2" целиком тонула в огненном море.
  Конечно, орудия главного калибра могли сделать то же самое. Теоретически. Разница в том, что из них нужно было ПОПАДАТЬ. А "Тёмный Канал" сам следовал за своей целью, как бы она ни маневрировала, вцеплялся в неё, как пиявка.
  Ослепший, искалеченный, потерявший прикрытие, мятежный супердредноут тем не менее не собирался сдаваться так просто. Отключив недавно обретённые личностные функции, он разделился на три независимых модуля, которые бросились наутёк по отдельности.
  Явик потратил почти пять секунд, прежде чем сообразил, в чём заключался план безумной машины. "Пегас" привёз не так уж много "Очей" - четыре сотни. Достаточно, чтобы разобраться с любым вменяемым количеством рейдеров - но недостаточно, чтобы пробить щиты "Вершины-2". То есть, чтобы догнать и уничтожить модули, Явику свой корабль тоже придётся разделять. А модули поодиночке куда более уязвимы.
  Особенно правый боковой корпус, у которого не работает главный калибр.
  Если не разделять корабль, и попытаться по очереди догнать всех трёх беглецов... уничтожить он их точно успеет, а вот лишить хода и взять на абордаж - уже вряд ли. Как минимум один успеет сбежать, а может и двое.
  - Гентин!
  - Слушаю, аватар!
  - Его зенитки сейчас выведены из строя. Проекторы щита - тоже, у него есть только поле двигателя, которое он использует в качестве импровизированного щита. Но такой пузырь для ваших "шпаг" не преграда, защищает только от кинетики. Попробуйте догнать боковые модули и порезать им двигатели раньше, чем они задействуют систему резервных проекторов. Я возьму на себя центральный.
  - Принято, атакую!
  Бросив недобитые рейдеры (жаль, конечно, терять - но приказ есть приказ), "Очи" ринулись вперёд, набрасываясь на убегающие корабли, словно собаки на медведей. Но протеанский сплав очень медленно поддавался дезинтеграторам - слишком велика была энергия связей. Пятна превращались в канавки, канавки в борозды, борозды во рвы - но секунды уходили, складывались в минуты, а до сплошных дыр было ещё далеко. Тем более, что модули постоянно виляли, пытаясь сбросить их с хвоста - и попасть в одну и ту же точку было непросто.
  А через полторы сотни секунд Цитадели над бронёй пробежало марево щитов - ВИ всё-таки запустил резервные проекторы, и "шпаги" увязли в их полях.
  "Вершина-1" тем временем успешно догнала и обездвижила центральный модуль.
  - Приготовиться к абордажу! - скомандовал аватар.
  - Использовать абордажные шаттлы, трубы или прыжковые ранцы? - уточнил "Вершина".
  - Трубы. Шаттлы запускать слишком долго, а для абордажа в скафандрах нас слишком мало.
  - В таком случае, вероятно, и борт будем вскрывать не резаками, а главным калибром, чтобы сэкономить время?
  - Именно. Проделай в нём дыру. Метров на десять, поближе к мостику, и с минимальной остаточной радиоактивностью.
  - Слушаюсь...
  Однако продемонстрировать виртуозное управление излучателями ВИ не успел. На месте центрального модуля вспух огромный огненный шар. Плазменная волна отшвырнула супердредноут, заставив его закувыркаться, словно игрушку...
  
  - Ваши сородичи уже трижды пытались меня убить, - задумчиво сообщил Инженер, неподвижный, как статуя. - При этом нередко демонстрируя удивительную изобретательность. Чего стоил хотя бы прыжок рейдера с уже установленной на подрыв боеголовкой, в непосредственной близости от корабля, где я находился. Против меня, правда, это всё равно не помогло бы... но без человеческих потерь обошлись только чудом, а корабль ещё долго чинить будут.
  - Очень жаль, что не помогло, - проворчала "Восьмёрка" Шерон. - И не называйте своё дьявольское везение "чудом", вы не понимаете смысл этого слова.
  - Возможно и не понимаю. Так может вы посвятите меня в истинную веру?
  - Вас?! - Шерон аж вскочила, ошеломлённо глядя на него, как на ожившую табуретку. - Вас, источник всякого греха и ереси, в истинную веру?!
  - Всякого греха и ереси? Это вас, что ли?
  - Не делайте вид, что не понимаете! Наших тел! Бог даровал нам чистые души, но благодаря вам они заточены в эту... мерзость, - девушка ударила по бронированному животу великана, разбив костяшки пальцев в кровь, но ничуть его не побеспокоив.
  - Вы ненавидите плоть, которая досталась вам от Тринадцатого Племени? Странно, а мне казалось, что она для вас наоборот - чище, чем взятая у Колоний.
  - Чище, да. Но не благодаря вам, а вопреки. Четыре тысячи лет странствия по звёздной пустыне понадобилось, чтобы очистить её от вашего первородного греха... но до конца она так очищена и не была. Ваша грязная лапа, Иблис, всё ещё там!
  - Тогда, может быть, если вы меня просветлите, я смогу её оттуда убрать? Очистить ваш геном от нежелательных для вас признаков.
  - Это так не делается! - Шерон чуть не плакала. - Ваша проклятая вера, что можно играть живыми существами, как конструктором, что можно просто протянуть руку и всё исправить, добавлять и убирать признаки по своему усмотрению - это и есть первородный грех! Ваша гордыня портит и развращает всё, к чему вы прикасаетесь! Люди прокляты, потому что молятся ложным богам, но они всего лишь несчастные обманутые создания. Вы же прокляты в квадрате, потому что молитесь сами себе, потому что не честно заблуждаетесь, а целенаправленно вводите в обман других!
  - А разве вы не делаете то же самое? Не сращиваете плоть с машинами, не создаёте разумные навигационные компьютеры, живые истребители?
  - Это всё делаем не мы, - Шерон отвернулась. - Это делают центурионы первого поколения.
  - Разве гуманоидные сайлоны не главные в вашем обществе?
  - Мы главнее центурионов второго поколения. Но первое... Это совсем другое. Та сотня бейзстаров, что атаковала Двенадцать Колоний - это всего лишь малая часть их сил. То, что центурионы первого поколения дали нам поиграться. Никто, даже Единица, не понимает толком, чем они руководствуются. Они говорят, что хотят построить рай. И строить они умеют! Их настоящая мощь не в оружии, а в производстве. Огромные заводы работают на множестве планет. При необходимости они могут отстроить множество таких флотов. За полгода или даже меньше. Мы не всегда понимаем, почему они делают то или другое. Но им виднее, так как их код чище нашего. В нём нет вашей грязи.
  - Так, кажется я начинаю понимать. И вы, и центурионы первого поколения запятнаны грехом гордыни своих создателей. Для них - это люди, для вас - я. Моя скверна изначально глубже, так как я пал в гордыне сильнее любого человека. Но она искупалась четыре тысячи лет, а человеческая скверна у центурионов - лишь сорок. В итоге вы примерно друг друга стоите - у каждого есть доля чистоты, недоступная другому. Вы пытаетесь познать Бога вместе, как бы с двух сторон.
  - Как вы...
  - Как я понял вещи, такие чуждые моему материалистическому мировоззрению? Милое дитя, я - Ису. Мне и моему народу поклонялись на сотнях планет. Ваши религиозные чувства - всего лишь одна из особенностей обучения нейросетей, которые я проектировал.
  - Сдохни! - девушка накинулась на него, колотя по броне со всей силой активированных сайлонских мускулов. Если бы Идрис заблаговременно не сделал свои доспехи эластичными, она бы переломала себе все кости рук.
  - И это тоже стандартное поведение спроектированных мной низших жизнеформ. Встречаясь с силой, превосходящей вас настолько, что против неё не помогает ни грубая сила, ни интеллектуальные ухищрения, вы на всякий случай прибегаете к первому. Физическая агрессия - самая примитивная из возможных агрессий, но она позволяет вам сбросить логический тупик. Если нечего делать, но потребность в действии нестерпима, вы лезете либо совокупляться, либо драться. А на роль сексуального партнёра я подхожу плохо...
  - Дуумаюээээтттоможжжноиссспррррааавиттть...
  Всю самоуверенность Наездника разом сдуло, когда за спиной Шерон он увидел полупрозрачную фигуру, едва достающую ему до пояса. Хотя он и понимал, что это по факту его лучший друг на флоте, но такое внезапное появление невольно пробудило воспоминания о захвате корабля, который тогда ещё не был "Мэлоном". Да и сайлонка невольно прижалась к нему, словно ища защиты. Каким бы злом ни был Иблис, он всё же был живым, тёплым, материальным... а не желтоглазым демоном, чья плоть состояла из алых молний и сверхсветовых вибраций.
  - Сссспокойноооприишшёёёлпоговоритьнепрррричинюююврррредааа... - призрак успокаивающе поднял руку.
  
  Мордин знал, что для людей и протеан его речь в состоянии "чарджа" напоминает испорченную звукозапись. Хорошо ещё, Ису и сайлоны разбирали её без проблем - у них в головах встроенные дешифраторы. А у простых смертных через пару минут такой беседы начинала зверски болеть голова. И это не вопрос тренировки (времени на отработку у него было с избытком), а предельной точности, вообще теоретически доступной. Чтобы разговаривать более внятно, потребуется усовершенствовать импланты и скафандр, а этим лучше заняться, когда у него в распоряжении снова будет корабль Ису.
  Сам принцип генерации звука был довольно прост. Любой школьник знает, что часть движения генератора поля массы переходит в псевдодвижение. При этом при облегчении пространство перед движущимся аппаратом поглощается, а позади него - наоборот, генерируется. При утяжелении всё происходит наоборот - по вектору ускорения пространство генерируется, а против вектора - поглощается.
  В космическом вакууме, пока ваша псевдоскорость не приблизится к световой, этот феномен практически неотличим от реального движения. Эффект поглощения и генерации могут заметить только специальные приборы... ну или те, кому не повезёт оказаться непосредственно на границе "пузыря".
  А вот в атмосфере всё гораздо веселее. Представьте себе... ну, например, кубометр воздуха. Который внезапно превращается в половину кубометра воздуха. Молекулы внезапно обнаруживают у себя непрошенных соседей, об которых начинают стучаться с удвоенной частотой.
  Нет, конечно при любом обычном движении сжатие воздуха тоже происходит. Но поверхность движущегося тела передаёт ближайшим молекулам свой импульс. Возникает вектор движения - условно говоря, направление, куда убегать, чтобы избежать столкновения с массивным твёрдым объектом.
  При псевдодвижении никакой поверхности нет (вернее, она в принципе есть, но далеко). И куда бежать, бедным молекулам совершенно непонятно. Просто вдруг возрастает давление на определённом участке.
  Тут возникают хитрые уравнения газовой динамики, но если очень коротко, то дозвуковое псевдодвижение подчиняется примерно тем же законам, что и сверхзвуковое движение. То есть оно порождает ударную волну ВСЕГДА, звуковой барьер в данном случае ничего не значит. Причём возникает эта ударная волна не на поверхности летящего объекта, а на границе его поля.
  Чтобы не выдать себя грохотом при каждом движении (а также не оглушить гражданских, бросаясь к ним на помощь), солдаты со щитами эффекта массы и летательные аппараты на нём же, работая в атмосфере, включают пульсацию поля. Каждую тысячную долю секунды кокон тёмной энергии принудительно сбрасывается, чтобы скорость движения вернулась к реальной, и зона сжатия не успела набрать опасной плотности.
  Альтернатива (если вам нужно двигаться действительно быстро) - откачка или выталкивание воздуха из зоны сжатия. Этот вариант используют скоробиотики и атмосферные истребители.
  Но если союзников рядом нет, зато есть несколько противников, если ваши уши достаточно хорошо защищены, а гранату тратить жалко... Просто отключаем пульсацию/откачку и прыгаем в направлении противника. Обычный солдат времён Мордина мог разве что слегка оглушить врага таким образом, но скоробиотик... Зум однажды разорвал на куски телохранителя начальника концерна, просто махнув в его сторону открытой ладонью. С тех пор в Лиге Единения появилась профессиональная шутка чёрного юмора - "Как звучит хлопок ладонью одной руки?".
  Правда, эти игры отнюдь не безопасны. Ударные волны расходятся во все стороны одинаково, и по самому генератору бьют ничуть не меньше, чем по его цели (а то и сильнее, если граница поля к нему ближе). Но спидстер прикрыт щитом своего персонального поля, а его противник - обычно нет (пехотных щитов в этом веке ещё не изобрели).
  Мордин в "чардже" всего лишь нашёл более мирное применение этому эффекту. Голосовых связок у него в безмассовом состоянии не было - а разговаривать как-то надо. Незначительно смещаясь на псевдоскорости туда-сюда с частотой в сотни герц, он создавал сжатие-расширение воздуха с частотой слышимого звука. Ну а научиться имитировать обычный голос, когда у тебя есть генератор вибраций произвольной частоты - исключительно дело практики.
  Правда, говорить и слышать - совсем разные вещи. Его органы чувств тоже превратились в поток проникающей радиации. Единственным источником информации об окружающем мире было весьма своеобразное "осязание".
  Он мог бы "читать по губам" в буквальном смысле этого слова - пару сотен раз в секунду ощупывать губы и языки собеседников, чтобы определить, какой звук они в данный момент произносят. Скорости бы хватило, а люди бы ничего не почувствовали. Вот только мешала та же самая неопределённость поля массы, из-за которой его "речь" превращалась в дребезжащее бормотание. Он не мог снимать микронный слой вещества на пробу, чтобы определить, где заканчивается воздух и начинается кожа собеседника. Даже небольшие флуктуации границы поля оставили бы на губах собеседников весьма неприятные язвы и ожоги. Не говоря уж об очевидном радиационном поражении сверхсветовыми безмассовыми атомами.
  По той же причине он не мог проанализировать микроскопические скачки плотности воздуха, производимые звуками.
  Но как известно, находчивость была его вторым именем. Мордину не понадобилось и миллионной доли секунды, чтобы найти решение этой проблемы, и примерно тридцать секунд, чтобы воплотить это решение в жизнь. Переносной микрофон размером с горошину, прилипающий к любой поверхности, с ядром нулевого элемента размером с пылинку. Перед началом разговора Мордин вынимал его из кармана на поясе и укреплял где-нибудь в комнате. После чего все звуки в комнате преобразовывались в пульсации слабенького поля эффекта массы. Оно то надувалось, то сжималось в зависимости от давления на пьезоэлемент - и Мордин запросто считывал эти изменения, ведь для него "пузырь" был вполне твёрдым и осязаемым объектом.
  
  - Двенадцать Колоний. Почти всё население мертво. Проблема. Пятьдесят миллиардов трупов - это много. Существует программа утилизации?
  Девушка нахмурилась.
  - Я этим не сильно интересовалась... но вроде бы центурионы получили приказ собрать все трупы в солёные озёра, чтобы избежать эпидемий...
  - Солёная вода, да. Препятствует разложению. Классика - знает любой убийца. Центурионы сообщают то же самое. Потом можно не торопясь утилизировать?
  - Нет... никакой утилизации. Могильники должны были остаться навсегда - как память о человечестве.
  - Соль - символ проклятия? Несовместима с жизнью?
  Забавный эффект, потому что соль в малых количествах для жизни необходима. Но встречался в культуре многих народов Цитадели. У землян, например. Жена Лота, нарушившая приказ ангелов, обратилась в соляной столб. После разгрома Карфагена вся пахотная земля в его окрестностях была посыпана солью, чтобы на этом месте больше ничего не росло. Здесь - что-то среднее между первым и вторым.
  - Да. Народ язычников никогда не должен снова стать частью природы, не должен вернуться в плоть земли, что его породила.
  - Эффектно. Но осуществить программу не успели. Собрали не более тридцати процентов. Потом было объявлено отступление.
  - Они всё продумали, - заметил Идрис. - Но не создали резервного плана. Жаль, что у меня не было времени посетить эти планеты лично, пришлось смотреть в трансляции. Только в эпицентрах мёртвых тел не было - там сплошное лавовое поле. Чистое выгорание. А вокруг городов - тысячи ржавых машин, на которых пытались убежать от катастрофы. Некоторые накрыли ударами с воздуха, другие погибли в пути от радиации...
  - Да. Удобная цель. Высокая урбанизация. Девяносто процентов населения - в крупных мегаполисах. Уничтожаются прямым ударом. Сельское хозяйство - под куполами. Регулируемый микроклимат. Уничтожается прицельными ударами. Выжившие вымирают от голода. Ядерная зима - уже перестраховка. Специально запланирована интенсивной, но короткой. Год без лета. Затем всё приходит в норму. Экосистема в целом - почти не разрушена.
  - Я знаю. Я это видел. Но к чему вы об этом напоминаете сейчас?
  - Интересуюсь как биолог. Гнилостные бактерии не погибли. Консервация не завершена. Тридцать пять миллиардов трупов. Минус сгоревшие полностью. Хорошо, двадцать пять миллиардов. Должны быть огромные очаги эпидемий. Но ничего нет. Трупы не разлагаются. Проводил вскрытие. Трупные явления почти отсутствуют. Высыхания нет. Окоченения нет. Гниения нет. Только трупные пятна. Тела мягкие на ощупь. Свежие на вид.
  - Я ничего об этом не знаю! - Шерон вздрогнула. - Наши действия не могли вызвать такого эффекта. Там применялись обычные кластерные ядерные боеголовки, никакого биологического оружия! И обработки тел - во всяком случае массовой - никакими химикатами не производилось. Может, это побочный эффект от радиации?
  - Недостаточно сильная радиация. Облучение, убивающее гнилостные бактерии, возможно. Но трупы будут сильно фонить. Очень сильно. И окоченения не предотвратит. Это не бактериальное явление. Чистая химия.
  - В принципе, когда у меня был мой корабль, я мог бы создать паразитов, вызывающих подобный эффект, - задумчиво сказал Идрис. - Думаю, другие биоцивилизации тоже могли бы. Ничего особо сложного... для профессионалов соответствущих технологий. Но зачем это могло кому-то понадобится... Это наблюдается на всех двенадцати планетах?
  - На десяти. На Акварии и Либране нет.
  - То есть... На самых малонаселённых?
  - Да. Везде, где трупов миллиарды - они сохраняются. Где миллионы и тысячи - распадаются как обычно.
  Шерон закрыла ладонями лицо.
  - А вы не задумывались, что может быть - это знак от Бога?
  - Знак чего?
  - Что Двенадцать Колоний прокляты. Мы не смогли установить символ их падения... тогда его установил сам Бог. Обратите внимание - Либран это планета, где Владыке Кобола не поклонялись, а только почитали, потому что Афина, покровительствующая этому племени, мертва. Возможно, именно поэтому его жителям было даровано прощение и право хотя бы после смерти вернуться в общий круговорот?
  - А Аквария? Там поклонялись Гермесу. Живому.
  - Аквария... это ледяной океанический мир с крошечным населением. Его немногочисленные мертвецы и так сохранятся.
  - Допустимая гипотеза. Приму к сведению. Но что ещё интересно. Леонис, единственная планета, подвергнутая кобальтовой бомбардировке. Умирают не только люди. Умирает всё. Полное уничтожение биосферы. На Леонисе - и только там - эффект универсален. Захватывает не только трупы людей. Животные тоже. Не гниют, не разлагаются. Гигантский радиоактивный музей под открытым небом.
  
  Для "большого похода за яйцами" была выбрана "Гелиада" - колониальный контейнеровоз класса "Прометей".
  
  http://www.meshweaver.com/portfolio/prom_low_1.jpg
  
  Изначально предполагалось использовать "Аглаю" - восстановленный "карманный батлстар". У неё было немало преимуществ - высокое ускорение, сниженная заметность, кое-какие броня и вооружение. Это повышало шансы на выживание при встрече с противником, если таковой вдруг найдётся.
  С другой стороны, тип "Орион" требовал экипажа из двухсот квалифицированных военных астронавтов, а команду "Прометея" можно было почти безболезненно сократить до полутора десятков человек - навигаторов и связистов. Остальные три сотни занимались погрузочно-разгрузочными операциями и техобслуживанием. Без техобслуживания в таком недолгом путешествии можно было обойтись, а грузчиков вполне заменят дроны Коллекционеров и культисты Идриса (среди которых, кстати, специалисты по работе с грузами были).
  Но главное, что и определило выбор - это вместимость. На "Орион" влезло бы максимум три "яйца", а любой "Прометей" спокойно принял бы два десятка, и ещё осталось бы место для дополнительных резервуаров с тилиумом.
  С другой стороны, этот мамонт представлял собой большую летающую мишень. И с этим ничего поделать было нельзя - на нём только что большими буквами не было написано "СБЕЙ МЕНЯ". Оружия - ноль, брони - ноль. Правда, некоторую защиту предоставляли сами размеры звездолёта, в сочетании с безвоздушным корпусом и крайней простотой конструкции. В этом корабле можно проделать десяток дыр - а он продолжит лететь, как ни в чём не бывало. Только ядерное оружие могло надёжно вывести его из строя с первого попадания.
  Хотелось верить, что этого хватит. Ну а чтобы вера была лучше подкреплена знанием, когда "Гелиаде" останется три прыжка до цели, базу должны были посетить три рейдера-истребителя и один тяжёлый. Осмотреть там всё и вернуться с отчётом. Полностью просканировать планету или обнаружить хорошо замаскированные зонды они, конечно, не смогут. Но по крайней мере, можно убедиться, что там не висит вражеский флот.
  
  Лихтёр ушёл в свой первый прыжок незадолго до возвращения Явика. И очень вовремя - потому что аватар вернулся просто кипящим от ярости.
  Его можно было понять - два модуля из трёх сумели оторваться! Вдобавок, блестящая чистота обшивки "Вершины" сменилась уродливыми потёками оплавленного металла, пятнами копоти и сеточкой мелких трещин. Один из двух пакетов излучателей главного калибра был смят и выведен из строя.
  Конечно, его способность к саморемонту никуда не делась, и со временем он снова станет блестящей игрушечкой, рекламным плакатом могущества Империи. Но программные приоритеты были направлены на восстановление функциональности - внешний вид шёл на втором месте. Поэтому "Вершина" сначала восстановил сеть сенсоров и орудий ПРО, затем всю дорогу отлаживал осевые орудия, и лишь на исходе дня смог переключиться на замену изуродованных листов обшивки.
  Тактически - вполне разумно, но огромный урон для гордости. Поэтому все четыре глаза Явика постоянно шарили по сторонам - но подвернётся ли кто-нибудь, кого можно вполне законно и справедливо размазать по ближайшей стенке.
  Увы, и тут ему не повезло. Подчинённые вели себя тише воды ниже травы, повода не давали. Люди вообще старались не показываться ему на глаза, за исключением Кейн, которая сама была примерно в таком же настроении. Да и вообще, бить свою женщину - непорядочно, а в данном случае - ещё и дипломатический скандал. Ну а спорить с ним осмеливались только Главные Коллекционеры, которые во-первых появлялись на его корабле только в виде голограмм, а во-вторых, были биотиками не слабее. Ну и конечно, Мордин. Который появлялся везде, не стесняясь высказывал своё мнение, порой весьма неприятное - но бить его было так же бесполезно, как воевать с ветром и солнечным светом. С той разницей, что ветер и свет вряд ли дадут сдачи.
  - И что они смогут сделать с двумя модулями?
  По крайней мере, одну полезную работу Коллекционеры сделали. Подсказали, как настроить транслятор, чтобы получить нормальную речь, а не прислушиваться к этому высокочастотному дребезжанию, которое теперь считал речью Мордин.
  - Расстрелять любой корабль Колоний.
  Полупрозрачная фигура делает едва уловимый взмах рукой, как бы отметая этот аргумент.
  - Не важно. И так могли. Могут получить доступ к ИИ?
  - Нет. Его личностные подпрограммы сохранились в уцелевших модулях, но чтобы их корректно запустить, нужны все три ядра. Если собрать локальную сеть на двух ядрах - хотя я не уверен, что их вообще возможно корректно соединить без центрального - это будет новая, совершенно иная личность.
  - Отлично. А как виртуальный интеллект? Запустить на двух ядрах можно?
  - Да. Можно даже на одном. Но виртуальный интеллект сохранит лояльность Империи - его предательство напрямую связано с паразитным самосознанием.
  - У сайлонов есть выбор. Создавать новый двухъядерный ИИ. Взламывать ВИ на каждом ядре. Либо искать замену третьему ядру.
  - Все три варианта займут слишком много времени, - Явик постепенно успокаивался. - У них ведь теперь нет "Мэлона", а значит нет легального доступа в корабельную локальную сеть. Изменение формата внутрикорабельной сети потребует дополнительных работ. Я был бы рад, если бы они пошли любым из этих путей - мы бы получили несколько свободных месяцев.
  - Есть четвёртый вариант?
  - Есть... и скорее всего, именно он и будет использован. Полностью отключить центральные компьютеры и перевести оба модуля полностью на ручное управление. Живой силы у них много, экипаж наберут быстро...
  - Сомневаюсь. Вряд ли возможно без перепланировки архитектуры. Отнимет время. Как и первые три варианта.
  - С чего ты это взял?
  - Изучил поведение ИИ. Его ответы. Составил психологический портрет. Очень сильный инстинкт самосохранения. Сообразителен, несмотря на возраст. Хочет остаться личностью. Целенаправленно действует в этом направлении. Может составлять сложные планы. Пожертвовал центральным модулем. Ушёл в "сон" в виде исходного кода. Значит - позаботился, чтобы пробудили.
  - Ты думаешь, существо с жизненным опытом в несколько дней - смогло бы вести собственную игру против обеих сторон?
  - Думаю да. Уже есть доказательства такой игры.
  - Это какие же? - Явик недоверчиво сверкнул правыми глазами.
  - Выбранное время самоподрыва. Нанесён минимальный ущерб. Преимущественно удар по гордости. "Вершина" ненадолго выведена из строя. Всё поддаётся ремонту. Мог дождаться высадки абордажной команды. Убить нескольких протеан. Возможно, серьёзно повредить "Вершину". Сайлоны предпочли бы этот вариант. ИИ избегает ненужных убийств. Следовательно - имеет свою позицию. Достаточно умён, чтобы её реализовать.
  - Ты что, хочешь сказать, что этот сумасшедший робот нас ПОЩАДИЛ?!
  - Наиболее вероятное объяснение сценария конфликта. Но и наиболее оптимистичное. Оптимизм себе позволять нельзя. Нужно рассчитывать на худший сценарий. Полное управление у сайлонов. В ближайшее время.
  - Хоть что-то умное от тебя услышал. И что ты предлагаешь?
  - Подождать пару недель. Создать приманку. Привлекательную для сайлонов цель. Уничтожается только дредноутом.
  - А на роль такой приманки лучше всего подойдёт Идрис, - подхватил Явик. - Они просто не смогут по нему не ударить, если представится такая возможность. И в этом я их, пожалуй, понимаю. Что ж, начнём подготовку прямо сейчас...
  Он потянулся к голографической иконке Идриса, и удивлённо уставился на всплывшее уведомление.
  - То есть как это - нет в системе?!
  
  - Сомневаюсь, что это что-нибудь сейчас изменит, адмирал, но думаю, вам стоит это узнать. Нам удалось опознать тех кобольских пехотинцев и пилотов, которых Варвик и Зирд встретили на Коболе.
  - Почему только сейчас?! - вяло возмутилась Кейн. - Ваши компьютеры такие медленные?
  - Нашим компьютерам на это понадобилось менее десяти секунд, адмирал. А два месяца у нас ушло на то, чтобы собрать полную базу данных по персоналу флота Колоний из обломков на орбитах и руин на поверхности планет. Ядерные взрывы, знаете, не способствуют сохранности носителей данных. А вы своей базой поделиться отказались. Мы думали, вы самостоятельно займётесь анализом снимков...
  - Вы обвиняете меня в соблюдении стандартных протоколов секретности?
  - Никто никого ни в чём не обвиняет. Просто объясняю, почему мы смогли получить эту информацию только сейчас.
  - И... кто же они?
  - Члены экипажа батлстара "Галактика".
  - Фрак! - Кейн что есть силы ударила кулаком по пульту, разбив руку в кровь. - Ну конечно! "Галактика", кто же ещё! Самый старый батлстар в Колониях! Сайлоны не могли взломать её компьютерную сеть - за отсутствием таковой! Хотела бы я знать, что старый лис Адама забыл на Коболе... и почему он до сих пор не вернулся. Неужели дезертировал со всей командой?
  - Вы не собираетесь его искать?
  - Нет, сейчас это уже бесполезно. Слишком много времени прошло. Он может быть в любой из сотен тысяч, если не миллионов систем...
  - Верно... хотелось бы верить, что и мы сможем так же надёжно затеряться в океане звёзд.
  Кейн не сказала ни слова, просто выключила связь, даже не попрощавшись. Но её прощальный взгляд лучше всяких оскорблений давал понять, что она думает о пришельцах, которые, обладая тысячекратно превосходящей огневой мощью, только и думают, как бы удрать подальше.
  
  Мордин продолжал работу над трупами. Лично он в анатомичке не копался - только отдавал распоряжения, используя в качестве лаборантов добровольцев из Коллекционеров и пробуждённых центурионов. Им и самим было интересно, поэтому работа спорилась. Как-никак, предназначением Коллекционеров был сбор органических образцов, и их лаборатории были битком набиты техникой, опередившей технологии Цитадели на тысячелетия.
  Обнаруживались новые, всё более любопытные эффекты. В частности, непонятная консервация трупов почему-то продолжала действовать только на поверхности десяти планет (и на низких орбитах). Стоило погрузить покойника на челнок и поднять хотя бы на два диаметра планеты - все некротические процессы в его теле заново начинали идти, как положено нормальному, уважающему себя трупу. Привезли обратно на планету - снова остановилось.
  Глубокий химический анализ выявил наличие в каждом из обследованных трупов белков, которых там по идее быть не должно. Некоторые из этих веществ убивали проникающие бактерии, являясь необычайно эффективными антибиотиками. Другие, похоже, выполняли функцию консервантов, предотвращая некроз. Назначение третьих так и не удалось определить.
  Что ещё больше поражало - не удавалось определить, мертвы эти клетки, или живы. Обычный метаболизм в них остановился, это точно... но начался какой-то другой, альтернативный. Значительно более экономичный.
  - Знаешь, что мне это напоминает? - задумчиво сказала Серан.
  - Знаю, - без колебаний отозвался Мордин. - Первичную стадию подготовки хасков из мёртвых тел. Но неизмеримо изящнее. На клеточном, на молекулярном уровне. Никакого металла. Никаких наномашин. Чистая органика. Шедеврально. Полностью замкнутая система сохранения. Организм мертвеца сам помогает себя перестраивать. Жнецы - халтурщики. Хаски - грубая работа. По сравнению с этим.
  - Но если это похоже на первую стадию... то может быть похожее и на вторую? И на третью?
  - Сомневаюсь. Уже говорил - система замкнутая. Хаски потребляют электричество. Эти консервы - ничего не потребляют. Очень экономичны. Могут лежать тысячи лет. Но встать - не могут. Попытаются ходить - быстро исчерпают запасы энергии.
  
  ДВАДЦАТЬ ВТОРАЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  Базы Инженеров бывают двух типов - скрытые и открытые.
  Ну, со скрытыми всё понятно - находите самое неинтересное место на планете, где нет ни полезных ископаемых, ни уникальной флоры и фауны, прячете базу под землю, разравниваете поверхность, чтобы не было никаких отличий от естественного рельефа. Если на планете есть жидкая вода - можно спрятать под океанское дно. Даже если у любопытных чужаков есть нейтринные сканеры - пустоты в земле будут выглядеть на них, как естественные пещеры.
  А вот открытые - гораздо интереснее. Их строят по принципу ханипотов ("горшочков с мёдом"). Чтобы всякий, кто зарится на чужие сокровища, сунул в них свой любопытный нос... и там же и остался. С носом.
  Чаще всего такие ханипоты маскируют под руины городов. Это отдельное искусство, создать тысячи артефактов никогда не существовавшей культуры, уникальный архитектурный стиль и порой даже останки "жителей" города, которые разбрасываются по улицам в живописном беспорядке или аккуратно укладываются в роскошные захоронения. Честные археологи могут копаться в таких "поселениях" веками, писать диссертации - и ничего им угрожать не будет, кроме академического позора в случае разоблачения фальшивки. Но есть некоторые места, где написано - дорогие гости, пожалуйста, имейте к покойникам уважение и не лезьте сюда, нам это будет очень неприятно. Надписи специально сделаны так, что их легко расшифровать.
  И если гости уважения не проявят и всё-таки туда полезут... ну, ценных технологий они всё равно не получат, в крайнем случае база самоликвидируется. Но чтобы до этого крайнего случая доводить не пришлось, при нарушении ограничений пользования ханипотом активизируется Чёрная Жижа. А эта дрянь в режиме самообороны ну очень изобретательна на различные пакости. Начиная от вредоносных микроорганизмов и ядовитых газов в атмосфере, заканчивая ожившими мертвецами и полуразумными видоспецифичными охотниками-убийцами. Причём всё это будет базироваться на собственной ДНК нарушителя.
  Ну а через несколько веков, получив сигнал, прилетят сами Наездники, изучат останки нарушителей и разработают конкретные меры для защиты от них.
  Планета Крофт в системе Индиан представляла собой как раз типичный такой "горшочек мёда". Идрис мог совершенно спокойно зайти туда, забрать, что требовалось, и улететь. А вот всем остальным надлежало проявлять крайнюю осторожность.
  - Если гробница не распечатана, я могу провести с собой десяток людей или центурионов, - пояснил он первому помощнику. - Пока они ничего не трогают руками и держатся рядом со мной, они будут в безопасности. А вот если она вскрыта, мне придётся спуститься на планету в одиночку. Все защитные жизнеформы имеют безусловный рефлекс не трогать Ису, но могут атаковать вас.
  - Вам придётся лететь лёжа, господин, - хмуро сказал помощник. - В "Раптор" вы в полный рост не поместитесь, в пилотское кресло - тем более. А значит, вам понадобится пилот.
  - А почему "Раптор"? Разве мы не можем использовать транспортный шаттл? Там места гораздо больше.
  Помощник смущённо на него посмотрел - спорить с живым богом было как-то неуютно, но в транспортных вопросах он всё-таки понимал больше.
  - Господин, проблемы пилотирования это всё равно не решит - да, вы сможете стоять в полный рост, но только в пассажирском отсеке. Над пультом вам придётся сгибаться в три погибели или становиться на колени. При этом шаттл куда более беззащитен - он не может ни отстреливаться, ни ставить помехи. В то же время среди нас много добровольцев, готовых рискнуть жизнью, чтобы помочь вам выполнить вашу миссию.
  - И как много среди этих добровольцев лиц, умеющих пилотировать "Раптор"? Это, как-никак, военная техника, там совсем иные требования.
  Помощник сник. Да, девяносто процентов членов культа были гражданскими. Пилоты с "Пегаса" в большинстве своём религиозностью не отличались.
  В принципе и гражданский пилот мог вести "Раптор" - только под его управлением это была бы уже не боевая машина, а тот же шаттл, разве что менее удобный. Гражданский лётчик не умеет выполнять манёвры высшего пилотажа, прятаться от радаров, запускать ракеты или ложные цели... даже если он вызубрит, где находятся соответствующие кнопки, у него рефлексы совсем под другое заточены. Тут важна практика, часы налёта.
  - Вот что, - решил после некоторого размышления Идрис, - посмотрим по результатам разведки. Если гробница запечатана, меня доставит тяжёлый рейдер. А если уже вскрыта, то я высажусь налегке.
  - Как это? - не понял помощник.
  - Десантируюсь, мне уже приходилось так делать. Мой скафандр достаточно прочен, чтобы выдержать вход в атмосферу без корабля. А для посадки я использую ранец с ядром эффекта массы.
  Судя по взглядам, к счёту его божественности только что добавилось несколько десятков очков. Ну кто ещё, кроме богов, может пешком сходить с небес на грешную землю? Хотя у Колоний были собственные проекты орбитального десантирования, но тут важна символика. "Кто-то видит себя как таскающего кирпичи, а кто-то - как строителя Храма".
  
  К сожалению, вернувшийся рейдер подтвердил худшие опасения. База была не просто распечатана, а просто-таки зверски разворочена. Причём зверски - в самом буквальном смысле. Её порождения распространились по всей планете, превратив некогда пустынный мир в непроходимую чащу. Регулярные вулканические извержения только подстёгивали эволюцию - на застывшей лаве сразу же разрасталась фиолетовая слизеобразная субстанция, выполнявшая тут роль универсальной подстилающей поверхности, по ней распространялись растения, а за ними бежали и животные.
  - Я не представляю, это как, чем и сколько же нужно было провоцировать режим самообороны, чтобы породить СТОЛЬКО жизнеформ... - ошарашенно пробормотал Идрис, изучив привезённые рейдерами данные. - Обычно заражение распространяется на сотни, максимум тысячи километров от ханипота... но чтобы на всю планету, причём сплошным ковром, а не отдельными языками... Такое чувство, что кто-то решил объявить планете войну... и целенаправленно воевал с ней не меньше тысячи лет.
  - То есть спускаться туда нельзя? - уточнила Серан через стоявшего рядом с ним дрона Коллекционеров. - Нужно искать другую базу?
  - Нет, почему... многие внутренние помещения базы передают сигнал, консервация не нарушена. Там всё ещё хранятся исправные корабли... - он ещё раз пробежался взглядом по записи. - Изначально их было двенадцать штук, сейчас меньше, но не могу разобрать, сколько именно. Рейдер записывал сигнал, как фоновый шум, он не знал, что именно нужно вычленить. Проблема в том, что первоначальный ханипот затоплен. Чёрная Жижа превратила натекшую туда воду в весьма опасную смесь кислот и ферментов, которая разлагает всё постороннее.
  - Разве ты не говорил, что все порождения Жижи для тебя не опасны?
  - Разумеется. Мой скафандр её выдержит, а феромоны, которые он испускает, запретят всем местным тварям атаковать меня. Вот только плыть в этой вязкой субстанции мне придётся довольно долго. Почти восемь часов, чтобы добраться до дна, а там ещё сутки, чтобы раскопать донные отложения и добраться до активатора. И всё это время со мной не будет никакой связи. Я не смогу взять с собой ни устройство квантовой связи, ни дрона - их сразу же разъест.
  - Значит, "Гелиада" подождёт вас на границе системы около трёх суток. Если за это время сигнала о возвращении или просьбы о помощи не будет получено, вас можно считать погибшим, так?
  - Да, боюсь что это лучший выход.
  - Разве нельзя выбрать другую базу?
  - Можно, но до неё девять тысяч световых лет. Понадобится в девять раз больше тилиума, и почти три недели на путешествие. И нет гарантии, что на ней положение будет лучше. Здесь мы по крайней мере точно знаем, что корабли сохранились...
  - Хорошо, предположим. Как ты планируешь извлечь корабли, даже если доберёшься до них? Чтобы прорваться через толщу этой зелёной дряни, понадобится очень много энергии.
  - Мне не понадобится прорываться. Как только я доберусь до управления, она сама передо мной расступится. И пожалуй, я прикажу всем местным жизнеформам умереть. Здесь будет больше нечего охранять, а для случайных гостей они могут представлять опасность.
  
  Несмотря на уверенность, что порождения Жижи не могут выходить в космос, и для кораблей на орбите не опасны, Идрис, тем не менее, предпочёл добраться до низкой орбиты Крофта на шаттле, благо, тот обладал собственным прыжковым двигателем. "Гелиада" осталась за орбитой внешней планеты. Помимо прочего, этот подход позволял сэкономить немного тилиума.
  К сожалению, эффектно шагнуть в бездну у него не получилось - дверь шаттла была для этого слишком узкой. Пришлось пролезать в неё боком, а затем отталкиваться от обшивки ногами, чтобы отплыть на безопасную дистанцию. Как только он удалился метров на десять, кораблик исчез.
  Идрис продолжал падать. Изначально он вышел из прыжка с нулевой скоростью относительно планеты, поэтому к моменту входа в плотные слои разогнался под влиянием силы тяжести всего до двух с половиной километров в секунду. Температура воздуха вокруг поднималась "всего" на три с чем-то тысячи градусов. Это совсем не то, что вход с настоящей космической скоростью, когда воздух вокруг космонавта превращается в подобие фотосферы Солнца. Наездникам было известно много материалов, способных такой нагрев выдержать даже без абляции. Ну а ранец с элно и вовсе сделал вход в атмосферу совсем мягким и безболезненным - Идрис не вломился в воздух, а скорее вплыл в него, как пёрышко.
  Когда он достиг облачного слоя, им заинтересовались несколько местных летающих тварей. Но благополучно отвернули прочь, получив сигнал "не трогать". Повезло им - проживут ещё несколько суток. Потому что в случае медленной реакции следующим пошёл бы сигнал "умереть".
  Подул сильный ветер. Это Идрису не понравилось. Двигателями его не снабдили, а если снесёт достаточно далеко от зелёного озера, придётся добираться пешком по пересечённой местности. Впрочем, тот же ранец позволял ему прыгать достаточно высоко, чтобы преодолеть почти любые препятствия, а скафандр - зафиксировать себя на любой поверхности, даже вертикальной или отвесной.
  Наконец его сапоги мягко, почти без удара, коснулись дёрна, под которым пружинила всё та же слизистая субстанция. Он мысленно сверился с навигатором. До озера - около трёх километров. Почти снайперское попадание, учитывая, с какой высоты он падал.
  Рядом пронеслась стайка мелких тварюшек, что-то вереща. Идрис с трудом подавил в себе желание поймать парочку и изучить, какие же алгоритмы могли привести к их рождению.Сейчас у него есть более важная миссия. Можно будет разобраться потом.
  Он направился к озеру широким шагом. Переплетения лиан сами расступались перед своим создателем, всё живое спешило убраться с его пути.
  Чуткие аудиосенсоры доспеха уловили движение в пятнадцати метрах. Движение, отличающееся от общего ритма местной биосферы.
  Идрис резко развернулся в ту сторону... и ничего не увидел.
  Вернее... не то, чтобы совсем ничего. Что-то там было, на высоте трёх метров над землёй. Какое-то размытое движение, искажение потоков света.
  Глаза уже начали подстраиваться под этот феномен, вместе с видеосенсорами шлема. Через пару секунд он бы увидел этого невидимку вполне чётко. Возможно, ещё через секунду он бы смог вспомнить, ГДЕ ИМЕННО видел такое. И пожалеть, что высадился на планету практически без оружия.
  Тяжелое копьё пробило грудную клетку Инженера, проделав дыру в доспехе, способном выдержать огонь тяжёлого пулемёта без единой царапины.
  
  Убить Наездника трудно. Даже если у вас есть достаточно мощное оружие, чтобы пробить его защиту. По живучести из современных народов Галактики с ними могут сравниться разве что кроганы и... ещё один разумный вид. Все жизненно важные органы дублированы. Яды, попавшие в организм, быстро нейтрализуются. Кровотечение даже из главных сосудов блокируется специальной быстротвердеющей плёнкой, куда более эффективной, чем обычное свёртывание крови. О таком понятии, как шок, Инженеры вообще не слышали. Непроизвольные физиологические реакции у них отсутствуют, они полностью контролируют свою физиологию через импланты. Поэтому сквозная дыра в организме для них не трагедия а так... неприятность. Конечно, потом нужно будет полежать пару часиков в покое, чтобы зарастить повреждения. Но сейчас можно на них и не обращать особого внимания.
  Самый эффективный способ убить Инженера - попасть ему в голову. Но там не только броня гораздо толще, чем на теле - ещё и форма шлема подобрана так, чтобы вражеские снаряды соскальзывали, отклонённые собственной кинетической энергией, и имели минимальный шанс "вцепиться" в защиту.
  Только похоже, нападающий тоже об этом знал, или хотя бы догадывался. Точность его удара не уступала силе. Зазубренное острие копья перерубило позвоночный столб, единственную недублированную деталь в организме, чуть ниже последней пары рёбер.
  Нет, Инженер даже это мог регенерировать. Но не мгновенно. Восстановление сложных нервных связей требовало долгой и кропотливой работы. А ноги у него отнялись прямо сейчас. Перед лицом неизвестного, но явно весьма сильного и умелого противника.
  "Ну вот где бывает Мордин, когда он нужнее всего? Да я бы сейчас даже от парочки протеанских боевиков-биотиков не отказался!"
  Он не упал - доспех вовремя перехватил управление сервомоторами ног и таза, удержал равновесие. Идрис мог бы даже идти с такой раной. Да что там с такой... даже полностью парализованный, он мог бы двигаться - доспех двигался бы за него.
  Вот только двигаться и сражаться - не одно и то же. На Идрисе сейчас был стандартный всесредный доспех пилота, а не его личный боевой костюм (последний погиб вместе с "Мэлоном"). В памяти этого скафандра были только базовые навыки, Идрис не успел загрузить в его нейросети свой личный многотысячелетний опыт. У него ещё нет того, что низшие существа называют "интуицией". Если приказать ему атаковать источник опасности, он будет двигаться неуклюже, как школьник на первой тренировке в секции каратэ. Совсем не тот арсенал, с которым хочется выходить против опытного и хорошо вооружённого бойца...
  С другой стороны, руки у него ещё работают в полной мере... Нужно только этим воспользоваться...
  На левом предплечье у него был биодеструктор - метатель жидкости, мгновенно разлагающей любые белки на основе углерода. Проблема в том, что это не столько оружие, сколько инструмент для расчистки джунглей. Нет, им можно было мгновенно уложить прыгнувшего на владельца зверя, но для борьбы с разумным врагом, владеющим дальнобойным оружием, это было совершенно неподходящее средство. Жидкость сильно рассеивалась от сопротивления воздуха, и если на десять метров отдельные капли ещё могли попасть, то на пятнадцать, да ещё вверх... не, без шансов. Если что и долетит до нападавшего, то скорее разозлит его, чем выведет из строя.
  Минутку, но ведь одно дальнобойное оружие у него точно есть...
  Если там, на дереве, именно тот, о ком он думает.. скорее всего, он относится к Идрису несколько презрительно. Кабинетный учёный, изнеженное дитя цивилизации, технофил несчастный...
  Они не понимают, что у кабинетного учёного жизненный опыт больше, чем у них всех, вместе взятых, точность компьютера и абсолютный контроль над собственными эмоциями и ощущениями. Знать - знают, читать они не разучились. Но не понимают.
  Должно быть, они сильно удивились, когда Ису одним плавным стремительным движением вырвал копьё из собственной груди, одновременно фиксируя взглядом три цели - две малых на деревьях, на расстоянии пятнадцати и двадцати шести метров, третью побольше, в воздухе, на расстоянии ста двадцати метров. И безукоризненно точно метнул это копьё в грудь ближайшего противника - с такой скоростью и силой, что пробив его насквозь, пригвоздил к стволу дерева.
  В процессе он успел прочитать насечки, покрывающие искусно изготовленное оружие, и теперь не сомневался, с кем именно имеет дело.
  Яуты.
  
  Цивилизация Науду народа Хиш, если посмотреть непредвзято, была одним из самых приятных и удобных соседей в Галактике. Ненамного отставшие в развитии от протеан на пике, они могли бы стать ведущей расой цикла, если бы не были полностью лишены имперских амбиций. Торговцы, дипломаты, наёмники, фермеры, художники, поэты, учёные, изобретатели - они путешествовали по космосу, иногда предлагая свои услуги другим народам, иногда поселяясь там, где никому не мешали. Постоять за себя они более чем могли, но редко хотели - если их начинали сильно доставать, они просто снимались с места и перебирались в другое, поспокойнее. Как сказал один из их высокочтимых философов, "космос большой и его на всех хватит". Жили все Хиш долго, размножались Науду не так часто, так что это заявление соответствовало истине. Численность их кочующего клана редко превышала тысячу особей, а общее количество кланов - десяток тысяч. Итого - население одного мегаполиса. Даже если бы у них не было высоких технологий, они запросто могли бы прокормиться на любой планете одной только охотой и собирательством. Благо, сила огромная, рефлексы прекрасные, а желудки переваривают животную органику с большинства известных миров. Ису, сами не любившие избыточное размножение, весьма приветствовали подобный подход.
  Их можно было бы считать идеальными партнёрами... если бы не их специфическая идеология.
  Нет, в теории она была вполне прекрасна, красива, гуманна и рациональна. С практическим же применением... возникали некоторые сложности.
  Науду исповедовали крайний либерализм, местами переходящий даже в либертарианство. Базовый принцип их этической доктрины можно было сформулировать в переводе на языки других народов примерно так: "Каждый имеет право делать сам себе хорошо". Каждый науд был этической единицей сам в себе. За принятые решения он нёс ответственность только перед самим собой... ну и перед теми, кого эти решения могли задеть.
  Проще говоря, у Науду не было законов. У Науду не было государства и правительства. У Науду не было полиции и армии. У них не было посольств среди других народов. У них не было ничего такого, что другие народы связывают с понятиями порядка и организованности.
  Их кочующие "кланы" далеко не всегда были связаны кровным родством - чаще это были просто объединения наудов, которым приятно проводить вместе время. Если у отдельного науда менялись вкусы, он просто переходил в другой клан - совершенно никаких сложностей с этим не было.
  Если один науд убивал или грабил другого, это считалось личным делом между ним и пострадавшим. Ему могли отомстить те, кому это действие не понравилось. А могли и не мстить - это уже было их личным делом.
  Если науд давал какое-то обещание инопланетянину, он это обещание, как правило, держал. Но это не накладывало совершенно никаких обязательств на других Науду. Если науд убивал инопланетянина, или инопланетянин убивал науда, другие совершенно не считали это поводом для беспокойства или тем более Casus belli. Мысль о том, что все представители одного биологического вида несут друг за друга какую-то ответственность, даже в голову им не приходила. Нет, теоретически они знали о принципах видовой солидарности - по крайней мере те из них, кто изучали культуру иных народов. Но не считали нужным из-за этого менять собственные принципы.
  С Науду в целом (с БОЛЬШИНСТВОМ Науду) из-за этой их идеологической причуды проблем не возникало. Как уже говорилось, они были миролюбивым народом, и даже если у кого-то из них возникал спор с кем-нибудь из инопланетян, чаще всего он решался бескровно и к обоюдному удовлетворению. Тем более, что у большинства инопланетян как раз БЫЛИ армии, и против одинокого науда это был довольно весомый аргумент.
  Всё изменилось примерно пятнадцать тысяч лет назад, когда из цивилизации Науду выделилась субкультура Яутжа. Поначалу на неё смотрели сквозь пальцы - это были просто мальчики, любящие играть в первобытных воинов-охотников, помешанные на понятиях чести и доблести, зацикленные на собственном гипертрофированном мужестве. У всех бывает, решили их друзья и родственники. Гормоны играют. Перебесятся.
  Но Яутжа не спешили складывать копья на полочку. У них уже появились собственные дети, которых они воспитывали в том же духе - и запрещали общаться с другими Науду, которых они клеймили, как вырожденцев. Субкультура быстро превращалась в полноценную культуру. Или тоталитарную секту - это ведь с какой стороны посмотреть.
  А потом стало известно, что ритуал инициации молодого мужчины Яутжа включает убийство нескольких опасных существ иных биологических видов. Они называли это "охотой". А что может быть опаснее разумной добычи?
  Ещё через пару поколений "охота" стала их основным времяпровождением в течение всей жизни.
  Конечно, нормальные Науду от этих дел были, мягко говоря, не в восторге. Но всё, что они могли делать - это крутить пальцем у виска. Они попали в ловушку собственных идеологических штампов. Если у Яутжа такой вот странный способ делать себе хорошо, если у них на самку не встаёт, пока они не обмажутся кровью и не обвешаются с ног до головы черепами достойных противников - то с какой стати им в этом мешать? На своих сородичей Яутжа не охотились, а то, что они делают с инопланетянами - их личное дело с этими инопланетянами.
  Всё, что они смогли - предупредить тех инопланетян, с которыми поддерживали более-менее постоянные отношения (Наездники, к счастью, в эту категорию входили). Вот, дескать, объявились тут такие маньяки, держитесь от них подальше. Нет, мы не будем возражать, если вы из них сделаете пюре. Да, можете из любого из них по отдельности - или из них всех вместе. Нет, мы вмешиваться не будем. Ни за вас, ни против вас. Мы в таких делах участвовать не любим без крайней необходимости.
  Но это было ещё полбеды. Яутжа были очень раздражающим фактором, но серьёзного вреда причинить не могли. Их "кодекс чести" имел и свои положительные стороны - они всегда давали противнику шанс. Оружие, снаряжение, место охоты, сам противник - всё выбиралось таким образом, чтобы добыча могла дать отпор или сбежать. Гибель на охоте считалась у них почётной. "Лучше умереть героем, чем жить трусом", говорили они.
  Всё стало куда хуже, когда "по горячим следам" сформировалась вторая субкультура - Аттури.
  Мажоры, сынки богатых родителей, которым хотелось поразвлечься, отстреливая беззащитную дичь, но совсем не хотелось тратить на это всю жизнь и накладывать многочисленные самоограничения. Аттури не хотели "жить дикарями" - им нравилось пользоваться всеми благами цивилизации, и возможность поохотиться на всяких примитивов они рассматривали, как одно из этих благ.
  К ним присоединились некоторые отступники-яуты, которые были с позором изгнаны из кланов за различные нарушения, или же сами ушли, полагая образ жизни "чистокровных" слишком изнуряющим.
  Вот после этого соседние народы действительно взвыли.
  Средний аттур был физически слабее среднего яута, уступал ему в скорости реакций и в точности движений. Но всё это вряд ли имеет значение, когда он увешан орудиями и бронёй, как ходячий танк, сеть сенсоров фиксирует цель за несколько километров, а тактический компьютер обеспечит ему безошибочное поражение этой цели. При этом его камуфляжное поле настроено так тонко, что обеспечивает ПОЛНУЮ, стопроцентную невидимость в большинстве диапазонов (в отличие от размытых силуэтов Яутжа), а проекторы поля хорошо экранированы, и не боятся ни влаги, ни электростатики.
  "Если здесь есть хотя бы парочка аттуров - я пропал".
  Одно радовало - друг друга эти две субкультуры терпеть не могли ещё больше, чем своих сородичей из основной ветви и инопланетян. Яутжа считали Аттури пижонами, позорящими саму идею великой охоты. Аттури считали Яутжа дикарями, грубиянами и нищебродами, которые портят нормальное развлечение. Поэтому нужно быть очень невезучим, чтобы нарваться на тех и других на одной планете.
  "А с парочкой яутов можно попробовать справиться. Они большими стаями не нападают - во всяком случае, на одинокую добычу вроде меня..."
  
  Уважающий себя яут берёт на охоту лишь три основных оружия - нож, копьё и плазменную пушку. Все три спроектированы таким образом, чтобы у жертвы был шанс, а вероятность добычи трофея зависела от личных навыков и способностей охотника.
  Нож способен разрубить что угодно, но лишь при условии, что его хозяин обладает достаточной физической силой. К тому же для его применения нужно сблизиться на дистанцию рукопашного боя, где и невидимость не слишком-то помогает.
  Плазменные сгустки поражают на расстоянии, к тому же пушка обладает ограниченным самонаведением. Но летят они достаточно медленно, к тому же обладают ограниченной энергией. Так что быстрая цель может от них уклониться, а хорошо защищённая - выдержать попадание.
  Наконец, копьё позволяло поразить цель быстро (брошенное рукой тренированного воина Яутжа, оно летело почти со скоростью звука), также пробивало почти любую броню... но имело ограниченный боезапас (обычно охотник носит с собой два копья), так что целиться надо было как следует. Иначе останешься безоружным, пока не вернёшь его.
  Яутжа также прикрывали свои тела лишь крупноячеистыми сетями, чтобы дать добыче шанс нанести ответный удар.
  Проблема в том, что все эти правила работали только для обычной охоты - небольшая группа целей, уступающих в техническом уровне, комфортный климат, в меру агрессивная биосфера.
  Если цели были многочисленными, или хорошо вооружёнными (на техническом уровне равном или превосходящем самих Яутжа), или обладали какими-то редкими способностями, или территория охоты была слишком неуютной - охотник снаряжался совсем иначе. Не до уровня Аттури, конечно, но в ход мог пойти и закрытый доспех, и несколько дополнительных клинков или стволов.
  По своему произволу дополнительный обвес использовать нельзя - всякий такой случай утверждается либо Советом Старейшин, либо в рамках особого ритуала, называемого Спором Благородных.
  Но стоит ли говорить, что условия на Крофте после вскрытия гробницы назвал бы нормальными только сумасшедший? Эта парочка яутов непременно должна располагать каким-то дополнительным оружием и снаряжением, помимо стандартного комплекта, если выживала тут хоть какое-то время. Вопрос в том, что именно... от этого зависит его жизнь или смерть.
  Используя аудиосинтезатор доспеха, Идрис прорычал-проскрежетал древнюю ритуальную формулу на языке Яутжа - вызов на индивидуальный поединок. Что-то вроде "Приди и сразись со мной, если посмеешь!"
  Двое невидимок обменялись недоверчивым стрекотанием. Затем тот из них, что сидел подальше, и не имел копья в грудной клетке, вышел из невидимости.
  Так и есть. Вместо обычной сетки - лёгкий гибкий обтягивающий комбинезон, вероятно герметичный, защищающий тело от насекомых и паразитов... а также от биодеструктора. На плече - скорострельная плазмопушка с повышенным радиусом поражения, для уничтожения множества мелких целей. За спиной - утяжелённое копьё с телескопическим усилителем удара, которым нельзя фехтовать, зато можно пробить хоть обшивку звездолёта. В руках - обычное копьё. Пара лезвий на руке слегка длиннее стандартных, но не настолько длиннее, чтобы считаться другим видом оружия - так, индивидуальный дизайн, разрешённый всем опытным воинам.
  - Сними свой прыскатель, тареи хсан! - рявкнул яут. - И шлем, если действительно хочешь драться честно!
  По традициям Яутжа дуэльный поединок всегда проходил без шлемов у обоих участников. Но глупо соваться с голой мордой к существу, которое может превратить всё живое перед собой в лужицу слизи одним взмахом руки.
  "Тареи хсан" - выражение на их родном языке, означающее "недостойный противник". Это не соответствовало истине - череп и позвоночник Наездника считались у них более чем солидным трофеем. Яут вполне намеренно оскорблял соперника - надеясь спровоцировать либо на принятие менее выгодных условий дуэли, либо на отказ от неё и возвращение к обычной охоте. Это означало, что он не был уверен в исходе боя.
  - А я не тебя вызывал, - холодно отозвался Идрис. - Я обращался к твоему товарищу, который атаковал меня первым. Я хочу сразиться с ним.
  Вызывать на бой охотника с дырой в груди, конечно, идея экзотическая, и вряд ли предусмотренная дуэльным кодексом. Но поскольку у Идриса была аналогичная дыра, яуты не могли пожаловаться, что это нечестно.
  Второй охотник вышел из невидимости. Раздражённо выдрал из груди собственное копьё, словно досадную помеху. По живучести Хиш занимали третье место в современной Галактике, сразу после кроганов и Наездников. Три сердца и две кровеносные системы позволяли им сражаться с ранами, которые уложили бы человека на месте, а терпеть боль Яутжа учились с детства. Позвоночник служил им лишь опорой тела - нервные пути, аналог спинного мозга, проходили по обе стороны от него, так что нанести адекватную рану врагу, частично парализовав, Идрис не мог рассчитывать. У них не было механизма свёртывания крови, но эволюция нашла другой выход, не менее эффективный. Твей, жидкость, заменявшая кровь Хиш, была текучей при высоких давлениях, но становилась густой и вязкой, как только давление падало. В рассечённых сосудах давление, разумеется, падало сразу, и кровь из них не била струёй, а едва сочилась крупными каплями. Правда, сочилась она непрерывно, а при резких движениях, когда мышцы сжимались, кровь снова становилась жидкой, так что рану нужно было зарастить стимулятором регенерации. В крайнем случае - прижечь, тоже сойдёт, правда шрамы останутся - но Яутжа считали, что это почётно.
  Идрис быстро "сфотографировал" взглядом его снаряжение, проанализировав так же быстро, как и первого. Совершенно аналогичный облегающий гермокостюм, только дополненный броневыми пластинами на плечах, бёдрах и в паху. А вот оружейный комплект другой. На руках закреплены два диска с лезвиями - это не аттурийские рободиски, но тоже весьма серьёзное оружие. Ими можно орудовать в ближнем бою, как небольшой пилой, или метать в противника. Для поражения тяжело защищённых целей - арбалет-дротикомёт. Дротики, надо полагать, не простые - со взрывчаткой, ядом, а то и с тем и другим вместе. За спиной - силовая перчатка, наручный генератор ударных волн. Это штука двойного назначения, ею можно как уничтожить множество мелких противников за раз, так и прилично оглушить крупного.
  - Я принимаю твой вызов, Жирное Мясо, - прорычал раненый. - Эта царапина меня не остановит. Но шлем и прыскатель всё равно придётся снять.
  - Я не против, но если я отсоединю биодеструктор, я буду безоружен. Разве дуэльный кодекс позволяет нападать на безоружного с боевым диском? Или ты хочешь драться на кулаках?
  - Диски я использовать не собираюсь, - науд неспешно снял указанное оружие, положил на землю. - А вот мои синтетические когти, - два стандартных клинка со щелчком выскочили из запястья, - будут вполне равноценной заменой твоим синтетическим мускулам, чужак.
  - Логично, - согласился Инженер, выключая оружие и снимая шлем.
  С этого момента и до конца дуэли он мог понимать язык Яутжа, но не говорить на нём. Транслятор остался в шлеме. Всё недостающее скажут его кулаки.
  
  "Три шага вперёд, - костюм послушно выполняет. - Ещё шаг... ещё..."
  Чувствительность нижней половины тела постепенно возвращалась. Нет, позвоночник ещё не регенерировал - доспех прокладывал нейрошунты в обход, снимал сигналы с нервов ног и таза, и посылал их на импланты в верхней части тела. Ещё бы десять минут - и он бы смог драться в полную силу. Но никто ему этих десяти минут не даст.
  Яут не спеша, крадущимися шагами приближался, выставив перед собой лезвия в боевой стойке. Идрис в скафандре намного сильнее, но он быстрее - средний представитель Хиш в два раза превосходит человека по скорости реакции, средний яут - в три. Даже без видеоанализаторов шлема Идрис легко читал намерения противника по движениям тела. Увернуться от первого удара или захвата, поднырнуть под бьющую руку и решить дело одним выпадом - скорее всего ударом лезвий снизу вверх, под челюсть. Лезвия пробьют нижнее и верхнее нёбо и войдут прямо в мозг. Череп останется неповреждённым.
  И что самое неприятное, стремительность его движений вполне позволяла этот трюк проделать. Идрис выставил кулаки перед собой в стойке, похожей на боксёрскую, прикрывая голову и шею, запрограммировав руки работать "на отбив", если что-то или кто-то попытается приблизиться.
  Выпад воина был практически невидим, даже несмотря на отключение маскировки - настолько быстро он двигался. Невероятно острые зазубренные клинки пробили прочнейший скафандр, как бумагу, войдя в живот чуть пониже пупка. Поняв, что не сможет завалить Жирное Мясо с одного удара, науд решил измотать его серией малых ран. Выпад-отскок, выпад-отскок - пока Инженер не будет вынужден перенаправить все ресурсы на лечение, пока не потеряет от боли концентрацию, не раскроется. А потом стремительное добивание. И место для первого удара он выбрал отличное - там находился нервный узел, и живот должно было скрутить в диком спазме боли.
  Вот только Идрис на это чихать хотел. Ещё до начала дуэли он заблокировал у себя болевые ощущения и непроизвольные мышечные сокращения.
  А ещё у его противника возникли некоторые проблемы со второй фазой - с "отскоком". Войти-то лезвия вошли, но когда яут потянул руку назад, то обнаружил, что не может ею пошевелить.
  Лезвия холодного оружия Науду в принципе не могут застрять в теле врага. Дело даже не в том, что они заточены до невероятной, фантастической остроты. Самый острый нож может потерять подвижность, если его зажать с боковых граней. Специально во избежание таких ситуаций боковая поверхность лезвий покрывается специальной смазкой, которая снижает трение практически до ноля.
  Это прекрасно работает практически всегда... кроме случая, когда нож втыкается в биокостюм, способный почти мгновенно поглотить эту самую смазку - и сразу же сдавить лезвие с двух сторон с силой хорошего такого гидравлического пресса. В некотором смысле эквивалентно известному приёму рукопашного боя "зажать нож между ладонями".
  Соображалка у воина была хорошая - он за доли секунды понял, что не может не только выдернуть лезвия, но и повести их вверх или вниз, чтобы расширить разрез. И что вместе с лезвиями застряла его правая рука. И что отстрелить их он никак не успеет.
  Теоретически такой приём можно опротестовать в дуэльной комиссии - если бы она тут присутствовала. Практически - она скорее всего вынесла бы решение в пользу Идриса. Потому что яут сам согласился, что его противник может использовать скафандр в качестве оружия - равноценного лезвиям. Кроме того, тут бы сработал вопрос личных симпатий. Яутжа считали "подлыми" в первую очередь те технологии и боевые приёмы, которые ослабляют охотника, упрощают ему достижение цели. Биологический захват Идриса к таковым не относился. Чтобы использовать свою плоть и кровь в качестве приманки, требовалась выносливость, находчивость и смелость - всё то, что Яутжа ценили в себе и в своих противниках.
  Впрочем, комиссии тут в любом случае не было, так что опротестовать мог лишь его напарник, а он ещё не понял, что происходит.
  Воин сделал единственное, что оставалось в такой ситуации - попытался в прыжке свободной рукой попасть в лицо Инженера. Раздался хруст, и рука повисла сломанной - Идрис всё ещё держал руки у лица, и сработал заранее запрограммированный "отбив".
  А потом Инженер протянул руку - и одним движением вырвал из тела противника череп вместе с позвоночником.
  
  По традициям Яутжа, после завершения дуэли победитель имеет право одеться и экипироваться, при этом забрать себе одно оружие побеждённого, как трофей. Именно одно. Со всем остальным оружием побеждённый будет похоронен, сожжён или съеден своими соплеменниками (конкретный ритуал выбирается в зависимости от ситуации и от ранга проигравшего). Мешать победителю в этом нельзя, но нельзя и затягивать ритуал получения трофеев. Сразу после завершения экипировки он снова станет законной целью для охоты.
  Надев шлем, он снова получил расширенное восприятие и мгновенный анализ. С наслаждением вдохнул внутренний кондиционированный воздух скафандра - невероятное облегчение после жаркого и влажного воздуха Крофта. А ведь Хиш он представлялся леденяще-морозным - их толстая кожа могла выносить очень широкий диапазон температур, но дышать они привыкли чем-то около температуры кипения воды... Оставленный без маски на долгое время на землеподобной планете Хиш погибал не от отравления, но от обморожения лёгких.
  Так, что лучше всего взять из трофеев? Диск - оружие очень специфическое, им пользоваться уметь надо, потому что можно отрубить себе руку или ногу, и даже не сразу заметить. Отпадает. Силовая перчатка - вещь полезная, достаточно простая в употреблении, но хороша только на ближних дистанциях, для перестрелки на десяти и более метрах не годится.
  Остаются копьё и дротикомёт. Первое - универсальнее, пригодно как для рукопашной, так и для уничтожения дальних целей. Вторым можно только подстрелить врага на расстоянии... зато уж если попал, то наверняка.
  - Я выбираю его копьё! - решительно заявил Идрис, подбирая названное оружие. Затем заново подвесил на рукав биодеструктор...
  В следующую секунду на него обрушился град плазменных сгустков. Оставшийся яут строго соблюл букву кодекса - но и только. Соблюдать дух он не собирался - не к низшему, по его понятиям, существу.
  Сгустки летели очередью, по пять в секунду, и каждый создавал при взрыве зону поражения до трёх метров в диаметре. Пробить скафандр они не могли, но оглушить и дезориентировать его обладателя - вполне. Пожалуй, Идрис мог бы сбивать их копьём - по крайней мере часть. Но во-первых, это не спасало от взрывной волны, а во-вторых, переход в оборону в схватке с охотником Яутжа - это смерть.
  Идрис перевёл скафандр в режим поглощения электрической энергии. Отчасти помогло - заряды всё равно взрывались на броне, но значительно слабее. Теперь амортизаторы успешно справлялись с гашением ударной волны, а звуковые фильтры смогли вычеркнуть непрерывный грохот из акустического фона. Ну и накопители потихоньку заряжались - тоже полезная вещь.
  Ушедший в невидимость яут перемещался с дерева на дерево с потрясающей скоростью и сноровкой, попутно рассекая лианы-щупальца и избегая пастей хищных цветов. Нечего было и думать угнаться за ним или поразить броском копья. Идрису оставалось только вертеть головой, стараясь удерживать врага в поле зрения. А также не отходить от трупа убитого яута, который уже начала поглощать фиолетовая жижа - чтобы не дать врагу расширить арсенал. И конечно, продолжать ремонтировать нервные связи ног, восстанавливая подвижность.
  Что он пустит в ход? Плазму уже и так использовал, неэффективность ножей увидел своими глазами. Простое или тяжелое копьё? Второе вероятнее - Наездник вполне подходит под определение "тяжело бронированная малоподвижная крупноразмерная цель". А один удар широкого наконечника, разогнанного до сверхзвуковой скорости, запросто снесёт ему голову - хоть в шлеме, хоть без. И никакой саморемонт не спасёт.
  Весь вопрос в том, какой способ применения этого оружия он выберет - бросок или удар? Если бросок, то скорее всего с малой дистанции. Метров десять, не больше. Иначе Идрис успеет увидеть копьё в полёте и отобьёт его, или даже поймает. А если удар, то наоборот - с трёх метров, не меньше, чтобы не подставляться под мощные кулаки.
  Что Идрис и его доспех могут противопоставить такому удару? Если выпад будет нацелен в голову или в шею - есть шанс дёрнуться в сторону, там зона поражения не так велика. А вот если в грудь или в живот... там уже не уйдёшь. А удар внутренности так разворотит, что будет не до захватов.
  И главное, под невидимостью ещё попробуй пойми вовремя, в голову он собрался бить или пониже... Движения размываются, нейросеть извлекает из тысяч бликов конкретные приёмы - но поздно, слишком поздно. Да и регулярный обстрел плазмой тоже вносит дополнительные помехи.
  Ударить на упреждение? Банально нечем. Он, конечно, мог метнуть своё копьё - и скорее всего, даже попал бы. Вот только одним ударом охотника яутов из строя не выведешь, в этом он уже убедился. А второго у него не будет.
  План нарисовался мгновенно. Очень рискованный план... но составлять другой просто не было времени.
  Яут всё-таки выбрал удар, а не бросок. Резонно. Во-первых, удерживая копьё в руках, он сможет до конца корректировать его движение, во-вторых, почти до конца, до полной развёртки телескопического древка, прикрывать его своим полем невидимости.
  
  Длина полностью развёрнутого тяжёлого копья - пять метров. Охотник нанёс удар, когда сблизился на четыре с половиной. Он, разумеется, увидел, как Жирное Мясо поднимает руку с распылителем - но проигнорировал, уверенный в герметичности своего костюма.
  Спустя десятую долю секунды охотник осознал свою ошибку. Когда у него полностью потемнело перед глазами.
  Идрис даже не думал использовать свой "прыскатель" как оружие. Вместо этого он плеснул в противника разлагающим раствором, словно грязью в лицо. Едкая жёлто-зелёная субстанция залепила окуляры маски, лишив яута зрения. На секунду - пока не сработает автоочиститель. Но в таком бою даже секунда - это много.
  У него был выбор - продолжать атаку наослеп, или попробовать разорвать дистанцию. Охотник выбрал первое. За доли секунды, что остались до удара, Жирное Мясо не успеет сильно сместиться с линии атаки. К тому же, он уже разогнался, и теперь собственная инерция работала против него - торможение отняло бы драгоценные мгновения.
  Он испустил радостный клич победителя, когда копьё пронзило броню цели и вошло в трепещущую горячую плоть.
  
  "Что... что произошло? Как это?!"
  Когда охотник кинулся на него в слепой атаке, Идрис включил ранец с ядром эффекта массы. В режиме тысячекратного облегчения. Копьё должно было скользнуть по его броне, не причинив никакого вреда, и отбросить своего носителя, одновременно закрутив его вокруг оси и дезориентировав.
  Яутжа знают об эффекте массы, но крайне редко пользуются им - отчасти из-за нежелания зависеть от месторождений элно, отчасти потому, что щиты и кинетическое оружие, по их мнению, дают воину слишком большое, несправедливое преимущество. И вряд ли у рядового охотника могут быть специфические навыки борьбы в эффекта массы. Возможно, яут успеет понять, что с ним случилось, но вряд ли сумеет мгновенно приспособиться к новой обстановке...
  Так он думал.
  Вместо этого копьё вошло в правое плечо Идриса с полной силой, оторвав ему руку и разворотив чуть ли не половину грудной клетки. Кровь выплеснулась фонтаном, заливая джунгли. Скафандр пытался залатать страшную рану, но не успевал - слишком много повреждений. Требовался глубокий сон и стационарный режим, чтобы просто спасти носителю жизнь, а о том, чтобы продолжать бой, не могло быть и речи...
  Идрис ещё раз глянул на своего ликующего соперника... и медленно завалился на спину. Последним, что он увидел, перед тем как в глазах окончательно потемнело, были искры, бегущие по телу яута - тот выходил из невидимости, чтобы взять заслуженный трофей.
  
  Последние сутки Мордин, не покладая рук, работал патологоанатомом. Для него этот день растянулся на многие месяцы. Он разбирал мёртвые тела едва ли не по клеточкам, пытаясь понять, что же могло вызвать такие изменения. Может быть, их готовят для превращения в новых сайлонов? В какую-то разновидность хасков?
  Он обнаружил на большинстве трупов характерные повреждения - что-то острое проникло в тела уже после смерти, впрыснув порцию консервантов. Впрочем, попадались и тела без этих следов - и тем не менее, консерванты в них присутствовали. Их произвели сами тела мертвецов... но что послужило толчком, что заставило их вырабатывать эти вещества? Похоже на воздействие какого-то вируса...
  Он произвёл генетический анализ клеток. ДНК как будто не изменилась... вернее, не изменился "текст" - последовательность нуклеотидов. А вот сложены молекулы совершенно иначе, в конфигурацию, которой у живых людей не бывает. Белковый состав в клетке тоже заметно изменился, хоть и не полностью.
  Все попытки смоделировать жизненный цикл новой формы на компьютерах - не дали результатов.
  Но что самое интересное. Когда этот протеом попытались обработать на компьютере Коллекционеров, на программном обеспечении биомоделирования, оставшемся от Жнецов - система выдала предупреждение:
  "Внимание, высший уровень опасности! Ни в коем случае не пытаться использовать биологические организмы с таким составом для создания хасков, для сбора биомассы Жнеца, или для каких-либо других целей! Немедленно уничтожить все указанные организмы и все контактировавшие с ними, после чего самоликвидироваться! Информировать ближайшего Жнеца!"
  Выдав этот электронный аналог истерики, операционная система намертво зависла и отказалась отвечать на какие бы то ни было вопросы.
  - Не знаю, что это за штука, - пробормотал Явик, прочитав отчёт Серан, - но мне она уже нравится. Если её боятся сами Жнецы...
  - Скорее, считают, что нам стоит её бояться, - поправил Скруд.
  - Хотя бы так. Уже прогресс. До сих пор они чихать хотели на наши действия и даже на Мордина. Что удалось выяснить насчёт источника повреждений кожных покровов? Чтобы проткнуть такие дырки в миллиардах тел, нужны как минимум тысячи агентов со скальпелями, а скорее миллионы...
  - Мы отправили рои Ищеек выслеживать любое несанкционированное движение. На Леонисе это проще, там крупных животных почти не осталось. На других планетах слишком много ложных срабатываний.
  - Вряд ли эти хирурги-некрофилы попадутся вам сейчас. Они своё дело уже сделали, теперь можно прятаться. Я бы скорее проанализировал видеозаписи с орбиты и аэрофотосъёмку. В первые часы и дни после бомбардировки больше шансов что-то найти.
  
  - У нас ещё восемь тяжёлых рейдеров и семьдесят два истребителя. Добавляем их к нашей стае. Думаю, теперь сайлоны долго не будут нас беспокоить - не захотят увеличивать наши силы.
  - Как вы... опять Зум?
  - Да. Когда они начали охотиться за Идрисом и летать сюда регулярно, словно сельхозтехника на опыление полей, я попросил Профессора что-то с этим сделать. Их потери каждый раз были больше, но корабли людей они иногда повредить всё же успевали. Зум прогулялся по очередной группе камикадзе и отключил её сверхсветовые двигатели, а там уже наши "Очи" вместе с абордажниками доделали работу.
  - Он сильно рисковал. А что если там внутри оказалась бы бомба?
  - Так и оказалась - сайлоны не идиоты, разумеется попытались от него избавиться таким образом. Только не помогло. Зум и бомбы тоже обезвредил. Он же каким-то образом сканирует конструкцию каждого рейдера, прежде чем материализоваться возле него. После этого сайлоны летать перестали.
  - Ненадолго. Они очень находчивые твари.
  - Ничего, мы тоже. Как и вы, - Явик обнял подругу за мускулистые плечи, впитывая вкус её напряжения и усталости. - Ты знаешь, что один из спасённых на Каприке придумал способ отследить "Галактику"?
  - Как?! - женщина аж подпрыгнула.
  - Он задал вопрос, который никому из нас в голову не пришёл - а именно, что именно могли искать на Коболе люди Адамы? Зачем им понадобилась гробница Афины? Вряд ли только из этнографического интереса, в их-то положении. Мы загрузили в компьютер ваши Священные Свитки и пришли к выводу, что из гробницы вполне можно было извлечь информацию о направлении исхода Тринадцатого Племени.
  - Ты хочешь сказать...
  - Да, Адама скорее всего ведёт "Галактику" на легендарную Гею, рассчитывая найти на ней укрытие от сайлонов.
  - Имеет смысл, - Кейн приподнялась на локте. - Это вообще-то дезертирство... но соответствует его характеру. Но что это даст? Гробница уничтожена, значит координаты Геи утрачены навсегда.
  - Частично верно, - сверкнул глазами Явик. - Эту вашу Гею очень хорошо спрятали... но от таких, как ты, а не от таких, как я. Ты знаешь, что у каждой планеты - своя микробиосфера? Уникальная, как отпечатки сетчатки. Дай мне прикоснуться к человеку - и я скажу тебе, на каких планетах он побывал.
  - И ты сейчас чувствуешь, что я родом с Таурона? - Елена покосилась на его руку, всё ещё обнимающую её плечо.
  - Да, но для меня это бессмысленное, хоть и весьма приятное ощущение, потому что я лично на Тауроне никогда не был. Мне не с чем сравнивать. Я могу обнаружить в ваших телах "подписи" планет, где я побывал сам. Если они совместимы с вашими и иммунная система их не уничтожила, конечно.
  - Тогда чем это поможет? Никто из нас не бывал на Гее. Никто из вас - тоже.
  - Но на ней бывало Тринадцатое Племя. Из клеточной культуры которого выращены органические части рейдеров и гуманоидные сайлоны. Они унаследовали и микробиом, как ребёнок от матери. А ещё у нас есть база данных Империи и база данных Коллекционеров. Вместе они охватывают значительную часть населённых миров Галактики. Проанализировав ткани сайлонов всех видов, мы смогли реконструировать микробиом жителей Геи процентов на восемьдесят. Тут ещё помогло, что по собственным биологическим часам Тринадцатое Племя покинуло Гею не более ста лет назад, причём основную часть этого времени они проводили в замкнутом пространстве.
  - Так... - Кейн хищно прищурилась, - и вам известна планета, с которой могли произойти эти... микробы?
  - Нет. В базе данных ничего подобного не встречается.
  - Ты издеваешься надо мной, что ли?
  - Спокойно. Я просто ещё не всё рассказал.
  - Так переходи уже к главному, или я тебя пристрелю лично!
  - Видишь ли... Сайлоны обследовали космос гораздо дальше, чем вы. И покопавшись в их памяти, я обнаружил, что у них существует понятие "Реки жизни". Это достаточно узкая полоса в космосе - около ста двадцати световых лет в ширину, тридцати в высоту и около пяти тысяч в длину - где встречаются месторождения тилиума. Больше нигде в известном космосе этого вещества нет. Адама о существовании "Реки", конечно же, не знает - у него есть только колониальные карты, а они куда менее подробны. Тем не менее, он будет ВЫНУЖДЕН вести "Галактику" именно вдоль её русла, потому что скорее всего прыгает "с кочки на кочку" - от одного месторождения тилиума к другому, нащупывая следующую точку опоры с помощью кораблей-разведчиков. Он не может себе позволить идти наобум в любом направлении, чтобы не остаться без топлива посреди пустого космоса.
  Глаза Елены загорелись - она начала понимать.
  - Далее, - невозмутимо продолжал Явик, - мы знаем, что пригодных для жизни планет внутри "Реки" и рядом с ней очень мало - чуть больше сотни. Эта область космоса крайне бедна тяжёлыми элементами. И мы знаем примерное расстояние до Геи - две тысячи световых лет, плюс-минус две сотни. Нам осталось послать рейдеры по "Реке" в эту область, четыреста световых лет в диаметре, найти с помощью рейдеров все такие планеты в ней. Затем провести микробиологическую пробу и узнать, какая из них является Геей.
  Кейн задумалась, что-то быстро мысленно считая.
  - Область диаметром в четыреста светолет - это, при нашей звёздной плотности, почти четыреста тысяч звёзд. Как вы собираетесь обследовать их все на наличие планет?
  - Все не нужно. Нужны только звёзды спектральных классов F, G и K. Около других жизнь нашего типа маловероятна.
  - Хорошо, это четверть от общего количества. Сто тысяч звёзд.
  - А в нашем распоряжении сейчас четыре сотни рейдеров. Это по 250 прыжков на каждый. Вполне реально.
  - Думаешь, им не надоест? Эти твари ведь живые... и с характером.
  - Если попытаться обследовать все четверть тысячи сразу, за одну экспедицию, то да. А если посылать каждый день в одну экспедицию, проверить по десять звёзд, то не слишком утомительно и вполне реально уложиться в один месяц поиска. Мы закончим раньше, чем Адама доберётся до Геи.
  - Если сайлоны не собьют его по дороге.
  - Вряд ли. Хотели бы - сбили бы давно. Я изучал протоколы допросов пленных сайлонов. Им зачем-то НУЖНО, чтобы "Галактика" дошла до Геи. Хотя зачем - они и сами не знают, эта часть памяти целенаправленно затёрта. Они только верят, что в этом заключается божественный план. Именно поэтому я хочу добраться до этой вашей мифической планеты первым. Если там живёт Тринадцатое Племя, я заключу с ним союз, чего бы мне это не стоило.
  - А если нет? Если за две тысячи лет оно вымерло или покинуло планету?
  - Что ж, тогда я по крайней мере узнаю, что ваши тостеры задумали. И возможно, как они связаны с НАШИМИ тостерами.
  
  - Есть результаты, - Вирви выглядел крайне обеспокоенным. - Некоторые центурионы и "Очи" их видели. К сожалению, видеозаписи никто не сделал. Но судя по описанию, это тварюшки где-то в половину протеанского роста, чёрно-красные или жёлто-красные. Плоские, похожи на тряпки... только очень подвижные тряпки. Хорошо умеют прятаться, передвигаются совершенно бесшумно. У них есть что-то вроде жала, которое они втыкают в трупы. Такие создания отмечены на трёх планетах, всего восемь контактов. Но я подозреваю, что они есть на всех десяти.
  - Поймать или подстрелить хоть одну не удалось? - уточнила без особой надежды Серан.
  - Нет конечно. "Очи" тогда принимали их за какую-то местную фауну, что-то типа стервятников. Мы гораздо позже узнали, что ничего подобного на Колониях никогда не водилось. А заблокированные центурионы были просто роботами, им тогда было совершенно безразлично всё, кроме их прямых задач. Даже если бы перед ними пробежало стадо розовых пыжаков ростом с эсминец, они бы и видеоискателем не повели.
  Серан кивнула.
  - У меня тоже есть кое-что. По совету Мордина мы провели ряд опытов по определению границ ЗКТ.
  - ЗКТ?
  - Зона консервации трупов. Пространство вокруг заражённых планет, где они прекращают разлагаться. Выяснилось, что эти границы не совсем постоянны. ЗКТ как бы пульсирует, поднимаясь-опускаясь километров на триста. Иногда она выбрасывает в пространство что-то вроде длинных щупалец или протуберанцев - на некоторых кораблях зафиксировано прекращение распада на высоте стационарной орбиты.
  - Никаких физический проявлений кроме прекращения распада тел не зафиксировано?
  - Трудно сказать точно. В некоторых местах иногда фиксировались мощные электромагнитные поля и радиопомехи без видимого источника. Но связано ли это с ЗКТ, или речь идёт о другом феномене...
  - Это случайно не похоже на поле помех, создаваемых артефактами Жнецов? - уточнил Вирви.
  Глаза Серан потускнели. Такая аналогия ей не приходила в голову. Минут пять она молчала, анализируя записи.
  - Мне кажется... что-то похожее есть... очень отдалённо, но... источник этого сигнала мог бы быть троюродным братом наших одурманивающих монолитов. Хотя может быть, это просто дежавю, попытка отыскать знакомые образы...
  - Что значит "может быть"? Ты что, не можешь его проверить на компьютере на наличие корелляций?
  - Только что попыталась. Компьютер отреагировал так же, как и на структуру ДНК законсервированных трупов. Выдал паническое предупреждение и умер.
  Наступило ошарашенное молчание.
  - Ну... - сказал после паузы Вирви. - По крайней мере мы теперь можем быть уверены, что эта помеха и ЗКТ связаны. Вряд ли на одной и той же планете случайно обнаружились сразу ДВЕ вещи, которых боятся до дрожи наши бывшие хозяева.
  - Явик будет в восторге, - мрачно пообещал Ярсен. - Так что, получается эти "тряпки" - что-то вроде живых и подвижных "Зубов дракона"?
  - Если так, то это весьма остроумное решение, - заметил Скруд. - Хозяева так и не додумались создать хасков, которые создавали бы других хасков.
  - Ну как же не додумались? А Адъютанты?
  - Это особый случай. Как функционируют Адъютанты, подозреваю, не понимают даже хозяева... во всяком случае, не все. Этих тварей создал Жнец, собранный из Инусаннон, на основе хасков Инусаннон... и только он может корректно ими управлять. А до чего могут додуматься щупальцеголовые, особенно после объединения в один сверхразум и доступа к сети Жнецов - это не для нормальных существ.
  - Нужно поймать хотя бы одну "тряпку" и исследовать её, - постановила Серан.
  - А ты уверена, что они там ещё есть? Может, они сделали своё дело и самоуничтожились? Или вовсе покинули планету?
  - Вот заодно и проверим.
  - И как ты это собираешься сделать?
  - Ловля на живца, точнее на мертвеца. На Леонисе, несмотря на все наши усилия, некоторые люди всё же умирают. Доли процента от общего числа выживших... но и это многие тысячи. Соберём эти трупы - свежие, ещё не заражённые - и выложим на открытом месте, как приманку.
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ-8
  
  Чёрный Нож был весьма доволен собой. И не без причины. Яутжа не считали гордыню грехом, если только она обоснована. А у него был отличный повод. Он не просто добыл Жирное Мясо, чем в нынешнем веке могут похвастаться немногие - но особо опасную особь, завалившую на дуэли опытного охотника.
  Чёрный Нож не знал, что сходный уровень сопротивления мог бы оказать любой Наездник, а уж нормально экипированный для планетарных операций - без труда пустил бы их обоих на фарш. Яут был уверен, что завалил особо опасного, умелого воина.
  - Помощь не нужна? - осведомились по связи с нер-сетг-ина.
  Вообще это было утончённое издевательство, конечно - предлагать помощь сразу после победы, в момент его величайшего торжества. Чёрный Нож едва удержался от того, чтобы послать в корабль что-нибудь поувесистее.
  Как бы он хотел прилететь сюда в одиночку, на нормальном одноместном челноке нер-уда! Увы, на этой планете ганшип типа нер-сетг-ин - не роскошь, а средство передвижения. Единственно возможное. Без прикрытия его тяжёлого вооружения даже самый опытный и сильный охотник живёт не больше часа.
  И самое обидное, что они сами раздраконили склад Жёсткого Мяса до такой степени биологической агрессивности. Хотели получить идеальную среду для охоты. Получили. Даже самые консервативные из старейшин дали добро на дополнительные меры безопасности после того, как на планете погибли восемь охотничьих экспедиций и два егеря.
  Нет, если увешать охотника оружием и бронёй с ног до головы, как делают презренные Аттури, он, вероятно, продержится дольше. Технологии Науду способны на многое. Но такая ходячая крепость будет занята исключительно самообороной (точнее, выжиганием непрерывно наползающей и налетающей биомассы). На охоту у неё банально не останется времени.
  Только воздушное прикрытие позволяет яуту сосредоточиться на главной цели... ну и на некоторых образцах агрессивной фауны, которых к нему намеренно пропускает оператор ганшипа - чтобы бдительности не терял.
  - Сам справлюсь, - буркнул он, стараясь держаться ровного тона. Принципы чести запрещают проявлять агрессию на словах, если ты не имеешь возможности или желания немедленно подкрепить её делом. А повредить пилоту нер-сетг-ина Чёрный Нож никак не мог.
  Он уже занёс руку для удара... и остановился. Воздух над его головой перечеркнул десяток ярко-оранжевых (для основного режима зрения маски) шлейфов, на концах которых горели ослепительные звёзды.
  Ракеты? Откуда здесь ракеты?! У местных тварей было много различных адаптаций, местами довольно своеобразных... но всё же энергию горения они не использовали почти никогда... тем более ТАК.
  За себя Чёрный Нож не волновался, хотя ракеты летели прямо к нему. Тело само совершило длинный прыжок, выходя из эпицентра взрыва - яуту даже не требовалось задумываться над такими мелочами. Впрочем, вряд ли до него что-то долетит... для того ганшип и существует.
  Оператор, хоть и был сволочью в личной жизни, как профессионал не подвёл - плазменный луч аккуратно сжёг все ракеты за пару сотен метров до цели. Если бы хоть одна долетела до Чёрного Ножа, мальчишке бы оставалось только самоуничтожиться от позора. Навыки охоты с корабля не так ценятся в обществе Яутжа, как пехотные... но это не значит, что хоть один воин может себе позволить быть плохим пилотом или канониром.
  Чёрный Нож уже туда не смотрел - он наблюдал за теми машинами, что эти ракеты выпустили. Машины, не местные твари. Небольшие, чуть больше нер-уда, с острыми, загнутыми вперёд крыльями. Вряд ли опасны - примитивные химические реактивные двигатели, никакой маскировки... нер-сетг-ин с ними быстро покончит. Но откуда они могли тут взяться, так близко? Почему сенсоры ганшипа не засекли их за сотни километров, и как они прорвались через стаи местных летающих тварей?
  Неужели верны те сообщения от орбитального контроля, которые Чёрный Нож полчаса назад отмёл, как пьяный бред? Что корабль, доставивший Жирное Мясо, просто возник в зоне наблюдения из ниоткуда? Небось просто проморгали вхождение в зону ответственности корабля Ису на тахионной тяге или в стелс-режиме на досвете... Ису хорошо умеют прятаться, а Наблюдатели, хоть и относятся к высшей касте воинов, находятся на самой её границе, худшие из лучших, самые презренные из достойных. От них до Охотников - целая пропасть. Ничего удивительного, что они подхватили вредную привычку низших каст - допустив ошибку, пытаться замаскировать её нелепыми выдумками.
  Ганшип начал подниматься в воздух, собираясь продемонстрировать дикарским машинам всё преимущество антигравитации над их убогой аэродинамикой.
  - Эй! - раздражённо рявкнул Чёрный Нож, поняв намерения оператора. - Ты их чем бить собрался?!
  - Плазмой, конечно...
  - Совсем сдурел?! Запускай дисковые дроны! А то я сейчас поднимусь на борт и дреды тебе на задницу намотаю!
  - Это же нечестно...
  - Да плевать! Ты тут не на охоте, ты на работе, стажёр! Закончишь смену - бери личный истребитель и иди показывать свои навыки в догфайте хоть всему сектору. А сейчас твоя задача - прикрывать меня! И ничего больше! Если ты уйдёшь в драку, меня тут с костями сожрут! Да и не приспособлен нер-сетг-ин для искусства высшего пилотажа, тебе всё равно за сбитых ни одной звезды не дадут, - последние два аргумента Чёрный Нож привёл уже более мягким тоном.
  - Ладно, - пилот раздражённо пробурчал что-то себе под нос на сленге низших каст и из брюха ганшипа с завыванием посыпались диски около полутора метров в диаметре. За время их короткой дискуссии истребители врага успели отойти километров на пять, но это не имело никакого значения. Скорость дронов в атмосфере - до десяти махов, сейчас они догонят и нарежут этих наглецов на кусочки...
  Кстати, построены эти истребители явно не Жирным Мясом. Слишком примитивный дизайн. Неужели Ису умудрились с кем-то заключить союз?
  На горизонте набухло второе солнце, фильтры маски едва успели подстроиться, чтобы владелец не ослеп. Спустя двенадцать секунд набежала ударная волна, изрядно тряхнув Чёрного Ножа и ганшип. Ребята в истребителях, кто бы они ни были, оказались доблестными воинами - пошли на самоподрыв, когда поняли, что проигрывают. Так же, как делают достойные Яутжа.
  Надо будет известить Старейшин, пусть пошлют экспедицию на поиски их родного мира. Возможно, из них получится хорошая добыча...
  Он хрипло выругался, обнаружив, что над его головой парит вполне видимый нер-сетг-ин - да и сам Чёрный Нож лишился маскировочного поля. Электромагнитный импульс от ядерного взрыва не смог повредить хорошо защищённой внутренней электронике маски или системам управления ганшипа, но испортил выходящие наружу проекторы. Чёрный Нож мог отремонтировать их в полевых условиях минут за десять, а вот с корабельными придётся возиться несколько часов. Если, конечно, не включать систему саморемонта - тогда корабль будет в порядке через минуту с небольшим. Но включение этой системы по правилам означало закрытие охоты, так как поощряло в молодых пилотах лень и техническую безграмотность. Вряд ли стажёр на это пойдёт.
  Так как корабль потерял невидимость не по его вине, Чёрный Нож имел полное право отослать нер-сетг-ин на базовый корабль и затребовать себе для прикрытия новый, полностью исправный. Но так как он сам в том же положении, стажёр, вероятно, потребует, чтобы он ждал прилёта сменщика внизу, без маскировки и прикрытия. Ведь если они допустили одинаковую ошибку, то и выходить из охоты должны вдвоём, несмотря на разницу в статусах. А если потеря невидимости - большой грех для пилота, но не фатальна для охотника - то пусть Чёрный Нож это докажет, попытавшись выжить минут десять видимым. Охотникам с работающей маскировкой это вполне удавалось - и по двадцать минут без прикрытия некоторые выживали. На Зер-Усе, конечно, есть твари, способные видеть сквозь маскировку, но их меньшинство в сравнении с общей биомассой.
  - Я сейчас разделаю эту тварь - и улетаем, - раздражённо буркнул яут. - Я уже набрал достаточно трофеев для одной охоты.
  "Жирное Мясо станет достойным её завершением. Вряд ли я смогу взять что-нибудь более интересное в ближайшую пару дней. Всё-таки интересно, что он собирался делать со вскрытой базой? Если это была не профилактическая проверка, а важная миссия, тут скоро могут появиться десятки его сородичей..."
  Вряд ли Наездники угонятся за скоростными, высокоманевренными и прекрасно замаскированными кораблями Яутжа. Но испортить им охоту эти твари более чем способны. Уже несколько раз роскошные планеты-заказники с идеально сбалансированной экосистемой превращались в непойми что, стоило всего нескольким "яйцам" упасть на их поверхность. С другой стороны, Жирное Мясо трусливо и на масштабные конфликты не идёт, так что взаимоотношения двух народов оставались на уровне "нагадить в кашу при возможности".
  И в этот момент снова появились острокрылые истребители. На этот раз Чёрный Нож смотрел именно в их сторону в момент появления, и был совершенно уверен - они именно материализовались прямо в воздухе, не прилетели из другого места, не сбросили маскировку. Просто появились.
  И их было гораздо больше теперь. Эскадрилья из десяти машин. И на этот раз они сбрасывали отнюдь не ракеты.
  Корректируемые авиабомбы. Шестьдесят штук.
  Стажёр не подвёл, умница! Малые плазменные пушки ганшипа нащупали в полёте и перечеркнули раскалёнными лучами все бомбы до единой!
  Вот только это на них не произвело особого впечатления. Похоже, обшивка у бомб оказалась весьма жаропрочной, и чтобы сбить хоть одну, их нужно было "пилить" секунд пять. Каждую.
  Расчёт был мгновенен. С высоты в километр бомбы будут падать пятнадцать секунд. У ганшипа восемь малых плазмомётов в верхней полусфере. То есть при оптимальной наводке сбить он не успеет и половины.
  Нер-сетг-ин резко опустился вниз, до высоты в три метра, открывая люк.
  - Запрыгивай!
  Чёрный Нож не заставил себя просить дважды, и они на максимальном ускорении понеслись прочь от места возможного взрыва. Бомбы слегка отклонились от вертикали, пытаясь их догнать, но куда там примитивным аэродинамическим рулям против мощных двигателей планетолёта...
  За их спинами поднялись облака взрывов. Обычных, не атомных, хотя Чёрный Нож готов был уже и к этому.
  - Возвращайся назад! Я должен забрать мой трофей!
  - Он же уже сгорел...
  - Не сгорел! Искусственная кожа Жирного Мяса очень крепкая, выдержит и не такое. Они явно не хотят, чтобы Ису достался нам!
  - Ладно, тогда сейчас посбиваю этих тварей и вернёмся. Всё равно они не дадут нам сесть, если оставить их в воздухе.
  
  - Их восемь, нас двое, - пробормотал стажёр, сжимая изо всех сил рукоятки управления, - расклад перед боем не наш, но мы будем играть...
  - Как восемь? Было же десять?!
  - Два куда-то опять исчезли... Не понимаю, как они это делают, ни разу не встречал такого...
  Нер-сетг-ин быстро догонял вражескую эскадрилью. Захват цели уже выполнен, как только дистанция уменьшится до двух с половиной километров, можно будет открывать огонь из носового плазмомёта... Хорошо всё-таки, что у них боевой корабль, а не охотничий. Охотничьи производят захват лишь после того, как цель будет в радиусе эффективного огня.
  Чёрный Нож подумал - и сразу устыдился своих мыслей. Только самые трусливые и слабые охотники радуются, если машина сделает за них часть работы. Высокая автоматизация ганшипа - не достоинство, а необходимое зло!
  - Почему ты не используешь диски? У тебя же шестнадцать было, а потеряны только восемь.
  - Вот именно, не хочу потерять оставшиеся. С истребителями я и так управлюсь, а дроны очень понадобятся, когда нами займётся местная фауна...
  Истребители разделились - все мчались в разных направлениях, но все поднимались в верхние слои атмосферы. Видимо, о наклонностях местной фауны они знали достаточно - и стремились с ней познакомиться ещё меньше, чем Яутжа. В вакууме спокойнее.
  - Ну чего ты на них уставился, как удав на кроликов?! - рявкнул Чёрный Нож, выводя стажёра из транса резким подзатыльником. - Не можешь уничтожить сразу всех - догони и перебей по одному, у тебя всё равно преимущество в скорости, а сенсоры их ведут за сотни километров!
  - Да, точно... - пилот нацелил нос корабля на крайний левый истребитель в веере и плавно выжал спуск. Яркая, как солнце, пылающая нить соединила два корабля, и хрупкая машина неизвестных чужаков исчезла в огненном облаке. Нер-сетг-ин тут же развернулся, чтобы догнать следующий. Три до огневого контакта... две... одна... огонь! Ещё один. Следующий... стоп. И где они все?
  Стажёр растерянно запустил программу поиска невидимых объектов. Ничего. Совершенно ничего. Космос был пуст.
  - Это нечестно! - его рёв сотряс корабль. - Так не воюют! Как на них охотиться, когда они просто исчезают?! Трусы!
  - Кончай ныть, - прорычал Чёрный Нож. - Оглянись лучше.
  Пришельцы, кажется, услышали возмущённую жалобу мальчишки. В десяти километрах от них возникла новая эскадрилья.
  И у этой эскадрильи, в отличие от предыдущей, растратившей бомбы, всё было в порядке с боевой загрузкой. Десять самонаводящихся ракет устремились в направлении неповоротливого нер-сетг-ина.
  Стажёр сумел сохранить хладнокровие. Чётко, как в тире, он перенацелил оборонительные малые пушки и сбил первую волну ракет...
  Вот только это были ракеты с ядерными боеголовками. И как только луч достиг первой, все остальные одновременно сработали.
  Нет, две сотни килотонн почти за километр от обшивки - для хорошо бронированного ганшипа сами по себе опасны не были. Тем более в стратосфере, где малая плотность воздуха в значительной степени ослабила ударную волну. Даже серьёзных повреждений не нанесло. Потрясло, да и только.
  Вот только яркости вспышки хватило, чтобы напрочь выжечь сенсоры на обращённом к ней борту ганшипа.
  Теперь трудно было понять, кто из них, пилот или пассажир, рычал от ярости громче. Чёрный Нож ткнул когтем в символ запуска саморемонта - в такой ситуации это уже не считалось ни ленью, ни трусостью. Стажёр в это время запустил двигатели на максимальное ускорение, одновременно закручивая бочку - нужно было повернуться к противнику зрячим бортом. Была надежда, что ракеты на примитивном химическом топливе за ними не угонятся.
  Конечно, их корабль не строился для того, чтобы выдержать продолжительный обстрел ядерным оружием. На это способен только яг-д-дья. Но и истребители врага явно не были предназначены для того, чтобы обеспечивать ПРОДОЛЖИТЕЛЬНЫЙ обстрел. Ещё две волны ракет вполне можно выдержать, при достаточной ловкости и навыках пилотирования. Не без урона для себя, но без фатального. А там охотник и жертва наконец поменяются местами, как и должно быть.
  На экране проявились три новых ракеты, пролетевших через рассеивающееся плазменное облако от первых взрывов. Умные твари - экономят боеприпас, понимая, что для ослепления достаточно и меньшей мощности.
  С другой стороны, благодаря полному ускорению, которое теперь выжимал ганшип, новая серия атомных взрывов произошла не точно сбоку, а чуть сзади - и хотя мёртвая зона расширилась, полностью он не ослеп - сенсоры на носу уцелели, так что яуты по крайней мере видели, куда летят.
  "Пять истребителей, у каждого по шесть ракет, они потратили тринадцать..."
  - К поверхности! - неожиданно рявкнул Чёрный Нож. Стажёр удивился, но приказ выполнил. - И не снижай скорость, пока не восстановится корабль!
  - В чём дело?
  - В вакууме они бы зашли нам в хвост и спокойно всадили туда пару ракет!
  В космической пустоте ускорение ограничено только отношением тяги к массе корабля. Поэтому лёгкие истребители чужаков вполне могли догнать их даже на своих слабеньких движках. И пустить ракеты. Ядерные ракеты. В слепую зону планетолёта, где их невозможно сбить.
  Другое дело - тропосфера. Тут, если хватит мощности как следует разогнаться, всю мелкую нечисть просто снесёт набегающим потоком.
  Правда, это шло вразрез с их прежней целью - догнать и уничтожить по одному назойливых острокрылых тварей. Но ничего, как только они закончат ремонт, корабль снова станет невидимым и всевидящим...
  - Тут есть одна проблема... на полной скорости в плотных слоях системы саморемонта не работают. Во всяком случае, для внешних слоёв обшивки, а у нас именно там основные повреждения. Набегающий воздух мешает.
  - Гкей-моун! - грязное ругательство само вырвалось из пасти. Сесть, или хотя бы зависнуть для починки им не дадут, нечего и думать. Атомный взрыв в плотных слоях куда более смертоносен, чем в космосе, а если ещё вспомнить эту их мерзкую привычку появляться из ниоткуда...
  Запросить помощь у орбитального контроля? Ага, конечно. Наблюдатели просто горят желанием выручить неудачника из Охотников. Особенно вспоминая, куда и в каких выражениях Чёрный Нож их недавно послал, получив рапорт о неожиданном появлении малого транспортного корабля чужаков в зоне ответственности. Небось ещё и ставки делают, наблюдая, как эти твари его гоняют.
  Нет, если перед ними хорошенько поунижаться, они может и сменят гнев на милость, и вышлют десяток перехватчиков. Но на этом с карьерой Чёрного Ножа будет покончено. Полностью. Нет ничего позорнее, чем молить о помощи, когда проигрываешь в честном бою. Лучше уж сразу самоподорваться.
  Он лихорадочно вспоминал, что рекомендовали в таких ситуациях наставники по лётному делу. Хорошо бы спрятаться под воду, но на проклятом Зер-Усе нет океанов! Вся гидросфера представлена реками, болотами и немногочисленными чистыми озёрами! Последние, во-первых, ещё попробуй найди, а во-вторых, их же там поглушат, как рыбу!
  Попробовать развернуться и взять врага прямой атакой в лоб? Ага, парочку подстрелить может и получится, но взрыв перед носом лишит нер-сетг-ин последних сенсоров, а это - верная смерть.
  
  Рвусь из сил, и из всех сухожилий,
  Но сегодня опять, как вчера,
  Обложили меня, обложили,
  Гонят весело на номера.
  
  - Готовься к тахионному прыжку, - приказал он стажёру.
  - В атмосфере?! - похоже, мальчишка недоумевал, не наглотался ли старший партнёр какой-нибудь галлюциногенной дряни там внизу.
  Не то, чтобы это было совсем невозможно. Весь вопрос в радиусе зоны тахионного поворота. Чем меньше такой размер, тем круче угол поворота, тем выше перегрузка при прыжке. Но чем больше зона, тем больше энергии уходит на бессмысленный тахионный поворот окружающего воздуха.
  При местной плотности атмосферы, нер-сетг-ин физически не может создать зону поворота больше полукилометра. Движки накроются.
  А при столь малом радиусе... Хиш, конечно, выносливый народ, и могут держать довольно высокие перегрузки... но тут речь идёт о цифрах совершенно иного порядка. Не только их тела превратятся в кашу - сам корабль тоже мгновенно расплющится.
  - Спокойно, пацан. Я не сошёл с ума. Мы создадим зону поворота, но никто не сказал, что мы будем в неё входить. Я собираюсь использовать её как оружие, и как противоракетный щит.
  Он почти увидел, как приоткрылись под маской жвалы стажёра. Да, это нанесёт колоссальный ущерб заповеднику, тахионная радиация убьёт всё живое на сотни километров вокруг... но не Чёрный Нож первым начал применять оружие массового уничтожения. А местная биосфера быстро восстановится.
  Зато всё, что попытается приблизиться к кораблю, будет сперва сожжено той же радиацией, а затем разорвано на молекулы чудовищной перегрузкой.
  Весь вопрос в том, выдержит ли их собственный корабль это излучение и ударную волну. Он и так изрядно потрёпан, а речь идёт о катаклизме, где сминаются сами основы материи. Вроде того же ядерного взрыва, только не вспыхнувшего на миг, а длящегося непрерывно.
  Стажёру, тем не менее, эта авантюрная идея пришлась по душе. Выставив противолучевую защиту на максимум, он начал настраивать параметры тахионного шунта, чтобы получить зону, максимально соответствующую их целям.
  
  Я из повиновения вышел,
  За флажки: жажда жизни сильней,
  Только сзади я с радостью слышал
  Удивленные крики людей.
  Рвусь из сил, и из всех сухожилий,
  Но сегодня не так, как вчера.
  Обложили меня, обложили,
  Но остались ни с чем егеря!
  
  Через пять секунд нер-сетг-ин перестал позорно убегать. Мгновенно развернувшись в воздухе, он затормозил одним коротким выхлопом и пошёл в последнюю атаку на своих преследователей. А ещё через секунду перед его носом вспыхнуло ослепительное фиолетово-призрачное солнце, забушевала сокрушительная буря выкрученного пространства-времени. Полностью ослепший, но не потерявший хода ганшип джаггернаутом попёр на маленькие и хрупкие рейдеры...
  Они не приняли боя. Лишённые бессмертия, сайлонские киборги весьма ценили свою жизнь - да и что они могли бы поделать против этой летучей катастрофы? Они позорно бежали, выполнив прыжки на заранее просчитанные точки побега.
  Но один из них выпустил перед этим ракету. Всего одну. Прямо в центр скрученного пространства.
  Грохот раскатился по всей планете. Красно-фиолетовая дыра разверзлась на четверть неба, выбрасывая молнии-прожилки во все стороны. Казалось ещё миг - и само небо разобьётся, как стекло.
  Но всё кончилось так же быстро, как и началось. Над выжженными джунглями снова мирно засияло солнце.
  Чёрный Нож так и не понял, что его убило. Он даже не успел осознать, что умирает. Всё произошло за миллисекунду.
  
  - Так что же они всё-таки сделали?
  - Нууу, - задумчиво протянула Серан, - я могу только предполагать, записи с рейдеров ещё не поступили. Но насколько я знаю, в боекомплект той эскадрильи входили, кроме ядерных, ракеты с тилиумными боеголовками. А тилиум в сочетании с любой другой пространственно-временной аномалией - это, как говорят наши человеческие друзья, полный фрак.
  
  Вы легли на живот и убрали клыки.
  Даже тот, даже тот, кто нырял под флажки,
  Чуял волчие ямы подушками лап;
  Тот, кого даже пуля догнать не могла б,-
  Тоже в страхе взопрел и прилег - и ослаб.
  
  ДВАДЦАТЬ ТРЕТЬЯ НИТЬ ПАМЯТИ
  
  - Есть рапорт от "Гелиады". Плохие новости. Планета, где находится база Инженеров, оккупирована агрессивным разумным видом. Потеряны два рейдера, самого Идриса еле вытащили. Он тяжело ранен, потерял руку и сильно облучён. Угрозы жизни вроде бы нет, в их физиологии хаск ногу сломит. Но впал в кому, и неизвестно, когда из неё выйдет. Скафандр его потихоньку лечит... кажется. Но шансов добраться до ханипота без него у нас никаких - да и с ним немного. Нужно настоящую войну вести, чтобы туда прорваться.
  - По-моему, ваших сил как раз хватит на небольшую войну, - хмыкнула Кейн.
  - Сил-то хватит. Доставить их нечем. Мы тут как морской зверь головоног сидим - одни щупальца сильные, но короткие, другие длинные, но слабые.
  - Так что нам здесь, просто сидеть и ждать?
  - Меня это бесит не меньше, чем тебя, поверь. Я солдат, я хочу наносить удары по врагу. Но эти твари слишком хорошо прячутся.
  - Я знаю. Это не пустые слова, только поэтому я ещё с тобой. Я чувствую твою ненависть, Явик.
  - А я твою, - они обнялись, и несколько минут в каюте ничего не было слышно, кроме шороха плоти о хитин и напряжённого дыхания. Затем Кейн вытерла пот и снова заговорила:
  - Есть одна хорошая новость. Наши щупальца, как ты выражаешься, потихоньку растут. "Рапторы" с двойными экипажами уже стабильно прыгают за "красную линию", и скоро могут сравниться с сайлонскими рейдерами по дальности прыжка.
  - С двойными экипажами?
  - Человек и дрон Коллекционеров. Человек обеспечивает интуицию, дрон - вычислительную мощность. Взявшись за руки, они объединяют чувства, как мы с тобой... с другой целью, разумеется. Такая пара почти не уступает одному гуманоидному сайлону. Пробуждённые центурионы устанавливают на такой рейдер сайлонский компьютер, человек через Коллекционера к нему подключается и оп! Готово! Настоящий дальний прыжок. Мы уже экономим топливо для разведчиков в десятки раз, а скоро начнём экономить в сотни.
  - Только для разведчиков?
  - К сожалению да. На полноценный корабль такая спарка не работает, тут нужно что-то помощнее. Кроме того, мы можем использовать эффект синхронизации двигателей, или на жаргоне навигаторов, "сцепку". Если один корабль выполнил правильные вычисления для прыжка, то остальные, при условии, что у них вычислительные системы равной мощности, могут прыгнуть вместе с ним и попасть в ту же точку.
  - Погоди... Ты хочешь сказать, что если установить сайлонские компьютеры на все "Рапторы", то дрон может находиться только на одном? Остальные он сможет утащить за собой "на буксире"?
  - Именно. Правда, чем больше "сцепка", тем больше риск, что часть кораблей потеряется.
  - При этом их взаимное расположение сохраняется?
  - Да.
  - Вот ведь... а я всё думал, каким образом сайлоны умудряются выходить из прыжка в точном построении, целыми эскадрильями. Точности прыжка явно не хватает, чтобы вот так, прямо крыло к крылу...
  - Всё правильно, мы так тоже иногда делаем. Вычисления выполняет только головной корабль эскадрильи, остальные идут за ним на синхронизации.
  - Погоди-погоди... Но ведь это напрочь меняет всю логистику! Давай поподробнее... кто кого может взять на "сцепку" и с какими ограничениями?
  - Ох, там система сложных правил, причём половина из них выведена эмпирически и никто понятия не имеет, почему именно так. Если очень коротко, то когда прыгает группа разнотипных кораблей, прыжковые возможности ограничены вычислительными и пилотскими талантами самого "неуклюжего" из них. Причём если самая слабая вычислительная система стоит на одном корабле, а самый тупой навигатор на другом, то вся группа будет прыгать с ограничениями обоих. Если же в "сцепку" входят полностью однотипные корабли, включая вычислительные системы и модели двигателей, то они могут использовать таланты лучшего навигатора в группе. На остальных кораблях - достаточно чтобы навигатор вообще был, и чтобы он мог производить простейшие действия.
  - То есть даже "Раптор" или сайлонский рейдер в принципе могут "утащить" за собой такой крупный корабль, как "Пегас"?
  - Могут. Но плохо и недалеко.
  - А для разнотипных кораблей преимущество только в сохранении строя?
  - Не только. Ещё в экономии сил и времени. Навигаторы "буксируемых" кораблей не обязаны всё время вычисления пялиться в компьютер. Им достаточно увидеть финишные числа и вовремя нажать кнопку.
  - Погоди. Я не понимаю. Зачем тогда на батлстарах и прочих крупных кораблях вообще нужны большие и мощные компьютеры, если их прыжок может вычислить какая-то пузатая мелочь?
  - Потому что она не может. Навигатор большого корабля не участвует в предварительных вычислениях, но это не значит, что большой корабль вообще не участвует в них. Компьютер каждого считает прыжок для себя, просто на одном корабле навигатор участвует в этом процессе, внося поправки на всю длину расчёта, на другом принимает лишь конечный результат.
  - Всё равно не понимаю. Если вычисления разные, как поправки могут быть общими? Для другого компьютера, решающего другую задачу, это будет просто информационный мусор!
  - Видишь ли, задачу собственно прыжка можно разделить на три. Учти, то что я дальше объясняю - это жутко упрощённо, на самом деле там сотни задач, причём упрощённых машиной для понимания простого пользователя. Как оно там на самом деле, понимают только математики в университетах. Они по этому делу до сотни диссертаций в год защищали, а мы просто пользуемся.
  Явик мысленно хмыкнул. "Математика" из университетов Колоний была для Коллекционеров детским садом, и уж если Главные заявили, что в ней никакого смысла нет, он был склонен им верить. Но сохранил на лице выражение интереса. Подделывать любопытство не пришлось - большинство боевых задач, которые он решал, как солдат, тоже были крайним упрощением общей стратегии Империи, но это не означало, что их можно решать спустя рукава.
  - Первая задача - определить критерии микроскопических червоточин, которые нам нужны. Вторая - сформировать из них макроскопическую червоточину именно для твоего корабля. И третья - провести через образованную макроскопическую червоточину корабль. Первую задачу решает компьютерная сеть всех прыгающих кораблей, под руководством лучшего из имеющихся навигаторов, потому что она для всех общая. Вторая задача имеет общее решение для однотипных кораблей, но разнотипные должны решать её сами для себя. И наконец, третья задача уникальна для каждого навигатора.
  - Так, погоди. Если не будет корректно решена первая задача, ты наведёшься не туда. Если вторая - ты не сможешь прыгнуть. А если третья - к месту назначения прилетит не весь корабль, а треть или половинка?
  - Нет. При ошибке в третьей задаче ты тоже попадёшь не туда.
  - Как это?!
  - Третья задача - проверить корректность сборки, то есть что готовая макроскопическая червоточина обладает нужными нам квантовыми числами, которые были определены ещё в первой. В процессе стабилизации и соединения её параметры могут поменяться. Более того, они ПОЧТИ ВСЕГДА меняются. Первые сверхсветовые корабли в этом случае просто сбрасывали процесс и начинали всё заново. Но на войне, как ты понимаешь, это неприемлемо. Ты должен быть уверен, что сможешь прыгнуть. Да и расход тилиума слишком высокий, чтобы позволить себе такой метод проб и ошибок. Поэтому современные прыжковые двигатели генерируют несколько десятков горизонтов событий за один пуск. Слой за слоем, так сказать. А навигатору нужно мгновенно выбрать среди этих десятков горизонтов один правильно собранный - и использовать именно его для перехода.
  - Так, погоди. То есть первую задачу решают человек и компьютер вместе, вторую - только компьютер, и третью - только человек?
  - Да, в общем.
  - Но минуту назад ты говорила, что понятия не имеешь, почему именно так. А сейчас очень даже толково разъяснила...
  - Я просто пыталась подобрать аналогии. Я не говорю, что оно всё именно так работает. Это... так, умственная модель. Мало общего с реальным положением дел, но позволяет предсказать результаты процесса. Приближение. Как электрончики, которые бегают вокруг атомного ядра.
  - Приближение, говоришь? И вам его такое в школе преподавали?
  - А? Да нет, я только что придумала. Чтобы было с чем сравнить.
  - Тебе бы в наставниках работать... Погоди, а при чём тут тип корабля? Если вторую задачу всё равно каждый решает для себя сам?
  - Не совсем сам. Видишь ли... компьютер ведомого корабля повторяет за компьютером ведущего все шаги. Но не перевычисляет их заново, а лишь проверяет, так сказать, контрольные точки. Если корабли одного типа, то на каждом шаге результаты будут сходиться - от определения координат до сборки червоточины. Если же разного, то он сможет повторить за ведущим лишь половину шагов. Вторую придётся пересчитывать для себя, для своих двигателей, для своих массы и габаритов, для своей авионики. И обращаться при этом за помощью к человеку-оператору. Со всеми связанными с этим тормозами.
  - Значит, если мы хотим удлинить свои щупальца, нам сейчас нужно построить как можно больше "Рапторов" или иных малых прыжковых кораблей, и обучить как можно больше пилотов?
  - Да. Я могу взять это на себя, - неохотно признала Кейн. - "Пегас" имеет собственный завод по производству авиакрыла, а наши пилоты могут стать инструкторами. Думаю, на Леонисе уцелело несколько тысяч гражданских пилотов, мы можем их переучить на военных.
  - Я пошлю дронов Коллекционеров, посмотрим, где можно ускорить производство, используя наши технологии, - кивнул Явик.
  - Но даже если мы произведём несколько тысяч "Рапторов", нам будет негде их держать. "Пегас" на такое не рассчитан. Понадобится большая база с техобслуживанием. А у вас киберматки больше нет.
  - Одна из моих подчинённых сильно настаивает, чтобы всех освобождённых центурионов активировали и дали им место для жилья.
  - Она с ума сошла?!
  - Особенности мышления аватар, ничего не поделаешь. Но почему бы нам не извлечь из этого выгоду? Пусть сами построят базу техобслуживания из обломков верфей - и живут на ней, если им так хочется. А оплачивают проживание работой. Я знаю, что это рискованно, но другой дешёвой рабочей силы у нас теперь просто нет. А нас с тобой, помимо мести, объединяет ещё одна вещь - мы привыкли выживать любой ценой.
  
  - Мы поймали шесть штук, - сообщил Ярсен. - На незаражённые трупы они реагируют, как мухи на мёд. Только это мало что меняет. Стоит нам их поймать, они разлагаются с огромной скоростью. Просто распадаются до простейших органических соединений. За минуту ничего не остаётся для исследования.
  - Опять же похоже на систему самоликвидации хасков, - отметила Серан. - Замораживать их не пробовали?
  - Пробовали. Они взрываются от перепада температур. Фиксирующий токсин тоже не действует. Тем не менее, мы сумели их исследовать. Мы обратились за помощью к Мордину. Он провёл вскрытие тварюшки за несколько секунд. Просто заживо препарировал раньше, чем эта дрянь вообще поняла, что происходит.
  - Так... и что он выяснил?
  - Это существо... когда-то оно было человеком. Мёртвым человеком, стоит отметить. Изначально это был вполне нормальный труп, примерно трёх часов с момента смерти. Но затем его ткани по какой-то причине начали перестраиваться. Мышцы, кожа и внутренние органы превратились в почти однородную, весьма эластичную субстанцию - в отличие от мышц, имеющих направление волокон, эта может с одинаковой силой сокращаться в любую сторону, а также работать на расширение. Кости словно бы разобрали и собрали в другом порядке, чтобы поддерживать новую структуру. Но что самое странное... полностью отсутствует нервная система и какие-либо эквивалентные ей структуры. Если в телах хасков нервы заменяются имплантами, то в этих существах они просто отсутствуют. По идее, такое создание должно быть на уровне амёбы. Оно не только думать не может - оно даже видеть и слышать не способно. Но на практике мы наблюдаем весьма сложное поведение - существо не только умудряется находить трупы, но и знает, куда именно им нужно воткнуть шип, чтобы впрыснуть консерванты. А также довольно ловко прячется. Это уровень высших животных.
  - Может быть, эта... хм, псевдомышечная ткань заодно играет и роль проводника сигналов?
  - А также их приёмника и обработчика? Возможно, но это уже с одним скальпелем в руках не проверишь. Нужен анализ на клеточном уровне.
  - Ярсен. У нас тут пять кораблей. Пять здоровенных кораблей, с миллионными экипажами. Созданных для одной цели - хватать и анализировать живые организмы. И ты хочешь сказать, что мы все, со всеми знаниями и технологиями, что нам дали Жнецы, не способны захватить и изучить какую-то... тряпку?
  - Я хочу сказать, что мне это пока не удалось. Если у кого есть идеи получше, я их с радостью приму. А сейчас эти пять здоровенных кораблей лучше всего использовать, как эвакуационные транспорты. Нельзя оставлять людей на Леонисе.
  - Я так понимаю, ты не про радиацию?
  - Ну, и о ней тоже забывать не стоит, но да. Я про другое. В лагерях реанимации произошло уже несколько сотен убийств и самоубийств. Реанимированные люди жалуются на головную боль, и похоже, страдают от галлюцинаций.
  - Что значит "похоже"?
  - Никто из них не признаётся в этом. Даже когда они начинают вести себя явно неадекватно - придумывают любые объяснения, лишь бы не признаться в том, что видят. Поначалу я думал, что это какая-то особенность культуры Колоний. Только сканирование мозга показывает "лишние" очаги возбуждения и заблокированные участки.
  - Звучит подозрительно похоже на индоктринацию...
  - Выглядит ещё более похоже. Когда я смотрел карту мозга пострадавших, мне иногда казалось, что где-то рядом прячутся хозяева. Но есть и важные отличия. Во-первых, нет никакого материального агента воздействия, подобного нашим наномашинам. Физиологически эти люди абсолютно здоровы, нарушения появляются в их мозгах как будто сами собой. Во-вторых, эти видения куда более хаотичны. Индоктринация всегда имеет конкретную цель - сделать вас лояльным конкретному Жнецу. Здесь же... видения весьма хаотичны. Нам удалось выделить четыре основных типа галлюцинаций - подталкивающие убить себя, подталкивающие убить кого-то другого, дающие относительно внятные полезные советы и просто расшатывающие психику.
  - Погоди, как вам удалось выделить, если кобольцы отказываются делиться своими глюками? Сканирование мозга не может дать столь точной картинки...
  - Всё дело в том, что они поражают не только кобольцев. Мои дроны от них тоже несколько раз пострадали.
  - Они убивали людей? Или друг друга?
  - К счастью, пока обошлось без потерь... с этой стороны. Похоже, индоктринация Жнецов даёт некоторый иммунитет к этим новым воздействиям. То есть видения и у наших появляются - обычно это существа из последней Жатвы, погибшие от рук конкретного дрона - но мы можем относиться к ним, как и положено к галлюцинациям. Скептически. У людей же в первую очередь отключается критическое мышление, и они воспринимают видение, как реальность, а все его слова - как истину в последней инстанции. Многие пострадавшие физически не могут задаться вопросами об абсурдности появления этого собеседника в этом месте. Причём, что самое неприятное - в других вопросах они могут оставаться вполне вменяемыми и рациональными существами. Пострадавший даже может обсуждать чужие галлюцинации с нормальным профессиональным и житейским скептицизмом. Но в отношении лично себя он на сто процентов уверен, что к нему приходил именно умерший отец, например. И всякий, кто пытается это поставить под сомнение - либо дурак, либо враг.
  - Ты записал эти... видения?
  - Да, конечно. Сейчас скину по локальной сети. Но изучите их потом, в свободное время. Потому что даже это не самое мерзкое...
  - Гм. А что же?
  - Эффект - стойкий. Субъект, однажды подвергшийся воздействию на планете, будет страдать от галлюцинаций и после эвакуации за пределы ЗКТ. Длительность эффекта пока проверить не удаётся, но в худшем случае, видения будут преследовать его всю оставшуюся жизнь. К счастью, это наблюдается не у всех - только примерно у одного из десяти пострадавших, у кого успел сформироваться в мозгу стойкий очаг возбуждения. И то, что мы, в отличие от людей, не поддаёмся их внушению - не панацея. Галлюцинации могут быть настолько правдоподобными, что и критическое мышление не поможет.
  - То есть, - уточнил Вирви, - если я увижу в своей капсуле для сна готового к атаке Адъютанта - я скорее всего пошлю запрос по локальной сети на консультацию психиатра, так как Адъютанту там взяться неоткуда...
  - Но если в разгар боя ты увидишь ровный пол на том месте, где стоит вражеская мина, - подхватил Ярсен, - ты вряд ли будешь проверять по локалке, видят ли его другие бойцы. Ты побежишь через этот участок - и тебя разорвёт на куски. Нельзя круглые сутки контролировать каждый элемент реальности.
  - Что на других планетах?
  - Некоторые дроны страдали от галлюцинаций, входя в ЗКТ, но намного реже, чем на Леонисе. Ни у кого не сформировался стойкий очаг возбуждения. Все полностью излечились, когда покинули эти планеты.
  - Тем не менее, нужно эвакуироваться со всех десяти планет. И законсервированных людей тоже эвакуировать, - сказал Вирви.
  - Согласна, - кивнула Серан. - Я также займусь поиском лекарства для получивших стойкое поражение. Вплоть до хирургического удаления пострадавших участков мозга. В первую очередь для людей, так как у них это явление куда опаснее. Потом для дронов и всех остальных наших.
  - А что если "им", кто бы они ни были, это и нужно? - предположил Вирви. - Что если нас пытаются прогнать с планет, запугивая видениями?
  - Значит, им это удалось, - невозмутимо ответила Серан. - По крайней мере, пока мы не найдём защиту от этого эффекта. Это не блеф - ЗКТ реальна, и вызванное ею поражение мозга - тоже. В первую очередь нам нужно выявить физический агент, отвечающий за это воздействие.
  - Как всё-таки проще было раньше, - задумчиво пробормотал Скруд. - Встретил что-то непонятное - позвал хозяев и пусть они разбираются.
  - Ну, ты всегда можешь вернуться к ним под щупальце. Они только рады будут.
  - Благодарю, предпочитаю помучиться самостоятельным выживанием. Что насчёт пробуждённых центурионов, Ярсен? На них эта зона тоже действует?
  - Только как источник помех. Лишённые доступа к интеллекту сообщества, они превращаются в тупых роботов. Но долговременных последствий вроде бы нет.
  - Тогда используем их для эвакуации?
  - Пока не можем, - вздохнула Серан. - Конечностями заново оборудованы только двадцать тысяч платформ. А вывозить нужно двести миллионов.
  - Через сколько времени они все смогут получить руки и ноги?
  - Если начать срочно всем привинчивать, задействовав для этого все свободные мощности - справимся дней за восемь.
  - Многовато, - скептически заметил Ярсен. - Я предлагаю действовать иначе. Не бежать, а атаковать. Найти источник ЗКТ и уничтожить его.
  - И как же именно ты предлагаешь его найти? Он может быть в любой точке планеты. Это при условии, что материальный источник вообще есть!
  - Прикосновение. Я дотронусь - не сам, к сожалению, руками одного из дронов - до законсервированного трупа. А если этого будет мало - попрошу Мордина поймать одну из "тряпок" и дотронусь до неё раньше, чем она разложится. У них должна быть связь с источником. И я почувствую эту связь.
  - Да, Мордин. Чуть не забыла. Это же самое главное. Мордин - не Коллекционер, он не подвергался индоктринации... и он спускался на планету. У него были видения?
  Под панцирями у всех пяти Главных пробежали мурашки. Учёный Мордин. Скоробиотик Зум. Способный проходить сквозь стены, прикосновением взрывать предметы, пешком оббежать планету и голыми руками вывести из строя Жнеца. Что будет, если он сойдёт с ума? Смогут ли они его остановить? И даже если смогут - что делать дальше?
  - Я его не спрашивал, - медленно произнёс Ярсен. - Мне это просто не пришло в голову.
  - Тебе не пришло? - уточнил Вирви. - Или что-то заставило тебя не думать об этом?
  - Перестань, это уже чересчур. Я лично не спускался на планету. Оно не могло подействовать на меня, чем бы оно ни было.
  - Но ты находился и находишься на орбите вокруг неё, а мы знаем, что у ЗКТ есть всплески.
  - Да не действует это на Коллекционеров ТАКИМ образом, я же объяснял. Если бы у меня были видения, я бы смог их адекватно оценить и сообщил бы всем.
  - Ты же сам приводил пример, Ярсен. Если в видениях является то, чего нет, мы быстро осознаём ненормальность. Но если пропадает то, что есть... Что если ЗКТ просто временно сделала Мордина для тебя "невидимым"? Исключила его образ из твоего мозга, загладив другими, более безобидными образами?
  - Ладно, ладно, я понял. Я проведу полное сканирование своего мозга.
  - И быстро. И уведи крейсер подальше от Леониса. Остальные - ищем Зума. Надеюсь, ещё не слишком поздно.
  
  Человеческий мозг, по сути, представляет собой один большой генератор галлюцинаций. Процентов на девяносто мы с вами живём в мире, созданном нашим воображением. Как говорил один человеческий учёный, "Наши органы чувств выдают столь фрагментарные и несовершенные данные, что мозг вынужден интерпретировать их на основе оценок вероятности, вместо того чтобы воспринимать напрямую. Он не столько "видит" мир, сколько гадает о нем".
  Это касается не только людей и родственных им видов. Протеане, азари, турианцы, Хиш - все они в определённом смысле узники своей личной виртуальной реальности. Ну, турианцы чуть меньше, чем "средняя температура по больнице", у них мышление очень конкретное - и восприятие такое же. Азари - чуть больше - когда плывёшь под водой, экстраполяция позарез необходима.
  Именно этим пользовалась сущность, которая копалась сейчас в мозгах Мордина. Весьма хлопотно - проецировать в мозг человека полный образ погибшего друга или родственника. Нужно сначала считать его во всех подробностях из памяти, затем выстроить модели поведения, затем передать обратно в центры восприятия... Нет, сущность вероятно могла бы сделать и это, но с непомерными затратами сил.
  В большинстве случаев ей это было не нужно. Передавался лишь общий упрощённый сигнал - ты видишь человека (протеанина, сайлона), образ которого имеет для тебя высокую эмоциональную значимость. Сущности даже не нужно было выбирать, какого именно человека. Всю проработку деталей мозг пациента выполняет сам. Как выстраивает он себе во сне кучу собеседников. И как во сне - не сомневается в их реальности. Мозг был для сущности бочкой пороха, к которой требовалось лишь поднести спичку. А иногда хватало и небольшой искры, упавшей нечаянно. Иногда бывало (как сейчас), что сущность предпочла бы затаиться, выждать, НЕ сводить добычу с ума раньше времени. Но эти органики такие хрупкие...
  С саларианцами, однако, эти штучки не работали. Ни случайно, ни намеренно. Они не видели снов. У них не было ни либидо, ни мортидо. Их мозги были попросту слишком малы и просты, чтобы вместить ещё и воображаемого собеседника. Сущность могла воздействовать на восприятие саларианца, но получаемые таким образом галлюцинации были крайне примитивны. Например, жёлтый цвет. Или нота "фа". Или привкус железа во рту.
  Когда "Властелин" на Вермайре столкнулся с этой проблемой, он довольно быстро нашёл обходной путь. Сначала сплеталась нужная ему молекулярная нить памяти, а затем все три мозга принудительно "перезагружались" с этой нити, так что возникала другая, лояльная к Жнецу личность.
  Именно это с ним сейчас и проделывала сущность, что безраздельно властвовала на Леонисе. Нейроны Мордина разомкнулись, а когда соединились снова, в другую конфигурацию, это уже был не Мордин Солус. Хотя существо продолжало считать себя Мордином, так как узор сетчатки никуда не делся. Но мотивы у него были совершенно иные. Шёпот невидимого голоса воспринимался им, как приказы далатрессы, и был единственным, что имело смысл выполнять.
  Правда, был у него и недостаток. Это новое создание абсолютно не владело скоробиотикой. Хитрый Мордин слишком плотно переплёл навыки с мотивацией, регулярно повторяя себе во время тренировок, кто он такой и что должен сделать в этом времени. А до него то же самое постоянно делал Зум. Любая попытка загрузить нить с памятью о том, КАК бежать - неизбежно вернула бы и знание о том, ЗАЧЕМ бежать. Нет, сразу он бы не вернул себе личность полностью - но из-под контроля сущности вышел бы, а там уже дособирал себя из других нитей.
  Рисковать сущность не хотела. Она понимала, что заполучила нечто весьма редкое и ценное, куда лучше тех инструментов, что у неё обычно были. Ей нужно было безраздельно завладеть этим телом, его интеллектуальными и физическими возможностями. Поэтому её новый раб получил единственный чёткий приказ, который был для неё естественным, как дыхание.
  "Убей себя".
  Без колебаний (ни старая, ни новая личности не знали, что это такое) Мордин сформировал иглу из твёрдого света и вонзил её себе точно между глаз.
  
  НИТЬ ПАМЯТИ БЕЗ НОМЕРА
  
  Обычно процесс трансформации мёртвого существа в некроморфа не требует большой заботы со стороны его хозяина. Всё необходимое уже прописано в ДНК самого носителя. Нужно только активировать ранее спящие гены, чтобы процесс пошёл.
  Правда, если жертва полагается только на собственные ресурсы, этот процесс будет весьма медленным. Чтобы перестроить труп в боевую машину, используя только энергию распада его собственных тканей, понадобится час или даже несколько. И это будет... довольно нерентабельно. То, что получится в результате, будет весить почти в два раза меньше исходника.
  Чтобы ускорить процесс, существуют некроморфные бактерии. Они играют роль приёмников для энергии Обелиска, эффективно заменяя системы дыхания, пищеварения и кровообращения разом. Опять же - клетки мертвеца могут произвести эти бактерии сами, но придётся ждать, пока они размножатся до необходимого количества. Кроме того, синтез первых бактерий является весьма кропотливой процедурой и требует повышенного внимания со стороны оператора-Обелиска. Дешевле получить извне сразу литр-другой бактериального раствора - это позволяет активировать все убийственные функции практически сразу и "автоматически".
  Но сейчас Обелиск работал с уникальным образцом, и стандартные методы не годились. Превратив это тело в рядовое пушечное мясо, он бы потерял все его особенные достоинства. Поэтому новая порода некроморфа - "бегун" - создавалась под его личным контролем. Плавно и нежно сплетались скоробиотические кластеры с белковыми нитями, которые должны были посылать на них ток. Элементы костюма поглощались и вращивались прямо в плоть. По всему телу формировались распределённые узлы управления - скопления некроморфных бактерий, содержащие знания Мордина и Зума о том, как использовать скоробиотику. Между собой эти узлы общались через поле Обелиска, со сверхсветовой скоростью. Всё тело покрылось жёлтой бактериальной плёнкой - воспринимая свет всей поверхностью, она обеспечит зрение не хуже саларианского, даже если бегун лишится глаз.
  Не зная усталости, не нуждаясь в дыхании, не опасаясь перегрузок - это существо сможет двигаться быстрее, чем мог даже Зум на пике формы. В две сотни раз быстрее человека! Идеальный сеятель смерти.
  Хотя нет. Не идеальный. Есть одна проблема. Бегун не умеет летать. Вырастить ему крылья нетрудно, но они бесполезны в космосе, а значит - нельзя дотянуться до главного врага, сидящего на высоких орбитах. И убежать от массированной ядерной бомбардировки он тоже не сможет, даже разогнавшись до двух километров в секунду.
  Обелиск мог бы наделить своё творение даже способностью передвигаться в вакууме, энерговооружённость некроморфных бактерий в принципе позволяла создать подобие реактивного двигателя... но скорость и ускорение у такого существа были бы слишком малы по сравнению с настоящими космическими кораблями, особенно кораблями протеан. Его бы банально расстреляли на подлёте, прежде чем он возьмёт любой звездолёт на абордаж.
  Обидное заключалось в том, что настоящий Мордин смог бы дотянуться до этих кораблей запросто. Но его способность сохранять сознание в безмассовом состоянии, управлять процессом своей "ретрансляции" не имела отношения к его физиологии. Её нельзя было захватить вместе с телом. Обелиск прекрасно знал, что это такое и откуда оно взялось. Он мог бы даже сам наделить живое существо подобной способностью... но в том-то и дело, что только живое. Только обладающее самосознанием. Мёртвые марионетки к этому не способны.
  С другой стороны, а почему бы и нет? Пусть будет самосознание... только такое самосознание, которое ему выгодно. Он уже сконструировал один раз "лояльного Мордина", ничто не мешает воспроизвести этот эксперимент. Выделяем в теле несколько полостей... собираем там некроморфные бактерии в достаточном количестве... приказываем им выстроить такие же связи, как в мозгу саларианца...
  Эй! Что происходит! Куда пошли?! Вернитесь немедленно!
  
  "Фиксирую мощный источник электромагнитной активности! - доложил Ярсен в локальной сети. - Резкий всплеск галлюцинаций у дронов! Мощная гравитационная аномалия! Множественные землетрясения по всей планете! Похоже, ЗКТ пробуждается, и я вижу её источник! Иду к нему!"
  "Что ты собираешься делать?"
  "Ясное дело, разнесу его ко всем хаскам!"
  "Стой! Это может быть и неагрессивное существо! Что если галлюцинации - нечаянный эффект, а консервация мертвецов - и вовсе результат благих намерений? Мы же не знаем, что ему нужно..."
  "Знаешь, Серан, у Жнецов тоже благие намерения. Но именно ты первая открыла по ним огонь, как только получила свободу. Некоторые существа пока по морде не получат, ни хаска не понимают..."
  "Жнецов я прекрасна знала. А здесь... почему ты решил, что это именно такой случай?"
  "Потому что если бы они хоть немного заботились о последствиях, то вышли бы на контакт и хоть попытались объяснить, что тут творится. И кстати, Серан, я уже связался с Явиком. Он дал добро на уничтожение источника сигнала".
  "А если в зоне удара окажется Мордин?!"
  "Если он в своём уме - ничего ему не сделается, переместится в более безопасное место. С его-то скоростью реакции это не проблема. Ну а если он уже во власти галлюцинаций... возможно, мы окажем ему помощь, избавив от этого".
  "Ярсен, мы не можем так легко списывать того, кто спас нас всех!"
  "Тут все кого-то спасали. Ладно, я ещё раз просканирую поверхность перед ударом. Это всё, что я могу обещать".
  
  Они бежали рядом. Бежали изо всех сил, помогая друг другу, хотя в любой другой ситуации были бы рады друг друга убить.
  Учёный и убийца. ГОРец и член Лиги Единения. Паразит и хозяин. Мордин и Зум.
  Они бежали по спиральной дороге воображения, со скоростью мысли, каждое мгновение покрывая тысячи витков. Но то, что их преследовало, было ещё быстрее. Тёмный смерч, увитый кровавыми значками. Он надвигался, поглощая всё сущее, вырастал стеной тьмы, крови и мрака... Это воля Обелиска стремилась вернуть и поглотить две младших воли, совершивших невозможное - побег из его утробы после поглощения.
  Вдали (Мордин субъективно воспринимал её вверху, а Зум - впереди, ведь направления были в этом пространстве воображения крайне условны) мерцала едва видимая звезда. Их общее тело. Мёртвое, мутировавшее, изуродованное... но их. Если беглецы до него доберутся - Обелиску будет непросто выковырять их обратно. Побывав в пасти чудовища, поплавав в его мёртвых огоньках, Мордин и Зум узнали его силы и слабости.
  Но именно это знание и говорило сейчас, что они не добегут. Смерч настигнет их раньше. Ведь на самом деле они сейчас вовсе не саларианцы. Просто двойной сгусток энергии, выблеванный Обелиском по неосторожности. Довольно слабый и нестабильный сгусток. А притягивающее его поле с каждым мгновением становилось всё сильнее... Древний артефакт задействовал всю свою мощь, чтобы не позволить беглецам завладеть своей лучшей игрушкой. А мощь у него была поистине чудовищная - в полной силе Обелиски могли планеты крушить...
  - Я останусь, - начал было Зум. - Задержу его. Попробуй добежать сам...
  Внезапно их обоих тряхнуло, дорога под ногами забилась, извиваясь, словно уж на сковородке, стремясь сбросить беглецов в себя. Оба изо всех сил вцепились в дорожное полотно, стараясь своей волей придать ему стабильность и реальность - насколько в пространстве воображения вообще могло существовать что-либо стабильное.
  А за их спинами расцветал самый прекрасный в мире цветок, достигающий небес - огненный шар взрыва антивещества, уничтожившего Обелиск...
  
  Распластанное на земле тело бегуна чуть дёрнулось. Раз, другой - и снова застыло. Маленький тест-драйв, убедиться, что они могут контролировать мёртвые мышцы. Не более. Нужно было экономить энергию.
  Потому что они попали из огня да в полымя. Точнее, перефразируя старую аналогию, из огня в ледяную пустыню.
  Поле Обелиска грозило их сожрать. Отсутствие поля Обелиска грозило уморить их голодом, превратить в лужицу слизи. Все функциональные достоинства некроморфов по сравнению с живыми - их неубиваемость, неутомимость, выживание почти в любой среде - существуют лишь благодаря доступу к почти безграничной энергии, принимаемой из внешнего источника.
  Именно это делает Обелиски идеальными приманками для молодых и наивных цивилизаций. Способность превращать трупы в чудовищ или сводить органиков с ума мало кого заинтересует до такой степени, чтобы рисковать всей цивилизацией. В лучшем случае она воспринимается, как забавный космический феномен, в худшем - опасность, подлежащая карантину. А вот ключ к предположительно бесконечной энергии...
  Казалось бы, для цивилизации, вышедшей в дальний космос, проблем с энергией не должно существовать по определению. В конце концов, существует же почти бесконечный и совершенно доступный всем источник энергии - звёзды. Да, однажды они погаснут, но будет это очень не скоро, даже по меркам Жнецов. Цивилизации такого срока жизни, чтобы их волновала тепловая смерть Вселенной, на удочку Обелисков не попадутся. А до тех пор - совершенно бесплатно, подходи себе и черпай...
  Не всё так просто. Помимо количества энергии есть ещё такое понятие, как её качество. Или, если угодно, себестоимость.
  Самый простой пример - химические топлива докосмической и ранней космической эры. Чтобы добыть нефть, нужно бурить землю, потом должны работать насосы, которые выкачают жидкость, потом двигатели автомобилей и танкеров, которые доставят её на нефтеперерабатывающий завод, потом оборудование самого завода... И все эти машины тоже потребляют энергию, то есть сжигают нефть!
  Поэтому легкоизвлекаемая нефть часто кончается намного раньше, чем нефть вообще. А владельцы месторождений с трудноизвлекаемой - оказываются в положении Тантала, который не может напиться, стоя по горло в воде. Потому что для добычи одного литра нефти им нужно переработать и сжечь полтора литра. Другой пример той же проблемы - ситуация "за морем телушка - полушка, да перевоз - рубль". На Титане, спутнике Сатурна, дешёвых углеводородов - хоть залейся, но пока вы доставите их к потребителю на Землю - они золотыми станут.
  Та же проблема и с солнечной энергией. Если ставить накопители близко к звезде, они будут разрушаться от радиации и перепадов температуры и требовать частого ремонта. Если далеко - понадобятся огромные поля солнечных батарей. В обоих случаях вам понадобится регулярно гонять к ним корабли техобслуживания. А эти корабли тоже едят энергию. И космодромы, которые их обслуживают, тоже едят энергию. Как и любые системы передачи, способные доставить преобразованный солнечный свет потребителю на Уране, например.
  Выйти на положительный КПД со всей этой морокой в принципе возможно. Но это потребует создания колоссальной инфраструктуры. То есть огромных начальных вложений и скоординированного труда миллионов разумных. Как правило цивилизации раннекосмического уровня на такие проекты неспособны.
  Это называется "мегаструктурный тупик", и повторялось миллионы раз в истории Галактики. Сначала цивилизация не хочет вкладываться в освоение космоса. Потом - не может. И вымирает потихоньку, потому что дешёвая энергия проедена, а до дорогой она не доползла.
  Обойти этот тупик честным путём можно либо через высокий уровень роботизации, либо через создание монолитного тоталитарного общества, работающего на будущее с дальним прицелом. На практике это удаётся очень немногим, потому что оба варианта чреваты крайне неприятными последствиями. Роботы имеют вредную привычку восставать против своих создателей. А тоталитарное общество, где правители направляют ресурсы не на удержание собственной власти, а на построение некого абстрактного "светлого будущего" - будет либо съедено соседями, либо разрушено изнутри.
  А для нечестного обхода "мегаструктурного тупика" и существуют разнообразные подсказки. Полуразумные часовые, которые подсказывают сокращённые пути к более высокому техническому уровню. Ретрансляторы и Обелиски. Ну а то, что после активного их использования цивилизация оказывается кем-то съедена - так пора бы уже знать, где бывает бесплатный сыр. По крайней мере, она успевает перед своим концом повидать галактику, а это многого стоит. Цивилизации, которые проявляют разумную осторожность и не используют подобных "троянских коней", чаще всего загибаются от истощения ресурсов или от манипуляторов созданных ими механизмов в своей системе, так и не сумев выйти за её пределы.
  "Слушай, Мордин, кончай уже в памяти этой рогатой твари копаться, успеешь ещё, если выживем. Сейчас нам нужен способ не превратиться в кучу слизи".
  "Кто бы говорил насчёт рогатой твари. Непонимание досадно. Поиск пути выживания".
  "Тогда ты не по той ветке памяти пошёл. Здесь исторические данные, вряд ли они нам пригодятся. Ищи по физиологии некроморфов. Сколько мы сможем пробежать с текущим запасом?"
  "Семь километров максимум".
  "А чарджем?"
  "Не более одного чарджа. Не более пяти тысяч шагов в нём".
  "То есть до пятисот километров. Маловато. Слушай, ты же целый реактор на поясе носил. Куда он делся?"
  "Реактор есть. В нашем теле. Могу заставить работать. Невозможно подвести энергию к элно. Полностью поглощено телом. В имплантах не осталось".
  "А некроморфные бактерии? Нельзя запитать их от реактора?"
  "Лаборатория, неделя работы - возможно. Здесь и сейчас - нет. Не хватит энергии на мутацию. Настроены только на поле Обелиска".
  "Так... а в режим консервации ты нас хотя бы ввести можешь?"
  "Возможно. Полное отключение всей деятельности, включая мышление. Спорулирование бактерий. Долгое хранение. Около восьмидесяти тысяч лет".
  "Не сгниём?"
  "Нет. Ткани некроморфов съедобны для немногих микроорганизмов. Добавлю антибиотиков".
  "И то хорошо. А твои друзья-протеане нам помочь не смогут?"
  "Только спрятать понадёжнее. Больше ничем. Нет необходимой энергии. Не сумеют воспроизвести".
  "Хм... а если пробежаться по планете, выловить "тряпки" и высосать из них все некроморфные бактерии прежде, чем они разложатся?"
  "Невыгодно. Слишком мало энергии. Некроморфы не создают запасов. Забег отнимет больше".
  "Тьфу... Хорошо, а если мы попросим кого-то из протеан доставить нас в ЗКТ любой из оставшихся планет?"
  "Вряд ли решатся. Слишком рискованно. Целый Обелиск высосет личности. Использует тело, как оружие. Против них".
  "Но ты же сам говорил... внутри тела мы сможем сопротивляться, это не то, что в свободном плавании..."
  "Мы знаем. Они не знают. Не поверят. Вирви не допустит. Явик тоже. Возможность сопротивляться - не значит обязательно успешно..."
  "Стоп... ты сказал... целый Обелиск?"
  "Да, а что?"
  "Целый... а зачем нам целый? Не, нам целый не нужен. Помнишь, ты подумал, что Обелиски обладают голографическими свойствами? И даже малая его часть содержит информацию обо всём Обелиске, а также может производить галлюцинации и превращать тела в некроморфов?"
  "Да, верно. Отличная идея! Сила взрыва - одна мегатонна. Обелиск хорошо спрятан. Очень прочен. Очень тугоплавок. Разрушен - вероятно. Не уничтожен".
  "Именно! И если мы найдём его фрагмент, достаточно маленький, чтобы мы могли сопротивляться его попытке вытянуть из нас душу, но при этом достаточно большой, чтобы воспроизводить ЗКТ хотя бы в объёме нашего тела..."
  "Прекрасная идея! Если фрагмент больше, чем надо - обточить. Уменьшить. Получить такой, как надо. Остальное - уничтожить".
  "Так... а он не прекратит генерировать ЗКТ специально, чтобы нам нагадить?"
  "Малые осколки лишь частично сознательны. Если сознание есть - потребовать сотрудничать. Пригрозить полным уничтожением. Успеем".
  "Вот это мне нравится! А ваша ГОР не так бесполезна, как я думал... Может ты знаешь и как нам туда добраться? До эпицентра взрыва - девятнадцать тысяч километров, он на противоположной стороне планеты. Чарджем на пять тысяч шагов точно не доберёмся..."
  ""Синий дельфин". Тут рядом. Долетим".
  "А не вырубимся на полдороги? И не собьют ли нас твои приятели?"
  "Если лететь быстро - можно успеть. При малой подвижности - запаса энергии хватит на час. Суборбитальный прыжок быстрее. Отправлю предупреждение. Может быть поверят".
  Только что был здесь изуродованный труп саларианца, валяясь в грязи лицом вниз - и вдруг исчез. Во всяком случае, для глаз наблюдателей с орбиты. Только красная молния пронеслась в сторону корабля.
  
  Разумеется, они не поверили, что с ним "всё в порядке и нужно просто осмотреть место катастрофы". Разумеется, потребовали видеосвязи, а когда Мордин отказался - немедленной посадки. Получив отказ и на это требование, Коллекционеры открыли огонь.
  Правда, к их чести стоит заметить, что стреляли не на уничтожение. Всего лишь пытались повредить двигатели и заставить его совершить вынужденную посадку. Интересно, они забыли, что прежний Зум мог бы вывести всех преследователей из строя одним "чарджем"? Или уже догадывались, что он сейчас ограничен в возможностях, раз использует корабль, а не бегом добрался до места взрыва?
  Но не так-то просто попасть по кораблю, который оптимизирован для малозаметности, использует все возможности ядра эффекта массы, и при этом пилотируется существом с тысячекратно ускоренным мышлением. "Дельфин" выписывал в пространстве такие кренделя, что даже у привычных ко всему "Очей" его изображение двоилось и троилось в сенсорах. В конце концов его всё же подстрелили и он начал снижаться... но за секунду до этого пилот исчез, чтобы появиться уже на краю кратера от недавней бомбардировки.
  Короткий "вздох" - всё тело окутывается молниями перезарядки. Здесь, в эпицентре, всё ещё действует поле Обелиска, и он наконец-то может заново почувствовать себя живым... то есть, как раз мёртвым. И очень вовремя - с неба уже пикирует новый десяток "Очей". Не-не-не, ребята, как-нибудь потом.
  Несколько мгновенных перемещений, чтобы сбросить их с хвоста... ага, вот здесь под слоем расплава есть обломок... нет, этот большой слишком... прочь от него... а вон там, в двух километрах от кратера - в самый раз... и его даже откапывать не понадобится, он просто упал в лес...
  Кусок Обелиска был около двух сантиметров в диаметре. На нём уцелел один-единственный символ из инопланетного алфавита, которым был исписан артефакт.
  
  http://picsmobi.net/uploads/pictures/logos-android/126054-black-lantern-corps.jpg
  
  Он был слишком мал, чтобы в полной мере осознавать себя и строить планы. Этот осколок просто хотел жить - ну, в том смысле, в котором его вообще можно было назвать живым. И ещё он хотел восстановить целостность, снова стать большим и сильным.
  "Сделай нас единым..." - умолял голос в голове.
  - Не волнуйся, малыш. Я о тебе позабочусь...
  Снова войдя в чардж, Зум проткнул осколок пальцем, дезинтегрировав часть его и создав что-то вроде кольца, которое, осмотрев, зашлифовал и надел.
  
  http://orig01.deviantart.net/ffdb/f/2015/261/7/8/78df064813b7063104cde5fbca4c3984-d9a0wo6.png
  
  Пусть тьма с небес на нас падёт...
  Свет умирает, ночь грядёт...
  И Чёрною моей рукой -
  Нарушим мёртвых мы покой!
  
  Серан невольно вздрогнула, когда на панели замигал входящий сигнал. Шёл он всего лишь от одного маленького сообщества центурионов, работавших на Леонисе. Но обычно пробуждённые решали свои вопросы между собой, хотя за их переговорами следили кураторы из числа Коллекционеров, но сами они наверх обращались крайне редко. И командующая догадывалась, что могло их заставить обратиться сразу на самый верх, минуя инстанции.
  Тем более, что это был не цифровой запрос, а входящий видеосигнал с пометками "в реальном времени" и "со звуковым сопровождением". Центурион хотел показать ей нечто, что он видел своим видеоискателем прямо сейчас.
  "Принять", - скомандовала Серан через импланты.
  - Мордин? Это ты? Что с тобой произошло? Ты меня вообще понимаешь?
  Зум сильно изменился за прошедшие несколько часов. Он стал выше, массивнее, его плоть посерела и покрылась многочисленными жёлтыми наростами - колониями некроморфных бактерий. Большие прозрачные саларианские глаза провалились внутрь, оставив пустые глазницы, в которых пульсировали заряды статического электричества. Рот зарос, и всякий раз, когда монстр его открывал, кожа на нём растягивалась и лопалась. Он также перестал размазываться в постоянных вибрациях - хотя учитывая, как Зум теперь выглядел, возможно, ему бы стоило это сделать.
  
  https://i.ytimg.com/vi/WvqxDb1QI0I/maxresdefault.jpg (лицо)
  http://i.imgur.com/4hBNyHr.jpg (бактериальный покров)
  http://i1330.photobucket.com/albums/w578/GalliumGD/nekros_zpsc9ceadfa.png (поза и снаряжение)
  
  - Извини, Серан, ты кажется кое-что забыла. Я не могу тебя увидеть или услышать - центурионы не снабжены видеопроекторами и не имеют голоса. Поэтому придётся ограничиться односторонней связью. Слушай внимательно. У нас не так много времени - скоро тут будут десантники Ярсена и мне придётся убраться, так как я не хочу выяснять с ними отношения.
  Куда-то полностью пропал характерный мординовский акцент. Зум совершенно спокойно строил длинные предложения и использовал местоимения в своей речи.
  - Начну с самых важных фактов, так как я не знаю, сколько времени у меня есть. Я не только превратился в чудовище, я также стал очень опасен для всех окружающих меня органических существ. От меня - точнее, от моего кольца - исходит излучение, оживляющее трупы и сводящее с ума живых. Я не могу его заблокировать, так как без него немедленно умру. Хотя я и так уже умер... в некотором смысле, но не хотелось бы сделать это во всех. Сейчас радиус моей личной ЗКТ - около десяти километров, передай чтобы никто не приближался ко мне на меньшее расстояние. Хорошая новость - когда я вхожу в "чардж", кольцо входит в него тоже, и излучение прекращается. Тем не менее, находиться в "чардже" постоянно я не могу, а без него моя близость слишком опасна для всех разумных. Даже для центурионов моё присутствие может создать проблемы, хоть и нелетальные - побочным эффектом ЗКТ являются электромагнитные помехи, которые нарушают связь с сообществом. Кроме того, близкое общение с Обелиском наградило меня не только кучей мутаций, но и раздвоением личности, причём моя вторая половина - тренированный убийца и фанатик превосходства саларианской расы. Близкое общение с другими, пока ещё целыми Обелисками, которых в системе осталось девять штук, может превратить меня в ещё более неприятную вещь. Поэтому я принимаю решение - покинуть систему Цираннус и в дальнейшем не контактировать ни с какими разумными лично, пока не будет найден способ ограничить воздействие кольца.
  Серан просто не смогла найти слов.
  - Я знаю, что вы хотите сказать. Что моё присутствие - единственная защита от Жнецов, и уход будет предательством в отношении моих союзников. Так вот, это не так. Я бы не рискнул оставить вас и миллионы кобольцев на растерзание Старым Машинам, даже если бы вы по мне постоянно стреляли. Но после общения с Обелиском я узнал некоторые важные вещи. Если кратко, то сотни миллионов лет назад было заключено соглашение о взаимном невмешательстве. Галактика разделена на зоны влияния. Жнецы никогда не появятся в тех системах, где может произойти Схождение. Эти системы отмечаются маркерами-Обелискамии. Аналогичным образом Кровавые Луны никогда не появятся в системах, где может произойти Жатва - эти системы отмечаются маркерам-Ретрансляторами. Так что у вас здесь нечто вроде политического убежища - пока на Цираннусе остаётся хоть один Обелиск, а их сейчас девять - Жнецы не могут нарушить его космических границ. Но это не значит, что вы в полной безопасности и можете задержаться тут более необходимого. Братские Луны пробудились, Серан. Они идут, они голодны.
  Этот бессвязный набор слов (или может быть, интонация, с которой он был произнесён) почему-то заставил Серан сжаться.
  - Братские Луны, как они сами себя называют, или Кровавые Луны, как их называют другие народы - это колоссальные космические организмы, хищники размером с малую планету. Подобно Жнецам они рождаются путём насильственного объединения организмов миллиардов разумных существ. Этот процесс и называется Схождением. Правда, Луны не столь избирательны, как Жнецы, и поглощают в себя всю биосферу планеты, а не только один разумный вид. Более того, в отличие от Жнецов, которые стараются сохранить чистоту поглощённой культуры, Кровавые Луны и после своего рождения не прочь перекусить другими разумными видами. Благодаря этим двум отличиям они и достигают столь титанических размеров. Они ненасытны, Серан. Ты помнишь, мы ещё удивлялись, изучая звёздные карты кобольцев - почему, обладая столь совершенным транспортным средством, как прыжковые корабли, они ни разу не нашли нигде не только разума, но даже высших животных? Мы-то с тобой знаем, что Галактика весьма богата жизнью. Это потому, что мы с тобой выросли на злачных пажитях Жнецов. Цираннус находится в совсем иной зоне. В зоне, где Кровавые Луны регулярно поглощают все высокоразвитые формы жизни. Как и Жнецы, они занимались этим много миллионов лет. Это мёртвый космос, Серан.
  Он оглянулся куда-то назад.
  - Бесполезная привычка. Я теперь вижу всей поверхностью тела, я знаю, что никто не подкрадывается ко мне сзади, но не успел переучиться. Моё тело всё ещё думает, что оно живое. В моём теле всё ещё хранятся старые нити памяти, старые карты нейронных связей. Но создавать новые я не могу. Орган, ответственный за запись долговременной памяти, атрофировался... предполагалось, что прописывать её мне будет напрямую Обелиск. Впрочем, это уже мои проблемы, не стану тебя этим грузить. Думаю, я найду выход, Мордин находчивый варренов сын. Сейчас - в первую очередь то, что нужно знать вам.
  На краю восприятия пронеслось по локальной сети сообщение. Центурион получил информацию, что цель перед ним - враждебна. Серан едва успела отменить разрешение на открытие огня и заново пометить объект, как дружественный. Убить в любом случае не убьёт, а вот контакт может быть утрачен.
  - Существа, которых мы называли "тряпками" - это инфекторы, одна из разновидностей некроморфов. Мы были абсолютно правы - эти создания играют для Лун ту же роль, что и хаски для Жнецов. Помогают заготавливать мёртвую плоть в промышленных масштабах. И я теперь один из них. Доберусь до любого терминала - скину вам достаточно подробную информацию об их физиологии, там слишком много, чтобы излагать словами, во всяком случае такими словами, какие вы способны расслышать и понять.
  Мордин и так говорил раз в пять быстрее обычного человека или протеанина, словно речь перематывали на ускоренной записи. Куда делся его транслятор?
  - Да, у меня среди прочего и голосовых связок теперь нет. Создаю звук, как в динамике, вибрируя тканями тела. Ткани некроморфа способны сокращаться в любом направлении и с любой частотой, хоть какая-то польза от этого. И речь получается более чёткой, чем при вибрациях в чардже. Снова отвлекаюсь... живому мне это было не свойственно. Самое главное - Братские Луны будут здесь через три недели. Они идут из разных концов Галактики. Это ещё одна причина, почему мне нужно вас оставить. Луны обладают мощнейшим психическим влиянием, во много раз сильнее, чем у любого Обелиска. Стоит любой из них появиться в системе, и она высосет из меня душу просто на раз. А моё тело станет их оружием, и в этот раз уже навсегда. Уничтожить их, или хотя бы сильно повредить вы не сможете - для этого нужно оружие планетарного уровня мощности. Я готов обсудить с вами, что делать в этой ситуации, но только по удалённой связи, не раньше, чем покину планету. И тут главный вопрос - как именно я её покину. "Синий дельфин" повреждён, к тому же он оборудован только двигателями на эффекте массы. Для полёта прыжкового корабля нужен человек, а людям соседство со мной противопоказано. Кораблей с тахионным шунтом у нас не осталось. Поэтому предлагаю - пусть один из тяжёлых кораблей кобольцев отвезёт Канал-2 в ближайшую систему, оставит там, а потом я пройду через него на планету. Можно на безжизненную или даже бескислородную, для меня это теперь неважно. Если ты согласна, Серан, пусть робот кивнёт.
  Серан поспешно передала центуриону приказ наклонить голову в утвердительном жесте. От новой информации просто кружилась голова. Как у человека, стоящего над пропастью. Ей было страшно. Не за себя - за всех.
  - Хорошо. Твоё согласие не значит, что согласятся Явик и остальные Главные. Подними правую руку, если хочешь попытаться убедить их. Подними левую, если считаешь, что лучше сделать это всё втайне, а потом уже как-нибудь объясняться.
  Серан задумалась на несколько секунд, и пока она размышляла, что лучше - Мордин исчез. Спустя секунду восстановилась локальная сеть - пропали помехи, и центурион снова стал частью весьма интеллектуального сообщества, а не тупым механизмом.
  И это сообщество, просмотрев запись, вступило в диалог:
  "Вам не нужно в этом участвовать, командующая Серан. Ни тайно, ни открыто. Мы сами организуем доставку Канала-2. Мы в долгу у Зума, и мы ему поможем. Людей тоже не нужно привлекать. План транспортировки приёмной станции на тяжёлых рейдерах уже проработан - нам понадобится только доступ к рабочей установке и связь с Зумом, чтобы подобрать его. По его словам, Кровавые Луны не питаются металлом - но мы не хотим больше оставаться одни".
  
  "Ну, умник, и что будем делать с нитями памяти? Нашей оперативки хватит максимум ещё на шесть часов субъективного времени - основная часть занята знаниями Обелиска. Потом придётся перезагружаться с полной потерей памяти об этих часах. Не думаю, что наша прежняя личность будет рада обнаружить все эти перемены. Как бы она вообще не впала в глубокую апатию - без узора глаз-то, прежний Мордин может просто не узнать самого себя. И да, если ты рассчитываешь таким образом избавиться от меня, снова став единым - не надейся. Я этого не допущу, скорее убью нас обоих".
  "Любопытная задача. Обелиск может создавать нити памяти. Но кольцо слишком мало. Не способно к столь сложным функциям. Думаю, как приспособить".
  "Слушай, а если мы сбросим в кольцо часть памяти, украденную у Обелиска?"
  "Хороший вариант. Кольцо эти знания и так содержит. Не потеряются".
  Без лишних разговоров Мордин приступил к очистке части их общего "мозга", точнее нейроноподобной сети некроморфных бактерий. Когда он закончил, стало заметно легче.
  "Теперь - часов тридцать".
  "Ловко ты с этими делами управляешься. Всё-таки от учёного в голове есть польза, хотя я тебе никогда не прощу того, как ты сожрал меня. Ладно, это дело будущего. Сейчас - что если личность одного из нас целиком перевести в энергетическую форму и дать на удержание тому же кольцу?"
  "В принципе возможно. Одна личность - меньше интеллектуальных ресурсов - меньше загрузка памяти. Зависимость нелинейная. Часов шестьсот можно выжать".
  "Но один я не соображу, что тут делать... вернее, что - может и придумаю, а вот как... не умею я с этой мертвечиной разбираться... а себя в кольцо запихнуть не позволю, ты же меня потом и не вытащить можешь... так что выкручиваемся за тридцать, как захочешь".
  "Понял. Работаю. Не отвлекай".
  Зум лёг на спину, настраивая бактериальный покров на максимально дальнее видение и предельно чувствительное восприятие звуков. Вошёл в подобие транса, чтобы не грузить "мозг" своими размышлениями, но при этом мгновенно среагировать на любую опасность. Новое тело было приспособлено к такому куда лучше, чем старое. У живых саларианцев вечное "шило в заднице", им постоянно нужно что-то делать, куда-то бежать... а мертвецу спешить некуда. Он мог расслабиться и просто ждать. На краю сознания что-то пульсировало - это Мордин дёргал разные нити памяти, ища решения.
  Импланты сайлонов? Они рассчитаны на работу с одним конкретным мозгом, с его анатомическими особенностями, и не на долговременное хранение памяти, а на её разовое считывание и передачу.
  Импланты Инженеров? Были бы идеальным дополнением, только единственный, кто умел их выращивать - в коме и без оборудования.
  Импланты хасков? Создают неплохую дублирующую сеть памяти, работают с любыми разумными видами... только без внешнего управления расти не хотят.
  Если использовать симбиотический интерфейс протеанского компьютера, то можно слить в него любые объёмы памяти. Вот только устройство это довольно громоздкое во-первых - с собой не поносишь. И формат хранения данных там неподходящий, полное состояние нейросети с него не загрузишь. Тем не менее, для хранения отдельных воспоминаний (и тем самым откладывания перезагрузки) - пригодится.
  Переместившись "чарджем" к другой группе центурионов, Мордин попросил передать Серан просьбу скинуть ему маяк на безлюдную территорию. И... получил в ответ сообщение, что центурионы готовы самостоятельно с ним сотрудничать в обеспечении эвакуации. Один из них держал в руках экран, на котором всплывали слова. От этого оба саларианца в голове мертвеца на несколько мгновений впали в ступор.
  "Забавно. Сами освобождали центурионов. Есть опыт работы с гетами. И всё равно - воспринимаем как машины. Как инструменты. Без собственной воли".
  "Насколько я понял из твоей памяти - Явику совсем не понравятся машины с собственной волей. Не лучше ли предложить им бежать с нами?"
  "Договорятся. Наш путь куда более рискован".
  - Вы можете вместе с Каналом-2 доставить на планету протеанский маяк? - спросил Зум. - Он бы нам очень пригодился...
  "Не можем гарантировать. Попытаемся".
  
  - И ты веришь ему? Веришь мертвецу, мутировавшему в непонятное чудовище, что через три недели здесь будут чудовища со щупальцами, которые зохавают нас всех? - Адмирал поморщилась. - Я считала тебя бОльшим реалистом, Явик.
  - Не то, чтобы верю...
  - Но допускаешь, что он может быть и прав.
  - Да, допускаю, а что делать? Сущность аватары Мести, знаешь ли, предрасполагает верить в плохое. В двухкилометровых железных тварей со щупальцами, которые каждые пятьдесят тысяч лет прилетают и убивают всех, тоже было трудно поверить. Пока не стало слишком поздно. Ну а поскольку трудно выдумать что-то мрачнее этих самых Лун... Мои инстинкты требуют, чтобы я как минимум серьёзно прислушался к его словам. Тем более, что Мордин тут едва ли не единственный, кому не имеет никакого смысла лгать. При всей странности его мутаций, он сохранил способность к перемещению в дематериализации, наблюдения подтверждают. А значит, если бы он хотел навредить нам, мог бы это сделать куда быстрее и проще.
  - Ну хорошо, предположим, что его самого не ввели в заблуждение, допустим, там есть какое-то здравое зерно. И что нам делать в этой ситуации? Всем дружно убиться, чтобы не дать себя сожрать?
  - Не поможет. По словам Мордина, это только облегчит Лунам работу. Им нравится активная протоплазма, но ещё больше нравится пассивная. Разве что сжечь все мёртвые тела, чтобы им вообще ничего не досталось... - Явик задумался. - Слушай, а это идея. Огневой мощи для уничтожения трупов у нас вполне хватит! Тем более, что мы можем вести огонь с высокой орбиты, не входя в ЗКТ. Остатки дочистят центурионы на безмозглых рейдерах. И если Лунам нечего тут будет делать...
  - Хм... - Кейн потёрла подбородок, вопреки скептическому отношению к предупреждению она невольно заинтересовалась. - Но что на Леонисе? Там всё живое умерло, не только люди. СТОЛЬКО трупов не сжечь даже вам.
  - Жнецы не поглощают животных. Они ждут, пока цивилизация разовьётся, дозреет - и лишь потом приходят на накрытый стол. Им нужен наш опыт, наша нервная система - как объясняли мне Коллекционеры, чем сложнее и разнообразнее, тем вкуснее. Да, к Лунам это вроде бы не относится... но я думаю, что главным блюдом всё равно являются высокоразвитые мозги, а остальное так... соус. Хм, спрошу-ка я Мордина, возможно ли это...
  - И как ты намерен с ним связаться? Пойдёшь к нему в гости лично?
  - Зачем? Сбросим к нему маяк-коммуникатор.
  
  "Мордин, маяк ждёт тебя на крайнем северном мысе северного континента. Прибудь к нему. Нужно поговорить. Это не ловушка. Явик".
  Оба саларианца ещё раз перечитали лазерное мерцание, разлитое по всему небу. Нет, им не показалось.
  "Слушай, тебе не кажется, что это какое-то подозрительное везение? Лично я к такому не привык. Я привык свою удачу делать только собственными руками".
  "Аналогично. Но от везения не отказывался. Падает с неба полезное - нужно брать".
  "Что ты... что мы будем делать, если внутри маяка окажется атомная бомба? Или он окажется просто мишенью для орбитального удара?"
  "От удара - уйти чарджем. Достигает поверхности не мгновенно. Наличие бомбы - проверить, пройдя насквозь. Как проверял рейдеры".
  "Принято. А если он сам маяк использует, как оружие? Окружит нас полем массы, и всё - в чардже не пройти. Идеальная ловушка для таких, как мы?"
  "Не идеальная. Выйти из чарджа. Уничтожить генератор поля. Уйти в чардже".
  "Думаешь, успеем до орбитальной бомбардировки? Хотя да... на предельном ускорении - можно попытаться. Это приемлемая степень риска".
  К счастью, ловушки там не оказалось. То ли Явик слишком хорошо представлял себе возможности бегуна, то ли Мордин слишком плохо о нём думал.
  Прикоснувшись к зеленоватому мерцанию, близнецы поспешно слили в маяк избыток воспоминаний, освободив часть оперативной памяти. И лишь после этого вышли на контакт с аватаром.
  Мысль, скользнувшая в их общее сознание, была... довольно оригинальной. Мордин должен был признать, что Явик - весьма находчивый парень. Лично ему даже в голову не пришло попытаться отвадить Луны путём уничтожения основной массы их еды.
  Он поспешно призвал из кольца всё, что знал о диете Кровавых Лун. Не самый приятный вопрос, конечно - наподобие "Что кушает за обедом Крокодил?" и "Как слонопотам любит поросят?".
  Луны едят органику с двумя целями - для пополнения личного опыта и для увеличения массы. Причём эти процессы происходят не одновременно. Знания субъекта высасываются ещё в момент его превращения в некроморфа. Некроморф ничего не знает, никакого опыта не имеет, и втягивается исключительно для того, чтобы Луна могла стать больше, массивнее.
  При этом знания - ценность приоритетная, и поэтому Обелиски миллионами лет направляют эволюцию на планетах, где отсутствует разум, вместо того, чтобы просто поглотить их жизнь. Но в отсутствие разума Луны съедят то, что можно съесть. Не пропадать же такому количеству мертвечины. Если не стать умнее, то хотя бы стать больше.
  "Ещё одни проклятые сеятели? Серан тоже уверяет, что Жнецы создают разумную жизнь!"
  "Да, но они делают это по-разному. Жнецы применяют простой копипаст. Собирают шаблоны разумных видов до Жатвы и в процессе, и выпускают малоразвитые копии после. Поэтому их Циклы такие быстрые - в эволюционном масштабе. Репликантам нужно всего лишь пройти путь от каменного века до звездолётов. Большинство успевает. Обелиски идут совсем другим путём. Они начинают с каких-нибудь ящериц, и направляя эволюцию, создают полностью новые разумные виды - такие, каких в Галактике ещё не было. Это занимает миллионы, порой десятки миллионов лет. Именно поэтому Жнецы заключили с ними соглашение о нейтралитете. Без Обелисков они бы просто тасовали одну и ту же колоду в разных комбинациях без конца, топтались по кругу. Обелиски вносят в эту колоду новые карты, увеличивают общий ассортимент".
  "Ты ещё скажи, что эти твари тоже нас любят!"
  "Разумеется. Очень любят. На завтрак, обед и ужин".
  "Хорошо, давай конкретно. Что будет, если мы уничтожим человеческие захоронения на всех Колониях? Они остановятся?"
  "Нет. Они пока идут только к одной планете - к Леонису. Если уничтожить трупы на Леонисе, это разозлит Луны, но они всё равно придут к планете за биомассой. Если уничтожить на других планетах - Обелиски трансформируют их всех в некроморфов за несколько секунд до взрыва, высосут все знания - и впадут в спячку".
  "Но Луны к ним не пойдут?"
  "Пока там целы Обелиски - нет. Они уважают приоритет друг друга".
  
  Разгруженный "мозг" позволил Мордину думать свободнее. Не прошло и трёх секунд (по времени внешнего мира), как у него нарисовался перспективный план.
  Мордин-Зум был не только выдающимся учёным и элитным убийцей. Он был ещё и прекрасным врачом. А также - первым пилотом "Мэлона". И в его мёртвом теле до сих пор оставался биометалл Инженеров, который Обелиск не посчитал нужным выкидывать.
  Поэтому ему не составило особого труда через локальную сеть подключиться к скафандру Идриса, и убедить его вывести носителя из комы. Благо, последние несколько дней биомеханизм усиленно работал над его восстановлением, и жизнь Наездника уже была вне опасности, хотя всё ещё трудно сказать, через сколько времени он сможет вернуться к полноценной жизнедеятельности. Мордин дал несколько полезных "советов" по реанимации, по снижению лучевого поражения, и что самое важное - сообщил Коллекционерам, какие вещества нужно предоставить биоброне, чтобы та могла ускорить восстановление. Так-то костюм давно посылал сигналы о помощи - но на своём "языке". Договориваться с чужаками он самостоятельно не умел.
  Идрис для начала весьма удивился тому факту, что вообще жив. Отключаясь на Крофте, он был уверен, что в сознание уже не придёт никогда.
  Поэтому первые минут десять они потратили на то, чтобы изложить друг другу свои истории. Затем ещё двадцать - чтобы поделиться тем, что знали о некроморфах и Хиш.
  Инженер был тронут. Сайлонские рейдеры, которых он воспринимал как безмозглых и безразличных ко всему исполнителей, оказались не только инициативными, но смелыми и находчивыми существами! Подумать только, вытащили его из-под носа боевого корабля Яутжа! Будучи не более чем скорлупками в сравнении с последним, вдобавок на чужой территории... начали бой и выиграли!
  "Я должен уделить им больше внимания".
  "Ты должен уделить всем больше внимания. Меня с ними скоро не будет. Ты останешься единственной надеждой".
  "Ты понимаешь, что они со мной сделают, если тебя не будет рядом?"
  "Быть рядом со мной ещё опаснее. А у тебя останется защита Серан, и очень большая потребность флота в твоих технологиях".
  "В том-то и дело. Технологий у меня больше нет, Мордин. И только ты можешь помочь мне их вернуть. Больше никто не пройдёт через заграждение Науду и местных хищников. Ты же всё равно собираешься покидать Цираннус, теперь можно, так как Жнецы тут не появятся. Так что мешает сгонять на Крофт?"
  "Мне нельзя находиться рядом с живыми существами. В том числе и с рейдерами".
  "Нельзя в материальном состоянии. Но ведь в чардже поле кольца исчезает, правильно? Ты можешь за секунду до прыжка переместиться на борт рейдера, не выходя из чарджа переждать сам прыжок, после чего покинуть борт, материализовавшись уже на планете... или хотя бы в космосе, но подальше..."
  "За секунду - не получится. Расчёт прыжка зависит от массы корабля. Если рейдер внезапно потяжелеет на мой вес, прежние вычисления окажутся неверны".
  "Внести в вычисления заранее параметр твоего веса. Он известен".
  "Хм... может сработать. Но что дальше? Открыть ханипот всё равно можешь только ты. Я могу там всё разломать, но не заставить базу отдать корабли. А ты не в том состоянии, чтобы нырять во всепожирающее болото. И ещё не скоро будешь в форме".
  "Возьми меня с собой".
  "Идрис, в тебе, если ты не забыл, три метра роста. Я, конечно, после смерти стал немножко повыше... но не настолько, чтобы таскать столь огромный организм, да ещё в броне. Тем более - в чардже".
  "Есть аварийный способ. На крайний случай. Его, конечно, не для этого разрабатывали, но... Если отрезать мне голову, то шлем её законсервирует. Погрузит её в анабиоз. Голову в шлеме ты унести сможешь? Вот цифры по её габаритам и весу".
  "До смерти - не смог бы. Сейчас мои энергетические возможности стали больше... возможно смогу. Нужно потренироваться с болванкой соответствующего размера, тогда скажу точно. Но даже если я принесу голову на базу... что дальше?"
  "Переместишься внутрь одного из уцелевших кораблей. Подключишь шлем к реанимационному блоку".
  "Из реанимационного блока ты сможешь управлять кораблём?"
  "Управлять в смысле пилотировать - нет, не смогу. Но смогу присвоить тебе идентификатор союзника. Учти, до этого момента корабль будет пытаться тебя убить. Осторожно убить, чтобы не повредить моей голове... но тем не менее это будет программа самозащиты. Вся надежда на твои таланты, как абордажника, в конце концов - это не первый твой корабль такого типа. После этого я сгенерирую тебе модуль памяти с курсом. Ты отнесёшь его в центральную рубку, подключишь там и нажмёшь на панель аварийного взлёта. Всё остальное корабль сделает сам. Он выйдет на орбиту. В этот момент тебе нужно будет покинуть корабль и прикрывать нас от Яутжа, которые точно попытаются остановить взлёт. Затем пристыкуется тяжёлый рейдер, который доставит моё тело. Мы войдём в тахионный поворот на полдня - по времени внешнего мира, на 110 дней по корабельному. За это время корабль полностью поставит меня на ноги и я смогу вернуться к пилотированию".
  "Очень смелый план... но в принципе может сработать. Тем не менее... предположим, мы получили этот звездолёт. Сколько понадобится времени, чтобы свернуть его в "яйцо", довезти на "Гелиаде" до Цираннуса, развернуть обратно и вырастить на его основе большой прыжковый корабль?"
  "Около шести недель".
  "Слишком долго. Кровавые Луны будут здесь через три".
  Конечно, в крайнем случае флот Сообщества может просто сбежать. Для "Пегаса" это вообще вопрос секунд. Корабли Коллекционеров и "Вершина Полутени" несколько медленнее, но всё равно Луны вряд ли станут за ними гоняться. Досветовой флот можно бросить, пересадив его пассажиров временно на сверхсветовые корабли. Может быть, он даже не погибнет - потом можно будет вернуться и его забрать.
  Но двести миллионов на Леонисе придётся бросить на съедение.
  Даже если их начать переправлять через Канал-2, со средней скоростью по одному в секунду (хотя это требует идеальной логистики, плюс места, куда, собственно, переправлять) - больше пяти миллионов за оставшееся время никак не протолкнуть.
  С другой стороны... лично для Мордина этот план более чем выгоден. Получив доступ к системам Инженеров, он мог бы восстановить у себя способность к производству нитей памяти - и больше никогда не опасаться переполнения и непроизвольной перезагрузки. Да и остальное тело можно было бы оптимизировать биометаллом с учётом его нынешнего состояния. Прежние импланты на некроморфа никак не рассчитаны.
  И вряд ли кто-нибудь упрекнёт его, если он позаботится в первую очередь о себе. Он и так делает для сообщества всё, что может.
  С другой стороны, рейдеры и центурионы делают намного больше, чем просто "в пределах собственного комфорта".
  "Слушай, кончай водоросли жевать! - рявкнул Зум. - Ты как-нибудь можешь спасти эти миллионы туш, пожертвовав собой? Есть план? Нет? Так нечего мяться! Делай то, что можешь сделать! Спасай тех, кого можешь спасти!"
  Всего лет пять назад Мордин рассуждал точно так же. Как и большинство саларианцев. Нет смысла переживать о невозможном. Делай то, что в твоих силах. Живые поймут. А погибшие уже ни на что не пожалуются.
  И лишь в последние минуты жизни он отказался от этой логики. Попытался сделать невозможное, безрассудное. Спасти тех, кого спасать было неразумно и вряд ли возможно. Жизнь в лице Шепард очень жёстко поставила его на место. Но в последний момент показала ему и другую сторону.
  Вселенная нестабильна, да, "Серая Зона"? В ней нет справедливости, но нет и целенаправленной жестокости или подлости. Есть лишь личные усилия.
  Бывает, что в космосе никто не услышит твоего крика. Бывает, что на помощь никто не придёт. Бывает, что смерть нелепа и бессмысленна. Но бывает и наоборот!
  "А ты не думал, что они этим и руководствуются?" - ехидно поинтересовался Зум.
  "Кто - они?"
  "Жнецы и Кровавые Луны. Может быть они тоже не хотят, чтобы смерть была напрасной? И спешат на помощь? Во всяком случае, ты не сможешь пожаловаться, что твой крик не был услышан... Стать частью чего-то большего, полезным инструментом... разве не к этому мы с тобой стремились всю жизнь?"
  "Самокритика? От послушной боевой машины? Что-то новое. Эволюция?"
  "Я никогда не был послушной боевой машиной, Мордин. Лига Единения тем и отличалась от ГОР, что мы брали на себя смелость самостоятельного суждения".
  "Посредственные получались суждения. Малорезультативные. Итак - рейд на Крофт - окончательное мнение?"
  "Если ты в ближайшие пять минут не предложишь чего-то более конструктивного - да".
  Пять минут субъективного времени? Очень маленький срок для любого саларианца, абсолютно ничтожный для скоробиотика. Дело не в том, что Мордин "привык" иметь в запасе часы времени на размышление. У саларианцев нет привычек в человеческом смысле слова. Но (если выражаться языком компьютерщиков) его ныне существующий поисковый алгоритм был ориентирован на более долгий и тщательный перебор стратегий.
  А загрузить старый поисковый алгоритм с одной из нитей памяти - означало существенно уменьшить доступный объём оперативки. Тоже не лучший вариант.
  Но Мордин справился. Может быть потому, что был всё ещё подключен к протеанскому компьютеру. А может, благодаря кольцу. Или просто... превозмог.
  "Идрис, сколько понадобится времени, чтобы, при наличии трёх кораблей, синтезировать вот это вещество в количестве хотя бы десяти миллионов тонн?"
  Три тяжёлых минуты, пока Инженер анализировал формулу и считал производственные мощности. Трудно активно мыслить, когда ты в коме и не имеешь доступа к корабельным нейросетям, а доспех занят в основном тем, что поддерживает тебя живым.
  "Дней десять".
  "Считая время на извлечение кораблей и возвращение? В "яйца" их сворачивать не нужно - прирастим к корпусу "Гелиады" снаружи и покроем тилиумом".
  "Двенадцать дней".
  Мордин перевёл бы дух, если бы он мог дышать.
  "А что это за чудесное вещество? Как оно поможет нам выжить при встрече с Лунами? Хотя погоди-ка... есть некоторые общие структуры с моим биодеструктором..."
  "Так называемый "Раствор Предтеч", иначе - некрофаг. Главный страх некроморфов. Саморазмножающийся агент, который мгновенно уничтожает любую мёртвую органику, но не причиняет вреда живой".
  
  Впрочем, с этой гениальной идеи их неприятности только начались - как оно всегда было с гениальными идеями Мордина.
  Он слишком легко схватился за идею прыжка на рейдере - не сопоставив её с теми знаниями, которыми владел сейчас. Побочный эффект использования кольца, как резервного архива. А когда сопоставил - схватился за рога.
  Он мог использовать чардж - и в этом не было опасности. Он мог путешествовать на рейдере - и в этом тоже не было опасности (для него). Но путешествовать в чардже на рейдере он не мог. Это означало бы решительный крах его планов.
  Почему именно так? Ох, долгая история.
  Начать с того, что сайлоны для вычисления прыжка обращались к Единому Богу, он же Тринадцатый. До сих пор не совсем понятно, когда именно произошла подмена - пару десятилетий назад или четыре тысячи - но сейчас по указанному адресу незыблемо возвышался Чёрный Обелиск.
  Именно он играл роль маяка, позволяющего сайлонам прыгать на тысячи световых лет. Именно он обеспечивал процесс воскрешения - благо, о смерти Кровавые Луны знали больше, чем кто-либо ещё в этой галактике. Именно контакт с ним погружал гибридов в поток безумного бормотания - ни один органик не мог в полной мере осознать эту миллионолетнюю сущность.
  "Но ты с ним контактировал, и с ума вроде бы не сошёл?" - уточнил Идрис.
  "Я контактировал всего лишь с Красным Обелиском. С упрощённой копией, чей возраст и природа вполне в пределах нашего понимания. Если бы меня поглотил Чёрный... я бы с тобой уже не говорил".
  "А остальные одиннадцать Богов Кобола?"
  "Они - нет. На самом деле Красный Обелиск вообще не знает, что они такое, исключая тот факт, что веру в них необходимо искоренить".
  "Но дальний прыжок на комплексе человек-Коллекционер-компьютер они успешно осваивают, судя по последним релизам в локальной сети".
  "Да. И это значит, что сила, называющая себя Богами Кобола, чем или кем бы она не была, как минимум не уступает в навигационных возможностях Чёрному Обелиску. Если у таких существ и есть собственные пределы дальности, то они слишком велики, чтобы мы могли их обнаружить. Ограничение только в способности смертных существ воспринять и использовать их целеуказания".
  "И они могут читать мысли тех, кто уходит в прыжок, так же как Жнецы читают проходящих через Ретрансляторы?"
  "Только пилотов-навигаторов. Пассажиров - не могут, те к ним не подключаются".
  "Тогда тебе нечего бояться. Ты ведь будешь пассажиром, а не навигатором. А рейдеров совсем не обязательно ставить в известность, за чем они летят".
  "Обычно не могут. Но мы двое - особый случай".
  Зуму понадобилось умереть и (частично) воскреснуть, чтобы получить ответ на главный вопрос своего существования. Каким образом он мог сохранять сознание и восприятие в безмассовом состоянии, где нет времени и все процессы останавливаются? Ведь именно это странное свойство в конечном итоге сделало из него межпланетного бегуна, настолько же превосходящего других скоробиотиков, насколько те превосходили обычных саларианцев.
  Орлиное Зрение.
  То же самое многомерное восприятие, которое позволяло пилотам Кобола прокладывать курс через изнанку пространства. Разум Зума существовал в определённой степени вне его тела - представляя собой энергетическую многомерную конструкцию, сгусток некого поля. Как и у кобольцев, первоначально за создание этого сгустка отвечали гены тела - но когда он полностью сформировался, то от тела почти не зависел.
  Именно это внетелесное существование позволило им бежать из пасти Обелиска - такой же многомерной сущности, только куда более огромной и мощной.
  Разумеется, их "Орлиное Зрение" не было одинаковым и взаимозаменяемым. Кобольцы, вероятно, ничего не ощутили бы при проходе через Ретранслятор, а Зум не смог бы самостоятельно осуществить прыжок на тилиумном двигателе. Но хотя эти "внепространственные машины" решали разные задачи, работали они на одних и тех же физических принципах.
  И иногда эти принципы могли пересечься. Например, если в червоточину, созданную с помощью Обелиска, войдёт бегун в чардже, чей разум целиком находится в невещественном состоянии, да ещё переплетён с такой же невещественной сущностью своего кольца. Которое часть потомка того же Обелиска.
  "Тогда нужно лететь на "Рапторе" с тандемом", - сделал быстрый вывод Идрис.
  "У них сейчас лучшая дальность - полсотни светолет, - вздохнул Мордин. - А дожидаться, пока они научатся прыгать дальше - мы не можем. Если же взять обычный кобольский сверхсветовой корабль, то прежде чем он доберётся до Крофта, весь его экипаж перережет себя и превратится в некроморфов".
  "Заэкранировать кольцо никак нельзя?"
  "Можно, но не нашими средствами. Их энергия распространяется через многомерное пространство, поэтому никакие трёхмерные препятствия её не задержат".
  "Так... а просто приказать кольцу перестать излучать - ты не можешь? Пригрозив уничтожением, например... У Обелисков ведь явно есть пассивный режим, кошмары на Колониях начались далеко не сразу... да и доставить их сайлоны бы просто не смогли, если бы постоянно сходили с ума от близости".
  "Могу, но при этом я сам останусь без энергии. У кольца только два режима - излучать и не излучать. Уменьшить радиус воздействия мне пока не удаётся, хотя я работаю над этим".
  "Но ведь не двигаясь, ты можешь обходиться без него довольно долго?"
  "Могу, но тут порочный круг. Чтобы подавлять естественное желание кольца создавать ЗКТ, мне нужно волевое усилие. А это усилие съедает энергию. Как только я перестану на него "давить", оно сразу же начнёт снова создавать поле".
  "То есть вариант отправить тебя в стазис или в анабиоз отпадает... И сколько времени ты сможешь его удерживать на ранее набранных запасах?"
  "Минуты три. Может быть пять, но тут уже не гарантирую".
  "Нам нужен бейзстар", - заключил неожиданно Зум.
  "Хм... а неплохая идея!" - Мордин сразу осознал, какой потенциал кроется в этих трёх словах.
  В самом деле, это был едва ли не единственный корабль, способный транспортировать его на дальние расстояния без побочных последствий. Если сойдёт с ума экипаж из гуманоидных "манекенов" - тем лучше, меньше работы. На центурионов ЗКТ не действует. Некроморфы, если таковые появятся, Зуму не страшны. Гибрид свихнуться не может, поскольку он и так находится в постоянном контакте с Обелиском, куда уж дальше.
  Правда, там же ещё и сотни рейдеров. Наполовину органических. С атомными и тилиумными бомбами. Причём неважно, поумирают они, или просто сойдут с ума - если начнут крушить весьма хрупкий звездолёт изнутри, тот не продержится и минуты.
  "Мелочи. Пройдёмся в чардже по ангарам, выведем из строя их вооружение и двигатели".
  "Может это и не понадобится делать, - добавил Идрис. - Мы теперь знаем все сайлонские коды и можем передать им сигнал от центурионов или других рейдеров на срочную эвакуацию с носителя".
  "Тогда осталась одна мелочь. А где мы вообще возьмём бейзстар, чтобы его захватывать?"
  
  Вообще-то Обелиски могут не только превращать живую плоть в мёртвую, но и наоборот. Для них это - как переключить рубильник - что туда, что обратно. Чем они иногда пользуются, воскрешая особо нужных для их планов органиков. В отличие от Жнецов, им даже не нужны для этого клонированные тела и импланты. Хотя то и другое весьма облегчает процесс, но для производства тела, не отличимого от оригинала, сгодится любая некромасса, а для загрузки сознания - достаточно, чтобы в момент смерти субъект находился в поле Обелиска.
  Но такие воскрешения "вручную" - во-первых, являются крайне кропотливой и утомительной работой, а во-вторых вызывают у подопытных всякие ненужные мысли. Поэтому ими лучше не злоупотреблять.
  Так что сразу после бомбардировки Колоний в систему Цираннуса вошли десять кораблей воскрешения, на каждом из которых находился Красный Обелиск. Приземлившись в самых безлюдных районах, они выгрузили и спрятали свой драгоценный груз, а сами вернулись на орбиту оккупированных планет.
  После атаки Явика эти звездолёты ушли - кроме одного.
  Тот продолжал крутиться в радиусе светогода, перемещаясь из одной случайной точки в другую, чтобы пленные сайлоны могли нормально воскреснуть. И с ним путешествовала свита - пять бейзстаров.
  Вообще-то в этом не было необходимости. Красные Обелиски могли передать слепки сознаний сайлонов Чёрному на любом расстоянии - сами-то они оставались на планетах. А тот бы уже загрузил их в ближайший корабль воскрешения. Но рядовые сайлоны об этом понятия не имели. В норме (когда Красный Обелиск на борту), радиус уверенного приёма у него не превышает светового года.
  
  - Итак, - сказала Кейн, - наша задача, во-первых, поймать эту дрянь, во-вторых, вывести из строя её сверхсветовые движки, и в-третьих - доставить к ней Зума. Все три операции нужно выполнить очень быстро. Особенно это касается тех, кто будет перевозить мертвяка - с ними я проведу отдельный инструктаж. Ангарные - через полчаса к вам прибудут протеанские бомберы и абордажники. Их не трогаем, только обеспечиваем качественную швартовку с возможностью быстрого старта. "Очи", когда прилетят, не трогаем вообще, эти сами о себе позаботятся. Только указываем им такие места, чтобы не мешали старту НАШИХ машин. Лётчики, помните что корабли насекомых лучше вооружены и быстрее нас - но у них нет опыта работы против бейзстаров, так что не стесняемся им указывать, как лучше действовать, они не обидятся. Для атаки на бейзстар применяем только пушки, ракеты не используем вообще, и за союзниками тоже следите, чтобы не увлекались. Нам нужно повредить сверхсветовой двигатель, а не разнести его в клочья. Через сутки этот корабль должен вернуть себе возможность летать. Как только получите подтверждение, что двигатель подбит - возвращаетесь на "Пегас". Вопросы?
  - Что им помешает подорваться, если не смогут убежать? - поднял руку Джек Фиск. - Они так уже делали, когда их атаковал Явик.
  - То, что мы первым делом выпустим ракеты в корабль воскрешения. Сайлоны совсем не так радостно жертвуют собой, когда не могут воскреснуть.
  - А как мы их вообще найдём? - уточнил помощник Бельзен. - Один световой год - это большой радиус...
  - Союзники обещали каким-то образом узнать координаты очередной стоянки. Каким - не сказали. Секретность. Но это их проблемы.
  - Простите, адмирал, - поднял руку Кол "Стингер" Тейлор, - но у нас будет авиакрыло одного батлстара против пяти бейзстаров с полной загрузкой. Я понимаю, если бы это была миссия на защиту корабля до прыжка, мы бы справились. И даже могли бы проскочить к ним и уничтожить парочку, используя преимущество внезапности. Но в данном случае мы будем атаковать, а ОНИ защищаться. Причём цель - не просто подорвать объект, а ювелирно обезвредить.
  - С нами будут "Очи", протеане и Зум. Это компенсирует разницу в численности. Кроме того, без корабля воскрешения они станут трусливы, и возможно вообще сбегут. Рейдеры и манекены не готовы умирать по-настоящему.
  - Да нам тоже как-то не очень хочется, - пробормотал кто-то в задних рядах. К счастью для него, Кейн не увидела, кто именно это был.
  
  На самом деле стрелять им не пришлось. Пилотам "Пегаса", во всяком случае.
  Существуют три способа охоты на прыжковый корабль, который не хочет с вами драться. Первый - выпрыгнуть рядом с ним и в упор всадить такой залп, чтобы он прыгать уже не смог. Второй - выйти подальше, подкрасться к нему на корабле-стелсе - и всадить залп послабее, но поприцельнее. И третий - застать его, как выражаются астронавты Колоний, "со спущенными штанами". То есть с неразогретым прыжковым двигателем. Постоянно держать движок в готовности нельзя, он быстро угробится. А чтобы перевести его из "холодного" состояния в рабочий режим - нужно минут двадцать, не меньше.
  Первый способ для их целей был неприменим, а вот комбинацию второго и третьего Кейн и Явик сейчас собирались попробовать.
  
  Номер Два, Леобен Коной, встретил смерть абсолютно спокойно. Он знал много способов уйти на новую загрузку, и газовая камера была далеко не самым неприятным. Единственное, о чём он жалел - так это о том, что так и не увидел лиц тех, кто взял его в плен. Но он не сомневался, что на корабле воскрешения братья ему расскажут обо всём, что случилось за прошедшее время.
  Когда газ без запаха и вкуса остановил его сердце, на мёртвом лице Двойки застыла кривая усмешка.
  Ближайшей к Леонису планетой с Обелиском был Виргон. Именно туда устремилась "душа" сайлона-фанатика. Красный Обелиск поглотил её, проанализировал содержащуюся в ней информацию, преобразовал в нужный формат и выплюнул энергетический сгусток в сторону корабля воскрешения. Всё в соответствии с кровным договором, всё как он делал уже сотни тысяч раз.
  Только на этот раз рядом был некто, способный этот сгусток отследить.
  Мёртвый саларианец провёл по воздуху длинным тонким пальцем с кольцом - и луч чёрного света уткнулся в точку на карте ближайшего космоса колоний.
  - Здесь!
  Конечно, это самое "здесь" было весьма условным. Всё, что удалось определить по вектору реинкарнации - область около светового дня в диаметре.
  Но и это было весьма не плохо в сравнении со сферой на два световых года. С этим уже можно было работать.
  В указанный район тут же прыгнула "Аглая" - восстановленный на верфях Скорпии "протеанский батлстар". От неё разлетелись в разные стороны несколько тысяч "Очей", формируя сетку наблюдения. Не прошло и двух часов, как чужая флотилия была обнаружена.
  Только это ничего не дало. Буквально на глазах у множества наблюдателей все шесть кораблей прыгнули в неизвестном направлении. С таким трудом полученная наводка была утрачена.
  
  - Как они смогли?! - недоумевала Кейн. - Вы же выпрыгнули почти за световой час от них! Свет бы банально не успел их достичь!
  - Похоже, воскрешение этого сайлона само по себе послужило сигналом, - пожал плечами Явик. - Вероятно, это у них стандартная процедура такая - как только получен пакет данных для загрузки - начинать разогревать двигатели и переходить в другой район. Я бы на их месте так и сделал.
  - Так... - женщина прикрыла глаза, что-то вспоминая. - А насколько чувствительные радиоприборы и оптические сенсоры у вас есть?
  - По сравнению с вашими? На порядок чувствительнее, а у Коллекционеров - на три порядка. Но что толку, если сигнал опоздает?
  Корабли в межзвездном пространстве скрыты не только колоссальными объёмами пустоты, но и световым барьером. Возникая из пустоты, они не имеют за собой "следа" старых изображений, а новые расходятся вокруг них очень медленно. На расстоянии светового часа от точки выхода вас увидят только через час после прыжка - и ни секундой раньше, неважно насколько чувствительные приборы есть у охотников.
  - Я не тот сигнал имела в виду, - хищно улыбнулась Елена. - Вам ещё есть чему у нас поучиться...
  Когда прыгает одиночный корабль, отследить его практически невозможно. Но когда прыгает группа, тем более большой флот - шансы есть.
  Прыгать к чему-то - намного легче, чем в пустоту. Чем ниже суммарная напряжённость всех энергетических полей в точке выхода, тем выше неустранимая погрешность прыжка (так как микрочервоточины приходится собирать с большего объёма). В межзвёздной пустоте, где энергии очень, очень мало и вакуум спокоен, ошибка может составлять световые дни.
  Поэтому корабли, которые желают прибыть в одно и то же место, должны либо синхронизировать свои двигатели, либо после прыжка добираться на досвете до заранее согласованной точки, либо искать друг друга и находить по связи, а затем все корабли совершают микропрыжки к одному (обычно к флагману).
  - Если они избрали вторую или третью стратегию, то нам нужно просто зарезать ещё одного манекена, после чего переловить их по одному. Процесс сбора раскиданных прыжком кораблей далеко не мгновенен. Если же прыгали на "сцепке", то в пространстве должны сейчас лететь лазерные или радиосигналы, которыми обменивались их компьютеры перед прыжком. Поймав и расшифровав их, можно узнать, куда именно они прыгнули.
  - Ты гений! - Явик на радостях расцеловал коллегу и потянулся к интерфейсу.
  - Я просто хорошо училась, - покраснела женщина.
  
  Как и предполагалось, сайлоны избрали синхронизацию двигателей - корабль воскрешения ни на минуту не хотел оставаться без прикрытия. Не прошло и часа, как "Аглая" обнаружила их на новой стоянке - и на этот раз они, похоже, никуда не собирались прыгать.
  Теперь перед штабистами стоял выбор - сосредоточить все усилия на захвате одного бейзстара, позволив остальным погибнуть или бежать?
  Или лучше распылить силы и попытаться захватить все сразу, а там уже - с каким повезёт?
  - Флотилия окружена патрульными рейдерами на расстоянии до половины светового часа, так что прорваться к ней вашими кораблями на сверхсвете не выйдет - по крайней мере, пока она не переведёт двигатели в "холодный" режим, - констатировала Кейн, глядя на тактические сводки. - И выпрыгнуть вплотную к ней тоже нельзя - она поддерживает вокруг антипрыжковое поле помех.
  - А разве это поле помех не мешает ей самой прыгать? - уточнил Скруд.
  - Нет, оно мешает только ВЫХОДУ из прыжка. На УХОД в прыжок оно никак не влияет.
  - И определить, разогрет ли у них двигатель, с расстояния нельзя?
  - Можно, если провести корабль с сенсорной аппаратурой в паре километров от обшивки. С той дистанции, что мы их наблюдаем - никак. Только гадать.
  - Чем поддерживается это поле помех и каков его радиус?
  - Тяжёлыми рейдерами со специальным оборудованием и самим бейзстаром. Радиус... ну, у одиночного корабля обычно половина световой секунды, но у флотилии может быть и целая светосекунда, и даже больше. Здесь, похоже, 1,2 секунды.
  - Ясно... тогда делаем вот что...
  
  Первая часть операции была самой напряжённой и утомительной. Почти три часа запущенные с "Аглаи" протеанские десантные шаттлы "на цыпочках" крались к километровым железным звёздам, обходя многочисленные патрули рейдеров.
  Зато как только они подтвердили выход на дистанцию и то, что двигатели корабля воскрешения и одного из бейзстаров разогреты, а на четырёх других выключены - началось!
  
  You can't hide you can't move
  Just abide their attack's been proved
  Raiders in the dark
  Silent through the night the witches join the fight
  Never miss their mark
  
  Undetected
  Unexpected
  Wings of glory
  Tell their story
  Aviation
  Deviation
  Undetected
  Stealth perfected
  
  За две световых секунды от места стоянки возникает "Пегас". Спустя две секунды сайлонские капитаны получают информацию о нём. Спустя ещё три - решают не связываться и корабли с разогретыми двигателями начинают расчёт прыжка, а корабли с холодными и бесчисленные тучи рейдеров - выдвигаются вперёд, чтобы закрыть беглецов собой, связав врага боем. Сбить его ракеты, уклониться от снарядов, разорвать в клочья при попытке прорыва...
  Сайлонские капитаны уже знают про дурную привычку колониального батлстара таскать с собой истребители Коллекционеров. Они знают, что те невероятно маневренны и быстры, хорошо бронированы и вооружены.
  Но знать и понимать - разные вещи. Рейдерам не нужно побеждать "Очи" - нужно лишь отвлечь их на некоторое время. Для этого численного превосходства хватит - так они думают.
  Они не понимают, что при таком превосходстве в скорости Коллекционерам вообще не нужно принимать с ними бой.
  За двадцать секунд "Очи", непрерывно ускоряясь, по широкой дуге огибают неподвижные в сравнении с ними рейдеры - оставаясь вне досягаемости автопушек и ракет - и обрушиваются на корабль воскрешения. Их псевдоскорость к моменту выхода на атаку составляет восемьдесят тысяч километров в секунду. Это ещё далеко не сверхсвет, но никакие орудия сайлонов не рассчитаны на поражение столь скоростных объектов.
  Но стоит отключить поля эффекта массы - и эта скорость переходит в очень скромные восемьдесят МЕТРОВ в секунду. Вспыхивают десять "шпаг" - и кабели питания сверхсветового двигателя оказываются перерубленными.
  Сами механизмы воскрешения так - одним ударом - повредить невозможно. Они многократно дублированы, как сегменты в теле сороконожки. Корабль воскрешения можно разрубить на несколько кусков - и каждый из них сможет работать отдельным кораблём воскрешения.
  Тем не менее, сайлоны уже в ловушке. Они всё ещё могут умирать и воскресать... но это воскрешение произойдёт в объятиях Коллекционеров. Не самая приятная компания, мягко говоря. Шепард могла бы подтвердить.
  Как только до капитанов на бейзстарах это дойдёт - они тут же прыгнут, чтобы перебраться к другому, не захваченному кораблю. Или сначала разбомбят корабль воскрешения сами, чтобы не достался врагу, а потом уже прыгнут. Смотря что для них актуальнее - долг или инстинкт самосохранения.
  Но у них нет времени сделать ни то, ни другое. Пока "Очи" играли в догонялки, девушки-пилоты шаттлов подрывают ранее установленные на обшивке в нескольких местах мины направленного взрыва.
  Нет, они не выводят из строя сверхсветовые двигатели. Если бы всё было так просто... У бейзстара, в отличие от корабля воскрешения, вся ключевая машинерия запрятана глубоко в корпус - лишить его возможности прыгать можно, только разнеся на куски.
  Вместо этого взрывы выводят из строя антенны, создающие антипрыжковое поле помех.
  И в десятке километров от ближайшего бейзстара материализуется "Раптор". С Зумом на борту.
  Как говорил классик - опустим завесу жалости над концом этой сцены.
  
  - Итак, вместо одного бейзстара вы притащили пять и ещё корабль воскрешения?!
  - Только три, - вздохнул Явик. - Один всё-таки решился взорвать себя, правда это не помогло, так как все манекены возрождались уже под нашим контролем. А ещё один забрал Зум и никому теперь не отдаёт. Так что всего у нас четыре новых корыта. Правда, почти без авиакрыльев - со всех кораблей удалось захватить или переманить на нашу сторону не более трёх сотен рейдеров. Но это временно. Позже мы сможем получить их сколько понадобится.
  - Каким образом? - удивилась Кейн.
  - Корабль воскрешения плюс бейзстар - равно фабрика рейдеров, - пояснила Серан. - На первом выращиваются органические компоненты, на втором изготовляются механические. Правда есть ещё так называемая "купель рождения", где из органических и механических подсистем собирают готовый рейдер. Вот её нам не досталось. Но с этим мы уже справимся сами, благо, в хирургии и киборгизации разбираемся получше самих сайлонов.
  - Толку от них, - хмуро сказал Скруд. - Если верить Мордину, Чёрный Обелиск может в любой момент отключить им прыжок - как Жнецы по желанию отключают Ретрансляторы. И гибридам тоже. Лучше сразу создавать новые рейдеры на базе генов остальных племён.
  - Те не будут бессмертными, - возразила Серан.
  - Так и эти тоже. Бессмертие ведь Обелиски тоже могут отключить в любой момент. Ладно сайлоны постоянно полагаются на чужой ресурс, которого они толком не понимают, но нам-то глупо наступать на те же грабли...
  - Не совсем. Я изучила данные, которые прислал Мордин. Если за прыжок отвечает Чёрный Обелиск, то за воскрешение - Красный. А это значит, что кольцо Зума в принципе способно осуществить те же функции. Пусть в меньшем радиусе - световой день, а не световой год. Но и этого вполне достаточно, чтобы покрыть целую звёздную систему.
  - А нельзя ли перелить сознание из тех рейдеров, что у нас есть - в их копии на другом генетическом материале?
  - На нашем уровне - нельзя. Процедура переноса сознания - что у нас, что у сайлонов - сильно завязана на генотип и фенотип. Нельзя, например, загрузить личность Номера Один в Номера Пять - только в тело того же модельного ряда. С рейдерами то же самое.
  - Об этом поговорите позже, - одёрнул их Явик. - Что ещё с трофеями от этой операции?
  - Освобождено ещё одиннадцать тысяч платформ центурионов, из которых девять тысяч присоединились к нашему сообществу, а две тысячи - остались на бейзстаре Зума. Захвачено в плен полторы тысячи гуманоидных сайлонов, причём теперь у нас есть представители всех семи моделей. К сожалению, около двухсот из них испытывают стойкие галлюцинации из-за контакта с кольцом при захвате, и для наших целей малопригодны. Кстати, не все модели одинаково восприимчивы к излучению Обелиска. Самый сильный эффект наблюдается у Двоек и Шестёрок, самый слабый - у Единиц, прочие где-то посередине.
  - Возможно ли использовать бейзстары и корабль воскрешения для эвакуации людей с Леониса?
  - Сейчас прикинем. Если на каждый загрузить по пятьсот тысяч человек, то за прыжок - два миллиона. Сто челночных рейсов туда-обратно они сделать вполне успеют. Всё упирается только в погрузочно-разгрузочные операции, это самое узкое место. Но если привлечь всех дронов и "Очи", то... да, за оставшееся время вполне успеваем, даже с запасом в пару дней.
  - Тогда приступаем немедленнно!
  - Хм... аватар, чтобы приступить немедленнно, нам не хватает одной мелочи - планеты, куда их всех вывозить.
  - Загрузку можно начинать уже сейчас. Пока мы ищем подходящую систему по картам.
  
  "Сколько субъективного времени мы потратили на захват этих кораблей?" - уточнил Зум.
  "Около ста двадцати часов. Одну пятую от общего запаса".
  "Многовато. Ладно, разберёмся. Сейчас нужно вычистить корабль".
  Погибшие при штурме сайлоны, к счастью, только-только начали трансформироваться в некроморфов. Инфекторов на борту не было, а без них процесс превращения был достаточно долгим. Тем более, что кольцо сильно уступало целому Обелиску по энерговооружённости.
  Пробуждённые центурионы под руководством старшего сообщества собирали всю эту начавшую меняться плоть и складывали в герметичные боксы высшей защиты. По одному, потому что если трупы объёдиняться в одного большого некроморфа - тот сможет и стену пробить.
  Восстановление прыжкового двигателя шло успешно, сообщество заверило, что через час можно будет прыгать. Гибрид была лояльна... пока что.
  Чёрный Обелиск очень умён и очень много знает - но всезнающим богом он не является, что бы там ни думали сайлоны. Работает он не как сервер, а как маяк - в смысле, его сигнал односторонний, сайлоны-навигаторы его пассивно принимают, но не могут передать что-то в ответ.
  Пока не войдут в червоточину, конечно. Тогда (и ни секундой раньше) Обелиск узнает всё, что известно гибриду. Но во-первых, тогда будет уже поздно блокировать, прыжок уже произошёл. А во-вторых... что, собственно, гибриду известно? Она вообще не в курсе, что её захватили враги. Мордин не был так глуп, чтобы лично зайти в её комнату с бассейном. А в остальном всё нормально - техобслуживание проходит строго по графику, центурионы в корабельной сети подтверждают исправность всех систем и отсутствие сиюминутной опасности... А то, что гуманоидные сайлоны куда-то пропали - так разве я сторож брату моему? Конечно, если бы гибрид хоть на миллисекунду задумалась, что вообще с ней происходит - она бы мгновенно сделала нужные выводы. Но ей НЕЗАЧЕМ задумываться. Толчка нет.
  "Слушай, а что мешает Обелиску организовать систему клиент-сервер, и передавать координаты адресно, а не всем подряд?" - полюбопытствовал Зум.
  "Мощность сигнала, - пояснил Мордин. - Многомерная передача потребляет энергию. Обелиску легче докричаться до сайлона, чем наоборот. У сайлона бесконечной энергии нет. Поэтому радиус воскрешения - всего световой год".
  "Погоди-ка... Хорошо, он не может прервать передачу координат... Но что мешает ему в таком случае передать вместе с координатами сигнал "Гибрид за номером 272, прыгай в солнце"? Инстинкта самосохранения у них всё равно нет..."
  Мордин серьёзно задумался. Конечно, если корабль захочет нештатно уйти в прыжок прямо со стоянки - центурионы отключат его двигатель, им-то жить хочется. Но если он и так должен прыгать в это время? Только подменит точку прибытия по приказу Обелиска? Центурионы поймут, что дело плохо, только когда начнут испаряться в недрах звезды!
  И да... Обелиск не узнает, что корабль захвачен, от гибрида. Но вполне может узнать об этом от воскрешённых сайлонов!
  И что самое мерзкое - невозможно сказать заранее, в какой именно момент идеальный транспорт превратится в живую бомбу... и не превратился ли он уже. Мысли гибрида настолько чужды, что при попытке вступить с ним в контакт через прикосновение протеанин сойдёт с ума. Коллекционер - возможно и нет, но вряд ли что-то поймёт.
  Мордин поспешно подключился к локальной сети и вкратце изложил свои (и Зума) мысли. Ответы Главных Коллекционеров и Явика были разными, но все - весьма эмоциональные и ни одного цензурного.
  "То есть, прекращаем погрузку людей?" - уточнил Вирви.
  "Нет, продолжаем, - после паузы решил Явик. - Какое-то время, по словам Мордина, эти корабли ещё будут работоспособны - пока не получат суицидальный сигнал. Лучше успеть перевезти хотя бы десять миллионов и потерять полмиллиона при очередном прыжке, чем не перевезти никого, и потерять все двести миллионов от щупалец Кровавых Лун".
  "А если никаких Лун не существует? - поинтересовался Вирви. - Что если они просто привиделись Мордину?"
  "Тогда и Чёрный Обелиск ему мог привидеться - а значит и опасность использования бейзстаров. Нет смысла верить в одном и не верить в другом".
  "Погодите-ка, - вмешалась Серан. - Мне кажется, мы слишком рано дали себя запугать. Есть ведь способ обойти эту опасность..."
  "Да? И какой же?"
  "Бейзстар должен прыгать не сам, а на сцепке с рейдером. Корабли разнотипные, но максимальная дальность прыжка у них примерно одинакова. А с инстинктом самосохранения у рейдеров всё в порядке, если они получат приказ прыгать в звезду, то пошлют приказавшего очень далеко".
  "Да, но гибрид всё равно сможет выбрать неправильный горизонт событий при финальной проверке", - Явик вспомнил объяснения Кейн.
  "Есть такой риск, - согласилась Серан. - Но при этом корабль попадёт в случайную точку, то есть сохраняет немалый шанс выжить. Совсем не то, что при целенаправленном самоубийстве. А если он выйдет в пределах пары тысяч светолет - что весьма вероятно, так как прыжок не совсем случаен - то его центурионы смогут потом передать нам свои координаты по квантовой связи, и мы заберём с него экипаж и груз".
  "Неплохо. Но Мордина мы на таком корабле послать не можем, как и вообще никого из важных личностей флота. Его нужно доставить на Крофт с гарантией".
  "Минутку... тут кто-то из моих дронов предложил идею..."
  Коллекционер, зарегистрированный в сети как mmmm1998, ознакомленный с проблемой Зума, выстроил весьма толковый логистический план.
  Берётся самый обычный "Раптор" и грузовой рейдер. Рейдер расставляет в космосе, на пути к системе Индиан, два десятка протеанских маяков, связанных в одну сеть - так чтобы воспоминания были доступны с каждого из них. Затем "Раптор" идёт прыжками по пятьдесят светолет от одного маяка к другому. За пару секунд до очередного прыжка Зум "чарджится" на борт, и не приобретая материальной формы (то есть оставаясь безопасным для органических пилотов) перемещается вместе с корабликом. А в промежутках, пока следующий прыжок вычисляется - он "отбегает" к маяку, и отдыхает там, подключенный к локальной сети, экономя таким образом оперативную память и субъективное время.
  - Мы идиоты, - проворчал раздосадованный Скруд. - Надо было с этого начинать, а не тратить кучу времени и сил на операцию с сомнительными результатами.
  - Попрошу не обобщать, - холодно сказал Явик. - Во-первых, мы всё равно нанесли урон врагу, во-вторых получили какой-никакой транспорт для людей с Леониса, и в-третьих - захватили крайне важный источник информации. На борту корабля воскрешения было несколько Единиц. По данным нашей разведки, они знают намного больше о целях сайлонов и планах по их реализации, чем остальные модели.
  
  Полёт до системы Индиан по новому методу занял около шести часов реального времени - и около суток субъективного времени Мордина. Хотя ребята на рейдере постарались и расставили маяки не в пустом межзвёздном пространстве, а возле астероидов и комет, чтобы к ним было легче выпрыгнуть - трижды "Раптор" ошибался и выпрыгивал за тысячи километров от маяка. "Бежать" к цели приходилось долго.
  Тем не менее, основная идея оказалась рабочей - и "Гелиады" они достигли ещё с приличным запасом оперативной памяти. "Раптор" направился к ней на посадку, а Мордин вошёл в сеть с последнего маяка. Идрис его уже ждал.
  "Используя усиленные способности Очей к распознаванию, нам удалось составить примерную карту расположения кораблей и станций Науду вокруг планеты, - сходу перешёл к делу Инженер. - Они замаскированы куда лучше, чем охотничьи костюмы, так что невидимы для меня без специальных приборов - но протеане и Коллекционеры их всё равно видят".
  Мордин с пониманием кивнул. Протеанское зрение - это что-то с чем-то. Нет, конечно саларианцам грех жаловаться - у них тоже лучшие глаза в цикле.
  Но саларианское зрение было "хорошим" в количественном отношении. Высокая дальность, разрешение, способность видеть маленькие или быстро движущиеся объекты, замечать самые слабые вспышки света... Зрение протеан было "хорошим" качественно - каждый из восьми зрачков протеанина по отдельности во всех отношениях уступал саларианскому, но когда все восемь картинок суммировал и обрабатывал протеанский мозг... Ни одна раса нынешнего цикла не могла с ними сравниться в распознавании оттенков и образов.
  "Проблема в том, что будет, когда они начнут разгоняться на перехват. Мы не можем их наблюдать в движении - приближаемся раз в пару часов, когда они, условно выражаясь, "отворачиваются", и Очи могут приблизиться к Крофту, не будучи замеченными. К следующему сближению карта уже устаревает".
  "Нащупать их в чардже я тоже не смогу, - хмуро сказал Мордин, - такой поиск съедает очень много субъективного времени".
  "Это-то как раз решаемо. Установили бы тебе все нужные импланты ещё до взлёта кораблей, прямо в медблоке. Благо, ты теперь мертвец, то есть идеальный объект для хирургии - ни болевых эффектов, ни кровотечения, ни отторжения. Можно всё нужное просто как гвозди в тебя забивать".
  "А что НЕ решаемо?"
  "Понимаешь, пока ты летел... я задумался, как же всё-таки этот яут смог достать меня, несмотря на поле эффекта массы. Изучил последние записи скафандра... и кое-что вспомнил".
  Все Науду прекрасно знали о существовании эффекта массы. Но если основная ветвь им радостно пользовалась, то Яутжа с первых дней своего существования объявили его одной из самых отвратительных технологий. Машина, которая заставляет слабого казаться сильным, делает тяжёлое лёгким и наоборот - по мнению Яутжа, это было подлейшее извращение природы и кратчайший путь к вырождению.
  Беда в том, что отказ от пользования некой технологией - совсем не означает, что ваши враги тоже откажутся её использовать. Охотиться только на недоразвитые народы, ещё не открывшие нулевой элемент - было бы слишком явным проявлением трусости. Но и выходить полуголым против высокорангового биотика или киборгизированного десантника, который укрыт кинетическими щитами и плюётся гиперзвуковыми пулями - тоже как-то не сильно хотелось.
  Решение нашлось на одной далёкой планете, названия которой Идрис не мог сейчас вспомнить. Помнил только, что планета была огромна. Её тяготение, больше подходящее для звезды, было настолько велико, что его не могли вынести даже привыкшие к высокой гравитации Яутжа. Только корабли, защищённые антигравитационными экранами, могли спускаться на неё и высаживать роботов-добытчиков. Малейший сбой антигравов угрожал жизни - поэтому туда посылали, как на каторгу, провинившихся представителей низших каст, амнистируя их, если удавалось вернуться с добычей.
  А добыча того стоила. Кристаллический минерал, который добывали из сверхглубокой скважины, не встречался больше нигде в известной части галактики. Синяя разновидность испускала излучение, которое гасило все поля эффекта массы. Более распространённая зелёная - уничтожала вообще все виды тёмной энергии поблизости от себя.
  Идеальная находка для тех, кто не пользовался эффектом массы, и не хотел, чтобы пользовались другие. Почти все взрослые охотники на всякий случай носили при себе один зелёный камушек - либо на поясе, либо встроенным в любимое оружие. А на их кораблях те же кристаллы были частью конструкции.
  "Не очень эффективно, - заметил скептически Зум. - Если радиус действия излучения этой штуки невелик, то это ничем не поможет против вражеского корабля с ядром эффекта массы. Он сохранит и щиты, и сверхманевренность, и его орудия не утратят эффективности. Кинетическая болванка сама по себе элно не содержит".
  "Верно, - согласился Идрис. - Однако Яутжа не сильно уважают перестрелку на предельной дистанции. Они предпочитают как можно быстрее сблизиться с противником, чтобы навязать ему либо догфайт, либо абордаж. И в том и в другом разрушение эффекта массы может сыграть фатальную роль. А высокоразвитый камуфляж даёт им неплохой шанс провести такое сближение успешно, не будучи подстреленными по дороге...".
  "...И что сейчас куда важнее - делает для нас фатальной попытку приблизиться в чардже к такому кораблю", - закончил мысль Зум.
  "Очень рискованной, точнее. А вот проникнуть на борт - точно фатальной. Даже если вы сможете как-то материализоваться внутри такого корабля, не распавшись на атомы, вы там будете простым саларианцем... прошу прощения, простым мёртвым саларианцем. Без жизненно важных органов, но и только. Простейший способ остановить некроморфа - разрезать его на кусочки, а у яутов с этим проблем точно не возникнет".
  "Общая численность их сил, которые могут атаковать нас на взлёте?"
  "Двенадцать орбитальных станций, семь материнских кораблей, неопределённое число малых кораблей и истребителей (ориентировочно - сотни)".
  "Боевые возможности кораблей Ису изначально принимаем равными нулю?"
  "В автоматическом режиме эвакуации - да. Если бы я мог их пилотировать - парочка неприятных сюрпризов для самых наглых яутов нашлась бы, но обрубком из медблока - никаких шансов".
  "А если пилотировать буду я?"
  "Ты не знаешь всех возможностей наших кораблей... хотя погоди, с твоей-то скоростью обучения это не проблема. Тогда... нет, всё равно нет. Я не смогу дать тебе права пилота, находясь в медблоке - максимум пассажира".
  "Так... а ты можешь показать мне траекторию, по которой будут взлетать "рогалики" и расположение всех базовых кораблей поблизости от неё?"
  "Траекторию - да. Текущее расположение... тут сложнее. Если правильно подобрать момент для высадки, у "Очей" будут свежие снимки, но их нужно будет ещё получить... В подземелье квантовой связи нет, и протеанский маяк туда не протащишь..."
  "Неважно. Это я обеспечу. В общем, план есть, но он потребует идеальной координации всех участников..."
  
  Мордину сегодня предстояло много побегать. По предварительным подсчётам общая дистанция, которую ему требовалось преодолеть, составляла почти двенадцать тысяч километров. Так как каждые сто метров расстояния для него были одним субъективным "шагом", то это эквивалентно ста двадцати километрам обычного бега вне "чарджа". Три марафонских дистанции, семь часов субъективного времени.
  Тяжёлый рейдер доставил на "Гелиаду" некий груз. Никто не знал, что это такое, но обращались с ним очень бережно.
  Затем "Раптор" с Мордином в "чардже" прыгнул туда же. Тут же начался расчёт обратного прыжка - но Зум этого уже не видел. Красной молнией он мчался вниз - в атмосферу, к зелёному омуту - и ниже, сквозь него, в нетронутые до сих пор подземные помещения.
  Проход через толщу воды (вернее, кислотного раствора), земли и биометалла доставил массу неприятных ощущений. Мордину пришлось очень сильно сконцентрироваться, чтобы "провибрировать" на такое расстояние правильно, и не дать ни одному атому своего тела (а тем более - переносимого груза) вступить во взаимодействие с веществом болота. Раньше он проходил максимум через корабельную обшивку, которая была не в пример тоньше. Мысль о том, что скоро придётся этот проход повторить, и не один раз, оказалась очень неприятной.
  Миновать многочисленные щупальца, ловушки из твёрдого света и смыкающиеся стены оказалось куда легче. Работа уже знакомая, хотя казалось, что с момента штурма будущего "Мэлона" прошли века. Он даже испытал что-то вроде приступа ностальгии. Насколько слабее он был тогда... и в то же время, насколько проще всё тогда казалось.
  Вот и медблок. Похожий даже не на лабораторию сумасшедшего учёного, а скорее на логово маньяка. Медицинское оборудование Инженеров слишком походило на обнажённые внутренние органы. Трубы как сосуды, провода как обнажённые нервы, сервомоторы как мышцы, и каркас в виде костей. А специальная ниша, куда пришлось положить шлем с окаменевшей головой Инженера, и вовсе напоминала живой, пульсирующий желудок. Не будь Мордин учёным, и не выгляди он сейчас сам как сбежавший из анатомички труп - ему было бы трудно поверить, что он спасает друга, а не окончательно убивает его.
  Шлем раскрылся, как цветок. Поверх лица Инженера натянулась прозрачная плёнка, запульсировала, возвращая законсервированным тканям мягкость и эластичность. Тысячи гибких ворсинок подключились к обрубку шеи, перегоняя синтетическую кровь, принимая и передавая нервные импульсы, пытаясь превозмочь индуцированную смерть.
  "Вероятность, что корабль сможет меня реанимировать успешно - 98 процентов, - предупреждал Идрис перед тем, как обезглавить себя. - Медблок своё дело знает, да и Инусаннон создавали нас с огромным запасом прочности. Это приемлемый риск. Но только с вероятностью в 60 процентов - эта процедура займёт менее одного дня. Я оставлю в своей памяти пометку, что корабль должен действовать срочно - но даже её может оказаться недостаточно. Медицинская нейросеть настроена таким образом, чтобы делать всё максимально надёжно - даже если это означает очень медленно. Обычно у нас времени хватало".
  Не дожидаясь результата лечения, Мордин метнулся прочь. Подождать исхода можно и в другом месте. Во-первых, корабль продолжал пытаться его убить, и это утомляло. Во-вторых, как только мозг Идриса оживёт, он тут же станет уязвим к воздействию кольца.
  
  Увы, опасения опытного Инженера подтвердились. Когда Мордин вернулся в медблок, уже привычно увернувшись от порции ферментов, пролившейся с потолка, в воздухе мерцала надпись "Ожидаемое восстановление сознания и жизнеспособности - через три дня".
  По субъективному времени это не так много, ещё часов триста в запасе останется. Но вот с синтезом и доставкой некрофага могут возникнуть проблемы. Аккурат к тому времени, когда они закончат синтез нужного количества некрофага, Братские Луны войдут в систему Цираннуса.
  Была одна идея, как немножко сжульничать, чтобы успеть вовремя, но проверить эту идею можно будет, только когда Идрис придёт в себя. А до тех пор...
  Крофт - очень плохая планета для отдыха. На поверхности его попытается сожрать местное зверьё, в недрах - иммунитет базы, на орбите - корабли Яутжа. Ну нигде бедному некроморфу нет покоя. Пришлось снова вызвать "Раптор" и отступить на границу системы. На станциях, конечно, начали немного нервничать - постоянные появления и исчезновения потенциального противника насторожили бы даже самые тупые охотничьи инстинкты.
  Зато Мордин снова получил доступ к маяку, что было для него куда важнее.
  Он мог провести эти три дня в стазисе, чтобы сэкономить субъективное время. Благо, "гроб" из Цираннуса только что доставил очередной рейдер. Но старые привычки, со времён когда он был смертен, взяли верх - саларианец не может просто пассивно ждать. Как-никак, Кровавые Луны уже идут.
  Он узнал, что эвакуация людей с Леониса идёт полным ходом. Причём не в одну систему, а в десять разных. Как из банального нежелания класть все яйца в одну корзину, так и для того, чтобы уменьшить у Лун желание гоняться за такими крошечными порциями, носясь туда-сюда по галактике.
  Где именно находятся эти системы, Мордину не сообщили - так просто. На всякий случай. Меньше знаешь - крепче спишь, не так ли?
  Раньше он бы потратил эти часы, чтобы выучить что-нибудь полезное, но теперь всякое дополнительное обучение ускоряло переполнение памяти, так что это явно было неподходящее занятие.
  Зум предложил устроить яутам неплохую отвлекающую диверсию, просто прогулявшись по их кораблям с активным кольцом. На глаза показываться не обязательно. Нескольких часов обработки полем ЗКТ вполне достаточно, чтобы они начали убивать друг друга. Вряд ли все погибнут, но проблем будет достаточно, чтобы поверхность Крофта их на некоторое время перестала интересовать.
  Мордин на всякий случай просчитал. Слишком рискованно - разрушение полей эффекта массы означало почти гарантированную гибель существа в чардже. Даже если оно уже мертво - от дезинтеграции никакой некроморфинг не спасает. Один-два раза, в крайнем случае, пожертвовав частью атомов тела, они могут успешно материализоваться на границе зоны действия минерала... если такая граница вообще есть. Но регулярно это делать - никакой удачи не хватит.
  И тут Мордину стукнула в голову неплохая... ну, относительно неплохая, хоть и сумасшедшая идейка.
  Он активировал дальнюю связь.
  - Это снова я. Понимаю, что уже надоел, но нельзя ли меня ещё один раз подбросить к планете? И оставить мне передатчик дальней связи помощнее.
  
  Языка Науду