Кэлли Сержи: другие произведения.

Освободители, часть вторая Боевые действия

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Общий файл для второй части


   Предупреждение от автора: некоторые сцены имеют элементы эротики, также есть сцены насилия. Поэтому ставлю категорию 16+, детям и особо впечатлительным барышням не рекомендую.
  
  
   Часть вторая. Боевые действия
  
   "Воевать честно, это все равно, что заключать сделку с дьяволом только наполовину. И победить шансов вдвое меньше, и душу все равно продаешь." - полковник Иоганн Таллер, лидер фракции "верных" на Каринтии.
  
  
   Глава 1. Бой в точке один
   2 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   Первый день операции "Свобода".
  
   17.30.
   "Тайфун" N1 мягко отошел от огромной махины дредноута, когда он оказался примерно в пятистах метрах командир челнока приказал включить маршевые двигатели. Кира бросила взгляд на экран ее второй "Тайфун" двигался точно параллельно им. Сзади пристроилась эскадрилья сопровождения. Теперь до планеты оставалось расстояние в пять световых секунд или полтора миллиона километров. "Тайфуны" должны преодолеть это расстояние за шестнадцать минут, в принципе могли бы и несколько быстрее, но все участвовавшие в высадке корабли ориентировались на скорость самых медленных, то есть на скорость ее сморанских канонерок. Кира не знала, стоило ли тащить сюда эти неуклюжие посудины, но ее не оставляла убежденность, что не смотря на заверения ее брата, Иоганн Таллер вполне может преподнести сюрприз как-нибудь атаковав за пределами атмосферы планеты.
   Убедившись, что шаттлы четко следуют графику, она направилась к своему боевому модулю. Ее "Грифон" стоял так, чтобы она первой могла покинуть ангар шаттла. Устроившись в кабине Кира вывела на тактический экран информацию со сканеров челнока, а затем стала настраивать каналы связи. На номере один связь с Бенедиктом и ротными командирами, на двойке общий канал связи батальона, тройка командный канал для старших командиров группировки, четверка связь с тактиками "Тайфуна". Последний пятый канал оставался свободным, по нему можно связаться с любой машиной участвовавшей в операции. Проверив функциональность всех систем связи, она перешла на третий канал. В данный момент до начала высадки это оптимально. Пока никаких сюрпризов не было.
  
   17.45.
   Капитан Шэннон МакКинли убедилась, что все ее подчиненные заняли места в кабинах боевых модулей. Сама она еще находилась на мостике шаттла. В данный момент этот шаттл - "Ганимед", именовался номером три, а она соответственно была командиром третьего соединения, а в ее распоряжении двадцать машин основного класса. Планета, к которой приближался шаттл, называлась Каринтия, операция вооруженных сил Земной Федерации с ее легкой руки названная "Свобода" началась несколько минут назад. И вот сейчас Шэннон изучала многочисленные точки на радаре, на орбите оккупированной кланерами планеты имелось множество разнообразного мусора, но пока еще сканеры не засекли ни одного враждебного объекта. Перед тем как идти в ангар к своему 65тонному "Стрельцу", Шэннон обратила внимание командира шаттла на мусор.
   - Смотри внимательней по сторонам Морис, я бы на их месте устроила для нас среди этих обломков торжественную встречу, с фейерверком!
  
   17.49.
   Авиакрыло кланеров действительно находилось в тщательно оборудованном укрытии на орбите. И его командир внимательно изучал построение десантных шаттлов землян. После чего Иоганн Таллер вызвал своего доверенного человека, которому поручил координацию действий мобильных сил планетарного контроля. Подполковник Рогволд Сахновски был вторым офицером штурмового легиона и управлял огромным "Драконом".
   - Они оставили транспорты слишком далеко, о них придется забыть. Ведут шаттлы лесенкой, я думаю выбить второе звено, там два неповоротливых "Ганимеда", один из них наверняка подобью. Впереди два "Тайфуна", это видимо их штурмовой батальон во главе с Огненной Бурей. Цель Людвигу понравиться, я помню он ее нежно любит! - Стервятник хрипло засмеялся. - Вот только не знаю, по зубам ли она Людвигу. Определяйте их точку высадки и выходите на цель. Все, действуйте.
  
   Рогволд просчитал траектории "Тайфунов" и решил, что точка высадки будет к югу от главной базы где-то в пятистах километрах. Земляне действовали как-то слишком бесхитростно. Но Рогволд не стал об этом думать и отправил вероятную точку высадки командирам полков и командиру легиона полковнику Людвигу Штейне.
  
   17.50.
   Примерно в 17.48 пришло предупреждение с челнока номер три, о наличие на орбите крупных обломков. Третий челнок это соединение Шэннон, однако предупреждение произнес командир шаттла. Генерал МакАллен приказал продолжать операцию. Однако Кира напряженно всматривалась в показания сканеров. Некоторые обломки на орбите действительно оказались очень крупными. Но время шло, а враг по-прежнему ничем не проявлял себя. Оба "Тайфуна" уже сошли с орбиты и вошли в атмосферу Каринтии, в этот момент кланеры уже должны просчитать их траекторию. Однако шаттлы противника еще не взлетели, но еще больше ее волновали непонятные показания из района Кашар. Она вдруг поняла, если мобильные силы кланеров располагаются там, они прилетят на десять минут раньше чем она планировала. И начнут выгружаться почти одновременно с ее подразделением. Впрочем, у нее ведь будет поддержка эскадрилий авиагруппы. И кстати где авиакрыло противника? Она нажала вызов Бенедикту. Тот пару минут назад разослал приказ провести предбоевую диагностику систем, что она кстати так и не сделала.
   - Понаблюдай за районом Кашар, то ли мне кажется, то ли они там. - Сказала Кира.
   - Хорошо, - ответил Бенедикт.
   Кира набрала код предбоевой диагностики, все-таки необходимая предосторожность.
  
   Гарольд ОЛири сразу после диагностики систем вызвал Мелисенте. Спросил как она, получил ответ, что все у нее нормально, но понял что с ней все же что-то не то. Но говорить она отказалась, и он отключил связь. Гарольд прекрасно осознавал, сегодня не бой на симуляторе. Сегодня настоящий бой, даже не практика, конечно был шанс что кланеры дадут им высадиться спокойно, но это казалось мало вероятным. Кира успела провести три практики по десантированию с "Тайфунов" и он хорошо выучил, что надо делать, тем более сегодня они не будут высаживаться прямо на голову противника. Пара таких занятий с высадкой на голову Кира тоже провела, на симуляторе естественно. Гарольд вновь припомнил слова Киры за полчаса до отправления с "Водолея" Она еще раз напомнила, что ей не нужны мертвые герои. Сказала, что рядовые пилоты должны точно и четко выполнять приказы командиров звеньев, выдерживать дистанцию боя и согласовывать атаки. Сказала, что надо делать все тоже что и на тактических тренировках только надежней аккуратней и точней. Напомнила, что при попадании в передний щит надо сразу уходить в маневре желательно в сторону от противника. А при сосредоточении огня с нескольких машин отступать. Если все щиты сняты и машина сильно повреждена немедленно катапультироваться.
  
   Мелисенте Родригес вся дрожала от возбуждения перед боем. Вроде и бой не первый, но она никак не могла сосредоточиться, взять себя в руки. Сегодня необходимо обязательно войти в зону, но как это сделать, если она даже дрожь унять не может! Впрочем у нее есть секретное средство, боль всегда помогала ей сосредоточиться. Мелисенте достала припрятанную коробочку с булавками и взяла одну из них, не колеблясь она загнала одну из булавок под ноготь на одном из пальцев левой руки. Боль мгновенно привела ее в порядок. Она вытащила булавку и сунула палец в рот. Средство действовало, Мелисенте чувствовала себя удивительно спокойной и готовой к бою.
  
   Ли Акине не требовались булавки, навыки медитации позволяли ей очень быстро очистить разум от лишних мыслей. Ли была спокойна и сосредоточена. Наконец-то настоящий бой, а не эти надоевшие развлечения на симуляторах, от которых уже тошно. Нет сегодня настоящий бой, достойный самурая и сегодня она должна записать на свой счет одного, а лучше нескольких кланеров. Должна сделать первый шаг, чтобы доказать она способна быть воином не хуже Джаня и не хуже отца.
  
   Эрик Вассель очень волновался за Милену. Девушку в последний момент перевели из "беты" в "гамму". Кира решила, что раз сегодня основная задача оборона надо усилить роту Гровера. И перевела "Мантикору" Ричарда ЧуйХо в "бету", а соответственно "Грифон" Милены Желковой в "гамму", однако Ярослав взял в свое звено Гастона Барахо, а Милену отдал в звено Ашвара Капура. Эрику совсем не нравился Ашвар, а еще меньше он нравился Милене, она не раз говорила, что до ужаса боится этого типа. Эрик думал, что если б Милена осталась у Холдбрека, ему было бы намного спокойней.
  
   Гастон Барахо тем временем разговаривал с Жаном Нгома, а конкретно интересовался впечатлениями от первого боя Жана. Этот бой был восемь месяцев назад на Скитланде, но тогда в распоряжение Жана естественно не было могучего штурмового меха, у него был старенький потрепанный "Требюшэ". Машина поддержки, действующая со второй линии, с дальнобойной гаубицей и ракетами дальнего действия. Нгома со смехом рассказывал о куче ляпов совершенных им в своем первом бою.
  
   Хуан Камачо не веря своим глазам, смотрел на экран. Диагностика упорно отказывалась признавать правый излучатель излучателем. Она называла его неопознанной системой или считала неисправным. То есть двадцать минут назад перед стартом все было нормально, а теперь эту систему переклинило, и она отказывается признавать излучатель его "Грифона". Хуан подозревал, что глючит именно система диагностики, а отнюдь не излучатель. Вот только как это проверить? В бою как-то не хочется. Он набрал вызов Мареку Ягалло.
   - Что тебе?
   - Диагностика считает, что правый излучатель неисправен, но он должен быть исправным, мне его проверяли прямо перед вылетом.
   - Тебе меняли режим работы излучателя?
   - Да.
   - Ну что ж. Тогда набирай настройку излучателя и вводи код 186. Ввел? Теперь код 192. Включай диагностику.
   - Исправен!!!
   - Вот и хорошо. В следующий раз не позволяй этим горе-механикам копаться в своих излучателях, пусть остаются стандартными. Там слишком тонкая настройка. Кира привыкла к сморанским техникам, они ясное дело умеют все, а вот квалификация наших заметно хуже.
   Марек выключил связь., а Хуан подумал о том как ему повезло попасть в звено Ягалло. Однако как только проблема с диагностикой была решена, вновь вернулся страх перед первым боем.
  
   Дженифер Фьорри прихорашивала перышки. В смысле приводила личико в идеально привлекательный вид. Ведь в любой момент мог прийти вызов от Дэна или Роберта. Правда к Дэну Дженифер в последнее время относилась несерьезно, а Роберт сразу сказал что будущего у их отношений не видит. Но Дженифер это не волновало. Сейчас ее интересовало настоящее, а в настоящем она должна выглядеть привлекательно. Не дождавшись вызова, Дженифер набрала вызов сама.
   - Чем это ты занимаешься? - удивленно спросила она.
   - Диагностикой.
   - Я давно сделала.
   - Лучше все проверить несколько раз, - нервно сказал Дэн, - на всякий случай.
   - Почему-то мне кажется, что оттого, что ты десять раз все проверишь, в десять раз лучше ты стрелять не станешь! - Засмеялась Дженифер.
   Дэн обиделся и отключил связь. Дженифер хихикнула. И вызвала Роберта.
   - Чего тебе? - неприветливо спросил Роберт.
   - Поговорить.
   - О чем?
   Действительно о чем, надо срочно придумать. Но прежде чем она придумала, Роберт сказал: "отстань" и тоже отключил связь. Странные они, подумала Дженифер. И провела пальчиком по тончайшей ткани биоскафандра. Он был очаровательного цвета морской волны и очень нравился Дженифер. А потом со скуки начала тискать плюшевого медвежонка, которого она повесила в кабине среди зловещих пультов управления оружейных систем "Мантикоры". По ее мнению медвежонок смотрелся здесь очень забавно. Так получилось, что в отличие от других людей, Дженифер Фьорри не умела бояться, это не было предусмотрено в ее генотипе.
  
   Прервав вызов Дженифер, Роберт в очередной раз подумал, зачем он вообще связался с этой странной девицей. Такая отъявленная эгоистка ему еще никогда не встречалась. Роберту вспомнилось выражение ее личика, когда он сказал что перевел большую часть заработанных им в Пограничных Территориях денег на счета фонда военного ведомства предназначенного для закупки новейшего вооружения на сморанской колонии Ягдез. Она явно не понимала цель деятельности двух элитных подразделений Земной Федерации на территории Силианской Республики. И "Черные Рыцари" и "Серебряные Гусары" только считались наемниками, в них служили самые лучшие и самые надежные бойцы Федерации. Идея создания двух "наемных" отрядов придумана Дунканом МакАлленом и Кристофером Бэром с двумя целями. Ради улучшения подготовки лучших бойцов, ведь Кира права боевые действия в Пограничных Территориях куда интенсивней чем во Внутренней Сфере. И как дополнительный источник средств, ведь не смотря на состояние войны и влияние МакАллена, планетарный совет Земли под любыми предлогами пытался урезать финансирование программ военного ведомства.
   Выбросив из головы мысли о Дженифер, Роберт проверил готовность пилотов своего звена. Еще раз напомнив Шону чтобы тот в первую очередь думал о защите, сказал Дэну что десятый раз подряд запускать диагностику не нужно, и успокоив Сару, мол далеко не все пилоты погибают в первом же бою. После чего подумал что и у него сегодня первый реальный бой в роли командира звена.
  
   В отличие от Роберта Хелена Кройчек провела уже дюжину боев в качестве командира звена. Правда, не все миссии заканчивались интенсивным боевым контактом, в половине случаях дело ограничивалось лишь перестрелкой с дальней дистанции. Последний полноценный бой в котором участвовала Хелена произошел почти год назад, слишком давно. Тогда ей удалось добавить на свой счет две звездочки. Сейчас Хелена с нетерпением ждала высадки. Что же до подготовки своего звена, то Хелена полагала, что оно точно не хуже чем у Марека и Хосе. Единственное что ее смущало намеки о личности командира ее роты.
  
   А командир роты "гамма" Ярослав Страхов был занят тем, что подробно инструктировал Марию Чернову. Он повторил слова Киры и добавил кое-что от себя. Мария попыталась ему сказать, что она вообще-то в бою уже была, но Ярослав на это сказал, что этот бой будет совсем не такой как те. Мария поняла, что спорить с ним бессмысленно и наслаждалась, слушая его голос. У Ярослава был прекрасный баритон. Он заметил, что она отвлеклась и начал повторять заново. Девушка улыбалась, слушая его голос и не слыша слова.
  
   Величе Стоянович спросил Омара Хамени:
   - Как думаешь, нас внизу встретят?
   - Наверняка.
   - Я тоже так думаю.
   - И не просто встретят, наверняка заготовят сюрприз для гостей.
   - Думаю, праздничный торт не дадут.
   Хамени рассмеялся.
   - Скорее тортом в рожу дадут, - сам закончил Величе.
  
   17.52.
   Генерал Дункан МакАллен внимательно смотрел на экраны. Несмотря на расстояние до планеты суперсовременные сканеры "Водолея" показывали все изменения в реальном времени, а вот приказы с "Водолея" доходили с пятисекундной задержкой, как и ответы от командиров эскадрилий и шаттлов. К сожалению устройство мгновенной связи дредноута могло передать информацию в любую точку галактики, но не на расстояние пяти световых секунд. Проблема в том, что для мгновенной передачи сигнала нужен не только передатчик, но и приемник. А в этой звездной системе устройство сейчас только одно. На дредноуте. Оно занимало куб с гранью в восемьсот метров и никак не могло быть установлено на малых кораблях.
   Еще минуту назад ничто не предвещало атаки. Внезапной атаки авиакрыла кланеров, по иронии судьбы Стервятник устроил свою засаду в разрушенной станции гиперсвязи Каринтии. На орбите Каринтии как впрочем, и на орбите любой другой населенной планеты со временем скапливалось большое количество мусора, в том числе некоторое количество обломков довольно больших размеров. Некоторые из них были и побольше бывшей станции гиперсвязи, однако Стервятник почему-то выбрал именно ее. Два штурмовых шаттла и восемьдесят авиакосмических модулей атаковали вторую группу из десантных шаттлов с третьего по шестой. Итак Александр оказался прав, когда хотел потратить время на тщательное сканирование этих обломков и прав, что не хотел подводить к планете "Водолей". Но не прав, когда говорил, что восемьдесят машин Стервятника ничего не смогут сделать, атаковав двести. Впрочем, сейчас внезапную атаку кланеров отражали едва ли те же восемьдесят машин. Плюс две канонерки.
   - Шаттл номер четыре поврежден! - пришло очередное неприятное сообщение запоздавшее на пять секунд. Пять секунд вроде бы не так много, но в бою за это время очень часто решается жить или умереть. На четвертом шаттле летел полковник Андреас Фогг, вспомнил Дункан. Конечно стометровый "Ганимед" не так-то легко даже обездвижить, не то, что уничтожить, да и боевые модули планетарного контроля вполне могут действовать в космосе хоть, и не предназначены для этого. В бою в космосе расстояния совсем другие, чем на планетах. Космос, к сожалению, огромен и меряется не километрами, а тысячами километров даже в бою на орбите. А расстояния между планетами вообще измеряются световыми секундами и минутами. Практически все вооружение боевых модулей планетарного контроля в космосе не эффективно. Но хуже всего даже не это, теперь Андреас неизбежно опоздает к точке высадки. А в точку один уже летят шаттлы с наземными силами кланеров, и летят не с главной базы, как предполагалось, а из района Кашар. И все планы как всегда летят к чертям, хоть бы один раз все прошло по плану, мрачно думал Дункан. Но он воевал уже много лет и знал, планы всегда летят к черту. Ведь у противника тоже планы, и в бою и те и те планы зачастую складываются в непредвиденные никем ситуации. Он набрал вызов на шаттл номер один и предложил Кире отменить высадку. И ждал ответа долгих двенадцать секунд. Пять туда, пять обратно, две понадобилось ей на размышление.
   - Продолжаем, мы справимся, - был ответ. Другого он от нее и не ждал. Дункан подошел к Александру пытавшемуся управлять боем на орбите с задержкой в пять слишком долгих секунд.
   - Надо оставить "Стрижам" по звену, остальные к месту боя. Поторопить третью группу, пустить их шаттлы в обход по дуге. Номер три пусть идет прямо к Кире. Шаттлы 4, 5, 6 пусть сначала выходят из боя, потом тоже в точку один. Да "Стрижи" тоже в точку один. Точки два и три уже никому не нужны.
   Александр согласно закивал и стал передавать распоряжения.
  
   - Высадка пройдет согласно плану, - заявил Морис, в ответ на ее запрос.
   - Это по какому плану? - поинтересовалась в ответ Шэннон. - Что-то я не припомню планов с повреждением шаттла четыре и нынешним бардаком, царящим вокруг!
   - Шэннон, начальство решило продолжать операцию, мы должны выполнять приказ, - это объявился на командном канале соединения капитан-лейтенант Галлардо.
   - Да я ж не спорю, просто не надо говорить о каких-то планах! Признайте у нас кризисная ситуация, мы на грани катастрофы. И действуйте соответственно, в первую очередь выкиньте на помойку все эти древние планы. Они уже не соответствуют текущему положению дел.
   - Это еще хорошо что Морис предупредил наших летчиков и они успели выдвинуться вперед, - заметил Ганс. - Иначе повреждением одного шаттла мы бы не отделались!
   - Морис, я хочу знать как изменится порядок высадки в связи этой "маленькой" заминкой. Свяжись с Андреасом, Кирой и если нужно с "Водолеем". Узнай когда четверка сможет осуществить высадку своего соединения и сумеет ли вообще. Насколько опоздают остальные шаттлы. Сколько вообще машин мы сможем выставить когда подойдут кланеры.
   - Думаю этого сейчас тебе не сможет сказать никто, - осторожно ответил ей Ганс.
  
   Как и предполагалось, диагностика не выявила никаких неполадок, и Кира вернулась к наблюдению за ходом операции. Шаттлы противника взлетели с базы Кашар в тот же момент, когда с одного из обломков стартовало авиакрыло Стервятника. Судя по всему, Таллер собирался атаковать следующие за ней корабли второй группы, где были челноки с третьего по шестой. Генерал МакАллен тут же предложил ей свернуть высадку. Кира и сама обдумывала эту возможность, но решила, что это крайне негативно повлияет на боевой дух бойцов группировки. Она ответила, что продолжит высадку. Однако план боя оказался неосуществимым. Судя по всему, ей не удастся создать линию обороны до подхода противника. Надеяться на поддержку ее батальона другими частями теперь нельзя. Она набрала код связи Бенедикта и посоветовалась с ним. Он предложил до высадки частей линейных бригад выдерживать бой на дальней дистанции. Но здесь все зависело от того, как будет действовать противник.
   Однако кланеры в этом случае действовали стандартно, они высадились к северу от места где завершал развертывание ее батальон. Сама высадка прошла без происшествий. После трех тренировок на Новом Эдеме все ее пилоты действовали четко. А вот высадка линейных частей задерживалась. Кира смотрела на графики, траектории и понимала: только шаттл N3 придет в назначенное время, 5-ый и 6-ой с задержкой в четыре минуты, 11-ый и 12-ый с задержкой в две минуты, 4-ый шаттл вообще получил повреждение и сядет на девять минут позже графика. Челноки третьей волны 7-ой, 8-ой, 9-ый, 10-ый прилетят с задержкой в шесть минут. По всему выходило, что десять минут ее батальон будет сражаться один, и еще пять минут при поддержке 3-его, 11-ого и 12-ого соединения. Третье соединение это ребята Шэннон, в них Кира уверена, у пилотов Шэннон подготовка даже лучше чем у ее пилотов, а вот 11-ое и 12-ое это в основном легкие машины, ими можно разве что продлить фланги.
  
   17.55.
   Первоначальный успех был недолгим. Враги прибывали отовсюду, с невесть откуда взявшихся артиллерийских платформ шел шквал огня из бластерных батарей. Стервятник видел, ход боя складывается уже не в его пользу, через минуту его авиакрыло прижмут так, что даже выйти из боя будет очень сложно. Он не видел смысла разменивать две свои машины на каждую машину противника и приказал отступать. Главное они сделали, дали тем внизу шанс победить.
  
   18.06.
   Пятнадцать километров от точки развертывания штурмового батальона противника! Рогволда аж перекосило от злости, Людвиг сегодня осторожничал сверх всякой меры. Чего он опасается, щиты и броня обоих "Элефантов" чрезвычайно сильны. Командиры линейных полков, имевшие по восемь слабо защищенных транспортных шаттлов, и то выбрали точки приземления в 11 и 12 километрах. Каждый из "Элефантов" был рассчитан на 25 боевых модулей штурмового класса, шаттлы линейных полков на 15 модулей среднего размера.
   - Людвиг, не слишком ли далеко?
   - Наши "Элефанты" для их авиации первая цель.
   - Но так нам удастся сблизиться с противником только через восемь минут после развертывания легиона.
   - Хорошо, сдвинь точку высадки на три километра к югу. - Разрешил Штейне, Рогволд предпочел бы высадку в девяти, а то и в восьми километрах, но уж лучше в двенадцати, чем в пятнадцати.
  
   - Шэннон, я все подсчитал мы успеваем вовремя, - услышала она голос Ганса.
   - Это хорошо.
   - Плохо то, что кроме нас и двух "Стрижей" никто вовремя не сядет.
   - Да первые десять минут будут решающими, - подтвердила Шэннон. Однако она больше не испытывала беспокойства. "Элефанты" остановились так далеко, что самые опасные штурмовые машины неизбежно сильно опоздают к началу пира. А с линейными машинами Кира справиться. На месте командира вражеского легиона она усадила бы свои шаттлы максимально близко к точке один. Может быть даже на расстояние выстрела. Когда дело доходит до решающего боя любой риск оправдан. По правде говоря, после смелой атаки на орбите Шэннон ожидала от противника агрессивной тактики и внизу...
  
   18.08.
   Передовые части полка "А" находились уже в четырех километрах к северо-западу. Ближайшие звенья полка "В" в семи километрах к северо-востоку. Два "Элефанта" выгружали штурмовые машины почему-то очень далеко в 12 км к северу. Кира нехотя разрешила эскадрильям штурмовиков и истребителей атаковать "Элефанты". На особый успех она не рассчитывала, но если задержат легион на одну две минуты уже хорошо. Шаттл номер три и еще две эскадрильи перехватчиков будут через минуту. Третье соединение это 20 машин от 50 до 70 тонн. Шэннон указала точку приземления в пяти километрах к юго-западу от точки один. Кира решила пристроить ее соединение слева от роты "гамма". Штурмовой батальон был развернут следующим образом: рота "гамма" слева, рота "бета" справа, а "альфа" и командное звено по центру. Если по звеньям то на дальнем левом краю была Хелена Кройчек, далее звено Ярослава, потом Ашвар Капур, Марек Ягалло, Омар Хамени, Роберт Худ. Далее ее командное звено, звено Хосе Васкеса, потом Сэм Холдбрек и самый дальний справа Нил Гровер. У противника пока на расстоянии выстрела только два разведывательных звена слева и справа.
  
   Первый выстрел операции сделала Хелена Кройчек. Она аккуратно выпустила восемь ракет, нацелив их на вражеского "Кусаку", тот попытался уйти противоракетным маневром, но плохо его выполнил. Одна ракета смогла пройти сквозь слабый щит легкой машины и попала в боевой модуль. Впрочем, его повреждения были незначительны и "Кусака" вместе со звеном увеличил дистанцию, уходя на запад. Хелена остановила Джорджа, он тоже хотел запустить ракеты со своего "Грифона".
   - Не стреляй, пусть уходят.
   Два других пилота ее звена были на "Церберах". Для пилотов "Церберов" основная задача в этом бою будет уворачиваться от атак и ждать момента, когда ближний бой станет необратимым. Время "Церберов" придет позже.
   Управление боевыми модулями было единственной страстью Хелены. Вся ее жизнь делилась на мгновения боя и ожидания их. Тренировки на симуляторах были временами интересны, но только в реальном бою Хелена жила полноценной жизнью. Красота построений, маневров, логика боя сразу и навсегда заворожили ее, все это навсегда стало единственным смыслом жизни. Сейчас, когда бой начался, старший лейтенант Хелена Кройчек была абсолютно спокойна, сосредоточена и счастлива.
  
   На другом фланге Ли Акина выстрелила на несколько секунд позже. Ли навела прицел на вражеский боевой модуль, тот был на дистанции две тысячи метров и прятался за зеркальным щитом, что затрудняло прицеливание. Ли попыталась слиться с его движениями и понять логику пилота машины, как объяснял ей Марек. Снаряд из пушки Гаусса имел начальную скорость 2700 м/с. Значит надо предвидеть, где будет цель через 0,8 секунды. Преимуществом снаряда было в том, что среагировать на выстрел почти невозможно. Ли нажала на кнопку. Есть! "Шершень" упал, какое-то время Ли надеялась, что он не поднимется, но легкая машина ушла в ускорении вверх. Лазерный луч с ее "Катафракта" прошел чуть ниже. Сильно поврежденный "Шершень" уходил из боя на северо-восток, остальные четыре машины звена отошли на восток.
   - Ну и зачем? - вопросил Нил Гровер. - Они нам ничем не мешали.
   - Зато попала.
   - Не стреляй без приказа, - в очередной раз сказал Нил и выключил связь.
   Нил общался с Ли подчеркнуто вежливо, другого пилота он бы отругал. Ну и пусть, подумала Ли. У Нила одни задачи в этом бою, а у нее другие. Моя цель на сегодня записать на свой счет первого врага, а лучше двух или трех, напомнила она себе.
  
   Тактик кланеров в штабном шаттле полка "В" по достоинству оценил выстрел с "Катафракта", и поставил напротив него значок первоочередной цели. Такой же значок уже стоял и у единственной "Мантикоры" этого тринария противника, на который выходил полк "В". Был еще "Грифон", но он стоял с краю. Тактик решил, что это не самое удобное место для командира соединения. Наверно командир все-таки на "Мантикоре". Остальные машины этого соединения "Катафракты" и "Церберы". Данных по всем этим типам машин было прискорбно мало. "Катафракты" и "Мантикоры" новые незнакомые модели, по "Церберам" сведений несколько больше, но тоже недостаточно, а "Грифоны" противника какой-то необычной модификации. Тактику оставалось только надеяться, что опытные пилоты полка справятся с этими новинками. Тактик попробовал угадать, где сама Огненная Буря, по данным разведки она предпочитает "Грифон" или "Мантикору". Наверно по центру, там два очень сильных звена: три "Грифона" и "Циклоп", и другое из двух "Мантикор" и двух "Циклопов".
   Такой же тактик в штабе полка "А" так и не смог ничего пометить. "Грифон" отогнавший восемью ракетами разведзвено мог быть как командиром звена, так и вторым номером, выполнившим приказ командира. Стандартный прием частью ракет отогнать чересчур близко подошедших разведчиков. Где находится командир тринария ясно и без всяких пометок: звено из двух новейших "Мантикор", "Циклопа" и "Грифона". В двух других звеньях было по два "Грифона" и два "Цербера". Командир тринария почти наверняка на одной из "Мантикор". Тактик уже знал план атаки, который наметил полковник Валленроде, оттеснить этот тринарий к югу и западу. А затем выйти во фланг и тыл центра построения противника. А значит, главной целью становилось вот это звено.
  
   18.09.
   Командир штурмового легиона полковник Людвиг Штейне был доволен, он предугадал воздушную атаку противника, его подчиненные действовали точно и слаженно. Они сбили три штурмовика и истребитель, прежде чем противник в панике отступил. Людвиг не сомневался, что сегодня его доблестные подчиненные выгонят землян с Каринтии, нанеся им большие потери. Танака будет доволен, не зря же он заманил сюда этих землян. Доверие полковника Штейне своему ильхану было безгранично. Предателями могут быть кто угодно, но не Танака.
  
   - Бой по схеме два, выдерживать дистанцию тысяча пятьсот метров, - объявила Кира приказ по батальону.
   Рота "гамма" уже вела бой на дальней дистанции с подошедшими передовыми частями полка "А". Вызов. Кира узнала код связи, это Шэннон.
   - Привет подруга, моя колымага наконец-то села, куда мне выдвигаться?
   - Пристраивайся слева от меня. Вот код связи командира роты "гамма". Он будет твоим соседом.
   - Ясно. Удачи Кира, через три минуты займу позицию слева от твоей "гаммы".
   Шэннон выключила связь. Точка высадки одиннадцатого соединения появилась в шести километрах к юго-востоку. Значит, пусть помогают Гроверу. Она вызвала Бенедикта:
   - Свяжись с одиннадцатым, пусть идут прямо на север.
  
   Ярослав получил вызов по запасному каналу связи, код незнакомый. На экране появилось лицо молодой черноволосой женщины. Ага, непревзойденная по хитроумию Мориган из 25-ой бригады. В этот раз эта женщина на той же стороне что и он.
   - Я капитан Шэннон МакКинли, командую третьим соединением. Кира указала мне место слева от вас. Вот мой код связи.
   - Хорошо. Ярослав Страхов. Но сейчас я немного занят.
   - Понимаю. Удачи ковбой! - Мориган подмигнула ему и выключила связь.
  
   18.10.
   Зигфрид Мольтке состоял вторым офицером полка "А", фактически заместитель командира. Это соответствовало месту штаб-офицера землян, но у кланеров повсеместно предпочитавших двойную структуру командования, второй офицер обычно возглавлял ударную группу подразделения. Сейчас в ударной группе Зигфрида имелись два звена его тринария и приданное ему звено из другого тринария. Первым шло его собственное звено из двух "Разрушителей" самого Зигфрида и Генриха, лучшего пилота полка "А", двух "Локи" и "Кентавра". Приданное ему звено состояло из двух "Ландскнехтов", двух "Копьеносцев" и "Стрельца". В третьем звене были "Копьеносец", "Локи", "Бомбардир" и два "Боевых Орла". Две первых машины третьего звена Зигфрид считал своим резервом, а "Бомбардир" и "Орлы" ракетные платформы поддержки. Будут вести огонь сзади. В его тринарии служили только лучшие пилоты без кибер-матриц, а вот в том звене, что ему добавил Валленроде, пилоты носители матриц. На "Бомбардир" Зигфрид перевел звеньевого Далара. Зигфрид не очень доверял носителям матриц, он считал их чересчур стандартно мыслящими. Второй офицер полка "А" предпочитал иметь дело с умелыми инициативными пилотами. Но он знал план Стервятника и поддерживал его. Отдельные недостатки плана можно будет устранить позже.
   В звене противника, на которое выходила его группа действовали два "Грифона" и два "Цербера". Зигфрид надеялся быстро расправиться с ними. Однако бой начался с неудачи. Вельда вырвалась вперед на своем "Кентавре" и атаковала ближайший из "Грифонов". Но не смогла пробить щиты штурмовой машины, "Грифон" в ответ запустил ракетный залп - "комби". Вельда как всегда великолепно выполнила маневр, но ракеты завернули наверх и "Кентавр" получил многочисленные повреждения. После чего "Грифон" из автопушек и излучателей добил машину Вельды. Катапультироваться она не успела. Зигфрид поморщился, Вельда была отъявленной стервой, но хорошим пилотом. Эта неожиданная потеря снижала возможности его ударной группы. В ответ он сам и Шеридан на "Локи" атаковали этот "Грифон", но боевой модуль противника ушел в маневре. Генрих атаковал один из "Церберов" и нанес ему повреждения с дальней дистанции. Два "Копьеносца" сосредоточили огонь на втором "Грифоне" и тоже добились попаданий. Последнюю машину противника атаковали издали "Локи" Горака и два "Орла". "Грифон", которого Зигфрид никак не мог поймать в прицел, выпустил залп в него. Памятуя о судьбе Вельды, Зигфрид ушел вниз и не ошибся, ракеты прошли высоко над ним. Очевидно, этот пилот противника использовал необычные "комби" и был мастером своего дела.
  
   Первой жертвой Хелены стал "Берсерк". 55тонная машина с мощным вооружением и броней, но недостаточно маневренная для своего класса. Пилот кланеров попался на хитрый "комби-плюс" Киры, получил сильные повреждения, но перед самым попаданием зарядов плазмы успел катапультироваться. Машина Лейлы получила повреждения от огня "Ландскнехта". Хелена помнила упоминания Киры о том, что девушка частенько забывает о щитах, и попросила Лейлу быть внимательней. А сама перевела огонь на эту машину противника.
   Впоследствии выяснилось, что честь стать автором первой победы батальона все-таки досталась Ашвару Капуру. Он прикончил "Кентавра" на 12 секунд раньше Хелены, выведшей из боя "Берсерка".
  
   18.11.
   Генрих чувствовал, что его охватывает гнев, бой начался совсем не так, как предполагалось. Звено уже потеряло Вельду и пока не добилось ощутимых результатов. Четыре машины противника отступали, сохраняя дистанцию. "Цербер" только что поцарапал его "Разрушитель" из фазеров, не очень эффективных на такой дистанции, но Генрих все равно почувствовал себя уязвленным. Дистанция по-прежнему не сокращалась и сейчас составляла 1050 метров. Генрих вызвал Далара с "Бомбардира", командовавшего третьим звеном.
   - Слушай надо прижать этого гада на "Цербере", давай сделаем по нему общий залп.
   - Имеешь в виду моего "Бомбардира" и "Орлов"? - сразу понял Далар.
   - Да.
   - Комби?
   - Решайте сами, главное заставить его нервничать.
   Через несколько секунд ребята звена Далара дали залп, Генрих добавил еще двадцать ракет со своего "Разрушителя" и стал ждать действий пилота "Цербера". Как и ожидал Генрих "Цербер" не только стал уходить в маневре, но и переключил щит в режим рассеивания. Конечно ведь на него идет столько ракет! Бедняга. Лазеры "Разрушителя" не упустили такой момент, для Генриха не было проблемы точно попасть по движущейся мишени. Лучи его лазеров сошлись на кабине вражеской машины. "Один - один", про себя сказал Генрих и понял, что гнев прошел.
   - Отличный выстрел! - прокричал ему поздравление Далар.
  
   Кира вздрогнула. Одна из светящихся точек, обозначающих ее пилотов, погасла. Уже до этого эта точка светилась не зеленым - машина цела, не имеет повреждений, а желтым -машина повреждена. Теперь огонек исчез, значит - кабина разбита, а пилот скорее всего погиб. Красный огонек означал, что машина потеряна, а пилот катапультировался. Основной удар полка "А" пришелся на звено Ашвара Капура. Несколько машин сосредоточили огонь на "Цербере" Родриго Ибара, чей огонек сейчас пропал. "Грифон" Желковой и второй "Цербер" ВаньХоу светились желтым. И только машина самого Капура не пострадала. Под нажимом полка "А" рота "гамма" отступала к югу и западу. "Мантикора" Черновой, "Циклоп" Бойко и один из "Церберов" звена Кройчек, кажется это Лейла Таши тоже светились желтым. Марек Ягалло сдвинул свое звено на помощь Капуру. Двум другим звеньям роты "альфа" Бенедикт только что указал сдвинуться на юг. Передовые части полка "В" вошли в боевой контакт с ротой "бета". Шаттл номер 12 заходил на посадку. Кира вызвала авиагруппу и попросила зайти с тылу на полк "А".
  
   Ярослав сосредоточил огонь своего звена на "Ландскнехте", это была более ранняя версия "Катафракта", мех еще более медленный, но сильней бронированный. "Ландскнехт" получил ряд попаданий, и пилот катапультировался с гибнущей машины. Прекрасно, подумал Ярослав и перевел огонь на "Центурион". Пилоты звена знали его тактику, она была проста: смотри, куда стреляет командир и стреляй туда же. Новичок звена - Гастон Барахо очень быстро освоился с этим приемом. Впрочем, Ярослав знал, у этой тактики есть один недостаток, в долгом бою машину командира легко распознать, наверняка уже следующая атака будет нацелена на него. Но Ярослав был спокоен, он умел защищаться не хуже, чем атаковать. Пусть атакуют его, он защищается лучше своих молодых пилотов.
  
   18.12.
   - Нет, я не нуждаюсь в твоей помощи. - Гневно отвергла Ли предложение Эрика работать по кланеру парой. И продолжила атаку на вражескую машину, попав еще раз из лазера. Кланер поспешно ушел в маневре, отступая из-под ее огня.
   - Выдерживай дистанцию, Ли. - Голос Нила был сух и холоден. Но Ли Акине не было дела до его ворчания. Однако, увидев, что до ближайшего противника всего 950 метров, она все же решила вернуться к звену. Ли резко вывернула "Катафракт" в высоком прыжке с разворотом в самой высокой точке. Сама восхитилась своим красивым маневром, а затем присоединилась к звену уже отступившему ранее.
  
   Эрик возмущенно смотрел на залихватский маневр драконианки. И что эта высокомерная дура из себя строит, совершенно не умеет выполнять приказы и работать в команде. Эрик с тревогой посмотрел на желтый огонек Милены. Капур уже потерял одного пилота.
  
   Джань набрал вызов Ли Акине.
   - Госпожа, не надо подставляться впереди всех, вам надо быть осторожнее.
   Ли ответила ему гневным взглядом.
   - Я должна подстрелить хотя бы одного кланера!
   Джань тяжело вздохнул и отключил связь.
  
   Хелена добила "Копьеносца" точными выстрелами из автопушек, этот кланер так сильно пострадал от огня с двух "Грифонов", ее и Джорджа, что под конец потерял управление и не катапультировался. Мне очень жаль, мысленно извинилась она перед погибшим противником. Хелене не нравилось убивать, хотя она и понимала, что на войне иногда это неизбежно. Красота ее идеальных маневров и траекторий иногда приводила к жертвам. Что ж пилот противника знал, чем занимается.
   "Цербер" Лейлы получил еще три попадания, но девушка упрямо отказывалась выходить из боя. Кланеры не оказывали на участке ее звена сильного давления, правда возможно потому как уже понесли от ее огня большие потери, кроме двух оставшихся лежать машин, ее звено повредило еще пять. При этом машина Хелены удивительным образом не получила ни одного попадания. Возможно, причиной было то, что Хелена Кройчек очень долго ждала этого боя.
  
   Генрих успел зацепить второй "Цербер", пытавшийся сбежать, попал в реактор, кабина с вражеским пилотом сразу отделилась от машины и резко ушла вверх. Экстренное катапультирование. Минус два. Генрих перевел огонь на подошедшее звено противника и почти сразу добился попадания в "Катафракт".
   Как и Хелена Генрих больше всего в жизни любил моменты боя, но его не интересовала красота математических моделей, его возбуждал риск и азарт боя. Убить врага раньше, чем он убьет тебя. Вот логика достойная воина Клана.
  
   Гарольд обратил внимание, что пять звеньев полка "В" прошли к северу от их звена, очевидно собираясь атаковать Хамени и Ягалло. Однако еще четыре звена шедшие за ними заняли позицию напротив командного звена и звена Худа. Кланеры имели двукратное преимущество и явно собирались атаковать по всей линии, как "бету" так и "альфу". Он заметил, что один из кланеров оказался на дистанции 1800 метров и запустил в него "комби-плюс" Киры. И дожидаясь пока ракеты дойдут, стал готовить выстрел из излучателя. Кланер был очень низко над землей и попался в ловушку, по крайней мере девять ракет попали в его машину. К сожалению Гарольд не смог попасть зарядом плазмы и кланер ушел на север. Однако вряд ли он сможет вернуться в бой.
  
   18.13.
   Атака с тыла на полк "А" лишь частично снизила давление на "гамму", положение по-прежнему оставалась критическим. Старший тактик предложил всем машинам отступить километров на пять южнее, но Бенедикт резонно возразил, что это помешает высадке частей линейных бригад и заодно позволит кланерам дождаться подхода главных сил, то есть штурмового легиона. Кира была согласна со своим штаб-офицером и приказала Ярославу удерживать позицию до подхода соединения Шэннон МакКинли. Ярослав действовал очень успешно в течение минуты его звено вывело из строя три вражеских машины, правда в это же время в звене Капура потерял свою машину Син ВаньХоу. Но в отличие от Ибары в этом случае сработала система катапультирования. Звено Кройчек уверено отразило атаку примерно десяти машин полка "А". Однако основная ударная группа этого полка несомненно действовала напротив звена Капура. Подход звена Ягалло не снял напряжение. Почти сразу же огонек означавший "Катафракт" Ляо стал желтым, также желтым стал фиксироваться "Грифон" Ашвара. Оставалась реальная возможность прорыва строя и выхода ударной группы противника в тыл роте "альфа".
   Она заметила, как Гарольд и Мели сообща атаковали ближайшего кланера. Кира переключилась на ближний обзор и выбрала себе цель. Вражеский "Бомбардир". Зафиксировала его в прицел и запустила ракеты классическим "комби". Одновременно попросив Варатонга комментировать ей ситуацию напротив звеньев Капура и Ягалло. После нескольких ее выстрелов выбранный ею кланер, получив незначительные повреждения, предпочел уйти на север. Кира перевела огонь на 60тонный "Головорез". Его она порадовала "комби-плюсом". Шамир сообщил: "Катафракт" Ляо потерян, пилот катапультировался. Затем командир резерва отвлекся, приказав Лейле Таши из звена Кройчек покинуть свою уже небоеспособную машину. Кира глянула на общий ход боя полк "А" перестраивался готовясь отразить атаку Шэннон.
  
   Ярослав отступал, защищаясь от четырех машин, яростно атакующих его "Мантикору". Противник все же атаковал его машину, но только после того как его звено вывело из строя еще двоих, а еще четверо включая "Центурион" вынуждены были отступить с тяжелыми повреждениями. После таких потерь "верные" наконец всерьез обратили на него внимание. Уже горел красным огонек катапультировавшего ВаньХоу. И вот еще один красный огонек это Лейла Таши из звена Кройчек. Звено Марека заставило выйти из боя две машины, но "Катафракт" Ляо имел тяжелые повреждения. "Альфа" отступала на юго-восток, а остатки его роты на юго-запад. От звена Капура остались двое. Милена Желкова отступившая за позиции его звена, проигнорировав указания Капура. И сам Капур, он в одиночестве отступил на юг. Образовался просвет шириной в пару километров, и прикрывать его было не кем. Марек Ягалло стал отводить свое звено на восток. Огонек Ляо тоже стал красным, очевидно не смог вывести свою полуразбитую машину. Пять звеньев третьего соединения активно вступили в бой, теперь полку "А" придется перестраиваться, чтоб отразить их атаку. Барахо смог повредить одну из машин наседающих на Ярослава, и он решился на контратаку. Еще одна машина противника получила повреждения, и тогда все четверо прекратили атаку и отступили. Ярослав перевел дух. Он стал изучать, что у него осталось: целыми были только две машины роты у Кройчек и Барахо. Оба сражались на "Грифонах" и оба проявили себя с наилучшей стороны. Гастон четко поддерживал все атаки Ярослава и при необходимости атаковал сам. А Хелена уже выбила из строя двоих и нескольких повредила. Остальные машины имели различные повреждения, но еще могли продолжать бой. В целом, несмотря на неудачу Капура, его соединение достойно выдержало первый натиск линейного полка. Однако если последует новая атака, то вся надежда на третье соединение. Кажется в этот раз Мориган спасает его от разгрома.
  
   Шэннон посмотрела на цели выбранные Гансом, что ж эти ничем не хуже других, сейчас главное помочь ребятам Киры. Она выбрала общий канал связи соединения.
   - Господа, у наших соседей были большие потери, для них надо выиграть время. Действуем максимально агрессивно.
  
   Перед отступлением Марек все же смог попасть в ближний "Разрушитель", этот кланер действовал особенно активно. Судя по сканеру, теперь у этого лихача машина имеет весьма серьезные повреждения. Вот и прекрасно это должно несколько ослабить ударную группу полка "А".
  
   Зигфрид Мольтке посоветовал Генриху отвести поврежденный "Разрушитель" во вторую линию. Тот нехотя согласился. Затем он обратился к командиру полка с просьбой передать в его ударную группу несколько новых машин не имевших повреждений. После чего он смог бы попробовать выйти в тыл центру построения штурмовых машин.
  
   Рейнхард Валленроде обдумывал предложение Зигфрида усилить его ударную группу в которой осталось десять боеспособных машин и отправиться в рейд через просвет возникший в построении противника. Однако полк "А" уже потерял шесть машин безвозвратно и еще пятнадцать вышли из первой линии, получив серьезные повреждения. И это по большей части были наиболее мощные машины. В тринарии противника осталось девять машин, но сейчас в бой вступило еще одно соединение из двадцати средних машин. Чтобы их удержать, надо выставить туда два тринария, то есть тридцать машин, еще три-четыре звена надо оставить против девяти штурмовых машин и кого он отправит к Зигфриду? Легкие машины только что отразившие авианалет?! Много ли они навоюют? Кроме того, просвет уже шло закрывать еще одно соединение противника. Рейнхард приказал Зигфриду забыть о рейде. И подумал: где, черная дыра, забери его, Штейне? Почему линейные полки вынуждены ждать легион этого тугодума?
  
   18.14.
   Кира вновь убрала прицел с экрана. Марек Ягалло сообщал, что вынужден отступить к звену Хамени, а Ашвар Капур увел свой поврежденный "Грифон" на юг. Тактик дополнил картину, сообщив о конфликте Милены Желковой со своим командиром звена. Кира набрала код связи Милены, но почти сразу поняла смысла вмешиваться нет, Капур итак практически крича, приказывал девушке вернуться в строй, но та была в истерике и не воспринимала его слова. Кира отозвала свой вызов. Сейчас нет времени разбираться в причинах этого конфликта. Но наверно она совершила ошибку, перед самым боем переведя девушку в звено кшатрия. Впрочем, ударная группа полка "А" не спешила входить в образовавшуюся дыру. Марек Ягалло сообщил, что они успели потрепать машины этой группы. Бенедикт попросил двенадцатое соединение, роту легких машин 34-ой бригады контролировать этот участок. Приземлился поврежденный четвертый шаттл с соединением Андреаса Фогга, на подходе пятый и шестой шаттл.
   Кира решила что сейчас без ее указаний батальон обойдется и вернулась в бой. Запустила еще один "комби-плюс" в "Головореза", кланер до подлета ракет стал уходить от залпа и большинство ее ракет не попало. Ей попался на глаза "Цербер" Дэна Роджерса, он попытался совершить какой-то странный маневр и получил сразу несколько попаданий с двух машин кланеров. "Цербер" продолжил маневр, врезавшись в землю и застряв. Кира посмотрела на верхнюю панель, огонек Дэна погас. Это уже пятая потерянная батальоном машина и второй пилот.
  
   Отразив атаку с "Ландскнехта", Роберт навел сканер на застрявший в земле "Цербер". Кабина машины Дэна была разбита, сканер не зафиксировал никакого движения. Это значит что Роджерс наверняка погиб. Роберт вполне осознал, что ощущает командир, потеряв одного из подчиненных. Все ли он сделал, чтобы подготовить своего пилота к этому бою, все ли его приказы были верными сейчас? И даже если уверен, что все сделал правильно, всех случайностей предусмотреть все равно не возможно. В километре северней машины Дэна лежал ранее подбитый Робертом "Головорез". Интересно командир вражеского звена думает также как он или их кибер-матрицы уже не оставляют в их разуме место на сожаление?
  
   Звено кланеров сосредоточило огонь на "Мантикоре" Дженифер. Она перевела всю энергию на щиты и отчаянно защищалась, крутя "Мантикору" на месте, подставляя те сектора щита, где восстановилось поле. Один снаряд все-таки прошел сквозь щит, но не пробил броню. Стоянович и Хамени подбили одну из машин атаковавших ее. Остальные кланеры, отступили не добившись успеха. На время отступили. Кланеры перестраивались, готовя следующую атаку. Дженифер удовлетворенно отметила состояние машины, щиты восстановились, а "Мантикора" почти как новенькая.
  
   Полковник Федерико Галланд изменил свою ударную группу, вместо вышедшего из строя "Копьеносца" и еще двух машин получивших повреждения при неудачной атаке на "Мантикору", он взял звено из быстрых средних машин. Новую атаку он решил нацелить на одного из двух "Циклопов", на того, что действовал менее уверенно. Нанести повреждения этому звену противника он считал первоочередной задачей. Хотя и был убежден, что в этом звене Огненной Бури нет.
   В отличие от Рейнхарда Валленроде командир полка "В" предпочитал сам быть на первой линии. Полковник Галланд считал себя отличным пилотом, по его мнению равными ему были только воин Генрих из полка "А" и капитан Лоренцо из штурмового легиона. Кстати парням Людвига пора бы вспомнить, что бой уже давно начался.
  
   Штурмовой легион достиг точки, где пять минут назад находилось подразделение противника, однако бой уже переместился на четыре километра к югу. Рогволд видел, что Огненная Буря грамотно ведет бой, постоянно отступая. Она потеряла пять машин, но уже вывела из строя шестерых в полке "А" и троих в полке "В". Кроме того, к ней на помощь приходили все новые части, высаживающиеся на планету. А машины штурмового легиона были слишком медленными, осторожность Штейне высадившего легион очень далеко, могла привести к неудаче в сегодняшнем сражении.
  
   18.15.
   Кира чувствовала, ситуация потихоньку выходит из под ее контроля. На звено Хамени нацелилась мощная группа полка "В", три машины Марека связала боем пятерка быстрых новых машин кланеров. Против ее командного звена и звена Худа, только что лишившегося машины Дэна Роджерса тоже действует полный тринарий противника. Еще два тринария атакуют "бету". Она отбросила пугавшие мысли о неизбежном поражении и сосредоточилась на своем противнике, но "Головорез" успел уйти влево и по нему же пристрелялся Гарольд. Кира выбрала новую цель 65тонный "Рыцарь", вражеская машина находилась в 1450 метрах. Ракетная атака не принесла ей успеха, кланер выполнил очень удачный противоракетный маневр. Кира решила, что на этой машине один из командиров противника. Он начал вести по ее "Грифону" ответный огонь, впрочем и ей с такой дистанции обороняться особой сложности не представляло. Гарольд и Мели взяли чересчур близко подошедшего "Головореза" в вилку. Кланер получил от их огня значительные повреждения. Варатонг сообщил, что Дженифер Фьорри только что выдержала мощную атаку противника. А Хамени и Стояновичу удалось подбить одну из ударных машин группы. Также успешная атака удалась Ли Акине.
  
   Нил Гровер нахмурился, эта проклятая принцесса опять лезет вперед, игнорируя его указания. Хотя пока она сражается неплохо, вынужден был признать Нил. Точным выстрелом разбила кабинку на "Берсерке" и повредила машины еще нескольких настырных кланеров. Эрик тоже стрелял точно и в отличии от Ли выполнял приказы. Но сейчас Нила больше волновал Ричард ЧуйХо, кланеры атаковали его "Мантикору" целым звеном, а второе звено мешало другим пилотам звена Сэма. Огонек Ричарда вдруг мигнул, погас и вновь загорелся желтым. Нил отправил свою машину к звену Сэма, вслед за ним пошел "Цербер" Джаня. Звено Холдбрека заставило отступить двух кланеров, Нил атаковал ракетами одного из стрелявших по Ричарду и этот кланер тоже ушел в маневре. Щиты на "Мантикоре" Ричарда восстановились. Кланеры прервали атаку и отступили.
   Нил нажал вызов Ричарду.
   - Ракета задела кабину, системы вроде работают, но меня слегка зацепило. - Пояснял ситуацию Сэму Холдбреку Ричард.
   - Выходи из боя. - Коротко приказал Нил. Судя по сканеру "Мантикора" Ричарда практически небоеспособна. Если и пилот ранен, то оставлять машину на первой линии абсолютно бессмысленно.
  
   Марек Ягалло остался удовлетворенным своим выстрелом, он только что уложил одного из кланеров с дистанции 1700 метров, тот увлекся атакой и не заметил, что сам стал мишенью. Слева от Марека действовал "Грифон" Камачо, после неприятностей с излучателями парень держался на удивление хорошо. Да и вообще Марек поражался стойкости батальона. Все-таки Кира хорошо нас подготовила, решил он.
  
   Следующую атаку кланеры нацелили на "Циклоп" Жана. Дженифер атаковала и вывела из боя самого близкого и настырного кланера. А потом переключилась на следующего, в момент, когда Жан катапультировался, и этот кланер получил попадание снаряда из пушки Гаусса. Получил значительные повреждения и спешно стал уходить на север. Стоянович и Хамени тоже повредили по кланеру. Противник вновь отступил. В этот раз похоже надолго. Дженифер выключила экран на шлеме, сняла руку с рукоятки управления оружием и, коснувшись медвежонка, отправила его качаться по кабине.
   - Вот так пушистенький.
   Она чувствовала что управление в бою огромной машиной утыканной страшненькими пушками все больше и больше ей нравиться. Однако в отличие от других людей Дженифер не ощущала ни страха ни возбуждения. При нарастающем давление ее скорость мышления резко возрастала, разум очищался от всего лишнего и концентрировался на цели. Это происходило само собой и отличалось от зоны Киры Шайгаловой. Дело в том, что в основе мышления Дженифер заложены психопрофили лучших валусианских варриор-прим.
  
   Федерико Галланд увел свой "Разрушитель" чудом оставшийся на ходу далеко на север, проклятая "Мантикора" сначала прикончила "Локи" Нэша, а затем едва не прикончила и его. Снаряд из пушки Гаусса разворотил всю правую часть его машины, повредил генератор щита и вывел из строя почти все оружие справа. Продолжать бой на искалеченной машине не имело смысла. Федерико передал управление ударной группой одному из командиров тринариев. Левым крылом полка по-прежнему командовал второй офицер полка Кэндал Вардуш. Его атака на другую "Мантикору" оказалась намного успешней. Вероятно это преимущество его управляющей матрицы. По возвращению на базу Галланд собирался требовать чтобы следующее подобное изделие поставили ему.
  
   Кира заметила, что Гарольд и Мели согласовав атаку все же добили "Головорез" противника. С почином. Она глянула на общую картину боя, Андреас заходил с востока во фланг полка "В". Пятое и шестое соединение под командой Лю Баня высаживалось за спиной Ярослава и Шэннон, которые успешно сдерживали полк "А". Между "альфой" и "гаммой" сохранялся разрыв, но кланеры туда не пошли, и легкие машины 12-ого соединения стали второй линией за "альфой". 11-ое соединение успешно пресекло прорыв двух звеньев полка "В" справа от "беты". Одно звено легких машин ребята Лю Баня выбили подчистую. Легион медленно, но верно приближался к "альфе".
  
   Командир звена 32-ой бригады Ольга Глотова была довольна: ее парни уверенно справились с кошачьим звеном кланеров. Недаром Сегун, так называли полковника Лю Баня в 32-ой бригаде, считает ее звено одним из лучших. Ольга управляла самой легкой машиной звена - новейшим 40тонным "Фантомом", Джаэль и Фредди были на 55тонных "Партизанах", а Керк на 45тонном "Гренадере". Сначала Ольга и Джаэль прикончили передовую "Пантеру", затем Джаэль и Керк подбили "Ягуар", а она с Фредди "Пуму". Два оставшихся кланера попробовали сбежать, но их перехватило звено ЧжаоВу.
  
   18.16.
   Рогволд начал понимать, когда легион вступит в бой, поддержки линейных полков может и не быть. Валленроде устроил перестроение и действия полка "А" свелись к преследованию отходивших восьми звеньев противника, за последние две минуты там не было потерь с обоих сторон. А вот у полка "В" потери были и большие, Галланд потерял еще одиннадцать машин. Выведя из строя всего две: "Циклоп" и "Шершень". Более того, получила повреждения машина и самого Галланда. И к сожалению полк "В" значительно утратил боеспособность. А полк "А" занят обороной превосходящими силами, упуская последний момент дожать противника, к которому подходят еще тридцать свежих бойцов.
  
   Соединение МакКинли отражало атаку кланеров. В основном это были быстрые легкие и средние машины. Шэннон следила как "Кентавр" Камиллы маневрирует уходя от атак трех кланеров. Взяв в прицел 45тонную "Пантеру" Шэннон открыла по ней огонь, кланер тут же ушел в сторону от "Кентавра". Шэннон запустила ракеты. "Комби-плюс" Киры. Командир третьего соединения не была уверенна, что против легкой машины эта атака сработает также хорошо как против более крупной, но к ее удивлению кланер словил достаточно ракет. Теперь о нем можно было забыть. Однако пилоты ее звена Камилла, Грегори и Дермот не дали "Пантере" отступить. Кланеры стали увеличивать дистанцию, а Шэннон попридержала Камиллу рванувшуюся их преследовать.
   - Стой Кэм, на твой машине уже есть серьезные повреждения.
   - Хорошо командир, - нехотя отозвалась Камилла.
   Шэннон перевела взгляд на тактический экран и заметила, что Гансу Шверину и Виттории Сетубал тоже удалось свалить одного кланера, а Эллоиза Салех из звена Галлардо катапультировалась из своего "Кентавра".
  
   Ярослав облегченно выдохнул, его потрепанная рота выдержала, сзади закончили развертывание тридцать две машины Лю Баня. Через минуту они вступят в бой, а его соединение станет второй линией за Лю Банем. Полк "А" организовал пробную атаку на третье соединение, но Шэннон МакКинли легко отбила атаку, потеряв одну машину и подбив две у противника. Ярослав вернул Барахо Капуру и теперь во всех трех звеньях "гаммы" было по три машины. Правда Ашвар и Милена продолжали захламлять эфир выяснением отношений. Ярослав не смог понять сути их претензий друг к другу. Так же как зачем устраивать разборку прямо во время боя. Ему ясно было только одно, он зря забрал Барахо из звена Капура. Так что происходящее сейчас последствия его ошибки.
  
   Нил Гровер пытался высмотреть, где кланеры начнут атаку. Напротив одиннадцати машин его роты сосредоточилось около тридцати кланеров. Ричард ЧуйХо благополучно увел свою разбитую машину в тыл.
  
   Воспользовавшись моментом Кира посмотрела что у нее осталось. В роте "гамма" у Ярослава девять боевых единиц, машины Желковой, Черновой и Бойко имеют тяжелые повреждения, у Барахо и Кройчек повреждений нет. На остальных машинах повреждения легкие или средние. Рота "бета" потеряла лишь "Мантикору" Ричарда ЧуйХо. Три машины имеют легкие повреждения. В роте "альфа" у Хамени осталось девять машин плюс командное звено Киры. У всех машин "альфы" кроме "Мантикоры" Стояновича есть повреждения, но по большей части эти повреждения легкие, у Роберта Худа и Шона Квадди "Катафракты" повреждены несколько серьезней. Машины ее командного звена практически целы. Только у Родригес "Грифон" получил пару царапин.
   Слева от "гаммы" соединение Шэннон МакКинли отражало атаку полка "А". Нил Гровер сообщил, что на его "бету" кланеры готовят новую атаку, там к противнику подошел еще один тринарий. Шамир тоже выразил обеспокоенность ситуацией на правом фланге. Атака на "Мантикору" Ричарда была необыкновенно хорошо согласована. А вот с севера давление уменьшилось. Последний подошедший туда тринарий полка "В" был укомплектован устаревшими медленными машинами, и атаковать не спешил, дожидаясь подхода легиона. И только звено быстрых машин действовавших против Ягалло вызывало опасения. Одно звено 34-ой бригады из трех "Партизанов" и "Гренадера" Хамени отправил поближе к Мареку. Кира решила переместить свое звено поближе к "бете".
  
   18.17.
   Хелене не хотелось прекращать бой и отходить во вторую линию, ведь ее машина все еще оставалась абсолютно целой. Она приказала своим пилотам Джорджу и Фабио отступать во вторую линию, а сама провела внезапную атаку на "Квазар", стрелявший по "Кентавру" из соединения Шэннон. Кланер слишком поздно заметил ее атаку и еще позже понял то, что 55тонный "Квазар" не выдержит дуэль на ближней дистанции против 80тонного "Грифона". Кланер совершил маневр, но слишком поздно. И едва успел катапультироваться из разваливавшегося "Квазара". Хелена легко увернулась от ракетной атаки с "Боевого Орла" и вернулась к своему звену.
  
   Восемь машин будут атаковать Холдбрека, а еще десять атакуют его звено, просчитал атаку противника Нил Гровер. У Сэма осталось всего три машины, мало. Нил набрал вызов Васкесу.
   - Хосе, передай "Цербер" Вакко Сэму.
   А затем Холдбреку:
   - Я перевожу к тебе Вакко, ты обратил внимание на ту восьмерку кланеров?
   - Слежу, - коротко ответил Сэм.
   В этот момент кланеры начали решительную атаку. Однако ее направление оказалось совсем не таким, как ожидал Нил.
  
   Эрик атаковал "Копьеносца" и тот, получив повреждения, начал отступать. Оставался еще "Берсерк" подкрадывавшийся слева. Эрик заметил, что двое кланеров атакуют "Грифон" Нила, еще один отвлекал внимание Джаня. На "Катафракте" Ли сосредоточили огонь трое. Если бы на ее месте был Эрик, он наверно предпочел бы отступить, но драконианка упорно защищалась и контратаковала. Эрик решил оставить "Берсерка" в покое и поспешил ей на помощь.
  
   Выстрелы с "Катафракта" Васселя ослабили щиты "Рыцаря" и Ли поняла это шанс удвоить счет. Она запустила ракеты и добавила луч лазера. Торс "Рыцаря" сотрясла серия взрывов и пилот предпочел катапультироваться. Насладившись мигом триумфа, Ли посмотрела на состояние своей машины. Все щиты перегружены, передний совсем плох, несколько повреждений, в общем пора отступать. Ли начала маневр. Она не заметила "Ландскнехта" который с дистанции 1750 метров выстрелил из пушки Гаусса. Снаряд пробил ослабленный передний щит и взорвался внутри кабины. Ли Акина не успела понять, что произошло. Взрывная волна смяла ее грудную клетку, а осколок отделил голову от тела за мгновение до того, как жар в две тысячи градусов сжег все в кабине.
  
   Кэндал Вардуш слегка повернул свой "Ландскнехт" и стал выцеливать второй "Катафракт". Управляющая кибер-матрица действовала удивительно хорошо, он как бы одновременно смотрел с нескольких точек сразу. А его команды воспринимались носителями еще до того, как он произносил их вслух. Хотя этот последний точный выстрел он сделал благодаря своему мастерству, а не кибер-матрице. Ему не удалось сосредоточить огонь группы на втором "Катафракте", тот резким маневром ушел вверх и стал выходить из боя.
  
   Несколько мгновение Эрик ошеломленно смотрел на гибель Ли. Но затем ее убийца начал прицеливаться в него, более того, совсем близко подошел "Берсерк" и двое других которые переключились на него после смерти Ли. Эрик принял решение без колебания, поднял свой "Катафракт" в воздух и стал со всей возможной скоростью отступать на юг в сторону от противника.
  
   - Доигралась, - тихо выговорил Нил.
   Эрик отступал на юг, Джаня оттеснили к Холдбреку. Нилу ничего не оставалось, как отступать вслед за Эриком. Кроме всего прочего, атака на Холдбрека оказалась ложной, пройдя мимо Сэма, кланеры атаковали Васкеса. Симон Вакко вернулся в свое звено, но кланеры успели подбить машину Кима. Хосе и Моник подбили одну из машин кланеров и отступили к звену Роберта Худа. Нил понял, его соединение, чье построение оказалось разорванным в двух местах, как единое целое перестало существовать.
  
   "Прощай принцесса дома Сун, пусть твой великий Дракон примет твою чистую душу", - попрощалась с Ли Кира. Решающий момент настал, пора вступать в бой самой.
   - Бенедикт принимай командование. Я иду на помощь "бете". Гарольд, Мели держите мне фланги.
   Три "Грифона" промчались мимо звена Васкеса. Кира ювелирно вышла на ближнего из кланеров, это был "Локи" стреляющий вслед "Катафракту" Моник. За пару секунд Кира перегрузила кланеру передний щит и добила выстрелом из автопушки. Второй кланер предпочел уйти с ее пути, однако не смог избежать повреждений, Кира не стала за ним гоняться и продолжила движение вперед. Кланера добил идущий за ней Гарольд. Роберт Худ и Хосе Васкес тоже выдвинули свои пять машин на восток. Кира же нацелилась на следующую группу кланеров.
  
   18.18.
   Кэндал Вардуш и без крика тактика понял, трех "Грифонов" ведет Огненная Буря, он приказал своим пилотам расступаться перед ней и попробовать снять ее ведомых. А сам собрал еще боеспособные машины своей группы и пошел ей навстречу. Благодаря управляющей матрице он сможет провести согласованную атаку на ее "Грифон". Мысль о том, что он может убить лидера противника, вдохновляла его.
  
   Гарольд заметил, что кланеры поменяли тактику, они уходили с пути Киры и стреляли по нему и Мели. Он вынужден был постоянно маневрировать, щиты сильно ослабли от многочисленных попаданий, по счастью огонь противника не был прицельным, попадания равномерно распределялись по секторам щита. "Грифон" Киры резко развернулся и атаковал тех, кто справа активно вел огонь по Мели. У той уже было много повреждений, она явно справлялась с ситуацией хуже, чем он.
  
   Мелисенте была в отчаянии, у нее ничего не получалось, она не могла сосредоточиться и войти в зону, не могла защищаться, практически все щиты перегружены, а число повреждений все растет. Только постоянные броски "Грифона" в разные стороны позволяли ей сократить число попаданий и еще держаться в строю. Однако ни о какой атаке она не помышляла, только сделала залп ракет в сторону первого попавшегося кланера. В этот момент один из стрелявших по ней попал под огонь Киры и резко ушел в маневре вверх. Мелисенте сманеврировала за спину "Грифона" Киры.
  
   Кэндал выстрелил в спину поврежденной машины пытавшейся спрятаться за машину Огненной Бури. Вероятно, он попал в реактор, ибо кабинка сразу же отделилась от боевого модуля. Экстренное катапультирование. Кэндал собрал в свою группу семь машин и был готов атаковать основную цель. Правда пока дистанция составляла еще больше 1600 метров.
  
   - Кира с юга от тебя мощная группа.
   - Вижу, - сказала Кира и тут увидела как кабинка с "Грифона" Родригес уносится ввысь. Она заметила, что вокруг нее и Гарольда не менее пятнадцати машин кланеров и выкрикнула:
   - Гарольд, немедленно уходи к Нилу, это приказ ты не выдержишь этот бой! - резко сказала она и развернула свой "Грифон" навстречу группе кланеров.
   Заметила, что он поднял свой "Грифон" вверх, и стала изучать с кем имеет дело. Около десяти средних машин. Они как раз начали пристрелку по ее модулю. Что ж теперь она одна и может ни на кого не отвлекаться, и Кира не колеблясь отправила свое сознание в зону. Уже несколько подзабытая эйфория от присутствия рядом богини. Афина чувствующая каждый миг, видящая будущее и предвидящая атаки противника. Однако в этот раз Кира поняла, что ее сознание уходит в зону все глубже, а ее "Грифон" содрогнулся от нескольких попаданий. Что если сестра ошиблась и этот бой будет последним? По ее машине буквально шел шквал огня. Но нет, неуязвимая богиня увела "Грифон" вниз и начала свою атаку. Кира увидела как кабина "Копьеносца" разлетается от огня ее пушек.
  
   "Копьеносец" справа получил попадание в кабину и пилот с кибер-матрицей, которого контролировал Кэндал погиб. Потеря управляемой матрицы оказалась очень болезненным ощущением - Кэндал на пару секунд потерял ориентацию. А "Грифон" несся на него, Кэндал попытался заново сосредоточить залп, но сознания носителей выходили из под его контроля, а Огненная Буря ждать не собиралась, ее атака ослабила все щиты справа "Ландскнехт" потерял пушку Гаусса, а от попадания заряда плазмы все заискрилось. Неповоротливый "Ландскнехт" не успел развернуться, прежде чем снаряд из автопушки не взорвался среди ракет готовых к залпу. Взрыв боеприпасов разворотил всю правую сторону машины, а так как кабина на "Ландскнехте" тоже была сдвинута направо, была разбита и она. Кэндал Вардуш не пережил взрыва, как и уникальная управляющая матрица, первый прототип доктора Фоэ.
  
   18.19.
   Сознание выплыло из зоны. Кира бросила взгляд на хроно. Всего пятьдесят секунд. На расстоянии тысячи пятисот метров от нее не фиксировалось противника. Кроме разбитых "Копьеносца" и "Ландскнехта". Затем посмотрела на состояние машины, в ракетных установках осталось шесть залпов. Несмотря на потерю "Грифона" Мелисенте, Кира сочла вылазку удачной. Она вывела из строя четыре машины кланеров и позволила Нилу восстановить построение "беты". Она вернулась назад к Бенедикту, он командовал "альфой", отступающей перед легионом и выдерживающей дистанцию в 1800 метров. На левом фланге Лю Бань атаковал полк "А", тот не принял бой и отступал на север. Полк "В" частью отступил на фланг легиона частью рассыпался, беспорядочно отступая от Нила и Андреаса, между которыми осталось всего три километра. Высаживались 7-ое, 8-ое, 9-ое и 10-ое соединения. Интересно будет ли легион сражаться без поддержки линейных полков?
  
   Полковник Федерико Галланд открыто заявил Рогволду, что бой проигран. Его второй офицер погиб, а полк настолько потрепан, что больше не мог продолжать сражение. Валленроде уже отступал на северо-запад, и поддержки от него ждать не приходилось. А штурмовой легион практически не участвовавший в бою просто не мог навязать решительный бой противнику, а вскоре после высадки оставшихся сил землян сам рисковал оказаться в окружении. Даже Штейне это понимал и неохотно приказал отступать назад к шаттлам.
  
   Омар Хамени заметил, что легион остановился и стал менять построение. Омар нажал вызов Стояновичу.
   - Как ты думаешь, они прекращают атаку?
   - Да уж пора бы, сейчас сядут два последних наших шаттла, а с орбиты спускаются штурмовые шаттлы и авиагруппа.
   - Кажется они вляпались в свой же торт, их сюрпризы вышли им самим боком!
  
   18.21.
   Кира смогла убедить Александра не атаковать отступающий легион с воздуха, эта атака ничего не дала бы, авиагруппа впустую потеряла бы еще несколько машин. В итоге кланеры отступили без препятствий. Штурмовой легион уходил в идеальном порядке, четко держа дистанцию, в плотном оборонительном строю. Кира чувствовала глубокую неудовлетворенность, следовало хотя бы попробовать подковырнуть им лоск, но она прекрасно понимала, в данный момент у подразделений Земной Федерации просто нечем атаковать этот крепкий орешек. Ее батальон слишком сильно потрепан, а атаковать штурмовые машины более слабыми машинами линейных бригад, подобного тому как это сегодня делали кланеры она не станет. Сейчас противникам предстоит разойтись. До новой встречи.
  
   18.25.
   Кира смогла убедить Александра не атаковать отступающий легион с воздуха, эта атака ничего не дала бы, авиагруппа впустую потеряла бы еще несколько машин. В итоге кланеры отступили без препятствий. Штурмовой легион уходил в идеальном порядке, четко держа дистанцию, в плотном оборонительном строю. Кира чувствовала глубокую неудовлетворенность, следовало хотя бы попробовать подковырнуть им лоск, но она прекрасно понимала, в данный момент у подразделений Земной Федерации просто нечем атаковать этот крепкий орешек. Итак бой в точке один был окончен. Она выдержала, ее люди выдержали, первый шаг сделан, возможно самый простой. Она выдохнула, наконец удержала и полностью осознала эту мысль, и почувствовала накопившуюся за последние недели невероятную усталость.
  
   - Они отступают, - выдал свой вердикт Ганс Шверин, - кажется сегодня мы победили.
   - Согласна, - ответила Шэннон и переключилась на общий канал своего соединения. - Господа, бой закончен, всем спасибо, отличная работа.
  
   - Бой в точке один закончен. - Проинформировал генерала МакАллена штабной офицер.
   - Каковы наши потери? - спросил генерал.
   - Мы потеряли тринадцать боевых модулей планетарного контроля и четырех пилотов мобильных сил. Также потеряны двенадцать авиакосмических модулей и семь пилотов с "Водолея". Повреждены одна канонерка, один штурмовой и один десантный шаттлы. Противник потерял тридцать четыре боевых модуля планетарного контроля и одиннадцать авиакосмических модулей. Территория контролируется нами.
   Что означает, что все трофеи достанутся силам Земной Федерации. Генерал МакАллен мог считать, что неудачно начавшийся бой в итоге закончился победой.
   - Хорошо, будем считать что начало положено. Дежурный общую связь, пожалуйста. Да всему личному составу. Готово? Господа, говорит генерал МакАллен, операция "Свобода" успешно началась, сегодня вы все были великолепны, так и держать!
  
  
   Глава 2. После боя
   Тот же день. Каринтия, база кланеров.
  
   Стервятник шел по коридорам базы, он ничем не выдавал той клокочущей ярости, что переполняла его. Он потерял одиннадцать машин и что толку? Эти недоумки внизу так и не смогли помешать высадке, не смогли даже прикончить штурмовой батальон Огненной Бури. Он выложил им это подразделение как на блюдечке, вот возьмите и ешьте! Так нет, этот идиот Штейне высадил легион, чуть ли не на другую сторону планеты. Он должен был воспользоваться защитой "Элефантов" и провести высадку как можно ближе, в 3-4 км от противника, а еще лучше пролететь над землянами и провести высадку в нескольких километрах южнее. Какого черта все эти горе полковники атаковали с севера, других направлений, что ли нет? Противника надо окружать, надеяться, что он будет сам идти под нож крайне не профессионально. А что толку их обвинять, виноват все равно он сам. Когда перед боем Рогволд докладывал ему о плане атаки, этот план показался ему вполне приемлемым, конечно у Стервятника тогда не было времени размышлять над планом, ему надо было уводить авиакрыло с орбиты. Потом сажать поврежденные модули и шаттлы на базу, а когда он добрался до командного пункта Крейта, было уже 18.20, и бой уже был, считай закончен. Надо было командовать самому, но кому тогда было доверить атаку на орбите? Да Штейне, Валленроде, Галланд и даже Сахновски наглядно показали ему, что без него с Огненной Бурей не справятся. Это факт. Их проблема в том, что они мыслят стандартно, и никакой сложной задачи перед ней поставить не могут. А как ее победить, не применяя неожиданных ходов? Никак! Она элита, все их стандартные атаки она просчитывает и находит противодействие. Им не хватает полета мысли. Знать свои возможности, возможности противника, понимать, как мыслит противник, предвидеть его действия, знать, что твои действия тоже предвидят и придумать что-то, на чем противника можно поймать. В этом поединке умов есть только два мастера, он и Огненная Буря. Остальные не тянут, они лишь инструменты воплощающие замыслы. А какой смысл обвинять инструменты?
  
   Генерал Крейт подождал, пока Иоганн Таллер займет свое место и начал разбор первого боя.
   - Итак, господа, мы все в сборе, теперь надо понять чего мы добились сегодня. Начнем с вас Иоганн, ваша атака на орбите была лишь относительно успешной, не так ли?
   - Да. Мне удалось только задержать их высадку и повредить один шаттл. Эти канонерки стали неприятной неожиданностью.
   - Они настолько сильны?
   - О нет. Просто я не ожидал ничего подобного. На них по три бластерных батареи с очень высоким темпом огня. Но точность крайне низкая даже на близкой дистанции. Цель большая, маневренности никакой, щиты им приходится отключать для того чтоб вести огонь. Я бы не назвал эти конструкции удачными. Одно мое звено штурмовиков атаковало канонерку и разбило на ней одну из батарей, потеряв всего одну машину. Проблема только в том, что я не знал, что они у них есть, и что из себя представляют. Теперь знаю, если они их снова применят, я их уничтожу.
   - Понятно, перейдем к наземному бою. Полковник Штейне, вы понимаете, что совершили серьезную ошибку, высадившись так далеко от противника?
   - Возможно, но мой легион мог понести потери, если бы я высаживался под огнем машин Огненной Бури и атаки авиагруппы с воздуха.
   - Большая часть авиагруппы противника была еще на орбите! - возразил Рогволд Сахновски своему командиру.
   - Даже если я и высадился далеко, ничто не мешало линейным полкам дождаться моего подхода. - Упрямо отозвался Штейне.
   - И упустить момент пока она была одна без поддержки других соединений?! - удивился Валленроде.
   - Вы должны были дождаться основных сил, моего легиона. - Твердо настаивал на своем Штейне.
   - Пока твой легион бы доковылял до места боя, противник бы уже закончил высадку! - теперь возмутился уже Галланд.
   - Все, прекращаем! - вмешался в перебранку генерал Крейт. - Успокойтесь!
   - Теперь нам ясно, что линейным полкам сложно нанести решающие потери их очень мобильным штурмовым машинам, перед боем это не было очевидно. - Холодным и очень спокойным голосом произнес Таллер. Его ледяной тон мгновенно успокоил назревавший конфликт, теперь все слушали только его. - Мы не знали, с чем они прилетели к нам, теперь знаем. У нашего штурмового легиона более мощные машины, но они заметно уступают в скорости. Легион тоже не сможет навязать им бой.
   - Мой легион не предназначен для полевого сражения, это подразделение для атаки по хорошо укрепленным позициям или защиты своей позиции. - Сказал Штейне.
   - Значит, все это сводит наши шансы одержать победу в полевом сражении к минимуму, - свел мнения к общему знаменателю генерал Крейт.
   - Отнюдь нет, надо просто действовать хитрее, - зловеще улыбнулся Стервятник.
   - Ну что ж готовьте план, надеяться только на оборонительные возможности базы не приходиться, у противника достаточно орбитальных бомбардировщиков, - заметил Крейт.
   Никто не возразил, все понимали, что их спасает от массированной бомбардировки с орбиты только желание землян захватить базу максимально неповрежденной.
   - В любом случае нам надо чинить машины линейных полков, - закончил Крейт.
   - Те, что остались, - мрачно изрек Галланд, чьи потери были особенно велики.
   - Машины их штурмового батальона тоже придется чинить, - сказал Валленроде.
   - Но их линейные подразделения почти не пострадали, - напомнил Галланд.
   - Без Огненной Бури они не начнут решительных действий, - предположил Таллер, - по крайней мере, против нашей главной базы.
   - А вот базу Кашар атаковать могут. Они смогут захватить ее и без штурмового батальона. - Настаивал Валленроде.
   - В таком случае пусть базу Кашар обороняет штурмовой легион. Он тоже почти не пострадал. - Решил генерал Крейт, никто ему возражать не стал, даже Штейне согласился с этим предложением.
  
   Тот же день. База в точке один.
  
   Как только шаттлы кланеров вернулись на свою базу, Кира передала контроль над полем боя соединениям линейных бригад, а свой потрепанный батальон отвела к приземлившемуся шаттлу поддержки. После чего перевела батальон в режим получасовой готовности к бою. Это означало, что пилоты могут покинуть боевые модули, но не могут отходить от шаттла поддержки дальше, чем на несколько сот метров. Кира подвела свой двенадцатиметровый "Грифон" к шаттлу и опустила боевой модуль на поверхность планеты. Выключила оружейные системы, сняла нейрошлем и открыла кабину. Встала с кресла пилота и нашла ранец с гравиостабилизатором рассчитанным на 75 кг. Надела его и аккуратно спланировала из кабины на землю. Первый шаг на эту планету, подумала она. Мы прибыли освободить вас, радуйтесь. Фыркнула и посмотрела назад на "Грифон", так и есть, пару попаданий во время боя в зоне она все же получила, и это притом, что довольно глубоко зашла в зону. Надо повнимательней просмотреть запись своего пятидесятисекундного пребывания в зоне, решила Кира. Сделала шаг в сторону шаттла и снова почувствовала, как сильно она устала. Но отдыхать сейчас нельзя, надо собраться.
  
   Дженифер восприняла комплименты Стояновича насчет отлично проведенного ею боя с милой улыбкой и в ответ сказала:
   - Заходи, поворкуем, если твоя начальница позволит, конечно! - и, подмигнув, пошла к шаттлу поддержки. Теперь за отсутствием строений на "базе" этот шаттл на несколько недель будет жильем для пилотов батальона. Величе Стоянович с удовольствием следил за ее гибкой фигуркой в ничего не скрывающем биоскафандре цвета морской волны. Она шла, грациозно ступая стройными ножками. Сзади подошел Омар Хамени.
   - Красивая штучка, - прокомментировал Омар вид сзади.
   - И в бою отлично держалась, - заметил Стоянович, - кланеры так и не смогли с ее защитой справиться! Ее так прижали, думал ей хана, ничего все выдержала, не дрогнула. А потом во время следующей атаки классно "Локи" уложила. Кира была права, говоря, что она одна из лучших.
   - А я в ней почти не сомневался, валусианским бойцам неведомо чувство страха. Она и должна была быть в реальном бою лучше, чем на симуляторе. Хладнокровна, точно и быстро выполняет приказы, если есть возможность атаковать, атакует без колебаний, а так зря не раскрывается, работает от обороны. - Детально охарактеризовал Фьорри командир роты "альфа".
   - Короче не зря мы ей "Мантикору" дали. Помнишь ту первую тактику? Она действительно камушек, на котором обламываются атаки противника.
   - Да, думаю, тогда ты был прав, ну что пойдем к Варатонгу послушаем, что он видел со стороны?
   - Пошли.
  
   Гарольд подвел свой "Грифон" к шаттлу поддержки приземлившемуся несколько южнее поля боя. Кланеры отступили, вернувшись к своим шаттлам, линейные бригады контролировали поле боя. Бой в точке один был закончен.
   Он до сих пор не пришел в себя. В 18.05 они высадились с "Тайфунов", в 18.08 первые выстрелы, а уже в 18.21 кланеры отступали и бой, считай, был закончен. За тринадцать минут боевого контакта произошло так много. Было истрачено уйма боеприпасов, повреждено множество боевой техники. Батальон потерял девять машин, выведя из строя двадцать. Он участвовал в бою, он стрелял, по нему стреляли. Он испытывал дрожь от попадавших в его машину снарядов. Он открыл свой личный счет, убил первого врага. Но погибли и трое его товарищей, погибла девушка, которую он так хорошо знал, с которой до недавнего времени много раз делил постель. Которую любил и которая любила его. Впрочем, оставалась еще одна, он понял что он должен найти Мелисенте и узнать не пострадала ли она. Остальное надо пока забыть. Быстро найти ее не удалось, походив по коридорам, Гарольд нашел Мели в одном укромном уголке шаттла. Девушка уныло смотрела на свою левую руку, Гарольд тоже посмотрел и содрогнулся: три пальца на руке выглядели ужасно.
   - Что с тобой случилось? - спросил он, присев рядом с ней.
   - Не получилось, - уныло сообщила она ему.
   - Что не получилось?
   - Сосредоточиться, чтобы войти в зону. Со всех сторон стреляли, было очень страшно. Хотела сосредоточиться на боли. Но и булавки не помогли. - Медленно поясняла она. Гарольд увидел коробочку с булавками.
   - Ты сама втыкала их под ногти?!
   Мелисенте уныло кивнула.
   - Не получилось...
   В принципе Гарольд знал, Мели мазохистка каких мало, но чтобы входить в зону с помощью булавок! Нет к такому он не готов, надо позвать кого-то с нервами покрепче. Он встал и начал набирать код связи Киры, но затем передумал и сначала набрал код медчасти шаттла поддержки.
   - Вышлите мне медика, третья палуба, отсек 315. Нет ничего тяжелого, небольшая травма.
   И только потом набрал код командира батальона.
   - Да, Гарольд? - сразу же отозвалась Кира.
   - Тут Мелисенте... если ты не очень занята... мне нужна помощь в отсеке 315. Я уже вызвал медиков.
   - Что-то серьезное?
   - Да нет, но боюсь, я сам не справлюсь.
   Первым пришел медик, взглянув на пальцы Мели, на коробочку и, наконец, на Гарольда спросил:
   - Сама? - Гарольд кивнул.
   - Мда, девушка. Что ж будем лечить.
   Гарольд отошел. Медик почти закончил работу, когда пришла Кира. Глянула на Мели, на пальцы, на коробочку.
   - Секретное средство?! - она хорошо знала тайны Мелисенте.
   - Не получилось, - снова уныло сказала девушка.
   - Понятно. - Улыбнулась неудачливой сподвижнице Кира и добавила: - Может оно и к лучшему, в той ситуации ты и в зоне наверно не справилась бы.
   Мелисенте всхлипнула. Медик закончил работу и повернулся к Кире.
   - А капитан Шайгалова. Вы умеете удивлять.
   - Ага, я вас помню, это вы тогда были у барокамеры? - медик поклонился.
   - Надеюсь, генерал тогда не сильно ругался?
   - Он так ничего и не сказал, только выслушал и смотрел как-то странно.
   - Кстати, а почему вы здесь, а не на Новом Эдеме?
   - Хм. После того случая генерал загрузил меня данными о людях с силианскими генетическими модификациями. Раз уж я в теме... а потом перевел на ваш шаттл поддержки.
   Кира кивнула, мол понятно, продолжайте.
   - Когда лейтенант ОЛири отправил нам вызов, мы посмотрели, кроме него в отсеке фиксировалась только лейтенант Родригес, и я решил идти сам.
   - Ага, значит вы начальник нашей медчасти.
   - Угадали. Начальник медицинской службы батальона Зенон Карагулис, к вашим услугам. Что касается лейтенанта Родригес, думаю пальчики заживут быстро. У нее, как и вас, улучшенная регенерация тканей, о продолжительности жизни говорить пока рано, но думаю на несколько сот лет она может рассчитывать. Если не убьет себя раньше.
   - На Новой Калифорнии хорошо поработали. Их не интересовала продолжительность жизни, но та часть генов, что улучшала регенерацию, была связана со способностями, ради которых затевался проект. Так что им пришлось все это расшифровывать и переносить в гены Мелисенте.
   - А кстати, почему у вас фамилия Родригес, лейтенант? - спросил медик у Мели, которая забыла об унынии и увлеченно следила за разговором.
   - 45% моего генома соответствует майору Энрике Родригесу, - пояснила она.
   - А вы с ним встречались, лейтенант?
   - Да, он вроде как мой отец. Мне он нравиться.
   - Спасибо, что удовлетворили мое любопытство, лейтенант.
   - Я смотрю, тема вам интересна, - смотря на медика, произнесла Кира, тот в ответ тоже улыбнулся. - Могу подкинуть вам пару файлов.
   - Вы это всем предлагаете?
   - Мне нравится, когда люди прыгают выше своих возможностей.
   Медик кивнул, мол понимаю.
   - Наверное, в этом и есть смысл жизни: становиться лучше, чем нас создали.
   Медик внимательно смотрел на Киру, та, улыбаясь, ждала ответа.
   - Хорошо, я посмотрю ваши файлы.
  
   Марек Ягалло подошел к группе пилотов, среди которых стоял Нил Гровер. Мареку была не безразлична Ли и он захотел хотя бы услышать как она погибла. Нил что-то выговаривал Эрику Васселю, тот громко ответил:
   - А что я должен был тоже героически погибнуть как она?!
   Нил ответил что-то про то, что из-за Эрика развалился строй, а Кире пришлось исправлять положение. Кроме Нила и Эрика вокруг стояли Джань ЦиБо, Сэм Холдбрек и двое пилотов его звена Сурай и Фангуэй.
   - А можно для меня повторить, - подойдя, попросил Марек, поняв, что они говорят об интересующем его эпизоде.
   - Постой, ты же ее друг, так? - спросил Нил.
   - Вроде того, Кира попросила меня улучшить ее боевые навыки.
   - Надеюсь, ученицей она была лучшей, чем подчиненной, - сказал Нил, Джань поморщился. Нил стал рассказывать о том как Ли Акина вела себя в бою, не стал скрывать как Ли игнорировала его приказы. Потом перешел к фатальной для девушки атаки кланеров.
   - У них было десять машин, двое атаковали меня, двое Эрика, один Джаня и четверо Ли, а "Ландскнехт" остался сзади, то ли снайпер, то ли командир группы. Эрик одного из своих заставил отступить и пошел на помощь Ли. Они свалили одного кланера, но Ли увлеклась атакой и пропустила выстрел с "Ландскнехта". После чего эти пятеро переключились на Эрика. И он не приняв бой, сбежал.
   Нил обвиняющее посмотрел на Эрика. Тот ответил:
   - Кира в инструктаже перед высадкой говорила в такой ситуации отступать, а я в отличие от ее высочества умирать не торопился! Мне эти выкрутасы типа: моя душа чиста, я готова к смерти, не интересны!
   Нил одарил Эрика тяжелым взглядом. Эрик не выдержал первым:
   - Вот перед Кирой и отвечу!
   После этих слов Эрик развернулся и ушел. Нил ничего, не говоря, проводил его взглядом.
   - Это черт знает что, в подразделении никакой дисциплины! Капитан командует, как... - Нил замялся, пытаясь подобрать слово.
   - Как Кира? - подсказал Марек. - Главное результат, а результата она добивается.
   - А ты подумал, каково будет пилотам служить после нее у обычного командира?
   - Что ж значит, Земной Федерации надо поднимать уровень обычных командиров, - заметил с улыбкой Марек.
   Нил изумленно посмотрел на него, мол и ты туда же.
   - Это черт знает что. - Повторил он.
   - А вообще парень прав, ну продержался бы он какое-то время, что бы это изменило? Или потерял бы машину или тоже бы погиб.
   - Отступать можно по разному. Да и разве дело в этом!
   Марек уже понял, что Нил зол не столько на Эрика, сколько на самого себя, не доволен своими действиями, что не удержал позицию, что погибла Ли. Следующие слова Нила подтвердили это предположение:
   - Не люблю терять людей служащих под моей командой. Джань, надеюсь, хоть ты сделал выводы? Не надо геройствовать как Ли. Забудь ты свои драконианские правила, не торопись умирать.
   - Я не могу умереть, моя честь непоправимо замарана. Я не смог спасти госпожу. И душа темна, чтобы очистить душу я должен убить не меньше чем трех этих ублюдков за нее. - Мрачно изрек Джань.
   Нил только покачал головой, Джань церемонно поклонился всем и ушел в сторону противоположную той, куда ушел Эрик. Сэм Холдбрек и пилоты его звена вскоре тоже ушли. Нил сказал Мареку:
   - Попрошу Киру заменить мне все звено, на Эрика я смотреть не могу, да и выслушивать эти драконианские темы тоже.
   - Правильно пойдем к Кире, пусть даст тебе Изабелль, заодно подучишь ее командовать звеном.
   Нил задумался над его словами, а Марек продолжил:
   - Я тут работаю над одним проектом, модификация "Катафракта" для ближнего боя. Не хочешь помочь, твой опыт будет для меня совсем не лишним.
   - А что, договорились.
  
   Первым делом Дженифер нашла подключенный к базе данных шаттла комм и посмотрела, сколько стоит подстреленный ею "Локи". 72 миллиона федеральных кредитов, по контракту боевым пилотам полагался один процент от стоимости трофеев. Бой в точке один мы выиграли, значит "Локи" трофей, решила Дженифер. 720 тысяч кредитов, на билет в Пограничные Территории теперь точно хватит! А там за трофеи командиры наемников не один, а по двадцать процентов отваливают. Она у Роберта уже выясняла, он даже посоветовал ей несколько отрядов наемников. Но Дженифер больше нравилась идея работать одной, так можно и все сто процентов себе оставлять. После сегодняшнего боя она решила, что для начала вполне можно сделать карьеру пилота-наемника, а уже потом осуществлять свою мечту. Судя по рассказам Роберта, Дженифер прикинула, что он за два года заработал в Пограничных Территориях около трехсот миллионов кредитов! А это почти две "Мантикоры"! Дженифер для себя решила, что сможет стать наемницей не хуже Роберта, а значит надо подкорректировать свои мечты. Нужен звездолет побольше, личная "Мантикора" и пара авиакосмических модулей. Штурмовой с ракетами и перехватчик для боя в космосе. Значит, теперь ей необходимо 450 миллионов кредитов. Не так много. Для умной сообразительной девушки.
   Потом она посмотрела, есть ли доступ к данным по бою, ага уже кое-что есть. Она посмотрела от чего погиб Дэн, так и есть потерял контроль над собой и сделал какой-то непонятный маневр. Всегда у него в решающий момент что-то не так. Потом посмотрела как погибла Ли, тоже понятно: вместо того чтоб защищаться гонялась за звездочками. Да и третий погибший - Родриго совершил ошибку, Дженифер совершать ошибки не собиралась. Нет, ничего опасного в карьере боевого пилота, лично для нее нет.
  
   Гастон Барахо просмотрел запись своих действий в первом бою, и остался ими доволен. Он отметил некоторые огрехи, но они были незначительны и немногочисленны. Впрочем он понимал что бой сложился для него просто. Кланеры ни разу не сосредотачивали на нем огонь, больше внимания уделяя "Мантикорам" Ярослава и Марии, а также "Циклопу" Вани. Это позволило ему сохранить машину абсолютно целой. Так что первый бой для него оказался проще большинства тренировок, Гас даже чувствовал некоторое разочарование. Настоящее тяжелое испытание откладывалось, возможно в следующий раз. Он помнил слова Шэннон: "лучше считай каждый следующий бой обычной работой, а не каким-то особым испытанием, но будь готов выложиться полностью в любой момент". А еще она всегда акцентировала его внимание на защитных действиях, дескать они должны считаться первоочередными. Если твоя атака не удастся, ничего у тебя будет шанс еще. Но если ты пропустишь атаку противника то либо погибнешь, либо потеряешь машину и выйдешь из боя. И в том и в другом случае это уже будет не только твоя проблема, ты еще и подставишь товарищей. Гас знал что в реальном бою не имеет права допускать ошибок.
  
   Кира забрала Мели с собой, оставив Гарольда в одиночестве. И тут же вернулись мысли о Ли. Гарольд был потрясен ее смертью, а слова Нила до сих пор звучали у него в голове. Он уже спрашивал на счет ее шансов выжить у Варатонга, тот ответил, что обычно после попадания снаряда из пушки Гаусса в кабине выжжено все. Ни только нет шансов выжить, наверно и хоронить будет нечего.
   С этими грустными мыслями Гарольд вошел в конференц-зал шаттла, на время боевых действий этот зал превращался в столовую для пилотов боевых модулей. А вообще на шаттле поддержки находились восемь резервных машин и весь резерв пилотов батальона. "Тайфуны" улетели за оставшимися боевыми модулями на "Водолей". На большой экран Омар Хамени и Величе Стоянович вешали самодельный плакат с какими-то таблицами. Гарольд подошел к ним, это были предварительные данные по личным счетам пилотов и счета звеньев. Наверно это их инициатива, и у Киры и у Бенедикта не было времени на эти таблицы. Гарольд посмотрел, что у них получилось: по звеньям счета были таковы пять побед у командного звена, по три у звеньев Страхова и Кройчек, по два у звеньев Хамени, Худа и Гровера, по одному у звеньев Капура, Ягалло и Васкеса. Только у звена Холдбрека побед не было. Таблицу личных счетов возглавляла Кира - 3+1, то есть три личными действиями плюс один в группе. Наверно это тот самый кланер, которого добил он, предположил Гарольд. У Хелены Кройчек было 2+1, у Ярослава Страхова три в группе. Далее шли Ли Акина 1+1 и Роберт Худ с тем же результатом, у него самого, Черновой и Барахо было по два в группе. По одной победе индивидуально было у Капура, Ягалло и Фьорри. У девяти пилотов числилось по одной победе в группе, среди них оказались Хамени, Стоянович и Родригес.
   - И когда вы только успели? - подивился Гарольд.
   - А это не мы, это Шамир Варатонг и Изабелль ДинЛин, они следили за боем рядом с тактиками. Да и рисовала таблицу тоже Изабелль. Так что мы только вешаем, - объяснил Стоянович.
   - Понятно, - сказал Гарольд и отошел в сторону, разговаривать со Стояновичем ему не хотелось. Он посмотрел вокруг, надеясь найти свободное место. И заметил Дженифер Фьорри сидевшую в одиночестве. Почему она не сидит рядом с двумя подружками, болтающими по соседству и где Роджерс? Ах да Роджерс тоже погиб. Подойти или нет, его роман с Джени закончился так давно. Но тут он заметил удрученное выражение лица девушки и слезинку. И решительно пошел к ней.
  
   Дженифер размышляла в одиночестве, Дэн погиб так не вовремя, сегодня ей совсем неохота быть одной. Роберт все же слишком грубый и удовольствия от секса с ним никакого. В принципе Дженифер не имела ничего против одиночества, но не сегодня. Судьба других людей для Дженифер была абсолютно безразлична, но именно сейчас ей нужен партнер для хорошего секса, так кого выбрать? Она заметила Величе и Омара вешавших дурацкий список побед. Любовь некоторых хвастаться звездочками была Дженифер не понятна, глупое занятие. Величе конечно подойдет, но его придется отбирать у Киры, а это сложно и чревато последствиями. Омар и Ярослав без шансов. Сэм и Нил старые, Хосе слишком уродлив, к Мареку после Ли она не пойдет. Дженифер отвлеклась, смакуя мрачное удовлетворение от смерти драконианки, туда ей и дорога дуре. Так кто остался? Ашвар, этот не занимался с сексом ни с одной из девушек, а когда Кончита и Милена как-то достали его расспросами на эту тему, пояснил им как ему нравится заниматься сексом с девушками. Милена признавалась потом, что была в легком шоке от рассказа Ашвара, как он истязает своих рабынь. Никто из девушек толком не знал, соврал он или говорил правду, но после этих слов все девушки на всякий случай держались от Ашвара подальше. Дженифер не считала себя мазохисткой, но была любопытна, вдруг да и понравиться.
   В этот момент к Величе подошел Гарольд. А что подойдет, подумала Дженифер, вот только как привлечь его внимание? Конечно после нее он тоже был с Ли, но в последнее время возился с Мели. Стоит попытаться его охмурить или нет? Она стала внимательно следить за Гарольдом. Отмахнулась от Сары и Моник хотевших сесть к ней. Девушки сели по соседству и стали делиться впечатлениями от первого боя. Сара недавно поменяла партнера, вместо Кима перебралась к Шону. А у Моник был странный секс втроем с Хосе и Сэмом. У Сэма были извращенные сексуальные вкусы - ему нравились некрасивые мужчины и мужеподобные женщины. Моник высокая черноволосая немка с грубоватыми чертами лица была в восторге от внимания сразу двух командиров звеньев. Так, Дженифер приказала себе забыть о Моник и Саре. Вновь перевела внимание на Гарольда. Тот озадаченно озирался по сторонам. Дженифер сделала опечаленное лицо, поймала его взгляд, и пустила слезинку. Ага, попался!
  
   Стоянович отвлекся, обратив внимание на Эрика и Милену, сладкая парочка то ли спорила, то ли выясняла отношения. У обоих сегодня были приключения: Эрик драпал от кланеров, а Милена от своего командира звена. Изабелль со смехом пересказала ему переговоры Милены и Ашвара. Забавно конечно, но Кира зря поставила капризную Милену в звено Капура. Оба и Эрик и Милена были очень талантливы, но к обоим был нужен особый подход. Пока Стоянович смотрел на сладкую парочку, Гарольд куда-то исчез, а вот он, сел к Джени. Стоянович припомнил, что у них когда-то был роман. После смерти Дэна и Ли есть повод восстановить отношения, ну и ладно подумал Стоянович. Он решил оставить этих двоих в покое и вновь посмотрел на таблицу.
   Сразу видно кто в реальном бою лучше, чем на симуляторах. В первую очередь это конечно Хелена Кройчек - тихая, вежливая и скромная, в бою она преображалась. Шамир рассказал им с Омаром, что был потрясен, смотря, как она мастерски ведет бой. Затем Ярослав, настоящий кланер созданный для войны, Стоянович помнил его короткие четкие приказы еще на тренировках. Дженифер и, пожалуй, Роберт. Хотя Роберт отлично сражался и на симуляторе. Как и еще многие, кто одинаково хороши как на симуляторе, так и в реальном бою. Гарольд ОЛири, Гастон Барахо, Мария Чернова, Марек Ягалло, он сам, Хамени и конечно Кира. Ее сегодняшний рейд своевременно опрокинул опасную группу кланеров, которые могли прижать "альфу" к штурмовому легиону.
   Однако если всех из верхней части он хорошо знал, то к тем, кто внизу таблицы стоило присмотреться. В нужный момент ассистировать лидеру тоже важно уметь. Стоянович посмотрел на тех, у кого была только одна победа в группе. Кроме него, Хамени и Родригес, там были Эрик помогавший Ли, Иван Бойко, но он был в звене Ярослава и участие только в одной из трех побед звена, скорее минус чем плюс. А вот Моник Груббе помогавшая Хосе Васкесу, Шон Квадди ассистировавший Роберту Худу и Джордж Рейд, поучаствовавший в одной из побед Кройчек достойны более пристального внимания. Случайность или нечто большее? Он захотел поговорить на эту тему с Кирой, но вспомнил, она ушла на совещание штаба.
  
   Шэннон осталась довольна действиями как своего соединения, так и бригады в целом. Андреас смог привести свой шаттл к точке высадке и даже поучаствовал в концовке боя. Что касается ребят Киры они прекрасно проявили себя сегодня, не смотря на отчаянное положение в коем по началу оказались. Выдержали бы они лобовую атаку легиона? Кто знает, к счастью сегодня это проверять не пришлось. Теперь надо определяться как вести кампанию дальше, делать перерыв на ремонт поврежденных машин или попытаться развить успех. Андреас отправившийся на совещание штаба кажется настроился на второе. Однако Шэннон сомневалась в целесообразности подобных действий если их основное соединение, батальон Киры сейчас откровенно не готов к выступлению. Разве что в очень усеченном составе. И сама Кира наверняка будет против поспешных действий. И все же Шэннон вызвала Ганса Шверина и Дерека Хьюза и попросила их подготовить план выдвижения в сторону вражеской базы в районе Кашар. Если штаб примет такое решение у нее будет что сразу предложить своему командиру бригады.
  
   Штабной шаттл генерала МакАллена прилетел в точку один со второй волной. Генерал прихватил с собой и транспортные шаттлы, которые перевезли ремонтные бригады, военных инженеров, трофейные команды и подразделения бронепехоты. Короче Дункан собрался закрепляться в точке один всерьез. Он сразу наметил совещание на восемь часов вечера. До этого совещания Кире отдохнуть не удалось, сначала она разбиралась в проблемах Мели, потом успокаивала Эрика, потом выслушивала жалобы Ашвара на недостойное поведение Милены, потом разговаривала с Нилом и Мареком. Проблем после выигранного боя оказалось больше чем до него. Перед самым входом в конференц-зал штабного шаттла она почувствовала, что сейчас отключится прямо на пороге, Бенедикт едва успел подхватить ее.
   - Тебе надо завязывать со своими пилюлями и хорошо выспаться, - сказал он.
   Что она могла ему сказать, конечно он прав. Двадцати минутный бой слишком сильно вымотал ее, плюс заход в зону. Надо отдохнуть, но ведь не сейчас! Она вытащила еще одну пилюлю, наверняка эффект от нее будет очень недолгий. Бенедикт неодобрительно посмотрел на нее, но она проигнорировала его взгляд и проглотила пилюлю.
   - Не смотря на некоторые сюрпризы, мы смогли успешно закрепиться на планете, - начал совещание генерал МакАллен.
   - Сюрпризы это мягко сказано, - заметил Андреас Фогг, - мой шаттл едва не сбили!
   - К сожалению, твои претензии предъявлять некому. Контр-адмирал остался на "Водолее" и занят расчисткой мусора на орбите. - Улыбнулся МакАллен.
   - Превосходство в количестве еще не гарантирует того, что противник не атакует, - заметила Кира. - Таллер мыслит не так как Александр. Он объективно оценивает свои силы, но действует исходя не из соотношения сил, а из возможностей их наиболее эффективного применения.
   - Однако в наземном бою они действовали далеко не так успешно. - Возразил Андреас.
   - Наверно сегодня Таллер управлял только авиакосмическими силами, - ответила Кира. - В следующий раз может быть по иному. Наверно сегодня он убедился, что командиры наземных сил недостаточно хороши.
   - Я принимаю к сведению твое замечание. Насколько серьезны повреждения техники в твоем батальоне? - спросил МакАллен.
   Кира посмотрела на Бенедикта, переадресовывая ему вопрос.
   - Десять машин требуют длительного ремонта, от трех до десяти дней. Большинство остальных ремонт до трех дней. В данный момент к бою готовы двадцать машин из резерва и четыре из основы. Выставить полный состав батальона мы сможем через два дня. - Доложил Бенедикт.
   - Линейные бригады пострадали намного меньше?
   - У меня повреждены девять машин из 3-его соединения и две из 4-ого. - Сказал Андреас.
   - Четыре в 11-ом и три в 5-ом и 6-ом. - Сказал Лю Бань.
   Элизабет ничего не сказала, машины ее бригады почти не участвовали в бою.
   - Значит линейные бригады готовы к бою, - задумчиво сказал МакАллен.
   - Надо атаковать базу Кашар. - Предложил Андреас, Лю Бань соглашаясь, кивнул.
   - Надеюсь, вы не собираетесь атаковать штурмовые машины на хорошо укрепленной позиции силами одних линейных бригад? - удивилась Кира, но, посмотрев на Лю Баня и Андреаса, поняла: да, эти собираются. - Я же всего пару часов назад наглядно продемонстрировала, машинам линейных соединений очень сложно опрокинуть оборону из более тяжелых и хорошо защищенных штурмовых машин.
   - Ты вела активную оборону, - возразил Андреас.
   - Это не важно, машины их легиона мощнее моих, да они медленные и как раз больше подходят для позиционной обороны. Вы положите по три, а то и по пять машин на каждую штурмовую и не факт что сможете победить.
   - Ты преувеличиваешь Кира, как только их число сократится вдвое, добить оставшихся не составит труда. - Сказал Андреас.
   - И как вы это себе представляете? - вдруг спросила Кира.
   - Моя 25-ая и 32-ая Лю Баня возьмет все десантные шаттлы и авиагруппу прикрытия и отправится к базе Кашар... - Андреас посмотрел на Лю Баня, ожидая поддержки.
   - Там орбитальные пушки, близко высадиться не удастся, - задумчиво подсказал Лю Бань. - Они подобьют любой шаттл приблизившийся на 40 км к базе.
   - Значит, мы высадимся в 40 км к югу от Кашара, - продолжил развивать идею Андреас. - И атакуем после марш-броска.
   - А пока вы двадцать минут туда идете, кланеры будут спать, вас ожидая?! - шутливо предположила Кира.
   - Они загрузят на транспортные шаттлы все, что у них готово к бою. Наверное, сотня машин у них осталась целой. - Сказал Бенедикт.
   Лю Бань и Андреас переглянулись, но предложить что-то еще, не смогли.
   - Думаю, атака на Кашар пока преждевременна, - подвел итог Дункан.
   - У нас есть бомбардировщики, - все-таки решился продолжить спор Андреас.
   - Да, и тяжелая артиллерия, и штурмовики, и штурмовые шаттлы, и еще много чего для правильной осады и штурма хорошо укрепленной базы. Мы для этого сюда и прилетели. Но чтобы все это грамотно применять, надо сначала захватить территорию вокруг базы. - Прервал дискуссию МакАллен. - Но сначала надо укрепить нашу базу здесь, раз мы все равно вынуждены остаться в этом месте и чинить поврежденную сегодня технику. Нет, подождем известий от валусианцев, сделаем паузу, три дня пусть работают инженеры и техники.
  
   Ярослав с улыбкой смотрел, как Мария Чернова вместе с техниками горестно изучает повреждения своей "Мантикоры". Он знал, его милая и такая ответственная землянка очень гордилась тем, что ей доверили такую дорогую и такую красивую машину. Сейчас она воспринимала раны "Мантикоры" почти как свои собственные. Техники вовсю суетились вокруг ее боевого модуля.
   - Это всего лишь машина. Через три дня починят, и будет как новенькая!
   Мария посмотрела на него так, что Ярослав отшатнулся.
   - Ладно, оставайся здесь, следи за работой.
   Ярослав отошел от подруги, для Марии состояние любимой машины, похоже, значило очень много. Женщины, иногда их понять не удается. Он в течении своей карьеры управлял десятком разных машин, но ни одну из них никогда не рассматривал как нечто с чего надо сдувать пылинки и вычищать до блеска. Это всего лишь боевая техника, не больше и не меньше. Всего лишь механизм. По ней стреляют, ее выводят из строя, потом ее чинят и вновь ведут в бой. Зачем переносить на холодную сталь чувства? Ярослав пожал плечами и пошел к шаттлу поддержки, но остановился, заметив возвращающихся с совещания командира батальона и ее штаб-офицера.
   - Мне еще много надо сделать, - довольно громко говорила Кира, - сейчас некогда отдыхать. Надо определить новый состав звеньев, и еще надо просмотреть мой бой в зоне, там что-то не так.
   - Тебе надо поспать, остальное может подождать. Состав звеньев мы и без тебя согласуем. - Возразил ей Бенедикт. - Если тебе что-то не понравится, потом изменишь.
   - Надо заменить трех погибших и Ричарда, медики говорят - он выбыл на пару недель. Я обещала взять Изабелль, и троих из резерва: наверно Эктора, Чингиса и Франсуазу. Кроме того, я хочу на следующий бой взять "Мантикору".
   Бенедикт выразительно посмотрел на Ярослава и показал на Киру. Ярослав понял, Бенедикт хочет, чтобы он отвлек внимание Киры.
   - Капитан, можно спросить, что ты решила насчет Милены, ее сегодняшняя разборка с Ашваром мне очень не понравилась! - сказал первое, что пришло в голову Ярослав. Кстати проблема то действительно реальная. В Кланах за то, что сегодня вытворяла Милена, запросто можно получить черную метку на всю жизнь. Бенедикт кивнул и стал незаметно от Киры набирать вызов на наручном комме.
   - Думаю, что в звено к Капуру не надо ставить девушек. Даже временно. Моя ошибка. Возьмешь Милену к себе?
   Ярослав задумался, он знал Милена и его Мария близкие подруги, тогда почему бы нет. Желкова конечно капризна, но как показал сегодняшний бой девушка хороший пилот. В отличие от Ибары и ВаньХоу она в кризисной ситуации свою машину не потеряла, хотя по ней стреляли не меньше. Если пилот уже выдержавший тяжелое испытание котируется выше чем не прошедший таковое, то Желкова как раз такой случай. Что до конфликта с Капуром, то здесь тоже не все просто, Ярослав уже убедился приказы кшатрия были как минимум на грани. Фактически новичка поставили перед тяжелейшим выбором, приказ Капура отправлял Желкову на близкую дистанцию против четырех противников. Хуже того этот приказ полностью противоречил указаниям командира батальона сказанным перед боем. Так что момент скользкий.
   - А как же Барахо?
   - Барахо и ОЛири я отдам Нилу.
   - А кого ты возьмешь в свое командное звено? - удивился Ярослав.
   - Мне будут нужны две "Мантикоры", не беспокойся: Марию я у тебя не заберу. Возьму к себе Изабелль и наверно Дженифер.
   - А почему не Стояновича?
   - Он так хорошо работает в паре с Хамени, Омару пока еще нужен опытный помощник, - ответила Кира. Сзади подошел Бенедикт.
   - Замечательно, обсуждаете новый состав звеньев, - произнес штаб-офицер.
   - А вот куда деть Мелисенте, ума не приложу, - пожаловалась Кира.
   - Разберемся, - сказал Бенедикт и потащил Киру за собой к шаттлу, Ярослав пошел следом, не совсем понимая, что задумал штаб-офицер. На трапе к шаттлу они встретили Величе Стояновича.
   - Представляешь, эта девчонка чуть не выпала в осадок у дверей Дункана! - громко сказал тому Бенедикт. - Так что забирай ее с собой и укладывай в койку, пусть спит не меньше двенадцати часов.
   - Со мной все в порядке, - попробовала возразить Кира. Стоянович кивнул и взял ее за другую руку.
   - Пожалуй, я тоже пойду с вами, для надежности, - решил Бенедикт. - Ярослав, найди командиров рот нам надо всем вместе собраться и согласовать новый состав звеньев.
   Ярослав кивнул. Через пятнадцать минут они устроили совещание у дверей комнаты Киры. Ярослав не решился спросить, что сделали Величе и Бенедикт, но Кира уже спала. Стоянович согласился перебраться в командное звено, Хамени возражать не стал. Туда же определили Фьорри. Нилу Гроверу дали ДинЛин, ОЛири и Барахо. Омар согласился взять Эрика и Мелисенте. В звено Капура перевели Шона Квадди и Эктора Вашаву. К Холдбреку отправили Франсуазу Овьедо. А к Роберту Худу - Джаня и Чингиса.
  
   3 сентября 2231 года. Каринтия. База в точке один.
   2 день операции "Свобода".
  
   - Ну что успокоилась? - погладив подругу по голове, спросил Эрик.
   Милена только-только проснулась, но по крайней мере слезы вчера текшие ручьем высохли. Девушка повела плечом и отвернула от него голову.
   Звук, который она при этом издала, можно было интерпретировать как угодно.
   - Ну же подумаешь, да вчера оказалось сложнее, чем мы предполагали. Но это не конец света, в следующий раз будет проще.
   Милена опять что-то хмыкнула в подушку.
   - Ты же вчера это... не серьезно?
   Фраза, в сердцах брошенная подругой вчера, до крайности испугала Эрика. Речь шла о том, что девушка заявила, мол никогда больше не сядет в кабину боевой машины. Эти слова не выходили у него из головы всю ночь, и естественно ни о каком сне он даже думать не мог. Всю ночь он лежал рядом с ней и судорожно искал выход.
   - Кира заверила меня что Ашвар Капур не будет больше твоим командиром звена.
   Еще одно сдавленное хмыканье.
   - Как насчет Ярослава? Он отличный командир. У него в звене Мария и Ваня. Ну же скажи что-нибудь?
   Милена наконец подняла голову.
   - Я вчера ужасно себя вела? - спросила девушка.
   Эрик выдохнул с облегчением.
   - Ну, не без того. - Заметив, как она опять уткнулась в подушку, Эрик быстро продолжил: - да ладно я тоже вел себя вчера не всегда должным образом. После того как увидел как погибла Ли, я здорово перетрусил.
   - Но ты не впадал в истерику, не кричал на своего командира и не вел себя как последняя идиотка!
   - По правде говоря нет! - признался Эрик, - по правде говоря запись твоего диалога с Ашваром офигительна!
   И заметив ее слабую улыбку, в ответ улыбнулся сам.
   - На месте Киры я бы запихнула такую скандалистку как я навсегда в резерв.
   - К счастью для тебя наш командир батальона не готова разбрасываться ценными кадрами лишь потому, что у них острый язычок! Кстати я просмотрел запись твоих вчерашних действий, ты прилично держала огонь с нескольких машин кланеров.
   - Не знаю, мне казалось, что у меня никаких шансов пережить этот бой. И я вроде бы так не разу ни попала по их машинам.
   - Зато попадали Ашвар и Марек.
   Она вновь хмыкнула.
   - Вот именно. Понимаешь, он хотел, чтобы я еще выдвинулась вперед. Под атаку в упор с четырех машин. Я не смогла, мне и без того казалось, что следующий залп сделает со мной тоже, что с Родриго.
   - Да, я знаю. - Они немного помолчали, а затем Эрик решился спросить: - ты останешься в основе?
   Милена опустила глаза, сморщила личико и наконец тихо произнесла:
   - Может быть...
   Этим неопределенным согласием Эрику пришлось ограничиться.
  
   Его отношения с Дженифер не продержались и одного дня. Проснувшись на следующее утро в постели Фьорри и слушая ее довольное воркование, Гарольд сразу припомнил все ее неприятные привычки и некоторые особенности. Такие как незаурядные актерские способности, непробиваемый эгоизм и наглое манипулирование людьми. Вчера он явно был сильно не в себе, раз повелся на ее хитрости. Он не выдержал когда она мимоходом нелицеприятно отозвалась об Ли. Он высказал Дженифер кое-что, что думает о ее характере, и спросил: действительно ли она разыгрывала печаль. Дженифер не стала отпираться и, засмеявшись, просветила его откровениями о своей игре. Лживая стерва, решил Гарольд и стал собираться уходить.
   - Чего ты дуешься, хорошо провели время, секс был классный, кстати если еще захочешь, заходи в любое время, я всегда твоя! - напоследок сказала она смеясь. Гарольд подошел к двери и вдруг услышал странный звук сзади. Неужели она плачет, он повернулся и обнаружил, что Фьорри сидит, обхватив колени руками и спрятав голову. На 99% он был уверен что эта тварь притворяется, хотя... Испортила Дженифер игру Ингрид Бьергенсен, заглянувшая в дверь. Дженифер тут же сменила позу, на ее личике появилась ехидная усмешка.
   - Заходи Ингрид, Гарольд уже почти ушел, ему только осталось еще раз назвать меня лживой стервой и залепить пощечину вот сюда! - она показала пальчиком на правую щеку. Гарольд ничего не сказав, вышел, успев отметить взгляд Ингрид смесь симпатии, сожаления и извинения за Фьорри. Дескать, ну такая она есть, уже не исправить. Что никак не мешало Ингрид Бьоргенсен восхищаться Дженифер Фьорри.
   Из отсека 524, где была комната Фьорри и еще трех девушек, Гарольд пошел в отсек 518, где была его комната. Отсек 518 был разделен на пять частей: общее помещение и четыре комнаты под спальни для пилотов. В общем помещении был комм подключенный к базе данных шаттла. За этим коммом сидел Гас, он поприветствовал Гарольда и сообщил что у Хуана Аурелия, а Эрик еще у Милены. Гарольд глянул на свой наручный комм, батальон по-прежнему был в получасовой готовности.
   - Кстати ты уже видел перестановки в звеньях? Мы с тобой теперь в звене Нила Гровера.
   Гарольд посмотрел на экран комма:
   Командное звено роты " бета":
   1) Нил Гровер Грифон N2К
   2) Гарольд ОЛири Грифон N6
   3) Гастон Барахо Грифон N8
   4) Изабелль ДинЛин Мантикора N7
   - Гровер попросил сменить состав своего звена. Изабелль будет у него на обучении как рядовой пилот. Ну и мы с тобой. Крутой состав выйдет не находишь? А Эрик и Мелисенте теперь в "альфе" у Хамени.
   Командное звено роты "альфа":
   1) Омар Хамени Циклоп N2К или Грифон N5К
   2) Эрик Вассель Катафракт N7
   3) Мелисенте Родригес Грифон N13 или Грифон N7 (в ремонте)
   4) Жан Нгома Грифон N12 или Циклоп N5 (в ремонте)
   - А Хуан остался у Ягалло, - продолжил говорить Гас.
   Гарольд не стал смотреть звено Ягалло и посмотрел на командное звено батальона:
   Командное звено батальона:
   1) Кира Шайгалова Мантикора N1К
   2) Величе Стоянович Мантикора N3
   3) Дженифер Фьорри Мантикора N6
   4) Бенедикт Гхоро Циклоп N1К
   "Офигеть, его отправили к Нилу Гроверу, а эта лживая стерва получила место в командном звене".
   - Ага, теперь в командном звене будет три "Мантикоры", а не три "Грифона" как в первом бою, тактикам кланеров придется поднапрячь мозги чтобы понять где наше командное звено! - восхитился замыслом капитана Гас. Барахо всегда интересовала тактика, стратегия и прочие аспекты военного искусства. Он, очевидно, представлял себя на месте Киры. Однако, заметив выражение лица Гарольда, спросил:
   - Что-то не так?
   - Еще бы! Пойду к Кире, что это за фигня!
   - Думаешь она вернет все назад? - с сомнением спросил Гас.
   - Нет, конечно. Но хоть узнаю почему.
   - Дерзай.
   Гарольд набрал код связи Киры. Не прошло. Ее наручный комм был выключен. И это при тридцатиминутной боевой готовности?! Впрочем, у командира батальона наверно должны быть привилегии.
   - Не знаешь где комната Киры, ее комм выключен? - спросил Гарольд Гаса. Тот вызвал ему инфокарту шаттла.
  
   - Заходи Ингрид, Гарольд уже почти ушел, ему только осталось еще раз назвать меня лживой стервой и залепить пощечину вот сюда! - Дженифер показала пальчиком на правую щеку. Гарольд ничего не сказал и пулей вылетел из комнаты, она отметила, что Ингрид успела адресовать парню один из своих выразительных взглядов. Великолепная гетера сегодня смотрелась восхитительно, поверх полупрозрачного биоскафандра по которому кружились ярко-синие снежинки, она надела сапожки и мини-юбочку нежно-голубого цвета, а на плечах была коротенькая курточка белая как снег и тоже со снежинками. Роскошные волосы Ингрид были тщательно завиты и разложены по плечам, опускаясь до самого бюста. Девушка от Селены еще несколько секунд смотрела вслед ушедшему Гарольду. То что Ингрид безответно влюблена в Гарольда знали все пилоты батальона, разумеется кроме объекта страсти. Ингрид тихо страдала, но продолжала исполнять свои обязанности куклы, развлекая любого из парней.
   - Если бы я могла его тебе подарить, то сделала бы это непременно, но сама видишь, меня он тоже не ценит! - сделав ужасно грустное выражение лица, произнесла Дженифер. Эта фраза вогнала Ингрид в краску, но она все-таки рассмеялась. В этот момент раздался сигнал вызова.
   - Извини! - наскоро бросила Дженифер и метнулась к наручному комму который валялся на тумбочке. Стоянович.
   - Привет, я тут записал тебя в командное звено Киры, ты не против?
   - Я в восторге! Любая девушка мечтает быть в звене Киры!
   - Ну, и ладненько.
   - А кто еще в звене Киры? - успела спросить Дженифер, припомнив, что ранее в командном звене был Гарольд.
   - Вообще-то я.
   - О, я счастлива, что ты не забыл обо мне, когда пошел на повышение! - смеясь, сказала Дженифер, думая как хорошо, что в звене Киры будет Величе, а не Гарольд.
   - О, не надо благодарностей! По правде говоря, Кира по началу хотела взять только любую девушку, но я же не мог оставить эту любую девушку без присмотра!
   Дженифер рассмеялась, но краем глаза отметила завистливый взгляд Ингрид.
   - Но если серьезно ты отлично провела вчерашний бой, это заметил и я, и Кира.
   - Ничего все равно спасибо и тебе, и Кире! Что-то еще?
   - Вообще-то да, эта любая девушка говорила: "приходи, поворкуем", предложение еще в силе?
   - В силе, но не сейчас, видишь ли от меня только что ушел Гарольд, напоследок обозвав меня лживой стервой, а от такого невежливого обращения любая девушка будет в грусти и печали!
   - Тогда ладно, пребывай в грусти и печали дальше!
   Стоянович отключил связь, а Дженифер в восторге стала прыгать на кровати.
   - Значит, тебя берут в командное звено? - спросила Ингрид, в ее голосе отчетливо ощущалась нотка зависти.
   - Да-да-да! Любая девушка в восторге! Стоп! - Дженифер отвлеклась на Ингрид, - уж не хочешь ли ты тоже стать из куклы боевым пилотом?!
   Ингрид потупила взгляд.
   - Я думала, вы прекрасно проводите время в резерве?!
   - Ну да, но ведь поступая в академию, хочешь стать боевым пилотом, а не куклой. Каждая из нас хочет стать как Кейтлин Бэр, доказать что может сражаться не хуже парней и встретить настоящего мужчину который тебя полюбит... Ну не Анатолия Шайгалова, но хотя бы... - тут гетера явно смутилась. - В общем все такое. Я помню любовь тебя не сильно волнует, зато сражаться далеко не у всех получается так как у тебя.
   - Но я поначалу тоже хотела быть в резерве.
   - Ты конечно шутишь, с твоими талантами в резерве делать нечего. Ты ведь уже победила свое звено на максимальном уровне?
   Дженифер кивнула, за два дня до высадки, пять раз подряд, после чего забросила это занятие. Больше оттачивать защиту и быстрый переход в контратаку смысла не было. Реальный противник все равно имеет преимущество в творческом мышлении перед любой автоматикой. Дженифер убедилась, что реагирует быстрее компьютера, да и кого угодно в батальоне, кроме разве что Киры и успокоилась. Дальше, согласно ее плану, следовало развивать агрессивные атакующие действия.
   - Вот я, например, все еще через раз побеждаю одного противника на максимальном уровне. А ты как-то умудряешься побеждать целое звено!
   - Тогда зачем тебе в основу, в реальном бою и смерть реальная, вон вчера трое не вернулись, - заметила Дженифер. Ингрид опустила голову.
   - Я знаю, - очень тихо сказала она. Дженифер вдруг поняла зачем, она решительно заставила красавицу посмотреть ей в глаза.
   - Думаешь, если тебя возьмут в основу, то он тебя заметит? Ты просто погибнешь как дура! - Ингрид не выдержала и расплакалась, Дженифер пришлось ее утешать. Заодно думая о непонятных странностях человеческих отношений.
   Вот допустим сейчас, да Ингрид подруга, разумеется потому что чрезвычайно полезна ей, благодаря своим обширным связям, вплоть до командующего группировки. Но если начать поощрять тайные мечты Ингрид ее ценность может снизиться вплоть до нуля, если она попадет в основу и в первом же бою погибнет. Однако что-то непонятное заставило крайне эгоистичную и невероятно расчетливую девушку взять в руку планшет и посмотреть нынешний список резерва. Эктора, Чингиса и Франси там уже не было, остались тринадцать рядовых пилотов. Ингрид была пятой, а сверху Дориан Коул и... Кончита Веласкес!
   - Кончи?!!! - изумилась она. Ингрид посмотрела ей через плечо.
   - Да, Веласкес, она много работает и она любимая куколка Варатонга. Он конечно пытается быть ко всем непредвзятым, но не слишком то у него это удается.
   - Ясненько. Значит твоя задача не так уж сложна, надо не подниматься до моего уровня, а всего лишь оказаться лучше Коула и Веласкес.
   - К сожалению это не так, - тяжело вздохнула красавица. - Если честно я уже сейчас ни чем не уступаю в подготовке им обоим, но есть одно тайное соглашение, насчет меня. Между Кирой Шайгаловой, Дунканом МакАлленом и Селеной Бэр, меня не должны брать в основу, ни при каких обстоятельствах.
   - Тогда может стоит смириться?
   - Я и смирилась, только отдала бы все за один только шанс...
   Дженифер быстро просчитала все варианты и решительно заявила:
   - Предлагаю сделку!
   - Сделку? - переспросила Ингрид, Дженифер кивнула. Красавица несколько секунд размышляла, а затем выложила маленькое устройство и включила его.
   - Излагай быстро, у нас три минуты.
   - Глушилка? - поинтересовалась Дженифер и не ожидая ответа стала быстро говорить: - Я готова выделить время на повышение твоей подготовки, если ты не будешь первой в списке, остальное теряет смысл.
   - Но Кира...
   - Киру я беру на себя, если я буду в командном звене и буду действовать через Величе, то шансы есть, Кира тоже считает что любому кто из кожи вон лезет надо дать шанс. Другое дело Дункан...
   - Здесь я справлюсь сама! - быстро обрадовала ее гетера.
   - Он твой...
   - Я в очень коротком списке лиц кто имеет доступ в его личное пространство. Сама понимаешь там такая крутая охрана.
   - Это подводит нас к твоей части сделки, я хочу чтобы ты прозондировала почву на счет меня. После операции я хочу оказаться в Пограничных Территориях, в идеале независимой наемницей, но как минимум подойдет место в любом из двух отрядов что работают под патронажем Земной Федерации.
   - Думаю я могу это устроить, - вымолвила Ингрид, а потом неожиданно рассмеялась: - уф!!! На мгновение мне показалось что ты потребуешь чего то вроде встречи с генералом!
   - А это возможно? - немедленно спросила Дженифер.
   - В теории, но прежде СБ проверит тебя от и до, включая полный медицинский осмотр! - закатила глаза красавица.
   - Тогда забудь.
   Сказать что-то еще они не успели, ее комм вновь запищал. В этот раз голос Величе был очень холоден:
   - Девочки, я не хочу знать ваши маленькие тайны, но вы нарушаете мои протоколы безопасности. А именно: у меня сейчас нет изображения с половины камер шаттла!
   - Величе, я это... случайно, вот уже выключила! - молящим голоском быстренько отозвалась Ингрид.
   - Ага, случайно, так я и поверил! Ингрид, дорогуша, я терпел твои фокусы на базе, но шаттл для них слишком тесный. Ты меня поняла?
   - Да-да это в последний раз!
   - Если он окажется предпоследним, я лично заберу у тебя твои игрушки.
   - Вот так и живу, - с удрученным видом сказала Ингрид, как только разгневанный контрразведчик отключился. Дженифер хихикнула, а красавица вдруг крепко обняла ее и очень тихо шепнула: - спасибо.
   После чего упорхнула, а Дженифер упала плашмя на кровать, размышляя зачем она сделала эту глупость. Ведь все равно ничего из ее планов не выйдет. О если бы силианская глушилка могла бы прерывать все связи. К сожалению это не так.
  
   Стоянович сидел в соседнем с комнатой Киры помещении и обрабатывал данные со вчерашнего боя. Вошел Гарольд, Стоянович глянул на него и догадался еще одна ласточка недовольная перестановками в звеньях. Первой ласточкой был Шон Квадди, недовольный тем, что его разлучили с Сарой. Однако высказать, по сути, свою претензию он не решился и напирал на то, что сомневается в навыках Капура как командира звена. Стоянович заметил, что хотя Капур и плохо согласовывает атаки звена, у него есть чему поучиться по части индивидуальных действий. Особенно Шону, который тоже отлично строит атаки. А, вспоминая, что ВаньХоу и Вашава тоже индивидуалисты, в звене быть проблем не должно. Шон не был в этом уверен, но удовлетворился этими словами и ушел. После этого визита Величе успел поболтать с Джени и поразмышлять на тему: почему девушкам так нравятся "Катафракты". Сара, Моник теперь еще Франсуаза и большинство в резерве тоже упорно делают заявки на "Катафракт", кроме Ингрид и Аурелии, но этим все равно в основе не быть. А вот на "Цербере" из тех, кто в основе только Лейла. А в итоге: если Шон и Ашвар не сработаются, к Капуру придется переводить или Камачо или снова Барахо. И в обоих случаях есть веские причины этого не делать. Барахо слишком хорош, лучше пусть будет в новом ударном звене, а Камачо может как и Милена не выдержать жесткого стиля командования Ашвара. И вот теперь Гарольд, что ж будем разбираться с ним.
   - К Кире не пущу. Она спит, впервые за много дней. Так что говорить будешь со мной. Итак, какие-то вопросы о перестановках в звеньях?
   - Почему ты и Фьорри в командном звене? - неприязненно сказал Гарольд. Величе подумал, надо же, а крошка Джени сильно его обозлила.
   - А почему бы и нет! Кира решила на следующий бой взять "Мантикору" и пилоты ее тройки тоже должны быть на "Мантикорах". Ты же не стал осваивать эту машину.
   - Ну ладно я не против работать с Нилом и не против что в командном звене ты, но почему там эта...
   - Лживая стерва. - Подсказал Стоянович. - Некоторые особенности ее характера не мешают ей быть отличным пилотом, просто признай это. Я был рядом с нею вчера в бою. Она отлично держалась, а если вспомнить, что это был ее первый бой, то превосходно держалась. У нас боевое подразделение, а не пансионат для благородных девиц. И оценивают в первую очередь боевые навыки, а не благовоспитанное поведение. А если кто-то не сходится характерами, разведем по разным звеньям. Вот Нил не хочет больше работать с Эриком и драконианцами, мы создали для него новое звено с нуля.
   - А разве ДинЛин не драконианка? - неожиданно спросил Гарольд. Стоянович сбился с мысли и задумался. Действительно Нил вроде против нее не возражал. Он вспомнил свое общение с Изабелль, ага она говорила о драконианцах.
   - Вообще-то она с ВаньШуя они хоть и союзники драконианцев, но считают их чересчур заносчивыми, а над ньюбусидо посмеиваются. У тебя есть претензии к Изабелль?
   - Да нет, особенно если командир звена не она, а Нил.
   - Ну да, у Изабелль не хватает навыков командира, но она пилот с большим боевым опытом, не очень красивая, но прямая и откровенная. Думаю с ней у тебя быть проблем не должно.
   Гарольд молчал, и Стоянович решил зайти с другой стороны.
   - Или вот Ашвар, у него специфическое отношение к женщинам и после Милены, он попросил больше в его звено женщин не ставить. Пришлось перевести к нему Шона.
   "Никакой реакции, попробуем методы Киры".
   - Ты вообще кем собираешься быть дальше? Для рядового пилота ты слишком талантлив, насколько я знаю, тебя волнуют кадровые вопросы, но для командира ты слишком мягок. Думаю, из тебя выйдет отличный штаб-офицер.
   Эти слова заставили Гарольда задуматься.
   - Давай я дам тебе файлы личного состава, увидишь, как мы работаем, может что и подскажешь.
   - Делаешь как Кира, заставляешь прыгать выше возможностей? - натянуто улыбнувшись, спросил Гарольд. - Хорошо давай свои файлы.
   - Да еще одно, о своей подопечной ты не забыл?
   Этот вопрос на мгновенье поставил парня в тупик. Стоянович про себя улыбнулся, точно забыл. Нет хорошего шпиона из такого простофили не выйдет.
   - Да кстати, как она?
   - Не беспокойся с ней все в порядке, наша дикая кошечка приютила у себя твою подопечную, пока ты был занят.
   Гарольд густо покраснел.
   - А так как Лейла никогда не проводит ночь одна, то у твоей Мели было близкое знакомство с котиками новой подружки. Ну ты знаешь Симон Вакко, Джордж Рейд, Жан Нгома и кто-то еще...
   - Достаточно, - сквозь зубы выговорил Гарольд.
   Стоянович некоторое время молчал, кажется идея сделать наставником девочки Гарольда только что с треском провалилась, нужен кто-то другой.
   - Ясно, вижу тебя она тоже достала, мазохистка блин. Да и результата тоже нет. Надо приставить к ней Хамени или Худа.
   - Приставь к ней Ашвара, - горько усмехнулся Гарольд. - Садист и мазохистка, славная будет парочка. Шутка! Короче пойду, изучать твои файлы.
   Гарольд ушел, а Стоянович подумал, а если действительно наставником Мелисенте сделать Ашвара. Его уж точно не будет воротить от ее мазохистских выходок. Разбудить Киру или подождать? Хотя Капур все равно креатура Бенедикта.
   - Не занят? Тут появилась одна идейка, хочу узнать твое мнение.
   - Говори, - как обычно холодно отозвался штаб-офицер.
   - Это насчет Родригес. Гарольд больше не может с ней работать, нужен новый наставник, что ты думаешь насчет Капура?
   - Но Ашвар... хотя, да может и получится. Я поговорю с ним.
   Бенедикт отключил связь. А что, если все выйдет, тогда Шона Квадди можно будет перевести к Хамени. Там уже есть Эрик, звено получиться очень креативное. Стоянович промурлыкал веселый мотивчик, все складывается на удивление удачно.
  
   Возвращаясь, Гарольд встретил уходящую от Камачо Аурелию Митчелл. Девушка приветливо ему улыбнулась. Если в улыбке Ингрид всегда было много подтекста, то Аурелия всем улыбалась одинаково. Пожалуй Ингрид смотрится эффектней, но красота Аурелии проще и понятней. Красавица-соседка простая и без комплексов, не заоблачный идеал супермодели. Гарольд автоматически улыбнулся в ответ, и подумал, что дон Хуан в очередной раз удачно выбрал подругу. Вернувшись в отсек 518, он увидел там всех соседей: Хуан, Гас и Эрик вовсю обсуждали новые назначения. Эрик ничего не имел против звена Хамени, а вот насчет Мелисенте высказывал опасения. Увидев Гарольда, он сразу спросил о Мели.
   - Освобождайте комм, и тогда покажу файл по личному составу для младших командиров. - Сказал Гарольд, файл был вообще-то секретный, но примерное представление о нем имели многие. Кира разослала его командирам звеньев сразу после отлета с Нового Эдема, и многие уже показывали его своим пилотам. Так Ярослав показывал Марии, да и Холдбрек, Васкес и Кройчек тоже не скрывали эту информацию от пилотов своих звеньев.
   - Вот она Мелисенте Родригес. Ее файл должен быть самым длинным, они ее со всех сторон под микроскопом разглядывают. Наверняка потом этот файл уйдет в канцелярию генерала МакАллена, а копия на Новую Калифорнию.
   Друзья не остались равнодушными, увидев объем информации собранной в файле. Записи боев на симуляторах, оценка каждого боя, план улучшения навыков, личные характеристики, отчеты психологов, и оценки по вчерашнему бою от Бенедикта, Варатонга и старшего тактика батальона. Отчет о повреждениях "Грифона" от трофейной команды, подбиравшей машину и бригадира техников. После файла Мелисенте Гарольд вызвал свой, почитал оценки своих вчерашних действий. И Бенедикт и Варатонг дали ему хорошие отзывы, отметив лишь несколько мелких недочетов, оценка боя Мели была куда хуже. Потом для сравнения он вызвал файл Дженифер Фьорри, великолепные отзывы Хамени и Стояновича поразили его. Командир резерва и старший тактик тоже дали отличную оценку. Затем они посмотрели файлы Барахо, Васселя и Камачо. Ярослав высоко оценил действия Гаса. Эрик удивился, почитав хороший отзыв Нила, тот лишь упомянул, что его отступление было поспешным. Ягалло упоминал о проблемах с излучателем у Хуана и тоже дал хорошую оценку.
   - Довольны?! А теперь освобождайте пространство.
   Он несколько часов подробно смотрел файлы, не изучая других пилотов, а скорее пытаясь понять методы работы Киры и Бенедикта. Он обратил внимание, на второй неделе они подключили Стояновича, затем Варатонга и старшего тактика. Гарольд заметил, что за последние дни пометок Киры уже почти не было, да и роль Бенедикта уменьшилась. В принципе это было понятно, приближалась высадка, Кира стала заниматься общей стратегией кампании, а Бенедикт работой других частей батальона. Ведь кроме пилотов боевых модулей есть еще куча народу. Экипажи трех шаттлов - двух "Тайфунов" и шаттла поддержки. А также тактики, техники, трофейные команды, медики, связисты. Вспоминая высказывания генерала МакАллена, чтобы наконечник копья, то есть боевые модули смогли вступить в бой с врагом, нужно было участие еще многих людей бывших древком. И их действия тоже должны быть максимально эффективными.
  
   Тот же день. База кланеров.
  
   Доктор Максимилиан Фоэ посмотрел на пустое место своей ассистентки. Луиза исчезла перед самой высадкой землян. Бесследно и таинственно. Он так и не смог выяснить, что с ней случилось. Иоганн Таллер на его вопрос об ассистентке сказал лишь, что Луиза не вернется, и пообещал найти для доктора Фоэ ей замену. Максимилиан сомневался, что Стервятнику при всех его талантов удастся найти равноценную замену. Луиза разбиралась в устройстве кибер-матриц лучше, чем любой другой из его помощников. Именно поэтому он и ценил ее, предпочитая не обращать внимание на то, что она иногда задавала слишком много вопросов и иногда залезала в его файлы на комме. Последние месяцы Фоэ уже не раз сожалел, что полетел со Стервятником. Он не хотел знать верны ли его подозрения насчет Луизы. Действительно ли она каким-то образом передает данные с Каринтии "старейшинам" и тем более как она это делает. Он просто иногда случайно забывал в легкодоступном месте сверхценную для вероятного противника информацию. И вот она исчезла. Доктор не сомневался, Таллер подозревал ее и наверняка приказал убрать ее из лаборатории. Жива ли она еще? Вряд ли.
   Он подошел к комму и вызвал те немногие данные о действиях Кэндала Вардуша и установленной ему управляющей кибер-матрице. Данных было слишком мало. А Стервятнику нужно предоставить какие-то выводы и результат. Иначе он может запросто разделить судьбу Луизы. Ясно одно в момент гибели одного из подконтрольных носителей что-то пошло не так. Очевидно это сильное воздействие на разум того кто контролирует носителя. Это плохо, очень плохо. Как предотвратить этот эффект доктор Фоэ пока не знал.
  
   - Вот смотрите, это та атака, которой этот воин противника подстрелил Вельду, а вот следующая уже против меня, - говорил Зигфрид Мольтке, Генрих и Далар внимательно слушали командира, даже Иоганн Таллер уважал тактическое чутье Зигфрида. - Я бы тоже попался, если бы не видел того, что случилось с Вельдой. Видите в тот момент, когда надо делать противоракетный маневр ракеты резко меняют траекторию и перекрывают верхний горизонт.
   Генрих кивнул, поняв красоту и эффективность необычного "комби", уход от стандартного "комби" именно наверх. Простая и в тоже время оригинальная ловушка. Далар же нахмурился. А Зигфрид продолжил:
   - Я посадил тактиков выяснить, применялись ли подобные атаки еще, и они насчитали около сотни залпов. В основном со штурмовых машин, но и соединение прилетевшее вторым тоже использовало эту атаку. С остальными ясности нет, ведь они меньшее время участвовали в бою. Кроме этой атаки мы выявили еще два десятка различных необычных ракетных атак которые впрочем были не так эффективны и применялись противником реже. Единственный вывод, который остается сделать это влияние Огненной Бури. Узнав, что она прилетит к нам, я прочитал отчеты разведки посвященные ей. В отчетах упоминалось о том, что она часто применяет оригинальные ракетные атаки.
   - Ясно, что без этой стервы не обошлось, а какой лучший маневр против этой атаки? - спросил Далар.
   - Как не удивительно, но остаться на месте, ракеты просто пройдут сверху.
   - Но как узнать, что ракеты уйдут по верхнему горизонту? Если дожидаться их последнего маневра, то на свой маневр уже не хватит времени! - произнес Генрих.
   - Верно, остается маневр вниз.
   - Для этого надо иметь запас высоты и запас мастерства. Бросок вниз очень опасен, так запросто можно врезаться в землю. - Проворчал Далар.
   - Идеальной защиты нет, - признал Зигфрид, - придется рисковать. Зато мы можем и сами скопировать эту атаку.
   - Верно! - просветлело лицо Далара на его "Бомбардире" было большое число пусковых установок. Генрих тоже решил немедленно засесть за комм и изучить эти атаки Огненной Бури. Удачную находку врага необходимо научиться использовать самому.
  
  
   Глава 3. Игра в точки
   4 сентября 2231 года. Каринтия. База в точке один
   3 день операции "Свобода"
  
   Кира действительно чувствовала себя хорошо отдохнувшей. Она уже не злилась на Бенедикта и Величе, похоже они были правы, ей действительно надо было отдохнуть. Она проспала пятнадцать часов, и что удивительно без ее присмотра все по-прежнему функционировало! Она проверила действия Бенедикта и утвердила новый состав звеньев, который ее подчиненные согласовали без нее. Ее несколько удивило решение приставить к Мелисенте наставником Ашвара Капура, но Величе и Бенедикт горячо защищали эту идею, и она согласилась подождать первых результатов. Затем она присутствовала на торжественной церемонии прощания с пилотами погибшими в день высадки. После чего проверила настройки "Мантикоры", которую готовили для нее. Кира захотела, чтобы техники увеличили начальную скорость выстрела из верхней пушки Гаусса, но без ущерба скорости поворота верхней оружейной системы. Марек сразу же предложил несколько вариантов, и бригадир техников выбрал один из них наиболее быстро осуществимый. Кира согласилась на этот вариант.
   Определившись с настройкой машины, она поговорила с Величе и Дженифер. После этого разговора у нее возникла идея испытать новую боевую тройку. Старший тактик сказал, что ИскИн шаттла поддержки сможет вести не больше двадцати объектов. Этого Кире было достаточно. Противником своей тройки "Мантикор" она выбрала три звена под управлением Ярослава Страхова. Ашвара Капура она решила не беспокоить и вместо его звена добавила в "гамму" звено Роберта Худа. Ярослав выбрал ту же тактику, что и кланеры в концовке недавнего боя. Он начал выбивать фланги, именно этого она и ожидала, но в этот раз на ее флангах были не маневренные "Грифоны" больше подходящие для атаки, а "Мантикоры" с великолепной защитой и пилотами умеющими вести оборонительный бой. Величе и Дженифер продержались достаточно долго, чтобы Кира сократила число противников до пяти: Ярослав, Мария, Хелена, Роберт и Джань. Затем уже в одиночку она уменьшила число противников до двух. Но Ярославу удалось сбить на ее машине три маневренных ускорителя и повредить генератор щита. Машина Киры почти утратила возможности маневра, что позволило Ярославу и Хелене взять ее в клещи и добить "Мантикору" со средней дистанции. Но, не смотря на поражение, Кира осталась довольна, она сражалась, не входя в зону, и полагала, что если бы вошла в зону, то справилась бы и с пятерыми последними противниками. Своими ведомыми она осталась довольна, особенно Дженифер. Девушка продержалась даже дольше чем Величе.
   Разобрав этот тренировочный бой Кира отпустила всех своих пилотов отдыхать и решила внимательно просмотреть те пятьдесят секунд, которые она вчера провела в зоне. Так и есть, она сразу вспомнила, что ей показалось странным в действиях кланеров. Они действительно были удивительно согласованы, как будто ими управлял один разум. Управляющая матрица, она вспомнила донесения агента о прототипе способном брать под управление до десяти обычных кибер-матриц на расстоянии до двух километров. Это или этот прототип или еще одна новая управляющая матрица. Последнее донесение от агента ушло с Каринтии пять дней назад. И было передано с Луны Селеной на "Водолей" только вчера, назад на Каринтию. В нем ничего не было о новых управляющих матрицах. Кира не знала, сможет ли агент выходить на связь с ними на прямую или связь по-прежнему будет через Чезаре и Новую Батавию. Она вызвала Бенедикта и рассказала о своих подозрениях. Они вместе еще раз просмотрели запись.
   - Знаешь, а если ты сражалась с носителем прототипа, то ты наверно его убила. Вот видишь после смерти пилота "Ландскнехта" у них сразу вся координация развалилась, и они начали драпать в разные стороны. - Заметил странности в действиях кланеров Бенедикт.
   - Ты думаешь, управляющая матрица была у пилота "Ландскнехта"?
   - Думаю это очевидно, но можно проверить, просмотрев действия этой машины весь бой. Ну вот видишь, большую часть боя он держится сзади, даже при атаках на "бету".
   - Я вижу что именно его ракета ранила Ричарда, а еще он убил Ли Акину и вывел из боя Мели. Да наверно ты прав, это был мастер боя. Наверняка один из их лучших пилотов и доверенный человек Стервятника, ведь нельзя же ставить управляющую матрицу кому попало.
   - Интересно как Стервятник будет испытывать окончательный вариант управляющей матрицы, которая по их замыслу должна контролировать все кристаллы Гегемонии с любого расстояния. Ведь такую штуку нельзя доверить никому, хозяин у Империи может быть только один.
   - Знаешь это его проблемы, и меня они не интересуют, изначально понятно - их игра очень рискованна, однако есть шанс, что у них все получится. И тогда большая проблема будет уже у нас.
   - Мне все-таки кажется, что они пока очень далеки от создания такой "суперматрицы".
   - Возможно это не вопрос дней и наверно не вопрос недель, но наверняка за два-три месяца у Стервятника будет что-то, чем он сможет торговаться с Танакой.
   - Это ты про видение Селены, что Танака прилетит сюда спасать Таллера?
   - Да, нам надо действовать быстро, но надежно.
   - Тогда готовь план кампании, ибо я видел новые предложения Лю Баня и Андреаса, надежными их точно не назовешь. Они просто не понимают, как использовать твои быстрые штурмовые машины. И по правде говоря, я тоже не очень-то представляю. Похоже, никто кроме тебя не сможет их грамотно применить. Тебе не приходило в голову, что скорость не главная характеристика при преодолении обороны?
   - Нам надо заставить их еще раз провести полевое сражение, а еще лучше много мелких сражений, на нашей территории. Чтобы они потеряли еще часть машин.
   - Не вижу, как этого достичь, здесь на Каринтии только три точки, за которых стоит сражаться. Это их база, наша база и база в Кашар. - Пожав плечами, заметил Бенедикт.
   - В таком случае число точек нужно увеличить, - заявила Кира.
   - Я рад тому, что у тебя уже рождается план компании, дерзай. А мне тоже надо немного отдохнуть.
   Бенедикт ушел, а Кира стала думать над своими точками. Первое что напрашивалось это точка в ста километрах к югу от Кашар. Однако если туда перевести все мобильные силы кланеры туда не атакуют. Значит, свои силы надо делить. Допустим к югу от Кашар, будет 32-ая бригада Лю Баня. Тогда 25-ую можно поставить на юго-восток. А Элизабет и 34-ая будет в резерве еще восточней. Кира отметила на карту новую точку и заметила, что она оказалась почти точно по середине равнины. Она проверила и убедилась, что это очень интересная точка, 250 км до нынешней базы в точке один на юг и 250 км до края базы кланеров на север. И 180 км от Кашар на запад и север, и 300 км от восточной базы Сиртак на северо-восток. Так сказать центральная позиция. И все же, все эти точки очень близко, а кланеры потеряв много машин линейных полков при высадке, теперь могут рассчитывать только на легион. Напрашивалась еще одна важная точка на полпути между Кашар и главной базой. Если занять ее Кашар будет отрезан. Вот только все эти точки не решали главной проблемы, как выманить Стервятника из его логова. Наверно надо не пытаться делать идеальные построения и выставить ему приманку. Но Стервятник хитер и почувствует подвох, тогда приманок должно быть много. Надо разделить свои силы на множество частей и пусть он сам придумает куда атаковать, а она будет ждать его действий.
   Кира вдруг вспомнила похожую проблему в первый месяц боев на Моргенесе. Но тогда она сама высматривала, куда можно атаковать ударной группой, высчитывала расстояния между базами кланеров и время, за сколько к тем, кого она атакует, подойдет помощь. Она вызвала карты первого месяца боев, и заново осмотрела расположение баз кланеров. Да это подойдет. Кира стала быстро покрывать всю карту равнин точками с указанием дат их закладки. А затем прикинула, что успеют возвести инженеры за длинный пятнадцатичасовой день Каринтии. Хотя возможно им будет удобней работать ночью. Ладно, это пусть решают сами. Вот и все, план кампании готов, а до совещания назначенного на семь часов утра еще несколько часов. Кира вернулась к делам своего батальона, и убедилась, что ремонт идет лишь с небольшим отставанием от графика. Значит, через пару часов она уже сможет выставить сорок машин, а к двенадцати часам дня можно будет грузить батальон на "Тайфуны".
  
   - Основной проблемой в данный момент, является то, что на планете есть только три цели, которые могут стать важными для атаки. - Начала излагать свой план Кира, на лице Бенедикта мелькнула тень улыбки. Остальные внимательно слушали. - Это их главная база, наша база в точке один и база в районе Кашар, захват которой может сильно облегчить нам штурм их главной базы. Ситуация на Моргенесе сильно отличалась там было много целей. А раз много целей то есть и предпосылки к маневренной войне. Прямой штурм их укреплений не выгоден ни нам, ни им. Нам потому, что если сражаться одновременно и с их мобильными силами и преодолевать укрепления, это лишние потери. А им потому, что их шансы на победу, если они будут применять только пассивную оборону, призрачны. А это означает что и им и нам выгоден еще один бой на открытой местности. Нам чтоб сократить их мобильные силы. Им... в общем для того же. Учитывая все выше сказанное, предлагаю увеличить число целей, линейные бригады будут контролировать по несколько точек, где наши инженеры возведут небольшие опорные базы с ремонтным боксом и складом боеприпасов. Я прикинула, что за день наши инженеры смогут возводить по три таких базы. Вот мой план захвата территории по дням вплоть до базы Кашар. В случае если они никак не среагируют на наши действия, то к 12 сентября мы выйдем на исходные позиции для штурма базы Кашар.
   План строительства:
   5 сентября точки 4,5,6. Точка 4 - 50 км к северу от точки 1; точка 5 - 80 км к северо-западу от точки 1; точка 6 - 90 км к северо-востоку от точки 1.
   6 сентября точки 7,8,9. Точка 7 - 100 км к северу от точки 4; точка 8 - 120 км к северо-западу от точки 5; точка 9 - 100 км к северо-востоку от точки 6.
   7 сентября точки 10,11. Точка 10 - 80 км к востоку от точки 7, между точками 7 и 9; точка 11 - 90 км к западу от точки 7, между точками 7 и 8.
   8 сентября точки 12,13. Точка 12 - 180 км к востоку от точки 10 и в 100 км от точки 9; точка 13 - 200 км к западу от точки 11 и в 120 км от точки 8.
   9 сентября точки 14,15. Точка 14 - 100 км к югу от Кашар и в 100 км к северу от точки 8; точка 15 - в 100 км к северу от точки 9.
   10 сентября точки 16,17,18. Точка 16 - 100 км к северу от точки 10; точка 17 - 100 км к северу от точки 7, эта точка на полпути между точкой 1 и главной базой кланеров. Точка 18 - 100 км на северо-восток-восток от точки 12, на самом краю лесного массива.
   11 сентября точки 19,20. Точка 19 - 100 км к северу от точки 11 и в 100 км к востоку от базы Кашар. Точка 20 - 110 км от базы Кашар на запад.
   12 сентября точки 21,22,23. Точка 21 - на полпути между Кашар и главной базой кланеров. Точка 22 - 100 км к северу от точки 17; точка 23 - на полпути между точкой 15 и базой Сиртак.
   - Таким образом, 13 сентября мы сможем штурмовать базу Кашар с трех сторон, например 32-ая бригада из точки 20, 25-ая бригада из точки 21, а мой батальон из точки 19. Если они попытаются помешать нашему строительству небольшими силами, атаку будут отражать линейные бригады. Если атакуют крупными силами или легионом, то я на "Тайфунах" буду ловить эту их группировку.
   - То есть ты, хочешь искусственно создать предпосылки для маневренной войны?! - восхищенно сказал Андреас.
   - Да либо они выходят на равнины, либо будет генеральное сражение у базы Кашар. Но я думаю, Стервятник не сможет усидеть на месте, видя столько целей для атаки. Он достаточно хитер, чтобы придумать какую-нибудь вылазку.
   Генерал МакАллен посмотрел на командиров бригад и, не заметив возражений, согласился с планом Киры.
  
   - Ну и что она придумала? - встретила своего командира Шэннон. Андреас молча протянул ей планшет с планом продолжения кампании. Шэннон открыла файл и просмотрев схемы вопросительно подняла брови. Сзади подошел Ганс Шверин, и она отдала планшет. Сами они успели создать три более менее реалистичных сценария. Самый простой это перемещение к базе Кашар и ее быстрый штурм. Второй похожий на первоначальный замысел командования с атакой на главную базу врага с юго-востока, но здесь придется строить большой лагерь с нуля. Третий план самый неожиданный для противника обход его позиций и выход на север, где по сведениям разведки действуют значительные силы повстанцев. Однако Кира предлагает совсем иное.
   - Ну, что скажешь? - не выдержал Андреас. Шэннон посмотрела на своего гения тактики. Ганс все еще изучал схемы.
   - Это интересно, - наконец сказал он. Командир 25-ой бригады тихонько засмеялся.
   Шэннон кивнула, ее реакция примерно такая же. Один из главных правил военной стратегии: всегда держи свои силы все вместе. В одном кулаке, сконцентрировано. Этот догмат считался незыблемым. Конечно на практике приходилось выделять силы для охраны важнейших объектов, но лучшие ударные части полководцы всех времен предпочитали держать вместе и командовать ими лично. Однако как у любого догмата здесь был ущербный момент. Рано или поздно их кулаку придется столкнуться с вражеским. А силы противника находятся на хорошо укрепленной базе, штурмовать которую будет невероятно сложно. Она вспомнила кампанию на Борнео. Тогда легион клана "Гхост-Бир" тоже был сильней 30-ой бригады и в ее распоряжении тоже была хорошо укрепленная база. Которую потом она сама успешно защищала имея лишь остатки бригады. Медведи тогда разделили легион на две части и этим обманули командира тридцатой. Он посчитал что успеет разбить врага по очереди или хотя бы разбить одну из половинок, но вторая половинка легиона успела прибыть слишком быстро и ловушка захлопнулась.
   - Она хочет выманить врага в поле.
   Андреас довольно кивнул подтверждая ее правоту.
   - Даже не знаю, эта стратегия рискованна для обоих сторон, - заметил Ганс Шверин.
   - Но в случае успеха мы сможем сильно сократить их мобильные силы до штурма базы. И вообще маневренная война мне больше по душе чем позиционная.
   Уже по пути к шаттлу поддержки и оставшись наедине Ганс осторожно спросил:
   - Наши планы прячем в архив?
   Шэннон кивнула, у них двоих скопился уже огромный архив планов операций тщательно разработанных и несостоявшихся.
   - Надо составлять новые планы. И запроси информацию у инженерных частях как будут выглядеть времянки. Надо будет продумать как в эти строения запихнуть наши одноразовые ракетные установки. Также нужно подумать какие из наших скрытных ловушек лучше всего использовать с учетом здешней местности.
  
   5 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   4 день операции "Свобода".
  
   Точкой один была главная база, точки два и три были в 25 км к западу и востоку, сооружений там не было, но там стояли шаттлы 32-ой и 34-ой бригад. Новые базы было решено именовать с четвертой. В точку четыре со строителями переместился батальон 25-ой бригады. В точку 5 улетели две роты 32-ой бригады, а в точку 6 две роты 34-ой бригады. В течение дня инженеры возвели во всех трех точках небольшие опорные базы. Большинство командиров штурмового батальона, ознакомившись с планом Киры, посчитали, что бой вряд ли будет раньше 11-ого числа. Впрочем, передышке были рады многие, реальный бой выявил много изъянов в подготовке. Да и штурм базы почти не был отработан. Все пилоты внимательно изучали укрепления кланеров в районе Кашар.
  
   - Что-то я не понимаю, какой смысл в этом строительстве? - сказал генералу Крейту Иоганн Таллер.
   - Может, у них еще не все машины отремонтированы? - предположил генерал.
   - Судя по данным с наших разведзондов, "Тайфуны" уже загружены. Хотя может она хочет выставить все шестьдесят машин в строй?
   - Сомневаюсь, раньше она всегда предпочитала качество количеству.
   - Ладно, подождем, пусть себе строят. Время работает на нас...
  
   Аурелия Митчелл вошла в палату, где находился единственный пациент медчасти батальона. Ричард ЧуйХо выглядел совсем неплохо, только чересчур бледен. Аурелия знала о характере его ранений и решила, что он держится молодцом.
   - Я смотрю, тебя неплохо подлатали, - сказала она вместо приветствия.
   - Да, не жалуюсь. Зенон прекрасный специалист.
   - Не сомневаюсь, как рука?
   - Придется какое-то время заново к ней привыкать, - ответил Ричард. Аурелия кивнула, значительная часть костей его левой руки была заменена на искусственные. Осколки ракеты раздробили локтевой сустав и лучевую кость калифорнийца. Остальные ранения к счастью были не так серьезны.
   - Я все равно самая последняя в резерве, так что Шамир разрешил мне посвятить весь этот день тебе. - Проинформировала раненного девушка.
   - А как же Камачо? - улыбнувшись, спросил Ричард.
   - Ничего он взрослый мальчик, поймет. А твое скорейшее выздоровление задача первостепенной важности. Я тут позаимствовала у Дориана один из его планшетов для рисования, возможно поможет тебе разработать твою руку, как думаешь?
   - Может и помочь, только на сегодня Зенон просил руку не напрягать.
   - Хорошо, значит сегодня буду рисовать я.
   - А ты умеешь?
   - Ха, еще спрашиваешь! Вот сейчас и узнаем!
   Аурелия стала быстро покрывать чистый экран линиями, по памяти воспроизводя очертания "Мантикоры".
   - Мазня, - произнес, посмотрев на ее художества, Ричард.
   - А, по-моему, не так и плохо вышло, для первого раза!
   Критически изучив результаты своих усилий, она затем вызвала из памяти планшета рисунки Дориана.
   - Ого, а он классно рисует, - заметила она.
   - Еще бы, я видел один из его пейзажей в кабинете военного министра Калифорнии!
   - Да ну? Врешь небось?
   - Клянусь. Его работы выставлялись в нескольких галереях. Он на них мог бы прилично заработать, если бы занялся профессионально.
   - А я и не знала!
   - Ха, а о чем ты знаешь кроме драк и боевой техники?
   - Справедливо, такая уж уродилась!
   - Зря ты ему отказала.
   - Может и зря. Теперь-то не важно. Лучше скажи, что мне еще нарисовать?
   - Может цветочки!?
   - Фи! Какая гадость! Нет, лучше я изображу ракеты класса "молот" вылетающие из пусковых установок "Цербера"!
   Ричард издал притворный возглас отчаяния.
  
   6 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   5 день операции "Свобода".
  
   Ранним утром пришло сообщение от валусианского рейдера "кКсиТта", валусиане перехватили и уничтожили курьера с кибер-матрицами. Даже на всякий случай распылили все обломки до атомного уровня. Это известие порадовало всех и в первую очередь Омара Хамени. Были возведены базы в точках 7, 8 и 9. И туда отправили по две роты каждой из линейных бригад. Кланеры по-прежнему никак не реагировали на продвижение сил Земной Федерации.
  
   - Хорошо давайте попробуем по-другому, - сказала Джаню Сара, при этом бросив быстрый взгляд на Роберта. - Если командир не против!
   Роберт кивнул, разрешая им попробовать идею Сары. В новом составе его звена из пилотов бывших с ним в точке один осталась только Сара. Дэн погиб, а Шон перешел в звено Капура. Джань был во время прошедшего боя в звене Гровера, Чингиса добавили из резерва. Однако за несколько дней его пилоты смогли достичь полного взаимопонимания. Удивительным образом, не смотря на большие различия в характере и взглядах на ведение боя. Сара, пилотируя машину, была очень аккуратна и осторожна, а в жизни девушка раскованная и даже чуточку озорная. Джань и Чингис в бою предпочитали яростные стремительные атаки на ближней дистанции. При этом в жизни Джань был серьезен и деловит, а Чингис скрытен и неразговорчив. Но Сара прекрасно ладила с обоими, и оба парня в общении с ней были предельно вежливы. Вчера Сара окончательно дала отставку Шону. Джань упомянул, что она сказала бывшему ухажеру: "согласившись перейти в другое звено, ты одновременно прекратил и наши отношения". Правда, Роберт думал это скорее повод, чем причина.
   Идея, предложенная Сарой, сработала превосходно, им удалось сдержать виртуальное штурмовое звено легиона три минуты. Джань одарил довольную девушку одобрительным кивком. Роберт также похвалил всех пилотов своего нового звена. И подумал, что для него очень удачно иметь в составе звена такого одаренного пилота как Джань ЦиБо. Драконианец обладал качествами необходимыми лидеру, коих Роберту не хватало.
   После окончания тренировок Джань поинтересовался у Сары:
   - А как ты попала в нашу компашку? Большинство девушек нашего батальона склонны к агрессивному доминирующему поведению, они решительные и целеустремленные, иногда даже слишком. Только ты да Хелена отличаетесь мягкостью характера и не пытаетесь вертеть мужчинами. Но Хелена уникальна, она гений математических исчислений с выдающимся интеллектом. В случае с тобой это не совсем так, если ты конечно удивительным образом не скрываешь своих способностей.
   Сара улыбнулась.
   - Нет, я не Хелена и не Джени. Я ничего не скрываю.
   - Тогда почему ты решила выбрать карьеру боевого пилота?
   - Это получилось случайно, - ответила Сара. - Мой друг полетел на Марс, он мечтал стать пилотом, а я полетела с ним за кампанию. Его отсеяли, меня приняли. Уж не знаю почему. Я посоветовалась с семьей, и мы решили, раз уж меня отобрали среди многих желающих, значит это мой долг - служить Земле так.
   - И ты не хотела передумать?
   - Нет, пока нет. В академии проблем не было, я училась очень старательно и у меня всегда были хорошие результаты. Конечно реальный бой сложнее, чем учеба. И страшнее. Но ведь и другим тоже страшно?
   - Я боюсь лишь не успеть смыть пятно с моей чести, - тихо произнес Джань.
   Роберт знал об обещании данным драконианцем после смерти Ли и не удивился. А Сара спросила:
   - У вас на Драконисе девушки другие?
   - Да. Ли была скорее исключением, мы воспитываем девочек иначе. В понимании драконианцев женщина должна подчиняться воле мужчины, рожать и воспитывать детей. Рисковать своей жизнью обязанность мужчин.
   - Но ведь некоторые женщины могут принести, куда большую ценность обществу в ином качестве. Та же Хелена, не глупо ли тратить столь выдающийся ум лишь на деторождение?
   - Я не говорю, что наша система идеальна. И как видишь Ли смогла выйти за ее рамки.
   И видишь, что из этого получилось, добавил про себя не высказанное драконианцем Роберт.
  
   - Можно узнать, как у тебя дела с подготовкой лейтенанта Родригес? - осторожно спросила Шэннон. Сегодня она ненадолго вернулась с севера и попросила о встрече наедине.
   - Пока без особых изменений, Бенедикт предложил задействовать своего протеже Капура, - ответила подруге Кира.
   - То есть не дождавшись твоих успехов, сторонники Гхоро взялись за дело сами?
   - Я не уверена, что это была их инициатива, все вышло довольно спонтанно...
   - Угу. Но мне почему-то кажется Селена вновь оказалась права!
   Кира не стала спорить, можно сделать и такой вывод. И надо действительно проверить каких результатов добился кшатрий.
  
   7 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   6 день операции "Свобода".
  
   Между тремя выдвинутыми в сторону кланеров базами были построены еще две базы, и теперь была линия из пяти баз, новые 10 и 11 были чуть ближе к противнику. Основные силы 25-ой бригады перебрались в точку 4. Основные силы 32-ой бригады в точку 8, а 34-ой в точку 9. Кроме того 25-ая бригада контролировала точку 7, 32-ая - точки 5 и 11, 34-ая - точки 6 и 10.
   Кланеры перебросили половину полка "А" в Кашар, а два тринария полка "В" на восток в Сиртак.
  
   Естественно главной темой предыдущих дней было обсуждение прошедшего боя в точке один. И главное действий пилотов участвовавших в бою. "Грифон" Гарольда получил ряд повреждений, и техники определили его состояние после боя, как требующее 48 часов ремонта. Не так много, но и не мало. Почти половина машин батальона пострадала значительно меньше. Не говоря о четырех пилотов машины которых вообще не получили повреждений. "Циклоп" Бенедикта, "Мантикора" Стояновича и "Грифоны" Барахо и Кройчек. Эти четверо не допустили ни одной ошибки в защите. И если в случаях с Бенедиктом, Величе и Гасом это объяснялось тем, что на них ни разу за весь бой не сосредоточивали огонь более одной машины кланеров, то действия Кройчек вызвали всеобщее восхищение. Шамир Варатонг сделал пятиминутную запись ее действий в качестве наглядного пособия для пилотов резерва. Гарольд просмотрел эту запись, все ее действия и атакующие и защитные были четкие, точные и как когда-то сказал Хосе Васкес изящные. Умение мгновенно просчитать идеальные траектории давало огромные преимущества Хелене. В бою в точке один она вывела из строя три машины противника, а еще пять машин получили от ее огня тяжелые повреждения и отступили. Единственным недостатком Хелены была нехватка твердости. Если двое пилотов ее звена Джордж и Фабио действовали почти без ошибок, то Лейла в начале боя получила повреждение генератора силового щита на своем "Цербере". Она несколько раз отказалась отступить, игнорируя приказы Кройчек, получила еще несколько повреждений, в том числе у нее вышли из строя часть маршевых ускорителей. Отступить она больше не могла, как и продолжать бой. Хелена сказала ей катапультироваться, Лейла вновь отказалась. Как она объяснила после боя: не сочтя слова командира приказом. Гарольд слышал запись их переговоров, слова Кройчек действительно звучали скорее как просьба. И только вмешательство Шамира Варатонга заставило упрямую девушку покинуть машину. После боя Бенедикт предложил Хелене заменить Лейлу другим пилотом, но Хелена отказалась. Дескать, Лейла пообещала, что в следующий раз катапультируется по первому ее слову.
   Звено Ярослава Страхова уверенно действовало отбив все атаки противника без потерь со своей стороны. Собственно только в звене Страхова все четыре машины сохранили боеспособность до конца боя. Ярослав, Мария, Гас и Ваня вывели из строя три машины противника. По общему мнению действия именно этого звена были вчера наилучшими. Последнее звено "гаммы" в самом начале боя попало под мощную атаку кланеров. Ашвар Капур почти сразу потерял оба "Цербера" своего звена. Родриго Ибара погиб, ВаньХоу катапультировался. С последним пилотом Миленой Желковой у Ашвара случился конфликт прямо во время боя. Милена сначала оспаривала решения Ашвара, а когда от звена остались только они двое, вообще отказалась выполнять его приказы. Запись их диалога стала очень популярной. После боя Ашвар попросил Киру больше не ставить в его звено капризных дамочек. А Бенедикт и Ярослав провели долгую воспитательную беседу с Миленой. В итоге беседы, Ярослав согласился взять Милену в свое звено, а Эрик несколько часов успокаивал расстроенную подругу. Впрочем, многие посчитали, что и с Лейлой и с Миленой командир батальона проявила недопустимую мягкость. На том же левом фланге во взаимодействии с "гаммой" действовало 3-ье соединение под командой Шэннон МакКинли. Пилоты Шэннон отразили несколько атак полка "А", затем провели две свои атаки. 3-ье соединение потеряло две машины, выведя из строя три. В конце боя "гамму" сменили 5-ое и 6-ое соединение 32-ой бригады, под общим командованием Лю Баня. Они успели вывести из строя еще две машины полка "А".
   Рота "бета" действовавшая на правом фланге в самом начале потеряла "Мантикору" Ричарда. Он получил ранение, и Нил приказал ему выйти из боя. В дальнейшем "бета" действовала уверенно, вплоть до момента решительной атаки восточной ударной группы полка "В". В результате этой атаки погибла Ли Акина, а в звене Васкеса вынужден был покинуть свой разбитый "Цербер" Ким. Эрик и Нил отступили на юг. А Хосе Васкес и Моник Груббе к звену Худа. Позицию удерживал один Холдбрек и если бы не вмешательство Киры восточная ударная группа полка "В" могла выйти в тыл роте "альфа". В ходе всего боя "бета" потеряла три машины и вывела из строя тоже три. Две усилиями Ли Акины и Эрика, одного кланера подбил Хосе при участии Моник.
   В центре против роты "альфа" действовала западная ударная группа полка "В". После боя Бенедикт обратил внимание на этот момент, в полке "А" фиксировалась только одна ударная группа, а в полке "В" две. Кира объяснила это тем, что полком "В" командовал полковник Федерико Галланд, ветеран Моргенеса и пилот одно время считавшийся лучшим бойцом клана Рыси. Командир полка "А" Рейнхард Валленроде больше славился как блестящий тактик. А вообще в традициях кланеров было то, что ударную группу возглавляет второй офицер воинской части. Соединение Хамени отбило несколько атак и потеряло три машины. Ляо из звена Ягалло катапультировался в момент, когда звено Ягалло пришло на помощь Капуру и сражалось против ударной группы полка "А". Дэн Роджерс погиб, в общем-то, в безобидной ситуации. Роберт Худ сказал, что потеря хладнокровия в критический момент всегда была основной проблемой Дэна. Собственно западная ударная группа полка "В" атаковала звено Хамени. Первая атака была нацелена на "Мантикору" Фьорри. Дженифер выдержала атаку, а Хамени и Стоянович подбили одну из машин кланеров. Следующая атака была направлена на "Циклоп" Нгома. Он продержался полминуты, а затем катапультировался. Однако этого времени хватило Дженифер, чтобы точной атакой разбить кабину "Локи" и нанести тяжелые повреждения "Разрушителю". Судя по всему на этом "Разрушителе" был командир группы. Он отступил далеко на север, а атаки западной части полка "В" перестали быть опасными.
   В последствии, анализируя действия кланеров, Бенедикт сделал вывод: Дженифер удалось подстрелить "Разрушитель" полковника Галланда. Более того, этот удачный выстрел из пушки Гаусса фактически стал ключевым моментом боя. Если бы западная ударная группа продолжала атаки на "альфу", Кира не смогла бы уйти на помощь "бете", а если бы ушла, то, скорее всего, рухнул бы центр построения батальона. А так, пользуясь относительным спокойствием в центре, Кира разгромила восточную группу, выведя из строя четыре машины, и в том числе убив командира группы. После этой атаки восточный фланг полка "В" в беспорядке отступил. Кроме Киры эту часть полка кланеров атаковали 4-ое и 11-ое соединение. Четвертым соединением командовал Андреас Фогг, оно смогло подбить две машины полка "В". Одиннадцатое соединение, легкие машины 32-ой бригады перехватило два звена кланеров пытавшихся обойти "бету". Эти два звена тоже состояли из быстрых легких машин. Соединением командовал капитан-лейтенант ЧжаоВу, его пилоты подбили шесть машин, потеряв одну.
   Шестеро пилотов батальона катапультировалось, в трех случаях вопросы вообще не возникали, так как у ВаньХоу, Кима и Мелисенте сработала экстренная система катапультирования. К Жану ни у кого претензий не было, он выбрал максимально верный момент. Его "Циклоп" никак не мог отступить и никак не мог продолжать бой, а в случае промедления Жан скорее всего бы погиб. В случае с Лейлой имел место скорее отказ выйти из боя. Излишняя храбрость Лейлы могла привести к ее гибели и увеличило время ремонта ее "Цербера", но критиковать за это девушку не стал никто. Другое дело не выполнение приказов командира. Но здесь точку поставила Хелена Кройчек, сказав, что она не приказывала, а рекомендовала. Дескать, Лейла не ставила под угрозу ничью жизнь кроме своей, а ее стойкость и то, что кланеры снова и снова нацеливали атаки на ее машину, шла на пользу звену. А недвусмысленный приказ Варатонга Лейла выполнила без промедления. Последним покинувшим свою машину был Ляо, в его случае это не выглядело полностью оправданным, он мог отступить вместе со своим звеном. Повреждения его "Катафракта" не были критическими, но достаточно серьезными. Как бы то ни было Марек Ягалло посчитал действия своего пилота правильными. А единственными критиками Ляо были Симон и Гас. Кроме Лейлы и Ляо спорными были действия Эрика и Милены. Впрочем, Эрика обвинял только Нил Гровер, да и тот уже сбавил тон. Всем посмотревшим запись того эпизода боя стало ясно - не отступи Эрик, то он просто бессмысленно бы погиб вслед за Ли. А то, что он на несколько секунд запаниковал и отступил несколько дальше, чем было необходимо? Что ж после этого он собрался и вернулся в бой.
   А вот что касается Милены, то здесь мнения разделились. Кира не стала наказывать девушку, она попросту никак не выразила своего отношения к конфликту Милены и Ашвара. И это объяснялось следующим: в этом конфликте во многом виновата была сама Кира и командир роты "гамма" Ярослав Страхов. Почти все девушки боялись и сторонились Ашвара и то, что Милена внезапно, из-за перестановок в последний момент, оказалась в подчинении у Капура, вряд ли добавило ей уверенности. Милена не скрывала что во время атаки ударной группы полка "А" была до смерти перепугана. Не мудрено: первый бой, незнакомый командир, да еще и попала под острие главного удара противника. Наконец гибель другого пилота звена. Все девушки батальона поддерживали Милену, а Изабелль даже очень осторожно намекнула о вине Киры и более открыто о вине Ярослава. Именно командир "гаммы" отправил Милену к Капуру, а к себе забрал Барахо. Гас не решался утверждать, что сделал бы он на месте Милены. Но несомненно то, что Ашвар и Гас отлично понимали друг друга и вероятно звено Капура было бы более цельным. Непосредственной причиной начала конфликта стал приказ Ашвара, если бы Милена выполнила этот приказ, то она бы подставила свой "Грифон" под огонь четырех машин ударной группы. Скорее всего она потеряла бы свою машину, а возможно и погибла бы. Милена утверждала, что Сэм Холдбрек, ее прежний командир, никогда бы не отправил своего пилота на верную смерть. Однако приказ Ашвара хоть и был рискованным, но имел определенный смысл.
   На острие ударной группы полка "А" находился очень удачно действовавший кланер на "Разрушителе". Именно действия этого пилота привели к смерти Родриго, вынудили катапультироваться ВаньХоу и Ляо. Правда во всех трех случаях ему помогали другие пилоты кланеров. Но Ашвар утверждал что на "Разрушителе" был лучший пилот полка. А на другом "Разрушителе" командир ударной группы. Фактически Ашвар хотел повторить свои действия совершенные им во время виртуального боя с 25-ой бригадой. Тогда была схожая ситуация. Ашвар "убил" Камиллу дю Плесси до этого выбившую пять машин штурмового батальона и провел кинжальную атаку на "Стрельца" Шэннон МакКинли. Именно поэтому Ашвар приказал Милене отвлечь группу кланеров, чтобы они не мешали ему атаковать "Разрушитель". Кланер в тот момент стрелял по "Катафракту" Ляо и план Ашвара мог сработать. Если бы Ашвару, знаменитому на Индрапратхе именно такими внезапными кинжальными атаками, удалось бы вывести из строя оба "Разрушителя", то угроза от этой ударной группы была бы ликвидирована. Единственное что не учел Ашвар это чувства необстрелянной и перепуганной Милены. Она не смогла заставить себя рисковать ради непонятной ей цели. У Ашвара не было времени объяснять ей свой план. Милена отступила за звено Страхова. Ашвар вместо своей атаки отражал атаку четырех кланеров, но в конце концов вынужден был отступить. Марек смог нанес повреждения "Разрушителю", после чего тоже отступил. Неизвестно поэтому ли ударная группа не решилась отправиться в образовавшееся окно между "альфой" и "гаммой". Или по другой причине. Позже эта группа лишь ограничивалась вялыми действиями против звена Страхова.
   Таким образом кинжальная атака Ашвара в итоге оказалось не нужной. Что правда оставляло вопрос: почему кланеры в дальнейшем не дополнили эту группу еще не поврежденными машинами? Вообще действия полка "А" были намного осторожнее действий полка "В". Первым вступив в бой с землянами, командир этого полка кланеров через пять минут боя как будто бы потерял к бою интерес. Еще больше вопросов вызывали действия командира штурмового легиона, он выбрал место высадки так далеко от точки один, что его легион пришел к месту боя, когда земляне произвели выгрузку со всех шаттлов. Впрочем, что толку обсуждать, чем вызваны ошибки противника, их надо использовать еще во время боя. Что собственно Кира и сделала.
  
   8 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   7 день операции "Свобода".
  
   - Этак они до самого Кашара своих маленьких баз настроят, - задумчиво проговорил Стервятник.
   - А потом окружат Кашар и устроят штурм по всем правилам. И тогда Кашар мы не удержим, - сказал Август Крейт.
   - Надо им как-то помешать.
   - Хотелось бы знать как? Даже если атаковать одну из баз, что это даст? Нам ее не удержать, и они ее быстро восстановят.
   - Да их базы это ложные цели, реальные цели подвижны, это их мобильные соединения которые эти базы защищают. Хотя может нам тоже построить укрепленную позицию на дальних подходах. Например на полпути к Кашару?
   - А где взять на это ресурсы, ты же знаешь, у нас даже дальних ракет почти нет. Да и не сможем мы их защищать, у них наземных сил больше.
   - Проведем быструю атаку, разрушим базу, отступим.
   - Да только их ближайшая база в 160 км от Кашар, и в 100 км от соседней базы, где основные силы бригады. А если мы атакуем силами способными справиться с бригадой, то туда полетят "Тайфуны". За полчаса они долетят до любой точки.
   - Тогда надо провести несколько ложных атак и одну основную с нашим легионом на "Элефантах". У нас достаточно шаттлов и часть можно отправить пустыми, имитируя атаку.
   - К сожалению высадка с "Элефантов" дольше, чем с "Тайфунов". С "Тайфунов" можно десантироваться прямо на противника. И еще от машин нашего легиона уйдет любая машина противника.
   - Значит надо атаковать туда, откуда они отступить не смогут.
   - Но такая точка только одна, Иоганн, это их основная база. Но что бы ее штурмовать легиона мало.
   - Это, смотря как атаковать, Август!
   - У тебя есть план?
   - Пока только идея, надо обсудить ее с Валленроде и Мольтке.
  
   Эрик поймал в прицел "Каратель", дистанция еще велика, но быстро сокращается. Сейчас противником "альфы-1" были десять машин, стандартное звено штурмового легиона и ударное звено линейного полка. По итогам боя в точке один Бенедикт и тактики батальона создали примерный алгоритм действий пилотов кланеров. Теперь в тренировках вместо максимального уровня сложности ИскИн использовал этот алгоритм. Он оказался несколько сложнее, чем максимальный уровень. Более того, Бенедикт добавил в этот алгоритм возможность применения кланерами "комби-плюса". Аргументируя это тем, что тактики кланеров наверняка расшифруют эту ракетную атаку Киры, и будут применять сами. Эрик был согласен с этим утверждением и собирался внимательно следить за ракетными залпами противника. Его "Катафракт" был по центру, чуть позади "Циклопов" Омара и Жана. "Грифон" Мели находился в стороне слева от него за Хамени. Прямо на них выдвигались штурмовые машины. "Каратель", "Ловчий", два "Василиска" и "Грифон" старого образца. Машины основного класса по видимому сначала займутся "Грифоном" Мели. Или она ими займется.
   Боевой контакт, через полминуты Эрик разобрался, что по нему стреляет только "Каратель". Один из "Василисков" и "Грифон" вели огонь по Жану. Против Хамени действовали другой "Василиск" и "Ловчий". Мели выполняла странный маневр, уводя все дальше в сторону пятерых своих противников. Это звено состояло из "Разрушителя", "Ландскнехта", "Локи", "Бомбардира" и "Кентавра". Эрик видел, что находится в патовой ситуации, "Каратель" обладал мощными щитами и держал дистанцию, но как только Эрик собирался помочь Омару или Жану сразу атаковал его. Впрочем, и Омар и Жан пока справлялись с ситуацией, а Мели удалось прикончить "Кентавра". Эрик наконец понял чем она занимается. Маневр из древнеримской истории, когда последний выживший римлянин стал убегать от врагов. Там были какие-то три брата с обоих сторон, и для того чтобы сражаться с ними по очереди римлянин убегал. Хитро! Однако у него были собственные проблемы. Что делать? Ага, если по правилам не получается, попробуем по иному. Эрик раскрыл щиты справа, чем сразу привлек внимание ИскИна. Если бы на месте ИскИна был человек знавший Эрика, то он бы наверняка почуял ловушку, но ИскИн на такое не способен. За мгновение до атаки "Карателя" Эрик применил один из приемов Марека. Выстрел из Гауссовской пушки во время плавного падения возникающего из-за отключения гравиостабилизатора. Большая часть залпа "Карателя" прошла выше, а Эрик выстрелил за миг до того как его "Катафракт" коснулся виртуальной поверхности земли шагающими шасси. Несколько мгновений ушло на выравнивание машины, а затем он глянул на противника. Ага! "Каратель" больше не фиксируется, значит снаряд из Гауссовской пушки прошел как надо. Чуть с краю от переднего щита и в кабинку. Ювелирный выстрел, Эрик мог собою гордиться и гордился.
   Так, Мели сняла с поля "Локи", у Омара и обоих его противников легкие повреждения, а вот повреждения Жана велики, а "Грифон" совсем целый. Эрик принял решение. Надо помочь Жану. Он перевел огонь на уже поврежденный "Василиск". Жан поддержал его атаку и вскоре этот противник выбыл из боя, правда "Грифон" еще сильнее потрепал "Циклоп" Жана. Эрик уже собирался перевести огонь на "Грифон", когда услышал странно звучащий голос Мели:
   - Эрик, вилка по "Ловчему".
   Он развернул "Катафракт" и увидел что Мели, убрала еще одного противника и, пройдя мимо двух оставшихся братьев, несется на "Ловчий" атакующий Хамени. Эрик обеспечил то, чего она хотела. Вилка против "Ловчего" не ожидающего атаки двух новых противников привела к быстрому поражению виртуального кланера. Наверное и реальный кланер не смог бы устоять. Затем Мели атаковала вмести с Хамени "Василиска". А Эрик снова развернулся на "Грифона". "Василиск" и "Циклоп" Жана закончились почти в одно и тоже время. Мели вернулась к брошенным братьям, а Омар перевел огонь на противника Эрика. Вдвоем они добили "Грифон", Мели вывела из боя "Ландскнехта". Остался "Разрушитель", но на "Грифоне" Родригес уже практически не было живого места, и она вновь стала отступать, теперь к ним. ИскИн в отличие от реальных противников вел бой до конца, даже если шансов победить не было. Эрик и Омар легко прикончили последнего противника.
  
   - Шесть побед, она победила две штурмовые в группе и четыре средние в одиночку. - Прокомментировал действия Родригес Бенедикт. Кира повернулась к Ашвару.
   - Прекрасный результат, она была в зоне?
   - Какую-то часть боя, - произнес Ашвар.
   - За неделю ты добился с нею большего прогресса, - признала Кира.
   - Да. Девочка быстро усваивает информацию. Хорошо сражается на симуляторе.
   Кира подумала, имеет ли он в виду, что в реальном бою будет опять также как в точке один. К ним уже подходили Омар и Мели.
   - Сколько ты была в зоне? - спросил Ашвар подопечную.
   - Вошла после победы над "Кентавром", вышла сразу после "Ландскнехта".
   - Две с половиной минуты, - по хронологии боя сделал вывод Бенедикт.
   - Глубоко?
   - Одна две секунды в обе стороны, алгоритм этих противников не сложный.
   Кира посмотрела на бесстрастного кшатрия и Мелисенте ловящую каждый его взгляд.
   - Что ж продолжайте. Омар в твоем звене будет Шон Квадди, Мели перейдет к Капуру.
   Но как только Ашвар с подопечной отошли, ей вспомнился один момент боя. Она подозвала к себе Эрика.
   - Как тебе удалось подключиться к атаке по "Ловчему"? - спросила она его.
   - Мели предложила, - ответил Эрик. Кира кивнула и посмотрела на Бенедикта. Тот тоже понял.
   - Она может раздавать указания из зоны, - произнес он.
   Омар и Эрик не понимающе переглянулись. А Кира задумалась, верно ли, что освоив зону Родригес начала действовать в стиле Адриана? И хорошо это или плохо?
  
   В этот день были построены две базы продолжавшие линию на дальних флангах. Точка 12 на востоке. И точка 13 на западе. К базе 13 в 17.05 вылетели два шаттла кланеров из Кашара. Из точки 8 к одному тринарию защищающему строителей вылетел один из шаттлов "Гаруда" с четырьмя звеньями 32-ой бригады. Кланеры заметив вылет "Гаруды" вернулись в Кашар.
   Предыдущие несколько дней Гарольд занимался изучением организационной структуры батальона, работу тех частей, которые до этого его не интересовала: техников, тактиков, медиков и других. Боевая тревога и перевод батальона на пятиминутную готовность, застала его за разговором с начальником трофейной команды. Он быстро побежал к "Тайфуну". Через пятнадцать минут батальон перешел на десятиминутную готовность, а еще через полчаса Кира вернула начальный режим пятнадцатиминутной готовности. На удивление Гарольда Стоянович действительно приставил к Мели Ашвара и в этот день перевел ее в звено Капура. Видимо Величе и Кира были довольны первыми результатами.
  
   9 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   8 день операции "Свобода".
  
   На этот день было намечено строительство базы в точке 14 в 100 км к югу от базы Кашар, а также базы в точке 15 выдвинутой в сторону базы кланеров Сиртак. Почти никто не сомневался, что кланеры атакуют точку 14. Что касается точки 15, то проблем у бригады Элизабет Дарин особо не ждали. Однако вначале кланеры атаковали именно туда, три шаттла кланеров вылетели с главной базы к точке 15. Элизабет подняла оба своих шаттла "Гаруда", на их борту было 32 боевых модуля, еще 16 было на атакованной базе. Таким образом: против 45 машин полка "В" выступили 48 машин 34-ой бригады. Кланеры ограничились перестрелкой на дальней дистанции. Несколько машин 34-ой бригады получили повреждения. Кира так и не подняла свои "Тайфуны" ведь легион по-прежнему угрожал базе в точке 14. Впрочем, Элизабет Дарин справилась и сама.
   Через два часа три шаттла вылетели с Кашара к точке 14 и провели высадку трех тринариев в 6 км от строящейся базы. Одновременно два шаттла с главной базы полетели к точке 13. Лю Бань направил одну "Гаруду" к точке 14. Однако кланеры маневрировали, дожидаясь подлета шаттлов к точке 13. Лю Бань направил туда вторую "Гаруду". Что оголило точку 8, где осталась только одна рота БМПК. Туда отправился "Ганимед" сил 25-ой бригады, пять звеньев под командованием Шэннон МакКинли. Однако и в точке 13 и в точке 14 кланеры больше маневрировали, чем стреляли.
  
   База в точке 7, где в данный момент располагались основные силы 25-ой бригады была значительно расширенна. К первоначальному ремонтному боксу, складу боеприпасов и нескольким ангарам добавились жилые модули и несколько автоматических турелей. Шэннон подумала, что предпочла бы чтоб укреплений было побольше. И стояли бы орбитальные пушки. Но текущий план Киры заключался в том, чтобы выманить противника на территорию контролируемую землянами. Значит в открытую возводить оборонительные системы нельзя. Но Андреас отверг даже ее предложение обустроить скрытые позиции для ее одноразовых ракетных установок. Полковник сказал ей, что обороной здесь командует он, а она должна выполнять его приказы. При этом Андреас смотрел на нее холодно, и Шэннон подумала, не потому ли это, что она со дня высадки практически с ним не общается. Но она ведь действительно очень занята, работает почти без отдыха, Камилла тоже на голодном пайке и вместо нее проводит свободное время с какой-то девчонкой из разведывательного соединения. Шэннон прекрасно знала себя, риск, ответственность, участие в реальных боевых действиях начисто пресекало в ней желания плоти. Быть командиром в ее представлении означало отдавать буквально все время изучению постоянно меняющейся обстановки и возможных действий противника. И возможных своих противодействий оным. Она ведь даже спит теперь урывками! С того дня на Борнео, когда она взяла на себя командование, она просто не может иначе. Ведь она должна постоянно иметь полную информацию обо всем что касается текущих боевых действиях. Любого из соединений группировки, следить за всем. И в любой момент быть готовой принять собственное решение или возглавить любое соединение. Вплоть до всей группировки, если например Кира погибнет. Она на пару с Гансом Шверином уже составила десятки стратегий на все случаи жизни, даже самый худший вариант самоубийственная атака главной базы кланеров силами сотни машин основного класса. Уже потерявшими все, базу один, штурмовой батальон в полном составе, все склады боеприпасов ремонтные части. Шансы на подобное развитие событий были конечно ничтожны, но Шэннон считала что должна быть готова ко всему. К сожалению ее непосредственный командир без восторга отнесся к этой работе, особенно потому что это отдаляло их. Андреас не решался открыто приказать ей, но уже явно злится, а она вновь и вновь игнорирует все его намеки. Шэннон раздумывала, стоит ли вновь доводить отношения с командиром бригады до конфликта. Нет, Андреас куда умнее командира 30-ой и все же, чтобы ей не пришлось делать из-за пугающих видений Селены, утрачивать свое влияние на полковника нежелательно. В конце концов, близость с ним ей тоже приятна. Так и быть, сегодня или завтра. Не позже.
   - Для чего они сегодня весь день летали туда сюда? - спросила между тем Камилла.
   - Наверно изучали нашу реакцию, - ответил ей Дерек, - а в следующий раз атакуют всерьез. Лично я не очень уютно чувствую себя в роли потенциальной мишени.
   - Привыкай! - усмехнулась Камилла. - А ты что скажешь, Шэннон?
   - Говорить пока нечего, надо ждать их хода. Но скорее всего либо завтра либо послезавтра Стервятник предпримет решительную атаку.
   - И что именно? - решил уточнить Дерек.
   - А чтобы это понять, надо внимательно проанализировать их сегодняшние маневры. Чем мы сейчас и займемся.
  
   - Боюсь, что даже если все отвлекающие маневры пройдут гладко и отвлекут большую часть сил вражеских линейных бригад, то нам все равно не удастся быстро разрушить их основную базу. Кроме того мне по-прежнему не нравиться наша стратегия выхода..
   Иоганн Таллер поморщился, Зигфрид Мольтке к сожалению прав. Особенно по последнему пункту. Стервятник и сам ломал голову над проблемой отхода последние пару дней. И ничего путного в голову не приходило.
   - Можно увеличить размер ударной группы. - Предложил Рейнхард Валленроде. - Добавить к легиону и двум тринариям из самых тяжелых машин линейных бригад еще и быстрые машины тоннажем около 60 тонн.
   - К сожалению тогда действия соединений осуществляющих отвлекающие маневры будут очень слабыми и не убедительными. Это как слишком маленький кафтан, если убавить в одном месте не хватит на другое. У нас просто не достаточно сил.
   Стервятник кивнул, и снова Зигфрид прав. И этот план тоже не годится, нужно что-то иное. В это время подал голос Галланд:
   - В любом случае, все наши действия для противника слишком предсказуемы. К сожалению, где наш легион они всегда знают. Смотришь на "Элефанты" - видишь легион!
   - Именно, - согласился Зигфрид. - Поэтому, я предлагаю по-прежнему ограничиваться оборонительными действиями.
   Рейнхард вопросительно посмотрел на него. Стервятник вначале кивнул, с сожалением отказываясь от активных действий, но затем в его голове мелькнула совершенно сумасшедшая идея. Федерико опять начал что-то говорить, но Стервятник уже не слушал его, вспоминая предыдущие слова командира полка "В". Смотришь на "Элефанты" видишь легион, ну конечно! Зигфрид заметил его выразительное молчание и сделал знак Галланду. Тот замолчал.
   - Мы можем превратить отвлекающую атаку в основную, - произнес Стервятник.
   Зигфрид прищурился, и тогда Иоганн Таллер стал быстро излагать план завтрашней атаки. Услышав новый план, его собеседники оживились, Мольтке и Валленроде сразу же предложили несколько уточнений, а Галланд заметил:
   - Это беспроигрышный сценарий.
  
   Рогволд Сахновски ознакомившись с планом операции назначенной на следующий день, восхитился замыслу Таллера. Самое главное в этом хитроумном плане почти не было риска. Впрочем, Людвиг Штейне и в этом плане нашел опасность, он заявил, что высадка его подразделения намечена слишком близко, а использование машин его легиона противоречит всем правилам. Однако Крейт и Таллер отмели его возражения. И Штейне вынужден был пойти готовить легион к завтрашнему бою.
  
   - Как думаешь, сегодня была разведка? - спросил Нил Гровер вечером у Ярослава.
   - Думаю да. А завтра они вылезут из логова.
   - Если сегодня разведка, то много ли они узнали?
   - Ну, хотя бы то, что наши "Тайфуны" не взлетают, когда они атакуют тремя тринариями линейных полков.
   - А если они атакуют какую-нибудь точку пятью тринариями?
   - Тогда это серьезно - 75 машин. Придется отправить почти всю бригаду. Проблема в том, что мы то не полетим, пока они не отправят в бой легион.
  
   10 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   9 день операции "Свобода". Большие маневры.
  
   В этот день планировалось возвести базы в точках 16 и 17 для центральной позиции и выдвинуть основные силы 25ой бригады из точки 4 в точку 7. И базы в точке 18 около лесного массива. Андреас Фогг настаивал на отмене передислокаций своей бригады, но не нашел понимания у других командиров. В десять часов утра шаттлы вылетели к точкам 16 и 17. Туда вылетели по три шаттла, по одному "Скарабею" и "Стрижу" с 6 звеньями; и одному транспортному шаттлу с инженерами и материалами для базы. А "Ганимеды" передислоцировали сорок машин 25-ой бригады в точку 7. За следующие два часа они успели долететь, выгрузиться и начать строительство. Элизабет собиралась отправить инженеров в точку 18 в 12 часов 30 минут. Но кланеры начали действовать в 12 часов 11 минут. В итоге на этот момент сложилась следующая ситуация:
  
   Положение сил Земной Федерации на 12 часов 10 сентября.
   Точка 1. Штурмовой батальон на двух "Тайфунах" и шаттл поддержки, 40-ая резервная бригада, штабной шаттл генерала МакАллена, два штурмовых шаттла, пять транспортных шаттлов, две эскадрильи многоцелевых истребителей.
   Точки 4,5,6. боевых модулей нет, отдельные отряды пехоты и вспомогательных служб.
   Точка 7. 1-ый батальон 25-ой бригады (40 боевых модулей) на двух "Ганимедах" и три звена легких машин, один транспортный шаттл.
   Точка 8. Восемь звеньев на двух "Гарудах" и пять звеньев охраны базы, "Скарабей", два транспортных шаттла, две эскадрильи авиакосмических модулей. (32-ая бригада).
   Точка 9. Восемь звеньев на двух "Гарудах" и пять звеньев охраны базы, три звена на "Скарабее", два транспортных шаттла, две эскадрильи авиакосмических модулей. (34-ая бригада).
   Точка 10. Три звена 34-ой бригады, один транспортный шаттл.
   Точка 11. Три звена 32-ой бригады, один транспортный шаттл.
   Точка 12. Три звена 34-ой бригады, один транспортный шаттл.
   Точка 13. Три звена 32-ой бригады, один транспортный шаттл.
   Точка 14. Шесть звеньев 32-ой бригады, три транспортных шаттла.
   Точка 15. Три звена 34-ой бригады, один транспортный шаттл.
   Точка 16. Шесть звеньев 25-ой бригады, "Стриж", транспортный шаттл и две эскадрильи авиакосмических модулей.
   Точка 17. Шесть звеньев 25-ой бригады, "Стриж", транспортный шаттл и две эскадрильи авиакосмических модулей.
   * Самые мощные и современные машины линейных бригад находились на "Ганимедах" и "Гарудах". В отдаленных точках находились в основном быстрые и легкие машины. В охране опорных баз бригад (точках 7, 8, 9) были собраны устаревшие машины.
  
   12.11.
   - БОЕВАЯ ТРЕВОГА!!! Батальон переходит на десятиминутную боевую готовность! - взревели динамики. Гарольд в этот момент находился у тактиков в шаттле поддержки. Рядом стояли Бенедикт, Стоянович и Фьорри. Кира за несколько минут до тревоги ушла к Капуру и Родригес. Гарольд отметил, что Дженифер даже не вздрогнула при гуле сирены. Впрочем, вчера этих боевых тревог тоже хватало, и Кира даже велела переходить на пятиминутную готовность, только если в воздух поднимутся "Элефанты" или пять и более транспортных шаттлов кланеров. Дело в том, что при пятиминутной готовности всем пилотам основы надо было бежать с шаттла поддержки на "Тайфуны".
   - Что там? - спросил Бенедикт, подходя к старшему тактику.
   - Два шаттла вылетели из Кашар на запад, предположительно следуют к точке 13.
   - Понятно, думаю через несколько минут Лю Бань отправит к точке 13 "Гаруду" с подкреплением. Интересно будет как вчера или придумают что-то новенькое? - сказал Стоянович.
   Однако когда через три минуты с главной базы взлетело четыре шаттла, а с базы Сиртак два, всем стало не до шуток. Похоже, сегодня кланеры были настроены серьезно. Была объявлена пятиминутная готовность, и пилоты побежали к "Тайфунам". А еще через две минуты с Кашара взлетели три шаттла в сторону точки 14.
  
   12.20.
   Кира сидела в кабине своей "Мантикоры" стоящей в ангаре для десантирования на десантно-штурмовом "Тайфуне". С командной "Мантикоры" возможно вести до пяти каналов связи одновременно. В данный момент четыре канала были активны. Старший тактик, Бенедикт, генерал МакАллен и контр-адмирал Александр Бэр. Последний находился на "Водолее" и связь с ним была с пятисекундной задержкой.
   - С Кашара взлетела группа шаттлов: оба "Элефанта", кроме них два транспортника, два штурмовых шаттла. Вся авиагруппа кланеров идет к ним навстречу. Летят на восток от Кашара, предположительно к точке 16. - Доложил старший тактик.
   - Штурмовой легион и два тринария для поддержки. Наверное 80 машин. Вполне достаточно чтобы перемолоть одну из наших линейных бригад. - Предположил Бенедикт.
   - Если они атакуют точку 16, наши ее не удержат, там только шесть звеньев. - Заметил МакАллен.
   - "Элефанты" не "Тайфуны" с них с ходу не атакуешь, если что пусть части двадцать пятой отходят к точке 7. - Спокойно сказала Кира.
   - Но мы потеряем базу, - возразил генерал.
   - Наша цель поймать их легион, а не сохранять эти мелкие базы. Мы для того их и строили, чтобы зверь вылез из берлоги.
   - Понятно, надеюсь, с этим твоим планом мы не сядем в лужу, Кира.
   - Не беспокойся. Они пролетят мимо точки 16, это слишком мелкая цель.
   - Тогда какая у них цель?
   - В данный момент для штурмового легиона четыре достойных цели. То есть приманки, как я считаю: точки 7, 8 и 9, то есть основные силы наших линейных бригад и точка один наша главная база.
   Кира заметила, как генерал вздрогнул, очевидно, он не предполагал, что и сам станет целью. Ей очень захотелось сказать Дункану одну из его любимых присказок: "это же война здесь рискуют все!".
   - Прошу не забывать о транспорте на орбите, там много снаряжения, - уточнил Александр.
   - Хорошо, ты прав, пять целей.
   - Но зачем на орбите штурмовой легион? - спросил Бенедикт.
   - Он там и не нужен, но нельзя исключать что четыре десантных шаттла атакуют скажем Элизабет, а авиакрыло и штурмовые шаттлы проведут отвлекающую атаку на орбите. - Предположила Кира. - А что делают другие их соединения?
   - Два шаттла высадили два тринария рядом с точкой 13 и закончили развертывание. Три шаттла у точки 14 заканчивают выгрузку боевых модулей. Четыре шаттла с главной базы разделились на две группы по два шаттла и летят к точкам 16 и 17. А те два, что с базы Сиртак летят к точкам 12 и 15. - Сообщил тактик.
   - То есть они собираются связать боем все наши соединения охраняющие дальние базы. - Подумав, сказала Кира.
   - Мы будем их защищать? - спросил генерал.
   - Конечно, думаю, они надеются отхватить еще что-нибудь без боя. Отступать будем там, куда атакует легион.
   - После того как Лю Бань отправил обе "Гаруды" к точкам 13 и 14, в точке 8 осталось только пять звеньев. - Напомнил тактик.
   - Отправить туда "Ганимед" Шэннон как вчера? - предложил Бенедикт.
   - Нет, пусть оба "Ганимеда" останутся в точке 7, они нам могут пригодиться при отражении главной атаки.
   - А "Гаруды" Элизабет и то соединение, которое собрано для строительства точки 18?
   - Пусть пока тоже остаются на месте. Вероятность главной атаки на точку 9 очень велика. Лучше заберите "Стрижи" с переднего края. Из точки 17 в 11-ую. А из точки 16 в 10-ую. В случае чего эти две точки можно оставить без охраны.
   Генерал повторил ее слова для своих тактиков, чтобы эти приказы дошли до командиров линейных бригад.
   - А как наши будут отступать от точек 16 и 17 без шаттлов? - спросил Бенедикт.
   - Своим ходом, там быстрые машины, а инженеры и пехота пусть улетают в транспортных шаттлах.
  
   12.27.
   Генрих поймал в прицел одну из машин противника, звена действовавшего к югу от базы, которую атаковало соединение Галланда. В этом звене было два "Партизана" и два "Фантома". "Партизан" был в 1400 метрах, но у Генриха был заготовлен сюрприз. Одна из ракетных атак Огненной Бури расшифрованная тактиками и Мольтке. Генрих выпустил ракеты и стал ждать результата, удерживая "Партизан" в прицеле лазеров "Разрушителя". Пилот противника ушел маневром вперед-вверх-вправо и получил ряд попаданий. Увидев, что передний щит "Партизана" почти исчез, Генрих выстрелил из лазеров. Вот так, это вам за Вельду.
  
   Ольга Глотова не поверила своим глазам, откуда у кланеров коды к атакам капитана Шайгаловой. Она узнала эту атаку, пилоты штурмового батальона и Лю Бань называли ее "комби-плюс". Вслед за ракетами вражеский "Разрушитель" добил "Партизана" Джаэля из лазеров. Огонек Джаэля погас, в принципе слабый шанс выжить после попадания лучей лазеров у Джаэля есть. Но Ольга не стала тешить себя иллюзиями - один из ее пилотов скорее всего уже мертв. Она приказала Керку и Фредди увеличить дистанцию.
   - Оля ты обратила внимание, какие здесь машины? - спросил ЧжаоВу, командовавший обороной базы в точке 13.
   - Вроде крупные, больше моих, - ответила она.
   - "Разрушители", "Ландскнехты" и "Копьеносцы".
   Ольга стала внимательно изучать машины кланеров, действительно здесь самые мощные машины линейных полков кланеров. У нее стали появляться нехорошие предчувствия, базу в точке 13 удержать, судя по всему, не удастся.
  
   12.30.
   - Боюсь у нас проблемы в точке 13. Тактик Лю Баня сообщил, что там только тяжелые медленные машины, и они идут напролом. 70тонные "Разрушители" и "Ландскнехты" и 65тонные "Копьеносцы", - сказал тактик.
   - Значит, Таллер собрал в это соединение тридцать самых мощных машин обоих линейных полков. А у 32-ой бригады там 28 машин разных типов. - Поняла Кира.
   - Было 28, мы потеряли уже четыре машины, - сообщил тактик. - Пора уводить оттуда "Гаруду" и транспортный шаттл.
   Кира подтвердила это указание, но добавила:
   - Да уводите шаттлы, а боевые модули пусть уходят своим ходом, только помните, эти два тринария пойдут за ними к точке 8. Кстати, какие машины у противника в точке 14?
   - Сейчас узнаю, - ответил тактик, и через полминуты сообщил: - "Рыцари", "Локи", "Головорезы", "Боевые Орлы" и "Кентавры".
   - Понятно, от 65 до 55 тонн, все относительно быстрые и маневренные. Одну базу он решил взять за счет мощи, другую за счет маневра.
   - Мы потеряем обе базы? - спросил генерал МакАллен.
   - В точке 13 базу мы уже потеряли, а в точке 14 потеряем в течение пяти-десяти минут. Что делают "Элефанты"?
   - Только что пролетели в пяти километрах над точкой 16, теперь летят к точке 15, - ответил тактик.
   - Ну, ее то они тем более атаковать не будут, - заметил Бенедикт.
   - В том, что против Лю Баня они собрали все лучшие машины, хорошо одно у наших соединений в точках 12, 15, 16 и 17 проблем быть не должно. - Заметил тактик.
   - Если только забыть о слонах, которые там летают, - пошутил Бенедикт.
  
   12.33.
   Лю Бань еще раз выстрелил из дальнобойных лазеров своего "Рыцаря" в "Головореза" противника, тот, получив повреждения, отступил. Кланеры приготовили сегодня много сюрпризов, база в точке 13 уже была потеряна, там ЧжаоВу и Накамура потеряли семь машин, сам Лю Бань в точке 14 потерял четыре. И эту точку тоже придется оставить, иначе соединение кланеров из точки 13 перережет ему путь к отступлению. И тогда он потеряет все свои силы.
   - Отступаем в точку 8. - Приказал он своим пилотам. И подумал, что ему оторваться от кланеров не удастся, машины соединения действовавшего против него тоже быстрые. Он вызвал командира соединения защищавшего базу в точке 11.
   - Шломо лети на "Стриже" прямо ко мне.
   У Эмиля Шломо были в распоряжении только легкие машины, но все же иметь 48 машин лучше, чем 36.
  
   12.45.
   - "Элефанты" в 25 км к югу от точки 12, летят дальше на юг. - Доложил тактик.
   - Похоже, они все-таки летят в точку один. - Сказал Бенедикт.
   За это время западная группа кланеров на тяжелых машинах разрушила базу в точке 13, но пошла не в точку 8, а с юга на точку 14 отрезая действующему там соединению 32-ой бригады путь отступления в точку 8. Лю Бань принял решение оставить точку 14. К нему перелетело на "Стриже" соединение из точки 11. Теперь вся 32-ая бригада была или в точке 8 или по пути к ней.
   Кира же размышляла, как Стервятник собирается атаковать главную базу. Она уже сосчитала машины линейных полков, и получалось, что с легионом летят 55тонные "Берсерки", "Центурионы" и "Квазары". Все эти машины для ближнего боя подходят, но это явно не противники ее штурмовым машинам. Которых в точке один все шестьдесят, да еще машины 40-ой бригады и резервы трех других бригад. По всему выходило, что Таллер атаковать не будет, он будет просто угрожать легионом, не вводя его в бой. Он хочет заставить ее остаться в точке один. А его лучшие машины и наверняка лучшие пилоты громят 32-ую бригаду. План Таллера был изящен. Андреас предложил пойти на помощь Лю Баню, но Кира пока не хотела бросать точку 7. Легион мог атаковать Элизабет или саму точку 7. Тем более Лю Бань вполне мог удержать свою базу в точке 8 силами всей бригады. Несколько машин атакующих они уже вывели из боя.
  
   12.56
   - "Элефанты" завернули на точку 9 к Элизабет! - громко сказал тактик. Генерал МакАллен шумно выдохнул, за сорок пять минут маневров кланеров он уже постарел лет на пять.
   - Поднимаем "Тайфуны", летим к точке 9, - уверенно сказала Кира. - Похоже на Таллера изобразить атаку в одном месте, а атаковать другое. На сколько минут мы опоздаем?
   - На 12 минут. - Подсчитал тактик.
   - Не критично, надеюсь, 34-ая не потеряет слишком многих, но она должна завязать бой с легионом, чтобы мы с Андреасом не дали им уйти.
  
   Элизабет Дарин спешно готовила к бою свою бригаду, ту часть что находилась здесь в точке 9. В ее распоряжении сейчас было 64 БМПК, но как и предполагал генеральный план никаких особых стационарных укреплений. Если сюда летит легион из пятидесяти мощных штурмовых машин плюс тридцати машин поддержки меньшего тоннажа. Значит сегодня ее бригада в неполном составе должна выдержать атаку штурмового легиона, прекрасно! Она вдруг вспомнила ту самую тактику против батальона Киры Шайгаловой, если сейчас произойдет что-то подобное...
   Нет, об этом лучше не думать, она набрала вызов Спайку Кроуди.
   - Капитан, я отдаю вам "дельту" и "ипсилон", будете нашим резервом.
   Она уже приняла решение в этот раз она без колебания бросит базу и будет отступать выдерживая дальнюю дистанцию. Эти там в штабе могут все что угодно говорить о цели вступить в бой и задержать кланеров, но она собирается сберечь жизни своих людей.
  
   13.02.
   "Тайфуны" не успели долететь даже до уже брошенной базы в точке 6, когда "Элефанты" вновь завернули к югу. Кира приказала "Тайфунам" долететь до точки 6 и над ней остановиться.
   - Такое впечатление, что он водит нас за нос, - проговорила Кира.
   - А другие кланеры тем временем успешно кромсают 32-ую бригаду, - заметил Бенедикт.
   - Северная группа в 54 км от точки 8, западная в 46 км. Лю Бань концентрирует все силы бригады в точке 8. - Доложил тактик.
   - Сколько у него осталось машин?
   - 89. А у кланеров 28 в западной группе и 44 в северной. Всего 72, но у кланеров машины мощнее. Наверно надо отправить ему подкрепление или из 25-ой или из 34-ой бригады.
   - Или лететь туда на "Тайфунах", - сказала Кира.
   - Но тогда их легион и еще два тринария машин для ближнего боя атакует точку один. Им до меня всего двадцать минут лета. - Протестующее высказался МакАллен.
   "Но я знаю, что Таллер атаковать не будет. А если будет? Какой у него план отхода из точки один? Он же рискует потерять все штурмовые машины! Или нет?"
   - Если на этих шаттлах действительно есть легион! - вдруг с проблеском озарения прошептала Кира. - Точно, вот он реальный план Таллера, угрожать нам пустышкой! Чтобы мы сидели здесь и не мешали ему.
   - Ты думаешь что эти "Элефанты" пустые? - сходу понял ее мысль Бенедикт.
   - А где тогда легион? - удивился тактик.
   - Например, остался на базе Кашар. И кстати туда вернулись пять шаттлов?
   - Да, а что?
   - А то, что ему необязательно перевозить легион на двух "Элефантах", можно и на пяти обычных транспортниках. Все, я поняла его план: он высадит с легион к югу от точки 8, и атакует 32-ую бригаду с трех сторон, Лю Баню будет некуда отступать.
   Мысли Киры неслись с бешеной скоростью, она пыталась понять, как можно проверить то предположение, которое у нее появилось. Ибо если оно верно надо действовать незамедлительно.
   - Что наши сканеры фиксируют по базе Кашар?
   - Она прикрыта плотным зеркальным щитом ничего не видно. - Ответил тактик, это косвенно подтверждало, кланерам есть, что скрывать на этой базе.
   - А "Элефанты"? Разница в наличии или отсутствии легиона должна быть около двух с половиной тысяч тонн на каждом шаттле.
   - Да только вес "Элефанта" больше двенадцати тысяч тонн. Кроме того, они могут включить на боевых модулях гравиостабилизаторы и тогда показатели на телеметрии будут как на пустых шаттлах. - Усомнился в этой проверке Бенедикт.
   - По телеметрии они пустые, - сказал тактик.
   Кира вопросительно посмотрела на Бенедикта.
   - Я тоже думаю, что они пустые, Кира, но на сто процентов я не уверен. - Признался Бенедикт.
  
   13.05.
   - С базы Кашар взлетело пять шаттлов противника! - выкрикнул тактик. - По телеметрии они полные, идут в точку 8.
   - Это ничего не значит, за полчаса они могли загрузить шаттлы и металлоломом. - Упрямо гнул свою линию скептика Бенедикт.
   - Если он решил, что мы будем смотреть телеметрию, то логично, что там включенные гравиостабилизаторы, а там металлолом. Но не слишком ли хитро? Мы могли запросто не догадаться что "Элефанты" пустые. - Сказала Кира.
   - В этот момент он уже должен предвидеть, что мы догадаемся, что шаттлы могут быть пустыми, а ход с изучением телеметрии логичен, - возразил Бенедикт.
   - Однако логично и то, что мы можем догадаться, что телеметрия врет, - в ответ возразила Кира.
   Тактик и генерал заворожено следили за их обменом мыслями.
   - Атака нашей главной базы для них слишком рискованна, а действия против 32-ой бригады были изначально детально продуманы, цель - 32-ая. А о телеметрии он мог просто не подумать. Было бы логично загрузить все шаттлы. Тем же металлолом, к примеру. - Уверенно решила Кира.
   - Это твоя логика, а у него может быть другая логика, - заметил Бенедикт.
   - И в итоге все сводится к тому: что это "комби-плюс" или "комби-плюс-плюс"? И времени размышлять, у нас нет! - сказала Кира, она улыбалась восхищенная замыслом противника. - В случае ошибки мы теряем или главную базу или 32-ую бригаду.
   Генерал побагровел. На лице тактика блестели капли пота. Бенедикт был невозмутим.
   - "Комби-плюс", - решил он.
   - Я тоже так думаю, летим в точку 8.
   Генерал стал шумно протестовать, но Кира сразу отключила его канал. И попросила старшего тактика подозвать Шамира Варатонга, который находился в оставшемся в точке один шаттле поддержке.
   - Шамир, мы летим в точку 8, а к вам летят "Элефанты" возможно я права и они пустые, возможно я ошибаюсь и они с грузом. Поднимай наш резерв, сажай пилотов в готовые к бою машины и напряги Шульца пусть делает тоже самое с резервами линейных бригад. Сегодня возможно придется сражаться 40-ой бригаде.
   Шамир Варатонг сказал, что все сделает и отключил связь. Кира убрала канал связи с шаттлом поддержки и перевела канал связи на тактика своего "Тайфуна".
   - Создать бригаду за 15 минут?! - скептически произнес Бенедикт. - Их растопчут за пять!
   - Может быть продержатся десять, - сказала Кира. - Когда шаттлы из Кашара будут в точке 8?
   - Через 18 минут, мы опоздаем на 8 минут. "Элефанты" будут у точки один тоже через 18 минут. Так, генерал приказал Андреасу и Элизабет лететь в точку один. Андреас опоздает на 7 минут, а Элизабет на 11. - Доложил тактик "Тайфуна-1".
   Кира вызвала Андреаса Фогга.
   - Андреас, мне нужна Шэннон в точке 8, мне может не хватить двадцати машин.
   - Кира, ты с ума сошла, у меня приказ Дункана лететь в точку один.
   - Там 40-ая бригада, думаю, шестьдесят машин они завести успеют.
   - 40-ая бригада только на бумаге, никакой организации и самые слабые пилоты. Ты сама знаешь, Абрахам занимался чем угодно кроме подготовки 40-ой к бою!
   - Мне нужна Шэннон.
   - А у меня приказ. - Ответил Андреас и выключил связь.
   Кира решила не сдаваться и набрала код связи Шэннон МакКинли.
   - Мне нужен твой "Ганимед" и твое соединение в точке 8.
   - И тебе тоже привет! - рассмеялась Шэннон. - Думаешь "Элефанты" пустые?
   - Уверена.
   - Что ж... дай секунду подумать. Значит, тебе нужна моя помощь?! А ты, верно подруга, заигралась в многоточия?!
   - Ну хорошо, признаю, Стервятник меня сделал, ну почти!
   - В таких играх почти не считается! Хорошо, договорились мой шаттл - твой шаттл, полетели подруга, повоюем!
   Шэннон подмигнула и выключила связь.
   - Один из "Ганимедов" завернул в точку 8, - доложил тактик "Тайфуна-1". - Они прилетят на четыре минуты раньше нас.
   - Похоже, сегодня она заработает очередной выговор за неисполнение приказа. - Покачав головой, сказал Бенедикт.
  
   - Морис, мы поворачиваем в точку восемь, - спокойно объявила свой приказ Шэннон.
   - Да, мэм. - даже не пытался оспорить командир шаттла. Все ее офицеры за год на Скитланде привыкли к тому, что решения капитана МакКинли могут кому-то казаться непонятными, странными, даже противоречащими уставу, но всегда приводят к победам.
   - Думаешь, Кира Шайгалова права? - осторожно спросил Ганс Шверин на общем командирском канале.
   - Да. - ответила Шэннон. - Полковник Иоганн Таллер мужик рисковый, но он не сумасшедший. Атаковать в данный момент точку один это безумие. Пустые "Элефанты", какой красивый ход!
   - Господа, - вмешался капитан-лейтенант Галлардо, - вы хоть понимаете что мы сейчас нарушаем приказ?
   - Да, Шэннон, тебя запросто могут отстранить, - согласился с ним Дерек Хьюз, его голос звучал очень тревожно.
   - Я знаю, - спокойно сказала Шэннон, - но еще я знаю, что сорока машин Киры может оказаться в точке восемь недостаточно. Ганс наметь нашу точку приземления.
   Ага, а вот и вызов от ее командира.
   - Я слушаю, полковник Фогг.
   - Ты нарушаешь мой приказ. - Сейчас голос Андреаса был глухим и каким-то мертвым.
   - Мне очень жаль, но так надо. - ответила она и отключила канал связи номер один. - Морис больше не принимай сообщения с "Ганимеда-1" и с главной базы. Мы уже свой выбор сделали.
  
   - Боевая тревога!!! Всем пилотам 40-ой бригады занять места в своих боевых модулях! Еще раз повторяю пилотам резерва занять места в боевых модулях, тем кто не знает номер своей машины посмотрите на наручном комме. - Аурелия узнала голос Шамира Варатонга. Она посмотрела на свой наручный комм: "Цербер" N8. В этой машине в бою при высадке был Дэн Роджерс, машина значилась частично готовой к бою. Из этого следовало, что раз ее сажают в эту машину, то дела очень плохи! И еще одно Шамир очень не высокого мнения о ее способностях боевого пилота, если дает ей самую плохую машину. Она быстро сбросила одежду и, прикрепив на бедро пластину биоскафандра, включила его. И выбежала из комнаты.
   В ангаре она увидела Шамира, Армана и Курта. Арман Даладье говорил Варатонгу, указывая на три машины в глубине шаттла:
   - А что с этими тремя?
   - Мы не успеем их оттуда вытащить, у нас всего пятнадцать минут. Только эти три. Я возьму "Грифон" Киры, а ты садись в запасной "Циклоп" Бенедикта. Курт, займешь место в "Мантикоре".
   Аурелия подошла к Варатонгу, надеясь спросить о своей машине.
   - Лейтенант Митчелл, что вы здесь делаете? Немедленно надевайте ранец и занимайте место в своем "Цербере"! Если вы не в курсе он снаружи! Шевелитесь, лейтенант!
   - Есть, сэр! - ответила Аурелия и побежала к выходу из шаттла.
  
   Взвыла боевая тревога и Гарольд понял, сегодня будет второй его бой. Не смотря на то правило второго боя, Гарольд осознал, что совершенно его не боится. Вот как-то нет и все, только азартное желание показать, что он по-прежнему лучший. Хоть он теперь и не в командном звене. Тем временем генерал МакАллен отозвал готовые к перелету соединения бригад Андреаса и Элизабет в точку один. Правда один из "Ганимедов" 25-ой бригады вскоре завернул в точку 8. Нил проворчал что-то насчет женщин хронически не выполняющих приказов, и Гарольд понял, что шаттлом командует капитан Шэннон МакКинли. Гас предпочел промолчать, Гарольд его понимал: Фернан Барахо и капитан МакКинли давние соратники, да и самого Гаса что-то связывает с Шэннон. С другой стороны такое откровенное пренебрежение приказами как своего непосредственного командира полковника Фогга, так и судя по всему приказу генерала МакАллена. Но если Кира окажется права то третье соединение определенно не будет лишним в точке 8, и вряд ли после боя у отчаянной женщины будут большие проблемы. В противном случае если авторитет Киры Шайгаловой будет только сильно поколеблен, то вот с блестящей карьерой капитана МакКинли точно будет покончено.
  
   Лю Бань прослушав сообщение тактика, мрачно подумал, если на этих пяти шаттлах летит легион, то он не удержит и точку 8. Более того, хорошо если он сумеет вытащить половину машин бригады. Однако, услышав что Кира летит к нему, командир 32-ой бригады немного успокоился, возможно, еще не все потеряно.
  
   13.21.
   - Пять шаттлов сели в 3 км к юго-востоку от базы в точке 8. "Элефанты" в двух километрах от точки один. - Бесстрастно говорил тактик "Тайфуна". Кира замерла, возвращаться в точку один будет катастрофой, если она не угадала, то можно смело улетать отсюда прямо на Трон. Ей, самой устроившей эту катавасию с многочисленными точками, больше никто не будет доверять.
   - Так вижу выгружающиеся из транспортников штурмовые модули. - Эти слова тактика вернули Кира к реальности, все-таки не мат, только шах. - Часть сил Лю Баня пытаются прижать их на высадке. "Элефанты" и два транспортника завернули на северо-восток, штурмовые шаттлы и авиакрыло кланеров атакуют нашу базу в точке один.
   - Наша авиагруппа на подходе? - спросила Кира.
   - Да, сошла с орбиты и через две минуты вступит в бой.
   - Наших больше, кланеры отступят.
   - Там на базе больше пяти тысяч человек, - напомнила Шэннон.
   - Значит, сегодня кто-то из них погибнет, - спокойно ответила Кира, - они на войне, а не на прогулке. Шэннон, сдвинь свое место высадки на три километра западнее.
   Та немедленно согласилась, первоначально намеченная точка высадки была слишком близко к месту, где сейчас высаживался легион.
   - А куда мы? - спросил Бенедикт.
   - Выходим на легион с юго-юго-востока. Ну что ж Стервятник, ты свой ход сделал, теперь мой ход. - С коварной усмешкой сказала Кира и стала излагать план атаки.
  
   - Я смог обмануть всех кроме нее, - задумчиво проговорил Иоганн Таллер. Во время этой операции ему хотелось быть всюду, но он решил остаться на главной базе рядом с генералом Крейтом. Только отсюда можно было контролировать всех. - Нам не хватит десяти минут, чтобы разгромить это подразделение противника.
   - Можно перевести наших носителей в режим максимальной атаки? - глянув на прибор Таллера, предложил Август Крейт.
   - Нет, даже если нам удастся превратить бой в мясорубку, что толку у них еще пять шаттлов с десантом которым лететь минут сорок, даже если Штейне победит Огненную Бурю поле боя мы все равно не удержим. И останемся без мобильных сил. Нет пусть лучше Штейне рушит базу и повредит столько машин противника сколько успеет, не выходя из оборонительного построения. - Сказал Таллер, а потом добавил: - интересно, как все-таки она догадалась?
   - Может по телеметрии шаттлов, - предположил Крейт.
   - Возможно, это мы с Мольтке упустили. Надо было загрузить эти четыре шаттла всякой дрянью, заодно скинули бы на их главную базу.
  
   13.28.
   Рогволд Сахновски смотрел на точки на радаре боевого модуля, это приближались два "Тайфуна". Вообще-то их здесь не ждали, в смысле, конечно, ждали, но минут через десять, а они прилетели сейчас, и с этим уже ничего нельзя было поделать. Через полминуты они будут прямо над легионом.
   - Сомкнуть построение, приготовиться к отражению атаки с воздуха! - выкрикнул приказ по легиону Людвиг Штейне. В "Драконе" Рогволда была восьмиканальная система связи. В данный момент на единице был командный пункт главной базы, где находились генерал Крейт и полковник Таллер, на двойке - командир легиона, на тройке - тактик легиона, три канала остались зарезервированными для командиров тринариев. Еще два канала оставались свободными.
   - Ты идиот Людвиг, она не будет атаковать вас, она летит к Валленроде! - не выдержав выкрикнул Иоганн Таллер. Даже на экране было видно, как побагровел Штейне. Рогволду слова Стервятника тоже показались странными, "Тайфуны" определенно шли на легион. - У тебя пятьдесят штурмовых модулей, а у нее только сорок и твои мощнее. Если она атакует тебя, она потеряет половину батальона за пару минут. Она же не дура! Забудь об обороне и открывай огонь по ее шаттлам!
   Но Штейне упорно не хотел менять приказ, напротив он еще раз повторил прежние слова. Легион стал перестраиваться и прекратил огонь по машинам противника, несколько поврежденных боевых модулей врага воспользовавшись передышкой, быстро отступили. "Тайфуны" пролетели и над разрушенной базой и над штурмовым легионом, а затем стали выбрасывать десант в трех километрах севернее, прямо на машины Валленроде. Стервятник опять оказался прав, подумал Рогволд.
   - Надо идти на соединение с группой Галланда. - Предложил Рогволд командиру легиона. Людвиг согласился, Галланд сейчас был всего в двух километрах западнее. Его атаковали несколько звеньев потрепанной бригады и недавно высадившееся соединение из двадцати машин. Рогволд слышал краем уха, как Таллер указывает Валленроде не принимать бой.
  
   13.30.
   Из "Тайфуна-1" первым десантировалось командное звено, затем звено Хамени. Из "Тайфуна-2" сначала звено Гровера, потом звено Страхова. Кира сразу вышла на "Локи" и быстро нанесла ему тяжелые повреждения и добила выстрелом в кабину. Следующий целью она выбрала "Головорез", но его уже расстреливали Величе и Дженифер. Кира стала искать другую цель. Тем временем звено Хамени усилиями Омара, Эрика и Шона подбило "Боевого Орла", а звено Гровера сразу две машины. Парой сработали Нил и Изабелль, второго подбили Гарольд и Гастон. Однако больше никого из этой группы противника вывести из строя не удалось, кланеры стали беспорядочно отступать на север и северо-запад. Преследовать их не было смысла, только "Грифоны" могли соперничать в скорости с машинами северной группы. Кира приказала заворачивать на юг, надеясь атаковать еще и западную группу, а заодно собирала вокруг своего батальона еще боеспособные машины 32-ой бригады. Но вскоре Шэннон сообщила неприятную новость: штурмовой легион объединился с западной группой и образовал плотное построение из 77 боевых модулей. В распоряжении Киры находилось порядка 70 боевых модулей, и она решила атаковать отступающего на север противника с фланга. Однако особого успеха атака не имела. Она потеряла два "Цербера" из группы пытавшейся сблизиться с легионом и одну машину 32-ой бригады, подбитую с дальней дистанции. К счастью всем трем пилотам удалось катапультироваться, неудачниками из ее пилотов оказались Симон и Джань. Они первыми пошли на сближение. У противника удалось подбить 90тонный "Каратель" и 65тонный "Копьеносец", пилоты с этих машин тоже катапультировались. Соединению Шэннон удалось разменять "Ландскнехт" на "Кентавр".
   Штурмовой легион опять уходил в плотном защитном построении, и Кира опять не могла им помешать. Большие маневры кончились ничьей, ей удалось спасти 32-ую бригаду, но не удалось расправиться с легионом.
  
   13.35
   - Что будем делать, преследуем их? - спросила Шэннон Киру. - Или ждем, когда прилетят из точки один Андреас и Элизабет.
   - Пусть уходят, - сказала Кира, - я пока не придумала, как расколоть этот орешек.
   - Да уж, если к ним подходить ближе, дело кончиться как у Симона и Джаня. А с дальней дистанции их завалить почти не реально, - сказал Бенедикт. - Уж не знаю, кому тактики припишут победу над "Карателем", но чтоб его добить понадобился залп с десяти машин.
   А конкретно участвовало все командное звено, все звено Гровера и оказавшиеся рядом Сэм Холдбрек и Хелена Кройчек. "Копьеносец" стал трофеем Марека Ягалло и Хуана Камачо. Кланеры неторопливо отступали, соединившись с машинами северной группы.
  
   Общим итогом этого дня стала потеря построек на трех базах, двадцати четырех боевых модулей (из них четырнадцать машин 32-ой бригады было потеряно безвозвратно), пяти истребителей, одного транспортного шаттла, а также нескольких строений на главной базе. Людские потери тоже были значительны девять пилотов 32-ой бригады, трое пилотов истребителей, девять человек из экипажа шаттла, и более пятидесяти специалистов на главной базе, там пилоты не пострадали.
   Кланеры потеряли одиннадцать боевых модулей (восемь в точке 8, два в точке 17, и один в точке 16), девять истребителей, два транспортных шаттла. "Элефантам" удалось уйти, в отличие от почти не защищенных транспортников. Один из авиакосмических модулей противника сбил огнем командирского "Циклопа" Арман Даладье. Кланеры успели эвакуировать одиннадцать машин 32-ой бригады и две свои, подбитые в точках 13 и 14. На этом бой 10 сентября, получивший именование "Большие маневры" завершился. В тот же день инженеры восстановили базу в точке 8. На следующий день было намечено восстановление баз в точках 13 и 14. Кира оставила свои "Тайфуны" в точке 8, так как 32-ая бригада была в данный момент небоеспособна.
  
  
  
   Глава 4. Отсчет времени
   11 сентября 2231 года. Каринтия.
   10 день операции "Свобода".
  
   Совещание было назначено на 00 часов 30 минут по времени далекого Гринвича, который остался далеко на планете Земля, в Солнечной системе находившейся в 15 парсеках от звезды, название которой Кира так и не удосужилась узнать. Звезды, которая сейчас ярко светила в зените и не знала что для войск Земной Федерации сейчас глубокая ночь. Над равнинами планеты Каринтии, вращавшейся вокруг своей оси за 30 часов и 40 минут земного отсчета времени. Но для солдат Земной Федерации это не имело значения, все подразделения всегда жили по Гринвичу, где бы ни находились. В принципе для пилота боевого модуля время суток на месте боевых действий значения не имеет, все управление и наведение оружия идет по приборам. Кабина хоть и предназначена для визуального обзора, но, рассчитывая на собственное зрение, попасть можно только с очень близкой дистанции.
   В эту "ночь" совещание проходило по дальней связи. Кира находилась в точке 8, Андреас вернулся в точку 7, Элизабет в точку 9, Лю Бань и Абрахам Шульц находились в точке 1, а Александр прилетел на орбиту с эскадрой патрульных кораблей. Генерал МакАллен в совещании не участвовал. Официальной версией считалась та, что после волнений вчерашнего дня генерал слег, но Кира думала, что он просто не хочет показываться ей на глаза.
   - После того как зайдет местное солнышко, хотелось бы восстановить базы в точках 13 и 14, - сказала Кира.
   - Все никак не уймешься, - возмутился Абрахам, - это твое раскидывание сил по всему фронту едва не привело к катастрофе!
   - А, я упорная! - весело сказала Кира. - Не беспокойся, в точку 14 полечу сама. А в точку 13 предлагаю отправить Шэннон на "Ганимеде".
   Кира посмотрела на Андреаса, и тот кивнул.
   - Лю сколько у тебя выбыло? - повернулась она к командиру 32-ой бригады.
   - Девять человек погибло, еще двое ранены, - ответил Лю Бань, его лицо было хмуро.
   - Значит так, я верну тебе того пилота что ты ко мне перевел на Новом Эдеме и еще одну девушку, не получается у нее на штурмовых машинах, дай ей "Фантом" или "Шершень".
   Лю Бань кивнул. Андреас тоже предложил одного пилота из резерва, а затем и Элизабет.
   - Через сколько дней скомплектуешь бригаду?
   - Если взять трофейные тушки с первого дня, то дня через два-три.
   - Хорошо. Буду иметь в виду. Так, следующее, завтра возводим базу в точке 18, на востоке у леса. Элизабет, там наверно хватит роты легких машин. И базу в точке 19, это в девяносто километрах к юго-востоку от Кашар, туда ты Андреас поведешь основные силы 25-ой бригады. Точку 16 передашь 34-ой, а ты Элизабет оставишь точку 9 и распределишь силы по точкам 12, 15, 16, 18. Промежуточные базы пусть остаются пустыми.
   - А главную базу собираешься защищать? - спросил Абрахам.
   - У вас с Лю большая часть 32-ой и 40-ой бригад. И, между прочим, своей бригадой тебе лучше все же заняться. На всякий случай вдруг сражаться придется!
   Абрахама передернуло от ее язвительной улыбки.
   - И вообще разверните там зенитки что ли. И тогда никто к вам не сунется.
   - А разве мы не выманиваем кланеров? - осторожно спросил Андреас.
   - Нет, теперь мы переходим к следующему этапу - готовимся к штурму базы Кашар. Далее, в точку 8 переведем штурмовые шаттлы и авиагруппу, орбиту будет защищать эскадра Александра. И, пожалуй, здесь в точке 8 тоже пора развернуть зенитки. Надо прекращать это их безнаказанное летание шаттлами. 13 сентября обложим Кашар еще и базами в точках 20 и 21, здесь и здесь. К этому времени к нам вернется Лю Бань. После чего пятнадцатого числа можно будет забрать Кашар.
  
   Шэннон вошла в помещение базу сейчас служившего кабинетом командира бригады, Андреас только что вернулся с совещания и сразу вызвал ее. Якобы, для того чтобы сообщить новое назначение для ее соединения. Однако вместо этого полковник Фогг встретил ее фразой:
   - Какого дьявола ты опять не исполняла мои приказы? Хочешь заполучить взыскание или отстранение от службы?
   - Кира попросила меня помочь ей.
   - Твой командир я, а не Кира. Дьявол ее побери! Ты должна подчиняться моим приказам или клянусь я поговорю с Дунканом, и тебя отправят охранять какой-нибудь медвежий угол! Какую-нибудь никому не нужную дальнюю колонию! Где никто никогда не узнает о твоих талантах!
   - Кира была права. Я была права. Победителей не судят Андреас!
   - А я буду судить! Ты должна исполнять приказы непосредственного командира, а не своей подруги силианки! - Шэннон чувствовала его гнев и его подавляемое желание.
   - Хорошо милый, теперь я буду хорошей девочкой! - сказала она, подходя к нему совсем близко. - А ты сейчас докажешь мне что ты мой командир и мой мужчина, а я слабая женщина обязанная выполнять любые твои приказы и любые твои желания!
   Она чувствовала, как постепенно берет под контроль его волю, но он все же нашел в себе силы отстраниться.
   - Позже. Кира приказала направить твое соединение в точку 13, - быстро, боясь окончательно потерять контроль над собой, произнес полковник.
   - Когда?
   - В девять утра.
   - Так, подожди, я дам указания своим офицерам, и мы продолжим.
   Шэннон набрала номер Ганса Шверина.
   - Ганс подготовь соединение. В девять утра боевая тревога, вылет в точку тринадцать. И проследи, чтобы заменили машину Мустафы, остальные вроде не сильно пострадали?
   - У Виты поврежден "Партизан", запасного у нас нет.
   - Что у нас в запасе?
   - Два "Кентавра", я уговорю мисс Сетубал взять один из них.
   - Вот и отлично. Конец связи.
   Шэннон повернулась к Андреасу, тот уже сменил гнев на милость и улыбался.
   - У нас ведь еще есть время? - она выключила биоскафандр и положила пластинку на стол перед ним. И развлекаясь, сказала: - Я в вашем распоряжении господин полковник.
  
   Бенедикт решал проблему с машинами батальона, Кира настаивала на вылете в 9 часов к точке 14. Проблема в том, что после вчерашнего боя шесть машин требовали длительного ремонта. Шаттл поддержки и транспортник по распоряжению Бенедикта перевезли все резервные машины батальона к точке 8 еще два часа назад. Но выяснилось, что из них две машины техники в точке один довести до готовности к бою не успели. "Мантикора" и один из "Церберов" были не исправны. Хавьер и Аурелия бывшие вчера на этих машинах говорили, что часть систем там по прежнему не работает. А вчера получили серьезные повреждения еще четыре "Цербера". Значит, кому-то из пилотов придется перейти с "Цербера" на другую машину. Джань и Симон не хотели менять "Цербер", но кроме них серьезные повреждения получили машины Эктора Вашавы и Лейлы Таши. Эктор был готов взять последнюю исправную "Мантикору", но против была Кира. Ее не устраивал уровень подготовки кшатрия. Таким образом, возникла проблема, которую в итоге урегулировал Джань. Ему удалось уговорить Лейлу временно взять "Грифон". Другой резервный "Грифон" взял Хуан Камачо, чья машина тоже получила вчера серьезные повреждения. Эрик Вассель согласился пересесть на "Катафракт" N13, сказав, что тринадцать его любимое число. А Франсуаза Овьедо недовольная работой привода Гауссовской пушки своей машины пересела на "Катафракт" N6, на котором в день высадки сражалась Ли Акина. На этой машине были установлены улучшения Марека. На машине Эрика тоже имелись модификации, но он надеялся получить ее обратно через пару дней и уступил машину Ли Франсуазе. Остальных пилотов на "Катафрактах" устраивала стандартная конфигурация, и они тоже не стали оспаривать улучшенную машину.
   Решив проблему с техникой, Бенедикт стал думать над другой проблемой, Ашвар уже второй день донимал его планами дальнейшей работой с Родригес. Проблема была в том, что Бенедикт не знал, как получить на это согласие Киры. Дункан уже связывался на эту тему со сморанами, лидеры кланов Гхоро и Хотт согласились попробовать план Ашвара. Все понимали, что идея рискованна, но проект клана Хотт не давал ощутимых результатов, и хотты собирались закрыть проект. А Ашвар утверждал, что сможет сделать из девочки бойца не хуже чем Кира. Это убедило бы хоттов продолжить финансирование. Бенедикт решил попробовать сегодня, Кира в приподнятом настроении, все ее мысли заняты продолжением кампании. Возможно, сегодня ему и Ашвару удастся пропихнуть ей сомнительный с точки зрения силианской этики план.
  
   - Извини Оля, но "Партизанов" в твоем звене больше не будет. Один ты потеряла, а второй, судя по отчету ремонтной бригады, будет готов не раньше чем через четыре дня. - Сказал полковник Лю Бань. - Я оставляю тебе два "Фантома", верну "Гренадер" и еще дам "Шершень" из резерва.
   - Но тогда получится чисто разведывательное звено.
   - Именно, через два дня надо будет в первую очередь проводить разведку окрестностей Кашар. Перед штурмом. Вот ты этим и займешься. Да еще одно, вместо того пилота, что я тебе обещал, у тебя будет девушка из штурмового батальона. Кира говорит, что она хорошо пилотирует легкие машины. Короче посмотришь на нее, и скажешь, берешь или нет. Все, иди.
   Ольга вышла от командира бригады в подавленном настроении, он конечно прав, и мог наказать ее еще сильнее. Ведь она действовала не лучшим образом и потеряла один из его любимых драконианских "Партизанов", но вчера вообще было много потерь. Только Эмиль Шломо не потерял ни одну из своих машин. Ольга так и не успела отдохнуть после вчерашнего боя и чувствовала себя в конец измученной. А еще надо идти в штаб и посмотреть, кого ей хотят прислать в звено.
   - Симпатичная, - заметил штаб-офицер Лю Баня, передавая ей планшет, на котором было вызвано личное дело девушки из батальона Киры. Едва взглянув, Ольга все поняла.
   - Боже, они хотят подсунуть мне куклу.
   - Не переживай, может она не только красивая, но и боевыми модулями хорошо управляет.
   - Как же, Огненная Буря не стала бы отдавать лучших пилотов. Как и любой другой командир подразделения. И во сколько это чудо прилетит?
   Штаб-офицер посмотрел по данным на комме.
   - Примерно через час. К 8.00.
   - Боже я уже сейчас вырубаюсь, а полковник хочет знать, годится она или нет!
   Штаб-офицер ей улыбнулся и тихо сказал:
   - А давай сделаем так, Сегун ведь не в курсе, когда она прилетает, у него сейчас дел по горло. А я добавлю вот сюда единичку, маленькая бюрократическая ошибка, - штаб-офицер подмигнул. - А ты хоть поспишь!
   Ольга взглянула на его комм.
   - А не слишком жестоко? - с сомнением сказала она.
   - Да ерунда.
  
   Гарольд сидел в столовой шаттла поддержки. Батальон был в пятнадцатиминутной готовности, но через два часа предстояло на "Тайфунах" лететь в точку 14. Что автоматически означало десятиминутную готовность и тесноту "Тайфунов" мало предназначенных для жилья. Почти все пилоты сейчас были здесь, многие для того чтобы послушать пилотов резерва об авианалете пустышек на точку один. Главным героем был Арман Даладье, на стене где висели счета побед, у него красовалась единичка. У самого Гарольда уже четверка, Кира щедро зачла одну десятую "Карателя" десятерым. Себе она не хотела добавлять эту победу, считая ее слишком мелкой, но Стоянович настоял, сказав: "либо всем, либо никому". Рядом с Гарольдом сидели Эрик и Гас, Эрик только вернулся, он проверял состояние новой машины. По соседству Хуан давал последние напутствия Аурелии Митчелл, ее переводили в 32-ую бригаду. Девушка смущенно улыбалась, слушая Камачо. Тот, побывав в двух боях, и получив за вчерашний бой единичку в графе побед, возомнил себя ветераном. Естественно Аурелия намного лучше него разбиралась в специфике управления легкой машины и действий разведывательных звеньев. В конце концов у нее было две боевых миссии на "Фантоме".
   О чем она и сказала Хуану:
   - Я вообще-то целый год каталась на "Фантоме", милый. И кстати мальчики с вами, конечно, было весело, но я рада, что мне дадут машину. Я все-таки мечтала быть боевым пилотом.
   На прощание она поцеловала Хуана и встала. Ее проводили подруги Ингрид и Кончита. Через десять минут с базы в точке 8 должен был взлететь "Скарабей" увозивших несколько разбитых машин и заодно Аурелию на главную базу.
   - Попрощался? - встретил вопросом садящегося за их столик Хуана Гас. - Теперь можешь смело забыть о ней. Здесь вы с ней сможете общаться разве что по дальней связи, а потом она улетит на свою Калифорнию, а ты на Землю.
   Хуан не очень благожелательно посмотрел на Барахо, тот как всегда говорил все правильно, но сейчас в его словах была явная насмешка. Хуан и сам прекрасно понимал, что его отношения с Аурелией были обречены, да и сама Митчелл много раз давала понять, постоянный партнер ей не нужен.
   - А пошел ты... - вяло отозвался он на слова Гаса.
   - Ты мог бы предложить ей нечто более весомое.
   - Я и так предложил ей стать моей женой, - ответил Хуан.
   - Нынче это не модно. Она солдат, и нигде кроме как в бою себя не видит. Что нам с тобой сказал о ней Ричард? Долг для нее превыше всего.
   - И что я еще, по-твоему, мог ей предложить?
   - Например, договориться завести общего с ней ребенка! Ты же не собираешься воевать всю жизнь, как она. Сам же говорил, что через несколько лет оставишь службу и начнешь политическую карьеру. А для политика наличие семьи и детей большой плюс. Показывает избирателям, что человек не думает только о сегодняшнем дне. А там глядишь, и наличие общего ребенка стало бы причиной для нее прилетать на Землю, и возможно она со временем пересмотрела бы свои взгляды касательно долга. Ибо все-таки это ненормально ставить долг настолько выше своих желаний и возможностей.
   - Но я пока не думал о детях! - удивленно выговорил Камачо.
   - А вот мы с Миленой уже решили по возвращению заказать на все деньги целый выводок с самыми лучшими модами! - заявил Эрик. К удивлению Гарольда Барахо благожелательно улыбнулся и уточнил:
   - Может шестерых как Анатолий и Кейтлин?!
   - Нет сразу шестеро пожалуй многовато, думаю, ограничимся двумя. Может заказать у силиан в центре ГИСИР на Троне? Шэннон не говорила, на какой стадии у них работа над промежуточным вариантом?
   - Что за промежуточный вариант? - опередив Гаса, решил уточнить Гарольд.
   - Работа над геномом детей Анатолия была для силиан эксклюзивным проектом, но когда дети выросли, они поняли, что слишком далеко заглянули в будущее. Понимаете, тогда работали лучшие генетики галактики, мастера, художники, а таким личностям свойственно увлекаться. Ну вот они и увлеклись. Сейчас на Троне доводят до ума промежуточный вариант, геном людей не так радикально отличающихся от нас. Проект предназначен в первую очередь для Пограничных Территорий, но Эрик прав заказы от жителей Внутренней Сферы они тоже с радостью примут. Но насколько я знаю, надо подождать еще несколько лет.
   - Как бы я хотел, чтобы мои дети были бы с такими же модами как у Киры! - воскликнул Эрик. - Я почти уговорил Милену, если не уйти со службы, то хотя бы перевестись на менее опасную специальность. Пилот шаттла или связист.
   - Она не слишком оценила ощущения во время боя?
   - Ну так! После первого боя, отказывалась даже думать о возвращении в кабину боевого модуля. Сейчас вроде успокоилась, но говорит, что не привыкнет никогда.
   - Между прочим, народ вы помните, что мы все заключили пятилетний контракт с военным ведомством? Эрик мне очень жаль, но максимум что я смогу сделать для твоей подруги, это обеспечить ей назначения в спокойные места, где не предвидятся боевые действия. И вообще давай вернемся к этой теме после окончания кампании.
   Эрик тяжело вздохнул.
   - А если разорвать контракт досрочно? - спросил Хуан.
   - Если ты разорвешь контракт сейчас, военное ведомство будет требовать около десяти миллионов компенсации. Ни у кого из нас их нет. А разрыв контракта без компенсации это лишение гражданства Земной Федерации, позор, ну и все прочие прелести. С другой стороны при прекращении контракта за год до истечения срока компенсация составит всего пятьсот тысяч, за два года до конца срока выйдет где-то миллион двести. Вполне разумные суммы, учитывая, что после завершения этой кампании у каждого из нас на счетах будет примерно столько.
   Эрик кивнул. Гарольд знал, что приятель уже считал, сколько выйдет чистыми, если включить все бонусы и премии, а затем отнять сорок процентов. Получалось около полутора миллионов, плюс трофейные деньги, не облагавшиеся налогом. За бой в точке один, Гарольд уже получил 175 тысяч за "Головореза" и 210 тысяч за "Копьеносца". А после сегодняшних успехов добавятся еще трофейные за "Рыцарь" и "Каратель". Правда его доля за "Каратель" составит одну десятую, вряд ли выйдет больше пятидесяти тысяч. Но Гарольд подумал, что так к концу кампании трофейные деньги могут дойти и до двух миллионов. Впрочем, он все равно толком не представлял, на что их тратить. Нет, надо лучше думать о следующей миссии, осталось не так много времени на отдых.
  
   Марек посмотрел на запрос Франсуазы Овьедо о модификациях сделанных им для "Катафракта" Ли. Какого черта Кира отдала машину этой девице, все достоинства которой в том, что она настырная и въедливая. Наверное, никто не придумал, как ее поставить на место. Ладно, какое ему дело. Он отослал девушке все файлы, которые она требовала, пусть разбирается. Вот только вряд ли она разберется, драконианка хотя бы понимала его идеи. Отослав файлы и забыв о Франсуазе, он вернулся к работе над "Ланселотом".
  
   Стоянович с удовольствием наблюдал за блестящей актерской игрой Дженифер Фьорри. После вторичного разрыва с Гарольдом, Джени повадилась обхаживать Бенедикта, она расточала в его сторону улыбочки, насквозь фальшивые комплименты, при каждом удобном случае норовила усесться ему на колени. В общем всячески демонстрировала свое расположение и внимание. Занятие это было изначально бессмысленное, ибо Бенедикт - этот воин-аскет, прозванный Монахом - за сто пятьдесят лет не заинтересовался ни одной женщиной. У него была только одна страсть - война. Оружие, военная техника, тактика применения этого оружия и техники, военное искусство и организационная структура подразделений, вот то, что составляло всю его жизнь. "Я, конечно еще маленькая, - смеясь, говорила ему пару дней назад по этому поводу Кира, - всего тридцать два года, всего сама не видела. Но Ральф утверждает, что за эти полтора века Монах никогда не занимался сексом, у него даже мыслей на эту тему не возникало". Дженифер наверняка об этом знала, и Стоянович сильно подозревал, что настоящей целью ее ухищрений является он. А Бенедикт просто невольная жертва. Подтверждало это предположение, и то, что он не раз ловил украдкой бросаемый на него взгляд Джени. Кира придерживалась того же мнения, и уже дала ему понять, что ревность ей не свойственна. Но Стояновичу во первых нравилось наблюдать за этой блестящей актрисой, а во вторых нравилось быть с Кирой. Так что он сидел и смотрел, как Джени в холостую расходует свой арсенал спецсредств.
   Джени сидела на коленях у Бенедикта, склонив невинную головку ему на плечо, под восхищенными взглядами Величе и Киры. Когда в помещение вошел как всегда мрачный Ашвар Капур. Его холодный взгляд мигом согнал Дженифер с колен Бенедикта. Ашвар весьма неодобрительно отзывался об актерских талантах Фьорри. Сейчас он пошел еще дальше:
   - А не освободишь ли помещение от своего присутствия, змейка.
   - С чего бы вдруг, - в ответ прошипела Дженифер.
   - Знаешь, а я работал с валусианцами. Они действительно не имеют представления о страхе. Однако после моей работы многие из них научились бояться.
   Дженифер побледнела и вздрогнула, Ашвар в последнее время не скрывал, что является мастером по развязыванию языков, тех, кто почему-либо не спешит делиться информацией с кланом Гхоро. Джени бросила быстрый взгляд на Киру, не нашла там поддержки и стремительно выбежала из комнаты. Ашвар обратил свой взор на Величе.
   - Может пора прекратить эту игру, пойди и трахни ее, пусть наконец успокоится.
   Стоянович посмотрел на Киру, та спокойно кивнула. Он понял, что этим троим надо всерьез поговорить, о предмете разговора он догадывался. Величе вышел из комнаты вслед за Дженифер. Она обнаружилась сразу за дверью, и смотрела мимо него в комнату с такой злобой, что Стоянович почти передумал говорить с ней. Но, увидев его, она сразу изменила выражение лица, сделав его вновь по детски невинным.
   - Тебя тоже выгнали?
   - Не заигралась ли ты девочка?! - насмешливо заметил Стоянович.
   - Не понимаю о чем ты, - дерзко ответила Джени.
   - Только не надо со мной играть в эти игры, малышка!
   - А то что?!
   Стоянович критически оглядел ее с ног до головы, и покачал головой.
   - Это наверно очень удобно быть такой маленькой.
   - Такой получилась! Думаешь, я слабенькая и беззащитная? Ты разве не знаешь что валусиане большие мастера по созданию изощренных ядов и биологического оружия? Может на моих ноготках сейчас какая-нибудь штука, чуть-чуть поцарапаю здоровенного балбеса, и он будет неделю плакать и пускать сопли, а то и помрет!
   Стоянович бросил взгляд на ее руки, ногти пальчиков были покрашены изумрудно-зеленым лаком.
   - Впрочем если не боишься, приходи вечерком!
  
   - Почему ты позволяешь этой змее изводить себя? - произнес Ашвар. Бенедикт приподнял бровь, учитывая его сдержанный характер это верх удивления. Кире тоже было интересно узнать ответ. Бенедикт посмотрел на нее: "и ты тоже?"
   - Но мне нравится и ей тоже, я думал и вам нравится.
   Кира начала кое о чем догадываться.
   - Нет, если вы против, я попрошу ее прекратить.
   - О чем речь? - удивился Ашвар.
   - Джени повадилась выпрашивать у меня звездные карты и данные по разным планетам и цивилизациям, - несколько смущенно признался Бенедикт. - Кое-что было в моих архивах, кое-что я добыл из архива Александра на "Водолее". Я бы ей отдал и так, но она не любит подарки, а любит честные сделки. Ну, мы и договорились, что она будет развлекать меня своим лицедейством.
   Кира рассмеялась, вспоминая свои предположения. Хотя конечно было кое-что еще, Бенедикту действительно нравилась девушка, но он любит ее не по-человечески. В Бенедикте все-таки слишком много от сморанин. Все-таки 21% их активных клеток. А на сколько процентов сморанский его разум?
   - Поверьте, секс не интересует ни ее, ни меня.
   - Ладно, она хитрая скользкая змея, но я, похоже, должен пред ней извиниться, - сказал Ашвар.
   - А почему ты называешь валусиан змеями?! Они же вроде как люди, только с песьими головами, вроде как древнеегипетский Анубис? - спросила Кира.
   - Они хладнокровные как змеи и скользкие как змеи.
   - А при чем тут Джени? Ты что считаешь ее валусианкой?
   - А почему бы нет, если вы называете Киру силианкой, а она внешне ничем на силиан не похожа, то почему я не могу называть эту змейку валусианкой?
   - У Киры силианское воспитание, и она член планетарных советов на Троне и на Амалдисе. - Пояснил Бенедикт. - А гены Джени хоть и созданы в Конфедерации, но по людскому заказу и воспитывалась она людьми.
   - На счет людского заказа не уверен, эта ее секретная официальная версия явная липа!
   - Конечно липа. Марко Фьорри в момент зачатия Дженифер было всего двадцать четыре, а его жене Изольде девятнадцать. Дженифер просто записали как их дочь. Настоящий заказчик дед Марко Джузеппе. Боюсь, молодой "отец" был не восторге от свадебного подарка дедушки.
   Бенедикт подошел к комму и вызвал данные собранные по Джузеппе Фьорри.
   - Вот он, знакомьтесь: умер девять лет назад на 84 году жизни, в 183 парсеках от Солнечной системы. Известный путешественник и непризнанный гений. К сожалению, я с ним не встречался, но много о нем слышал. Я читал его статьи и дневники путешествий. Он полагал, что землянам надо искать дальние торговые маршруты, так как с ближними соседями торговать по сути нечем. Он несколько раз упоминал в дневнике, что ему не хватает некоторых врожденных способностей, а у Джени они как раз есть. В первую очередь у нее очень высокая адаптивность и великолепные аналитические способности. Она мгновенно вписывается в любое окружение, что очень важно для торговца. И еще чем сложнее перед ней задача, тем активней она ее решает. Заметили, как виртуозно она управляет "Мантикорой", она давно превзошла Стояновича, и скоро будет знать машину лучше тебя, Кира. Перед ней надо ставить только очень сложные задачи. Простые ее не заинтересуют. Я показывал ей статьи и дневник Джузеппе, но она не проявила к ним интереса, наверняка уже читала и знает наизусть. Я думаю, она также знает для чего ее создали и методично готовится к своей миссии. Кстати ее проблемы с семьей начались, когда Джузеппе умер.
   - Я рад, что ты хорошо ее изучил, но остается последняя мелочь, ее "право на жизнь".
   - А что такое "право на жизнь"? - спросила Кира.
   - Это значит, что права на ее жизнь принадлежат конкретному Дому Конфедерации, - опередил Ашвара с объяснением Бенедикт. - Другие Дома не имеют права вмешиваться в ее дела без согласия этого Дома. Для валусиан это что-то типа знака принадлежности к высшей касте. Если внимательно смотреть на Дженифер, можно заметить что раз в полчаса по ее телу пробегает едва заметная волна дрожи.
   - По моему одно это позволяет мне считать ее валусианкой, - заметил Ашвар.
   - А, по-моему, проблема в том, что ты считаешь ее шпионкой Конфедерации, а это явная чушь. - Заметил Бенедикт. Кира удивленно слушала их диалог, разногласия между членами клана Гхоро были так редки, но в этот раз Бенедикт был всерьез настроен пресечь выпады Ашвара против девушки.
   - Ладно, может закончим эту тему, я извинюсь перед ней и можете продолжать свою игру. Я ее не понимаю, но ведь и мои пристрастия многие считают мерзкими. - Предложил Ашвар, сдавая позиции. Бенедикт кивнул.
   - Я так понимаю, ты пришел не из-за Дженифер, с твоей подопечной что-то не так? - спросила Кира.
   - Нет, все в порядке девочка очень старается, прогресс есть, но у нее столько фобий, а психологические методы она воспринимает как игру. Это не дает нужных нам результатов. Раньше ее фобии надежно служили ей психологической защитой, но теперь она достаточно выросла, и они ей мешают раскрыться. С ними надо бороться. Но это сложно и я считаю надо переходить к более действенным физическим воздействиям. Физическая боль закрепляет установку намного действенней.
   - И тебе нужно мое согласие? - догадалась Кира. Она посмотрела на Бенедикта, тот никак не выразил своего согласия или несогласия, но он явно в курсе. Они что просят, чтобы я согласилась на то чтобы один подчиненный пытал другого, точнее другую?! Бедняга Йомо умер за куда меньшее. Кира была шокирована, однако доводы Ашвара звучали убедительно.
   - Если ты хочешь, чтобы ее способности полностью раскрылись, то это необходимо.
   - А ты гарантируешь, что она не... - осторожно глянув на Киру, Бенедикт последнее слово сказать, не решился. Кира поняла, по ней видно как ей не нравиться эта идея.
   - Ни одна моя жертва не умирала. - Твердо сказал Ашвар. - Я знаю анатомию человека досконально, другое дело разум, тут все предугадать невозможно. Тем более она сильно модифицированная.
   - То есть, гарантий нет? - выяснил Бенедикт. Кира сжалась, если с Мели что-то случится, генерал ей не простит, да к черту генерала она сама себе не простит. Но с другой стороны, если ее нормально не обучить она или погибнет в зоне, или так и останется непонятно чем. Да еще предсказания сестры, Гхоро надо отвлечь от матриц, ну а риск - риск есть всегда. Кира привыкла рисковать, прогнозисты на Троне давали ей всего тридцать процентов на шанс пережить следующие десять лет, если она будет вести такой же образ жизни. Вот только сегодня ей предлагали рисковать чужой жизнью.
   - Если мы начали, надо доводить дело до конца, - наконец тихо сказала она. Ашвар удовлетворенно кивнул.
   - Тогда меня и Родригес надо переводить в резерв, с этими боевыми тревогами ничего путного не выйдет. А еще нужна барокамера и хороший медик.
   Кира горько усмехнулась, она даже знает кто.
   - И обеспечьте мне мертвую зону от ваших камер слежения, записи в таком деле совершенно излишни.
   Это точно, подумала Кира. Она боролась с собой, ей очень хотелось забрать свое согласие назад.
   - Хорошо, это мы обеспечим.
   - Тогда я пойду готовить помещение.
  
   - Мне это не нравится, - сказала Кира Бенедикту, после того как Ашвар ушел.
   - Мне тоже, но это необходимо, - заверил ее Бенедикт.
   - Хотелось бы верить.
   - Зачем ты тогда брала ее в батальон?
   - Я думала, что сама справлюсь с ее обучением, - призналась Кира.
   - Ты не обладаешь способностями для этого. А вот Ашвар как раз мастер по перенастройки личности.
   - Так все, тема закрыта. Пока я не передумала, давай лучше определимся, кого берем на их место?
   - Изабелль еще не готова, а Даладье надо поощрить. Тем более что Даладье как раз на "Грифоне", как и Ашвар.
   - Согласна. А на "Грифон" Мелисенте?
   - В резерве четыре заявки на "Грифон", Шамир считает, что лучшие результаты сейчас у Ингрид, но...
   Кира прекрасно понимала в чем "но", на Ингрид возложены совсем другие обязанности. Заменить ее некем, да и сестра не простит ей, если с ее любимицей что-то случится. Уже то, что она отправит Ингрид в бой, Селена уже не поймет. Но у Киры было твердое правило: не лишать шансов тех, кто старается себя проявить. А Ингрид в последнее время усердно пытается всем доказать что она может стать боевым пилотом, а не только быть куклой.
   - Штурм базы Кашар через несколько дней, а там бой будет тяжелым. - Напомнил Бенедикт.
   - Я поговорю с ней, пусть решает сама, если она скажет, что готова к бою - возьмем ее, если нет то кто следующий?
   - Дориан Коул. Но если всерьез собираешься ее брать, хоть поставь к Ярославу, а к Даладье переведи Желкову. Та по крайней мере уверенно пилотирует.
   Кира понимала, что он имеет в виду, у Даладье поначалу наверно будут проблемы с управлением звеном. А Милена уже не новичок и сама способна о себе позаботиться, в отличие от Ингрид. Кира набрала код связи лейтенанта Бьергенсен и сказала:
   - Ингрид подойди, пожалуйста, в командный отсек.
   Естественно красавица хотела в основу, видя, как радостно загорелись ее глаза, Кира даже не стала спрашивать, готова ли она и так все было ясно. Как только девушка ушла, Бенедикт неодобрительно покачал головой. Кира проигнорировала его и вызвала командира "гаммы".
   - Ярослав, я вынуждена отправить Капура и Родригес в резерв. Так что второе звено у тебя будет звено Кройчек, а третьим будет командовать Даладье. Желкову отдашь ему. А к тебе я направляю Ингрид Бьергенсен, присмотри за ней, ладно.
  
   - Что случилось? - спросила своего милого кланера Мария. Лицо Ярослава только что поговорившего с командиром батальона стало очень кислым.
   Командир "гаммы" проигнорировал ее вопрос и повернулся к Милене Желковой.
   - Лейтенант вы переходите в распоряжение третьего звена. Нет, не к Кройчек. Звено Хелены теперь станет "гамма-два". А третьим звеном будет командовать Даладье.
   - Я не понимаю... - удивилась Мария. Милена тоже пребывала в изумлении.
   - Капитан Шайгалова забрала в резерв Капура и Родригес.
   - А кто же будет в нашем звене?
   - Ингрид, - со всей возможным отвращением выговорил Ярослав.
   - Ингрид?! - переспросила Мария.
   - Если ты думаешь, что я в восторге от этой идеи капитана, то ты ошибаешься.
   На личике Милены мелькнула веселая усмешка, а потом сведя два плюс два она и вовсе расцвела.
   - Значит, я перехожу на "Тайфун-1"?
   К Эрику, тоже поняла Мария. Что ж подруге повезло, а вот их звену вряд ли.
  
   На базе в точке один все еще оставались многочисленные следы вчерашнего авианалета. Аурелия Митчелл с ужасом вспоминала ту атаку, Шамир Варатонг чуть ли не насильно заставил ее занять кабину "Цербера". Половина систем машины не работала, у частично готового к бою "Цербера" не был исправен привод к левой руке. Теоретически из пушек стрелять можно, но вот нацелены они были вниз и поворачиваться отказывались. Ракетные установки были исправны, только ракет не было. В итоге все, чем она могла управлять это пушки правой руки и силовые щиты. Во время налета она просто закрылась щитами, да пару раз выстрелила куда-то вверх из фазеров. В кого она стреляла, она толком не знала, уже после двух выстрелов до нее дошло, что там могут быть и свои "птички". В общем, куда-то вверх. Шамир Варатонг просмотрев телеметрию с ее модуля, язвительно заметил: ее участие в бою было полезно уже тем, что она ни в кого не попала. Имелось в виду в своего. Как Даладье в той суматохе смог во всем разобраться и полноценно участвовать в бою, ее пониманию осталось не доступно. Слава богу, с этим позором покончено, подумала она, вернусь на любимый "Фантом".
   Аурелия посмотрела на наручный комм. Итак, куда ей идти теперь после того как она сошла со "Скарабея". На экранчике висело напоминание, что она уже больше не числится в личном составе штурмового батальона. Дальше шло указание из штаба 32-ой бригады:
   "Прибыть в 18.00 к шаттлу поддержки 32-ой бригады".
   Это какая-то ошибка, решила она, сейчас нет и восьми часов. Она набрала вызов в штаб 32-ой бригады и стала сбивчиво объяснять свою ситуацию какому-то офицеру штаба. Тот не стал ее слушать.
   - Чего не понятного лейтенант. У вас приказ прибыть в 18.00, до этого времени вы свободны, отдыхайте.
   И отключил связь. Что значит свободна? Что она будет делать десять часов? Это же военная база! База на планете оккупированной противником, вчера наполовину снесенная авианалетом. Здесь нет гостиниц, только военные объекты, в которые чтобы войти, нужен код доступа. Да здесь пять тысяч человек, но она никого из них не знает, и все они заняты важными делами. Все кроме нее. Как она должна здесь отдыхать? Они что издеваются! Она набрала код связи Шамира Варатонга, шаттл поддержки штурмового батальона наверно по-прежнему в точке 8. Двести километров на северо-запад.
   - Как добралась? - спросил Шамир и, не дожидаясь ответа, продолжил: - Давай побыстрее, у меня сейчас очень неприятная проблема, ее надо срочно решать. Что-то случилось?
   - У меня десять часов свободного времени.
   - Вот и прекрасно, что-то еще?
   - Но мне негде отдыхать!
   Шамир Варатонг озадачено замолчал, она поняла, его мнение о ней итак невысокое сейчас камнем падает в пропасть.
   - Извините, сэр.
   Она выключила комм и тоскливо огляделась. Какой-то инженер оттолкнул ее, спеша отвезти какую-то платформу с грузом.
   - Встала тут на дороге, кукла!
   Аурелия поспешно отошла в сторону. Ей хотелось плакать от отчаяния, она абсолютно никому не нужный худший пилот. Однако она привычно подавила эти глупые недостойные солдата мысли. Итак, надо что-то делать, даже если она совершенно не представляет что делать...
  
   В точку 14 батальон полетел в 9 часов утра по Гринвичу, здесь на Каринтии местное солнышко закатывалось за горизонт. Одновременно вылетело в точку 13 соединение Шэннон МакКинли. На "Тайфуне-1" располагалось командное звено, рота "альфа" и третье звено "гаммы". На "Тайфуне-2" рота "бета" и два первых звена "гаммы".
   Гарольд заметил пришедшее сообщение на наручный комм, ага десятиминутная боевая готовность, значит шаттл подлетает к точке 14. Впрочем, насколько он знал ни десантирование, ни высадку Кира не планировала. Она решила держать боевые модули на "Тайфунах" чтобы в случае чего быстрее перелететь туда, куда атакует противник. Непонятно только зачем она приказала включить на всех машинах гравиостабилизаторы. Как будто "Тайфуны" не смогут справиться с лишним весом. Гарольду надоело помогать Гасу и Франси разбираться в улучшениях сделанных Мареком для Ли Акины. Желание Франси заполучить улучшенный "Катафракт" Ли было Гарольду не понятно. И вообще вся эта тема напомнила ему о погибшей драконианке. Ему очень не хватало Ли, Мели прекрасно проводила время с Ашваром, с Джени он пообещал себе больше никогда не связываться. Франси симпатичная девушка, но ее заискивающие улыбочки слишком навязчивы. Гарольд вышел на галерею над ангаром и посмотрел на свой "Грифон", отсюда он доберется до кабины всего за пару минут. Он заметил еще одну фигуру метрах в двадцати, девушка в бирюзовом биоскафандре. Интересно кто это решил поменять цвет биоскафандра на нежно бирюзовый? Странно, блондинка. Франси, Изабелль, Мария, Милена, Моник и Мели все темноволосые. Он подошел поближе и неожиданно узнал Ингрид. Странно по идее она должна быть в резерве и остаться на шаттле поддержки.
   - О, лейтенант Бьергенсен, а что вы тут делаете?
   Ингрид приветливо улыбнулась.
   - Капитан вызвала меня в последнюю минуту и направила к Ярославу в "гамму-1", - нежным голосом пояснила она.
   Гарольд набрал на наручном комме данные по составу звеньев. Так и есть четвертый номер в первом звене "гаммы", каким образом Кира выкрутила руки Ярославу и заставила его взять в свое звено необстрелянного новичка? Да и куда делась Милена, неужто ее сослали в резерв? Он изучил снова обновившийся список звеньев, звено Кройчек стало вторым, и переместилось на их шаттл. А в третьем звене, которым теперь командовал Даладье, нашлась Милена. Значит Эрику повезло, его подруга тоже на первом "Тайфуне". А вот куда делись Ашвар и Мели, осталось неясным. Ну и ладно это больше не его дело.
   - Интересно, - проговорил он.
   - Мы сейчас начнем бой? - спросила Ингрид.
   - Нет, десятиминутная готовность значит только то, что мы не можем уходить далеко от "Тайфуна". Можно подумать мы можем с него сойти.
   Она вымучено улыбнулась в ответ на его неуклюжую шутку.
   - Что-то не так? - спросил Гарольд.
   - Я так поспешно согласилась, так обрадовалась, что буду в основе. Но теперь я здесь на боевом шаттле, среди вас уже вывших в бою. И мне страшно. - Призналась она.
   - Это нормально бояться первого боя, мы все боялись.
   - Угу. Ярослав тоже так сказал. Он еще сказал, делай все как на симуляторе, и все будет нормально. Вот только на симуляторе всегда побеждали вы, а я обычно умирала. Виртуально конечно.
   Глядя в ее нежные голубые глаза, Гарольд начал понимать состояние девушки. Действительно это он всегда побеждал на симуляторах, и в академии и на Новом Эдеме, а она... он помнил из ее личного дела результаты на турнирах: три победы из пятнадцати боев, а значит остальные двенадцать - поражения. И раз десять ее "убивали" на тренировках. Конечно у нее куда больше поводов бояться первого боя, которого сегодня возможно не будет. Но он будет завтра или послезавтра, в общем - теперь он у нее будет.
   - Думаю, тебе нужна другая стратегия, защищайся, пока по тебе стреляют. Если не удастся - отступай, а когда не стреляют, стреляй сама. И выполняй приказы Ярослава, он отлично управляет звеном.
   Ингрид кивнула и робко улыбнулась. Гарольд снова отметил насколько она красива, тем более сегодня подтянутая и без своего обычного броского макияжа. Он никогда не думал, что ее намерения так серьезны, как-то всегда полагал, что эта рафинированная красотка поступила в академию по приколу, в счет пресловутых двадцати пяти процентов, и никогда и близко не окажется в зоне боевых действий. А вот гляди-ка, не только сражалась с "пустышками" в точке один, но и попросилась в основу!
  
   Командир инженерного батальона разглядывал развалины базы. Его подразделение строило ее три дня назад и вот теперь ее нужно возводить заново. Да он понимал, что расположение базы с крайнего фланга и недалеко от базы противника в Кашар, опасно. Это удобное место для отвлекающего удара. Вероятность новой атаки кланеров сюда очень велика. Хорошо хоть его люди успеют эвакуироваться в случае атаки. Вслед за транспортным шаттлом сел "Ганимед", из него стали выходить боевые модули. Четыре звена разошлись по позициям вокруг шаттлов. Последнее звено осталось рядом с "Ганимедом". В этот раз его людей будет защищать соединение 25-ой бригады под командованием капитана Шэннон МакКинли. Ему уже пришло указание от этой воительницы, она предложила ему подойти согласовать действия. Майор сел в свой аэрокар и подлетел к месту, где сел "Ганимед". Три машины звена стояли рядом с шаттлом, последний из боевых модулей - "Стрелец", стоял внутри шаттла у выхода из ангара. Он заехал на трап шаттла и увидел группу людей вокруг женщины в черно-зеленом биоскафандре и ранцем гравиостабилизатора за спиной. Наверно это и есть знаменитая Мориган. Она выглядела намного моложе, чем он ожидал, и намного симпатичней. И совсем не похожа на ту богиню войны и мести, какой ее рисовала молва. Шэннон разговаривала с несколькими офицерами из команды своего шаттла, затем она заметила его и обернулась.
   - Ах, вот и вы майор! - приветствовала она его, улыбаясь. И игриво захлопала искусно подведенными ресницами. Инженер был сильно удивлен ее несерьезным поведением.
   - Я так понимаю, вы уже знакомы с этой местностью, майор?
   Инженер кивнул.
   - Вот и прекрасно, я тут набросала план того, что вы будете строить, но возможно я не учла все особенности ландшафта. Посмотрите.
   Она передала ему планшет. Интересно она всерьез полагает, что лучше него разбирается, как строить военные базы, раздраженно подумал инженер. Но, взглянув на ее схему, понял это не военная база, это нечто иное. Он никогда не строил ничего подобного. Но вспомнил то, что о ней рассказывали. Он вновь посмотрел на нее и увидел вместо улыбки холодное и беспощадное выражение лица. Да она действительно жестокая богиня войны и мести.
   - Не знаю, чем здесь занимались до меня, майор, я собираюсь здесь воевать. Да еще одно, передайте своим людям, что сегодня кланеров будут убивать они.
   Еще раз, рассмотрев схемы ее хитроумных ловушек, инженер понял его людям сегодняшняя работа понравиться. Правда, спустя некоторое время, полностью вникнув в ее план, он осознал если все пройдет так как она задумала его люди могут не успеть эвакуироваться отсюда. Что ж это война, без риска не будет и победы.
  
   - Так говоришь, ты с Кентукки? - спросил техник. Ангар превращенный в ремонтную мастерскую, выглядел как... ремонтная мастерская, повсюду разбросаны какие-то детали механизмы инструменты, Аурелия не очень вглядывалась в обстановку. Этот техник был первым, кто согласился выслушать ее и в конечном итоге пригласил к себе в этот ангар. Все-таки техник тоже имеет дело с боевыми модулями, решила она.
   - Да, только не с того, что на Земле, а с колонии, в Северном секторе.
   - Ага, помню, Новый Кентукки, красивая планета.
   - Да, но у нас слово "новый" давно не говорят. Это на Земле Старый Кентукки, а у нас просто Кентукки, и он намного лучше.
   - Понятно.
   Он некоторое время молчал, а потом, посмотрев на нее с какой-то жалостью, проворчал:
   - И чего таким красавицам хочется идти в боевые пилоты?
   - За других не скажу, а про меня отец всегда говорил - шибко умная. Из такой хорошая женка для фермера не выйдет.
   - Дочка фермера значит.
   Аурелия кивнула.
   - Я так и не понял, а как ты без подразделения оказалась?
   - Как, из штурмового батальона уже исключили, а в 32-ую бригаду еще не взяли, говорят, отдыхай до 18 часов.
   - Бюрократы, наверняка кто-то единичку лишнюю поставил, и признаваться не хочет, что ошибся. Да еще небось на тебе зло срывают. Ты из людей Киры Шайгаловой, а они считают, что она их вчера здорово подставила с этими маневрами.
   Аурелия подумала, наверно он прав, ребятам из 32-ой вчера пришлось не сладко.
   - И что вы собираетесь делать лейтенант?
   - Хотелось бы поспать.
   - Это можно, вот идите сюда.
   Она посмотрела на него и сказала:
   - Если что я не скромница, ломаться не буду.
   Техник только покачал головой.
   - Отдыхайте, лейтенант.
   Едва коснувшись подушки, Аурелия обнаружила, насколько она устала от волнений этого дня. Уснула она практически сразу.
  
   Техник еще раз поглядев на мигом заснувшую девушку, покачал головой и закрыл дверь. Он был бригадиром команды, которую называли "могильщиками". Его бригада специализировалась на работе над машинами ставшими местом гибели для пилотов ими управлявших. Его помощник, подойдя, заметил:
   - Симпатичная штучка, можно было бы позабавиться.
   - Забудь.
   - Да в чем проблема, думаешь отказала бы?
   Техник ничего не ответил.
   - Я слышал, они скромностью не отличаются.
   - Да не в том дело, не правильно это.
   - Да, что не правильно? Девочка не против, чистенькая симпатичная, когда еще такую подцепишь! Что не так?!
   - Не правильно это, - повторил техник. - Да потому что такие как она ради нас жизнью рискуют. Помнишь ту девчонку, что мы полгода назад из "Центуриона" доставали. Тоже симпатичная была, главное вся машина цела, только в кабине дыра от лазера и девчонки полголовы нету. Я до сих пор выражение ее лица помню.
   - Да ничего она понять не могла, лазерный луч со скоростью света бьет. - Продолжая давний спор, сказал помощник.
   - Не важно. Главное, а вдруг через несколько дней, нам придется доставать из разбитой машины ЭТУ.
   - Ну, мы бы... это того, с ней, ну нежно...
   - В морду бы тебе дать, нежно.
  
   Гарольд зашел к Гастону Барахо, тот сидел за комом и читал очередное послание с сердечками.
   - Не отстает? - спросил Гарольд.
   - Да, настырная. - Без выражения ответил Гас.
   - И что пишет?
   - Да все тоже, - Гас закрыл страничку с посланием и спросил: - с чем пришел?
   - Ты в курсе, что к нам в основу перевели Ингрид, в звено Ярослава.
   - Да? Нет, не знал. И чем это объясняется?
   - Ярослав сказал, что Мели и Ашвара Кира перевела в резерв. Якобы постоянные тревоги не дают Ашвару сконцентрироваться на обучении! По-моему повод странный.
   - Калифорнийский проект очень важен, а Мели до сих пор боец среднего уровня, то есть примерно чуть хуже, чем ты или я. А предполагалась, что она сможет быть пилотом если не равной Кире, то хоть близкой по возможностям. Значит Ашвар что-то придумал.
   - А что скажешь на счет Ингрид, я например совсем не ожидал ее здесь увидеть!
   - Я думаю, она всеми силами пытается кое-кому доказать что может быть не только куклой, но и боевым пилотом.
   - Не понимаю, о чем Кира думает, она же запросто может погибнуть, доказывая непонятно что!
   - Ты же всегда говорил, что тебе нет до нее дела?! Или то, что она пойдет в бой для тебя значит больше чем то, что ее трахали сотни членов?!
   Гарольд понял Гас сегодня настроен не конструктивно. И не совсем понятно, чем это вызвано. Может попытками научить чему-то Франси? Гарольд собрался уходить и уже у двери услышал голос Гаса:
   - Как ты думаешь, кланеры сегодня пойдут в точку 13?
   Гарольд пожал плечами и вышел из комнаты, только в коридоре он вспомнил, что в точку 13 отправилось соединение Шэннон МакКинли. Неужели слухи верны, а Гаса и Шэннон связывает не только дружба? Значит вот как, его плохое настроение это просто волнение о любимой! Подумать только, он всегда считал Барахо неспособным на подобные переживания.
  
   Стоянович, Бенедикт и Кира были в командном центре "Тайфуна", они ждали какой-либо реакции от противника. Уже прошло три часа, как они прилетели на место. Ничего не происходило. Кланеры не спешили атаковать ни старые базы, ни восстанавливаемые базы в точках 13 и 14.
   - Не будут они сегодня атаковать, - сказал Стоянович. Кира и ее штаб-офицер ничего не ответили.
  
   - А знаете, по телеметрии выходит, что их "Тайфуны" пустые, - сказал Рейнхард Валленроде. Полковник Иоганн Таллер подошел поближе к тактикам, рядом с которыми стоял Валленроде.
   - Не может быть! Она ни за что не переведет свой батальон на другие шаттлы, только с этих можно десантироваться без посадки. Проверьте еще раз.
   - Уже проверяли, - заметил тактик.
   - Наверно там на боевых модулях включены гравиостабилизаторы, - предположил Зигфрид Мольтке. - Мы так тоже делали, чтобы облегчить нагрузку на транспортники когда летали груженные 70тонными машинами. Транспортный шаттл только на 800 тонн рассчитан. А мы на него больше тысячи тонн загнали.
   - Это возможно, - согласился Стервятник. - Интересно, зачем она это сделала.
   - Мы атакуем ее?
   - Чем? Линейные соединения с ней снова не справятся, а легион теперь нельзя уводить с Кашара.
   - Почему? - спросил кто-то из штабистов.
   - Потому, как только мы забираем оттуда легион, она сразу подлетит туда на "Тайфунах", высадится километрах в тридцати и за полчаса заберет у нас базу.
   - А та другая база, там "Ганимед" и двадцать машин 60 и 65 тонн. Можно атаковать туда двумя тринариями, как вчера только возьмем машины побыстрее. - Предложил Валленроде. Кажется осторожный командир полка "А" после вчерашней удачи вспомнил вкус атакующих действий.
   - А они отступят, - заметил Мольтке.
   - И опять потеряют базу.
   - Можно еще атаковать их базы на востоке.
   Стервятник обдумывал эти предложения, конечно пока у землян нет одной бригады, хотелось развить успех. С другой стороны его команда шифровальщиков считала, что через два дня вскроет коды связи землян. Тогда операцию будет провести легче и можно будет решать более серьезные задачи. Но и земляне введут в строй линейную бригаду.
   - Я согласен с Рейнхардом, даже если они отступят, то потеряют базу, пусть только побольше построят. И на востоке атакуем тоже.
   Мольтке не стал возражать, лишь сказал:
   - Не нравится мне ходить дважды в одну точку.
  
   - Лейтенант Аурелия Митчелл в ваше распоряжение прибыла.
   Полковник Лю Бань Вонг озадачено посмотрел на экран, на своего штаб-офицера, вновь на нее.
   - В точно назначенное время, сэр.
   - Гм, мда. Странно. Мне казалось, вы должны были прилететь раньше, лейтенант?
   - Мне разрешили отдохнуть, сэр. Я и отдохнула, как мне и сказали, сэр. С самого Нового Эдема не удавалось так хорошо поспать, сэр. - Она позволила себе улыбнуться.
   Полковник не смог удержаться и улыбнулся в ответ. Штаб-офицер уткнулся в экран комма.
   - Ну что ж, отлично лейтенант, вот ваше назначение. Идите, знакомьтесь со своим новым звеном.
   По пути Аурелия заглянула в данные. Командир звена Ольга Глотова, 28 лет, с Богуславии. Двух других пилотов звали Фредди и Керк. Аурелия вошла в отсек и поняла, легко не будет. Ольга оказалась невысокой и не очень красивой девушкой с холодными невыразительными глазами. Двое парней рябой и смуглый неприветливо смотрели на нее. Она представилась и попробовала улыбнуться.
   - Ну вот прислали какую-то смазливую куклу, да еще из батальона этой чокнутой рыжей. - Проворчал смуглый.
   Аурелия повернулась к Ольге.
   - Что-то не так?
   Ольга не ответила, сказал рябой:
   - Да так, нашу бригаду вчера хорошо поимели, Джаэль погиб. Вместо парня из резерва, которого поначалу обещали, прислали куклу. И "Партизанов" забрали.
   - У нас было два "Партизана" и два "Фантома", - пояснила Ольга. - Мы вчера обороняли точку 13. На "Партизанах" были Джаэль и Фредди.
   Она показала на рябого.
   - Короче теперь у нас два "Фантома", "Гренадер" и "Шершень". Один "Фантом" мой. Я так понимаю ты служила на "Фантоме"?
   Аурелия кивнула. Не даст, поняла она, надо уговаривать парней. Поняв ситуацию, смуглый очевидно Керк злорадно усмехнулся:
   - Тебе придется хорошо отсосать красотка, что бы мы дали тебе "Фантома". - Это уже было оскорбление, Аурелия глянула на Ольгу, та выжидающе смотрела на нее. Помогать не будет. Оба парня были не очень-то выдающийся комплекции, пожалуй она с ними и справится. Вряд ли они сильнее, и вряд ли имеют подготовку по рукопашному бою равную ее подготовке. Только стоит ли? И в ответ Аурелия весело рассмеялась:
   - О, если вы мне за это дадите "Фантом", я не только отсосу, но и пересплю с вами обоими.
   Похоже, такого они не ожидали. Ольга нахмурилась.
   - Но вообще-то в моем прежнем подразделении такие вопросы решали в поединке. На симуляторе.
   Она подошла к комму и выбрала "Фантом".
   - Кто первый?
   Керк выбрал "Гренадера". Аурелия уже пару недель не пробовала "Фантом", под конец ее мучения с "Цербером" увенчались относительными успехами, она уже через раз побеждала ИскИн на максимальном уровне. Начав поединок, она изумилась, насколько легко играючи она управляет легкой машиной. Пару месяцев назад, она считала, что отлично управляет "Фантомом", но сейчас она на совсем ином уровне. Теперь она знает много хитростей: как управлять щитами, как строить атаки, как лучше маневрировать. Знает и главное умеет применять, не раздумывая, быстро и точно. А еще она обнаружила, что стала сражаться на легкой машине как на штурмовой. Этот девиз Киры привитый всем им: "найти врага, вступить в бой и уничтожить". И ничего о разведке, сборе данных и поспешном отступлении! Что составляло основу тактики для легких машин. Она победила "Гренадер" так легко и быстро, что сама удивилась. Керк заявил, что ей повезло, она не стала спорить и победила его еще раз. После третьего раза он сдался и признал что она лучше. Фредди выбрал "Партизан", это было совсем нечестно 55тонн против 40тонн. Но Аурелия дважды победила и "Партизан". Ольга не выдержала и тоже решила опробовать в поединке новенькую. Она взяла такой же "Фантом". Первый бой Аурелия выиграла, второй проиграла, но в третьем вообще-то равном опять выиграла. Как и полагается командиру звена, Ольга сражалась намного лучше парней.
   - А ведь там я была худшей! Совсем ничего не получалось на штурмовых машинах, всем в поединках проигрывала. - С удивлением выговорила Аурелия. Такое приятное ощущение вновь побеждать. Она поняла Кира действительно собрала к себе лучших, да еще подняла их на несколько уровней, даже ее оказавшуюся худшей среди лучших. Она совсем не так безнадежна, как думала о себе весь прошлый месяц. Фредди же сказал:
   - Ладно, бери себе "Фантом", я тогда возьму "Шершень". Не знаю как там, но ты лучше нас сражаешься, это видно.
   Аурелия поняла, ее приняли, а значит все хорошо. Она улыбнулась, подмигнула Фредди и стала расстегивать китель. Он не сразу понял, затем его глаза округлились:
   - Ты что, мы же того, шутили!
   - А я нет! - весело сказала Аурелия. Ольга косо посмотрела на нее, на парней и вышла из комнаты.
  
   - Ну и как она, Оля? - встретил вопросом Лю Бань.
   - Я не верю, что она была там худшей! Я с трудом смогла победить ее один раз из трех! - ответила Ольга.
   - Кира их хорошо подготовила, мне Джань рассказывал. Так что берешь?
   - Конечно. Кстати сейчас развлекается с моими парнями. Даже не знаю как это соотносится с нашими правилами.
   - Если тебе не нравится так ей и скажи. Неужто ревнуешь?!
   - Ну есть немного. Это просто нечестно! Красивая, сильная, умная и не теряется. Конечно ревную и завидую!
   Полковник тихонько рассмеялся. Ольга ему очень нравилась, не как друг или возможный сексуальный партнер. Только как отличный пилот и отличный командир звена. Она конечно женщина, не самурай и не с Дракониса, но в отличие от многих на его родине полковник Лю Бань придерживался более либеральных взглядов и отнюдь не считал, что лишь воины чтящие ньюбусидо достойны уважения.
  
   Кланеры все-таки отправили ударную группу в точку 13. Гарольд пришел в командный отсек, на правах пилота командного звена соединения, ведь Нил Гровер являлся старшим офицером на шаттле "Тайфун-2", а значит его звено считалось командным. Гас и Изабелль тоже стояли рядом, как и Ярослав Страхов и Сэм Холдбрек. Нил сидел за главным экраном рядом со старшим тактиком шаттла. На экране было изображение с командного отсека "Тайфуна-1", там находились Кира, Бенедикт и Величе. У них на связи была командир соединения Шэннон МакКинли. Люди находившиеся рядом с экраном могли слышать разговор Киры и Шэннон.
   - Шэннон, ты уверена, что тебе не нужна помощь? - спросила Кира.
   - У меня все под контролем, для гостей организована шикарная встреча, танцы, развлечения, даже фейерверк! - смеясь, ответила Шэннон.
   Стоянович что-то тихо сказал Кире. Та ответила достаточно громко:
   - А я надеюсь, что ее фейерверк удастся.
   Шэннон тем временем отключила связь, и Нил тоже прикрыл окно с изображением командного отсека "Тайфуна-1". Вместо него он вызвал стратегическую карту района вокруг точки 13. Красными огоньками там были отмечены машины кланеров, зелеными машины Шэннон. Красных точек было в полтора раза больше чем зеленых, и наверняка, как и вчера, кланеры собрали здесь самые сильные машины линейных полков и лучших пилотов. Впрочем, самое главное, а именно ловушки Шэннон на этой карте отмечены не были. Гарольд повернулся к Барахо.
   - Сейчас узнаем правильно ли она расставила ловушки, - произнес Гас.
   - И где они, по-твоему, должны быть? - спросил Гарольд.
   - Ракетницы спрятаны внутри строений базы, а заряды по идее должны быть здесь, здесь, здесь и здесь. - Указал Гас места на карте. - Но главную ставку она должна была сделать на вот этот холм. Видите, она задержала транспортный шаттл, это приманка, именно с этого холма его удобней всего обстрелять. Оттуда шаттл как на ладони.
   - Откуда ты знаешь, где она поставила ловушки? - удивилась Изабелль.
   - Я много времени потратил, изучая ее действия во время кампании на Борнео и за два года боев на Скитланде. - невозмутимо отозвался Барахо.
   - То есть можешь в случае чего заменить ее? - поинтересовался Гарольд.
   - Мало правильно расставить ловушки, тут надо еще выбрать единственно верный момент. Это очень рискованная игра, фактически поддавки, одна секунда промедления и ты не на коне, а в заднице! Надо иметь стальные нервы.
   - У нее они есть, - тихо сказал Нил. Гарольд обратил внимание пять красных точек, три "Разрушителя" и два "Локи" подобрались уже совсем близко к холму. Все напряженно смотрели на экран, точно ли Гас предсказал действия Шэннон и кланеров.
  
   Генрих следовал за "Разрушителем" Зигфрида Мольтке. Он пребывал в прекрасном расположении духа, он хорошо помнил это место. Вчера земляне уже огребли здесь неприятности, сегодня получат еще. Хотя скорее всего они вновь отступят. Генрих не понимал странной тактики землян, почему они так упорно стремятся занять эту точку на карте. Но как бы то ни было это прекрасный шанс нанести противнику небольшой урон. Он знал об опасениях Зигфрида, но счел их надуманными. Однако к удивлению Генриха противник не спешил отступать и не вызвал подкрепления. Хотя соединение Рейнхарда Валленроде было полтора раза больше! Против тридцати машин всего двадцать. Кроме того новейшие кланерские модели "Разрушители" и "Локи" определенно мощнее любой из машин землян. Два звена противника маневрировали несколько севернее базы еще два звена несколько южнее. Зигфрид сначала собирался атаковать северную группу, но затем заметил более соблазнительную цель: два шаттла противника все еще оставались в двух километрах от возвышенности, на восточной стороне которой располагалась база.
   - Выходим на этот холмик. Генрих, Шеридан готовьте ракеты, дадим общий залп по транспортнику с вершины.
   В ударном звене Зигфрида Мольтке сейчас было три "Разрушителя" и два "Локи". Но на "Локи" у Горака и Марата размещались только ближние ракеты. Генрих выбрал на сканере транспортник и выбрал его целью для ракет дальнего действия. До вершины оставалось около пятисот метров, то есть можно сделать залп через десять секунд. Но тут внимание Генриха привлекли странные показания сканеров одного из строений. По идее это должен был быть ремонтный бокс, он стоял в 750 метрах от шаттлов и 1400 метрах от "Разрушителя" Генриха, но то ли земляне его не достроили, то ли это совсем не ремонтный бокс. Странно вроде они должны торопиться... У многих опытных пилотов, часто оказывавшихся на грани жизни и смерти, вырабатывается чутье. Генрих понял что-то здесь не так, еще толком не осознав, что именно не так, но он доверял своему чутью и вызвал Мольтке.
  
   - Мне не нравится это место, - услышал Зигфрид, голос своего лучшего пилота. Зигфрид тоже доверял чутью Генриха. Генрих пилот элитного уровня, он подбил двух "Церберов" и "Катафракта" в первый день и еще три вчера. "Партизана", "Копьеносца" и "Рыцаря". У кланеров не было принято считать победы, но достижения Генриха не заметить невозможно.
   - В чем дело? - До вершины оставалось пятьдесят метров.
   - Мне кажется здесь ловушка.
   Зигфрид резко остановил свой "Разрушитель".
  
   Противник действительно клюнул на приманку и действовал, так как и предполагала Шэннон. Но вдруг передняя машина резко остановилась, не дойдя всего несколько десятков метров до вершины. Три других уже почти на вершине, и только одна чуть в стороне. Шэннон не колебалась ни мгновенья, четыре лучше, чем ни одного. И сжала брелок в правой руке, каждый раз она приводила в действия свой замысел с помощью этой игрушки. Маленький леприкон чуть пискнул, а на вершине холма сработали ее катапульточки, после чего две сотни снарядов к пушкам Гаусса подпрыгнули из своих укромных местечек слегка прикрытых землей, спрятанных среди камней и оставшегося после вчерашнего боя металлического хлама. Вчера здесь стояла наблюдательная вышка, сегодня вышло очень удобное место для девяти тонн взрывчатки. На высоте пятьдесят метров все снаряды разом взорвались. Одновременно стартовали нацеленные на пять ближайших целей триста "страйков" и двести "молний", эти одноразовые пусковые установки стояли на бутафорских строениях "базы". Взрыв раскидал боевые модули кланеров и почти полностью лишил их щитов, у четырех ближайших не оказалось ни единого шанса, в каждую из машин попало разом по сорок ракет. Однако последний "Разрушитель" успел уйти в маневре, и в него попало всего пятнадцать ракет.
   - В атаку, - коротко приказала Шэннон своему соединению.
  
   Рейнхард Валленроде увидел вспышку мощнейшего взрыва на вершине холма. А затем многочисленные пуски ракет. Звено Мольтке раскидало в стороны. За пару секунд оно было уничтожено, только "Разрушитель" Генриха смог уйти из смертельной ловушки. А еще через секунду боевые модули противника начали атаку. Командир полка "А" все еще не мог поверить в произошедшее, но его кибер-матрица заставила его продолжить бой. Но тут вмешался Стервятник:
   - Немедленно прекращайте бой и отступайте к шаттлам.
   Валленроде без размышлений повторил приказ своему соединению. При отступлении землянам удалось подбить один из "Кентавров", остальные машины, в том числе чудом оставшийся на ходу "Разрушитель" Генриха смогли отступить.
  
   - Минус пять, - произнес Ярослав, - думаю, она рассчитывала на большее. Ладно шоу закончилось, я возвращаюсь к своему звену.
   - Что это с ним? - спросила Изабелль, смотря вслед уходящему Ярославу.
   Нил попросил старшего тактика уступить свое место Сэму, и как только тот сел тихо ему сказал:
   - Смотри тут кое-что интересное, надо изучить повнимательней.
   - Он был на Борнео, - тем временем стал просвещать Изабелль Гас. - С другой стороны, ну "Гхост-Бир". В одном эпизоде той кампании в подобной ловушке Шэннон погибло два пилота его звена.
   Гарольд вспомнил, как когда-то о кланерском происхождении Ярослава ему упоминал Величе. Что-то вроде неофициальной помощи от фракции "старейшин". Теперь после слов Гаса у него стала складываться картинка объясняющее происходящее. А вот Изабелль стояла с вытаращенными глазами.
   - Я тебе изумляюсь, Изабелль, ты столько общалась с Величе, неужели не спросила, кто из нас на самом деле кто.
   Изабелль наградила Гаса свирепым взглядом и выбежала вслед за Ярославом. Гас дернулся было пойти за ней, но его остановил Гровер.
   - Оставь девушку в покое Барахо. Лучше погляди сюда.
   На экране разделенным на две равных половины находились изображения двух "Разрушителей". Данные телеметрии с зондов слежения.
   - Это машина, на которую охотился Ашвар во время боя в точке один, а это сегодняшний ушедший кланер, когда еще был целым.
   - Игра называется, найдите десять различий! - пояснил Сэм.
   Гарольд стал сравнивать изображения и, по правде говоря, ни одного различия не нашел.
   - Они одинаковые, - сделал тот же вывод Гас, - тот же самый кланер? Опять ушел?
   - Нестандартная конфигурация под ближний и средний бой, - заметил Сэм.
   - Назовем его икс-1. - Сказал Нил. - Теперь посмотрим остальные "Разрушители". В точке один их было девять, пять в полку "А", четыре в полку "В". Все девять отступили. Сначала посмотрим на те, что были в полку "А".
   Нил вывел на экран три изображения "Разрушителей". Они все оказались разными.
   - Обратите внимание, что все конфигурации входят в число шести стандартных. Этот с Гауссовской пушкой принято называть "снайперским", эти два с увеличенным числом дальних ракет "дальним", ну а этот "сбалансированный". Теперь четверо из полка "В". Два "сбалансированных" и два "дальний". Сегодня против Шэннон были шестеро.
   - А каких убила Шэннон? - спросил Гас.
   - Снайпера и одного из "сбалансированных", - ответил Сэм.
   - Нил, выведи на весь экран вот этого, - попросил старший тактик. - Смотрите это тоже нестандартная модель, видите небольшие различия здесь, здесь и здесь.
   - Это какой? - спросил Нил.
   - Тот, которого подстрелила Дженифер. - Быстро выяснил Сэм. - Если нестандартная настройка признак того, что в кабине элитный пилот, то это точно полковник Галланд. Кстати именно этого "Разрушителя" сегодня не было!
   - Назовем икс-2, а Галланд или нет узнаем со временем, - сказал Нил.
   - Довольно странные изменения конфигурации, зачем ему вот это? - разглядывая схему вражеской машины, сказал старший тактик.
   - У Марека тоже не сразу поймешь зачем его изменения, но рано или поздно понимаешь изменения сделаны не зря, - заметил Гас. - Я сегодня вместе с Франси разбирался в этих его настройках, то что он придумал для машины Ли.
   - Она все-таки забрала себе "Катафракт" Ли Акины? - уточнил Гровер.
   Гас кивнул.
   - А это не опасно плохо подготовленной девушке давать нестандартную машину? - спросил тактик. Гарольд не сразу понял, что он имеет в виду. Но потом вспомнил нестандартная машина признак элитного пилота, а к ним особое внимание любого кто потрудиться изучить телеметрию.
   - Да у нас из-за деятельности Марека половина "Катафрактов" нестандартные! Он их все без конца совершенствует. Вот у самого Марека, у Роберта, у Хосе, у Эрика, у Шона и теперь у Франси. Аж шесть штук! - возразил Холдбрек.
   - У Хосе и Шона изменения минимальны, машина Эрика в ремонте, плюс Марек, Роберт, Шон и Эрик на другом шаттле. - произнес Нил. Сэм развел руками, какая мол разница кто на каком шаттле. - Ладно надо отправить данные по "Разрушителям" Кире, пусть они тоже там посмотрят.
  
   Стоянович все же решил заглянуть вечером к Фьорри, после фиаско в точке 13 кланеры вроде угомонились. Дженифер застолбила для себя небольшой закуток на "Тайфуне". Она как кошечка свернулась в огромном кресле напротив комма. На ней был ее любимый биоскафандр цвета морской волны, похоже она взяла моду с Киры и тоже стала ходить в биоскафандре постоянно. Джени сосредоточенно грызла изумрудный ноготь на большом пальце правой руки и изучала информацию по какой-то отдаленной планете, она никак не среагировала на его появление. Похоже никакого яда на ногтях у нее никогда не было, усмехнулся про себя Величе. Тайный агент, забывающий такие мелочи, запросто может однажды отравиться своим же оружием. Но так как сейчас девчонка в благодушном настроении упоминать об этом не следует.
   - Что это? - спросил он, подойдя к ней.
   - Одна очень далекая планета, - проинформировала его Джени.
   - И что в ней такого интересного?
   - Здесь артефакты одной очень древней галактической цивилизации, ее полностью уничтожили более ста тысяч лет назад.
   - Понятно. Откуда креслице?
   - А с Нового Эдема, нравится, вот и таскаю за собой.
   Стоянович удивился, он как-то не думал, что на боевых шаттлах выделяют места для любимых кресел. О чем он и сказал Джени.
   - Ну так я девушка предприимчивая, если мне что-то нужно я найду способ добиться своего. - Спокойно ответила она. Стоянович присел рядом с креслом и положил ей руку на бедро. Она немного отвернула кресло от комма.
   - Нет. - Сказала она и повернула кресло назад к комму. - Извини не сегодня.
   - Но ты обещала!
   - Я сказала, заходи, ты зашел, это все. Настроения заниматься сексом нет, извини. И вообще я девушка занятая, мне некогда заниматься глупостями.
   Стоянович был удивлен, но решил что она, как многие девицы, любит чтобы ее уговаривали. Впрочем, вскоре он понял что ошибся, а заодно выяснил - уговоры на Джени не действуют, совсем не действуют.
  
   Андреас Фогг улыбался, изучая свежий отчет капитана МакКинли о бое в точке 13. Шэннон наглядно показала, чем отличается от командиров других соединений ранее оборонявших точки. Она понимала, зачем Кира затеяла эту игру, она не собиралась защищать никому не нужную отметку на карте, где ничего кроме травы нет. Она не просто стояла в точке, она подготовилась к возможной атаке и ждала врага, чтобы его уничтожить. Инженеры по ее приказу строили бутафорию, а из выделенного боеприпаса сделали ловушки на местах подхода противника. Четыре машины враг потерял сразу, еще одну при отступлении. У Шэннон потерь не было. Через полчаса обозленный неудачей противник отправил к точке 13 два штурмовых шаттла и авиакрыло. Шэннон рассредоточила свои звенья, оставив бутафорию не прикрытой. Кланеры снесли "базу" подчистую, но соединению Шэннон удалось подбить одну птичку. Еще один истребитель сбила подоспевшая авиагруппа из точки 8.
   Полковник Андреас Фогг был доволен, хотя и старался этого не показывать, с Шэннон надо быть осторожней. Если у других подчиненных надо поощрять инициативу, то инициативу Шэннон надо удерживать в рамках любыми способами. Она и так постоянно воспринимала приказы не как руководство к конкретным действиям, а как начальную точку, с которой ее фантазия могла увести первоначальную идею очень далеко. Шэннон рассказывала ему и Кире, как она и ее инженеры расставляли ловушки. Инженеры уставшие строить каждый день никому не нужные базы с восторгом поддержали идеи Шэннон и даже добавили кое-что от себя, мысль, что сегодня врага будут побеждать не пилоты боевых модулей, а они скромные трудяги окрылила их. Кира не скрывала восхищение успехом подруги, а Андреас думал что по идее, он сейчас должен добавить в личное дело Шэннон очередные выговоры: за не исполнение приказа (ведь в точке 13 базы по сути нет), за самодеятельность (все таки приказ оборонять точку она исполнила в своей неподражаемой манере) и за растрату имущества (в этих ловушках она истратила боеприпасов больше, чем вся 25-ая бригада в день высадки). Однако он понимал и то, что благодаря действиям Шэннон сегодня у кланеров стало на семь машин и как минимум на четыре пилота меньше.
  
   Андреас не знал, что это были не просто четыре пилота, это были лучшие пилоты полка "А" и лучший стратег наземных боев Стервятника Зигфрид Мольтке. Иоганн Таллер никак не мог оправиться от потери Мольтке. В этот день он потерял куда больше, чем добился вчера. И он уже чувствовал неизбежность развязки, сначала Кэндал Вардуш, затем курьер с матрицами и теперь Зигфрид. Стервятник понимал, что часики тикают, и начался обратный отсчет до времени его неизбежного поражения. Оставался последний шанс. Надо договариваться с Танакой, это требует времени. Нужно продержаться недели две-три, к счастью его шифровальщики почти вскрыли коды землян, это должно сильно помочь. Но надо придумать что-то еще, что-то особое. Что задержит противника, заставит его потерять самообладание, заставит делать ошибки. Да пора перестать воевать по правилам, раз они, эти правила, уже не работают на него. Надо применять другие методы, соответствующие. Он заставит этих гадов убраться с его планеты. Любой ценой.
  
  
   Глава 5. Судьба
   12 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   11 день операции "Свобода".
  
   Генерал Дункан МакАллен внимательно читал отчет Шэннон о бое в точке 13. То как Шэннон своеобразно воспринимает приказы, у него удивления не вызывало. Несомненно она брала пример с подруги. Генерал знал, если в твоем распоряжении оказался гений достаточно просто указать ему цель, и намекнуть какие результаты были бы желательны. Ему нравилось работать с инициативными подчиненными, хотя он и понимал, что всегда существует некоторый риск столкнуться с непредвиденными осложнениями. Однако же действия инициативных подчиненных чаще вызывали осложнения у противника. И Андреас и Кира приложили к отчету свои благожелательные отзывы, что в общем тоже не удивляло. Единственное что беспокоило генерала, не возьмут ли другие командиры соединений пример с Киры и Шэннон, когда импровизируют эти две женщины можно быть относительно спокойным. Они понимают логику войны, и действительно на месте видят намного больше, чем планирует штаб. И если и ошибаются, то редко. А вот если их примеру последуют другие не миновать беды, Стервятник уже доказал что он опасный противник. Смог почти переиграть даже Киру. Генерал немного стыдился своей поспешной реакции на угрозу главной базе. Когда Кира поспешила к Лю Баню. Он должен был ей доверять, но ему на какое-то время показалось, что силианка замыслила избавится от него руками врага. Проклятые сестрички, что Кира, что Селена, за ними нужен глаз до глаз. Может вообще не стоило звать силианку, как сейчас уже видно МакКинли могла справиться с штурмовым батальоном наверно ничуть не хуже Киры. Хотя она тоже связана с Селеной. Боже, как жаль что Адриан не справился. Ладно что уж вспоминать прошлое. Пора вернуться к настоящему.
   На этот день Кира предлагала следующее - отправить в точку 19 Шэннон с целым батальоном, а не с половинкой как вчера. Что до базы в точке 13, то Кира предлагала больше ее не восстанавливать, ибо шансы на то, что кланеры вновь атакуют туда, имея прямую угрозу в точке 19, станут ничтожно малыми. Дункан про себя согласился с этим утверждением, база в точке 19 настолько сильно будет угрожать Кашару, что бой там вскоре почти неизбежен. Еще Кира предлагала укреплять базы в точках 14 и 19 по всем правилам: генераторы силовых щитов, турели, и установить в обоих точках по две орбитальные пушки. Тоже верно это не позволит врагу высаживаться в непосредственной близости от баз. Ведь точки 14 и 19 это будущие опорные пункты для штурма Кашар. Генерал одобрил все эти предложения и отвел взгляд от экрана комма. Действительно пусть в самом опасном месте будет Шэннон с ее потрясающей живучестью и любовью придумывать всякие пакости тем, кто к ней сунется. Дункан давно считал эту упрямую несгибаемую ирландку даже большей героиней Моргенеса, чем Кира. В тот день, когда у Киры на "Атласе" возникли проблемы и система экстренного катапультирования унесла ее прочь из боя, трое членов ее звена остались одни. Машину Шэннон почти сразу подбили, в ее кабине было разбито почти все, включая автоматику. Она была ранена, но смогла катапультироваться в ручную, а потом опять же в ручном режиме вести кабину по указаниям Поля вплоть до шаттла. И только тогда посадив машину, позволила себе потерять сознание. Кира и Поль едва успели притащить ее тело до барокамеры шаттла. Хотя правильнее сказать НЕ УСПЕЛИ, Шэннон была мертва три с половиной минуты, но ее тело удалось оживить.
   На взгляд Дункана этот эпизод полностью демонстрировал девушкам все опасности карьеры пилота боевого модуля. Во первых Шэннон чудом не погибла, во вторых запросто могла потерять сознание и достаться вместе с машиной трофеем кланеров, и в третьих при всех достижениях медицины XXIII века могла не оправиться от ранений. Дункан понимал, что некоторые женщины могут управлять боевыми модулями лучше подавляющего большинства мужчин. Кейтлин Бэр, официально считавшаяся матерью силианских детишек, Кира да и Шэннон все они удивительно хорошо подходили для современной войны, впрочем Киру силиане для этого и создали. Но Дункан был старомоден и все равно не одобрял желание женщин сражаться вместе с мужчинами, но ничего не мог поделать. После Кейтлин и "Битвы героев" права женщин сражаться рядом с мужчинами стали традицией Марса. Но он приказал доводить до сведения каждой поступающей в академию девушки статистику потерь, (шестая часть пилотов погибали в первый год службы) и наиболее впечатляющие эпизоды типа того, что случился с Шэннон на Моргенесе. Но это мало кого останавливало.
   На Земле о военной карьере мечтали очень немногие из подрастающего поколения, но уж если мечтали, то остановить их предупреждениями было сложно. В колониях Внутренней Сферы, на Марсе и Луне желающих сделать военную карьеру значительно больше, и этому способствовали веские стимулы, перед пилотом боевого модуля в колониях легко открывались все двери. Речь шла даже не о деньгах, пилоты боевых модулей по определению входили в элиту колоний. Даже те, кто не добился особых успехов. Ну а скажем о Шэннон, знала вся Внутренняя Сфера. Дункан не сомневался, вздумай он завтра уволить ирландку, послезавтра к ней прибегут с предложениями занять любую должность представители чуть ли не всех колоний. Начиная с Борнео и Скитланда, где на нее готовы молиться. И, наконец, оставались Пограничные Территории, тамошние корпорации платили безумные деньги за охрану объектов. Рай для наемников. Так что в целом ситуация проста, желающих обучиться на пилота в сотни раз больше, чем мест в академии. Военное ведомство отбирало лучших, но и обученных пилотов оказывалось много больше чем техники. Неудивительно, что те, кому достались машины готовы к риску, ну а военное ведомство традиционно отдавало предпочтение молодым. А для ветеранов находило должности в территориальных силах и в администрации колоний. Ставка на подготовку молодых объяснялась просто. В случае полномасштабной войны с кханаанами или валусианцами получить значительное количество нужной людям техники не составит труда, или от силиан или от сморан, и вот тогда понадобятся все обученные пилоты.
  
   13 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   12 день операции "Свобода".
  
   В течение дня кланеры дважды проводили разведку боем позиций Шэннон МакКинли. Перестрелка с дальней дистанции скорее изматывала, чем наносила потери. В лесной зоне напротив точки 18 тоже нарастала активность кланеров, Элизабет Дарин считала, что там кланеры готовят атаку, и направила туда еще два звена более тяжелых машин в дополнение к трем разведывательным звеньям. Инженеры продолжали укреплять базы в точках 14 и 19. Лю Бань сообщил, что у него готово к бою 84 машины, и их переместили в точку 8. Остальные машины должны были быть готовы к вечеру следующего дня, и Кира решила на один день отложить закладку баз в точках 20 и 21, которые завершили бы окружение противника.
  
   - Слушай, Спайк Кроуди хороший командир и опыта управления соединением у него побольше, чем у тебя. - Возразила Омару Сати. Омар только что с недоверием отнесся к персоне командира, которому было поручено охранять точку 18. В это соединение входило и звено, где служила Сати.
   - А твой Шими, он справится?
   - Не беспокойся милый, из Шими я уже почти сделала отличного командира звена! - рассмеялась Сати.
   Омар знал, что у Сати намного больше боевого опыта, чем у ее непосредственного командира. Сати эта ситуация забавляла, и все из-за законов Индрапратхи. Тамошние военные не препятствовали женщинам желающим воевать рядом с мужчинами, но вот повышения в звании женщинам-пилотам ждать приходилось очень долго. Омара возмущала такая политика, впрочем, только потому, что это касалась его женщины, иначе он наверно счел бы это логичным. Что до Сати, она считала политику своей родной колонии единственно правильной, также считали и другие женщины-пилоты с Индрапратхи. Женщины имеют право сражаться рядом со своими мужьями, но не должны командовать ими. Таковы законы Индрапратхи.
  
   Дерек Хьюз подошел к девушке сидящей за комом. Ее звали Камилла дю Плесси. Она вторым номером в командном звене капитана МакКинли. Камилла как и Гас родилась в семье военной элиты Марса, как и Гаса у нее с самого рождения был предопределен путь. Только военная карьера, желательно самое престижное - боевые модули планетарного контроля. Как и Гаса у нее не было генных улучшений, всего она добилась сама. Дерек подумал, что если бы не Шэннон из Гаса и Камиллы вышла бы отличная пара. Камилла закончила академию три года назад и была одной из лучших в выпуске, получила назначение в подразделение, где тогда служила Шэннон. И та сразу взяла ее вторым номером в свое звено. Камилла боготворила Шэннон, она даже отказалась от звания командира звена предложенного ей несколько месяцев назад. И все ради того, чтобы быть рядом с Шэннон и оставаться ее верным стражем. Их любовная связь продолжалась уже три года. Камилла со смехом отзывалась о мужчинах, и утверждала, что ни один из ее любовников бывших до Шэннон не может и близко сравнится с ней. Дерек посмотрел на то, что читает Камилла, это оказалась очередное конспиративное послание Шэннон к Гасу. Барахо везунчик, его отец был очень нужен для амбициозных планов Мориган. И она иногда позволяла Гасу заняться с ней любовью. Впрочем, любовь в понимании Шэннон была очень странной. Гас говорил что после ночи с Мориган надо ложиться на пару часов в барокамеру, чтобы залечить многочисленные царапины. Дерек сел рядом с Камиллой.
   - Тебе нравится это читать? - спросил он. Девушка кивнула.
   - Я представляю, что это обращено ко мне. И оно возможно так и есть. Хотя конечно на самом деле это выглядит так, - она нажала на кнопку, и послание трансформировалось в пару сухих деловых фраз. Шэннон сообщала о своих планах и запрашивала информацию о модификациях Марека Ягалло на "Катафрактах".
  
   Зачем ей данные по "Катафракту" Ли, подумал Гас, эти улучшения можно применять только на "Катафракте" и "Ландскнехте". Впрочем, какое его дело, у Шэннон явно опять родилась гениальная идея. И еще Гас знал, она постоянно хочет быть в курсе последних идей Марека. И в курсе стратегии Киры, тактических выкладок Бенедикта. И всего прочего. Возможно Дерек прав, она в тайне соперничает с силианкой. Или готовится заменить ее. Интересно как бы вела эту кампанию Шэннон? Как бы то ни было, Гасу нравилось работать с Франси, хотя сегодня девушка уже слишком откровенно заигрывала с ним. Гас уже заглянул в личное дело Франсуазы Овьедо, она была родом с колонии Иберия, не самая развитая колония, но и далеко не безнадежная. Франси имела на родной колонии влиятельных родственников, собственно она была двоюродной племянницей тамошнего генерал-губернатора. Он не хотел ее обижать, но и не хотел заводить с ней роман. Наверно стоит поговорить с Ваней Бойко, у того сейчас нет постоянной спутницы.
  
   Гарольд размышлял о Ингрид, даже Изабелль заметила, что красавица постоянно оказывается в любом месте, куда бы он ни пошел. А Гас утром высказался напрямик:
   - Разве не видно девчонка по тебе с ума сходит, даже с дуру в основу пошла. Либо обрати на нее внимание и переспи с ней что ли, либо выскажи все, что о ней думаешь, да надо как-то спихнуть ее назад в резерв. Ярослав говорит, что подготовка у нее как была не важная, так и осталась. Хотя по правде говоря у Франси не многим лучше.
   Гарольд ничего толком не ответил Гасу и так и не решился завести в тот день разговор с Ингрид. Ее подготовкой занимались Ярослав и Мария. Гас по-прежнему проводил много времени с Франси, хотя теперь ему помогали Сэм Холдбрек и Ариан Сурай. Но что ни говори, звенья Хосе Васкеса и Хелены Кройчек смотрелись на фоне звена Холдбрека более монолитно.
  
   - Завтра тринадцатый день операции, наверняка что-то случиться, - заявил ближе к вечеру Хуан Камачо.
   - Это все суеверия, - ответил Эрик, - вот сегодня было 13 сентября, что-то случилось? Нет, вот и завтра те же шансы. Лично мне нравиться число тринадцать, оно такое необычное.
   Дженифер не выдержала и засмеялась, для Эрика любое необычное было поводом для симпатии. Хуан и Величе поддержали ее смех. Эрик тоже улыбнулся. Хуан больше не настаивал на опасениях насчет числа тринадцать. А вот Величе никак не мог забыть его слова, суеверия суевериями, но Стервятнику вполне может прийти в голову наметить именно на этот день какую-нибудь пакость.
   Он слушал беседу своих младших товарищей и размышлял о Джени, она уже третий день говорила: "нет". Он уже выяснил, что сексуальная активность в ней проступает спонтанно, например, после битвы в день высадки. А лицедейством она занимается, чтобы угодить Бенедикту. Правда сейчас она, очевидно назло ему кокетничает с Эриком. Кстати, а где Милена мигом прервавшая бы эти заигрывания? Наверно с Даладье, попав в основу, Арман стал очень серьезно относиться к своим обязанностям, и беспрерывно оттачивал согласованные действия своего звена. Сам Эрик, также как Бенедикт, был в восторге от общения с Джени, как сексуальный объект она его не интересовала, а вот как актрису он ее обожал. Величе же думал, почему он счел, что Дженифер интересует секс, оказалось ей куда интересней водить людей за нос и развлекаться высокоинтеллектуальными остротами. И в этом ей куда больше чем он подходили Эрик и Хуан, тоже большие любители такого времяпровождения. Величе извинился и пошел к Кире.
   Она сидела над картами района Кашар, планируя осаду и штурм базы кланеров. Похоже, сейчас Кира задалась целью изучить каждый квадратный метр вокруг базы. Величе спросил, что у нее намечено на завтра. Кира ответила, что планирует разведку силами 32-ой бригады к югу и западу от Кашара. Там было несколько поселений, и Кира полагала, что надо их изучить подробней. Кроме того, Элизабет хочет провести исследование в лесной зоне к востоку от точки 18. Спайк Кроуди полагал, что там могут быть спрятанные машины кланеров готовящие атаку на базу в точке 18. А Шэннон МакКинли считала, что ее позицию завтра кланеры атакуют всерьез.
   - Ты помнишь, что завтра тринадцатый день операции?
   - Ну и что с того? - удивленно спросила Кира.
   - Многие верят, что число тринадцать не счастливое.
   - Слушай, какое мне дело до ваших суеверий! Вот уж не думала, что веришь в такую чушь. - Раздраженно сказала Кира.
   - Дело не в том что я в это верю или ты в это не веришь. А в том, что в это верят многие пилоты в нашей группировке. И возможно подобная мотивировка будет и у Стервятника. Он вполне может попробовать устроить нам несчастливый день. - Объяснил ей свои мысли Величе.
   - Ну и пусть пробует, наши люди готовы к бою, и я никак не могу сделать их еще более готовыми.
  
   - Эй, Рил, - окликнула Аурелию Ольга, почему они решили называть ее Рил, подумала она. Ну, понятно, что Аурелия длинновато и гласных много, но почему Рил? - Сейчас отправимся к твоим ребятам в точку 14, а на завтра намечена разведка к югу, юго-западу и западу от базы кланеров. Там есть несколько населенных пунктов, правда, похоже, уже не населенных, Огненная Буря и Сегун хотят проверить нет ли там ловушек, вроде тех что применяет Мориган.
   - А с чего им там быть?
   - Кто знает, если они стали применять наши "комби-плюсы" почему бы и им и ловушки не начать ставить.
   Действительно, почему нет? Нельзя же считать противника глупее тебя, подумала Аурелия. Но сказала совсем другое:
   - О, покажу своим как я управляюсь с "Фантомом"!
  
   Еще подлетая к селению, Кирилл понял что-то не так. Слишком много людей, большой транспортный челнок, стоящий на площади перед церковью. Мальчик сразу отправил скутер вниз и оставил его подальше. А сам незаметно пробрался в родное селение и вскоре уже знал новости.
   Эвакуация! Оккупационные власти решили вывезти людей из поселений окружающих военную базу. А это значит земляне близко! Кирилл решил не стоит мелькать перед глазами ни своих, ни чужих, лучше спрятаться и попробовать найти землян.
   Он тихонько выбрался из селения и затаился в зарослях, где припрятал скутер. Спустя два часа транспортный челнок взлетел, унося гвардейцев и его односельчан на север. Мальчик подождал еще некоторое время, а затем вернулся в обезлюдевшее селение. Невероятная ошеломляющая тишина родного места пугала его, но он твердо решил, что дождется здесь землян и присоединится к ним.
  
   - А это не рискованно атаковать из леса? - спросил Стервятника генерал Крейт.
   - Лес отличное место для засады.
   - Я о нашем договоре с Силианской Республикой, мы обещали никак не влиять на местных аборигенов живущих в лесной зоне.
   - Мы всего лишь погостим там один день, не вижу проблем. Земляне вместо научно-исследовательской базы завели тут стотысячное население, и ничего им республика не сделала.
   - Но сейчас над лесом постоянно кружат три силианских разведывательных модуля. Смотри, явится по нашу душу "Карающий Ангел" или "Необратимое Принуждение". И тогда нам точно хана.
   Стервятник задумался, появление силианского базового корабля не входило в его планы. Огромный звездолет длиной в сорок километров несущий на борту тысячу единиц автоматических авиакосмических модулей разного размера способен был с легкостью вымести из системы небольшой флот дредноутов. Силиане сочли сто лет назад местных аборигенов только предразумными, и лишь потому разрешили землянам основать на Каринтии временную колонию. Но запретили появляться в лесной зоне. Принципы Силианской Республики не решалась нарушать даже Гегемония. В открытую, а по мелочи силиане на многое готовы были закрыть глаза. Стервятник решил рискнуть.
  
   14 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   13 день операции "Свобода". Охота на бабочек.
  
   00.30.
   Зенон Карагулис вошел в помещение, которое уже начал называть камерой пыток. Сам палач с постоянно мрачно-отрешенным лицом сидел на невысоком табурете. Его жертва лежала обнаженной у его ног. Медик осмотрел Мелисенте, как и в первые два раза на теле никаких серьезных повреждений, а на лице замерла счастливая улыбка. Зенон терялся в догадках, что происходит в этом помещении. С виду оно выглядело как внутренние помещения языческого храма, большая статуя многорукой богини, как объяснил ему Ашвар, это изображение Кали. Убранство было роскошное, но устрашающее. Многие инструменты лежащие тут несомненно были предназначены для пытки, а стоящая в углу гильотина вообще была не понятно для чего. Медик не понимал отношений между Ашваром и его то ли жертвой, то ли возлюбленной. Но Капур настаивал, чтобы каждый раз после его работы Мелисенте опускали в барокамеру. Однако, приходя в себя, девушка с радостью встречала Ашвара. Когда Кира, Ашвар и Бенедикт посвятили его в суть плана, Зенон был в шоке, да он и сейчас в шоке оттого, что согласился, однако пока Мелисенте нравится происходящее с нею. Но все равно медик никогда не думал, что его заставят быть соучастником пыток личного состава подразделения. Он уже понял это не идея Киры, той тоже было не по себе, однако двое полулюдей из клана Гхоро считали план хотя и рискованным, но невероятно перспективным. К удивлению медика генерал МакАллен тоже одобрял план.
   - Что с ней?
   - Потеряла сознание, в этот раз продержалась намного дольше. Невероятно выносливая и физически, что не удивляет, и психологически, этого не ожидал. Думал, раз психика не устойчива, то действовать придется долго и осторожно. Но, теперь изучив ее реакции, я полностью уверен в успехе и думаю закончить намного раньше, чем ожидал.
   - В барокамеру?
   - Да.
   Опустив тело девушки в реанимационную барокамеру, и настроив ее, медик решился спросить:
   - Она любит тебя?
   - Да.
   - А ты ее?
   - Не знаю, я боюсь ее полюбить, но она точно самая лучшая рабыня, которая у меня была и когда-нибудь будет.
   Слово "рабыня" резануло по душе Зенона, но он уже знал, кшатрий делил всех женщин на тех, кто имеет право именоваться воином, и всех прочих которых называл не иначе как рабынями.
  
   01.45.
   - Шэннон, проснись, - прервал ее сон голос и решительные руки верной подруги.
   - Что-то случилось? - мгновенно собралась капитан МакКинли.
   - У нас вызов с орбиты, Морис говорит это Александр Бэр, какое-то сообщение с Луны. Прямая связь! - голос Кэм был полон тревоги.
   Боже, неужели что-то случилось в Солнечной системе, подумала Шэннон.
   - Хорошо, скажи им я подойду как только смогу.
   Прямая связь очень дорогая, на каждую минуту улетает чертова прорва энергии, правда дорогая не для "Лунного Света". И все же стоит поторопиться. Шэннон нашла свою пластинку биоскафандра, больше сейчас не нужно.
   - В чем дело, Селена? - спросила она спустя минуту уже в отделении связи, двое связистов и Морис тоже обеспокоенно ждали ответа. Десять секунд задержки, с этим придется мириться. Лицо силианки было непривычно растрепанным и с печатью какого-то только что пережитого ужаса.
   - Сон, попроси их уйти.
   Шэннон кивнула своим товарищам, они быстро покинули помещение.
   - Я видела как ты погибаешь! - выдохнула Селена. - Этого не должно случиться! Пообещай мне сегодня не садиться кабину боевого модуля!
   - Ты же знаешь я не могу дать такого обещания, - спокойно ответила Шэннон.
   - Если ты умрешь, все пропало, тучи сомкнуться, - продолжала предсказательница.
   - Мне кажется ты преувеличиваешь, вряд ли моя жизнь так важна, мы здесь каждый день рискуем. Все будет в порядке.
   - Шэннон сегодня особый день...
   - Возможно, ты же знаешь я уже умирала это не страшно.
   Силианка ответила ей отчаянным взглядом, потом покачала головой и связь с Луной прервалась. На экране появилось лицо Александра.
   - Ты уж поосторожней сегодня, ладно. Потерять тебя будет очень плохо.
   Шэннон заверила контр-адмирала что сегодня будет максимально осторожна и попрощалась. Вернулась в каюту и встретила встревоженный взгляд Кэм.
   - Ничего особенного, сегодня мне напророчили смерть.
   Дю Плесси усмехнулась: - Не беспокойся я возьму твою смерть себе.
  
   02.15.
   На наручном комме Киры замерцал сигнал вызова. Второй помощник командира шаттла. Он отвечал за работу связистов и все сканеры боевого корабля.
   - Да?
   - У нас входящее сообщение с "Водолея". Ваш брат Александр.
   - Сейчас буду.
   Через пару минут Кира вошла в отсек, где были установлены системы дальней связи.
   - Здравствуй Александр.
   Он ждал ее первых слов, десять секунд задержки пять туда, пять обратно. Наконец он кивнул и произнес:
   - Здравствуй Кира. Наша сестра полчаса назад говорила с Шэннон, и предупредила ее, о том, что сегодня она может умереть. Я решил, ты должна знать.
   - Спасибо. Что ответила Шэннон?
   - Как всегда, сказала, что уже умирала, это не страшно.
   Кира улыбнулась, ответ вполне в стиле Шэннон. Александр ждал ее решения, можно прямо сейчас воспользоваться гиперсвязью "Водолея" и потребовать от Селены подробностей ее видения или же оставить все как есть, Шэннон предупреждена, да и не так-то легко ее убить.
   - Хорошо я поняла, еще раз спасибо. Конец связи.
   Второе предупреждение, вчера ей что-то говорил Величе. Она вспомнила его слова, почему она вчера от них отмахнулась? Ладно, единственное, что она может сделать, это быть сегодня предельно внимательной. И постараться довести эту мысль до каждого.
  
   04.00.
   Шифровальщики Таллера действительно справились со своей задачей, и теперь полковник Федерико Галланд внимательно читал все данные, которые им удалось добыть, вскрыв коды связи на боевых модулях Земной Федерации. К сожалению куда более полезные коды на шаттлах и стационарных базах вскрыть оказалось намного сложнее. Что понятно, на шаттлах и базах находились команды связистов, каждые несколько часов менявшие кодировку, а на боевых модулях коды менялись намного реже. Считалось, что их системы связи используются нерегулярно, но на деле пилоты землян постоянно общались между собой через боевые модули, минуя связистов своих шаттлов. Стервятник знал об этой особенности противника и придумал как ее использовать. Галланд же подумал, что в подразделениях Кланов подобные вольности запрещены. Новый план Стервятника сулил возможность расквитаться за гибель Зигфрида и слегка уравнять шансы. Но была и дальняя перспектива, продолжение если удастся заполучить одну из целей. Наиболее предпочтительный результат заполучить цель номер один живой, хотя конечно она и мертвой сойдет. Вчера Галланд поинтересовался у Таллера, почему операцию по цели номер один доверили ему, а не Рейнхарду Валленроде и Генриху. Стервятник ответил, что как раз, потому что у него нет к капитану МакКинли личных счетов. Группу Валленроде лидер "верных" отправил в лесной массив, заверив их, что там больше шансов выполнить главную задачу сегодняшней миссии. Хорошо, какие бы не были истинные мотивы Таллера он приложит все усилия чтобы выполнить поставленную задачу.
   Изучая новые данные Галланд обратил внимание на одну из последних расшифровок, из нее становилось ясно: разбитая несколько дней назад 32-ая бригада вернулась на передовую. Кроме того, обнаружились ранее неизвестные планы противника, звено этой бригады через час и пятнадцать минут отправится на разведку района Кашар. Именно об этом пару часов назад говорила своему дружку в штурмовом батальоне эта самая лейтенант Митчелл, используя канал связи своего "Фантома". Галланд вызвал Таллера и сообщил ему о своей неожиданной находке.
   - Понятно, но это разведзвено его очень сложно перехватить, а ловушку на них в одном из этих поселений мы уже не успеем сделать.
   - Можно отправить на перехват примерно равное звено из моего полка. Как я понял, подготовка у пилотов легких машин землян слабовата, а мы можем посадить на легкие машины пилотов с кибер-матрицами последнего поколения, а командиром звена я поставлю Бранда. У него свободная матрица похожая на мою. Я дам ему новейший 35-тонный "Фенрис". Возможно земляне не станут отступать от равных машин. И тогда Бранд сможет обездвижить новую цель.
   - Хорошо, разрешаю. Значит восемь целей у тебя, четыре у Валленроде и плюс эта новая, будет целью номер тринадцать. Это даже символично - тринадцатый день и тринадцать целей! Правда вряд ли они это оценят!
   Галланд выключил связь, никак не прореагировав на юмор Стервятника, как и для всех носителей матриц, после установки матрицы юмор его больше не интересовал. Он еще раз просмотрел расшифровку и другие данные, и обнаружил что с символизмом Стервятника есть проблемы, в том же звене нашлась четырнадцатая цель, но Галланд не стал сообщать об этом Таллеру, а просто отметил ее для Бранда как дополнительную. Небольшая партия свободных матриц, придуманная доктором Фоэ полгода назад, была поставлена группе лучших пилотов, которым Стервятник полностью доверял. Свободная матрица плохо контролировалась, но зато меньше мешала нестандартным способностям боевого пилота.
  
   05.10.
   Капитан Спайк Кроуди показал Ишимото Мори его маршрут на карте.
   - Где-то здесь наверняка кланеры, твое звено должно их поискать к северо-востоку, а звено Шандора к востоку.
   - А если мы их найдем, это довольно рискованно?
   - Для этого и существуют разведывательные машины, чтобы не рисковать машинами основного класса.
   - А как насчет пилотов?
   - Пилотов больше чем машин, и, кстати, это война, Шими. Без риска нет и победы.
  
   05.15.
   - Так Рил ты идешь первой, если что заметишь, сразу говори. Далее я справа и Фредди слева, Керк со своей винтовкой прикрывает нас сзади. Начинаем. - Сказала Ольга по общей связи звена.
   Аурелия направила своего "Фантома" от точки 14 на север.
  
   05.35.
   Ишимото посмотрел на Сати, что она скажет. Она одобрительно кивнула, значит все правильно. Ишимото было двадцать семь лет, Сати на год старше. И он командир звена, а она нет, при этом у нее боевого опыта значительно больше чем у него. На их Индрапратхе слишком предвзято относятся к женщинам. Сати надежный товарищ и отличный боец и конечно куда лучше него смогла бы командовать звеном. Она не мыслит жизни без боевых модулей и нежно любит командира соединения из штурмового батальона. Они вместе договорились, и она, чтобы меньше рисковать поменяла "Рыцаря" на более легкий и маневренный "Фантом". Этот боевой модуль не ставится в первую линию и шанс погибнуть на нем все же меньше.
   - Пошли Шими, просто еще одна миссия, все будет в порядке, - улыбнувшись, сказала ему Сати.
  
   05.45.
   - Здесь тоже ничего нет, - сказала Аурелия, - все эти так называемые населенные пункты пусты.
   - И кланеры на нас ноль внимания, - заметил Фредди.
   - Чему лично я рада, - сказала Ольга. - Но нам еще надо прогуляться на запад от Кашара проверить два пункта, что-то мне подсказывает, там кланеры и вылезут.
  
   05.50.
   Капитан Шэннон МакКинли посмотрела на последние данные, с главной базы кланеров взлетели три шаттла, а с Кашара два. Если они все заполнены это 75 боевых модулей, многовато против ее 40.
   - Андреас, Кира похоже ко мне летят гости и их много.
   - Понятно жди, я отправлю к тебе "Тайфун-2", а к себе вызову соединение из 32-ой бригады.
   - Кира подожди с "Тайфуном", вдруг они пустые, как на маневрах, ложная атака.
   - А если нет, ты продержишься?
   - Я тут смастерила несколько ловушек, с большим интересом посмотрю, как они сработают, а ты со своим "Тайфуном" их спугнешь. Да ничего со мной не случится, тебе лететь минут десять.
   - Ты помнишь, что тебе сказала моя сестра?
   - Не бойся, я живучая.
   - Девочки, а если там штурмовой легион? - сказал Андреас.
   - Вроде должен быть в Кашаре, - произнесла Кира. - Но Шэннон если увидишь штурмовые машины, сразу говори, я прилечу к тебе на обоих "Тайфунах".
   - Принято. Только помните у меня уже развернуто четыре зенитки, бьющие на 15 км. Близко ко мне они не сядут.
  
   06.05.
   - Короче штурмового легиона здесь нет, пять тринариев в основном машины от 50 до 70 тонн, присылай свой "Тайфун" Кира. - Сказала Шэннон. И подумала кланерам идти минут пять, а "Тайфун" Киры будет только через десять, если ловушки не сработают, выдержать пять минут будет не просто. А базу отдавать не хотелось, это еще на день другой отдалит начало штурма Кашар. Она еще раз посмотрела на ползущие точки, ее охватил холодок нехорошего предчувствия. Предупреждение Селены начало приобретать осязаемую форму.
  
   - БОЕВАЯ ТРЕВОГА!!! Всем пилотам занять места в боевых модулях! - Гарольд выбежал на галерею и вновь наткнулся на Ингрид, та была заметно испугана.
   - А вот теперь настоящая боевая тревога, и похоже сегодня бой будет! - сказал Гарольд девушке и подмигнул. Но она так испугана, что никак не отреагировала.
   - Не боись, справимся. - Не помогло все равно перепугана. - Ты действительно решила попасть в основу, чтобы привлечь мое внимание?
   Ингрид всхлипнула и кивнула.
   - Я кажусь тебе дурой?
   - Да, но очень красивой дурой! Знаешь, постарайся сегодня выжить и обещаю сегодня же тебя трахну!
   Ингрид наконец кривовато улыбнулась.
   - Постараюсь выжить, спасибо!
  
   - Похоже, у точки 18 назревает серьезная драчка, - произнес Керк.
   - Не беспокойся у нас тоже, на подходе звено кланеров, - ответила Ольга. - "Фенрис", "Пума", две "Кусаки" и "Мотыль". Ну что принимаем бой или отступим?
   - Я за бой, их машины слабее, - весело сказала Аурелия.
   - Я тоже за, - вслед за ней сказал Керк
   - Почему бы и нет. - Добавил свой голос Фредди.
   - Тогда вперед, Рил что посоветуешь?
   - А почему я, это ты командир звена?
   - А ты шибко умная девочка из штурмового батальона!
   Конечно она рассказала им о себе, включая приключения с отдыхом на базе. В ответ Ольга призналась, что отдых ей организовала она. Аурелия не очень удивилась, но и обижаться не стала. Она всегда считала, что надо у любого человека находить положительные черты и не обращать внимание на отрицательные. Но тут Аурелия вспомнила о кланерах, у них искать положительные черты бесполезно. Итак кланеры - "Фенрис", на нем мощные лазеры и ракеты ближнего действия, "Пума" с двумя излучателями, очень маневренная, но щиты слабые, на "Кусаках" самое неприятное это легкие скорострельные автопушки, ну а "Мотыль" это просто старая рухлядь.
   - Думаю, начать стоит с "Пумы" ее легко выбить, а вражеские излучатели неприятная штука. - Сказала Аурелия.
   - Слышали парни, сосредотачиваем огонь на "Пуме", Керк держи ее в прицеле, как только снимем на ней щиты пали из своей винтовки.
   "Пума" не стала ждать выстрела из пушки Гаусса, кланер ушел в высоком прыжке в сторону и стрелять по нему дальше не имело смысла, тем более в Аурелию уже палил "Фенрис", она поменяла щит на зеркальный и стала уходить в маневре. Один из "Кусак" обстрелял ее из легких автопушек, учитывая ее зеркальные щиты, повезло, не попал. Она пустила шесть "страйков" в "Фенрис", его щит справа сразу накрылся. А Керк молодец сообразил, сразу всадил туда снаряд из своей пушки. В результате "Фенрис" получил такие тяжелые повреждения, что стал выходить из боя. В этот момент "Пума" попала в ее зеркало плазменным шаром. Щита едва хватило. Но на следующий уже не хватит. Аурелия заложила новый вираж, ни в коем случае нельзя останавливаться. И тут ей в прицел попался удирающий "Фенрис", она выстрелила на автомате, не раздумывая. Есть! Похоже попала в реактор и сработала экстренная система катапультирования. А через мгновение в ее кабинку влетел снаряд из легкой автопушки "Кусаки". Аурелия была в шлеме и только услышала звук удара в сверхпрочное стекло кабины, а затем грохот сзади. Она помнила древнюю мудрость: если ты слышишь пулю, значит она в тебя не попала. Вместо того чтобы раздумывать о пролетевшей рядом смерти Аурелия продолжила разворот и ушла в сторону от противника. Затем сделала еще маневр. Тем временем Ольга и Фредди нанесли повреждения "Пуме", а Керк перевел огонь на одного из "Кусак" и тот оставил Аурелию в покое. Поняв, что по ней никто не стреляет, а щиты восстановились, Аурелия вернулась в бой. Впрочем, кланеры потеряв "Фенрис" уже отступали, прекратив атаку. Попасть в легкие модули уходящие на маршевых ускорителях почти невозможно. Аурелия убрав тактический экран, и сделав шлем прозрачным, посмотрела на дырку приличных размеров в стекле кабины. Потом глянула, куда снаряд попал сзади, и вздрогнула, судя по всему, тридцатимиллиметровый снаряд прошел совсем близко от ее головы. На такое попадание биоскафандр точно не рассчитан.
   - Тебя не задело? - встревоженным голосом спросила ее Ольга. - На сканере твоя кабина отмечена поврежденной.
   - Небольшая форточка, все в порядке.
  
   06.08.
   Шэннон уже потеряла три машины, удерживая позицию, кланеры потеряли одну машину в ловушке и одну от огня ее соединения. Надо продержаться еще две минуты, значит пора выдвигать свое командное звено на первую линию. Ее "Стрелец" занял позицию рядом с "Рыцарем" Дерека Хьюза.
   - Что с Эллоизой? - спросила она.
   - Тяжело ранена, кабина разбита, катапультироваться не может. - Ответил ей Дерек.
   Значит, Эллоиза Салех застряла в своей разбитой машине, двое других пилотов смогли катапультироваться. Шэннон поняла, теперь проиграть нельзя. Надо любой ценой удерживать позицию, и не отдать своего пилота в руки врага.
  
   Федерико Галланд уже знал о неудаче Бранда и о том, что одна из второстепенных целей обездвижена, пора приступать к атаке на цель номер один.
   - Мельхиор приступай к атаке на основную цель, - приказал командир полка "В" своему второму офицеру.
   Мельхиор стал новым носителем управляющей матрицы, однако в этот раз штаб решил ограничить его ударную группу шестью носителями кибер-матриц, а сам Мельхиор выбравший маневренный "Квазар" собирался держаться сзади. Доктор Фоэ хотел наверняка знать, что не так при применении управляющей матрицы. Галланд следил как ударная группа два "Ландскнехта", два "Локи" и два "Копьеносца" сосредотачивает огонь на "Стрельце" Мориган. Надо признать эта стерва погубившая Зигфрида держалась неплохо. И все же она не Огненная Буря, против скоординированной атаки с шести машин у нее нет шансов.
  
   Шэннон поняла, в этот раз к предупреждению Селены, стоило отнестись серьезней. Сегодня кланеры жестко прижали ее. Она попыталась выйти из под огня и не смогла. А генератор щита почти накрылся, если бы она не отключила систему экстренного катапультирования, то система сейчас бы уже сработала. Но у Шэннон было правило, командир не имеет права выходить из боя, пока в опасности хоть один его подчиненный. Тем более что Эллоиза отступить не сможет. Шэннон стиснула зубы. Возможно этот раз будет действительно последний.
   - Шэннон отступай! - услышала она голос Дерека. А затем Камиллу:
   - Ей не уйти, ничего сейчас я прижму этих гадов.
   Она заметила как "Кентавр" дерзко пошел навстречу кланерам. Первым Камилла атаковала "Ландскнехт", кланер был слишком занят атакой по Шэннон и пропустил момент атаки "Кентавра". Подруге удалось за несколько секунд пробить щиты вражеской машины и попасть в кабину.
   - Один есть, перехожу на следующего! - воскликнула Камилла. Кланеры сразу перестали стрелять по Шэннон и она, отводя "Стрельца" во вторую линию, вызвала свою верную телохранительницу:
   - Камилла со мной все в порядке, уходи оттуда!
   - Нет. Моя машина целая. Они отступают, этот "Разрушитель" отличная цель. Там наверняка один из их командиров. Сейчас я разберусь и с ним!
  
   - Действительно не очень приятные ощущения, - прокомментировал Мельхиор потерю одного из носителей бывших у него под контролем.
   - Уводи свою группу. Этот "Кентавр" цель номер два, я беру его на себя. - Приказал Галланд и направил "Разрушитель" навстречу "Кентавру".
   - Федерико, "Тайфун" в минуте от вас, еще один "Тайфун" и два "Ганимеда" на подходе, победить всех ты не сможешь. - Раздался голос Стервятника. - Уничтожь цель номер два и отступай.
   Прекрасно, подумал Федерико, так даже проще. Для противницы был заготовлен сюрприз, на "Разрушителе" Галланда стояла модифицированная ультрапушка, вместо барабана с пятнадцатью снарядами там установлен барабан с двадцатью пятью. И эти десять лишних выстрелов решили исход короткой схватки. Противница смогла несколько раз попасть в него, но шесть последних снарядов из длинной очереди разбили на "Кентавре" кабину. Галланд навел на кабину сканер и включил увеличение.
   - Цель номер два уничтожена. - Доложил он Стервятнику. - Попробую достать еще раз цель номер один.
   Он выбрал уходящий "Стрелец", зафиксировал его в прицел и запустил двадцать ракет, "комби". Далековато, но без щитов цель номер один может рассчитывать только на маневр. Если угадает какой "комби".
  
   Дерек заметил как "Разрушитель" выпустил по Шэннон ракетный залп с дистанции 1600 метров. Щитов у нее практически не было, значит, ракеты ей пропускать нельзя. Он не понимал, отчего она до сих пор не включает систему катапультирования, ее машина не может полноценно участвовать в бою и является легкой целью. Ракеты выпущенные кланером тем временем разделились на четыре стайки. "Комби"! Только какое? Дерек помнил, что против 32-ой бригады кланеры успешно применяли "комби-плюсы", а "Стрелец" Шэннон находится у самой земли. Риск ошибиться слишком велик, ей надо катапультироваться, мелькнула мысль у Дерека. Ну же пока не поздно! Но Шэннон сделала по другому, за четыре секунды она успела резко поднять машину метров на сто вверх, развернула ее к подходящим ракетам, затем резко бросила "Стрелец" вниз и каким-то образом сумела затормозить у самой земли. Ракеты прошли выше, и тогда она стала вновь набирать высоту. Дерек наконец выдохнул.
   - Давайте прижмем этого гада! - приказал он своему звену.
   Его парни стали стрелять по "Разрушителю", но тот, не приняв бой, быстро отступил к своим. Да и вообще кланеры уже перестраивались, готовясь отражать атаку соединения штурмового батальона, подлетающего на "Тайфуне".
  
   Шэннон смотрела на погасший огонек подруги и слышала ее слова: "я возьму твою смерть себе". Чувствовала как в ее душе рождается знакомая леденящая ярость. Почему? Что сегодня не так? Она хотела убивать этих ублюдков, но ничего не могла сейчас сделать, ее машина слишком сильно разбита. Сейчас надо отступить, за подругу она отомстит позже. А в этот раз не ее день...
   Шэннон набрала вызов командиру соединения на подлетающем "Тайфуне".
   - Заходи на них сзади, и хорошенько врежь им, Нил.
   - Сделаем, капитан, - отозвался офицер штурмового батальона.
  
   06.09.
   Первой десантировалась "бета". А совсем первым его звено, то есть "бета-1". То есть конечно звено Гровера, Нил довольный прошлым опытом опять решил работать парами. Но в этот раз в пару Гарольду досталась Изабелль. Десантировавшись, они синхронно вышли на "Ландскнехта", быстро нанесли ему тяжелые повреждения, и Изабелль добила кланерскую машину из верхней пушки Гаусса "Мантикоры". Нил и Гас в то время занялись "Копьеносцем", но их противник смог отступить. Основные силы кланеров находились к северу, Нил приказал "бете" выстраиваться клином на север. Сэм Холдбрек пристроил свое звено к ним с запада, а Хосе Васкес с востока.
   Четвертым должно десантироваться звено Страхова. Гарольд вспомнил нежные голубые глаза Ингрид. Он надеялся, что красавица переживет свой первый бой.
  
   Ярослав закончил инструктаж новенькой словами:
   - Как только покинешь шаттл, сразу же включай щиты, и держись позади нашей тройки, следи по кому стреляю я, если получиться стреляй туда же. Если начнут стрелять по тебе, переводи всю энергию на щиты и уходи в маневре не важно куда, но лучше в противоположную сторону от той, откуда стреляют. Все понятно?
   Ингрид что-то пискнула, и Ярослав посчитал что это "да". Он не понимал, зачем Кира разрешила этой девушке поучаствовать в бою, и особых иллюзий не питал: толку от нее не будет. Сегодня в его звене три машины.
  
   06.10.
   На фланге Васкеса нарисовалось шестеро противников, трое разобрали по одному противнику, а еще трое сосредоточили огонь на Моник Груббе. Она не стала пытаться им противостоять и начала отступать. Звено Ярослава отправилось на помощь Васкесу. Три первых машины синхронно вышли на "Рыцаря", тот как и Моник отступил, Ярослав не стал его преследовать и атаковал другого кланера. Тоже на "Рыцаре", по нему уже стрелял Симон Вакко. Вчетвером они быстро прикончили этого "Рыцаря", впрочем пилот успел покинуть машину. В этот же момент вынуждена была катапультироваться и Моник. Закончив с "Рыцарем" Ярослав вспомнил про Ингрид, она куда-то исчезла, впрочем, ее огонек пока светил зеленым. В любом случае у него нет времени контролировать каждый ее шаг, раз хочет сражаться то должна уметь сама позаботиться о себе. И он выбросил из головы мысли об Ингрид, вызвал Хосе Васкеса и, скоординировав свои действия с ним, начал давать указания Черновой и Бойко.
  
   Ингрид же так замечталась о ночи любви с Гарольдом, что прослушала все, о чем говорил Ярослав, и только успела вовремя сказать "да", она надеялась, что это короткое слово прозвучало убедительно. Естественно, покинув шаттл, о щитах она и не вспомнила, а вместо этого сразу запуталась в телеметрии поступившей на экран ее шлема. Сканеры в первые секунды нашли пятнадцать дружественных объектов и два десятка вражеских. Ингрид мгновенно потеряла из виду Ярослава и теперь разворачивала "Грифон" из стороны в сторону, выписывая очень странные виражи и пытаясь найти свое звено. И вместо своего звена нашла "Рыцаря", она слышала приказ Ярослава касающийся какого-то "Рыцаря" и решила что ее звено тоже где-то рядом. Убедившись что "Рыцарь" вражеский она на всякий случай зафиксировала его в прицел и включила автонаведение всего оружия на передний щит. Этот прием считался неэффективным, но он много раз выручал Ингрид, которая посредственно умела наводить оружие без автоматики. Когда до "Рыцаря" осталось четыреста метров, он повернулся навстречу Ингрид. У девушки замерло сердце.
  
   Марио Кавалли был родом с Каринтии, и записался в территориальные силы уже при кланерах, он не видел смысла бороться против кланеров, если можно к ним присоединиться. Неделю назад ему предложили поставить кибер-матрицу и перевестись в линейный полк. Марио сразу же согласился, в итоге ему дали этот "Рыцарь" и записали в линейный полк, а вот матрицу должны поставить через несколько дней. Когда прямо на него вышли три штурмовые машины: две "Мантикоры" и "Циклоп", он в панике отступил. Но как только понял, что три машины выбрали другую цель, решил вернуться в бой, наметив целью "Циклоп". Марио развернул машину и тут увидел летящий на него сверху "Грифон" с отключенными щитами. Ему и в голову не могло прийти, что на штурмовой машине неопытный новичок забывший включить щиты. Зато он сразу вспомнил слова опытных пилотов полка "В" говоривших, что Огненная Буря сражается на "Грифоне" и не включает щиты. Если бы на месте Марио оказался бы пилот с кибер-матрицей, у Ингрид не было бы шансов. Но Марио был трусоват и вместо атаки перевел всю энергию на щиты и стал думать куда отступить. Но не успел.
  
   Потому как у Ингрид была совершенно другая реакция на экстремальные ситуации, она в панике плотно зажмурила глаза и нажала на все кнопки. Полный залп из "Грифона", на котором ничто не мешало выстрелам, ведь свои щиты были отключены, плюс работало автонаведение на передний щит противника, все это привело к тому, что весь залп попал точно. Силовой щит не выдержал, и две последние ракеты взорвались в кабине. Ингрид приоткрыла глаза удивляясь, что еще жива и заметила: сканер больше не фиксирует "Рыцаря" врагом.
  
   - Упс, кажется он все... - услышал Ярослав безмерно удивленный голос Ингрид. Он смог определить ее местоположение и заметил тушку сбежавшего от них "Рыцаря". Потом навел сканер на ее "Грифон", и поморщился, увидев, что она так и не включила щиты. Что до машины противника, то она оказалась почти целой, но с разбитой кабиной. Действительно везучая, подумал Ярослав.
   - Ты ничего не забыла? Может надо было что-то включить? Такое светящие вокруг машины и защищающее от случайного выстрела! - поинтересовался он у Ингрид.
   - Ой, да, щиты! - воскликнула везучее недоразумение и наконец включила щиты, что отнюдь не лишнее, несколько вражеских машин еще оставались на опасной дистанции.
   - Похоже, ты везучая, но в следующий раз все-таки включай щиты сразу. - Со вздохом сказал Ярослав.
   - Поздравляю с первой победой! - вмешалась в их разговор Мария Чернова.
  
   06.12.
   В итоге соединение Нила Гровера вывело из строя четыре боевые модуля кланеров, четвертая победа была достигнута усилиями Хелены Кройчек и Лейлы Таши. После чего соединение объединилось с батальоном Шэннон МакКинли. Пилоты Шэннон за пять минут боя тоже подбили четыре машины, но сами потеряли семь. У Нила кроме "Катафракта" Моник, была еще одна потеря: отступая, кланеры выпустили залп дальних ракет по еще одному "Катафракту". А именно по "Катафракту" N6. Эта машина не стала счастливой и для второй девушки, в день высадки в нем погибла Ли, теперь та же судьба выпала Франсуазе Овьедо, она не смогла защититься от ракетной атаки и три ракеты взорвались внутри кабины ее боевого модуля.
  
   06.21.
   - Отступаем! - сумел выдавить из себя подобие крика Ишимото. Впрочем, оставшимся пилотам его звена не нужен был его приказ, они и так уже отступали. Ишимото развернул "Призрак" в сторону от противника и врубил на полную мощность маршевые ускорители. Но одновременно он все равно смотрел на погасший огонек Сати. Но чуда не случиться, этот огонек не зажжется. Ее "Фантом" как всегда шел первым, когда из леса прямо перед ней взлетел "Берсерк". Кланер сразу открыл огонь с дистанции всего триста метров из двух ультрапушек. Сати попыталась уйти в маневре, но дистанция была слишком мала и она не успела. А из леса уже вылетали другие машины кланеров: "Пантера", "Ягуар" и две "Пумы". Как целое звено противника оказалось на их маршруте, Ишимото не знал, но засада явно хорошо спланирована. Разбитый "Фантом" Сати рухнул в лес, а оставшиеся машины землян спешно отходили назад. У "Призрака" и двух "Шершней" не имелось ни единого шанса победить пятерых кланеров.
  
   Генрих мрачно смотрел на удирающих противников, его "Берсерк" безнадежно проигрывал в скорости всем участвовавшем в скоротечной стычке машинам. И у него стояло только вооружение для ближнего боя. Валленроде планировал атаку базы землян, но, получив расшифровку о маршруте патруля, рискнул всего за пару часов до атаки изменить план. Генрих сам выбрал место для засады, но, начав стрелять, потерял самообладание и, похоже, выпустил слишком много снарядов в кабину "Фантома". Ему наверняка укажут на это пренебрежение инструкцией по правильной охоте на бабочек. Но после той ловушки, когда погиб Зигфрид, Генрих ненавидел всех этих земных сучек. Особенно одну. Он бросил взгляд на фото, которое нашел в архиве разведки. Капитан Шэннон МакКинли, убившая четверых его товарищей в месте, которое земляне назвали точкой 13. Именно это навело Таллера на мысль устроить землянам неудачный день именно на тринадцатый день кампании. Ибо око за око!
   Генрих тогда сумел уцелеть в ловушке только благодаря чутью, а также скорости и маневренности "Разрушителя". Но сейчас его машина в ремонте, еще неделю техники главной базы будут приводить в порядок его истерзанный "Разрушитель". На лице ненавистной стервы он нарисовал мишень красным маркером, жаль что в "Фантоме" была не она. На Шэннон (цель номер один) охотились ребята Галланда, правда, как он слышал, они уже облажались. Ну и ладно эта сука с "Фантома" тоже не плохо. "4-1, пока счет в твою пользу стерва, но я его еще сравняю", подумал Генрих. Он подвел "Берсерк" к месту падения "Фантома" и навел сканер на кабину вражеской машины. Шансы на то, что женщина-пилот на которую его навели тактики, выжила, конечно минимальны, но надо проверить. Да он перестарался, всадив в ее кабину столько снарядов! Однако, увидев изображение, Генрих тихо рассмеялся, теория вероятности в очередной раз отдыхает. Он набрал вызов Рейнхарду.
  
   - Я поймал для вас бабочку, полковник! - услышал Рейнхард Валленроде почему-то веселый голос Генриха. Впрочем, он не стал думать о причудах людей, не имеющих кибер-матриц, которых больше уже не понимал, главное, если Генрих прав, цель операции выполнена. Полковник распорядился отправить к Генриху шаттл с трофейной командой и сообщил Стервятнику о предварительных результатах засады.
   - Цель номер одиннадцать обездвижена, Генрих полагает, что она жива.
   - Отлично, высылаю к тебе подкрепление, удерживай позицию. Как только получишь подтверждение выполнения основной миссии, доложишь. - Отозвался Таллер.
  
   06.27.
   Сознание выплывало из небытия вызванного шоком от удара и нескольких ранений. Миниатюрные аптечки, встроенные в структуру силианского биоскафандра исправно возвращали ее тело к жизни. Вот только стоило ли? В начале своей карьеры лейтенант Сати Чандравати больше всего боялась попасть в плен к кланерам. Потом этот страх отступил, она знала статистику при попадании в кабину, пилот в четырех случаях из пяти умирал сразу. При попадании снаряда из пушки Гаусса или заряда плазмы шансов на то, чтобы выжить у пилота вообще не было. После попадания ракеты один к десяти. Так что две три ракеты тоже почти не оставляли шансов. И только бронебойные снаряды автопушек и лучи лазеров могли с равной вероятностью: и убить, и не задеть, и ранить. Но даже этого недостаточно, ведь необходимо, чтобы вся автоматика кабины, включая экстренную систему катапультирования, в результате попадания оказалась поврежденной. Но и этого мало, ведь врагу надо еще удерживать территорию какое-то время, для того чтобы привезти небольшой специальный шаттл рассчитанный на эвакуацию одной машины. Так называемые трофейные команды. Все это в свое время показалось ей совершенно невероятным стечением случайностей, и вот сейчас все это случилось с ней в реальности. Сати не очень представляла, насколько серьезны ее ранения, но любое движение причиняло ей невыносимую боль. Она могла пошевелить левой рукой, с правой что-то не так, наверно сломана. Сати оглядела кабину, разбита почти полностью, лампочки означающие готовность систем либо не горели, либо горели красным. И словно в насмешку функционировал сканер, показывающий висящий над ней "Берсерк" и система связи. Она не знала, сможет ли набрать вызов, но помнила: перед атакой врага на канале связи ее машины был Шими.
  
   Интересно, что Стервятник будет делать со своей бабочкой, тем временем размышлял Генрих. Положение "верных" становилось все отчаянней, а Стервятник после гибели Зигфрида сказал, что теперь будет воевать без правил. Соотношение сил давно не в их пользу. Ничего хорошего эту девчонку не ждет, решил Генрих. Он подумал о своей малышке, на всякий случай он перевез ее с базы Кашар на главную базу, подальше от Штейне. Наверно не стоило вымещать на ней злобу, хотя при других обстоятельствах она вполне могла оказаться на месте Шэннон. Если бы была постарше, если бы вначале Вторжения ее планету бы не оккупировали, если бы она выучилась бы на пилота, и если бы оказалась на той стороне. Если, если, если, вся жизнь состоит из таких "если", только одни случились, а другие нет. Сегодня если ему явно благоволили.
  
   - Как-то странно, Шими, - говорил Спайк Кроуди, - зачем они собрали вокруг нашего подбитого "Фантома" целый тринарий. А еще туда летит небольшой шаттл, наверно трофейная команда. Неужели у них так плохо с боевыми машинами, что они стали подбирать даже сильно разбитые легкие модули?
   Ишимото со своим звеном находился уже около у точки 18. После слов Спайка у него зародилось нехорошее предчувствие. И ответив на неопознанный вызов, он уже не очень удивился, услышав тихий, но слегка дрожащий голос Сати.
   - Боюсь это я, Шими.
   - Что с тобой?
   - Ранена, но к сожалению жива. Вокруг полно их машин.
   - К тебе летит шаттл с их трофейной командой.
   - Знаю, они хотят взять меня в плен. Какая ирония: мои кошмары сбываются, наверно приятный отдых меня там не ждет.
   Шими помнил, как она со смехом рассказывала о своих страхах. Он не знал, что ей сказать и лишь тихо проговорил:
   - Ты можешь...
   - Убить себя? - договорила Сати за него. - Наверно смогу. Но всемогущий Индра зачем-то сохранил мне жизнь.
   - Решать конечно тебе, но ты уверена что выдержишь?
   - Нет, Шими я не уверена, но я рискну жить. Думаю, наши закончат операцию за две-три недели. Как-нибудь протяну. Надеюсь, вы вытащите меня оттуда.
   - Да уж постараемся.
   - Передай Омару, - она не много помолчала, - хотя он все знает, просто скажи, что я люблю его. Ладно, извини Шими, боюсь у меня гости.
   Старший лейтенант Ишимото Мори не был драконианцем, он был землянином с острова Хонсю, и ему не нужно было заботиться о чести и думать о чистоте души, и потому он плакал не стыдясь своих слез.
  
   06.30.
   - Значит, она была жива, - сказала полковник Дарин.
   - Да. И Шими корит себя за то, что отступил, хотя он никак не мог победить, имея три машины против пяти более сильных. - Ответил ей Спайк Кроуди.
   - Мы должны ее вытащить. - Решительно сказала Элизабет.
   - Хотелось бы знать как, их шаттлы уже на пути к главной базе.
   - Надо быстрее заканчивать операцию.
   - Может Стервятник этого и добивается, чтобы мы начали торопиться? Будем торопиться, наделаем ошибок.
   - Зря мы затеяли с тобой эту разведку.
   - Думаешь, было бы лучше, если б они атаковали нашу базу? Они наверняка готовили какую-то хитрую атаку. А так мы потеряли всего одну машину и одного пилота.
   - Скажи это Сати, - грустно сказала Элизабет.
   - Сати бы поняла, она настоящий боец. А ты для командира подразделения слишком мягкосердечная, Бетти.
  
   - Нам приказано идти к точке 8, - сказала Ольга.
   - Какого... мы же почти прибыли к четырнадцатой, - возмутился Керк.
   - Там сейчас не до нас, идем к точке 8, всего-то лишних полчаса ходу.
   - Прогуляемся на свежем воздухе, - мечтательно сказала Аурелия. - У меня из-за кланерской форточки воздух особенно свежий!
  
   - Оставайтесь на "Тайфуне", - приказала Бенедикту Кира. - Я к Шэннон.
   Она подошла к шкафчику с ранцами и надела один из них. Потом включила шлем биоскафандра и подошла к люку. Шаттл висел метрах в пятистах от земли, внизу находилась база в точке 19. Шэннон должна быть у ремонтного бокса. Кира шагнула в люк и насладилась ощущением свободного падения, включив гравиостабилизатор ранца лишь в нескольких десятках метров от поверхности планеты. Потом, запустив небольшие ускорители, за пару минут долетела до бокса. Она издалека увидела маленькую фигурку Шэннон в черно-зеленом биоскафандре. Сейчас подруга сидит обхватив голову руками.
   - С тобой все в порядке? - спросила Кира, приземлившись рядом с ней.
   - Со мной да, а вот Камилла погибла.
   - Мне очень жаль.
   - Не так сильно как мне, полагаю. Камилла была не только моей любовницей, сегодня она в третий раз спасла мне жизнь. Я слишком часто забываю, что я не настоящая богиня как ты, а лишь смертная.
   - Я тоже могу умереть Шэннон. Попадание из тяжелого оружия боевых модулей для меня также фатально, как и для тебя.
   - Она была отличным пилотом, почти также хороша, как и я.
   - Прости Шэннон, но она умерла, а нам надо жить дальше.
   Кира смотрела в глаза подруги, пока не поняла, что та успокоилась. Взгляд Шэннон обрел знакомый стальной блеск, решительный и твердый.
   - Со мной все в порядке.
   Кира кивнула.
   - Хорошо.
   Она отвернулась от подруги и шагнула к командиру бронепехоты дислоцированной на базе. Но острый слух позволил ей услышать тихие слова Шэннон:
   - А этого пилота с "Разрушителя" я найду и убью. Сама.
  
   Около 7 часов
   Стервятник вошел в помещение, где медики готовились принять пойманную бабочку. Девушка была не в лучшем состоянии, Стервятник заметил следы нескольких ранений, в этих местах биоскафандр восстанавливал целостность оболочки. Она молча глядела на него, он чувствовал, она боится, но тщательно скрывает свой страх. В ее взгляде нет вызова только спокойная уверенность в себе. Мол делайте со мной все что хотите. Стервятник задумался, эту сломать будет не просто, все-таки лучше бы захватить одну из их землянок, а не безжалостную воительницу с Индрапратхи. В программу обучения кшатриев Индрапратхи входила медитация, психоконтроль, эти их испытания и еще куча всякой хрени. Нет, недаром воины союзников клана Гхоро считались лучшими во Внутренней Сфере. Фортуна оказалась капризной. Легко не будет.
   - Итак, лейтенант Чандравати что-нибудь скажите?
   Она никак не отреагировала.
   - Прекрасно, молчи, я ловил тебя не для того, чтобы с тобою болтать. Вытащите ее из этой штуки и подлечите в нашей барокамере. Максимилиан сколько времени уйдет на ее восстановление?
   - Не меньше суток.
   - Хорошо это меня устраивает, работайте. Да еще одно, как ты думаешь какую кибер-матрицу ей лучше поставить? Я думаю полноразмерную, она контролируется полностью и полностью заменяет функции мозга. Хотя есть резон и в свободной, тогда в ней останется частица памяти и она будет знать, что мы заставляем ее сражаться против своих, но ничего не сможет с этим поделать.
   Максимилиан поначалу удивился, а потом понял, что слова Таллера предназначены не ему и не стал отвечать. Воительница же разом утратила всю свою уверенность себе, и Стервятник отметил панику в ее взгляде. Прекрасно, план сработает.
  
   Через десять минут уже наедине Максимилиан Фоэ спросил Стервятника:
   - Вы хотите изменить план, или просто хотели запугать ее?
   - Нет, план в силе, но, учитывая обстоятельства, я немного изменю его.
   - А если с ней ничего не получится? Я думаю надо на всякий случай запустить и запасной вариант.
   Запасной вариант был придуман на тот случай, если наземным силам не удастся захватить ни одну цель живой. В этом случае предполагалось использовать фальшивую бабочку, благо на базе хватало отловленных "участниц сопротивления". Почему-то гвардейцы "верных" не имевшие кибер-матриц, с куда большим желанием ловили красивых девушек, чем бородатых партизан. Таллеру было в общем все равно кого они там ловят, он в действия пехотинцев не вмешивался. Но сейчас это могло помочь создать иллюзию, что они могли поймать бабочку. Если бы не удалось. И все же Фоэ прав, запасной вариант не помешает.
   - Не возражаю, найди на базе какую-нибудь девицу похожую на эту и подготовь ее. Но я надеюсь, что это не помешает тебе продолжить работу над "матрицей полковника".
   Матрицей полковника Фоэ и Таллер договорились называть кибер-матрицу способную контролировать до ста носителей, впрочем, теперь окончательно стало ясно, в ней надо предусмотреть какие-то предохранители, сглаживающие ощущения от возможной гибели носителей. Доклад Мельхиора многое прояснял в гибели Кэндала Вардуша. Кроме того, Таллер настаивал, чтобы с новой кибер-матрицы можно было контролировать Штейне. Кибер-матрица Людвига Штейне ценна тем, что сделана еще в Гегемонии и представляла из себя фактически модифицированный управляющий кристалл. Правда матрицу Штейне кханаане установили очень криво. Но главное, что это очень важный тест на контроль самих кханаан. Если с "матрицы полковника" удастся контролировать полковника Штейне, то следующий шаг уже контроль над управляющими кристаллами Гегемонии. И тогда Стервятник может бросить эту жалкую планетку и лабораторию, может либо попробовать договориться с Танакой, либо найти нового спонсора. А вариантов хватает - Гегемония лакомый кусочек, даже Гхоро не откажется присоединить к своим владениям тысячу звездных систем. А есть и другие сморанские кланы, торговые дома Конфедерации, колонии Внутренней Сферы и земные изоляционисты. Фоэ сам видел, как Таллер вел переговоры с главным из "Детей Земли".
  
   Кирилл летел на скутере, не выпуская из вида четверку раскрашенных в золото и небесную голубизну машин землян. По его предположению разведывательное звено возвращалось к своей базе. И мальчик стремился туда же. Он заметил машины землян, когда они пролетали над его родным селением. Затем он видел, как земляне сражались со стального цвета машинами кланеров. Мальчик выбрал удачное место и во все глаза смотрел за настоящим боем огромных боевых машин. Он не смог удержать крика радости, когда один из кланеров вышел из боя, катапультировавшись из своей машины. Огромная машина рухнула на землю и осталась лежать там. Вскоре остальные кланеры отступили. Однако земляне не стали ждать транспорта, который смог бы увезти трофей на их базу и полетели на юг. Кирилл несколько секунд решал, что ему делать, вернуться к опустевшему дому, посмотреть на лежащую боевую машину вблизи или отправиться за землянами. Впрочем, вскоре до него дошло, а ведь кланеры уже наверное отправили сюда челнок с гвардейцами, чтобы забрать свою машину. Ведь отсюда до их базы куда ближе, чем до баз землян, которые пока далеко на юге. И тогда он решился.
   И вот теперь Кирилл летел за четверкой машин землян, всматриваясь в показания энергии своего скутера. Заряд аккумулятора кончался, и он уже никак не сможет вернуться домой, где его можно подзарядить. А машины землян все также летели на юг. Сможет ли он долететь до их базы? Или останется на полпути без транспорта, без пищи и без воды. Он корил себя, что не подумал об этом сразу, увлеченный идеей добраться побыстрей до освободителей. Стрелка счетчика почти уперлась в ноль, когда он заметил строения. Судя по всему это наскоро отстроенная временная база, там находились три челнока и около полусотни боевых машин.
   - Эй ты, сажай свой драндулет! Немедленно!
   Землянин в бронескафандре выглядел очень внушительно и Кирилл посадил скутер рядом с ним. Энергия все равно на нуле.
   - Откуда ты здесь взялся?
   - С севера. Наше селение переселили, а я спрятался и остался. Летел за четырьмя вашими машинами почти от самого Кашара.
   Солдат пристально глядел на него, очевидно решая, что с ним делать. Кирилл в отчаянии продолжил:
   - Можно я останусь у вас. На моем скутере сел аккумулятор, так что вернуться я не смогу. Зато могу много рассказать о базе оккупантов!
   Землянин осмотрел его транспортное средство.
   - Хорошо. Видишь вон то здание, это временный штаб 32-ой бригады, подойдешь туда и расскажешь о себе любому офицеру. Думаю, они захотят тебя выслушать. Все понял? Иди туда, никуда не сворачивай, я буду следить.
   Кирилл отчаянно закивал, но по пути оглянувшись, заметил, что землянин отвернулся. Мальчик не стал терять времени и свернул в сторону, туда где стояли четыре машины, за которыми он летел. Вокруг машин уже суетились техники. Четыре пилота в обтягивающих тело биоскафандрах стояли чуть в стороне. Двое мужчин и двое женщин. Говорили женщины, мужчины слушали их разговор. Одна, невысокая с невзрачными светлыми волосами что-то выговаривала другой, брюнетке заметно выше и красивей первой. Эта вторая, высокая, вдруг рассмеялась и резко развернувшись пошла в его сторону. Кирилл замер, он никогда не видел более прекрасной женщины. Обтягивающий биоскафандр серебристого цвета не скрывал ни единой линии ее сильного тренированного тела. Заметив его взгляд, она дружелюбно улыбнулась и подмигнула ему. И прошла мимо, мальчик замер зачарованно глядя ей вслед.
  
   Ольга обратила внимание на мальчишку раскрыв рот смотрящего на уходящую Рил. Она нахмурилась, что здесь делает этот ребенок, насколько она знала среди бойцов группировки детей быть не должно. Значит паренек местный. А вот к реакции представителей мужского пола на Митчелл Ольга уже начала привыкать. На высокую и сильную красавицу заглядывались практически все мужчины. Некоторым особо настырным Рил предлагала дружеский поединок без оружия, в случае победы обещая сопернику право изучить ее тело во всех подробностях. Впрочем, воительница оказалась невероятно хороша в рукопашной, никому включая нескольких амбалов из бронепехоты не удалось пока победить ее. И каждому поверженному противнику она снисходительно насмешливо говорила свое любимое: "не повезло".
   - Так кто это у нас здесь? - обратилась она к пареньку. Тот отвлекся от созерцания неземного видения и посмотрел на Ольгу. Она мимоходом отметила, что паренек лишь чуть ниже ее ростом.
   - Кто она?
   - Лейтенант Аурелия Митчелл. А вот на вопрос кто ты, я так и не получила ответа!
   - Кирилл. Меня зовут Кирилл. Я... моя семья жила около базы Кашар. Я много раз смотрел их базу, думал когда-нибудь присоединиться к сопротивлению.
   - Ага, значит, ты знаешь окрестности базы Кашар, так? - паренек кивнул. - Прекрасно пойдем со мной, полагаю, ты будешь прекрасным дополнением к сведениям собранным моим звеном. Кстати, а как ты нашел нашу базу?
   - Летел за вами, - признался паренек, - на скутере. Я видел, как вы сражались с кланерами! Это вы подстрелили кланера?
   - Нет, она, - ответила Ольга, качнув головой в сторону, куда ушла Митчелл. И видя восхищение паренька, добавила: - да, она у нас такая. Красивая, решительная и храбрая. Даже чересчур храбрая!
   - Я хочу, когда вырасту стать таким как она... и вы! Управлять боевой машиной и убивать кланеров! - провозгласил паренек. Ольга понимающе кивнула.
   - Ты верно тоже очень смелый? Это хорошо, но нужно будет много трудиться.
   - Я понимаю.
   - К счастью для таких как ты, с оккупированных территорий, на Марсе предусмотрена специальная квота, но тебе все равно придется стать лучше очень и очень многих.
   - Я стану! - решительно заявил паренек.
  
   Полковник Лю Бань внимательно выслушал доклад Ольги о бое ее звена и местном мальчишке, увязавшемся за ними. Все данные со сканеров она уже передала тактикам. Лю Бань отодвинул свой планшет. Эту телеметрию по покинутым поселениям, бывшую целью разведывательной миссии он посмотрит потом. А сейчас полковника волновал другой вопрос, Ольга же говорила о своем:
   - После возвращения я посмотрела на эту маленькую дырочку в ее кабине. А ей хоть бы что, запросто ведь могла погибнуть. Зачем она переставила щит на зеркальное поле?
   - Я смотрел ваш бой. Судя по всему, если бы она не поставила в тот момент зеркало, то почти наверняка бы погибла. А так одно попадание от снаряда легкой автопушки. Допустимый риск.
   Ольга удивилась, но ничего не сказала.
   - А могла бы и не погибнуть, а остаться как лейтенант Сати Чандравати на вражеской территории. И вообще сегодня происходит что-то странное. В действиях кланеров прослеживается странная логика, они атаковали твою Рил, подбили "Фантом" Сати, а в бою у точки 19 погибли сразу две девушки. Одна у Киры, одна у Шэннон. Еще четыре катапультировались, а одна осталась в кабине машины тяжелораненой. Если бы кланеры победили в точке 19, с ней было бы тоже что с Сати. Такое впечатление, что сегодня они специально стреляли по машинам, которыми управляли наши женщины-пилоты и знали какие это машины.
   - Но как?
   - Скорее всего, они вскрыли коды связи на наших боевых модулях. Думаю мне надо лететь к Кире и Шэннон. Хочу узнать, что они думают по этому поводу.
  
   - Я должен был проследить, лучше ее подготовить, - корил себя Сэм Холдбрек. Нил Гровер понимал его чувства, то же самое он испытывал, когда погибла драконианка. Еще хуже то, что у звена Сэма до сих пор нет побед и вторая потерянная машина. И если Ричарду повезло, он выжил, то Франси погибла.
   - В этом деле никогда не знаешь готов человек к бою или нет, - сказал Нил. - Симулятор одно, а реальный бой совсем иное.
   - Это был ее второй бой.
   - Да, но в точке 8 она лишь сделала несколько выстрелов, и никто по ней не стрелял. Пока человек не побывает под огнем, никто не знает, выйдет из него боевой пилот или нет. А сегодня у нее вышло настоящее испытание, и она не справилась.
   Они уже посмотрели телеметрию, по машине Франси дали залп четверо кланеров, но только с одной машины была направленная атака, с заходом сверху по переднему щиту. Остальные шли просто на цель напрямую, без кода. Любой из пилотов звена "бета-1" легко увернулся бы, а вот Франси совершила сразу две ошибки. Пропустила момент атаки, а потом растерялась и вместо маневра включила маршевые ускорители. В нужный момент она оказалась не готова к бою, и уже было не важно кто в этом виноват.
  
   Техник подвел своих людей к полуразбитому боевому модулю, эту машину и еще одну только что выгрузили с транспортного шаттла, откуда-то с севера, где сегодня был бой. Вся верхняя часть "Катафракта" была сильно повреждена, а кабина разбита. Для его команды "могильщиков" опять есть работа. Еще двое погибших, обе девушки, кроме "Катафракта" есть еще "Кентавр" из 25-ой бригады. Командир шаттла сказал ему, что батальоны Огненной Бури и Мориган сражались недалеко от Кашара, а кланеры вскрыли коды связи и отстреливали женщин-пилотов. Его помощник, посмотрев данные по "Катафракту", изумленно заметил, что с этой машиной они уже работали. В первый день, в тот раз кабина была выжжена целиком. Тогда приходила большая делегация пилотов драконианцев во главе с Рыцарем Дракониса, полковником Лю Банем. Но от драконианской принцессы почти ничего не осталось. Сегодня он ожидал увидеть фрагменты тела, судя по данным, в кабине взорвались три ракеты. Прежде чем он решился заглянуть в кабину, он посмотрел очень короткую информацию о погибшей. Лейтенант Франсуаза Овьедо, 24 года, место рождения колония Иберия. На фото улыбающаяся девушка, не ТА. Другая, у которой тоже были планы, надежды, мечты. Которая тоже была умной, энергичной, целеустремленной, ибо тех у кого нет таких качеств в пилоты просто не берут. И все это навсегда разрушено взрывом трех ракет. Целый мир, неповторимое видение вселенной. Он представил себе эту девушку, о которой почти ничего не знал. Затем заглянул в кабину и содрогнулся. Его помощник глянул следом, поморщился и прокомментировал команде:
   - Все как обычно, кислородные маски, и как можно меньше смотрите по сторонам.
  
   Гарольд подумал о сегодняшнем бое. Кланеры не смогли вытеснить батальон Шэннон с позиции и уничтожить зенитки. Их отступление выглядело логичным, в точку 19 уже летели "Тайфун-1" и два "Ганимеда" с машинами 25-ой бригады. Кира и Андреас не успели, бой кончился. На поле битвы остались лежать восемь машин кланеров и девять машин землян. Но Ингрид выжила и даже убила кланера. Правда батальон потерял еще одного пилота, ему было жаль Франси, но все же совсем не так как Ли.
   И все же земляне одержали еще одну победу!
   Гарольд пришел в помещение, которое он на "Тайфуне" делил с Гасом. Барахо сидел напротив двух экранов сдвинутых друг к другу. На экранах были лица двух девушек, и напротив каждого экрана горела свеча. Гарольд подошел поближе и узнал одно из лиц - Франсуаза Овьедо, вторая наверно та девушка из командного звена Шэннон. Франсуазу он знал, не то что б очень хорошо, но все же знал. И прочитал данные о другой: Камилла дю Плесси, двадцать шесть лет, с Марса, Гарольд не очень хорошо знал марсианские семьи военных, но вспомнил генерала Антуана дю Плесси двадцать лет бывшего бессменным командиром гарнизона Марса. Старик ушел в отставку несколько лет назад, наверно ее дед.
   - Ты ее знал? - спросил он Барахо.
   - Да.
   На Гарольда вдруг снизошло озарение:
   - Это та, что слала тебе послания?
   - Да.
   - Красивая...
   - Да.
   - ...была.
   - Просто молчи.
   Гарольд присел рядом и стал вместе с Барахо смотреть на два лица на экранах, напротив догорали две свечи. Через некоторое время Барахо сказал:
   - Это судьба... Франси не надо было брать этот "Катафракт". А Камилла... знаешь она уже девятый представитель рода дю Плесси погибший на этой войне. Ладно, пойдем, надо воевать дальше...
   - Да, судьба, - произнес Гарольд, не зная, что сказать. Еще одна победа, как же.
  
  
   Глава 6. Испытание страхом
   Тот же день.
  
   Лю Бань прилетел на "Скарабее" в точку 14 в семь тридцать. Кира как раз вернулась туда со всеми исправными машинами. Она уже знала о происшествии в лесной зоне, а также прочитала странное сообщение, пришедшее на боевой модуль Хелены Кройчек во время боя. Хелена считала сообщение ловушкой Таллера, но Кира, выслушав полковника Лю Баня, предположила, что скорее это было запоздавшее предупреждение. Вполне возможно, среди кланеров не все поддерживают "верных" и не все готовы примерить к своей голове кибер-матрицы. Кире хотелось в это верить. А еще она помнила вчерашние слова Стояновича, от которых тогда отмахнулась, Стервятник действительно устроил им несчастливый день. Она согласилась с выводами полковника и, оставив батальон на попечение Бенедикта, вместе с Лю Банем полетела к Шэннон.
   Полковник Андреас Фогг еще не успел вернуться на свою базу в точку 17. Выслушав их, он тоже согласился, что кланеры действовали сегодня странно и это можно объяснить тем, что они вскрыли коды связи. Шэннон ничего доказывать было не нужно, ведь кланеры сразу определили ее командный модуль, едва она появилась на передней линии, и это не могло быть случайным. Также не мог быть случайным тот факт, что в ее батальоне, в котором из сорока пилотов только восемь женщины, у пятерых сегодня кланеры подбили машины. Тоже самое в соединении Нила Гровера, там кланеры успели провести лишь две согласованных атаки, но по машинам Моник и Франсуазы.
   - Похоже, Андреас, тебе надо с ними лететь к генералу, - сказала Шэннон.
   - Если менять все коды это значит терять два-три дня, - сказал Лю Бань, - однако проводить какую-то крупную операцию, когда противник знает все твои планы нельзя.
   - Можно поменять местами несколько цифр, так быстрее. - Предложила Кира. - А можно поиграть в его игру и начать подсовывать ему дезу.
   - В любом случае надо лететь к генералу, по пути подберем Элизабет, - сказал Андреас.
  
   - Вот посмотри, что за чудеса вытворяла сегодня твоя подружка! - обратился к Гарольду Ярослав, Мария прятала улыбку, а Ингрид виновато смотрела на пол.
   Через несколько минут Гарольд, просмотрев маневры Ингрид в бою, сказал:
   - Да уж, но могло быть и хуже. И все-таки больше так не делай. - Ингрид сидела вся пунцовая. - Ты понимаешь, что если б он не закрылся бы, а выстрелил, ты бы здесь не сидела?
   Она закивала и начала оправдываться. Он ее прервал:
   - Похоже, надо серьезно заняться твоей подготовкой, а то Ярослав меня не поймет.
   Ингрид тяжело вздохнула, Гарольд прекрасно понимал, она мечтает не заниматься боевой подготовкой, а мечтает уложить его в постель и покрыть поцелуями. Но у него были свои принципы, раз он решил завести с ней роман, то тогда он ответственен и за ее подготовку. Кстати то, как она осуществляла свои первые маневры, вылетев с шаттла, говорило о том, что ее мысли витали где-то далеко от боя. Ярослав прав, то, что она не погибла сегодня, было воистину чудом.
   - Тебе не помешало бы сходить и посмотреть в кабину "Катафракта" Франси, - произнес он, подумав что, возможно, тогда она станет относиться к бою серьезней.
   - Уже... - тихо произнесла Ингрид.
   - И какие выводы ты для себя сделала?
   - Что могла бы, как и она, сейчас быть кровавым фаршем, - безо всякого выражения сказала блондинка.
   Гарольд кивнул, хорошо хоть это она понимает. Вот только его не оставляло убеждение, что она по-прежнему полагает с ней ничего подобного никогда не случится.
   - Посмотрел? - спросил подошедший Ярослав. - Лично я думаю в основе ей делать нечего, скажу Кире, пусть возвращает ее в резерв.
   Ингрид стала бурно протестовать, а Гарольд подумал, что предложение Ярослава не лишено смысла. Но тут свое слово вставила Мария, напомнив:
   - А разве из резерва нам пришлют кого-нибудь лучше?
   Ингрид сразу воспряла духом и высказала свое мнение о тех, кто остался в резерве:
   - Да! На равных со мной был только Дориан, но его так и так возьмут вместо Франси. Курт, Хавьер и Кончита проигрывали мне вдвое чаще, чем выигрывали, а остальные вообще безнадежны!
   - Там в резерве еще есть Капур и Родригес, да и Ричард ЧуйХо почти выздоровел! - возразил обоим девушкам Ярослав.
   - Ричард вернется в строй не раньше чем через неделю, а Ашвар и Мели заняты крайне важным делом! - не успокаивалась Ингрид.
   - Все равно я потребую, чтобы тебя вернули в резерв! - разгневался еще сильней Ярослав. Ингрид обижено надула губки, а Мария принялась уговаривать командира "гаммы" сменить гнев на милость. Но единственное что ей удалось, это уговорить Ярослава дождаться возвращения Нила Гровера и узнать его мнения по данному вопросу.
   Нил Гровер находился на совещании, проходившем в командном пункте базы. Там были ряд офицеров 32-ой бригады, командиры инженерных и пехотных частей дислоцированных на базе, а также Бенедикт, Величе, Омар Хамени и Хелена Кройчек. Кира и полковник Лю Бань улетели в точку 19.
  
   Нил и Хелена вернулись через полчаса. Нил Гровер объяснил, что полковник Лю Бань провел анализ сегодняшних действий кланеров и обнаружил, что большинство выстрелов кланеры сегодня делали по машинам управляемыми женщинами-пилотами. Из этого следовало два вывода Стервятник задумал какую-то новую пакость и то что кланерам удалось взломать коды связи на боевых модулях землян. Именно это позволило противнику сразу определить машину Шэннон, а заодно узнать маршрут и перехватить два разведывательных звена. Одно из состава 32-ой бригады изучавшее окрестности базы Кашар, и одно звено 34-ой бригады проверявшее лесную зону у точки 18.
   - Судя по всему, в районе точки 18 попала в плен к кланерам пилот 34-ой бригады Сати Чандравати, - закончил объяснять изменившуюся ситуацию Нил.
   - А около базы Кашар сегодня сражалась наша Аурелия Митчелл, - добавила от себя Хелена Кройчек.
   - С ней все в порядке? - спросил Хелену Гарольд.
   - Да она справилась, кланеры не смогли свалить ее "Фантом", только одно попадание небольшим снарядом в кабину. Я разговаривала с командиром ее звена, Ольга сказала, снаряд прошел в каких-то сантиметрах от ее головы, а наша Митчелл не обратила на это внимания и добила кланера! - рассказала о подвигах Аурелии Хелена.
   - Вот это я понимаю солдат, не то что некоторые истерички падающие в обморок как только в их машину попадает первый снаряд! - произнес Ярослав.
   - Я не падала в обморок, - сразу же возмутилась Ингрид, - я всего лишь забыла включить щиты, что, между прочим, позволило мне тоже прикончить кланера!
   - Ага героиня, знаем о чем ты думала вместо боя! - ответил Ярослав, Ингрид покраснела. - Зато другая заявила мне, что мол, видите ли, нажала не ту кнопочку, я уж не говорю о третьей!
   Второй была Моник. Уже выяснилось, что Моник катапультировалась случайно. Она объяснила, когда по ней начинают стрелять, она всегда открывает заслонку с кнопки ручного катапультирования. На всякий случай. Когда звено Ярослава атаковало кланеров стрелявших по ней, и они прекратили стрелять по ее "Катафракту", Моник развернула машину чтобы вернуться в бой. Прицелилась в одного из кланеров, но вместо того чтоб снять щит напротив пушки Гаусса случайно нажала кнопку катапультирования. Третьей же была Франси, не справившаяся с довольно простой ракетной атакой.
   - Все оставь Ингрид в покое, - сказал Ярославу Нил, - как бы ни поменяется состав батальона, решать это будет Кира. После совещания в штабе группировки, она вернется, и будем определять, кто будет в основе и в каком звене.
  
   Генерал Дункан МакАллен смотрел, как рассаживаются его офицеры, он уже ознакомился с предположениями Лю Баня и знал обо всех боевых контактах этого дня. Лица всех троих командиров бригад выражали обеспокоенность, а Кира выглядела совсем подавленной, огонек в ее глазах заметно угас. В начале совещания Андреас подробно доложил о бое батальона Шэннон в точке 18, затем Лю Бань рассказал о своих подозрениях, потом Кира сказала о сообщении полученном одной из своих подчиненных, и под конец Элизабет доложила о неудачной разведке и пленении лейтенанта Чандравати. Генерал МакАллен выслушал всех молча. Он думал, что Александр был прав, когда послал курьера с предупреждением. Последние два дня системы связи на базе кланеров работают с максимальной нагрузкой. Итак, Стервятник стал осуществлять новый план, теперь он собирается давить на психологию, попытка сломить моральный дух бойцов его группировки. Дункан пока не очень понимал, как противник будет этого добиваться, но сейчас его больше волновала другая проблема, надо менять коды связи. Как это делать и даст ли это эффект. Он только что говорил на эту тему с Александром и тот обещал прислать команду специалистов с "Водолея".
   - Надо менять все коды связи, перестановка цифр вариант временный на него рассчитывать не стоит. Значит, придется отложить штурм базы Кашар на несколько дней, заодно почините машины поврежденные сегодня. - Решил генерал, Кира дернулась было возразить, но почему-то передумала.
   - Но базы в точках 20 и 21 заложить вполне можно. Скажем завтра. - Никто не возразил, и генерал продолжил: - две западные точки 14 и 20 доверим 32-ой бригаде. Кира, ты перейдешь в точку 19. А Шэннон переместится в точку 21. Андреас будет базироваться в точке 17 как резерв. Элизабет, на тебе по прежнему восточный фланг. Точки 12, 15, 16, 18. Как только поменяем коды, передвинем твою бригаду еще дальше на север в точки 22 и 23.
  
   Элизабет слушала всех и не понимала, о чем они говорят. Сама она думала только о Сати, она успела трижды прослушать ее разговор с Ишимото. Она представляла себе ее одну в руках людей, не имеющих никакого представления о чести и совести, которые превращают своих подчиненных в послушные винтики. Стервятник совершенно не имел представления о любви и красоте, его интересовала только власть и желание подчинить всех своей воле. Элизабет не представляла, что может ждать Сати, но понимала отсчет идет на часы и они должны как можно скорее спасти ее. А они откладывали штурм базы Кашар! Из-за каких кодов, можно подумать нельзя согласовать свои действия без дальней связи. Элизабет не выдержала:
   - Но что мы будем делать с моей девушкой, с Сати? Ее выручать надо!
   - У тебя есть какие-то предложения? - холодно спросил Дункан. - Может ты предлагаешь вести с ними переговоры? Так Стервятник ни какой-нибудь вождь аборигенов, с которым ты так умело управлялась!
   Элизабет почувствовала что покраснела, Дункан не должен так упоминать о ее прошлых деяниях на Моргенесе, Индрапратхе и Магрибе. И вообще, большинство ее спецопераций увенчались успехом.
   - Я могу попробовать изучить возможность проникновения на их базу, - заикнулась было она.
   - Нет! - гневно отрезал Дункан. - Здесь не тот случай! Никаких переговоров, никаких спецопераций! Предупреждаю всех, я не буду вести переговоры со Стервятником и запрещаю вести с ним переговоры всем вам. Если Стервятник надумает капитулировать, мы его капитуляцию примем. Это единственное о чем с ним можно разговаривать. Если он опустится до пыток военнопленных это вопрос его совести. Если она у него есть.
   - Я не предлагаю разговаривать с ними, но нам надо думать, как ускорить операцию, а не откладывать штурм.
   - Ускорить операцию значит понести новые потери. Я не буду из-за одного пилота рисковать всей кампанией.
   Элизабет поняла, судьба Сати для Дункана далеко не самое важное, он уже списал ее. И вообще давно мыслил исходя из каких-то неясных стратегических приоритетов. Именно так как говорила Селена, понятия честь, верность, взаимопомощь заменились у него на более "важные" политические приоритеты. Интересно как давно судьбы отдельных людей, преданных ему перестали быть для него самым важным? Неужели он не понимает если он станет отталкивать верных ему солдат, то кто тогда поддержит его? Широкие массы избирателей которым он потакает? Нет, короля делает его окружение - элита, нельзя так вот просто сдавать своих людей. Она посмотрела на других: Кира опустила глаза, а Лю Бань и Андреас и вовсе согласны с генералом. Ее никто не поддержит, она для всех них по-прежнему случайная фигура, креатура взбалмошной силианки, особа которую только терпят. И командующая самым слабым соединением.
   - Пора понять, что это война и враг не играет по правилам. Если мы хотим победить, то нам надо проявить твердость. - Сказал, глядя ей в глаза, Дункан.
  
   Выходя от генерала Лю Бань заметил Андреасу, смотря вслед уходящей Кире:
   - Похоже, сегодня Дункан и Кира поменялись местами. Ты не заметил с ней что-то не так. Какая-то она нынче потухшая.
   Андреас согласился с ним. Лю Бань ушел, а к Андреасу подошла Элизабет.
   - Мою Сати он похоже уже списал, - грустно сказала она, кивнув в сторону двери.
   - А что мы можем сделать? Только надеяться на лучшее.
   - Такое впечатление, что ему нет дела до потерь личного состава.
   - Ты же знаешь ситуацию, пилотов у Земной Федерации намного больше чем техники. Пополнение личного состава привезти сюда с Марса не сложно. - Сказал Андреас.
   Элизабет тяжело вздохнула.
   - Скажи чтобы ты стал делать если бы в плен попала одна из девушек Шэннон?
   Андреас резко остановился, но затем пожал плечами и свел все в шутку.
   - Думаю, в первую очередь мне пришлось бы решать, к чему крупному и тяжелому привязать мою помощницу, чтобы она не начала делать глупостей!
  
   После совещания в штабе Кира вернулась вместе с Лю Банем в точку 8. Она пребывала в отвратительном настроении, события сегодняшнего дня сильно повлияли на ее уверенность в себе, она чувствовала, Стервятник снова перехватывает инициативу. Она как и во время больших маневров вынуждена лишь реагировать на его действия. А еще ей не давало покоя, что же делает Ашвар с Мелисенте. Она вспомнила все особенности клана Гхоро, о чем она думала, когда доверяла им Мели? Ценность человеческой жизни для них ничего не стоила, тем более, если этот человек не принес клятву верности клану. Но еще больше ее поразил генерал, особенно его слова о пытках военнопленных, он как будто все знал и использовал это знание против нее. Мог ли Бенедикт рассказать все генералу? Ага, вопрос в другом - мог ли он не сказать генералу. Конечно Дункан все знает, генерал работает с Гхоро куда дольше чем с ней. Ему 87 лет. Бенедикта он знает уже полвека. Дункан наверняка с самого начала знал о новокалифорнийском проекте. И наверняка, как и Гхоро, не в восторге от того факта, что проект буксует. А что для него страдание Мелисенте? За свою долгую жизнь генерал принял много тяжелых решений, цена за которые была много выше. С одной стороны будущее человечества с другой слеза ребенка. Кира помнила этот символический образ. Будет ли будущее человечества счастливым, если оно будет построено на этой слезе? Она не знала ответ. Это ее сестра способна заглянуть в будущее. Но сейчас не время для дальней связи, и на "Водолей" тоже лететь нельзя, надо решать самой.
   Теперь Ашвар, Бенедикт настоял на его участии в операции, потому что ему мог понадобиться надежный курьер для связи с Домами Конфедерации. Как и все вассалы Гхоро Ашвар помимо прочего был отличным пилотом, и тогда Кира не стала возражать. Стоянович уже давно рассказал ей, как возникла та идея, со случайно сказанных слов Гарольда. Но Бенедикт не тот, кто сам проявляет инициативу, особенно в таком деликатном вопросе. Как только Ашвар доложил ему о своих планах, Бени несомненно известил и Дункана и Гхоро. Впрочем, не важно кто знал, а кто нет, она дала свое согласие, значит - виновата она. Придя на шаттл поддержки, первым делом Кира вызвала к себе Ашвара. Тот заверил у него все под контролем и успехи налицо. Кира потребовала, чтобы он показал ей Мелисенте. Ашвар отказался. Она напомнила, что он ее подчиненный, на что он даже не отреагировал. Конечно он ведь вассал Гхоро и выполняет ее приказы только тогда, когда их подтверждает Бенедикт. Она не знала, как его заставить, а он просто сказал:
   - Если я сейчас разрешу тебе с ней говорить, то нет смысла продолжать дальше. Она должна сама уметь справляться со своими проблемами, а не ждать от кого-то помощи. Иначе она так и останется бесполезной. Она должна уметь без посторонней помощи в любой момент войти в зону и сама выйти из зоны. Но еще главнее другое, в ней надо воспитать волю.
   Кира неохотно признала правоту этих слов и отпустила Ашвара. И решила узнать мнение своего медика. Тот сказал, что не в восторге от методов Ашвара, но признал что успехи действительно большие. А затем к удивлению Киры добавил, что не воспринимает девушку как человека, а скорее как не отлаженный инструмент. И вообще, дескать, это не правильно создавать людей с заданными свойствами. Одно дело улучшать существующие качества, а другое дело заведомо предопределять судьбу. И это он говорит ей? Она так и не поняла, что он имел в виду. Если так смотреть, ее судьба тоже предопределена, но ей не кажется, что ее чего-то там лишили. И то же самое можно сказать и о Дженифер. Далее она поговорила с Шамиром Варатонгом, он порекомендовал взять на "Катафракт" Лору Филлис. Однако, порасспросив его, Кира пришла к выводу Шамиру больше всего хочется избавиться от землянки, отличавшейся вредным характером. Кира сочла такой подход не конструктивным и предпочла взять в основу Дориана Коула на "Грифоне". Тем более он рвался отомстить кланерам за Франсуазу. Потом Шамир сказал, что по его мнению смысла держать в резерве оставшихся нет, только двое пилотов на "Цербер" готовы к бою, а остальных лучше отдать в линейные бригады как Аурелию. Шамир успел посмотреть запись сегодняшнего боя Митчелл на "Фантоме" и сделал вывод, что она отличный пилот для легкой машины, возможно у других отстающих тоже присутствуют проблемы с управлением слишком сложной техникой. Он предложил лучше поискать в линейных бригадах желающих перейти на штурмовые машины. Кира решила подумать над этим предложением. Ее смущало то, что лучшие пилоты линейных бригад наверняка не захотят перейти к ней в резерв, а середнячки будут ничем не лучше, чем те пилоты, которые уже сейчас есть в ее распоряжении.
  
   Пока Кира летала на совещание в точку один, Стоянович беседовал с Бенедиктом. После успешного завершения охоты на бабочек кланеры отвели все свои силы на базы. Стоянович был удивлен, почему они не пытаются развить успех. Бенедикт предположил, что им недешево стоили сегодняшние успехи. Из 75 машин участвовавших в атаке на точку 19, они потеряли восемь, а многие из оставшихся нуждаются в ремонте. Да и вообще, если посчитать, кланеры уже потеряли почти треть своих машин основного класса от 50 до 70 тонн. В начале кампании у них имелось полторы сотни таких машин, но сейчас наверно осталось чуть больше сотни. А легион выводить с Кашара им теперь нельзя. Бенедикт высказал предположение, что в дальнейшем кланеры будут чаще применять машины до 50 тонн, от которых при обороне баз толку все равно мало. Таких машин у кланеров должно остаться около восьмидесяти. Пока они их использовали в основном против Элизабет на востоке.
   Затем речь зашла о первоначальном плане операции, до того как к ней подключилась Кира. Совместная операция клана Гхоро и Земной Федерации предполагала совсем другую кампанию. В штурмовом батальоне было бы 10 "Аннигиляторов" и 12 "Мародеров" предоставленных кланом Гхоро. Кроме этого: 8 "Циклопов", 8 "Ловчих" и 16 "Катафрактов" Земной Федерации. Стоянович сразу понял, планировались лобовые атаки на базы, все эти модели были медленными, но хорошо защищенными. За исключением "Катафрактов", которые при том составе батальона стали бы самыми быстрыми машинами и могли быть использованы для поддержки со второй линии. И этот батальон находился бы в составе либо 27-ой, либо 32-ой бригады. С появлением Киры 27-ую оставили на Новой Калифорнии, а Драконианская 32-ая стала чисто линейной. Потери в первоначальном плане предполагались до 40% личного состава. Кира естественно такого допустить не могла, она заказала в Пограничных Территориях штурмовые машины на свой вкус: маневренные, мощные и подвижные. Для талантливого пилота такие машины конечно перспективнее, а вот середнячкам, наверное, проще было бы на тех, что планировались изначально. Далее Кира взяла два "Тайфуна" и создала мобильное соединение независимое от линейных бригад. Недостатком такого соединения была меньшая огневая мощь, особенно при штурме баз, достоинством - мобильность, противнику приходиться прикрывать все, оборонять протяженные позиции от такого соединения превосходящего в скорости и способного атаковать сходу намного сложнее. Неизбежно приходиться размазывать силы. Периметр главной базы кланеров 200 км и быть повсюду легион не сможет никак, а значит - его придется дробить. А это прямой путь к поражению.
   Затем Стоянович спросил, что происходит с Кирой. Бенедикт объяснил, что у нее проблемы несовпадения силианских принципов с ее обязанностями командира подразделения. Уже один элементарный вопрос кого сейчас брать на место Франсуазы превращается в вопрос кому жить, а кому умереть. Раньше она была простым воином, этакой странной силианкой заигравшейся в войну. Теперь же она вынуждена решать судьбы людей. А у войны своя логика, здесь в первую очередь умирают те, кто хуже всего подготовлен. Бойца с защитой уровня Гарольда или Дженифер вывести из боя очень сложно. Как элитному бойцу, так и сосредоточив огонь звена. Другое дело середнячки. Не говоря уже о тех, кто только что взят из резерва. Можно вспомнить хоть сегодняшний бой: Франсуаза погибла от атаки, которая большинство пилотов первоначальной основы не поставила бы в тупик. А лучшие пилоты из первой десятки вообще легко ушли бы от ракет, не получив повреждений. Или Ингрид, она тоже сегодня чудом не погибла. Кире же сейчас надо решать, кого взять теперь, еще один новичок, а через несколько дней штурм Кашара. А там легион, самые мощные машины кланеров.
  
   Гас подошел к Изабелль и сел рядом, женщина вопросительно повернулась к нему.
   - Есть разговор.
   - Ну так говори.
   - Как ты относишься к идее перейти в линейную бригаду?
   Изабелль поморщилась, ясно, подумал Гас.
   - Шэннон МакКинли нужен новый опытный пилот, второй номер, телохранитель и обязательно женщина.
   - Неужели у нее не найдется никого на примете в своей бригаде?
   - Есть определенные сложности, поверь если бы проблему можно было решить внутри ее бригады я бы с тобой не говорил.
   - Но почему я?
   - Ты нам подходишь. Ты яростная и бесстрашная.
   Изабелль хмыкнула, фактически проигнорировав его комплименты.
   - Нет. Мне нравится "Мантикора", ради этой машины я готова оставаться рядовым пилотом. Кроме того мне нравятся большие грубые парни, я не лесби.
   Гас отвел взгляд, значит она знает об особых предпочтениях Шэннон. Тем хуже для него. Значит с Изабелль ничего не выйдет.
   - Извини, буду искать другие варианты.
   - Это кого это? - удивилась Изабелль. Гас хотел было сказать что это уже его дело, но потом передумал. Изабелль стала размышлять вслух сама: - Джени уже прочно обосновалась в командном звене. Мария ни за что не отстанет от Ярослава. Также как Милена от Эрика. Неужто Лейла?
   - Нет, дикая кошка абсолютно не дисциплинирована, Шэннон этого не потерпит. Я думаю о Кончите Веласкес.
   Изабелль расхохоталась.
   - Это такая шутка?! Как эта кукла-недоучка может сравниться со мной?! И как сможет заменить Камиллу? Нет, ты верно надо мной смеешься!
   Гас слегка обиделся и стал горячо возражать:
   - Кончита не так безнадежна как вы все считаете. Да пока она слабовата, но это можно исправить. Если в 25-ой ее подготовкой займутся всерьез...
   Изабелль лишь недоверчиво покачала головой.
  
   Шэннон устало опустила голову на руки. Нет ничего не выходит, ее основную машину надо отправлять в точку один, подлатать здесь не получится. А запасной "Стрелец" настроен из рук вон плохо. Более того, все равно надо создать новую конфигурацию вооружения. Если кланеры знают характеристики ее прежней машины, ту конфигурацию что была раньше ставить нельзя. Да и штурм вражеских баз все ближе, пора доставать свои наработки для превращения "Стрельца", машины поддержки предназначенной для дальней дистанции в мех для кинжальной атаки. Превратить во что-то вроде усиленного "Кентавра", поменять дальние лазеры на фазеры и выделить место для рбд "молот". Придется пожертвовать частью ракет дальнего действия. Еще надо полностью перенастроить сектора силового щита. И боже как же ей нужна Камилла. Напарник умеющий поддержать кинжальную атаку.
   - Мэм? - тихий голос прервал ее размышления.
   Ага, ее новый второй номер, временный. Мисс Сетубал. Предпочитающая "Кентавру" быстроходный "Партизан", и методичное ведение боя, похожее на стиль Барахо.
   - Входи. Что говорит Ганс о ребятах из 34-ой? - вот еще одна проблема, из-за больших потерь батальона ей пришлось согласиться на время взять роту из чужой бригады.
   - Не то чтобы блеск, но и не совсем безнадежны.
   - Хорошо. - Шэннон внимательно посмотрела на темнокожую уроженку Борнео, та аккуратно отодвинулась в сторону. Все правильно Вита принадлежит Гансу и только ему. Шэннон откинулась на спинку стула и закрыла глаза.
   - Скажи, тебе никогда не хотелось все бросить, перестать гнать себя вперед, перестать бороться с судьбой?
   - Нет, мэм. Бог направляет меня и дарует уверенность в своих силах.
   Ах да Вита у нас ревностная католичка, она даже специально спрашивала разрешение своего духовника на то чтобы взять в руки оружие и потом еще раз перед тем как поступить на службу.
   - Вы избраны господом, ваша служба еще не закончена, вы должны верить в свое предназначение, мэм.
   Шэннон открыла глаза и усмехнулась, ей бы такую веру.
   - Но как я могу узнать, что мне суждено сделать?
   - Вам достаточно заглянуть в себя. Бог в каждом из нас и направляет каждого, просто не каждый способен услышать его голос. А если наша служба более неугодна господу он заберет нас к себе. То, что вы сегодня не погибли, означает: ваша миссия еще не завершена.
   - А, по-моему, я сегодня не погибла, потому что заранее озаботилась подготовить идеальный маневр против "комби" обоих видов. Вверх-разворот-вниз, мы с Кэм тренировали его до автоматизма почти две недели.
   - Вот видите бог направлял вас.
   Шэннон только усмехнулась, истинная вера непрошибаема! Впрочем, общение с Витой позволило ей отвлечься, и теперь сомнения казались ей глупыми. Она должна идти дальше, делать то, что требуется. Это ее долг. Так надо.
  
   Вскоре после того, как оба "Тайфуна" вернулись в точку 14, Ярослав пригласил на "Тайфун-2" Дженифер Фьорри, вмести с ней пришли Эрик и Величе. После недолгих переговоров Дженифер согласилась провести бой со звеном Ярослава. К удивлению Гарольда, Эрик и Величе спорили не о том, сколько времени выдержит Фьорри, а сможет ли она справиться с двумя "Мантикорами". Эрик утверждал, что, навряд ли, а вот Величе допускал возможность победы Дженифер. Гарольд спросил, почему они говорят не о звене, а двух "Мантикорах". Эрик и Величе переглянулись, после чего Эрик сказал: "увидишь". Звено Ярослава сразу загрузило огнем защиту Дженифер, но та достаточно уверенно выдержала атаку с четырех машин. После тридцати секунд боевого контакта Дженифер сделала первый выстрел. Снаряд из пушки Гаусса застиг Ингрид врасплох, прошел сквозь приоткрытый щит в кабинку. Один выстрел - минус один противник.
   Ингрид почти сразу сняла шлем, и Гарольд заметил на глазах девушки слезы. Дженифер наглядно продемонстрировала ее уровень - чтобы победить Ингрид, Фьорри потребовался только один выстрел. Тем временем Дженифер перешла в атаку, она прошла между "Мантикорами" Ярослава и Марии и обрушила атаку на "Циклоп" Вани Бойко. Тот привел в действие мощный арсенал оружия ближнего действия имевшийся у "Циклопа", но его залп особого успеха не имел, Дженифер смогла увернуться. Она продолжила в стиле достопамятной атаки Мелисенте на Хамени, и спустя некоторое время уже разворачивала "Мантикору", обходя поверженного "Циклопа". Эрик выразительно посмотрел на Гарольда. Итак Дженифер понадобилась минута чтобы вывести из боя две машины звена, а на ее "Мантикоре" повреждения были все еще минимальны. Ни слабо подготовленная Ингрид, ни середнячок Бойко ничем не помогли Ярославу против нее. Что он очевидно и хотел продемонстрировать. Мол, в ударном звене надо сосредотачивать пилотов с примерно равным уровнем подготовки.
   Далее произошел собственно бой, одной "Мантикоры" против двух. Дженифер уверенно отражала атаки с двух сторон. Сама по очереди держала защиту то против одной "Мантикоры", атакуя другую, то наоборот. Через пять минут такого боя "Мантикора" Марии Черновой получила значительные повреждения, в машину Ярослава тоже было несколько попаданий, но повреждения его машины стоило признать легкими. "Мантикора" Дженифер пострадала еще сильней, чем у Марии, слишком многие атаки Ярослава были очень точными. Дженифер дернулась, собираясь пойти на сближение с Марией, но тут же пропустила атаку из дальнобойных лазеров от Ярослава. Получила повреждение генератора силового щита и поменяла решение, внезапно пойдя на Ярослава. Добилась несколько попаданий в его "Мантикору", но это позволило Марии сзади разбить ей реактор.
   Дженифер совсем не выглядела огорченной, она поздравила Марию с удачным выстрелом и упомянула их парное с Ярославом взаимодействие, назвав его идеальным. Ярослав в ответ похвалил защитные действия Дженифер в начале боя, а также отметил ее разящие контратаки. Затем Дженифер отошла в сторону вместе с Марией и Ингрид, вскоре к их разговору присоединилась Изабелль. Величе отошел поговорить с Хеленой Кройчек. Рядом с Гарольдом остался Эрик.
   - Да сегодня он устроил нам несчастливый день, - сказал Эрик, имея в виду Стервятника. - А девушкам досталось особенно, Бенедикт только полчаса назад решился сказать Омару о Сати.
   - А что будут делать с ней кланеры? - спросил Гарольд.
   - Кто знает, но Величе упомянул, что кланеры назвали боевые действия сегодняшнего дня охотой на бабочек. Уж не знаю, как он об этом узнал, но вряд ли Стервятник охотился только затем чтобы вернуть ее нам с извинениями.
   - По крайней мере, она не погибла... - сказал Гарольд.
   - Еще не известно, что хуже. - Не согласился Эрик.
   Некоторое время спустя Эрик предложил Гарольду провести поединок против Джени. Девушка отказываться не стала, произнеся лишь:
   - Посмотрим кто лучше теперь.
   Начав бой, Гарольд быстро выяснил ответ на этот вопрос, защита Дженифер ныне уже превосходна, если двум "Мантикорам" удавалось нанести ей повреждения, то одному "Грифону" это определено не по силам. А вот контратаки Джени раз разом находили прорехи в его защите. После трех минут такого боя Гарольд не выдержал и пошел в ближний бой, результатом сближения стало его быстрое поражение, ни одного повреждения "Мантикоре" Джени ему нанести так и не удалось. После боя Эрик сказал Гарольду:
   - Не очень огорчайся, вчера она один на один победила Бенедикта, так что теперь не проигрывала ей только Кира.
   Гарольд спросил, с чего это произошла такая трансформация. В академии Джени ничем не выдавала каких-то особых талантов. Эрик оглянулся и тихо поведал Гарольду о валусианских модификациях в геноме Фьорри.
   - Величе и Ашвар оценивают стоимость этих примочек миллионов в сто не меньше. Работа по особому заказу. На самом деле Джени генетический конструкт, как и Кира. Ашвар считает, что в основе ее психопрофиля метод мышления валусианских варриор-прим, а эти боевые сестры не самые слабые бойцы в галактике.
   Гарольд взглянул на белокурую малышку сейчас что-то втолковавшую Ингрид. Боже, а ведь изменились не только ее навыки пилота, Бьергенсен недавно пылко возражавшая на критику Страхова, сейчас беспрекословно выслушивала подобные комментарии от Фьорри. И тихий спокойный голос Джени до боли напоминал манеру общения Барахо.
   - Величе считает, что она во время учебы на Марсе старательно скрывала свои способности.
   - Не сомневаюсь, - усмехнулся Гарольд, - уж что-что, а скрытничать она всегда умела. Актриса она гениальная.
  
   Кира прилетела ближе к полудню на шаттле поддержки. Она сразу сообщила, что следующие шесть часов техники будут менять коды, а завтра их батальон сменит Шэннон в точке 18, а соединение 25-ой бригады переместится дальше к северу в точку 21. Правда это соединение будет сильно обновлено. Многие машины 25-ой бригады из батальона МакКинли получили повреждения. И если для Шэннон нашелся запасной "Стрелец", то для многих ее пилотов нет. Штаб принял решение временно усилить ее поредевшее соединение ротой из 34-ой бригады. А вот в штурмовом батальоне поврежденной техники почти нет. Кроме двух "Катафрактов" незначительные повреждения получили только три машины. Да и "Катафракт" Моник пострадал куда меньше, чем ожидалось. Выяснилось, что Моник катапультировалась случайно, нажав не ту кнопку. Кира не знала, стоит ли наказывать девушку, ведь заслонка на кнопке ручного катапультирования стоит именно для предотвращения таких случайностей. Но Кира понимала, в критический момент все решают доли секунды, а Моник не настолько хорошо управляла боевым модулем, и эта ее предосторожность вполне может в будущем спасти ей жизнь. Хотя повторение таких случайностей разумеется нежелательно. Однако если запретить Моник касаться заслонки до критического момента будет ли она уверенней действовать в бою? Кира полагала, то насколько пилот готов рисковать своей жизнью он все же должен решать сам. Что касается остальных пилотов, то Лейла сказала, мол "Грифон" ей понравился, но как только починят ее "Цербер" она вернется на него. Эрик тоже захотел на штурм базы взять "Цербер". Кира не стала препятствовать обоим, при штурме базы лишние два "Цербера" несомненно будут полезней, чем "Катафракт" и "Грифон". Эрика она уже давно считала самым талантливым из своих пилотов, а Лейла управляет "Цербером" почти также хорошо как Симон и Джань.
   Разобравшись с этим вопросом, она вызвала к себе Величе, Ярослава и Хелену. Она поручила им совместную работу с возможным доброжелателем из рядов кланеров. Кира не ждала особого результата, но упускать возможность тоже не хотела. Тем более что ей окончательно стало ясно, старый источник сведений с базы кланеров замолк навсегда. Хелена будет объектом, с которым выходят на связь, коды на ее машине решено пока не менять. Стоянович специалистом по разведке и контрразведке, а Ярослав экспертом по кланерам. Следующая проблема разговор с Омаром Хамени. Он уже знал о пленении Сати и теперь стал мрачен и неразговорчив. Омар заверил Киру, что он выдержит это испытание и вполне готов к бою. В том, что он готов к бою Кира не сомневалась, вот только не превратит ли он бой в мщение? Возвращаясь на командный пункт Кира встретила Дженифер, та подняла две темы: во первых она сообщила Кире, что по инициативе Милены и Изабелль все девушки решили сегодня в память о Франсуазе отказаться от развлечений. И второе, Дженифер выразила общее беспокойство девушек слухами о занятиях Ашвара с Мелисенте. Слухи исходили от пилотов резерва и в первую очередь от Лоры Филлис. Дженифер с сомнением относилась к источнику, однако хотела прояснить ситуацию. А если Ашвар делает нечто предосудительное, то попросила Киру вмешаться. Дескать конечно у Мели особое происхождение и многие до сих пор не очень-то стремятся с ней общаться, но... Это "но" волновало и Киру. Она вызвала Бенедикта и передала ему слова Дженифер. Тот заверил Киру, что убедит Ашвара предъявить Родригес публике. Дженифер удовлетворенная обещанием Бенедикта ушла. Оставалась последняя проблема, надо серьезно поговорить с Ингрид. Кира понимала, что совершила ошибку, взяв ее в основу. Ингрид пришла на пару с Гарольдом ОЛири взявшемся ей помогать. ОЛири заверил, что подготовит девушку к следующему бою. В итоге Кира решила подождать и дать им еще один шанс.
  
   На подходе к своим владениям Ашвар опять обнаружил Лору Филлис, эта землянка ему совсем не нравилась. Тем более ему не нравилось, что она бродит именно здесь. Заметив его, она отшатнулась. Реакция правильная, но запоздалая. Он перегородил ей путь. Быстрая трансформация активных сморанских клеток и его правая рука на глазах до смерти перепуганной девушки превратилась в чешуйчатую длань с острыми, как бритва лезвиями десятисантиметровой длины. Лора прижалась к стене и едва дышала, когда лезвия коснулись ее шеи.
   - Если еще раз увижу тебя здесь, голову оторву! - пообещал он.
   - Ты не посмеешь, мерзкий мутант, оборотень! - выдохнула девица. - Я гражданка Земли, а не какая-нибудь мутантка, у меня есть права!
   - Посмотрим, какие у тебя права, - мрачно проговорил он. Девица была в каком-то симпатичном костюмчике и Ашвар не смог отказать себе в удовольствии. Он аккуратно взрезал ее костюмчик сверху вниз. И насладился открывшимся видом, а еще больше ее страхом. Пытать эту, было бы редким наслаждением.
   Он ушел осыпаемый ее истерическими ругательствами. Мелисенте он нашел сидящей за комом, она была в зоне и с бешеной скоростью поглощала информацию из базы данных. Интересно, что она смотрит телеметрию боев сегодняшнего дня, новые данные по боевым модулям и пилотам кланеров или что-то из его файлов. От ее сверхспособностей как выяснилось не помогает никакая кодировка, взломать чужие шифры для девчонки способной заглянуть в будущее как раз плюнуть. С тех пор как они добились того, чтобы она легко входила в зону, Мелисенте пользовалась своими сверхспособностями постоянно. Ей нравилось совмещать полезное с приятным, и изучать нужную, но скучную информацию прямо в зоне. Ашвар был в замешательстве, Кира так не делала. Но Мелисенте заявляла, что силианка слишком консервативна и когда Ашвар закончит ее обучение, она сможет легко побеждать Киру. Как бы то ни было его она уже побеждала постоянно. Ашвар считал себя очень хорошим пилотом, но справиться с ее атаками теперь не мог. Мелисенте досконально изучила его стиль боя и побеждала его, одинаково легко что в зоне, что без зоны. Теперь когда он сполна осознал ее потенциал, девчонка даже немного его пугала.
   Услышав его шаги, она мигом вышла из зоны и бросилась к нему. Обожание, страх, надежда, покорность, восторг, так много чувств сразу. Он отдавал себе отчет, что позволил своим эмоциям взять верх над разумом. Ей так нравилось, когда он причинял ей боль, а он получал от этого такое удовольствие. Уже день назад надо было переходить к следующему этапу. Он понимал это, но все оттягивал. Ведь тогда сказка кончится. Но ее надо разучить получать удовольствие от боли и научить твердости.
   - Кира хочет посмотреть, чего мы добились.
   Она все поняла и взяла пластину биоскафандра, через пару секунд ее прекрасное обнаженное тело было скрыто пленкой переливающейся всеми цветами радуги.
   - Подожди, было бы неплохо провести с кем-нибудь бой на симуляторе, чтобы вернее оценить чего мы добились.
   - С Гарольдом? - предложила Мелисенте.
   - Нет, его ты хорошо знаешь, как насчет Дженифер?
   - С ней будет трудно, у нее идеально поставленная защита. Я видела, как за день до "больших маневров" она одна сражалась со звеном Кройчек. Хелена отрабатывала на ней согласованные действия своего звена. Она контратаками выбила троих, а их поединок с Кройчек прервала тревога.
   При боевой тревоге ИскИн шаттла сразу отключал симулятор.
   - Тем лучше, тебе придется зайти глубоко в зону.
   - Хорошо, пойдем.
  
   Шамир Варатонг просмотрел еще раз запись столкновения Ашвара и Лоры. Ашвар уже несколько раз упоминал, что Лора слишком часто, якобы случайно оказывается около его отсека. А Лора постоянно жаловалась на Ашвара. Шамир вздохнул, как жаль, что Кира не взяла землянку в основу, тогда об этой проблеме можно было бы забыть. А если Лора и погибла бы в первом же бою, лично он не стал бы о ней жалеть. Бенедикт подозревал, что девушка активная сторонница "Детей Земли". "Дети Земли" это группировка радикальных изоляционистов. Шамир пока не нашел этому утверждению достоверных фактов, и в тайне надеялся что и не найдет. А пока предпочитал считать, что землянке просто не нравятся генномодифицированные и чужие.
  
   Кира, взглянув на Мелисенте, немного успокоилась, что бы ни делал Ашвар со своей подопечной, ей это нравилось. Сама Кира не понимала как секс перемешанный с насилием может приносить удовольствие, но она вообще многое не понимала в людях. Взгляд Мелисенте на своего наставника был переполнен разными сильными чувствами, но преобладало восхищение. Ашвар подошел к Дженифер и сказал:
   - Ты довольна, змейка? - Дженифер с интересом смотрела на Мелисенте, а потом на Ашвара.
   - Забавно, может мне тоже посетить твою камеру пыток? Как-нибудь. Но не сегодня, сегодня у нас забастовка!
   - С удовольствием тобою займусь, змейка.
   Кира захотела вмешаться и прекратить это, но решила довериться здравомыслию Дженифер. Обычно миниатюрная девушка знала, чего хочет и что делает.
   - А пока мне очень хотелось бы посмотреть, чего мне уже удалось добиться. Поединок с тобой может оказаться очень показательным.
  
   Дженифер не стала отказываться от поединка, ей и самой было любопытно посмотреть, как изменилась Мели. Она помнила бой Мели и Омара, если Ашвар научил девочку правильно использовать зону, с ней будет сражаться не проще чем с Кирой. С Кирой Дженифер сражалась на симуляторе теперь часто, пока выиграть не удавалось, но по крайней мере Кира убивала ее далеко не с первой атаки. Кира все чаще говорила, что ее защита уже на уровне пилота элиты. Дженифер так и не поняла, как у нее получилось так быстро достичь таких высот. Еще совсем недавно ей нравилось казаться маленькой и незаметной. А тут ее поманили целью, у нее получилось, потом еще раз и еще. И вот она оказалась на вершине, сама того не желая. И что удивительно ей это понравилось, понравилось постоянно быть рядом с Кирой, с Бенедиктом, с Величе, нравилось, что они считают ее равной себе. Она готова была ради них сделать все. Все ради того, чтобы эта сказка никогда не кончалась.
   С первых секунд боя Дженифер поняла, Мели ушла в зону. Она сражалась без щитов, легко уходя от снарядов и ракет маневрами своего "Цербера". А как только Дженифер наводила на нее прицел лазеров, вокруг "Цербера" появлялся зеркальный щит. Затем Мели маневром уводила машину из прицела, щит исчезал, и начиналась новая атака из фазеров. Дженифер ушла в глухую защиту, противница не делала ошибок. Ее спасало только то, что Мели выбрала настройки для боя на средней дистанции: фазеры сфокусированные на дистанцию 600 метров и рбд "страйк". Если бы она настроила машину на ближний бой, защищаться от ее атак Дженифер бы не смогла. Против сочетания фазеров сфокусированных на дистанцию до 300 метров и рбд "молот" любая защитная тактика более медленной машины обречена. Но даже против "страйков", Дженифер едва держала защиту, об атаке нечего и думать. Даже против звена Ярослава не было так сложно. Ингрид то она сняла сразу, Ивана к концу первой минуты, а вот против двух "Мантикор" сделать ничего не смогла. Ярослав и Мария действовали слишком слаженно.
   Дженифер с трудом справилась с очередной атакой "Цербера", и вдруг поняла, в действиях Мели есть какой-то изъян. Она ни разу не попала в передний щит "Мантикоры". Почему Мели не стреляет в кабину? Ведь атака по переднему щиту самый простой путь к победе. Осознание пришло мгновенно - Мели намеренно затягивает поединок. Кира как-то объясняла ей, что такое эта их зона. Всего рассказанного Джени не поняла, но уяснила главное. Сознание самой Мели не контролирует происходящее, а "Мели из зоны" не хочет побеждать, ей нравиться бесконечно быть в зоне. А раз так перестаем играть по правилам! Дженифер взяла и отключила передний щит, на фиг он нужен, если по нему не стреляют! "Цербер" замер. Так и есть, похоже, суперкомпьютер противницы переклинило! Ну, Мели из зоны, теперь держись! Дженифер отключила оставшиеся щиты и перешла в стремительную атаку, без забрала, игнорируя защиту и не переставая стреляя по застывшему "Церберу". Через десять секунд все было кончено.
  
   - Я понял, что сделал не так. Продолжение обучения необходимо, она не готова к бою. - Мрачно изрек Ашвар, Мелисенте не очень пострадала от ухода глубоко в зону, но была перепугана разочарованным холодным взглядом наставника.
   Кира же была поражена уверенностью, с которой девушка держалась в зоне. Но совсем не понимала, почему она проиграла бой. То есть понятно, что зона Мелисенте не такая как у нее. Но раньше сама Мелисенте вела себя в зоне по-другому. Кира заметила мрачный взгляд Бенедикта, похоже, ее штаб-офицер в тайне ожидал чего-то подобного. А вот глазки Дженифер сияли восторгом, она явно только что смогла решить сложнейшую задачку за минимальный отрезок времени. Кира поняла, что тоже хочет знать ответ.
   - Что он сделал не так? - спросила Кира у Дженифер, когда Ашвар и Мелисенте ушли.
   - Она не стреляла по кабине, и растягивала поединок, она наслаждалась боем в зоне, и не хотела побеждать. Мели атаковала пассивно. А когда я сама отключила щиты, не стала стрелять и сдалась.
   Кира кивнула, соглашаясь, в действиях девушки почему-то исчезла агрессивность. Кроме того слова Дженифер напомнили ей про Адриана, при всех его талантах брату не хватало стальной воли. Решимости, готовности выжить любой ценой и победить любой ценой. Восемь лет Кира считала, что Адриан слишком глубоко зашел в зону, но возможно он просто в какой-то момент сдался?
   - Я бы хотела посмотреть, сколько я продержусь против тебя в зоне, Кира. - Сказала тем временем Дженифер.
   - Давай посмотрим.
   Кира взяла такой же "Цербер" с такими же настройками, что был у Мелисенте. Начав бой, Кира сразу вошла в зону. И отстранено смотрела, как сражается Кира из зоны, ее суперэго, способное заглядывать вперед и назад во времени, чтобы выискивать оптимальные пути к победе, чего суперэго Мелисенте почему-то не делало. Дженифер сегодня держалась на удивление хорошо, ее действия почти не просчитывались и другая Кира все глубже уходила в зону. До трех секунд в обе стороны! Наконец "Мантикора" была повержена и она вышла из зоны.
   - Пятьдесят семь секунд! - удивленно воскликнула Кира. Обычно ей хватало десяти пятнадцати секунд боевого контакта для победы в зоне.
   - Думаю, теперь ты смело можешь считать себя пилотом элитного уровня, Джени.
   Девушка мило улыбнулась, застенчиво потупила глазки и произнесла:
   - Я этого не хотела, оно так получилось. Само.
  
   В тот же день, пользуясь затишьем, противник вернулся на свои базы, и, желая отвлечь своих пилотов от новых потерь, Кира провела серию боев между звеньями, акцентируя внимание на действия в районе базы Кашар. Штурм этой базы был вопросом времени, не смотря на предстоящие смены кодов связи. По итогам этих тренировок Гарольд, крайне скептически относившийся к персоне Дженифер, окончательно вынужден был признать, ее прогресс самый впечатляющий. Из ничем не выделяющегося середнячка она стремительно превратилась в лучшего пилота, обогнав и его, и Гаса, и Эрика и даже Ярослава с Величе. У нее был сложившийся стиль боя: четкая защита плюс мгновенный переход в контратаку. Она стала любимым спарринг партнером для командиров звеньев, на ней они обучали пилотов звена сосредотачивать огонь и при этом не раскрываться. Дженифер славилась тем, что не прощала ни единой ошибки в защите, при этом сама их никогда подобных ошибок не совершала. Построение атак не было ее сильной стороной, она предпочитала отдавать инициативу противнику. Еще одна ее отличительная черта запредельное хладнокровие. Уже все знали, что Дженифер ничего не боится, она никогда не отступала от атак, только упрямо вкапывалась и защищалась тем лучше, чем больше ее атаковали.
   Вторым по прогрессу уровня боевой подготовки стал Эрик, академию он закончил пятым, на Новом Эдеме победил в третьем турнире, проходившем без лидеров. Но Эрик постоянно совершенствовался, он в отличие от Дженифер делал упор на атаку, внимательно изучал приемы Киры и во многом копировал ее стиль. Кроме этого, он участвовал в проекте Марека Ягалло, его "Катафракт" сильно отличался от стандартного, а, добившись у Киры права взять "Цербер", он собирался капитально изменить и эту машину. Эрик был самолюбив, тщеславен и склонен к импульсивным выходкам. Этих двоих Кира выделяла уже давно, третьим из рядовых пилотов по уровню подготовки Гарольд ставил себя, полагая, что у него очень хороший баланс между обороной и атакой. А вот в скорости перехода из защиты в атаку Гарольд сильно уступал и Дженифер и Гасу. Барахо по-прежнему был чуть слабее него, в основном из-за приверженности своему тягучему неторопливому стилю боя. Как и Дженифер он предпочитал действовать на контратаках и терпеливо ждал ошибок соперников. Их последний поединок с Дженифер стал большой потерей времени. Дженифер намертво закрылась в защите, Гас вяло обстреливал "Мантикору" с дальней дистанции, терпение обоих было бесконечным, в отличие от терпения зрителей.
   Лучшими из прошлогоднего выпуска стали Мария Чернова, великолепно работавшая в паре с Ярославом, а также Джань и Симон. Их "Церберы" в полную силу должны были проявить себя во время предстоящих штурмах баз. Оба они отлично выучились маневрировать, уходя от атак на дальней дистанции, и старались как можно быстрее перейти в ближний бой. Крепкими середнячками уверенно держащимися в бою и умеющими ассистировать лидерам стали Хуан Камачо, Лейла Таши, Милена Желкова и Шон Квадди. Последний еще и умел строить оригинальные атаки, не многим в этом уступая Эрику. Ваня Бойко и Жан Нгома хорошо управляли щитами, однако их "Циклопы" мало подходили для маневра, и уже было видно - они отстают в маневренной защите. А это, несомненно, большой минус. Впрочем, их "Циклопы" обычно действовали во второй линии.
   Стояновича рядовым пилотом уже никто не считал, все знали о его особой роли, а как пилот он был несколько слабее Дженифер в защите, зато несколько сильнее в атаке. Трое ротных командиров примерно равны ему. Правда у Хамени имелись проблемы аналогичные другим пилотам "Циклопов", пожалуй его уровень пилотирования не сильно изменился с тех пор как он выиграл второй турнир. Напротив Ярослав, частенько сражавшийся на "Мантикорах" с Кирой, уже почти не уступал ей в мощи атак. Хотя в реальном бою он предпочитал согласованные командные действия индивидуальному мастерству. Нил Гровер все больше времени проводил с Мареком Ягалло, "Ланселот" становился их совместным проектом. Изабелль совсем забыла, что была командиром звена, а вот "Мантикорой" управляла не многим хуже Стояновича, умело копируя его атакующий стиль. Роберт Худ напротив больше совершенствовал командирские навыки, его звено теперь почти не уступало по слаженности действий звену Кройчек. Сама Хелена Кройчек была загадкой, оценить ее потенциал на симуляторе не удавалось, только в реальном бою она раскрывалась по настоящему. Вне боя вежливая и незаметная, в бою она преображалась в отличного пилота и хорошего командира. Джордж, Лейла и Фабио считали свое звено лучшим, а Хелену лучшим командиром звена. Марек знавший Хелену еще с академии как-то объяснил, она гений математических исчислений, способная играючи перемножать восьмизначные числа и мгновенно просчитывать сверхсложные траектории. Самое удивительное - у нее даже не было генных модификаций, правда улучшения генов были у обоих ее родителей и могли передаться по наследству...
  
   Стоянович и Страхов подготовили для Хелены текст, на случай если кланер опять выйдет на связь. Хелена нервничала и очень надеялась, что этого не случиться, эти шпионские игры пугали ее. У нее был четкий математически выстроенный взгляд на мир и то, что не укладывалось в математические схемы, вызывало у нее беспокойство. А Ярослав еще и открыл ей свое происхождение, что тоже сильно потрясло ее. Ей нравились свои старые черно-белые представления о мире, а они рушились на глазах. Кланер все-таки вышел на связь, он отправил второе послание тоже короткое и еще менее информативное. В ответ они отправили свое, но так и не узнали, принял его кто-нибудь или нет.
  
   Роберт подошел к Ингрид сосредоточенно наблюдавшей за поединком с участием Гарольда. После боя Родригес с Дженифер Фьорри командир батальона загрузила всех дополнительными тренировками. Сейчас Гарольд в паре с Изабелль отражал атаки звена Ягалло. Чтобы привлечь внимание девушки Роберту пришлось коснуться ее руки. Ингрид повернулась, увидев его, она слегка нахмурилась.
   - Здравствуй, - произнес Роберт, она кивнула. - Не расскажешь, что происходит, а шпионка куртизанка? Зачем ты полезла в самое пекло?
   - А что только у вас монополия рисковать своей жизнью, а мне можно только на вас смотреть?!
   Роберт ощутил ее гнев, она знает, что делает ошибку, но отступать почему-то не хочет.
   - Конечно нет, но мы оба знаем ты не готова.
   - Я честно выиграла две последние серии у Дориана, и меня взяли в основу!
   - Ты не о том говоришь. Ни для кого не секрет ради кого ты это с собой делаешь! Он того стоит?
   Ингрид перевела взгляд на свой объект страсти, Гарольд и его напарница уже сократили число соперников, подстрелив "Цербер". Она решительно пошла в сторону, потянув за собой Роберта. Выйдя из конференц-зала, Ингрид повернулась к нему.
   - Да! - выдохнула она.
   - Это ответ профессиональной куртизанки или может шпионки любительницы? - поинтересовался Роберт.
   - Их это не касается, - отрезала Ингрид. - Я влюбилась в Гарольда еще до того как придумала для себя эти вторичные личности.
   Роберт озадаченно приподнял бровь, приглашая ее говорить дальше.
   - Я тогда только что победила на земном конкурсе красоты, получила приглашение от "Лунного Света" и подписала контракт с Селеной. Это был первый из торжественных приемов на котором я присутствовала, там был весь высший свет Земли и Луны. Не помню уже по какому поводу прием, это не важно. Представь, самый шикарный зал в самом знаменитом культурном центре Лунаполиса, и я там. В роли живого украшения. Юное красивое тело в красивой упаковке для услаждения взоров особо важных персон. Впрочем мне тогда было девятнадцать и я считала что мне невероятно повезло и я нахожусь на вершине мира. Может, оно так и было. Там я впервые увидела его. Скучающего парнишку в нелепом одеянии, думаю он уже тогда ненавидел подобные приемы, своего властолюбивого родителя и этих блестящих гостей бросающих на него укоризненные взгляды. При мне у него вышел крайне неприятный спор с отцом. Брендон ОЛири хотел, чтобы он вел себя соответствующе своему положению, а Гарольд не хотел. Кончилось тем что Брендон стал говорить, мол на деньги можно купить все. Но не любовь, возразил ему Гарольд. Это взбесило его отца и он, указав на меня сказал, что купит для него мою любовь. Я была смущена, рассержена, но он был сыном своего отца, удивительно необычный. И я решила подыграть отцу и улыбнулась сыну. А он, едва глянув на меня, сказал отцу: "Зачем мне нужна эта раскрашенная кукла".
   Роберт не удержался от улыбки.
   - И что, после этого ты полюбила его или взялась ему доказывать, что не раскрашенная кукла?! - Ингрид рассерженно отвернулась от него. Интересно понимает ли она сама природу своего наваждения.
   - После приема Брендон в качестве компенсации за поведение в отношении меня и себя и сына предложил мне жутко выгодный рекламный контракт. Я хотела гордо отказаться, но Селена убедила меня дать согласие. И я не пожалела, работать рядом с Брендоном было очень поучительно. - Вместо ответа, не смотря на него, закончила историю Ингрид.
   - А Гарольд?
   - Через несколько месяцев после этого он окончательно порвал отношения с отцом. Я встретила его снова уже в академии. Играла роль неотразимой куртизанки и куклы не отказывающей никому. Он не узнал меня, и стал единственным, кому я сказала "нет". Маленькая месть, от которой мне стало только хуже.
   После этих признаний Ингрид отказалась говорить дальше, и Роберт ушел, так и не поняв, чего она хочет добиться. Возможно этого не знала и она.
  
   Ашвар действительно понимал, в чем он ошибся, поединок с Дженифер выявил все его упущения так очевидно, что он больше не мог закрывать на них глаза. Он не позволительно увлекся, позволил жажде к наслаждению взять верх над долгом. Он не оправдал доверия лидера клана. Что касается его ошибок, то они очевидны. Первая и основная: девочка получала наслаждение от боли, ему в ней это нравилось, и он не спешил исправлять эту слабость. А она все чаще злоупотребляла ею, частенько специально совершая ошибки, чтобы он наказывал ее. Вторая - упущение, он увлекся развитием ее выносливости и контроля зоны, она стала залезать в зону слишком часто, по делу и просто для развлечения. Третье, он так и не занялся воспитанием ее характера, ей нравилось подчиняться чужой воли, что конечно хорошо для рабыни, но совсем не нужно бойцу. Четвертое, в результате общения с ним она почему-то утратила агрессивность, нежелание стрелять по кабине тревожный сигнал, и Гхоро и Дункан ясно дали ему понять, второй Адриан им не нужен. То, что раньше она сражалась по-другому, он помнил и без повторного просмотра ее боя с Хамени. Тогда она провела потрясающую атаку, нацеленную на кабину. И, наконец, она влюблена в него, и он тоже позволил себе полюбить ее, что также мешало делу. Нет, решено все эти ошибки надо исправлять и немедленно. Он должен приступить к заключительному этапу и подправляя ошибки, вынужден будет проводить его более жестоко, чем планировал. Ее придется научить ненавидеть, Ашвар подошел к своему творению, которое нужно было смять, растерзать, чтобы создать заново.
   Мелисенте висела привязанная за руки, ее руки были связаны над головой и привязаны к крюку свисавшему с цепи с потолка. Ее обнаженной тело блестело от пота, так как в отсеке было очень жарко. Горели курильни с одурманивающими благовониями. В ее глазах был страх и предвкушение, она ждала наказания, заслуженного ведь она проиграла поединок. Вполне может быть, что она сдала бой специально. Но как бы то ни было, Ашвар знал, она ни в чем не виновата, виноват он сам. Зона только усиливает то, чем человек является, то, на что он способен без зоны. Она не виновата в том, что он не научил ее УБИВАТЬ.
  
   Мелисенте смотрела на приближающегося мужчину странного и притягивающего, она уже не плохо изучила все оттенки его бесстрастия, но сейчас в его взгляде было что-то ей неведомое. Мелисенте не знала, что он прощается со своей любовью.
   - Мне очень жаль, но я должен это сделать, - начал он, а она, предчувствуя что-то ужасное, задрожала. - Я знаю, как ты наслаждаешься болью, и я сам испытывал наслаждение от твоего наслаждения. Но это надо прекратить, сейчас я покажу тебе настоящую боль, такую после которой ты больше не сможешь наслаждаться болью и не сможешь любить меня. Это необходимо. Я поставлю на твое тело печать Гхоро. Возьми это в рот, крепко сожми зубы и терпи, сколько сможешь, когда не будет сил терпеть - кричи, если и это не поможет, входи в зону. К сожалению, сегодня я не смогу позволить тебе потерять сознание, тебе придется вытерпеть до конца.
   Мелисенте видела, что он говорит серьезно, и ей стало страшно, так как никогда не было раньше, она забилась в путах, пытаясь освободиться, но это было невозможно. Оставалось лишь умолять его, но самые страстные мольбы ничего не дали. А то, что случилось позже, намного превзошло самые ужасные ее страхи.
  
   Спустя шесть часов он положил тело девушки у стены, и, надев на нее ошейник, прикрепил к стене. Она была в беспамятстве и тихо вздрагивала. Ашвар прикоснулся рукой к едва проступающим сквозь кожу знакам на ее правом бедре. Ее тело сотрясли конвульсии. Все так и должно быть. Он вышел из отсека, медик повернулся к нему.
   - В барокамеру?
   - Нет, сегодня пусть останется там, никаких серьезных повреждений на ней нет, а боль пусть утихнет обычным путем.
   Медик кивнул, а Ашвар подумал, что не зря настоял на максимальной звукоизоляции. Ни один звук из соседнего помещения не был слышен, иначе этот человек не был бы так спокоен. Ашвар вышел в коридор, никого не было, но ему послышался шорох. Неужто опять землянка, сейчас он по настоящему зол чтобы примерно наказать ее. Он бесшумно, но быстро переместился к концу коридора и заглянул за угол. Никого, но, кажется, он заметил метнувшуюся тень, вроде женский силуэт или все-таки показалось?
  
   Ему не показалась, но девушкой была не Лора, а Кончита Веласкес. Лора в очередной раз нажаловалась Шамиру Варатонгу и в этот раз даже предъявила как доказательство испорченную блузку, но командиру резерва жалобщица уже настолько надоела, что он не стал ее слушать и быстро выпроводил. Лора совсем не нравилась Кончите, глупая капризная землянка. Сама Кончита была с одной из колоний Внутренней Сферы, обладала энергичным и боевитым характером. И Кончите было безумно обидно, ее подруги Ингрид и Аурелия уже сражались, а она закончившая академию с лучшими, чем у них обоих результатами безнадежно застряла в резерве. Конечно Барахо снова предлагал и ей перевестись на более простые машины линейных полков, но ей мешала гордость. Да, она понимала, что если ее возьмут в основу она может погибнуть как Франси. Но уж лучше погибнуть, чем так прозябать в резерве.
   Похоже ушел, решила она, и еще раз прокляла себя за эту навязчивую идею. К которой Кончита и стремилась и ужасалась. Ну почему от одного его взгляда ее смелость мигом испаряется и остается лишь одна паника, желание убежать как можно дальше. Для храбрости она даже надела биоскафандр, из этой штуки ее не так легко будет вытащить. По крайней мере, она надеялась, что его жуткие лезвия не смогут проткнуть теоретически безупречную ткань. Кончита вышла из своего укрытия и пошла назад в свою комнату. Однако почти сразу наткнулась на него и в ужасе замерла.
   - Вы не видели здесь Лору Филлис, лейтенант Веласкес?
   Уф, он думает, что здесь была Лора, поняла Кончита и сумела выговорить:
   - Но Лора только что была в своей комнате, сэр.
   - Ладно, должно быть показалось, простите лейтенант.
   Он уже хотел уйти, но она успела спросить:
   - А вы можете любую девушку обучить сражаться? - Кончита сама удивилась своей храбрости, решиться сказать ему о своей безумной идее. Она представила, что он согласиться и тогда... неужели она действительно отчаялась настолько, что готова отдать в его распоряжение свое тело и свою душу, как та чокнутая модифицированная девчонка. Он странно посмотрел на нее и сказал:
   - Я могу раскрыть те способности, которые глубоко спрятаны, раскрывать у вас нечего. Хорошая подготовка на уровне рядового пилота линейной бригады, но и только.
   Кончиту отказ расстроил сильнее, чем она ожидала. Но он приглядевшись к ней продолжил:
   - Хорошо, вот то что я в тебе вижу. Ты смелая девушка, у тебя отличная реакция, и ты способна быстро обучаться. Но тебе не хватает концентрации, и ты ошиблась, выбрав "Катафракт". Тебе было бы проще на "Цербере". Если у тебя не получается работа со щитами, надо брать машину основная защита которой маневр. Еще проще тебе будет на более легких: "Партизане", "Кентавре" или "Головорезе". И вообще твое призвание ближний бой. Быстрая кинжальная атака, но ты почему-то ее боишься.
   Кончита вспомнила, что-то похожее ей говорил и Барахо.
   - Спасибо, сэр.
   - Не за что лейтенант.
   - Можно еще вопрос? - он кивнул, а она, глядя в пол, спросила: - Скажите, а вы можете заниматься сексом, не причиняя девушке боль?
   - Конечно могу, но зачем, всегда есть те кому нравятся страдания.
  
   15 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   14 день операции "Свобода".
  
   Гарольд вошел в комнату Ингрид, уютное гнездышко куртизанки, впрочем нет, Ингрид просила называть ее гетерой. Что сути конечно не меняло. По договоренности с Дженифер объявившей вчерашний день забастовкой, Ингрид честно дождалась нуля часов нуля минут и только после этого пригласила Гарольда. Ему все эти девичьи выкрутасы изначально показались глупыми. Он подошел к Ингрид стоящей в центре комнаты в какой-то немыслимой кружевной сорочке. Слава богу хоть не стала злоупотреблять своей косметикой. Гарольд предпочитал женщин, не разукрашивающих себя не понятно чем, Ли никогда не пользовалась косметикой, как и Мели, да и Джени, если задуматься применяла косметику крайне редко. Ингрид была почти одного роста с ним, всего на несколько сантиметров ниже, высокая для женщины. И очень красивая. И в ее глазах было обожание, что еще нужно. Гарольд не знал. Он согласился стать ее любовником, но пока так и не полюбил.
  
   - Как прошла ночь? - осведомился на следующее утро Гас.
   - О прекрасно, - автоматически ответил Гарольд.
   - Почему-то я не слышу в твоем голосе восторга?!
   - А он есть, она чудо.
   - Я знаю, что она чудо, это в подробностях знает половина наших пилотов! - усмехнулся Гас. - Также как знала половина курсантов академии.
   - Ну вот, а еще спрашиваешь, почему нет восторга.
   - Значит, пользуйся, пока дают! А если серьезно, ты первый ради кого она почти неделю не спала с мужчинами, пытаясь произвести впечатление на тебя. Может, стоит простить ей ее прежние связи?
   - Может и стоит, но связей было слишком уж много.
   Дон Хуан был настроен еще более категорично, он прямо заявил Гарольду, что он будет дураком, если упустит такую женщину, которая так его любит и готова сделать ради него все. Хотя Камачо всегда был романтиком, для него слово любовь это оправдание чему угодно. Впрочем, и Эрик считал, что ему фантастически повезло. Даже Дженифер наградила его одобрительным взглядом. Гарольду оставалось только убедить в том, что ему повезло самого себя.
  
   Девушка так и не взяла в руки кинжал. Хоть он объяснил, что теперь будет бить ее пока она не возьмет кинжал и не пронзит им его сердце. Она отказывалась верить, просила, умоляла, кричала, а потом просто смотрела на него своими огромными черными полными ужаса и страдания глазами. И стойко переносила столько ударов кнутом, от которых другие бы уже давно отключились. Наконец не выдержав, он подошел к столу, взял парализатор и выстрелил ей в лицо. Потом отнес к медику, тот, увидев ее иссеченное тело, в ужасе отпрянул.
   - Не меньше пятнадцати часов в барокамере, даже при ее ускоренной регенерации. Что ты творишь, она же любила тебя!
   - А теперь должна возненавидеть, так сильно, чтобы убить.
   - Ты страшный человек Ашвар.
   - Я еще страшнее, чем ты думаешь. И я не человек.
   Он вышел, странно сегодня никого нет ни Лоры, ни той второй. С Лорой все ясно шпионит, а другая какая-то странная. Он пошел к Варатонгу и спросил его о Кончите. А потом рассказал, как вчера эта красотка упрашивала его развивать свои способности. Можно подумать он чудодейственное средство.
   - Чертовы девки, чего они так в бой рвутся, сидели бы здесь в относительной безопасности. Нет, смотрят на Киру и думают, что смогут стать как она. Надеюсь, ты не будешь с ней заниматься?
   - Нет, конечно. Максимум пыток, которых она от меня добьется, будут скованные наручниками руки и пара шлепков по попке.
   Варатонг устало покачал головой.
  
   - Лейтенант Веласкес, что вы делали вчера у отсека 429? Можете не отвечать, я знаю. Я запрещаю тебе подходить к нему! - последнюю фразу Варатонг почти выкрикнул. Кончита отшатнулась, ей казалось, что связывающие их отношения нечто ничего не значащее, но он что ревнует? Барахо тоже удивился, услышав гнев командира резерва.
   - Но сэр...
   - Ты что совсем дура? Ты что не понимаешь что он не человек, он чужой - наполовину сморанин, палач, истязатель, он беспощаден к себе и к своим жертвам. Мы все не в восторге, что он перекраивает личность этой девчонки-мутантки. Но ее хотя бы создали для этого, а зачем это тебе?!
   Кончита не стала ему отвечать, а сказала о другом:
   - Я хочу поменять заявку на машину. Попробовать на "Цербере", сэр.
   Шамир застыл ошеломленный, и тогда начал говорить Барахо:
   - У меня есть другое предложение, Шэннон нужен новый второй номер на место Камиллы. Место в ее командном звене и 60тонный "Кентавр". Согласна?
   - Но я не...
   - Да или нет? Не беспокойся, Шэннон не возьмет тебя в бой пока не сочтет годной.
   Кончита испугано посмотрела в его глаза, так сразу в лучшее соединение линейных бригад, на место воительницы сражавшейся не хуже самого Барахо. Боже да Камилла дю Плесси была наверное одним из лучших пилотов Земной Федерации! Она же не сможет заменить ее! Однако не может же она из-за этого отказаться. Как там говорит Митчелл давать волю своим страхам глупо, а бояться прежде времени еще глупее! Лучше идти навстречу страхам и тогда встретив твою решимость они рассеются сами собой. И Кончита бросив быстрый вопросительный взгляд на Шамира, собрала волю в кулак и решительно сказала:
   - Я согласна.
  
   16 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   15 день операции "Свобода".
  
   Днем кланеры сделали несколько вылазок легкими машинами около точек 20 и 21, а также на востоке против 34-ой бригады. Очевидно это была попытка изучить подходы. Две машины были уничтожены в очередной ловушке Шэннон, еще одну машину подбили части 34-ой бригады.
  
   - Сати справиться, - уверенно сказал Эктор Вашава. - Она кшатрий. Наша подготовка лучшая во Внутренней Сфере. Чтобы с ней не делал Стервятник, она справится. Для этого мы и держим истязателей.
   Гас кивнул, он был инициатором расспроса двух бойцов Индрапратхи. Оба и Эктор и Ариан были убеждены, что Сати выдержит любые тяготы плена. Гарольд был и ранее наслышан об особой кшатрианской подготовке, Индрапратха была давним союзником клана Гхоро, а это говорило о многом. Вслух об этом не говорили, но многие полагали, что многорукий Индра божество которому поклонялись на Индрапратхе, и был сам сморанин Гхоро. Его как раз можно было охарактеризовать как многорукого. Помимо всего прочего во время финальной части подготовки желающий стать кшатрием должен был собственноручно казнить преступника, ибо не умеющий убивать не может быть воином, а еще испытывался на стойкость. Для этого на Индрапратхе был отряд истязателей, шесть часов они подвергали кандидата самым жестоким пыткам. Только после этого кандидат становился кшатрием. Настоящим воином, в отличие от неправильных воинов других колоний, кшатрии гордились своей подготовкой. Если на Драконисе и в Кланах делали упор на пренебрежении к смерти, то на Индрапратхе на веру в богов и в себя.
   - Ашвар говорит, что она одна из немногих кого он не смог бы сломать. А он несколько лет был лучшим истязателем. Потому ему год назад и предложили стать членом клана Гхоро. - продолжил говорить Эктор.
   - Когда я и Сати проходили испытания, Ашвар был лидером отряда истязателей, - поддержал товарища Сурай.
   - Он что сам работал над вами? - спросил Гас.
   - Ашвар мог сломать почти любого, но это не требуется. Он следил, как работают его люди. Иногда подсказывал им. Но на самом деле в большинстве случаев испытания формальность. Опытные наставники отсеивают слабых до испытаний.
   - А что Ашвар делает с Родригес?
   - А это зависит от того, какое указание ему дал Гхоро, - произнес Эктор.
  
   Кончита идя следом за Витой вошла в помещение видимо служащее штабом для женщины которую многие называли Мориган или ирландская ведьма, и она же вероятно самый перспективный командир мобильных наземных сил. Которая сполна уже здесь на Каринтии доказала делом свои таланты.
   - Главное ничего не бойся, - напутствовала ее Вита.
   Внутри сидели несколько офицеров и невысокая темноволосая женщина, тихо и спокойно что-то им объяснявшая. Один из офицеров оглянулся увидел их и что-то сказал ей. Женщина повернулась к ним и Кончита замерла встретив ее взгляд.
   - Лейтенант Веласкес, полагаю?
   - Да, мэм, - вымолвила Кончита.
   - Камилла хотела видеть ее в нашей команде, - сказала сзади Вита.
   - Я помню, также как помню рекомендацию Барахо. Но окончательные выводы предпочитаю делать сама. Мисс Веласкес это мой штаб: капитан-лейтенант Ганс Шверин, капитан-лейтенант Альваро Галлардо, старший лейтенант Дерек Хьюз, старший лейтенант Рашид Аль-Мансур, пилоты моего командного звена лейтенанты Грегори Дэлейни и Дермот Нагори. Лейтенанта Витторию Сетубал вы знаете. Сейчас я поручаю вас мистеру Хьюзу и мисс Сетубал, до времени пока они не решат, что ваша подготовка соответствует требованиям моего соединения.
   - Да мэм, - Кончита быстро посмотрела на молодого офицера с которым ей придется работать.
   - Хочу вам сразу сказать в моем соединении нет места куклам, в следующие несколько дней у вас будет не больше четырех часов на сон, все остальное время вы в распоряжении мистера Хьюза. Если вас что-то не устраивает говорите сразу.
  
   17 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   16 день операции "Свобода".
  
   Зенон поднял голову на звук открывающейся двери. Мелисенте опять была в барокамере, медик уже жалел о том, что согласился на эту работу. День назад он связывался с генералом МакАлленом, но тот подтвердил распоряжения Бенедикта. Генерал сказал, что обучение девочки должно быть завершено. Зенон не знал, осознает ли генерал что это за обучение. Ашвар методично учил свою подопечную себя ненавидеть, но достиг пока немногого. Мелисенте упрямо отказывалась брать кинжал и сражаться против своего мучителя. Она до сих пор любила его.
   Сейчас Ашвар приволок другую девицу, эта была в полностью закрытом биоскафандре, наверно успела включить полную защиту. Еще одна!
   - Что ты делаешь?!
   - Поймал шпионку. - Ответил на ходу Ашвар и закрыл дверь в свой застенок. Медик остался стоять с открытым ртом. Нет, уже переходит все рамки, решил он. И стал вызывать по комму Киру.
  
   Лора была крепко привязана к какой-то конструкции, и на ее шею сверху целилось жутковатое лезвие. Она смутно помнила такое орудие казни из уроков земной истории. Этот жуткий монстр поймал ее и не побоялся притащить в свою камеру пыток. Жуть действительно повсюду кровь, хоть Лору мало волновала судьба мутантки, но она содрогнулась. Однако сейчас стоило скорее беспокоиться о своей судьбе, этот оборотень легко вскрыл каким-то устройством биоскафандр, и теперь она оказалась полностью в его власти. Лора пыталась не бояться, но у нее плохо получалось. Можно сколько угодно повторять, что она полноправная гражданка Земли, и он не посмеет ничего с ней сделать. Что ему не сойдет с рук издевательства над нею. Но на него почему-то ее крики не возымели эффекта.
   - Говори на кого ты шпионишь, или через тридцать секунд я отрублю твою симпатичную головку, как и обещал. Не беспокойся, мы обязательно с соболезнованиями вернем ее на Землю. Тебя даже совершенно не заслужено будут считать героически погибшей при освобождении этой планеты!
   Лору представила, а вдруг он действительно убьет ее, возможно, это и не сойдет ему с рук, но она-то этого уже не узнает.
   - Я знаю, что ты активистка "Детей Земли", и я ненавижу таких как ты. Так что с удовольствием укорочу тебя на прелестную головку, да со лживым язычком в придачу! Говори имена своих сообщников, иначе я убью тебя прямо здесь и сейчас.
   - Ты не посмеешь, если я умру, генералу МакАллену придется заняться тобой и твоей шайкой! Я ни какая-то мутантка!
   - Как смешно, да генерал такой же вассал клана Гхоро, как и я. Да вся ваша паршивая планетка фактически принадлежит нашему клану! Что нужно Гхоро, то ваш этот генерал и делает! Я так смотрю, ты готова умереть за чистоту своих убеждений. Прекрасно.
   Он подошел к рычагу приводящему в действие механизм, Лора зажмурилась. Раздался щелчок. Она приоткрыла глаза и завизжала, лезвие с шумом падало сверху. Она еще продолжала визжать, когда лезвие замерло в каких-то миллиметрах от ее шеи. Ее била дрожь, она в полной мере прочувствовала, что значит быть на волосок от смерти.
   - Извиняюсь, забыл убрать ограничитель. Сейчас все исправим. Видишь ли, моей ученице нравилось смотреть на падающее лезвие. Но ты права, что боишься. Лезвие очень острое!
   Лора смотрела, как он поднимает лезвие наверх, и что-то делает с приспособлением над ее головой. Все как во сне, он вновь положил руку на рычаг, Лора заглянула в его глаза и поняла, сейчас он ее убьет и ничегошеньки ему за это не будет. Она сама много раз говорила новообращенным, что планетарный совет скуплен и запуган чужими и мутантами. И он ей говорит тоже самое. Жуткое лезвие нависало над ней и она представила как оно снова летит вниз... и начала быстро-быстро захлебываясь слезами говорить все что он хотел услышать.
   - Убирайся, - сказал Ашвар, выкидывая девушку за порог своей комнаты.
   - Но... - Лора не понимающе смотрела на него, она закрылась руками и вся сжалась, медик тоже был удивлен.
   - Дай ей биоскафандр, эта паршивка видно не может пройти ста метров голой. - Напоследок сказал Ашвар и ушел к себе, плотно закрыв за собой дверь.
  
   Бенедикт спокойно выслушал Ашвара и записал список имен, сказанных Лорой. Кира была взволнована, она представить себе не могла, что столкнется с таким. И Ашвар и Лора удивили ее.
   - Четверо из нашего батальона, к счастью не пилоты, еще пятнадцать в линейных бригадах, трое пилотов - двое из 34-ой, один из 32-ой.
   - И что теперь делать?
   - Подключу Стояновича, будем изучать людей из списка, с кем общаются, как часто. Короче будем раскрывать их сеть.
   - А Лора?
   - А что Лора, мне без разницы. Пусть Дункан решает. Хотя если хочешь знать мое мнение она мелкая рыбешка, Ашвар расколол ее за несколько минут. Если хочешь, давай отправим ее к Абрахаму в 40-ую, все равно у нее подготовка слабая.
   - Так у меня в резерве совсем пилотов не останется.
   - Я думаю надо сделать, как говорит Шамир, поищем пилотов в линейных бригадах.
   - Ты ведь говорил Дункану, чем занят Ашвар?
   - Конечно, он все согласовал со сморанами, лидерами кланов Гхоро и Хотт. Можешь успокоить свою совесть, если бы ты отказалась, мы бы все равно занялись этой идеей. Не на шаттле поддержки, так на базе в точке один.
   Кира грустно посмотрела на Бенедикта.
   - Зря я сюда прилетела, похоже, это не моя война.
   - Я говорил тебе это еще на Троне.
  
   Шэннон пригласила своих офицеров садится, между тем изучая их Дерек выглядит немного уставшим, Вита напротив кажется довольной.
   - Докладывайте.
   - Очень способная девушка, - первой высказалась мисс Сетубал.
   - Защита слабовата. Атакует неплохо, но несколько прямолинейно. В командных действиях тоже хорошо бы подтянуть. В целом хороший крепкий уровень для рядового пилота линейной бригады. Но Шэннон, она никогда не станет так хороша, как была Кэм.
   - Возможно, - согласилась Вита, - но она смелая и решительно настроена всему научиться!
   Дерек только покачал головой.
   - У нас нету времени всему ее учить. Шэннон, давай я отдам в твое звено своего второго номера и возьму ее к себе.
   - Нет. Пока мисс Веласкес не готова, моей напарницей будет мисс Сетубал. У вас обоих есть стимул быстрей ее подготовить. Вита отрабатывай с ней кинжальные атаки, Дерек сконцентрируйся на оборонительных действиях, задействуй ребят из своего звена, пусть учится оборонятся против четырех противников.
   - Честно говоря, мои ребята и так сильно загружены...
   - Скажи им пока она не соответствует ее статус кукла.
   - Но... - начал удивленно Дерек.
   - В рамках твоего звена. Я знаю это противоречит мои принципам, но в данном случае сделаем исключение. Я уверена мисс Веласкес не станет протестовать.
  
   Сати стояла на коленях на полу камеры и пыталась в молитве многорукому Индре найти спокойствие. Уже второй день ее оставляли наедине с собою и своими страхами. Висящий на стене хронометр безучастно отсчитывал время. Лишь раз в несколько часов к ней заходил один из людей Стервятника и приносил сухой паек и воду. В камере был минимум обстановки, лишь кровать намертво привинченная к полу и примитивный санузел. Стены и пол покрыты каким-то пружинистым материалом. Ни одежды, ни еще каких-то предметов в ее распоряжении не предоставили. Ложе кровати из того же пружинистого материала. Не было ничего, что она могла бы использовать против себя или своих тюремщиков. Еще одним сводящим с ума фактором являлись камеры, висевшие высоко сверху под самым потолком и каждый миг следящие за ней. Она с грустью подумала о своей несчастливой судьбе, последние два года проведенные вместе с Хамени были прекрасны, но вот расплата. Еще одно испытание, в этот раз настоящее. Сати не думала, почему именно она, наверно это к лучшему, другая бы точно не выдержала, а ее готовили, у нее есть шанс. Впрочем она далеко не была так уж уверена в себе, ей хотелось плакать, хотелось сдаться до боя, вымолить милосердие, но она отбросила отчаяние и вновь погрузилась в молитву. Это единственное что она может сделать. Надо выдержать если не ради себя, то ради тех других. Иначе все напрасно, и Стервятник одержит победу.
  
  
  
   Глава 7. Штурм базы Кашар
   18 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   17 день операции "Свобода".
  
   - Значит Йомо съехал с катушек из-за того, что эта дрянь его вербовала? - спросил Шамир Варатонг.
   - Скорее всего. Вот блин, как я мог это упустить? - корил себя Стоянович.
   - Она наверно знала, где камеры слежения и говорила там, где их нет.
   - Это да, на Новом Эдеме было порядочно дыр в системе наблюдения.
   - Бедняга Йомо умер не за что, - проговорил Шамир.
   - Он предал Драконис, и оскорбил принцессу их правящего дома. Если бы его не убил Лю Бань, Ли приказала бы убить его Джаню. Или убила бы сама, эти драконианцы совсем чокнутые в вопросах чести. - Возразил Стоянович.
   - Ладно, давайте вернемся к делу, - прервал их Бенедикт. - Мы проверили тех людей, и вышли еще на нескольких кто может придерживаться их идеологии. Достоверно ничего мы не знаем, а мне хочется понять кто у них главный. Мы с Дунканом думаем, что знаем кто это, но надо убедиться. Шамир у тебя есть новый код связи Аурелии?
   - Ну да, мы иногда общаемся.
   - Я так и подумал. Девушка тебе нравилась. Один из парней ее звена всплыл у нас как возможный сторонник. Если она заговорит с ним на эти их темы про мутантов и гнусных чужих, возможно они захотят завербовать ее или хотя бы решат присмотреться. Только на Лору ссылаться нельзя, думаю, они уже раскусили, что она проболталась.
   - А это не опасно? Не хочется подставлять девочку в шпионские разборки.
   - Если все будет делать правильно, ее даже не заподозрят. Да и не будут они идти на конфронтацию. Сеть для сбора информации, им самим не выгодно поднимать шум.
   - Все равно не понимаю, зачем это, ну не любят они чужих и ладно. Мы же сейчас вместе против кланеров воюем!
   - Просто объясни ей ситуацию, пусть сама решает. Если решит нам помочь пусть действует осторожно. И посмотрим, что будет.
  
   - Я тебе не советую во все это ввязываться, но решай сама, у меня над душой эти контрразведчики стоят. И будь по осторожней.
   Шамир Варатонг выглядел сильно утомленным, сзади за ним стоял как всегда невозмутимый Бенедикт. Аурелия задумалась, ну и что с этим делать? Ничего общего со шпионажем она иметь не хотела, с другой стороны, если Керк с этим связан, иметь дело все равно придется. Что ж будем держать ушки открытыми и внимательно слушать, а там и определимся.
  
   - По-моему Шамир прав, зачем нам распутывать эту паутину, мы и так знаем кто паук, а сейчас главное кланеры. - Сказал, возвращаясь в командный отсек Стоянович.
   - А ты уверен, что "Дети Земли" не пойдут тем же путем что и нынешнее правительство Земли Пророка или мятежники с твоей Богуславии? - задал вопрос Бенедикт. Стоянович вздрогнул, тогда после допроса мятежников он долго не мог прийти в себя, их логика завораживала своей абсурдностью и ужасала. Они выворачивали здравый смысл наизнанку, но ужасало и то, как притягательно звучали их бредовые теории. Он расстрелял их всех, прежде всего потому, что представил вдруг кто-нибудь из правительства, услышав их бред, захочет к ним присоединиться. Мысль что эта гадость может распространиться и на Землю, не приходила ему в голову. А вот генералу МакАллену пришла.
   - А есть доказательства связи "Детей Земли" и Гегемонии? - спросил он.
   - Один из их говорунов недавно высказал предположение, о том, что кханаане единственная дружественная человечеству раса чужих. СБ Дункана тут же обложила его агентами, но они ничего так и не нашли. Вроде больше такие "гениальные" мысли не встречались, но сама возможность не исключена. Так что когда мы приблизимся к лабораториям надо быть предельно внимательными. Вряд ли они настолько глупы, чтобы верить в добрых кханаан, а вот армию собственных оловянных солдатиков вполне могут захотеть завести.
   - Понятно, но доказательств у тебя все же нет?
   - Ты же сам знаешь, когда твердокаменные доказательства есть, делать что-либо обычно уже слишком поздно.
  
   - Ваша куколка? - в голосе мисс Веласкес звучало искреннее изумление.
   Дерек неодобрительно посмотрел на своих парней, кажется они начали дело слишком прямолинейно. Новенькая конечно необычайно привлекательна, но надо же знать меру!
   - То есть я больше не буду спать одна! - неожиданно продолжила красотка. - О тогда передайте вашему капитану мое спасибо, три дня без мужчины, ад и то лучше!
   Парни переглянулись, а Дерек начал понимать что сделал какие-то неверные выводы.
   - То есть ты не против? - на всякий случай спросил один из пилотов.
   - Против?! Да я не сплю без мужчины лет с семнадцати! Как только моя матушка свалила на Новую Калифорнию, а я вступила в права владения. Скакала на перегонки со своими ковбоями, чтобы выяснить кто из них самый крутой мачо!
   - Ты ведь с Табаско? И что у тебя там?
   Дерек вспомнил что все его пилоты из Солнечной системы, как и он, двое с Марса, один землянин. Табаско вроде небогатая колония...
   - Гасиенда, - гордо объявила сеньорита, - три с половиной миллиона акров, пятнадцать миллионов голов скота, две тысячи работников, в основном отборные мачо, - мечтательно закончила фразу девушка.
   Дерек попытался представить себе какова стоимость такого поместья.
   - Ты наверно можешь в любой момент выкупить свой контракт? - спросил завистливо землянин. На лице сеньориты с минуту оставалось недоумение.
   - Контракт? А, поняла. Нет, у меня нет контракта, мое обучение на Марсе изначально было оплачено полностью. - Два с половиной миллиона кредитов, про себя перевел Дерек. А сеньорита продолжала: - Когда я объявила своим что хочу поступать в академию, правительство колонии сразу же согласилось оплатить все, но на их запрос пришел ответ от самого МакАллена, он написал кортесам Табаско чтобы не беспокоились. А мне прислал личное приглашение с уведомлением что я принята вне конкурса и с оплатой за счет бюджета военного ведомства.
   Да кто она такая, ошеломленно подумал Дерек, кажется он слишком невнимательно просмотрел ее личное дело.
   - Это все из-за моего отца, - видя недоумение парней пояснила Кончита. - Он погиб где-то на Скандии, когда мне было шесть лет. Я его единственный ребенок.
   На Скандии кланеры были только один раз, в 2215 году, сразу после разрыва ими перемирия, вспомнив это Дерек прозрел и на счет всего остального...
   - Твой отец полковник Серхио Тристан-де-Вильяр?
   - Ну да, с этого начинается мое личное дело, разве вы не знаете?
   У его парней глаза уже на лоб лезут, а Дерек вспоминал: все правильно, Марс, галерея героев погибших во славу Земной Федерации: первый Анатолий Шайгалов, второй Жерар дю Плесси, третий он. В 2215 году если не правая рука МакАллена то точно левая. Посланный вперед задержать силы Кланов, пока дредноут "Кассиопея" с основными силами полз к колонии. Почти весь отряд де Вильяра погиб, но выиграл столь необходимое для Дункана время. А любовницей де Вильяра, с которой он так и не оформил официально отношения, была очень знаменитая тогда певица и куртизанка Марианна Веласкес. Шэннон как-то говорила, что кратковременная и при этом очень кровопролитная кампания на Скандии скорее всего оказалась переломным моментом войны. И заодно Дерек наконец понял почему Шэннон, Кэм и младший Барахо в один голос и нисколько не сомневаясь заявляли, что сеньорита подойдет их команде.
   - Зачем тебе это? - тихо спросил Дерек. - Ты наверно одна из самых богатых людей на своем Табаско?
   - Деньги это так скучно, - равнодушно произнесла сеньорита, а затем страстно продолжила: - я люблю риск, люблю опасность, люблю все что стреляет, люблю объятия сильных решительных мужчин, люблю скакать в полную мощь не думая о последствиях. А еще я хочу стать такой же знаменитой как мой отец.
   Вот она ее мотивация, понял Дерек, и да Шэннон права: с ней надо очень серьезно заниматься развитием оборонительных навыков, атаковать и побеждать эта сеньорита готова всегда. Задача Виты куда проще его.
   - Мальчики давайте договоримся, я здесь потому, что хочу быть здесь, вам совершенно не обязательно помнить кто мой отец, и я не нежная недотрога, я обожаю секс, но одно условие одна девочка, - она указала на себя, - один мальчик, я не люблю изыски.
   - Кукла? - позже высказался в адрес Барахо Дерек.
   Сын лидера прогрессисткой партии удивленно приподнял брови.
   - Ты насчет Веласкес? Да кукла. Такая же как Ингрид. Способностей побольше и все.
  
   Тот же день, главная база "верных".
  
   - Ну так что с тобой? - раздраженно спросил у вернувшейся девушки Генрих. Радка смотрела на него подобно тому, как кролик смотрит на кобру.
   - Не молчи!
   - Я не знаю... - наконец выдавила из себя девушка. - Плохо себя чувствую, голова кружиться, тошнота...
   Генрих чуть скривился, все ясно.
   - Я так понимаю, противозачаточного имплантанта тебе не ставили?
   Радка замотала головой.
   - Конечно нет. И сказать раньше язык отнимался. Ну что ж тогда идем к доктору!
   - Зачем? Ты думаешь, я... - едва слышно произнесла Радка.
   Невысказанное предположение видно вконец подкосило ее.
   - Ну сложим факты. Молодая женщина в самом благоприятном для зачатия возрасте, многочисленные половые контакты, нет имплантанта. Ответ ясен.
   - Но если так...
   - Я не потерплю рядом с собой девку вынашивающую вольнорожденных ублюдков! Скажу Максу, чтобы он убрал из тебя эту гадость и поставил надежный имплантант.
   Радка всхлипнула, то ли от расстройства, то ли от облегчения.
   - Так приводи себя в порядок, и идем!
   Лаборатория доктора Фоэ встретила их мертвой тишиной. Редкие сотрудники передвигались чуть ли не на цыпочках, опасаясь стать источником нарушившим покой этого склепа. Генрих остановил одного из них и попросил привести доктора Фоэ. В ожидании Макса он усадил трясущуюся от едва скрываемой паники Радку на диванчик в просторном холле и сам сел рядом. Ждать пришлось не очень долго, Макс заявился несколько осунувшийся и взъерошенный. Короче выглядел не важно.
   - Зачем пожаловал? - бросил он Генриху. Тот быстро объяснил ситуацию.
   - А чего ты ее ко мне притащил? У твоего полка тоже медчасть есть! - возмутился Макс.
   - У тебя лучшая команда, лучшее оборудование для диагностики, плюс спецы по установки имплантантов. - Терпеливо объяснил Генрих.
   - А еще я твой друг и не буду задавать неприятных вопросов, так? Мои люди к твоему сведению заняты работой над кибер-матрицами, да еще и эта тобою пойманная бабочка на нашу голову! Проклятущая сучка!
   - Поможешь?
   Макс еще больше взъерошил волосы и выдохнул: - Ладно.
   Генрих проследил, как испуганную девчонку определили в диагностическую камеру, а затем вместе с Максом пошел посмотреть на бабочку.
   - Ничего с ней не выйдет, - произнес в раздражении Макс. - То есть я конечно могу обработать ее психотропными средствами, но придется бороться с ее защитой. На Индрапратхе прививают своим кшатриям устойчивость к большинству препаратов. Делают это под видом своих дурацких испытаний! Буду экспериментировать, но...
   Макс скептически посмотрел на экран, Генрих последовал его примеру. Пленница находилась в практически пустом помещении. Она безучастно лежала на привинченной к полу кровати. Он заметил блеснувшую цепь. И обратил на это внимание Макса.
   - Это после ее вчерашней выходки! Я ж говорю проклятущая сучка, мы думали она смирная, как же эта хитрая тварь только ждала момента.
   И видя недоуменный взгляд Генриха, пояснил:
   - Таллер собрал группу сомнительных личностей, чтобы обрабатывать ее, типа психологическое воздействие. Мол ожидание пытки хуже самой пытки. Заправлял там всем некто Кэррик, может знаешь? - Генрих пожал плечами. - Неважно, та еще сволочь, был. Вчера этот тип слегка увлекся, расписывая что будет с ней делать, когда Иоганн даст им допуск к телу. До вчерашнего дня эта милашка их гордо игнорировала, а тут ни с того ни с сего - серия ударов, удушающий прием и нет Кэррика.
   Генрих чуть усмехнулся.
   - Ха, ну вы даете! Она же кшатрий, профессиональный убийца!
   Макс не прореагировал на его слова.
   - Мы ничего не смогли сделать. Когда мои люди туда прибежали, она снова молилась своему многорукому демону, а Кэррик лежал рядом со свернутой шеей.
   Генрих молча смотрел на экран, взятая им в плен воительница все больше интриговала его. Макс тоже замолчал. Наконец Генрих прервал молчание.
   - Можно я схожу туда, хочу глянуть на нее вблизи?
   - Ты серьезно? Ну иди, только парализатор не забудь
   Генрих открыл дверь камеры и осторожно вошел внутрь, женщина лежащая на кровати никак не отреагировала на его визит. Он приблизился и вдруг натолкнулся на ее взгляд. И ошеломленно застыл, в ее взгляде не было страха впрочем он и не ожидал увидеть страх. Но не было и ненависти и гнева. Не оказалось и неуверенности или усталости. Вместо этого он натолкнулся на ее ледяное спокойствие, смешанное с непоколебимой верой. И ощутил холодок страха сам. Но не поддался этому страху и продолжил изучать ее. Он не сразу понял, скорее интуитивно почувствовал, что в глубине ее ледяного панциря прячется животный ужас, да и броня веры вся покрыта трещинами. Женщина отчаянно держит себя в руках из последних сил. Вероятно то, что случилось вчера, говорит совсем не о силе, а скорее о слабости. Однако Генрих совсем не стал радоваться своему открытию.
   - Мне очень жаль, что я тогда в лесу не убил тебя, воин. - Сказал он ей и уже собирался уходить, как услышал ее голос.
   - На все воля всемогущего, мы этой воле лишь подчиняемся, так или иначе. - Глухо прошептала она, а затем уже громче: - "Берсерк"?
   Генрих кивнул.
   - Тебе нравится, как твой Стервятник обходится с пленными? - обвиняющим тоном спросила она. Генрих пожал плечами, у Таллера есть какой-то план. Просто так он не стал бы не ловить ее, не позволять издеваться над нею.
   - Это вы явились на нашу планету, мы защищаемся.
   Женщина саркастически рассмеялась. И окатила его презрительным взглядом. Генрих не видел смысла спорить с ней и пошел к выходу.
   - Я знаю через пару дней твой Стервятник разрешит им развлекаться с моим телом... - Генрих повернулся, это что еще одно обвинение, нет ее глаза горели лихорадочным огнем. С блеском какой-то отчаянной решимости. - Заходи и ты, будет хоть кто-то заслуживший приз!
   Генрих, вернувшись к Максу, встретил там Иоганна Таллера.
   - Не одобряешь? - произнес тот, Генрих пожал плечами.
   - Воевать честно, это все равно, что заключать сделку с дьяволом только наполовину. И победить шансов вдвое меньше, и душу все равно продаешь. - Пояснил Таллер.
   Генрих ничего не ответил. Ранее он всегда соглашался, что победителю на войне ни к чему правила, однако нынешние действия Таллера отступали от всех канонов Кланов. Пытать храброго достойного воина. Он чувствовал себя опозоренным уже потому, что просто узнал об этом.
  
   Тот же день
  
   Время штурма базы Кашар неумолимо приближалось, выставленные орудия начали обстрел укреплений базы. Кланеры вынуждены были перевести силовой щит базы в режим рассеивания, и теперь база прекрасно просматривалась. Соединение противника попыталось атаковать позиции артиллерии, но части 32-ой бригады отбили атаку, подбив две машины. Кира назначила начало штурма на 12 часов следующего дня. Гарольд вместе с Ярославом, Гастоном и Миленой, готовил Ингрид к предстоящему бою. Он видел, что девушка до жути боится второго боя, при воспоминании о первом бое ее бросало в дрожь, но она упрямо не хотела возвращаться в резерв. Гас предложил сделать акцент на защитные действия, так как своего кланера она уже убила. Гарольд даже решился попросить о помощи Дженифер. Ведь его бывшая лучше, чем кто-либо умеет обороняться, вот только согласиться ли она помогать?
   К его удивлению Джени согласилась без всяких условий. Она оказалась наставником даже лучшим чем Гас. А ее пояснения как наиболее просто и эффективно настроить работу щитов стоило послушать не только Ингрид, Гарольд и сам узнал немало интересного. Дженифер дала понять, половина успеха в обороне зависит от внимания, надо постоянно следить за противником, что он делает и куда нацелены его орудия, и соответственно переводить энергию на тот или иной сектор щита. Она предпочитала работать со стандартным отталкивающим режимом, так как он был эффективен против всего арсенала боевых модулей. Переключать режимы щита хорошо во время дуэли, когда противник один, а когда ты в бою и противников много, уходить со стандартного режима слишком большой риск. Слушая Дженифер, Гарольд понял почему она и Гас хороши и в защите и как наставники, в обоих случаях главное качество терпение, умение много раз объяснять ошибки, пока человек не поймет, что делает не так.
   Впрочем, не смотря на определенные успехи Ингрид, Ярослав выражал сомнение, что она также хорошо будет смотреться завтра в бою. Гарольд думал также и даже захотел организовать перевод Ингрид в "бету", Гас был не против поменяться с Ингрид местами. Ярослав естественно был за, но Нил и слышать не хотел об этой идее. Разбивать свое звено, лучшее после командного звена Киры! Хелена Кройчек тоже отказалась брать Ингрид. И Гарольд с сожалением вынужден был смириться с нынешним положением дел. В других звеньях тоже были проблемы. Хуан Камачо считал, что звено Ягалло уже начало отставать по подготовке из-за того, что Марека больше интересует работа над своим "Ланселотом". А Эрик утверждал, что и управление всей "альфой" тоже будет не на высоте, Омар Хамени стал совсем мрачным и необщительным. Тревога за любимую лишала его спокойствия. Сэм Холдбрек, чье звено до сих пор не имело побед, тоже был не в духе и излишне загонял своих подчиненных. Наконец подготовка звена Даладье у многих вызывала опасения. И все понимали, завтрашний бой против легиона будет тяжелым испытанием, и из него вернуться не все.
  
   Рогволд осмотрелся, в командном центре базы кроме офицеров базы и тактиков собрались все пилоты командного звена легиона и младшие командиры. Кроме полковника Штейне и Рогволда, сражавшихся на "Драконах", в командном звене еще три опытных ветерана. Второй номер Арчибальд де Бурбон, любимчик Штейне, управлял третьим "Драконом" звена и являлся носителем матрицы второго поколения. Пожалуй он самый слабый пилот командного звена. Арчи получил имя чести в клане Вепря. Рогволд неплохо знавший земную историю иногда размышлял, кого из династии французских королей Вепри посчитали великим полководцем? Наверно либо Генриха IV, либо Людовика XIV, хотя оба были скорее незаурядными государственными деятелями, чем военачальниками. В каждом клане десять имен чести посвящались основателям клана, а десять известным историческим личностям, чем-то любезных ханам. Впрочем первые имена считались более престижными, чем вторые.
   Рогволд перевел взгляд на следующего пилота - Джеральдина Монтгомери присоединилась к "верным" из идейных соображений. Эта невысокая женщина была одним из немногих "крестоносцев" клана Волка. Фракция "крестоносцев" всегда требовала решительных действий Кланов во Внутренней Сфере, и в частности захвата Земли. После того как Вторжение застопорилось фракция сильно потеряла в числе сторонников, сейчас она уже практически влилась в ряды "верных". Большинство в клане Волка составляли "хранители" и Джеральдине в конечном итоге пришлось уйти. Ей пятьдесят четыре года, и она обладает огромным опытом, всю жизнь проведя в сражениях. Пожалуй, и сам Рогволд и полковник Штейне не решились бы выставить свои "Драконы" против ее "Карателя" в круге равных. Атаки Джеральдины всегда безукоризненно точны, а защитные действия редко оставляли шансы противнику. И без кибер-матрицы Джеральдина была идеальным солдатом.
   Последний пилот звена - Пелиан, единственный не завоевал имя чести. Однако и он представлял собой опасного противника, хитрого и непредсказуемого, постоянно экспериментирующего с конфигурацией своего "Грифона". Последнее время Пелиан делал ставку на лазеры, утверждая, что именно это оружие позволит ему победить Огненную Бурю. Пелиан самый младший в командном звене, в данный момент ему исполнилось тридцать шесть лет. Удивительно но пару месяцев назад поставленная ему кибер-матрица практически не изменила его, пожалуй его действия даже стали ярче и агрессивней. Пелиан был из тех интеллектуалов, кто развивая свои гениальные идеи не обращает внимание ни на что вокруг. Такие разрезав живое существо на части после удивляются что оно умерло. Бессердечный, но не то чтобы жестокий.
   Затем Рогволд посмотрел в сторону капитана Лоренцо. В звене Лоренцо собраны талантливые пилоты без кибер-матриц. Стервятник лично летал договариваться с Лоренцо, ибо считал капитана одним из лучших пилотов во всех Кланах. Несмотря на то, что Лоренцо скорее теоретик, чем практик. Его слабый клан не участвовал во Вторжении. Но капитана Лоренцо это не смущало, он был редким в Кланах любителем боев на симуляторе и в таких поединках практически никогда не проигрывал. В списке его достижений победы почти надо всеми ханами. В том числе над такими известными бойцами как Гюнтер Валльхофер и Танака Сегуи. Капитану Лоренцо недавно исполнилось сорок лет, он был немногословен, собственно добиться от него суждений по поводу чего-либо кроме оценки мастерства пилотов и характеристик боевой техники не удавалось. Лоренцо предпочитал 90тонный "Ловчий". Это была старая модель созданная еще до основания Кланов, но на его "Ловчем" от изначальных деталей остались, пожалуй, только реактор и гравиостабилизатор. Рядом с Лоренцо стояли двое его пилотов Жозеф и Шеин. Оба молодые перспективные бойцы еще не имевшие имени чести. Два других пилота звена Гронд и Моро отсутствовали. Все пилоты звена Лоренцо не имели кибер-матриц, но не смотря на это звено Лоренцо ни в чем не уступало командному звену легиона.
   Рогволда отвлек вызов на комм. Полковник Таллер.
   - Легион готов к бою? - спросил он. Рогволд понимал причину вопроса, противник атакует Кашар либо сегодня, либо завтра.
   - Да. Людвиг утверждает, что нанесет ударным частям противника большие потери и вынудит их отступить.
   - А как думаешь сам?
   - Думаю первый штурм отразить нам по силам.
   - Хорошо. Галланд будет к северу от вас, возможно, представится возможность для флангового удара, когда вы их измотаете. Валленроде должен будет выбить соединение с самой северной позиции. Надеюсь, что вы не подведете меня, подполковник Сахновски.
  
   19 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   18 день операции "Свобода". Штурм базы Кашар.
  
   - Боже, сколько это еще будет продолжаться? - Зенон смотрел на Ашвара с ужасом и отвращением. - Однажды ты или убьешь ее или она сойдет с ума, не смотря на всю свою психическую устойчивость! Она же просто девочка, а не мертвое железо. Ну нельзя ее перековывать как клинок! Не хочет она тебя убивать, значит, она намного лучше, чем ты!
   - Она совершенное оружие, - возразил Ашвар, он очень осторожно положил тело девушки на стол рядом с барокамерой. И сделал шаг назад, а медик выдохнул, глядя на кинжал который она вонзила ему в сердце.
   - Для меня это не смертельно. Но она думала, что меня убивает и это главное. Она смогла это сделать, находясь в зоне, очень глубоко в зоне, думаю, на много глубже чем когда-либо была Кира. Ее обучение закончено, я выполнил волю своего господина, теперь она совершенное оружие.
   Глаза медика были округлившимися от ужаса. А Ашвар осторожно вынул кинжал, теперь можно, активные сморанские клетки восстановили кровеносную систему. Надо сообщить об успехе Бенедикту и, наконец, отдохнуть. Ведь он действительно устал и опустошен, не так-то легко превратить любящую тебя женщину в своего убийцу.
  
   - Пятнадцать минут до выступления на исходные позиции для атаки. - Объявила Кира приказ по батальону. Она смотрела на план базы и еще раз проверила каждый пункт плана штурма. База Кашар была укрыта за куполом силового поля. Этот щит контролировался большим генератором в центре базы, создававшим купол радиусом в шесть километров во все стороны и вверх. Сейчас силовое поле находилось в рассеивающем режиме, так как по нему постоянно стреляет тяжелая артиллерия. Штурмовые шаттлы висели на границе дальности орбитальных пушек базы в 40 км к юго-востоку. Чтобы шаттлы смогли подобраться ближе, необходимо уничтожить семь орбитальных пушек. Каждую такую пушку прикрывал не только купол, но собственный щит. Этот щит хоть и был слабее общего купола, но перегрузить с одного боевого модуля его невозможно, необходимы усилия целого звена. Подходы к центру базы прикрывала система укреплений с автоматическими турелями: автопушки, лазеры, ракетные установки. У каждого сегмента укрепления тоже есть свои генераторы силового щита. Впрочем, все эти объекты неподвижны, а значит с выведением их из строя проблем быть не должно, требуется только время. Однако на базе есть еще пятьдесят машин штурмового легиона и около тридцати устаревших машин территориальных сил.
   Кира выбрала для своей атаки юго-восточное направление, здесь самые мощные укрепления, но и легиону будет сложней развернуться, Андреас атаковал с северо-востока от точки 21, а Лю Бань с юго-запада с точки 20. С их направлений укрепления слабее, но и легион соответственно мог развернуть большие силы. Впрочем, это представлялось маловероятным кланеры должны понимать, основной удар наносит ее соединение. Кроме того, от атаки машин легиона отступить не сложно. Андреас и Лю Бань тоже атаковали силами батальона, по сорок машин. Все от 60 до 70 тонн, по две роты и командному звену из своих бригад и по одной роте из 34-ой бригады. Шэннон обороняла точку 21, во время штурма туда очень вероятна атака машин линейных полков. У Шэннон в распоряжении пять звеньев из 25-ой бригады и три звена из 34-ой. Ну и конечно это же Шэннон, она как всегда заготовит для гостей сюрпризы. Напротив точки 21 уже концентрировались две группы кланеров примерно по тридцать машин каждая, еще одна группа пока находилась к северу от Кашара, возможно резерв, если легиону придется отступать в обход точки 21.
   Кира так и не придумала, что делать с легионом в сомкнутом построении, впрочем сегодня легиону придется сражаться отдельными звеньями. Им надо прикрыть весь периметр базы, а это почти двадцать километров. А после Кашар на главной базе будет вообще двести километров. Пожалуй, о легионе в сомкнутом построении можно и не думать. Три ударных соединения должны будут непрерывно атаковать базу с трех сторон, Кира решила проводить каждую атаку по пять минут. Сначала атакует она, рота "альфа" на острие, "бета" и "гамма" поддерживают. Затем атакует Андреас, потом опять она, теперь на острие будет "гамма", затем Лю Бань, и "бета". Дальше снова Андреас, опять "альфа", Лю Бань, "гамма" и так далее. Всего двенадцать атак, после них отход на пополнение боеприпасов и возможно смену машин. Потом еще одна серия из двенадцати атак, а дальше по обстоятельствам. Вообще-то Кира планировала взять Кашар к концу первой серии атак. В ее резерве осталось всего десять пилотов, но зато девятнадцать машин. Только несчастливый "Катафракт" N6 еще в ремонте. Так что в крайнем случае потерявшие машину пилоты смогут вернуться в бой на новой машине.
   В 12.05 Кира вслед за ротой "альфа" направила свое командное звено внутрь купола. Силовой щит не мог остановить такие крупные объекты как боевые модули. То что кланеры держали щит в рассеивающем режиме тоже плюс, зеркальный щит мешал бы связи с объектами оставшимися за пределом купола, отталкивающий режим снимал слишком много энергии со щитов, а первая полоса укреплений примерно в девятистах метрах от купола. Рассеивающее поле лишь немного портило внешний вид, хотя улетать в поврежденной кабине через такое поле будет неприятно. Через пять минут Кира вынуждена была признать, атака роты "альфа" достигла лишь относительных успехов. Ее звену и звену Худа удалось разрушить одно из укреплений, Хамени и Ягалло разрушили несколько сегментов другого, но при этом потеряли одну машину. Драконианец КинДао слишком близко подошел к группе турелей с автопушками, его "Цербер" получил тяжелые повреждения и пилот вынужден оставить свою машину. У "Циклопов" Хамени и Нгома оказались значительные повреждения. Короче и Омар и Марек атаковали укрепления слишком неаккуратно. Пока штурмовой батальон перестраивался, провел атаку Андреас. Пилоты его соединения добились значительных успехов, полностью разрушили два укрепления и подбили "Василиск" из звена легиона. Затем атаковала "гамма" Ярослава, ее атака оказалась намного успешней, чем у "альфы", все звенья роты действовали согласовано и покончили с передовыми укреплениями. Кира даже подумала, стоит ли останавливать атаку Ярослава, но решила дать шанс "бете".
  
   12.15
   "Разрушитель" Генриха все еще находился в ремонте и на сегодняшний бой Рейнхард Валленроде предложил своему лучшему пилоту три варианта замены. "Ландскнехт", "Локи" или "Стрелец". Генрих выбрал последний мех, ведь его персональный враг капитан МакКинли тоже управляла "Стрельцом". Техники успели подрегулировать доставшуюся ему машину, Генрих решил немного изменить конфигурацию оружия и добавить два маневренных ускорителя, однако несмотря на эти изменения "Стрелец" все же оставался скорее боевым модулем поддержки, а не ударной машиной. Значит, ему придется применять машину неправильно.
   Услышав, что две легкие машины уже потеряны на подходе от огня со скрытых ракетных позиций, Генрих скорее обрадовался. Верный признак, что именно его персональный враг командует здесь обороной. Это он и высказал Далару сегодня ставшему его командиром звена.
  
   12.18
   Шэннон активировала еще одну группу одноразовых ракетных установок, нацелив ее на "Копьеносца". Однако кланер успел среагировать на ракеты и перевел щит в рассеивающий режим. Нанести ему серьезных повреждений не удалось. Хорошо, ограничимся тремя победами, решила про себя Шэннон. Четыре оставшихся скрытые позиции вне базы были слишком далеко от направлений, с которых наступал противник. Активировать эти пусковые установки не имело смысла. Возможно, они пригодятся позже. Итак, 57 боевых единиц у противника, 32 у нее. Нормально. Инженеры успели хорошо укрепить базу в точке 21. Они установили множество огневых точек, как открытых постоянных, так и скрытых одноразовых. Шэннон не собиралась проигрывать сегодняшний бой. К сожалению "Разрушитель" убивший Камиллу ее тактики уже нашли, но он находился далеко, в группе кланеров действовавших к северу от Кашара. Это значило, сегодня ее противниками станут пилоты полка "А".
   Ничего, подождем, время мести еще придет.
  
   12.25
   Наступила очередь роты "бета", атака Лю Баня только что провалилась, против него действовали три звена легиона. Он потерял две машины, не добившись особых результатов. Зато против атаки их роты позиция кланеров считай раскрыта. Гарольд посмотрел на цели, намеченные Нилом. Пожалуй, его командир заглядывает очень далеко, вряд ли этой атакой удастся зайти так глубоко внутрь базы кланеров. Для всех трех звеньев Нил Гровер предложил по две машины отправить вперед, а две держать чуть сзади. Обязанности этих двоих сзади было выдвигаться вперед и атаковать, если появятся машины легиона. В первом звене "беты" обязанность машин прикрытия достались ему и Изабелль. Гарольд предчувствовал успех своей роты и не ошибся. "Бета" проткнула всю оборону противника, дойдя вплоть до орбитальных пушек. Естественно оставить это без внимания противник не мог.
   В момент когда Нил и Гас разрушали очередной сегмент укреплений из-за строения показалось звено противника. Гарольд выбрал для себя идущий первым "Василиск" и пошел на сближение. Его атака оказалась удачной, вражеский пилот как раз собирался начать атаку и часть залпа "Грифона" прошла через открытый щит. Снаряд автопушки попал в кабину "Василиску" и вражеская машина завалилась на одно из строений, пилот не катапультировался. Изабелль смело атаковала 80тонный "Победитель", эта машина считалась устаревшей, во время боя в точке один подобных машин в легионе не было, оставалось предположить, что кланеры добавили эту машину вместо потерянного во время Больших Маневров "Карателя". Как бы то ни было "Победитель" не смог выдержать атаку "Мантикоры", тем более что в кабине находилась яростная Изабелль. Три других машины этого звена легиона отступили. Рота "бета" продолжила атаку, звено Гровера дошло до орбитальных пушек и уничтожило одну из них. Затем против "беты" выдвинулись еще два звена легиона, однако звенья Гровера и Холдбрека провели атаку по передовым машинам и только затем отступили. Без потерь.
  
   Рейнхард Валленроде отметил шестую машину потерянную его соединением сегодня. Эта потеря особенно неприятна командир звена Далар и его "Бомбардир". Еще девять машин Валленроде вынужден был убрать во вторую линию, они получили тяжелые повреждения. В целом оборона противника оказалась вязкой и неуступчивой. Наверно выбить противника с этой позиции не удастся. Звено Далара только что пыталось вывести из строя командирский модуль землян, но безуспешно. Валленроде связался с Таллером и предложил прекратить атаку, тот неохотно согласился.
  
   Шэннон поблагодарила Ганса и Виту помогших отразить атаку звена противника. Совместными усилиями им удалось вывести из строя один модуль кланеров, а другой повредить. Ганс Шверин ничего не ответил, а его подруга вернула комплимент.
   - Это лишь малая толика от моего долга вам, мэм! - жизнерадостно произнесла темнокожая уроженка Борнео. Шэннон улыбнулась, ей нравилась эта девушка с когда-то спасенной колонии. Сейчас именно удачный выстрел с "Партизана" Виты прикончил вражеского "Бомбардира". Однотипному ее машине "Стрельцу" Шэннон нанесла серьезный урон сама, дав очень удачный залп "молотами". Другие машины кланеров действовали менее активно.
  
   Генрих был в ярости этот проклятый "Стрелец" ни на что не годен. Ему нужен его "Разрушитель", а не эта дурацкая жестянка! И в тон его мыслям пришло сообщение от Рейнхарда. Полковник по общему каналу связи приказал отступать. Еще раз проклятье! Далар погиб, и его счет к капитану МакКинли за сегодня только вырос.
  
   12.30-45
   Фактически все укрепления юго-восточной стороны уже лежали в руинах. Чтобы держать оборону кланеры сосредоточили против батальона четыре звена легиона. Андреас начал атаку когда "бета" еще отступала, против него оставались девять машин легиона и десять устаревших средних машин. Андреас вынудил их отступить, подбив "Ловчего" и две средних машины, разрушил оставшиеся укрепления со своей стороны и одну орбитальную пушку. Кланерам пришлось перебросить против него все оставшиеся резервы, включая командное звено легиона. Андреас отступил, потеряв при этой атаке всего одну машину. Вторая атака Хамени окончилась провалом. Омар слишком близко подвел свой "Циклоп" к звену кланеров и не смог выстоять против атаки пяти машин. Он успел катапультироваться, но его боевой модуль был полностью разбит. Кира отправила командовать "альфой" Бенедикта. Однако продвинуться не удалось, пришло еще по звену легиона с севера и с запада. Теперь против батальона действовало уже шесть звеньев легиона. Правда атака Лю Баня, против которого осталось всего одно звено, стала самой удачной. Он вывел из строя три машины оставленного против него звена и разрушил две орбитальные пушки. Кланерам ничего не оставалось, как отправить туда два звена легиона и звено средних машин. Однако Лю Бань сказал, что не будет отступать и продолжит удачно начатую атаку.
  
   12.45
   - "Гамма-два", справа от вас звено противника, идут в вашу сторону, дистанция тысяча пятьсот метров, - голос тактика ведущего ее звено прозвучал взволнованно.
   Хелена Кройчек оторвалась от созерцания машин Страхова, они только что начали обстрел позиции вокруг орбитальной пушки, и перевела все внимание направо. Там за уже частично разрушенным строением появились несколько объектов. Так посмотрим, пятеро. Полное звено. Сканер выдал новые данные. "Ловчий" необычной конфигурации, два "Карателя", "Грифон" старого образца и "Змей" - вражеская новинка. Похоже это те парни что ранее расстреляли "Циклоп" Хамени. Отходили помогать отбивать атаку 25-ой бригады и вот вернулись. Справятся ли ее два "Грифона" и два "Цербера" с полным звеном более тяжелых машин? Может лучше отступить?
   - Лидер, они приближаются, что мы будем делать? Отходим? - это Джордж Рейд ее второй номер, кажется у него тоже сомнения.
   - Разрешите нам с Фабио атаковать их вблизи! - А это Лейла, вот у нее никаких сомнений, ей бы только атаковать.
   Хелена набрала код командира "гаммы".
   - Это "гамма-два"... - начала она и тут заметила, что и на первое звено тоже выходят машины противника, еще одно звено, тоже пять кланеров, проклятье!
   - Какие-то проблемы? - отозвался Страхов.
   - Пятеро бандитов, не уверена что смогу удержать твой фланг.
   - Ты уж постарайся, - холодно произнес командир.
   Хелена снова посмотрела на приближающихся врагов, до головного уже тысяча двести. Они все еще не стреляют, надо решаться. Позади нее примерно в километре рота "бета" и командное звено батальона, в стороне три машины Ягалло. Если что все они придут к ней на помощь. Ладно, начнем потихоньку.
   - Ребята, цель "Ловчий", удерживаем дистанцию в восемьсот метров, - последнее специально для Лейлы, чтобы не вздумала лезть на рожон.
   Джордж дал залп одновременно с нею, "Церберы" стали смещаться на фланги. Хелена расслышала обиженное бормотание дикой кошки, наверняка ведь не удержится и полезет в атаку. Щиты "Ловчего", кстати мощнее чем должны быть на машине такого класса, не дрогнув выдержали атаку сорока восьми ракет. Ни один из секторов перегрузить не удалось. Кланер, не открывая ответный огонь, замедлил ход и свернул в сторону. Освободив дорогу вдоль здания "Карателю", метрах в ста позади шел "Грифон". "Змей" и второй "Каратель" ускорились и стали обходить головного справа. Лейла не выдержала и начала сближаться с "Ловчим". А тот под второй залп с "Грифонов" подставил боковой щит. В момент, когда ракеты вылетали из пусковых установок, Хелена поняла что собирается сделать вражеский командир звена. Он выстроит все свои единицы фронтом и даст общий залп. Проклятье дистанция будет всего девятьсот метров, и они могут поразить любую единицу ее звена.
   - Отходим! - выкрикнула она своему звену. Поздно, не прошло и пары секунд, как последовал тот самый залп. Все пять вражеских машин, убрав щиты, из всех стволов ударили по "Грифону" Рейда. А он даже не успел полностью вернуть энергию на щиты. И его "Грифон" разом исчез в дыму взрывов. Хелена замерла оглушенная. Фабио сыпал проклятиями. Лейла что-то кричала. Тактик громко приказывал им всем отступать. Добавился еще голос Варатонга, но что говорил командир резерва, Хелена не разобрала. Все напрасно огонек Джорджа Рейда больше не горел. Ее ошибка, не стоило принимать бой. Она заставила себя вернуться, дала еще один залп по "Ловчему" и резко развернув свою машину начала отступать, мимо "Карателя" и "Змея" туда, где должно быть звено Ягалло. Фабио завернул за нею. А Лейла задержалась, разрываясь между желанием продолжить атаку и приказом уходить. Эта задержка дорого ей обошлась. "Ловчий", "Каратель" и "Змей" слаженно перенесли огонь на ее "Цербер". Щиты Лейлы и в этот раз были далеки от совершенства, и она едва успела катапультироваться. А ее "Цербер" остался лежать превращенный груду дымящихся обломков. Тем временем вражеский "Грифон" нанес тяжелые повреждения машине Фабио, тот сменил курс и на полной скорости помчался к "бете". Хелена осталась одна, сосредоточилась на защите, постоянно бросая свою машину зигзагом. Не смотря на плотный огонь с четырех машин, ей удалось выскользнуть почти без повреждений.
   Но фланг звена Страхова теперь никем не прикрыт.
  
   12.46
   - Господа, у нас проблемы, звено Кройчек разбито, - объявил своим пилотам Ярослав.
   Реакция не заставила себя ждать, всхлип Ингрид, тихое ругательство Вани, Мария восприняла новость стоически. А Ярослав стал решать что делать. Сейчас его будут атаковать с двух сторон, на Ингрид особых надежд нет, а две "Мантикоры" и "Циклоп" слишком медленные, чтобы надеяться выскользнуть. Остается обороняться и ждать помощи от Киры и Нила, они должны бросить все и идти к нему.
   - Наши действия? - спросил Бойко.
   - Медленно отступаем, держим оборону до подхода наших. Мария ты остаешься слева на тебе те что спереди. Те что справа опасней, так что остальные фронт направо. Я на уголке, Ваня ты в центре, Ингрид за Ваней, ближе к "бете". Господа я надеюсь на ваше благоразумие. Сейчас только защита.
  
   Благоразумие, Ингрид снова всхлипнула. Какое к черту благоразумие, когда она вся переполнена страхом. Нет, если она хочет выжить, надо срочно вспомнить все правила работы со щитами, те что все последние дни вбивали в нее Гарольд и Джени. Она снова всхлипнула, что она здесь делает, зачем ей эти подвиги?
  
   - Надо срочно идти к Ярославу, - твердо сказала Кира.
   Нил Гровер что-то согласно буркнул и почти сразу же переключил канал.
   - Шамир есть какие-нибудь данные? - обратилась она к командиру резерва.
   - Джордж погиб, с Лейлой все в порядке, "Цербер" Фабио надо выводить из боя. Хелену я передал под команду Марека.
   - Ясно, что у Даладье?
   - Он отступает, там звено с тремя "Драконами".
   - Отправляй к Даладье звенья Худа и Холдбрека. А я, Нил и Хосе идем к Ярославу.
  
   12.47
   Капитан Лоренцо провел свой "Ловчий" между двух поверженных машин противника. И "Грифон" и "Цербер" были выведены из строя при его непосредственном участии. Как и "Циклоп" ранее. Две другие машины тоже "Грифон" и "Цербер" отступили. Лоренцо повернул свой мех в сторону новой цели. Звено противника из двух "Мантикор", "Циклопа" и "Грифона". Более мощные "Мантикоры" находились впереди, "Циклоп" и "Грифон" держались сзади. Звено Джиллиана действовавшее против них безуспешно вело огонь по "Мантикорам". Лоренцо вызвал пилотов своего звена:
   - Жозеф вместе со мной атакуешь "Циклоп", Гронд, Моро на вас ближняя "Мантикора", Шеин отвлеки "Грифона". Все, начали.
   Одновременно капитан наводил прицел оружия на выбранного противника. "Ловчий" Лоренцо очень мало напоминал серийную машину этого типа. И главный сюрприз для противника - шестиствольная ультрапушка на правом плече меха. Эта орудийная система была уникальной, изобретением самого Лоренцо. Тридцатимиллиметровые снаряды из легких ультрапушек считались не опасными против машин штурмового и основного класса. Теоретики Кланов считали их слишком слабыми и поэтому подобные орудийные системы ставились в основном на легкие мехи. Чьей основной целью зачастую являлась пехота и легкая бронетехника. Капитан Лоренцо не разделял подобного суждения. С его точки зрения темп огня системы компенсировал слабость снаряда. А для улучшения точности огня Лоренцо выдвинул орудийную систему далеко в сторону и снабдил несколькими компенсаторами. Также это позволяло вести прицельный огонь через особое окно в силовом щите. Подобная оружейная система имелась здесь, на Каринтии, в единственном экземпляре. Целью для своей скорострельной пушки капитан считал кабины боевых модулей противника.
   "Циклоп", получив ряд попаданий, внезапно застыл. Лоренцо знал, то ли три то ли четыре снаряда из его пушки попали в кабину вражеской машины и решил, эта цель более не опасна. И зафиксировал в прицеле ближнюю из "Мантикор".
  
   Шамир Варатонг подошел к подозвавшему его тактику.
   - С Бойко что-то странное, телеметрия с его кабины по-прежнему идет, но он сам не отвечает. Нет и телеметрии со шлема его биоскафандра. А его "Циклоп" неподвижен.
   Варатонг нахмурился, похоже еще одна потеря. По "Циклопу" Ивана вели огонь "Ловчий" и "Змей". Обозначение кабины машины Бойко горело желтым, скорее всего в нее попали несколько снарядов из легких ультрапушек с правого плеча "Ловчего". Шамир надеялся, что Иван выжил и лихорадочно прокручивал в уме, что можно сделать. "Ловчий" и "Змей" оставили "Циклоп" в покое и перевели огонь на "Мантикору" Ярослава. Ингрид отступала под атаками "Карателя", девушка держалась молодцом, но ее "Грифон" уже получил серьезные повреждения. Старший тактик батальона предложил вывести машину Бойко, переведя модуль на дистанционное управление. Чтобы это сделать, нужен был код доступа командира резерва. Шамир задумался, если сдвинуть "Циклоп" дистанционно пилоты кланеров могут снова перевести на Бойко огонь. Подумав, что он возвращается в бой. А защищаться дистанционно не получится.
   - Пожалуй, сейчас не стоит.
   Тем временем Кира повела командное звено и роту "бета" на помощь Ярославу. Шамир решил подождать, когда они отгонят от машины Бойко настырных кланеров.
  
   12.48
   Выбранная им "Мантикора" уверенно защищалась и Лоренцо решил перевести огонь на дальнюю, уже сильно пострадавшую от огня звена Джиллиана. Гронд заметив его действия тоже сменил цель.
  
   Ярослав сразу понял, часть звена справа перевела огонь на Марию. Он среагировал мгновенно, выдвинул свою машину вперед, и оказавшись на линии огня "Ловчего", обрушил на него свою атаку. Один из лазерных лучей прошил силовой щит противника и попал в корпус "Ловчего".
  
   Лоренцо был вынужден прекратить атаку по дальней машине и вновь заняться ближней. Одновременно отметив, что к звену противника подходит подкрепление, а Шеин обратил в бегство своего противника. "Змей" Жозефа зашел с фланга на ближнюю "Мантикору" и нанес ей ряд попаданий. Лоренцо добавил и от себя, вражеская машина стала пятиться назад. Однако и дальняя "Мантикора" успела отступить. Лоренцо посмотрел, что за машины идут на помощь противнику. Ближе всего два звена. Три "Грифона" и "Мантикора" почти поравнялись с отступавшим противником Шеина. Но еще ближе к нему выходила в спину Жозефу тройка "Мантикор". Следом за ними шел потрепанный "Цербер", но это наверно уцелевшая машина звена побежденного им ранее. Две "Мантикоры" выбрали целью его "Ловчий", третья машина из тройки, атаковала Моро. Лоренцо отразил атаку дальнего противника и сделал залп по ближнему. По его мнению это и был лидер землян. Его залп попросту потерялся в щитах "Мантикоры". Лоренцо понял пора отступать и отдал соответствующий приказ пилотам своего звена.
  
   Гарольд провел свой "Грифон" рядом с полуразбитой машиной Ингрид. Она не смогла оказать сопротивление кланеру на "Карателе", но по крайней мере сумела вывести свою машину из боя. Он хотел выбрать своей целью этого кланера, но тот уже стремительно отступал в сторону. Изабелль предложила другую цель "Громовержец" из звена слева. Гарольд ответил согласием. Вскоре им удалось взять кланера в клещи. "Громовержец" хорошо держал атаки Гарольда, но пропустил выпад Изабелль.
   - Еще один в минус, - прокомментировала свою удачу его напарница.
  
   12.49
   Отступавший "Ловчий" до сих пор имел незначительные повреждения. Кира поняла, что встретила равного себе противника. Дженифер перевела огонь на обстрелявшего ее машину "Змея", а Величе уже давно занимался отступавшим "Грифоном". Звену Гровера удалось подбить еще одну штурмовую машину из соседнего звена. Кира обдумывала, не стоит ли ей прекратить преследование "Ловчего" и поискать цель попроще, когда кланер развернул машину и провел внезапную атаку. Залп с разворота, которого она не ожидала и получила несколько попаданий. Кира сделала запоздавший маневр и продолжила преследование кланера.
   - Кира с тобой все в порядке? Твоя кабина фиксируется желтой! - услышала она тревожный голос Шамира.
   - Вроде все цело, - ответила она командиру резерва, - а что?
   - Этот кланер очень необычный, у него на плече странная пушка.
   Кира отключила экран шлема, так и есть на стекле кабины две вмятины с сеткой трещин вокруг. Попадание двух легких снарядов, шли по касательной и не пробили бронированное стекло. Ну ладно, подумала она и вновь включила шлем. Заметив что "Ловчий" готовит новую контратаку, Кира скользнула сознанием в зону. Поймала движение противника и выстрелила из лазера, а затем сразу же вернулась из зоны. Есть, лазерный луч четко срезал крепление далеко выдвинутой оружейной системы! Выстрел на миллион!
  
   Лазерный луч мелькнул мимо кабины, промах. Лоренцо провел подготовленную атаку, последним аккордом должен был стать залп из ультрапушки, но его почему-то не последовало. Взгляд на сканеры. "Система не исправна". Обидно. Лоренцо продолжил отступление вглубь базы и запустил диагностику. Через пару секунд компьютер вывел надпись: "система отсутствует". Значит не промах, похоже, теперь его пушка лежит среди руин базы! Впрочем, Лоренцо спокойно отнесся к этой потере, у него сразу появились идеи, чем заменить потерянную систему. Интересно насколько удачным окажется его модернизированный излучатель? Эта штука уже давно пылится в ангаре главной базы.
  
   Роберт Худ заметил что мощное звено противника действовавшее слева от него продолжило движение вслед за отступавшим звеном Даладье. Тот совершенно справедливо не стремился принимать бой. Остается вопрос стоит ли ему выводить своих в тыл этому звену тяжелых машин. Три "Дракона" это наверняка командное звено легиона. Джань совсем не против попробовать их шкуру на прочность, тем более что Даладье и Холдбрек несомненно успеют подключиться к атаке. Справятся ли "Драконы" если их атаковать с трех сторон? Но нужно ли это, он снова посмотрел на схему вражеской обороны, остается лишь одна орбитальная пушка. Звено легиона любезно освободило ему дорогу прямо туда. Разве уничтожение всех этих орудий не является главной целью сегодня? И он реально может прямо сейчас выполнить ее.
   - Господа мы идем дальше, наша цель последнее орбитальное орудие.
   К его удивлению Джань немедленно поддержал его решение.
   - Верно, пора заканчивать эту бодягу.
  
   12.50
   Шамир Варатонг заметил, что Андреас не стал ждать своей очереди и подключился к общей атаке. Соединение 25-ой бригады уверенно повело атаку, а легион больше не мог оборонять позиции с трех сторон. И когда звено Роберта Худа разрушило последнюю орбитальную пушку, легион стал отступать к "Элефантам". Прикрывать отход легиона пошли устаревшие машины территориальных сил. Величе и Дориан уже вывели из строя по одной такой машине. Сейчас отличился еще раз Гарольд, разбив старый 50тонный "Часовой". Затем отличилась Кира, снова Величе и Хосе Васкес. Шамир сомневался, что устаревшие машины надолго задержат пилотов батальона.
  
   Джеральдина Монтгомери проговорила сквозь зубы ругательство. Людвиг очередной лобовой атакой завел командное звено легиона так далеко на юг, что теперь уходить к "Элефантам" придется, минуя чуть ли не все силы противника. А еще ясно сегодняшний бой проигран, после уничтожения последней орбитальной пушки, Кашар раскрыт с воздуха. Через три минуты здесь будет вражеское авиакрыло и штурмовые шаттлы. Надо немедленно отступать.
  
   12.51
   Старший тактик обратил внимание Варатонга на глубоко вклинившееся звено легиона. В составе этого звена фиксировались три "Дракона", "Каратель" и "Грифон". Командное звено противника уходило к площадке, где стояли "Элефанты" и на их пути оказалось звено Холдбрека. Сэм не стал уступать дорогу "Драконам". Шамир покачал головой, командир второго звена "беты" явно переоценивал свои силы.
  
   Джеральдина усмехнулась, у ее командира невероятный "талант", Людвиг даже отступление умудрился превратить в лобовую атаку! Он вел свой "Дракон" прямо на вражеский "Катафракт". Арчи был чуть сзади, ведя огонь по одному из "Церберов". Джеральдина держала в прицеле второй "Цербер" и шла третьей. Рогволд выбрал себе в противники "Грифон". Пелиан шел последним, и кто станет его целью предугадать сейчас сложно. Как только дистанция сократилась до тысячи метров, Джеральдина открыла огонь. Она методично и уверенно превращала в развалину выбранную машину противника, не забывая следить по сторонам. "Катафракт" выдерживал натиск лишь до тех пор, как к Людвигу не присоединился Арчи. Против двух "Драконов" вражеский пилот не выстоял. Людвиг залпом в упор разнес как корпус, так и кабину "Катафракта". Почти тут же катапультировался пилот с ее "Цербера". Он пытался уйти в маневре, но получил попадание в реактор из лазеров.
   - Мой! - услышала она возглас Пелиана.
   Джеральдина поморщилась, дело не только в том, что Пелиан украл у нее победу. Этот воин слишком неуравновешенный. Не смотря на кибер-матрицу! Рогволд отогнал своего противника. Теперь путь свободен.
  
   12.53
   Луч лазера ударивший по кабине на мгновение ошеломил Эрика. Пока он не понял, что боевых модулей противника рядом нет, а луч слабый и пришел откуда-то снизу. Осознание пришло быстро. Проклятые пехотинцы! Эрик заметил одного вражеского бойца стрелявшего из здания. В этот раз луч отразился от щита, туда же попала одинокая ракета. Конечно стрелковое оружие и небольшие ракеты которые можно установить на бронескафандрах штурмовой машине ничем не угрожают, но Эрика возмутила наглость кланеров. В ответ он прошелся лучами двух тяжелых фазеров с правой руки "Цербера". Здание обрушилось, но один из кланеров продолжал стрелять. Эрик, не колеблясь, пустил в развалины залп "молотов". Ну все теперь наглецы точно получили по заслугам! Он посмотрел на тактический экран, последние боевые модули легиона грузились в "Элефанты". А его "Цербер" прискорбно далеко. Только и остается, что охотится на пехотинцев.
   - Не стоит тратить боеприпасы впустую, Эрик, - услышал он голос Бенедикта.
   Командир конечно прав отстрел пехоты это не занятие для пилота штурмовой машины. Пусть этим занимаются ребята из 32-ой бригады.
  
   Шамир убедился в гибели Холдбрека и Бойко, а затем стал досматривать конец боя. Дело шло к финалу, победа землян сомнению уже не подлежала и он приказал выйти из боя Фабио и Ляо. Выводить из самого пекла эти две сильно поврежденных машины сейчас представлялось нерациональным. Пилоты батальона при отступлении противника повредили еще несколько устаревших машин. Остальные отступили к шаттлам вместе с легионом. В 12.54 последние машины кланеров загрузились в шаттлы. При взлете "Элефантов" кланеры взорвали главный генератор силового поля и еще несколько строений. Перехватить "Элефанты" авиакосмические силы землян не смогли. Северная группа противника, так и не вступив в бой, тоже отступила.
   Легион потерял девять машин: четыре подбило звено Гровера, странным образом все значимые победы батальона достались "бете-один", три соединение Лю Баня, еще два соединение Андреаса Фогга. Кроме девяти машин легиона кланеры потеряли двадцать две из тридцати средних машин территориальных сил. В штурмовом батальоне почти половина машин получила серьезные повреждения, девять машин остались на поле боя, но только три восстановлению не подлежали, это были машины Хамени, Холдбрека и Рейда. Трое пилотов Сэм Холдбрек, Джордж Рейд и Иван Бойко погибли. Андреас потерял четыре машины и одного пилота, Лю Бань потерял три машины. Еще три машины и пилота из 34-ой бригады потеряла Шэннон, обороняя точку 21. Но и кланеры потеряли при атаке на нее семь средних и легких машин. После отлета "Элефантов" на базу Кашар высадились десантные шаттлы землян с подразделениями бронепехоты. Пехотинцы должны вскоре завершить захват базы.
  
   Тот же день, вечер.
  
   Лора Филлис стояла перед командиром 40-ой бригады полковником Абрахамом Шульцем. То, что он вызвал ее только на следующий день, наглядно показывало, как он ею не доволен. Неудивительно она опять прокололась, и в этот раз со страху сдала часть сети, хорошо хоть во время успела остановиться и не сказала о нем.
   - Глупая трусливая дура, - начал Шульц и Лора стала безучастно слушать набор безусловно заслуженных ругательств в свой адрес. После перечисления ее ошибок действительных и мнимых он закончил фразой, что таких как она предателей надо лишать гражданства Земной Федерации. Лора вздрогнула, это было поистине ужасающей перспективой. Что она тогда будет делать? Однако она надеялась, что еще сможет ему быть полезной, ведь иначе он не стал бы с ней говорить. И действительно выговорившись, он сказал, что у нее есть шанс реабилитироваться.
   - Вот твое назначение, посмотришь и придешь через два часа. А сейчас вон!
   Лора догадывалась, что ей придется делать через два часа, но ее это устраивало, таким способом тоже можно вернуть расположение главы сети "Детей Земли". Прочитав приложенные к назначению инструкции, Лора пошла посмотреть машину, которую для нее готовили. Это был трофейный "Ландскнехт", на основе машины этого типа создавался "Катафракт". Самое смешное, что часть того над чем сейчас работали техники Абрахама она сама выспрашивала у Ягалло и передавала сведения одному из связистов батальона, а он дальше по сети. Так вот зачем им нужны эти сведения. Она сразу догадалась, что ей поручат сделать всего один выстрел. А еще она догадалась, что после этого выстрела ее шансы выжить близки к нулю. Оставалось надеяться, что цель будет достойная. Лора чувствовала бешеную ярость при воспоминании о своем унижении, она отомстит этим мерзавцам из клана Гхоро даже если ей для этого придется пожертвовать своей жизнью.
  
   Шэннон просматривала данные о повреждениях техники, из пилотов погиб только один пилот в переданной ей роте 34-ой бригады. Она почти не знала этого парня, почти не участвовала в его подготовке. Во время боя он допустил грубейшую в защите, то есть сам виноват. И все же капитан МакКинли чувствовала свою ответственность за эту смерть, как командир соединения. Парню было всего двадцать пять и он закончил академию в прошлом году. Землянин, как и она. Довольно хорошие баллы во время учебы. Которые не слишком ему помогли в реальном бою. Что до техники, восемь машин требуют ремонта более двадцати четырех часов. Впрочем противник сегодня потерял больше, вряд ли кланеры будут активны в следующие дни.
   - Разрешите войти? - она узнала голос. Новенькая, сеньорита Веласкес, в этот день в бою не участвовала, осталась в резерве на базе.
   - Да входите, лейтенант.
   - Вы не очень заняты? Я не мешаю?
   - Все нормально, мне будет полезно отвлечься. Говорите, мисс Веласкес.
   - Можно узнать когда я получу машину? Только не говорите что я не готова! - взмолилась девушка, - я уже устала от тренировок. В этом выпуске я была тридцать восьмой, лучше многих кто уже успешно участвовал в реальном бою!
   - Да многие участвовали, и многие уже погибли, в том числе пилоты имевшие результаты в академии куда лучшие чем у вас.
   - Ли Акина, - согласилась Кончита, - но есть и Джени, она была сорок второй!
   - Мисс Фьорри это особый случай.
   - У меня было триста сорок три балла, у нее на два меньше! - выпалила Кончита.
   - А вы в курсе, что с мисс Фьорри вычли сорок пунктов штрафа?
   - Да, за отказ проходить курс самообороны, за избиение инструктора по самообороне, - тут Кончита видимо вспомнив тот эпизод хихикнула, - и еще за всякие проказы.
   - Тогда вы не удивитесь узнав следующее. Ее баллы за боевую подготовку значительно выше ваших, у вас штрафных баллов не было. Кроме того, у меня еще со времен моей учебы в академии, есть одна программка, она позволяет разделить общие баллы по категориям. Показывает отдельно баллы полученные благодаря атакующим действиям, работе в команде, оборонительные действия, вспомогательные дисциплины. Последние безусловно нужны офицеру, но непосредственно не влияют на мастерство в управлении боевой техникой. Эта программка очень помогает мне когда я получаю в свое подчинение очередного новичка. Как вы думаете, сколько баллов вы получили благодаря атакующим действиям?
   - Около сотни? - неуверенно предположила Кончита.
   - Сто тридцать два, а вот в обороне всего девяносто. А теперь Фьорри. Скажите как вы думаете кто атакует лучше, вы или она?
   - Наверно она, - неохотно признала красавица.
   - Но у нее за атакующие действия набралось всего восемьдесят два балла. А вот в обороне она собрала двести сорок один. На четыре балла меньше чем соответствующая характеристика лучшего в выпуске. Нет, не у мистера ОЛири, лучшим в оборонительных действиях был младший Барахо. Вывод?
   - Она сачковала!
   - Не верно, просто мисс Фьорри не интересовали баллы за атакующие и командные действия. В академии она прежде всего училась выживать в любой ситуации. И я полагаю она права, для новичка это самое важное. Я вообще полагаю сейчас в академии на Марсе не правильно расставлены приоритеты. Там делают упор на обучении атакам и командным действиям. Я же полагаю стоит пересмотреть систему начисления баллов. Поощряя больше оборонительные навыки, а атакующие вообще оценивать по минимуму. У молодых пилотов достаточно стимулов учится атаке самостоятельно, это и слава, это и премии. А вот как командир подразделения я предпочту получить новичков умеющих грамотно управлять силовыми щитами и хорошо маневрировать. Это не только снизит потери, но и сделает все соединение устойчивым. Оно будет способно выдержать мощную атаку противника, при котором любой пилот со слабыми навыками в защите сразу становится уязвимым местом для всего соединения.
   - Я поняла, мэм.
   - Поэтому повторяю, я не возьму вас в основу пока вы не сможете выдержать атаку звена мистера Хьюза со средней дистанции в течении пяти минут.
   - Да мэм. Разрешите идти?
   - Идите лейтенант.
  
   Гарольд чувствовал удовлетворение, сегодняшний день сложился удачно, бой выигран, вражеская база захвачена, он добавил на свой счет еще четыре победы, Ингрид выжила и во второй раз. Конечно жаль Сэма, Ваню и Джорджа, но они знали цену ошибки. Сэма и Джорджа подвела переоценка своих возможностей, а Бойко пал жертвой рокового случая. А враг снова понес серьезные потери, в легионе теперь осталась сорок одна штурмовая машина, а в линейных полках чуть больше сотни машин основного класса. Это означало что кланеры потеряли уже четверть своих начальных боевых единиц. Правда у землян тоже есть потери особенно среди пилотов, но захват большего числа трофеев увеличил парк боевой техники. А привезти новых пилотов это вопрос нескольких дней, так сказал в своей поздравительной речи генерал Дункан МакАллен. Он обращался ко всему личному составу группировки и сказал что теперь окончательная победа вопрос нескольких дней.
   Однако радужное настроение Гарольда длилось недолго. Начал борьбу с его хорошим настроением Нил Гровер, сказав, что генерал строит хорошую мину при плохой игре. Дескать, в группировке погибло уже двадцать два пилота наземных сил, а они до сих пор не приступили к штурму главной базы. А уже восемнадцатый день операции и теперь как минимум несколько дней понадобиться на починку поврежденных сегодня машин. А после этого произошло событие и вовсе ввергшее Гарольда в уныние. Ашвар представил Кире и личному составу батальона результат своей работы над Мели. Во взгляде девушки не осталось ни любви, ни страха, в ее глазах обращенных к наставнику теперь была боль и ненависть. Гарольд содрогнулся, представив что пришлось пережить девочке. Впрочем, и сам истязатель выглядел не лучше чем жертва, в его глазах появился лихорадочный блеск, было видно последний этап обучения, стал для него столь же тяжелым, как и для нее.
  
   Новая Мелисенте выглядела совсем не так как все предыдущие, Стоянович уже устал вспоминать, сколько раз менялась его бывшая подопечная. Но эта новая Мелисенте несомненно самая опасная. Скорость, с которой она вскрывала защиту лучших бойцов батальона, поражала. Действовала она однотипно, подводила "Цербер" поближе, входила в зону и в течение пятнадцати-двадцати секунд заканчивала бой атакой по кабине. И ни одного выстрела мимо переднего щита! Так она победила подряд ОЛири, Барахо, Худа, ДинЛин, Страхова, Васкеса. Когда дело дошло до Фьорри, та уже в ужасе смотрела на Мели. И попыталась заговорить:
   - Прости, что из-за меня он... я не знала...
   - Я тебя ненавижу, змея. - Прервала ее Мели, очень тихо и холодно, Джени сжалась.
   Ее защиту Мелисенте вскрыла особо быстро и с особым удовольствием. Впрочем, Джени была явно не форме и почти не пыталась сопротивляться. После Фьорри последним желающим стал Эрик Вассель, он тоже выбрал "Цербер" в той модификации, которую подготовил для себя вместе с Ягалло, и на которой сражался сегодня. Произошел короткий бой, оба не думали о защите, Эрик единственный успел нанести ее машине серьезные повреждения. В черных глазах Мелисенте, где до этого были лишь ненависть и страдание, зажегся огонек любопытства. Это порадовало Величе, по крайней мере, в ней осталось тщеславие, то, что кто-то смог почти на равных противостоять ей явно удивило девочку. Стоянович помнил, она всегда гордилась, считая себя особенной.
   С Бенедиктом ей тоже не удалось справиться без повреждений, но бой тоже не затянулся. Кире Ашвар тихо сказал о том, что сегодня две зоны лучше не сталкивать. На то, чтобы победить Киру не входившую в зону, Мелисенте понадобилось секунд тридцать. Больше чем на других, но не намного. В отличие от Бенедикта Кира до этого не сражалась с противником использующим зону, да и "Грифон" плохо подходил для ближнего боя. И, наконец, сама Кира, как и Дженифер, была в ужасе оттого, что сотворил с девочкой Ашвар. Ей удалось только раз задеть "Цербер".
   - Все? - спросила Мелисенте, - тогда я пойду.
   Никто не пытался ее остановить. А Величе подумал, что из девочки, наконец, сделали смертельно опасного мутанта. Правда Стоянович сильно сомневался, что это пойдет на пользу создателям.
  
   Кира сдержанно похвалила Эрика.
   - А я сразу понял, защищаться от нее смысла нет, только встречная атака. Она конечно быстрее, но у меня техника лучше, мы с Мареком мой "Цербер" сильно улучшили. Нет, если что я подарю ее свой "Цербер", с ее способностями и моей машиной, ее никто не остановит!
   Эрик был, пожалуй, единственный, кто восхищался работой Ашвара. Бенедикт только произнес:
   - Ты превзошел сам себя.
   Ашвар бесстрастно ответил:
   - Она лучшее мое творение.
   Кира смотрела на этих двоих из клана Гхоро и думала о бесчеловечности методов Гхоро. Его вассалы ради своего повелителя добивались таких результатов, что и ужасали и изумляли. Непонятно лишь есть ли цель, ради которой стоит применять такие средства.
  
   Стервятник пребывал в бешенстве, Людвиг Штейне вновь показал свою глупость и никчемность. Он сдал Кашар настолько легко, что Стервятник до сих пор не мог в это поверить. Где та эпическая битва, которую он обещал вчера, он там орал о том, что при штурме Кашара Огненная Буря найдет свою погибель, а из ее подразделения вернуться назад единицы. Все кто его слушал, понимали это пустое бахвальство, но он не сделал даже того, что должен. Из всего легиона только звено Лоренцо проявило себя с лучшей стороны. Стервятник втайне ожидал, что сегодняшний бой закончится поражениями, как у Штейне, так и у Валленроде. Но все же рассчитывал, что захват Кашара будет стоить землянам дороже. Что ж теперь точно придется задействовать плененную бабочку.
   Стервятник пришел в лабораторию и посмотрел на изображение на мониторах. Доктор Фоэ подошел через несколько минут.
   - Пора браться за нее всерьез. Готовьте свои препараты доктор, они нам понадобятся, - произнес Стервятник.
  
  
   Глава 8. Бой насмерть
   20 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   19 день операции "Свобода".
  
   Инженеры стали восстанавливать полуразрушенный Кашар и расширять базу, через два-три дня генерал МакАллен хотел перевести сюда штаб и сделать Кашар главной базой сил Земной Федерации. Вместо одного генератора щита здесь собирались установить четыре, увеличить посадочную площадку и собрать здесь орбитальные пушки, которые в точках 8, 14 и 19 были больше не нужны.
   Изабелль опять удивила всех, отказавшись принять звено Холдбрека, она предпочла остаться на "Мантикоре" в звене Гровера. В итоге звено Холдбрека досталось Михаилу Волкову и стало третьим звеном "беты", а звено Васкеса стало вторым. В "гамму" на место Бойко и Рейда Кира направила выздоровевшего Ричарда ЧуйХо и Мелисенте. Ярослав избавился от Ингрид, спихнув ее к Хелене Кройчек, а Ричарда и Мели решил взять к себе. Но тут вмешался Эрик, он сумел заинтересовать Мели своим "Цербером" и упросил Хамени взять ее в командное звено "альфы". Потом убедил Шона Квадди перейти к Ярославу. Командир "гаммы" возражать не стал, решив что иметь дело со старательным Квадди лучше чем непредсказуемой Родригес, и Кира официально оформила все эти махинации Эрика. Ашвар Капур стал вместе с Шамиром Варатонгом подбирать кандидатуры для резерва штурмового батальона из линейных бригад. Предпочтения отдавались пилотам 60-70 тонных машин умеющих хорошо защищаться. Кира решила ограничиться пока пятью пилотами. Кланеры после поражения в районе Кашар никак не проявляли активности. Общие мнение в частях землян было то, что их песенка окончательно спета. Кира в этом сомневалась, но после такого важного дела как взятие базы Кашар, решилась отдохнуть еще раз.
  
   Эрик так и не отстал от Мели, сначала он показывал ей изменения своего модуля на комме, потом потащил смотреть в ангар. Затем они выгрузили "Цербер" и вдвоем в кабине поездили по руинам базы и даже постреляли по одному из разрушенных укреплений. Вернувшись, они снова сели за комм, у Эрика была еще масса идей по дальнейшей модернизации. Мели сначала недоверчиво относившаяся к восхищению ее талантами, через пару часов общения с ним оттаяла и сейчас они, обсуждая его сумасбродные идеи, вместе смеялись. Казалось что к ней вернулось прежнее озорство, общительность и любознательность. Стоянович украдкой следивший за ними, мысленно похвалил Эрика, а заодно понял, Ашвар изменял ее личность достаточно аккуратно. Убирая лишь то, что мешало раскрыться ей как боевому пилоту. Он высказал эту мысль Бенедикту и тот согласно кивнул.
   - Так и должно быть, Гхоро приказал сделать из нее война, Ашвар выполнил приказ, но постарался сохранить в ней как можно больше от прежней личности.
   - Неужели твой Гхоро думает, что и после работы Ашвара, она будет служить вашему клану?
   - Такой цели и не ставилось. Понимаешь, хотты хотели закрыть проект, чего Гхоро допустить не мог. Надо было им показать, что с точки зрения генетики они все сделали правильно, проблемы у них в обучении.
   - А вы не можете продублировать их работу?
   - Нет, - сказал Бенедикт и пояснил: - у нас нет таких специалистов в этой области. Силиане создавали детей Анатолия по индивидуальному, эксклюзивному проекту и не хотели, чтобы их работу скопировали. Разобраться со сверхсложными силианскими шифрами в этой части галактики может только клан Хотт.
   - То есть вы безвозмездно помогаете другому клану?
   - И себе тоже. Успех этого проекта очень важен. А клан Хотт в большинстве это ученые, воинов у них не так много, их клан довольно миролюбивый. Проще купить у них технологию, чем пытаться сделать самим. Или украсть если не захотят продавать. Еще важнее то, что если хоттам удастся перенести этот фрагмент в геном сморан это изменит соотношение сил во всей галактике. А для вас, человечества это уникальный шанс не просто на выживание, а возможно на особую роль в судьбе галактики. В свое время Гхоро сделал на человечество очень большую ставку, и сейчас главное не допустить того чтобы Гегемония не уничтожила вашу цивилизацию в начале пути.
  
   Гарольд внимательно изучал действия Ингрид в бою, он не понял, чем остался недоволен Ярослав, до момента гибели Вани она действовала вполне сносно. Стреляла туда, куда приказывал Ярослав, точно исполняла его команды, правильно держала щиты. Конечно когда "гамму" прижали всерьез, она растерялась и отступила. Но только после того, когда вражеский "Каратель" нанес ее "Грифону" тяжелые повреждения. Ну да она оставила Ярослава и Марию против нескольких кланеров, но в тот момент им на помощь уже шла "бета" и командное звено. Гарольд вспомнил, какое облегчение испытал, увидев, что Ингрид удалось отступить на полуразбитой машине. Кланер атаковавший ее явно был намного более опытным бойцом. Что касается Ярослава и Марии, то они, безусловно, совершили подвиг, предопределивший успех "беты". Лично он, Гарольд, считал главными героями прошедшего боя их, а отнюдь не себя. А то, что он подбил четыре машины, из которых две штурмовых, скорее удача. С "Василиском" исход поединка решил один выстрел, а "Громовержец" они с Изабелль прикончили, взяв кланера в вилку. Что касается безнадежно устаревших моделей первого поколения: "Часового" и "Пехотинца", то победы над такими противниками вообще недостойны упоминания. Гарольд не очень гордился этим своим лидерством по числу побед, которое он неожиданно для себя обрел после прошедшей битвы. На его счету оказалось целых девять побед, у Киры и у Величе следующих за ним было только по семь.
  
   - Подарочек от Киры! - сказал Мареку техник, изучающий трофейную орудийную систему. Марек посмотрел на шестиствольную ультрапушку необычной конструкции.
   - Она сказала, что специально ради тебя срезала ее максимально аккуратно!
   Марек обошел вокруг необычного трофея.
   - Любопытно, - произнес он. Техники же с любопытством следили за ним. Ярослав подошедший вместе с Мареком вдруг рассмеялся.
   - Да это же знаменитая ультрапушка капитана Лоренцо! У меня где-то в памяти комма есть ее описание! Поискать?
   - Зачем? - удивился Марек. - Если есть оригинал к чему мне описание. Думаешь, вчера вы сражались с ним?
   - Очень может быть, - сказал Ярослав и добавил: - он элита. Один из немногих кто побеждал и Танаку Сегуи, и Гюнтера Валльхофера, и Алекса Стрэнгхолда. На симуляторе, правда. Но как мы вчера выяснили, сражаться на реальной машине он может не хуже. За вчерашний бой у него четыре победы, да и кабину Киры он смог поцарапать! Вот чертяка, если бы бой был на симуляторе и по нашим правилам, то компьютер зачел бы ему победу!
   - А никто из нас Киру пока не побеждал, - заметил Марек.
   - Кроме Родригес, - произнес Ярослав, на это Ягалло лишь сухо кивнул.
  
   Вернувшись от техников в помещение выделенное для подготовки пилотов "гаммы", Ярослав в первую очередь подошел к Кройчек. Его младший командир тяжело переживала вчерашние потери своего звена. Гибель Джорджа Рейда, ее второго номера и потеря двумя другими пилотами своих машин кажется надломили Хелену. И тем обиднее, что молодая женщина была прекрасным офицером, превосходно проявившим себя в день высадки. Ярослав попробовал успокоить ее, сказав, что и вчера она прекрасно справлялась и не ее вина, что звену встретился противник сильнее. Однако односложные ответы Хелены и тусклое выражение во взгляде лишь уверили командира "гаммы" дела плохи. Что предпринять Ярослав не знал. Посоветоваться с Кирой или оставить все как есть и надеяться, что предстоящая пауза в боевых действиях даст время затянуться душевным ранам? Ярослав слишком хорошо помнил свое состояние после катастрофичного провала миссии на Борнео. Время все лечит. К несчастью Хелена не слишком общительна и прячет все переживания внутри себя.
  
   Дженифер успокаивала Милену, девушка была в шоке от нового увлечения Эрика. Она рыдала, говоря, что Эрик ее бросит и предпочтет ей более модифицированную Мели. Дженифер убеждала ее, дескать, это ерунда, Эрик видит в Мели только совершенного бойца и не собирается бросать ее. Они вместе отловили Эрика, и тот сказал своей подруге примерно тоже самое. Отправив сладкую парочку, доказывать друг другу свою любовь, Дженифер задумалась, как же ей помириться с Мели. Почему она такая невезучая и вечно делает или говорит то, что приносит другим такие страдания? А ведь ее судьба и судьба Мели так похожи.
  
   21 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   20 день операции "Свобода".
  
   Гарольд проснулся от легкого прикосновения. Ингрид, девушка смотрела на него нежными глазами, от взгляда которых у него щемило сердце. Он по-прежнему не мог полюбить ее, и ощущал себя, как будто пользуется предназначенной не для него любовью. Как будто она дарит ее ни ему, а кому-то другому, и он крадет чужое. А она понимала, терпела и ждала.
   - С добрым утром! - сказала Ингрид.
   - Привет.
   - Хелена хочет, чтобы я через пятнадцать минут пришла на тренировку.
   - Понятно, встаю.
   Ингрид уже была в своем нежно-бирюзовом биоскафандре и с собранными в простую прическу волосами. Гарольд прошел в камеру, где принял ионный душ, почти мгновенно очистивший его тело. Когда он вышел, Ингрид задумчиво посмотрела на него.
   - Я думаю, на какую еще жертву пойти ради того чтобы ты полюбил меня? Может подскажешь чего тебе не хватает?
   - Я не знаю, ты лучшая любовница из всех с кем я встречался, ты добрая и нежная. Я не знаю почему у меня не получается полюбить тебя. Странно но Ли я любил, хотя она периодически устраивала скандалы и изменяла нашим чувствам. И Джени я когда-то любил, представляешь, целый месяц не замечал никого кроме нее. И каждый раз как смотрел на нее, мечтал снова затащить ее в постель. А с тобой как будто исполняю долг.
   Ингрид печально вздохнула.
   - Наверно я что-то делаю не так, - произнесла она, Гарольд попытался возразить. - Нет не спорь, у меня больше опыт, я изучала психологию, я обязана знать все о сексе.
   - Может в этом и проблема, ты слишком много знаешь, и тебе не хватает авантюризма?
   - Может быть. - Глаза девушки зажглись, ее посетила идея, которую она тут же стала излагать: - давай заключим брачный договор? Нет? Тогда хочешь я рожу тебе ребенка, по настоящему как делали раньше до репродукционных центров. А что Лейла смогла, чем я хуже! А она рожала без какого либо медицинского оборудования, я на такое конечно не решусь, позабочусь чтобы у меня было лучшее оборудование и лучшие медики!
   - По-моему это плохая идея, пошли нас ждет Хелена.
  
   Роберт заглянул в комнату Сары, девушка лежала на кровати, на ней были обтягивающие джинсы и просторная футболка. На голове надето считывающее устройство, а в комнате в полную силу играет классическая музыка. Наверное любезный ее сердцу Вагнер, подумал Роберт. В ночь после штурма Кашара он все же решился принять ее приглашение. Он долго игнорировал ее недвусмысленные взгляды, его смущало, что она была его подчиненной, да и сильно отличалась от привычных ему профессионалок. По правде говоря, связь с такой девушкой как Сара пугала его. Ведь с ней нельзя просто попрощаться. Роберт почитал ее биографию, у Сары имелось множество влиятельных родственников на Земле. Ее интересы простирались намного дальше, чем у большинства пилотов, не говоря уже о нем. Роберту было куда проще находится в кабине боевого модуля идущего в бой, чем удовлетворять любопытство этой женщины. Сара интересовалась буквально всеми сторонами жизни людей в Пограничных Территориях. Впрочем, в отличие от Ингрид, всеми кроме тайных ниточек управляющих политикой. Очевидно о политике она знала достаточно. Это единственная тема, которую она тщательно избегает. Что Роберта вполне устраивало. Он тоже не любил рассуждений о способностях лидеров Федерации, противостояний разных идеологий и групп влияния. Все что ему нужно готовая к бою машина и командир заслуживающий доверия. Такой как Рон Хогарт или Кира Шайгалова.
   Однако сейчас он думал о Ингрид и Гарольде. Роберта удивляло, почему он не может выкинуть из головы проблемы шпионки-куртизанки. Ведь казалось бы какое ему дело, но образ золотоволосой красавицы неотступно преследовал его. Даже когда Сара выключила свою музыку и изящным движением стащила футболку.
   - Что ты знаешь о Гарольде? - спросил он, лаская ее груди.
   Сара вопросу нисколько не удивилась, она вообще относилась спокойно к любым темам, черта которая Роберта в ней восхищала.
   - Тоже что и всем. Он старший сын и наследник Брендона ОЛири, владельца корпорации "Авалон". Сейчас у них напряженные отношения, но почти наверняка все образуется. Эй, по нежнее, пожалуйста! Проблема в авторитарности отца и независимости сына. Да еще они оба очень упрямые. - она откинулась на спина и довольно заурчала. Через пару минут ласк соизволила продолжить: - Я слышала, что Брендон надумав завести наследника, распланировал всю жизнь Гарольда, начиная от зачатия и вплоть до того момента когда сын сменит его на посту президента корпорации. Неудивительно, что тот в итоге взбунтовался.
   Роберт вспомнил рассказ Ингрид. О словах Гарольда сказанных отцу. Любовь на деньги не купишь, да любовь сына владельцу корпорации обрести не удалось. А вот великолепные генетические модификации, отличное образование и характер у сына есть.
   - А что ты думаешь о нем сама?
   - Он конечно лакомый кусочек для любой из нас, но с Гарольдом любой девушке будет очень сложно. Может, лучше поговорим о тебе?
   Роберт не стал спорить.
  
   - Я рад, что у вас все хорошо на новом месте, лейтенант Митчелл. Еще раз прошу прощение за беспокойство и благодарю за то, что ответили на мои вопросы. - Сказал в завершение Абрахам Шульц и отключил связь. Рил в течение нескольких минут коротко отвечавшая на его любезности и вопросы о Кентукки и Калифорнии, задумалась, что же ему было нужно. Неужели он есть тот глава сети, которого ищут Бенедикт и Стоянович. За день до штурма Кашара у нее был разговор с Керком, на те самые скользкие темы насчет мутантов и генных модификаций. Впрочем, разговор был постельный, в веселых тонах и вроде продолжения не получил. Или Керк все же рассказал о нем кому-то из своих, а продолжение и есть этот странный разговор. Рил гадать не собиралась, она просто упомянет об этом разговоре, когда сегодня будет болтать с Хуаном. А тот скажет Шамиру, и пусть думают контрразведчики. Кстати о них, Рил припомнила вчерашние откровения Ольги о прошлогоднем подавлении мятежа на Богуславии. Она упоминала об одном очень молодом майоре СБ расстрелявшем всех пленных офицеров-мятежников. Рил догадывалась, кто был этим майором, но решила эти сведения оставить при себе.
  
   22 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   21 день операции "Свобода".
  
   На следующий день расположение батальона посетила Элизабет Дарин, она провела долгий разговор с Кирой, после которого зашла к Гарольду. Он почти не общался с командиром 34-ой бригады, еще с Нового Эдема, а конкретно со дня разгромного для 34-ой виртуального сражения с пилотами штурмового батальона. Элизабет явно была разочарована прошедшим разговором. Гарольд догадывался, что речь шла об ускорении операции либо о проведении спасательной миссии. Разведка землян так и не смогла ничего узнать о судьбе Сати Чандравати, и общим мнением было, то что проведение подобной миссии обречено на провал. Огромные размеры вражеской базы, мощные укрепления, силовые щиты, около пятнадцати тысяч человек гарнизона, находящихся в постоянной готовности к бою. Силами небольшой спецгруппы найти и спасти пленницу явно не реально.
   - Она очень устала и опять на грани срыва, - произнесла Элизабет, смотря в сторону командного пункта. Гарольд не сразу понял о ком она.
   - В прошлый раз она залезла в барокамеру и кардинально поменяла себя, что она будет делать сейчас? - вопрос, как понял Гарольд, был риторическим, ответа от него не требовалось. Так что он снова промолчал.
   - Так насколько тебе нравится выбранная тобою профессия? Еще не жалеешь что выбрал для себя военную карьеру? - спустя некоторое время спросила полковник Дарин.
   - Да нет, не жалею, у меня неплохо получается. Быть оловянным солдатиком.
   - Все еще не можешь простить своего отца?
   - Он достаточно ясно выразил свое отношение к моему выбору.
   - Как ты понимаешь, я не разделяю его отношения к военной службе. Правда, с недавних пор начинаю думать, что и Дункан стал относиться к подчиненным именно так. Как к оловянным солдатикам. - С грустью сказала женщина.
   Гарольд снова не стал отвечать, но чувства Элизабет ему были понятны, командир не должен бросать своих подчиненных. А в случае с Сати, по мнению многих, Дункан делал именно это. То, что она кшатрий роли не играло, на ее месте могла оказаться любая, и реакция генерала была бы та же самая. Плюс история с Мели, никто не сомневался, что действия Ашвара генерал также санкционировал лично.
   - Насколько серьезны твои отношения с этой девушкой? С Ингрид?
   - Я пока не знаю.
   - И твой отец и Селена будут рады, если вы оформите постоянные отношения.
   - Ну да, не сомневаюсь, корпорация отца получит шикарные прибыли от возможных контрактов с "Лунным Светом". - Ответил Гарольд.
   - Мне жаль, что ты так о нем думаешь, - осторожно сказала Элизабет.
   Гарольд в ответ пожал плечами, больше ничего важного Элизабет Дарин не сказала. После разговора он неприязненно посмотрел на Ингрид, желание девушки женить его на себе начинало раздражать. Ему не нужно было обладать способностью Селены видеть будущее, чтобы представить себе торжественную церемонию, огромный зал на тысячу персон, всю элиту Лунаполиса, улыбающегося отца, довольную Элизабет, царственную Селену, сияющую Ингрид и себя самого, чужого на этом празднике. Ну как же один звонок Селены, и военное ведомство забудет о его контракте, а у Ингрид наверняка контракта и вовсе нет. Он вновь станет наследником второй на Луне корпорации. А, помня, что "Лунный Свет" недосягаем, то можно смело говорить - первой! Нет, это не то, что ему нужно от жизни. А значит, этого будущего не будет.
  
   Спустя полчаса он нашел время поговорить с Величе, первым делом узнав каково эмоциональное состояние Киры. Величе пристально посмотрел на него, а затем вздохнул:
   - Плохое. Она отдохнула после Кашара, но это мало помогло. Она плохо справляется со всеми этими трудностями, вот если бы она могла все сделать сама, тогда проблем бы не было. А так... она замыкается в себе, перегружает себя работой над в общем-то не значительными деталями, только чтоб не вспоминать о настоящих проблемах. У нас не было секса с тринадцатого дня. Нет, я не жалуюсь, но это во многом говорит о ее состоянии, если силианка не хочет слияния значит с ней не все в порядке.
   Он помолчал, а потом спросил:
   - А ты как понял?
   - Мне сказала полковник Дарин. - Величе кивнул, мол, ясно.
   - Да она-то хорошо понимает силиан, часто общалась и с Селеной и с Кристофером. Значит даже со стороны сразу видно. Не знаю что делать, и Бенедикт не знает. Кира с ним теперь не разговаривает. Ашвар подготовил проект штурма со встроенной в него операцией по спасению, чтобы попробовать быстрее вытащить Сати, но Кира его отвергла едва взглянув. Она планирует приступить к штурму через три дня, после того как инженеры подготовят опорные базы и окружат кланеров с трех сторон. Она опять хочет растянуть оборону противника.
   - И сколько продлиться штурм?
   - Кто знает, может управимся и за один день, но это вряд ли. Хорошо бы в первый день захватить несколько плацдармов и потом с них продолжать наступление. Основная сложность там в том, что это будет бой на вражеской территории, контролировать ее после боя вряд ли удастся, а значит: эвакуировать подбитые машины будет очень сложно, а скорее всего невозможно. А противник это сделать вполне может. Проклятье там столько укреплений, мест, где возможно установить ловушки и сделать засады! Или установить орудия на скрытых позициях. Кира пытается заранее отметить все такие места, но все равно нас ждет масса сюрпризов. Их командиры и Стервятник, и генерал Крейт прекрасно знают свое дело, черт их побери. Стервятник нам уже поддал жару, а Август Крейт дока в обороне, он сам создавал эти укрепления. Он в этом деле как Марек в конструировании боевой техники. Боюсь, этот штурм нам будет стоить очень дорого.
   - Думаешь, что штурм может провалиться?
   - Я бы не стал заранее предаваться унынию, но это вполне вероятно. - Величе сделал паузу и вдруг улыбнулся. - Впрочем, мы знаем о наших проблемах, но ведь надо учитывать, проблемы есть и у противника. Сейчас мы уже намного больше о них знаем, по сравнению с первым днем операции. И если у нас исчезло былое единство из-за побед, то представь каково у "верных" после серии поражений! Не смотря на усилия Эрика и еще некоторых ему подобных, нам удалось захватить в Кашаре около двухсот пленных. Кибер-матриц ни у кого из них не было, и они многое рассказали на допросах. Так вот, судя по всему, поддержка "верных" среди людей не имеющих кибер-матриц аховая. Почти все с опаской смотрели на носителей матриц, а многие испытывали панический ужас при общении с ними. Знаешь, большинство пленных даже рады, что оказались в наших руках. Один техник сказал мне, что в плену быть лучше, чем в подчинении у носителей матриц. Так что вполне может случиться, что еще один сильный удар и вся их конструкция развалиться от внутреннего напряжения. Если во время первого штурма нам удастся хорошо вскрыть их оборону. Но с другой стороны если мы этот первый штурм провалим, то можем надолго увязнуть. В общем как всегда, каждый бой надо выиграть! Ошибаться нельзя, иначе вся операция летит в тартарары!
   Стоянович покровительственно ухмылялся, как умудренный опытом ветеран, просвещающий новичка. Наверно его шпионские задания также часто проходили на грани, это такой азарт, некоторые быстро привыкают так жить, постоянно рискуя жизнью, но большинство на это не способно. Гарольд пока не выяснил к какой категории относится он, нет он не чувствовал особого дискомфорта когда рисковал жизнью, правда и возбуждения перед каждым боем он тоже не испытывал.
   - А что вам удалось узнать о самих кибер-матрицах? - спросил Гарольд.
   - Специалисты с "Водолея" изучили тела двух носителей, сохранившихся лучше других, а пленные плохо представляют, что они такое. Сведений не многим больше чем раньше, надо захватить лабораторию. Но один из пленных офицеров заявил, что у Стервятника вроде как есть какое-то устройство для контроля носителей, он вроде как его видел. Может правда, кто знает...
   - Если это правда, то у него что личная армия оловянных солдатиков беспрекословно выполняющих его приказы?
   - Да, что-то в этом роде. Давняя мечта всех генералов и политиков мечтающих об абсолютной власти, только на деле от таких армий всегда было мало толку. Все великие полководцы прошлого добивались невероятных успехов, делая ставку на деятельных и инициативных подчиненных, добиваясь их лояльности за счет уважения. Они вдохновляли, а не принуждали. А огромные армии диктаторов держащиеся на страхе разваливались при первом серьезном испытании.
   - Ты считаешь, что Стервятник такой диктатор?
   - Нет, он скорее азартный игрок, видишь ли, судя по всему, он украл эту армию у Танаки. Возможно, он далеко не полностью может контролировать своих оловянных солдатиков.
  
   23 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   22 день операции "Свобода".
  
   Кончита чувствовала себя очень странно, никогда прежде она не занималась этим с женщиной. Нет, конечно, когда-то с подружками по колледжу она в шутку изображала что-то подобное. Но для Шэннон это всерьез. Вчера капитан МакКинли объявила, что она, Кончита, готова к бою как ее второй номер. Собственно эта ночь и была наградой за то что Кончите удалось справиться с испытанием. Она смогла продержаться пять минут против звена Дерека Хьюза. И даже выбить одного из противников! "Вот и прекрасно, лучше ты, чем я, подруга!" - сказала ее после этого успеха темнокожая Вита, активно помогавшая ей. Вита высокая и крупная девушка, чем-то напоминала Кончите Аурелию, то есть теперь Рил. Шэннон за что-то не любившая мужчин в качестве замены им искала для себя сильных атлетически сложенных женщин. И отдавала себя в их распоряжение, для Кончиты играть роль мужчины оказалось очень необычным. Однако не неприятным. И сейчас она смотрела на крепкую ладную и все же очень женственную фигурку Шэннон, сейчас спящая она выглядела жутко уязвимой. Она лежала на животе, раскинув руки, ее сон не был спокойным, неудивительно она так многим жертвовала, чтобы казаться сильной пока бодрствовала. Во сне от ее воли не оставалось и следа, она что-то беспокойно шептала на незнакомом Кончите языке. Она ласково коснулась кожи Шэннон, успокаивая ее сон. Рука землянки вдруг схватила ее руку. Хватка Шэннон даже во сне оказалась неожиданно сильной, Кончита затаила дыхание. Но обошлось, рука разжалась. Кончита отметила, что хотя все ногти на пальцах землянки коротко подстрижены, но покрашены темно-бардовым лаком. И на руках и на ногах. Шэннон нравилось выглядеть привлекательно и женственно. Показывать мужчинам чего они не получат. На правом предплечье Шэннон имелась татуировка изображающая летящего ворона. Что означает эта татуировка, Кончита не знала. Правда Вита вскользь упоминала, что ирландскую богиню Мориган часто изображали в виде ворона. Она решила больше не тревожить сон Шэннон и, надев биоскафандр, вышла из комнаты.
  
   Дерек Хьюз сидел около одной из автоматических турелей целящихся на север в сторону главной базы кланеров. Отсюда из точки 26 до вражеского логова оставалось несколько десятков километров. Совсем чуть-чуть один бросок и можно начинать штурм. Наверно через два или три дня. Он услышал шаги сзади и повернулся. Кончита Веласкес, богатенькая сеньорита мечтающая превзойти своего знаменитого отца. Раскованная очень сексуальная, искательница приключений живущая на полную катушку. Пилоты его звена от нее в полном восторге. Вначале он испытывал по поводу нее скепсис, но как и говорил Барахо, Кончита оказалась способна быстро обучаться. По крайней мере, когда ему и Вите удалось решить основные ее проблемы с защитными действиями.
   - Привет, как спалось? Как Шэннон, еще спит?
   - Да, все хорошо. - Девушка села рядом и тоже посмотрела на север. - Никогда раньше не занималась этим с женщиной всерьез. Очень странно себя чувствую.
   - Но если не противно, то мы будем тебе очень признательны. Ей очень нужна разрядка. Она постоянно тащит на себе слишком многое. И мне очень не хотелось бы узнавать есть ли для нее предел.
   Кончита кивнула, а затем озорно улыбнулась.
   - Это по любому проще, чем заниматься сексом с бессмертным!
   Дерек удивлено посмотрел на нее, но девушка не стала объяснять значение этой странной фразы.
   - Главное что я буду сражаться рядом с вами.
   - И не боишься, нам же скоро штурмовать их логово?
   - Боюсь. Но как говорит одна моя подруга бояться можно, нельзя давать страху завладеть тобою. А если смогла справиться со страхами, то дальше надо идти страху навстречу и проверить действительно ли страх страшный!
   - У тебя умная подруга.
   - Да и очень смелая. Она идет навстречу любому страху.
   В этот момент к ним подошла Вита, темнокожая девушка загадочно улыбалась.
   - Итак, как прошла ночь, сеньорита?
   - Поучительно!
   - Неужто я могу наслаждаться обществом Ганса дальше?!
   - Да, считай меня своей спасительницей! Ты снята с крючка!
   - Потрясающе! Дай я тебя расцелую, раз ты теперь лесби!
   - Эй, девочки не шалить! - прикрикнул на красавиц Дерек, впрочем он тоже улыбался.
   Вита наградила его ласковой улыбкой. Дерек поспешно отвернулся, он был в курсе, когда эта девушка начинает ласково улыбаться это не к добру. Недаром в академии ее прозвали ласковой змеей, парни говорили что, отказывая им, она всегда вонзала нож в сердце с удивительно ласковой улыбкой. Вита, как и погибшая Камилла была серым ангелом, а значит прошла подготовку Антуана по диверсионному делу. Дереку не хотелось на своей шкуре проверять насколько успешно.
   Вскоре к ним подошли избранник Виты Ганс Шверин и капитан-лейтенант Галлардо. Ганс сразу завел разговор о предстоящем штурме. А Дерек следил за Кончитой, она вела себя вполне непринужденно в обществе старших офицеров. Вита спрятала ласковую улыбку и сидела, внимательно слушая, с серьезным выражением лица. Дерек первым заметил Шэннон, вышедшую из шаттла поддержки.
   - Здравствуйте, мистер Галлардо, мистер Шверин, мистер Хьюз, мисс Сетубал, мисс Веласкес, - Шэннон обратилась к каждому, одарив всех дружеским кивком. Все разговоры мгновенно смолкли, а МакКинли подошла к парапету и посмотрела на север. Спустя некоторое время, прошедшее в тишине, она обернулась. На ее устах играла чуть заметная насмешливая улыбка.
   - Вы полагаете, они оттуда не вылезут, мистер Шверин?
   - Нет мэм, зачем им.
   - Стервятник азартный игрок, выжидать не в его стиле. Он атакует сам. Сегодня или завтра. Зверь, загнанный в угол, опасней всего, а нынче он загнан в угол. Как и предполагала силианка. Он явно что-то задумал, будет еще один бой, возможно, что самый сложный.
   - Значит, нам следует ожидать их атаки?
   - Да. Мы ближе всех, так что на сегодня и завтра двадцатиминутная готовность. Впрочем, - она хищно улыбнулась, - и так и этак у него нет шансов! Стервятник против Афины, запутавшийся авантюрист против богини войны.
   Она весело поцокала язычком. Ее офицеры засмеялись. А лицо МакКинли стало серьезным.
   - Кира победит, а вот что делать мне? После ее победы встанет вопрос, что для меня важнее долг перед Землей или мои моральные принципы.
   - Я слышала, один умный человек говорил, никогда не позволяй своим моральным принципам мешать тебе поступать правильно, - осторожно произнесла Вита. Дерек сразу узнал любимую фразу генерала Антуана дю Плесси. Правда генерал говорил что цитирует кого-то из древних.
   - Это справедливо, но в том то и дело, к сожалению, я не знаю, что есть правильно. Инструкции знаете ли где-то потерялись! Придется определять самой. Это будет сложный выбор, и я, по правде говоря, не хочу его делать. - Все замерли, ожидая продолжения, Шэннон молчала с минуту. - Если я все же решусь сделать этот выбор, то мне одной не справиться. Могу ли я рассчитывать на вашу помощь?
   - Да, мэм, - сказал Дерек, не раздумывая вместе со всеми. Никто даже Кончита не сомневались.
   - Спасибо. Ну что ж, мистер Шверин, скажите что за комплекс занятий вы приготовили на этот день?
  
   - Поверь ни я, ни твоя Мария не хотели бы оказаться на месте Сати, - ответила Ярославу Милена. Она вернулась в звено Ярослава Страхова, после того как командир "гаммы" предпочел убрать Шона Квадди к Даладье. На то были две причины - Шон, подобно Эрику был чересчур инициативным подчиненным, и это не нравилось Ярославу, однако решающим моментом стала вчерашняя ссора Шона с Марией и Ричардом. Так что Ярослав заменил обидчивого Квадди на Милену Желкову. Она была подругой Марии Черновой и к тому же из-за общения с Эриком привыкла ждать указаний от лидера. Желкова была верной половинкой своего княжича, так она шутливо называла Эрика. А как пилот она была почти также хороша, как и Шон.
   Мария тем временем строго посмотрела на Ярослава, тот до этого высказал длинную тираду в защиту кланеров. Гарольд и Изабелль, оказавшиеся среди пилотов "гаммы" после недавнего боя звеньев Гровера и Страхова, переглянулись.
   - Да Ярослав, я ведь также могла бы оказаться на месте Сати. Чтобы ты не говорил про честь Кланов, вряд ли ты доверишь мою жизнь и свободу Стервятнику. Не зря же у него такое прозвище.
   - Да, Стервятник тот еще мерзавец. - Признал Ярослав, по видимому среди "старейшин" репутация одного из лидеров "верных" была весьма низкой. Что вскоре и подтвердилось, когда Ярослав продолжил: - Он был одним из лучших пилотов истребителей в клане "Моунтенд Иглз", и считался доверенным лицом хана Гюнтера Валльхофера. А потом предал своего хана, переметнувшись к Танаке. Теперь очевидно предал и Танаку. Все эти "верные" предатели идеи Кланов. - Закончил тираду Ярослав. Похоже он даже не заметил, что льет воду на чужую мельницу.
   - Вот видишь, а ты говоришь об их чести!
   - Но там не только Стервятник и его сторонники, на базе противника много хороших честных людей.
   - Не буду спорить, но ведь судьбу Сати решает Стервятник и его приспешники? - с улыбкой заметила Милена.
   - Наверно, - вынужден был согласиться Ярослав, - но командир базы генерал Август Крейт достойный воин и умный командир. Он не допустит пыток пленных на своей базе.
   - Да? Если его поставят в известность! Знаешь, Бенедикту и Ашвару прекрасно удавалось скрывать от Киры, то чем Ашвар занимался с Мели! - возразила Желкова. Ярослав не придумал, что ей ответить, видно он тоже не мог понять, как членам клана Гхоро удалось убедить Киру доверить им обучение Родригес. Этого не мог понять и Гарольд. Однако он понимал Кира далеко не всесильна, и очень во многом зависит от союзников. А командир базы кланеров наверно еще больше зависит от Стервятника.
   - Лично для меня, что Стервятник, что наш Ашвар одного поля ягодки!
   Ярослав вновь ничего не ответил Желковой. А девушка сегодня была похоже настроена доказать всем свою точку зрения.
   - И разве не поэтому Кира не ставит его в основу?! Разве после того, что он делал с Мели, она отдаст жизнь и судьбу еще кого-либо из нас в его руки?! Не важно мужчина это или женщина, - продолжила Милена.
   Ее нелюбовь к Ашвару объяснять не имело смысла, со дня боя в точке один прошло всего три недели. Но в данном случае она была несомненно права. Гарольд и сам понимал, Кира больше не доверит Ашвару ни одного из своих подчиненных. Но с другой стороны существует и иная точка зрения. Например и Эктор Вашава и Ариан Сурай не видели в действиях Ашвара ничего предосудительного. С их точки зрения Мели вообще не имела никаких прав, так как не являлась человеком, а была генным конструктом, созданным для определенной цели. В их понимании Ашвар только исполнял приказ лидера своего клана. Возвращаясь, Гарольд спросил Изабелль, что она думает на этот счет.
   - Не переношу ни драконианских самураев, ни кшатриев с Индрапратхи, и те и те уроды, помешенные на древних отживших традициях, - презрительно произнесла Изабелль.
   Гарольд уже знал историю рождения женщины, Изабелль была плодом программы драконианцев по увеличение населения колонии ВаньШуй предпринятую перед самым вторжением кланеров. Семью матери Изабелль перевезли с другой подконтрольной планеты, а ее отец был иммигрантом с Земли привлеченным обещаниями драконианцев. Когда ее матери исполнилось пятнадцать, правительство попросту назначило ее женой перспективного специалиста. Следует также добавить, что Изабелль была единственной из пилотов батальона, рожденной путем естественных родов. Использование репродукционных центров в мирах драконианцев было привилегией аристократии. Красивой Изабелль не считал никто. Ее отец чернокожим выходцем с острова Гаити, а мать происходила от северокитайской народности уйгуров. И надо признать, черты обоих народов сошлись в ней удивительно неудачно. И только благодаря своему характеру ей удалось вырваться с ВаньШуя и даже подняться так высоко в иерархии Марса. Но драконианцев она, как и большинство жителей ВаньШуя вполне заслуженно не любила.
  
   Вечером Гарольд присутствовал при еще одном интересном разговоре. Хуан и Ляо достали Гаса рассуждениями о ценности человеческой жизни. Точнее ее бесценности, Гас в отличие от них, соглашался учитывать лишь стоимость воспитания и подготовки пилота, по сравнению со стоимостью техники все равно получалось крайне мало. Наконец Барахо не выдержал и стал объяснять свою позицию:
   - Когда полтора столетия назад военное ведомство решало, какую структуру армии создавать, некоторые предлагали выбрать силианскую структуру, боевые модули управляемые ИскИнами и группы военных экспертов дистанционно корректирующих стратегию их применения. Но все же решено было выбрать сморанскую модель. Она более привлекательна исходя из не менее важных приоритетов. Например такого: мы хорошо подготовленные и хорошо мотивированные люди-пилоты сидящие в кабинах боевых модулей, рискующие своей жизнью ради будущего человечества. И готовые сами определять свою судьбу. Это и риск и ответственность. Если для вас это пустой звук мне очень жаль, но тогда вам вообще не следовало поступать на военную службу. По этой же причине мы выдвигаем кабину вперед, это вызов и противнику и себе. Вот он я, всего один точный выстрел и ты победишь. Как показала практика, если прятать кабину в более безопасное место это немного увеличивает шансы пилота выжить, но зато на много увеличивает повреждения техники. Пилоты начинают чаще рисковать дорогостоящими машинами. Еще хуже с дистанционным управлением. Так что было решено, пусть лучше при этом рискуют и своей жизнью. Это может показаться цинично, но если разобраться, когда вам так важна ценность человеческой жизни, что ж выбирайте ИскИны и отдавайте свою судьбу микросхемам.
  
   24 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   23 день операции "Свобода".
  
   Дженифер сидела вместе с Эриком и Мели, которые обсуждали новую конфигурацию щита для "Цербера" Мели. Эрик убеждал девушку, что раз она легко контролирует тридцать систем "Цербера" есть смысл разбить щит ее "Цербера" не на восемь, а на двадцать четыре сектора. Дескать, она виртуозно маневрирует, и попасть в нее очень сложно, но лучше для стрельбы открывать небольшой сектор щита. Мели соглашалась, что под фазеры есть резон добавить дополнительные сектора, но зачем разбивать на двадцать четыре? Дженифер, слушая их, решила для улучшения защиты ее "Мантикоры" тоже бы неплохо изменить разбивку секторов с десяти до пятнадцати. Ввести бойницу для верхней пушки и разделить четыре слишком больших сектора пополам. Чем больше секторов, тем удобней защищаться, распределяя энергию, там куда не стреляют уменьшить, а туда куда стреляют или могут начать стрелять увеличить. Эрик и Мели естественно думают в первую очередь об атаке. Ну и ладно, радует уже то, что она выпросила прощение у Мели и они снова подруги.
  
   - Итак Таллер, вы помниться говорили, что у вас есть какой-то план, может пора бы его осуществлять? А то эти земляне уже на пороге моей базы! - Язвительно высказался генерал Крейт.
   - Разумеется план есть, мои связисты вновь вскрыли их коды. А я готов начать рассылку. - Ответил Стервятник.
   - Может, объясните нам по подробней?
   - О! Это очень любопытная запись, они не смогут пропустить ее. Хотя реакция может быть хм... разной.
   - Это какое-то предательство, вы хотите сдать базу?- проревел Штейне.
   - Вы так глупы, Людвиг, что это даже забавно! - сказал Стервятник и, не слушая ругань командира легиона, ушел.
   - Остыньте, Людвиг. - Удрученно произнес Крейт. Он не очень представлял, что имел в виду Стервятник, но догадался это как-то связано с пленным пилотом землян.
  
   Кира заметила на ручном комме сигнал о поступлении входящего сообщения. Оно пришло через систему связи "Мантикоры". Файл оказался большим и Кира запустила перекачивать его на комм в своей комнате. Она не особенно задумывалась от кого этот файл, к ней регулярно отправлялось много рутинных данных и из штаба, и с "Водолея", только самое важное шло через связистов шаттла поддержки. Пилоты часто использовали так мощные системы связи боевых модулей для дальней связи. Информация через связистов шаттлов доходила куда менее оперативно. И хотя после взлома кодов кланерами через системы связи боевых модулей было строго запрещено передавать информацию касающуюся ведения боевых действий, менее важная информация зачастую по-прежнему отправлялась, например текущая сводка новостей из Пограничных Территорий. Кира помнила что рано или поздно ей надо будет возвращаться. Она пошла дальше, собираясь проверить, как идет ремонт нескольких сильно поврежденных машин, и вспомнила о файле только через полчаса. А решила посмотреть что это, лишь через сорок минут после получения сообщения. Таким образом, хоть Кира и получила подарочек от Стервятника первой, посмотрела она его далеко не первой.
  
   - Передатчик на базе кланеров работает на полную мощность уже сорок пять минут, - проинформировал Дункана Александр Бэр.
   - Они что пытаются выпросить для себя откуда-нибудь подкрепления? - проворчал Дункан.
   - Может, передают куда-то данные по кибер-матрицам и их производству, - в ответ предположил Александр.
   - Как я понимаю заглушить их сигнал мы все равно не можем?
   - Только если подвести дредноут на ближнюю орбиту.
   - Что ж тогда и говорить не о чем.
  
   Полковник Дарин отреагировала на сигнал о входящем сообщении с нескрываемым раздражением, спрашивается почему ее указания вновь игнорируют. После охоты на бабочек она строго запретила пилотам своей бригады использовать системы связи боевых модулей вне боя, но похоже кому-то невтерпеж. Она немедленно отправилась к своему "Бомбардиру" с целью узнать, кого именно ждет строгий выговор. Однако источник получения информации не относился к пилотам группировки. Экран боевого модуля не слишком большой, но Элизабет достаточно хорошо видела и слышала, чтобы понять происходящее на записи. Сати она узнала сразу, то что второй Стервятник догадалась через несколько секунд. Говорил только лидер "верных".
   - Полагаю можно и начать. Итак, я полковник Иоганн Таллер, мою гостью думаю представлять необходимости нет. Сейчас двадцать часов тридцать минут четырнадцатого сентября две тысячи двести тридцать второго года, согласно принятому на Земле летоисчислению, - он показал на висящий на стене хронометр, Элизабет тоже посмотрела туда, первый день пленения Сати почти десять дней назад. - Теперь можно перейти к сути, а то наверно всем вам очень интересно, зачем это мне было прилагать столько усилий, чтобы добиться присутствия здесь моей во всех смыслах очень дорогой гостьи.
   Элизабет смотрела на фигурку обнаженной девушки, она выглядела относительно хорошо и держалась в отчаянной ситуации достойно. Сати стояла на коленях и молилась. Было заметно что ее губы шевелятся, на Стервятника она старалась не обращать внимания, впрочем его это мало волновало, он обращался к камере.
   - Мои дорогие слушательницы, как вы понимаете, на месте моей гостьи могла бы оказаться любая из вас. Впрочем, я не исключаю возможность, что вы вскоре к нам присоединитесь. Сейчас я покажу вам, чтобы вас ждало или еще предстоит. Кто знает?! Время у меня, к сожалению ограничено, а мне необходимо добиться, чтобы моя гостья не сопротивлялась установке кибер-матрицы. Конечно можно было бы рискнуть и поставить матрицу сразу, но к моему сожалению риск неудачи слишком велик, а я уже придумал замечательный план дальнейших действий. Так что я дам возможность моим мальчикам поработать с моей дорогой гостьей. Думаю зрелище вам понравиться, представляйте себя на ее месте и наслаждайтесь, дамы.
   Стервятник ушел с ракурса камеры и какое-то время там была только Сати, она продолжала молиться но Элизабет заметила слезинку предательски скользнувшую по ее щеке. Женщина в ужасе застыла, смотря как утекало время, в записи были кусочки минута другая и пропуск в десять часов к следующему кусочку. С каждым разом несчастная пленница выглядела все хуже и хуже. Элизабет в отчаяние думала о множестве времени потерянного впустую, ведь она так и не смогла организовать спасательную операцию. Она не заметила, как сама начала плакать. Судя по времени, после захвата Кашара с пленницей стали обращаться совсем плохо, физическое насилие, накачивание какими-то препаратами. Во время последнего кусочка Сати уже безучастно лежала неспособная сопротивляться и беспрекословно выполняла любые указания тюремщиков. Этот кусок записи, судя по хронометру, был сделан всего два часа назад. В этот момент Стервятник появился во второй раз.
   - Итак доктор, - обращался он к человеку стоявшему за ракурсом камеры, - удастся ли вам установить кибер-матрицу сейчас?
   - Шансы неплохие, и думаю вряд ли станут выше.
   - Иначе говоря, мы можем рискнуть. Жаль если не получиться, но мы ведь можем пригласить новую гостью. - После чего Стервятник, глядя прямо в камеру, произнес: - ты станешь следующей сука.
  
   Андреас сразу понял, Шэннон вне себя от ярости. Вообще-то ярость Шэннон могло вызвать многое, она импульсивна и бескомпромиссна, не выносила глупость, некомпетентность, была ярой сторонницей равноправия полов, а также равноправия обычных людей и генномодифицированных. В общем, поводы для гнева у нее находились часто, однако обычно она умело контролировала свои чувства. Но не сейчас. Многие мужчины полагают, что женщина в гневе становится прекрасней и сексуальней, но даже если это и так, к Шэннон это определенно не относилось. И без того гиперактивная и подавляющая своей энергией окружающих, в гневе в ней проявлялось что-то демоническое, отталкивающее и пугающее.
   - Нет, ты только посмотри, что придумал этот ублюдок! - выкрикнула она, зайдя в командный отсек шаттла. Не ожидая ответа, она вставила инфокристалл и вызвала запись. Андреас просмотрел речь Стервятника, а затем Шэннон быстро продемонстрировала несколько моментов из середины и конца этой многочасовой записи. Она добавила свои комментарии, не стесняясь выражений в адрес Стервятника и его людей. Потом он сам посмотрел наугад несколько моментов. Шэннон тем временем изобретала планы мести, а заодно и спасения пленницы. Каждый следующий план был кровожадней и нереальней предыдущего. Андреас решил набрать вызов Кире. Та ответила мгновенно:
   - Ты уже видела? - спросил он.
   - Да, но, к сожалению, позже, чем следовало. Надо было посмотреть сразу, тогда может удалось бы предупредить некоторых чтоб не смотрели. Я поручила Дженифер Фьорри заняться рассылкой сообщений всем женщинам-пилотам, с предупреждением не смотреть эту запись. Дженифер по сути единственная кто видела эту запись и сохранила хладнокровие.
   Андреас кивнул, идея предупредить всех не смотреть запись разумна, если Стервятник занялся атакой на психику, надо сократить число пострадавших от атаки.
   - Как Шэннон?
   - Бесится и придумывает планы мщения, но думаю, скоро успокоится. А как другие?
   - За Шэннон я не очень беспокоилась, а вот с Элизабет плохо, она винит себя во всем случившимся с Сати. И у меня в батальоне многие очень болезненно это восприняли, некоторые в отчаянии, некоторые в гневе. И в отличие от Шэннон быстро взять себя в руки не сумеют. Проклятие, ведь любая могла запросто оказаться на месте Сати. А скоро слухи дойдут и до парней. Так что, как минимум Стервятник здорово уронил наш моральный дух.
   - Понятно, я займусь тем же чем твоя Дженифер по своей бригаде.
   Андреас выключил связь. И тут же попал в объятия Шэннон, та, не церемонясь, впилась ему в губы поцелуем.
   - Сначала ты займешься мною!
   У Шэннон, в нормальном состоянии предпочитающая любить женщин, была странная особенность: снимать ярость, занимаясь сексом с мужчинами. Почему-то ее это успокаивало. Андреас же изумлялся себе, почему он всегда выполняет все ее желания и даже зачастую приказы, хотя она, вроде являющаяся его подчиненной, его приказы исполняет, когда сочтет нужным, а на его желания вообще обращает внимание в исключительных случаях...
  
   Гарольд не понимал, что происходит, сначала было объявлено, что опять будут менять коды связи. Оставалось только надеяться, что кланеры в эти несколько часов не атакуют. Кроме того, все девушки стали вести себя очень странно. Кира и Дженифер чем-то обеспокоенные не останавливались ни на минуту, обходя их всех. Изабелль метала на окружающих яростные взгляды. Моник ни с того ни с сего нагрубила Васкесу и, резко развернувшись, ушла. Хосе Васкес бывший ее командиром звена и достаточно долгое время ее постоянным сексуальным партнером, непонимающе смотрел ей вслед. Сара и Лейла сидели рядом сильно удрученные и тихо о чем-то шептались. Потом подошел удивленный Эрик. Он сказал, что Милена плачет в своей комнате и отказывается разговаривать, единственная фраза которую Эрику удалось добиться от нее была, мол все мужчины подонки. Хелену Кройчек никто не видел, но Даладье сказал, что она тоже заперлась в своей комнате и рыдает. Относительно спокойно выглядели только Ингрид и две оставшиеся в резерве девушки. Хотя и Ингрид выглядела печальной. Гарольд спросил у нее что происходит, она долго отказывалась отвечать, но затем все же рассказала. Всем женщинам-пилотам через систему связи боевых модулей пришел какой-то длинный файл, но она дескать его не видела, так как Джени запретила ей смотреть. Гарольд свел эту информацию с фактом смены кодов и прикинул, что такого кланеры могли послать. Ответ он понял почти сразу.
   - Это связано с Сати?
   Ингрид неуверенно кивнула. Гарольд посмотрел на бледное лицо Омара Хамени, вот кому точно нельзя смотреть этот файл. Гарольд пошел искать Стояновича, он явно должен быть в курсе дела. Найдя его, он потребовал объяснения, что это там за сообщение. Стоянович не стал скрытничать и кратко пересказал содержание записей Стервятника.
   - Даже Кира потрясена этой записью. Больше двухсот часов, и все это время эти ублюдки превращают умную уверенную в своих силах женщину в безвольное существо под конец уже не помнящее кто она такая. Дженифер успела предупредить только Ингрид и Марию. Многие к счастью посмотрели совсем немного. Впрочем Кире запись скорее помогла, мотивировала, заставила отбросить сомнения. А вот с Элизабет и Хеленой совсем плохо. Им обоим не хватает твердости, это зрелище совсем не для них.
   - А Мелисенте?
   - Дженифер заходила к ней, говорит, что Мели смотрит запись с большим интересом. Сам понимаешь, после Ашвара Мели такой записью не больно-то удивишь.
   - Пожалуй, я тоже зайду к ней.
   - Как хочешь.
   Мелисенте действительно с любопытством смотрела запись издевательств над Сати.
   - Зачем ты это смотришь? - спросил Гарольд.
   - Любопытно, Ашвар работал со мной совсем по-другому.
   - Ашвар старался раскрыть твои способности, может чересчур жестоко, а Стервятник наоборот уничтожает ее личность.
   - Стервятник подлый ублюдок, но он хотя бы враг от него это ожидаешь, а меня пытал человек, которого я любила и которому доверяла, пытал, чтобы заставить меня стать убийцей! - В глазах Мели зажегся яростный и очень опасный огонь, ненависть перемешанная с болью. Гарольд мысленно проклял Ашвара, клан Гхоро и себя самого. Черт его дернул сказать те слова, наведшие Стояновича на гениальную идею сделать наставником этой девочки истязателя с Индрапратхи. Но как бы то ни было, Величе прав, ее психике эта запись не угрожает.
   - Между прочим, здесь масса интересного, - заметила с нехорошей усмешкой Мели. - И помимо того факта, что Стервятнику удалось сломать их несгибаемого кшатрия! Например вот здесь, любопытная пауза в записи, не хватает 79 минут. Если присмотреться понятно, что они два раза подряд крутили одно и тоже. А до этой паузы среди людей Стервятника был один премерзкий тип, а после паузы он уже ни разу не появляется, зато девочку посадили на цепь. Я думаю, она его убила!
   В глазах самой Мели тоже горела жажда убийства, и Гарольд не сомневался, кто при случае станет ее жертвой. Он ничего ей больше не сказал и вышел из комнаты.
  
   - Похоже, кланеры собираются атаковать Андреаса и Шэннон, - произнес Бенедикт, смотря на показатели сканеров. - Надо убедить их отступить, без нормально работающих кодов связи начинать генеральное сражение безумие.
   Генерал МакАллен кивнул, согласившись.
   - Да пусть эвакуируют персонал базы и отходят, не принимая бой. Кира ты так и не придумала, что делать с легионом в поле?
   - Я попросила у Александра назад спецификации на канонерки. Но ничего не получается, они плохо подходят для боя в атмосфере. Более того, Стервятник уже с ними сталкивался и знает как они уязвимы. Слишком простая цель. Он непременно догадается, что я задумала, как только увидит, как канонерки сходят с орбиты, ничего не выйдет.
   - А машины твоего штурмового батальона?
   - Против сомкнутого построения будет размен две моих против одной их, а если начать подключать машины линейных бригад, то и три к одному.
   - Если поле боя останется за нами это не так важно...
   - При таком раскладе поле боя за нами не останется.
  
   Через полчаса, когда кланеры атаковали точку 26, 25-ая бригада отступила, не приняв бой. Кланеры разрушили недостроенную базу.
   - Они не примут бой, - заметил Рогволд, - может атаковать Кашар?
   - Кашар они слишком хорошо укрепили, нам его не взять. - Ответил Стервятник, он некоторое время молчал, а потом произнес: - надо заставить их принять бой. На выгодных нам условиях. Скажем поединок чести. Равное количество машин. Наш штурмовой легион против батальона Огненной Бури. Я пошлю ей вызов. Назначим поединок где-нибудь на нейтральной земле.
   - А она примет вызов? - с недоверием спросил Рогволд.
   - По идее она должна быть в гневе. Но надо ее еще мотивировать, я пообещаю вернуть девчонку и скажу, что Штейне не будет применять сомкнутое построение, сражаться будем линиями. Машины легиона все равно сильней.
   - А Штейне согласится?
   - Если не согласится, поставлю командовать легионом Рейнхарда Валленроде.
   - И ты действительно вернешь им их пилота?
   - Если мы победим, она мне будет больше не нужна.
   - А если мы не победим?
   - Если они примут мои правила, то шансов выиграть у них нет. А если нарушат мои правила, то я не верну им девчонку.
  
   Кира читала вызов Стервятника, его приглашение на бой пришло открытым текстом. Это была традиционная кланерская заявка. Стервятник перечислил все сорок пять машин легиона (после неудачной обороны базы Кашар легион сократили до 45 боевых единиц) и сорок пять машин своего авиакрыла. Сообщил также имена всех девяноста пилотов. Местом боя Стервятник выбрал базу Сиртак. Ей предлагалось взять сорок машин своего батальона и четыре эскадрильи авиакрыла (48 машин). Боевые модули планетарного контроля должны будут сражаться линиями в 5 км к югу от базы. Авиагруппы будут вести бой над ними. Стервятник упомянул, что завтра в 10 часов утра он отправит "Элефанты" со штурмовым легионом в Сиртак, если через полчаса в заданный район прилетят "Тайфуны" он будет считать, что его вызов принят. Начало боя он определил в 11.00.
  
   - Если мы примем его правила, то наверняка проиграем, - заметил Бенедикт. - Легион сильнее нас, даже если не будет сражаться в сомкнутом строю. Не говоря о том, что у нас после его психической атаки больше половины пилотов не готовы к бою. У кого-то упал боевой дух, кто-то напротив забудет о защите и погибнет как Акина или Холдбрек. Из девушек я вообще уверен только в Черновой и Фьорри. Как будет действовать в реальном бою Родригес, не знает никто, даже она сама. Ты не должна принимать этот вызов, Кира.
   - Бенедикт прав, это безумие принимать бой в таких невыгодных условиях. - Поддержал его Дункан МакАллен.
   - Кира нет никаких гарантий, что он будет сражаться честно. Принимать вызов на его условиях просто глупо! - горячо стал убеждать ее Андреас. Шэннон стоявшая рядом с Андреасом кивнула, но добавила от себя:
   - Однако можно принять вызов, но не сражаться по его правилам, а поймать его в какую-нибудь ловушку! Только не знаю, как ее там сделать.
   - Не принять вызов, значит, нарушить чистоту души и лишиться чести. Однако наш противник не имеет понятия о чести. - Сказал Лю Бань. - И все же я бы принял бой.
   - Я могла бы многое сказать, но я лучше воздержусь, - тихо сказала Элизабет.
   - Нет, мы уже почти выиграли кампанию, - возразил Абрахам, - зачем идти на излишний риск. Давайте лучше атакуем с орбиты их центр связи, чтобы они больше не взламывали наши коды.
   - Я поддерживаю идею точечной бомбардировки, но приму любое решение Киры. - Сказал Александр.
   Кира обвела их взглядом, двое "за" плюс Александр оставивший выбор ей, четверо "против". В любом случае у нас не голосование, и решать только ей. Она не верила, что Стервятник вернет Сати. Однако ее сжигало слишком яростное желание любым способом уничтожить этого мерзавца и сделать это как можно быстрее.
   - Я намерена принять вызов, убить Стервятника и уничтожить легион. И сделаю это так как сочту нужным, а не по его правилам. - Она заметила одобрительный взгляд Шэннон, остальные были не очень довольны ее решением.
   - Это война, а не поединок чести, - сказала Кира, обращаясь к Лю Баню. - Что касается вас генерал, если принимаете мою помощь, научитесь доверять мне не только на словах! Что касается риска, Абрахам, в бою всегда рискуют обе стороны, не зависимо от соотношения сил.
   - У тебя есть план, Кира? - спросила Элизабет.
   - Нет, буду импровизировать. Но мне нужен какой-нибудь козырь. Так. Решено! Мне нужны обе канонерки, Александр.
   - Но мы же это уже обсуждали, шансы на их успешную атаку ничтожно малы, а вероятность потери обоих кораблей недопустимо велика.
   - И все же они мне могут понадобиться. Это мои канонерки, Александр. Если они тебе понравились, лети на Ягдез и закажи для себя сам.
   - Это же не игрушки Кира, там по четыре моих офицера в каждой!
   - Это не твои офицеры, Александр, а военнослужащие Земной Федерации, также как сорок моих пилотов, и сорок восемь пилотов авиагруппы, не говоря уже об экипажах "Тайфунов". Объясни им ситуацию, пусть решают сами, в этой миссии мне нужны только добровольцы.
   - Хорошо Кира. Я прикажу подготовить траектории для спуска с орбиты, полагаю выходить надо на Сиртак?
   - Да. Теперь дальше, Элизабет увеличь гарнизон в точке 25.
   - Я направлю туда "Гаруды" с восемью лучшими звеньями, в том числе и мое командное звено.
   - Шэннон, загрузи в оба "Стрижа" самые быстрые машины.
   - А меня на свой бесчестный бой не зовешь? - спросил с улыбкой Лю Бань.
   - Охраняй Кашар, Лю.
  
   Все экраны в штабе генерала МакАллена уже погасли кроме одного, там, где был Абрахам Шульц.
   - Ты опять позволяешь ей слишком многое, Дункан.
   - Возможно, а возможно завтра ты увидишь, как выигрываются сражения, Абрахам.
   - Или увижу, как проигрывается кампания, - проворчал тот и выключил связь.
  
   - Ты собираешь их, чтобы они сами сделали выбор? - поинтересовался Бенедикт у Киры.
   - А ты против?
   - Это не в традициях клана Гхоро, вассал отказавшийся исполнять приказ лидера навсегда изгоняется из клана.
   - У меня другие традиции.
   - А если они все откажутся?
   - Если откажутся хотя бы пятеро, я отменю миссию. - Спокойно ответила Кира. Она вошла в конференц-зал, где собрались пилоты, многие лица были хмурые или беспокойные. И одного пилота не хватало. Кира оглядела зал и поняла: минус один. Хелена Кройчек так и осталась в своей комнате. Бенедикт тоже заметил и нахмурился.
   Кира рассказала о вызове Стервятника, не стала скрывать, что шансы не равны, и также как на совещании закончила, сказав, что намерена убить Стервятника и уничтожить легион.
   - Скорее всего, бой будет трудным, мы можем не справиться, а отступать завтра я не буду. Если кто-то не готов к такому бою, говорите.
   Она смотрела на зал, там гулял шепоток, но пока никто не решился отказаться идти в бой первым. Тогда Кира решила перехватить инициативу и рискнуть. Предоставив решать в конечном итоге за всех самой слабо подготовленной. Если бой превратится в мясорубку, ее шансы выжить будут много хуже чем пятьдесят на пятьдесят.
   - Ингрид. - Твердо сказала Кира. Девушка смотрела с тревогой, но без страха и паники.
   - Я буду сражаться, - тихо произнесла Ингрид. - Если я откажусь сейчас, значит, я ошиблась, решив стать воином.
   Кира удовлетворенно кивнула и повернулась к следующей.
   - Мелисенте.
   - Не беспокойся, меня хорошо научили убивать. Этих я буду убивать с удовольствием! - В яростном взгляде Мели было что-то еще, Кира поняла, что девушка не простила ей Ашвара, но сражаться будет и сможет.
   - Изабелль.
   - Капитан, я постараюсь убивать их хладнокровно.
   Все остальные девушки тоже не отказались от боя. А Дженифер добавила, что если кто боится попасть в плен, то пусть обратиться к медикам. Сама Дженифер заявила, что не позволит сделать с собой тоже, что с Сати. Когда все девушки продемонстрировали желание сражаться и отомстить кланерам за Сати, а Кира собралась начать опрос парней, встал Гастон Барахо. Он повернулся к залу и холодно посмотрел на тех, кто не очень рвался в бой.
   - Значит так парни, если кто откажется идти вместе с девушками, тот мне больше не друг. Тот презренный трус и подонок. Подонок хуже Стервятника. - В его взгляде появилось жестокое выражение, кое-кто опустил голову, но никто не посмел возразить ему. - Мы все готовы идти за тобой, Кира.
   - Спасибо Гастон, но я все же спрошу у каждого.
   Но после слов Барахо никто не посмел отказаться. Бенедикт кивнул, мол поздравляю. Но Кира знала, он прав: может сейчас они все и готовы к бою, но что будет через несколько часов, когда они останутся наедине в своих кабинах, а бой превратится в хаос и огоньки их товарищей начнут гаснуть.
   - Кого поставишь управлять звеном Кройчек? - вместо этого спросил Бенедикт. Понятное дело Ашвара туда ставить нельзя, у Хелены две девушки Лейла и Ингрид. Кира решила - с "минус один" она мириться не будет, а значит ей нужна помощь Хамени.
   - Омар. - Подозвала Хамени Кира. - Ты сможешь завтра управлять "альфой"?
   - Да, я справлюсь.
   - У меня больше нет запасного "Циклопа", тот, что ты угробил в Кашаре, будут ремонтировать еще дней двадцать.
   - Новый постараюсь сохранить.
   - Тогда пойдем, мне нужна твоя помощь, по дороге объясню.
  
   Хелена сквозь бездну отчаяния окружающую ее, услышала звук открывающейся двери, странно вроде она надежно заперлась. И очень надежно спряталась. Больше всего в жизни Хелена Кройчек боялась проблем в общении. Она боялась неудач в личной жизни, боялась доверять и опять быть обманутой, боялась сама обмануть ожидание, боялась сделать что-то не правильно. Она искусно пряталась от всего этого за безукоризненной вежливостью, точным исполнением приказов и строгом соблюдением дисциплины. И добилась желаемого, ее личное дело было идеально, все командиры отмечали ее исполнительность и вежливость. Попав к Кире, у которой были иные требования и которая всеми способами развивала инициативу подчиненных, Кройчек смогла преуспеть и здесь. Еще с первой тактической тренировки, она поняла, что должна делать. А бой реальный и виртуальный всегда манил ее четкостью и логичностью - расчетов и траекторий, математической стройностью действий. Хелена наслаждалась этой средой, где ее удивительные интеллектуальные способности давали ей преимущества. И вот вся эта жизнь рухнула. Как она может наслаждаться боем снова, если в случае ошибки, возможно, что как у Сати даже не своей, ее ждет та же судьба что и Сати. Она до сих пор слышала заключительные слова Стервятника: "ты будешь следующей, сука".
   И, в двадцать девять лет, после восьми лет военной карьеры, осознала то, что большинство понимают сразу. Война оказалась не только красивой математической моделью, войну ведут без правил и настоящий командир знает, что правило только одно - победить. Конечно, каждый хочет победить по правилам, честно. Но если честно не получается, то надо отбросить правила и побеждать любой ценой. Хелена не заметила, как попалась в ловушку Таллера, Сати так походила на нее, а сама Хелена была склонна к сопереживанию. Она слишком долго смотрела, очень долго вместе с Сати верила, что та справится, пройдет через все испытания и сохранит себя, а план Стервятника выйдет пустышкой. Но Сати не справилась, хотя и не сломалась, она спряталась в глубине своего разума, когда кончились силы бороться. А вот Хелене прятаться некуда, она знала, что тоже не справилась бы, как и Сати. Даже быстрее, Сати до конца верила в своего бога, а Хелена в богов не верила и знала, что ей на помощь не придет никто.
   Хелена сделав над собой усилие, повернула голову. Рыжая стройная женщина в биоскафандре цвета пламени. Кира. Наверное, использовала командирский ключ, вскрывающий любую запертую дверь на шаттле. Хелена опять уткнула лицо в подушку, сама она пряталась в серебристом биоскафандре. Кира подошла к койке.
   - Мда, прячешься хорошо, но я вытащу тебя из раковины, улитка! - о чем она говорит, удивилась Хелена. Кира присела рядом с ней и быстрым движением схватила правую руку Хелены. Та попыталась вырваться, не смогла. Кира приложила ее руку к бедру и выключила биоскафандр Хелены. А затем выключила свой и запрыгнула на спину своей подчиненной. Хелена была так ошеломлена, что даже не смогла возмутиться.
   - Ты не сможешь прятаться вечно, улитка! Сейчас я буду делать тебе расслабляющий эротический массаж! На Новом Эдеме мне такой однажды делала Ли, вот уж кто никогда не прятался! Конечно вряд ли у меня получиться также хорошо как у Ли, но я попробую.
   То, что стала делать Кира, расслабляющим массажем точно не являлось, Хелена вскрикнула от резкой боли, и снова попробовала вырваться, но конечно не смогла, проклятая силианка сильнее любого мужика, а уж тем более ее, никогда не увлекавшуюся физическими нагрузками.
   - Я решила больше Ашвару не доверять и теперь буду лично пытать подчиненных, особенно не желающих идти в бой! - пояснила свои действия Кира, приблизив голову к уху Хелены, и вдруг взяла и укусила за ухо. Это окончательно вывело Хелену из апатии, она стала вырываться всерьез и Кира ее отпустила. На лице Киры блуждала озорная улыбка.
   - Это... не честно! - только и смогла вымолвить Хелена.
   - Ну и ладно, главное действует! Так улитка проснулась, теперь будем превращать ее в женщину. Омар заходи.
   О боже, мужчина! А она совсем голая, Кира мгновенно пресекла ее попытку дотянуться до пластины биоскафандра. И Хелена вынуждена была ограничиться тем, что спрятала лицо в подушку и закрыла голову руками. Омар тоже смущен, в отличие от Киры - скромность, как известно не входит в число силианских добродетелей. Хелена поймала себя на том, что подглядывает за ними сквозь пальцы.
   - Подходи не стесняйся, две симпатичные девушки жаждут твоего внимания и ласк. Особенно вот эта, ты посмотри какая нежная кожа, какая щелка для наслаждения, какие груди! Бери Омар, она, конечно, не заменит Сати, но я дарю ее тебе. Теперь ты должен назвать ее своей женой и защищать ее. Также как защищал бы Сати. К несчастью Сати я сейчас тебе вернуть не могу, а вот ее и ее звено передам в "альфу". А звено Роберта отдам Ярославу. Кстати в ее звене еще две девушки, о них тоже надо заботится! А вместе с Родригес будет как раз четыре! Итак, поручаю их тебе, защищай их всех и действуй осмотрительно, иначе они как Сати достанутся Стервятнику!
   Хамени выслушал ее речь, и вымученно улыбнулся. Он бросил взгляд на Хелену.
   - Она хоть не девственница?
   - О нет, думаю у нее были попытки, неудачные. Хм, больше одной, но не больше трех.
   Откуда она знает, подумала Хелена. На самом деле три, три шрама оставленные на ее душе мужчинами, после которых она стала прятаться за безупречной маской.
   - Ну что ж, сейчас вы занимаетесь любовью, чтобы завтра оба были готовы к бою, спокойны и уверены. Что еще? Если боишься попасть в плен, иди как Дженифер к медикам.
   - Я лучше возьму в кабину бластер.
   - Как хочешь. Ну все, хорошего секса.
   Кира прикрепила к бедру пластину биоскафандра и вновь одела свое тело в цвета бушующего пламени.
  
   Стоянович оторвал взгляд от экрана, на который выводилось изображение с камеры в комнате Хелены. И сказал Бенедикту:
   - Ты хоть объяснял ей, что она командует совершенно неправильно, нарушает все уставы и нормы.
   - Говорю ей каждый день уже больше месяца, а что толку Кира и правила упорно не совмещаются! И ее результаты как назло подтверждают правильность ее неправильных действий.
   На экране в это время, Хелена осторожно улыбнувшись, спросила у Омара:
   - Если я полюблю тебя, то должна буду стать мусульманкой?
   - Посмотрим, - осторожно ответил Омар. Стоянович выключил изображение.
   - Зачем, только интересно стало, - произнесла с притворным вздохом Дженифер Фьорри. Стоянович посмотрел на нее с прищуром.
   - Кстати, кое-кто, меня до сих пор динамит!
   - Ладно... Сегодня, я готова принести свою душу в жертву коварному соблазнителю. - Трагическим тоном и закрыв глаза, сказала Дженифер.
   Стоянович, не став ждать продолжения, схватил маленькую хитроумненькую актрису, бросил на плечо и понес к себе.
  
   25 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   24 день операции "Свобода".
  
   Ранее утро
   Полковник Иоганн Таллер продумывал детали предстоящего боя. На случай если его противница все же примет его вызов. Интересно, что она сможет придумать, чтобы противостоять легиону? Нет, лучше не пытаться гадать, а решительно атаковать самому, захватить инициативу и вывести из строя как можно больше машин землян. Это должно будет хоть немного подравнять шансы. Штейне на удивление быстро согласился с его планом, но естественно Таллер не доверял командиру легиона. Сегодня он сделает ставку на действия ударного звена Лоренцо, прекрасно показавшего себя при обороне базы Кашар. Кроме него Таллер поговорил с Рогволдом Сахновски и Джеральдиной Монтгомери. Жаль, не хватает времени установить только что законченную доктором Фоэ матрицу полковника, а то землян ждал бы еще один сюрприз. С другой стороны испытывать новое изделие в решающей битве тоже не лучший ход. Как бы то ни было, если Огненная Буря примет сегодня вызов он сможет отыграть многое из потерянного раннее. А если нет, то он попытается реализовывать вторую часть задуманного относительно пленницы и применит матрицу полковника при обороне главной базы. Надо продержаться две недели, Танака уже заинтересовался успехами доктора Фоэ и согласился прислать помощь.
  
   Подполковник Рогволд Сахновски читал секретное досье посвященное кибер-матрицам. И одновременно размышлял о предстоящем бою и о предложении Таллера. Тот спросил готов ли он принять участие в проекте и готов ли к установке новейшей управляющей матрице. Она, по словам Таллера, может контролировать до ста носителей и даже матрицу Людвига Штейне. Фактически ему предлагалась должность командира всех наземных мобильных сил. Единственное что смущало Рогволда останется ли он после установки матрицы человеком. Он достаточно долго общался с носителями матриц, чтобы понимать насколько сильно они меняются. И дело было не только в том, что они становились более сконцентрированными на исполнение обязанностей, они теряли многое из того что, по мнению Рогволда, делало человека человеком. Впрочем, о многом он не стал бы жалеть, но есть и вещи, которыми он дорожил.
  
   Полковник Людвиг Штейне не думал, размышления и до установки ему кибер-матрицы не были сильной его стороной, а теперь он просто готовился претворять в жизнь новые указания от Танаки. Агент ильхана только что принес свежий пакет данных полученных с Планеты Мечты. Глядя на фигляра с фальшивой кибер-матрицей Штейне чувствовал нарастающее раздражение. Однако этот агент доверенное лицо ильхана. Что делало выполнение указаний полученных через него безусловным. Полковник отправился говорить с командирами центурий бронепехоты и Рейнхардом Валленроде. Танака требовал, чтобы после победы Стервятника у базы Сиртак носители матриц устроили переворот, избавились от Таллера и не лояльных ильхану лиц, взяли под контроль новое изделие Фоэ и удерживали базу до подлета подразделений клана "Скай-Тайгрез".
  
   - Ты не должна принимать этот вызов сестра! - убеждала Киру Селена. - Твои люди не смогут победить легион. А если Стервятник победит, вы не сможете захватить лабораторию до того, как на Каринтию прилетят "Скай-Тайгрез" Танаки Сегуи. Кроме того, ты же понимаешь, что не имеешь права так рисковать своей жизнью!
   - И все же я приму вызов, сестра, - спокойно ответила Кира.
   Селена с минуту изучала ее, видно пытаясь найти аргументы способные изменить решение сумасбродной сестрицы.
   - Хорошо, - неожиданно сказала она, - давай, принимай этот вызов, рискуй всем, сражайся! Я не буду тебя отговаривать, только помни, сегодня у тебя будет всего один шанс победить, не упусти его. Один шанс и один выстрел, что сможет изменить все в твою пользу. Если ты упустишь этот шанс, все человечество ждет очень печальное будущее. Я его уже видела. Удачи сестра!
   Экран погас, и Кира стала думать о странном предсказании Селены. Что та имела в виду под единственным шансом?
  
   10.00.
   - "Элефанты" сели на базе Сиртак, щит базы в стандартном отталкивающем режиме, нам хорошо видны выходящие из шаттлов боевые модули. - Доложил старший тактик. - Нам их пересчитать?
   - Да, проверьте, - сказала Кира.
   - Пока они точно выполняют свои правила, - заметил Бенедикт.
   - Хорошо, поднимайте "Тайфуны".
  
   10.20.
   - "Тайфуны" высадили сорок машин штурмового батальона к 25 км к югу от базы Сиртак. Она приняла наш вызов, Иоганн. - Услышал по комму голос Рогволда Стервятник. В этот момент он находился в лаборатории доктора Фоэ. Тот уже отчитался о последних успехах, пленница готова к установке кибер-матрицы, Фоэ оценивал вероятность успешной установки в 75%. После этого доктор показал свежо законченную матрицу полковника. Оставалось решить, кому ее установить Рогволду или Федерико. Определенные плюсы есть в обоих вариантах, Рогволду будет проще управлять легионом, а в случае с Голоном можно проверить возможность установки поверх существующей матрицы. Фоэ утверждал, что проблем быть не должно, но Стервятник хотел быть уверен окончательно.
   - Отлично, - сказал он Рогволду. - Ждите, я прилечу через полчаса с авиакрылом.
   Выключил связь и сказал уже доктору Фоэ:
   - Отличная работа, доктор. Сейчас я немного занят, но через пару часов я вернусь, и мы уточним наши дальнейшие действия.
   По пути к посадочной площадке, где стояли авиакосмические модули, с ним на связь вышел генерал Крейт.
   - Ты уверен, что все контролируешь Иоганн? Мне не нравится сосредоточение их сил на полпути к базе Сиртак.
   - Если тебе не нравится эта база, отправь туда Галланда, пусть он атакует, но не раньше 11 часов 15 минут.
   Дойдя до площадки, Таллер осмотрел строй своих пилотов, почти все ветераны и только половина с кибер-матрицами. Он надеялся, что со временем они станут опорой его империи или империи Танаки, если сегодня не повезет и не удастся одержать решающую победу.
   - По машинам, - коротко приказал он.
  
   10.35.
   Три тринария авиагруппы Стервятника приближались с запада. Александр уже приказал своим четырем эскадрильям занять позиции над штурмовым батальоном. Что касается самого батальона, он уже развернут в линию в пяти километрах от базы кланеров. С западного края сегодня находилась "альфа": Хамени, Ягалло, Кройчек. На востоке "бета": Гровер, Васкес, Волков. В центре "гамма": Страхов, Худ, Даладье. Свое командное звено Кира выдвинула перед "гаммой". Сейчас ее "Мантикора" стояла ближе всех к позициям кланеров, и сегодня она не собиралась скрывать расположение своей машины. Впрочем, легион пока оставался на базе, вероятно ожидая прибытия авиакрыла Стервятника.
   - Командиры моих эскадрилий возможно и не такие гении как Стервятник, но каждый из них сегодня хочет лично прикончить этого урода, - говорил Александр.
   - Что с канонерками?
   - Ждут сигнала, когда ты думаешь использовать их?
   - Как только они построятся в сомкнутый строй, чем они будут ближе друг к другу, тем эффективней наша атака, как сказала Селена у нас только один шанс и один выстрел, надо попасть точно.
   - Я не уверен, что она имела в виду канонерки, - осторожно заметил Александр.
   - А что же еще, это мой единственный козырь, плохенький, но другого нет!
   - Может, расскажешь какой у тебя план?
   - Я же сказала: плана нет, буду импровизировать.
   - Может еще не поздно отступить...
   - Ни за что, он слишком сильно разозлил меня, лучше скажи, как движется его авиакрыло.
   - Как движется, как обычно! Три клина, последовательно, по пятнадцать машин, строй держат четко. Таллер наверно на первой машине, хотя кто знает.
   - А какая машина идет первой?
   - Мощная многоцелевая "Гарпия", Стервятник любит этот тип авиакосмического модуля, но в его крыле еще шесть "Гарпий", кстати, на вершине второго клина тоже "Гарпия".
   Кира задумалась, может Селена имела в виду совсем другое, решить бой одним выстрелом значит убить Стервятника еще до начала боя. Все их планы в его голове, что будет, когда он умрет? Тоталитарные системы устойчивы лишь пока у власти сильный, расчетливый и жестокий лидер. Если его убрать начнется хаос. Селена ведь не очень разбирается в технике, вряд ли она понимает возможности канонерок, зато отлично понимает психологию. Да, это и имела в виду сестра, действительно нужен всего один точный выстрел. Только надо понять, где цель и не промахнуться.
  
   10.42.
   Иоганн Таллер летел впереди своего тринария, остальные машины двигались сзади справа и слева. Он уже вкратце объяснил необходимый минимум своего плана Рогволду и Людвигу. Последний как обычно стал спорить. Но Стервятник настоял на том, чтоб легион тремя группами выдвинулся навстречу противнику в 11 часов.
  
   10.48
   Кира аккуратно поймала в прицел сканера летящую первой "Гарпию", до истребителя сейчас около девяти километров. "Гарпия" летела, постоянно чуть маневрируя и меняя скорость, именно такой стиль управления вырабатывается у недоверчивых элитных пилотов истребителей. Кроме того "Гарпия" укрыта зеркальным щитом, мешающим работе систем наведения. Попасть в такую цель с дальней дистанции почти невозможно. Вдруг "Гарпия" резко сбросила скорость и нырнула вниз, снизившись до восьмисот метров, остальные истребители повторили ее движения, четко, но с некоторым запозданием, видно, действия ведущего стали для них неожиданными. Да, несомненно, на передней "Гарпии" Таллер. Кира испытывала ненависть к этому человеку, после записи пыток над Сати, она страстно желала не просто победить, а физически уничтожить его. Теперь это уже не долг, а твердая убежденность - такой человек не имеет права жить.
   - Александр, пусть эскадрильи атакуют сразу после моего выстрела.
   - Что ты задумала Кира? - спросил Бенедикт.
   - Я убью его до боя.
   Кира взяла рукоятку управлением пушки Гаусса и навела на цель. На экране шлема пошли данные о цели и о прочих факторах, влияющих на полет снаряда, плотность воздуха, скорость ветра. Вероятность попадания оценивалось в ноль целых и много нулей за запятой. Но стрелять она будет не в автоматическом режиме. Через несколько секунд до цели будет 7500 метров, это по-прежнему слишком много, но у ее пушки Гаусса начальная скорость выстрела увеличена до 3600 м/с. Чуть больше двух секунд, в зоне она сможет попасть. Наверно. Если он за две секунды не изменит направление или скорость.
   - Вхожу в зону, - сказала она всем.
   Цель маленькая, снаряд еще меньше, совместить и то и другое в одной точке пространства и времени почти невозможно. Но для нее невозможного нет. Все возможно если очень хочешь. А она очень хочет убить... Один шанс, один выстрел, другого не будет. Ты не имеешь права промахнуться, а этот человек не имеет права жить. А чтобы победить, надо отбросить прочь все правила...
  
   Стервятник продумывал основной план, возможные его варианты, возникающие из-за действий противника. Все должно получиться, главное жестко контролировать Штейне через кибер-матрицу. Он положил рядом последнюю версию устройства по контролю за кибер-матрицами. Это устройство было единственным, ему совсем не нужны конкуренты. Так скорость машины 275 м/с можно еще снизить, но пожалуй рано. Вдруг чутье подсказало ему изменить курс, но Стервятник отогнал эту мысль прочь, до противника еще далеко и вместо этого потянулся набрать вызов Рогволду...
   Резкий удар и взрыв. Экстренная диагностика выдала набор данных о вышедших из строя и поврежденных системах. Главные: это левый маршевый ускоритель и генератор щита. Его "Гарпию" снесло вниз и влево, кувыркаясь, она неслась к земле, он отчаянно стал выравнивать машину. И тут же услышал голос командира второго тринария предупреждающего об атаке эскадрилий противника. Значит так, эта стерва начала бой не по его правилам! Ну ничего это можно было предвидеть, надо только срочно сесть на базу. Он вывернул "Гарпию" в нужную сторону, до базы оставалось еще несколько километров, Стервятник заметил два атакующих сверху перехватчика и лазерный луч, вспышка которого продлилась для него на всю вечность.
  
  
  
   Глава 9. Крушение колосса
   Тот же день. "Стрельба по бегущему кабану".
  
   10.50.
   - Продолжаем, - сказала Кира, - может быть я убила Стервятника, а может и нет. В любом случае еще надо уничтожить легион. Пусть Элизабет и Шэннон вылетают, а мы атакуем эту базу, надо как можно быстрее уничтожить их орбитальные пушки. Надо развивать успех пока инициатива у нас.
   - Понятно, - ответил старший тактик.
  
   Гарольд с легким разочарованием смотрел как четыре звена батальона, а именно командное звено и три звена роты "гамма" ведут вялую перестрелку с двумя звеньями легиона, находящимися на южном краю базы Сиртак. Штурмовым машинам кланеров помогали несколько устаревших машин из охраны базы. Величе, Джени и Бенедикту уже удалось подбить два таких старых боевых модуля. Рота "бета" Нила Гровера находилась к востоку от "гаммы". Похоже, решающего боя сегодня не будет. Дело в том, что Кира уже решила проблемы одним выстрелом. Ей как-то удалось определить что "Гарпия" Иоганна Тайлера возглавляет авиагруппу противника, и одним точным выстрелом с невероятной дистанции в 7500 метров вывести машину вражеского командира из строя.
  
   10.51
   - Наша команда прибыла к месту падения "Гарпии". Полковник Иоганн Таллер мертв. - Сообщил командир трофейной команды шаттла.
   - Прекрасно! - обрадовано сказал Штейне. - Беру командование на себя.
   Мертв, обреченно подумал Рогволд Сахновски, как и мертвы теперь и все его замыслы. Что толку в прекрасных планах, если Штейне все равно не собирается им следовать. Авиагруппы обоих сторон еще вели бой, но уже стало ясно, без своего командира пилоты Стервятника этот бой не выиграют. Штурмовой батальон обстреливал передовые укрепления базы, а здесь они намного слабее, чем в Кашар. Приближались пять штурмовых шаттлов противника, и четыре десантных, две "Гаруды" с запада и два "Стрижа" с юга. Конечно пока на базе действуют орбитальные пушки всем этим шаттлам придется держаться на расстоянии. Даже без поддержки авиакрыла этот бой еще можно выиграть.
   - Мы оставляем Сиртак, подготовить все строения базы к подрыву, как только на базу войдет противник все уничтожить. Мы отступим к нашим "Элефантам", которые из-за неверных распоряжений предыдущего командира стоят в 15 км к северу. - Отдавал тем временем приказы командир легиона.
   Таллер не хотел, чтобы у Штейне был соблазн бежать с поля боя. Рогволд подумал, что лучше бы атаковать Огненную Бурю и приказать "Элефантам" лететь сюда. Хотя при тотальном преимуществе противника в воздухе неизвестно стоит ли вообще отступать на шаттлах. "Элефанты" сбить сложно, но пяти штурмовым шаттлам и нескольким эскадрильям это по силам. А если отступать, то лучше всего напрямую к главной базе, и по пути соединившись с Галландом разрушить промежуточную базу противника. Он попытался высказать свои мысли командиру, но Штейне не стал его слушать, заявив, что его легион в сомкнутом построении непобедим.
  
   10.54
   - Я что-то недопоняла, а что боя уже не будет? - спросила Мелисенте. Омар наблюдал, как легион отходит к северу от построек базы. Жан Нгома громко захохотал:
   - Они же драпают!
   - Говорят, Кира подстрелила Стервятника, а их новый командир не хочет сражаться, - проинформировал их Омар, он кое-что успевал услышать по штабному каналу в своей командирской машине.
   - Вот так, готовились к трудному бою, а теперь что? Стрельба по бегущему кабану? - сказал Эрик.
   - Между прочим, жирный кабанчик, так сразу и не прикончишь! - отозвался Жан.
   - Вам-то, блин хорошо, а у меня все вооружение под ближний бой! - возмутилась Мелисенте.
   Омар переключил связь на канал Хелены.
   - Как себя чувствуешь?
   - Сейчас уже намного лучше, спасибо! Думаю, убивать или брать в плен меня сегодня уже никто не собирается.
   - Хорошо, о извини, у меня вызов от Киры.
   - Омар, веди "альфу" в обход базы с запада. Я, "бета" и "гамма" обойду с востока. К тебе летят Элизабет и Шэннон. Если что отступай к ним.
   - Приказ понял.
   Омар переключил связь на канал для всего своего соединения.
   - Так ребята у нас новый приказ, обходим базу с запада, близко к турелям не подходим.
   - Во, заодно посмотрим на трупик Стервятника, его "Гарпия" где там лежит.
   Это Хуан Камачо, ему ответил грохочущим голосом Жан:
   - Усе трудности кончились, с этого момента будут одни развлечения, гнать кланеров в хвост и в гриву!
   - Ты это не торопись, кабан еще сильный. - Заметил Марек Ягалло.
  
   10.56.
   Стоянович удовлетворенно отметил, что "Победителя" тоже удалось завалить, как и два старых средних модуля до этого. Очевидно это машины двух звеньев территориальных сил, из постоянной охраны Сиртак. "Победителя" они вывели из строя, сосредоточив огонь всего командного звена. А вот по средним машинам Кира не стреляла, предпочитая вести обсуждение координации атаки по уходящему легиону. Стоянович заметил движение на верхней части подбитого минуту назад Дженифер "Часового". Он перевел туда изображение и увеличил. Из кабины разбитой машины вылезла фигурка, пилот кланеров включил ускорители ранца и спланировал к одному из строений. Фигурка была женской. Если ее кабина не разбита, почему она не катапультировалась, подумал Стоянович. Впрочем, размышлять об этом нет времени, он перевел огонь на ближнюю из четырех орбитальных пушек.
  
   - Он что совсем спятил? - спросил комендант базы Сиртак, услышав новый приказ Штейне. Он оглядел своих подчиненных, сам комендант был родом с Планеты Мечты и прилетел с полковником Таллером, а вот большинство его подчиненных местные, перебежчики из колоний Внутренней Сферы, как и пилоты территориальных сил. Приказ Штейне фактически приказывающий им покончить с собой шокировал даже его. А его подчиненные выполнять такой приказ не будут точно. К счастью на базе не было этих уродов с кибер-матрицами.
   - Я не буду выполнять его приказ. - Решительно сказал комендант, его штаб ответил гулом одобрения. - Иоганна Таллера я уважал, и готов был за ним следовать, а Штейне я презираю, и его идиотские приказы выполнять не буду. Мое решение такое: я сдам эту базу землянам. Взорвите орбитальные пушки и отключите остальные системы защиты. Если кому-то не нравиться мои приказы, пусть отступают за этим трусливым подонком! Передайте сообщение открытым текстом.
  
   10.57.
   Кира, прослушав заявление коменданта базы Сиртак, сказала:
   - Ну что ж колосс уже рушится. Пусть Элизабет займет базу и дождется пехотных частей. А канонерки пора спускать с орбиты. Бенедикт как думаешь, где Штейне будет сосредотачивать легион?
   - Наверно отойдет на тот холм к северу, удачное место для обороны, - предположил Бенедикт.
   - Ярослав?
   - Я согласен с Бенедиктом. Наверно после установки кибер-матрицы Штейне сильно изменился. Раньше когда мы еще не выгнали его из клана, он действовал по иному. Хотя тоже не отличался умом и действовал крайне предсказуемо. Его стилем командования был девиз: "Вперед ублюдки, идите в атаку пока все не сдохните!". Больших потерь не было ни у одного командира за всю историю Кланов!
   - Понятно. Александр выводи канонерки на холм к северу от базы. Но было бы не плохо отвлечь их внимание атакой с воздуха. Пусть штурмовые шаттлы и авиагруппа атакуют легион.
   - Знаешь Кира, я начинаю верить, что атака канонерок будет удачной. - Сказал Александр.
  
   ПРЕДАТЕЛЬСТВО!!! Комендант базы посмел не выполнить его приказ, это недопустимо!
   - Всем пилотам нацелить установки дальних ракет на штаб базы. Залп!
   Прекрасно и так будет с каждым предателем, подумал Людвиг Штейне, рассматривая развалины штаба. Можно уничтожить и другие строения, но на это нет времени.
   - Продолжаем движение на холм.
  
   - Что он делает? - не выдержав, спросил у Рейнхарда Валленроде генерал Крейт.
   - Он выполняет приказ. - Ответил носитель кибер-матрицы.
   - Какой приказ?
   - Удерживать позицию, не атаковать до особых распоряжений.
   - Что это за приказ! Кто отдал этот приказ? - недоумевал Крейт. - И, черт побери, почему он тогда отступает.
   Ответа он не услышал.
  
   Приказ шел из разбитой "Гарпии" лежащей в трех километрах к северо-западу от базы Сиртак. С устройства выпавшего из руки Стервятника, этот приказ был безусловен к выполнению всеми носителями кибер-матриц. Оловянные солдатики продолжали исполнять приказ погибшего полководца, хотя теперь этот приказ уже был лишен смысла. Но оловянные солдатики не умеют размышлять о правильности приказа. Они умеют только выполнять приказ любой ценой. Что касается разболтанного винтика, приказ шел и к Штейне, но у него были еще и указания Танаки. А они подтверждались управляющим кристаллом Гегемонии. Контролировать лабораторию по производству кибер-матриц на планете Каринтия и не допустить ее уничтожения. Для Штейне база Сиртак ничего не стоила, так же как люди оставшиеся на ней. Он стремился вернуться и оборонять лабораторию. А любой, кто собирался помешать ему, в его глазах становился предателем.
  
   11.04.
   Рогволд ошеломленно следил за действиями Штейне, он не понимал мотивов командира и лишь следил, как тот уверенно уводил легион в сторону от противника, полностью отдав инициативу и уходя по наиболее очевидному направлению. Штейне уже несколько минут не реагировал на доводы Рогволда и генерала Крейта. Минуту назад Рогволд предложил атаковать западную группу противника из двенадцати машин, но ответа так и не услышал. Легион сосредотачивался на холме, отбивая атаки авиагруппы землян. Кроме "Победителя" потерянного еще на базе по пути к холму легион потерял второй "Победитель" и "Ландскнехт". Правда, все эти машины взяты для счета. С базы Кашар отступили 41 боевые единицы. Чтобы довести число машин до 45, Таллер добавил два устаревших 80тонных "Победителя" из резерва главной базы и два "Ландскнехта" из полка "А". Три из этих четырех машин уже потеряны. Рогволд заметил, что земляне готовят новую воздушную атаку, в этот раз вместе с истребителями будут атаковать и штурмовые шаттлы.
   Впрочем, легион успешно отбил и эту атаку, землянам было сложно нанести серьезные повреждения сильно защищенным машинам издалека, а те, кто приближался ближе, попадали под плотный огонь. Легион повредил один из шаттлов и сбил еще два истребителя. Ни один из боевых модулей не получил серьезных повреждений. Рогволд подумал, что атака какая-то странная, теперь, когда легион занял позицию на холме, со стороны землян это глупо. Возможно они хотят отвлечь наше внимание, решил Рогволд.
   - К вам движутся какие-то объекты с орбиты. Пятнадцать километров с юго-востока. - Сообщил тактик легиона.
   Рогволд навел сканер на эти точки. Действительно странные объекты укрытые плотным зеркальным полем. О чем-то подобном он уже слышал. Штейне тем временем приказал двигаться к "Элефантам". К западу от базы высадились два соединения противника с легких "Стрижей". Рогволд повел своего "Дракона" вслед за "Драконом" командира легиона, одновременно пытаясь вспомнить, что это за два объекта и где он их видел. Точно, он вспомнил доклад Таллера в первый день после высадки, две канонерки сорвавшие атаку авиагруппы. Таллер говорил о плотном огне, но слабой защите этих канонерок. Но что им делать тут вблизи поверхности планеты? Он вызвал тактика:
   - Бруно, посмотри какие у нас данные по канонеркам, с которыми Таллер сражался в первый день. Это не могут быть они?
   Дистанция до двух объектов сократилась до 12 км. Рогволд чувствовал, что уже идет обратный отсчет, авиагруппа противника вновь атаковала, но теперь осторожно издалека, шаттлы запустили ракеты со сверхдальней дистанции, и пустили ракеты три машины западной группы, до них чуть больше двух километров. Основная часть соединения Огненной Бури в четырех километрах к юго-востоку.
   - Рогволд, Людвиг это действительно канонерки, непонятно как они смогли спустить их с орбиты, но у них сумасшедшая плотность огня. По три бластерных батареи темп стрельбы 250 выстрелов в минуту, и мощности каждого выстрела хватит, чтоб с одного попадания уничтожить даже "Дракон"!
   Рогволд вспомнил замечание Таллера, что точность стрельбы очень низкая, но Таллер сражался на дистанции нескольких тысяч километров, а здесь всего десять! И легион в сомкнутом построении. Рогволд понял, если остаться в тесном строю эти канонерки уничтожат легион за пару минут. Надо рассредоточиваться, но тогда они станут легкой целью для Огненной Бури и штурмовых шаттлов. Канонерки тем временем начали тормозить, станут вести огонь где-то с восьми километров, понял Рогволд.
   - Людвиг, надо рассредоточить строй и атаковать их. По тринарию на каждую канонерку и тринарий на западную группу! - предложил Рогволд.
   Штейне молчал очень долго, а затем неохотно приказал рассредоточиться. Но поздно, канонерки отключили щиты и начали поливать огнем холм. На глазах Рогволда, один из лучей бластеров попал в "Грифон". Это был стандартный медленный "Грифон" с мощной броней и щитами, но это никак не помогло ему защитится от оружия предназначенного против крупных объектов в космосе. От "Грифона" осталась только почерневшая линза гравиостабилизатора. Однако большинство лучей попадали в землю. Но даже если попадать будет лишь один выстрел из ста, то за минуту это пятнадцать машин! Надо атаковать эти огромные корабли, вблизи планеты они очень уязвимы, а щиты у них сняты, чтобы стрелять самим.
   - Людвиг! Надо атаковать, - попытался еще раз достучаться до командира Рогволд. Не дождавшись ответа, он посмотрел и понял: командир легиона отключил связь со своим штаб-офицером в критический момент боя! С этими кибер-матрицами что-то не так, понял Рогволд. Если так реагирует Штейне, то и от других носителей помощи тем более не будет. Рогволд вызвал лучшего командира звена легиона:
   - Лоренцо, надо сбить хотя бы одну из канонерок, а Штейне без контроля Таллера совсем свихнулся. Он не хочет понимать очевидных вещей.
   Лоренцо мгновенно понял его план и стал действовать, у всех пилотов его звена кибер-матриц нет, к несчастью такое звено только одно. Рогволд вызвал Джеральдину и предложил присоединиться к их атаке.
   - Это самоубийство, Рогволд, я на это не подписывалась! - ответила женщина.
   В итоге к звену Лоренцо присоединился только Рогволд и еще один пилот без кибер-матрицы. Первый залп они дали с дистанции 7200 метров, многовато, но цель все равно малоподвижная. Одна из батарей канонерки замолчала. Но две другие батареи перевели огонь на их группу. Вторая канонерка продолжала стрелять по рассредоточивающемуся легиону. К этому моменту канонерки уже сожгли девять машин. А прошло меньше сорока секунд! Перед вторым залпом ракет одна из машин звена Лоренцо сгорела в луче бластера. Этот залп оказался менее удачным, большинство ракет попало в центральную часть канонерки. Затем погибли еще две машины, одна из них "Ловчий" Лоренцо. Однако оставшиеся машины успели вывести из строя еще одну батарею, но этот успех стал последним, что увидел Рогволд. В следующий миг его "Дракон" сгорел в огне всепожирающего пламени.
  
   11.05.
   Омар смотрел на атаку семи машин кланеров на канонерку, восхищаясь их храбростью, впрочем, атака закончилась неудачно, две выживших машины стали отступать. "Змей" выбрал неудачное направление, попал под огонь со второй канонерки и тоже сгорел, как и его товарищи. А вот "Каратель" вышел прямо на его звено. Омар, Эрик и Жан сосредоточив на нем огонь, быстро подбили эту машину. Но пилот "Карателя" хотя бы сумел катапультироваться. Мелисенте обиженно высказала что-то нелицеприятное о кланерах, ей было нечем стрелять на дистанции 1600 метров.
  
   11.07.
   - Сколько машин осталось в легионе? - спросил генерал Крейт. Он уже решил, что арестует Штейне, если тот вернется на базу. Атака Рогволда и Лоренцо показала, что канонерки легко можно было бы уничтожить. Но командир легиона кажется сегодня задался целью уничтожать не противника, а свое подразделение. Поврежденная атакой Рогволда и Лоренцо канонерка только что упала в двух километрах к северу от базы Сиртак. Вторая канонерка, оставив легион соединению Огненной Бури, отправилась к "Элефантам".
   - Двадцать одна, - ответил тактик.
   - Пусть Голон выдвигается на восток навстречу легиону. Штейне придется идти своим ходом. Уводите "Элефанты", шаттлы не выдержат огонь с этой канонерки.
   - Но легион...
   - На каждом "Элефанте" по двести человек, пусть Штейне сам о себе думает или собьет канонерку.
  
   11.08.
   Кира поручила Нилу Гроверу и его "бете" преследование пяти машин легиона, которые, несмотря на то, что шаттлы улетели, почему-то продолжали идти на север. Первые две машины догнало командное звено "беты". Изабелль в одиночку прикончила "Громовержца", а Нил, Гарольд и Гас тем временем подбили "Голиаф". Затем звено Волкова вывело из строя "Василиск", а Гастон Барахо с помощью Изабелль разбил кабину у "Карателя", правда и сам тоже получил серьезные повреждения, помимо всего прочего на его "Грифоне" получил повреждение один из маршевых ускорителей. Последняя машина кланеров - "Змей", уходила все дальше на север. Нил приказал Хосе Васкесу сворачивать и вести свое звено за "альфой" и "гаммой".
   Неутомимая Изабелль хотела прикончить и последнего кланера, но "Змей" был быстрее ее "Мантикоры". Ей помог Дориан Коул пересекший на быстром "Грифоне" дорогу "Змею", кланер вынужден был принять бой. Нил поспешил на помощь Изабелль. Дориан же в это время уверенно оборонялся от атак кланера. "Змей" получил ряд попаданий и с "Грифона" Дориана и от огня Нила, но решающий выстрел удался снова Изабелль. Снаряд из пушки Гаусса точно попал в кабину вражеского боевого модуля. Изабелль и сегодня в ударе, с каждым боем она сражалась все лучше, но еще больше Нила поразил Дориан. Командир "беты" решил, что самый важный вклад в победу над "Змеем" внес он. Дориан сдерживал противника почти минуту и не получил повреждений! Нил подумал, что ему очень нравится этот скромный не выделявшийся на турнирах парень. Не понятно, как и Шамир и Кира упустили из виду талант этого пилота, да еще и предпочли ему Ингрид.
   Бросив взгляд на карту, Нил понял, бой со "Змеем" сильно задержал их, наверно догнать основные силы два его звена уже не смогут, однако он все-таки отправил вслед за Васкесом звено Волкова, все машины этого звена не имели повреждений. А вот в его звене находились медленная "Мантикора" Изабелль и поврежденный "Грифон" Гаса, эти две машины уже никак не смогут догнать Киру. Нил сообщил в штаб, что остается здесь всем звеном, ждать шаттлы трофейной команды. Все пять подбитых боевых модулей легиона относительно целые. И эти трофеи очень пригодятся военному ведомству. Особенно ценным трофеем являлся "Змей". Марек наверняка захочет изучить подробнее эту новинку конструкторов Планеты Мечты.
  
   11.20.
   Эрик сумел перехватить самую южную из машин кланеров, это был мощный 90тонный "Каратель". Пожалуй, непростой противник для его "Катафракта", но Эрик мог рассчитывать на помощь Омара и Жана, чьи "Циклопы" хоть и отстали, но могли подсобить дальними ракетами. Мелисенте увела свой "Цербер" несколько в сторону нацеливаясь на большую группу кланеров. "Циклопы" дали залп с дистанции три километра, Эрик находился вдвое ближе от кланера и добавил свои ракеты, когда залп с "Циклопов" пролетал мимо него. И заодно стал выцеливать из Гауссовской пушки. Лучше всего попасть кланеру в маршевые ускорители, тогда он никуда не денется. Выстрел. Попадание, ракеты сбили задние щиты, и снаряд угодил точно в один из ускорителей. "Каратель" стал разворачиваться, чтобы принять бой. Эрик решил удерживать дальнюю дистанцию и дождаться "Циклопов". Через полминуты он совместной атакой с Хамени прикончил кланера.
  
   11.27.
   Дженифер догнала "Громовержца" уже имевшего повреждения от атак авиакрыла и от ракет штурмового шаттла. Когда у шаттла кончились ракеты, и он улетел пополнять боезапас, Дженифер осталась одна, но решила что справится. Кланер принял бой, она легко отбила его атаку и провела свою. Когда лазерный луч попал в кабину врага, Дженифер решила, бой закончен, но кланер продолжил стрелять. Но в итоге через пятнадцать секунд ей удалось провести еще одну атаку, повредить противнику реактор, после чего пилот "Громовержца" катапультировался.
  
   11.33.
   Марек заметил, что до кланера которого преследовало его звено осталось уже меньше двух километров. Впрочем, "Ловчего" придется атаковать вдвоем с Камачо, две других машины его звена отстали, ближе других к нему и Камачо оказался Эрик Вассель из "альфы-1". Эрик оставил свое звено позади, "Циклопы" никак не могли выдержать темп этой гонки. Они хоть и быстрее машин штурмового легиона, но совсем на чуть-чуть и поэтому догоняли врага куда медленней, чем более легкие машины. В трех километрах на юго-запад звено Кройчек преследовало двух кланеров. Хуан Камачо с дистанции 1600 метров начал стрелять по "Ловчему", Марек отставал от Камачо почти на километр, но зафиксировал вражескую машину в прицеле. Кира попала в "Гарпию" с куда большей дистанции. Так почему бы и ему не попробовать. Достаточно двигаться точно на противника и не совершать никаких маневров. Кланер развернул машину навстречу Хуану, отбил его атаку и сделал залп сам. "Грифон" получил пару попаданий, Хуан маневром ушел в сторону и кланер собрался продолжить бегство. Но снаряд из Гауссовской пушки прошил уже ослабленные щиты и взорвался внутри кабины. Марек остался доволен своим выстрелом. Еще один застигнутый врасплох враг. Он посмотрел на карту. Судя по всему, Хелене и Фабио не удастся догнать "Голиафа" и эта машина успеет соединиться с основной группой, а вот Ингрид уже почти догнала своего кланера. Лейла на "Цербере" немного отстает от нее. Марек набрал вызов Хуану:
   - Твоя машина более быстрая, заверни-ка помоги девочкам, боюсь Ингрид не справится.
   - Да надо помочь, - отозвался Камачо и свернул влево.
   Марек же решил дождаться Эрика и двух пилотов своего звена и попробовать в три Гауссовские пушки с "Катафрактов" выбить одного из кланеров основной группы. Одновременно он отметил, звено Даладье почти догнало одну из особых целей в легионе. Пожалуй этому модифицированному "Грифону" с кучей лазерных пушек не уйти. Через минуту Арман Даладье, Эктор Вашава и ВаньХоу скоординированной атакой прикончили кланера. После чего Марек связался с Даладье, чтобы обговорить дальнейшую стратегию. Именно их два звена сейчас занимали самую выгодную позицию для действий против оставшихся машин легиона.
  
   11.35.
   Пелиан в раздражении сорвал с головы фальшивую кибер-матрицу. В черную дыру все это! Таллер на пару со Штейне умудрились похерить все. Он не видел причин разворачивать свой "Грифон" навстречу превосходящим силам противника и совершать самоубийство. Это попросту глупо! Вместо этого агент Танаки со злостью вдавил палец в кнопку катапультирования. Из штаба пришло сообщение, куда ему вести кабину, но он проигнорировал его. На главной базе сейчас бардак, так что в черную дыру их, а ему надо срочно отправить сообщение ильхану. Ибо теперь появление здесь "Скай-Тайгрез" не имеет никакого смысла!
  
   11.40.
   - Мне не нужна помощь! - гордо ответила Хуану Камачо Ингрид, делая второй залп в спину "Василиску". Однако через несколько секунд до кланера осталось девятьсот метров и он, развернувшись в ее сторону, сам дал залп. И Ингрид тут же осознала, что помощь ей ой как нужна! Она получила серию повреждений и потеряла левую руку "Грифона". Срочно закрылась щитами и стала отступать, теперь уже кланер стрелял ей в спину. Ингрид глотала слезы, ей было обидно убегать, но уж лучше позорно отступить, чем глупо погибнуть!
   - Хуан, поднажми, надо спасать нашу куклу! - прокомментировала ситуацию Лейла.
  
   Хуан и без ее слов понимал, Ингрид, как и ожидал Марек, вляпалась в неприятности. Он выпустил по кланеру залп ракет с дистанции 2400 метров. Остается надеяться, что это отвлечет противника от беспечной красавицы.
   - Лейла, у тебя "Цербер" под среднюю дистанцию или под ближний бой? - спросил он свою неожиданную напарницу.
   - Фазеры на пятьсот метров и рбд "молот".
   Значит на ближний, плохо, решил Хуан. Лейла, угадав его мысли, сказала:
   - Я свалю его на ближней дистанции, не бойся.
   Но Хуан боялся, ближний бой это всегда риск. Лейла конечно опытней Ингрид, но справится ли она? "Василиск" перевел огонь на "Цербер", когда дистанция сократилась до 1200 метров. Однако Лейла мастерски ускользнула от залпа. Теперь "Церберу" осталось девятьсот метров, и Хуан запустил второй залп ракет. К его удивлению дикая кошка оказалась не только отчаянной девчонкой, но и умелым пилотом, она ускользнула и от второго залпа. Выпустила "молоты". Кланер, похоже, знал о том, что этот тип ракет пробивает стандартное поле, и в последний момент перевел щит в рассеивающий режим. Ракеты то он сжег, но и Лейла сожгла ему кабинку из фазеров.
   - Р-р-р-мяу!!! - раздался победный вопль девушки. Хуан поинтересовался, что с ней.
   - Я крутая дикая кошка! - провозгласила девушка.
   Хуана позабавила ее реакция, он тихонько рассмеялся и затем вызвал Ингрид:
   - Жива?!
   - Да, большое спасибо!
   - Мне то не за что, благодари дикую кошку!
  
   11.42.
   Шамир приказал Ингрид отступать в точку 25 и отметил, что после победы Лейлы и Хуана, от легиона осталось всего десять машин. Пятерых подбила "бета", троих "альфа", одного Дженифер, одного звено Даладье и одного авиагруппа. Из десяти оставшихся восемь шли общей группой, "Голиаф" слегка отстал, видно получил повреждение от последней атаки с воздуха, последняя машина - "Дракон" ушел далеко на север, за ним гналась Мелисенте на "Цербере". На случай если она не справиться, Шамир отправил за "Драконом" еще и звено Роберта Худа. Основную группу преследовали группа Марека Ягалло, звено Даладье, Милена Желкова и четыре звена легких машин соединения Шэннон МакКинли. Три "Мантикоры" командного звена "гаммы" уже сильно отстали и шли вместе с Кирой и Величе. "Циклопы" Бенедикта, Омара, Жана и "Мантикора" Дженифер отстали еще сильней.
  
   11.45.
   - Сейчас я развернусь и прикончу этого "Цербера", а потом попробую оторваться от остальных. - Ответил Людвигу Арчибальд. Джеральдина слушала их переговоры и дивилась, как быстро растаял непобедимый легион Штейне. Сейчас осталось всего десять машин, и Каприану на "Голиафе" уйти уже не удастся. Лучше бы Штейне остановился и принял бой, подумала она. Она уже сожалела, что отвергла предложение Рогволда. То, что предлагал Рогволд, было чистым самоубийством, но и это бегство уж точно не в духе Кланов. Если уж погибать то хотя бы с честью!
  
   11.47.
   Милена поймала в прицел "Голиаф", боевой модуль уже сильно потрепан атаками авиакрыла с неба. Но кланер все еще очень силен, девушка стала продумывать свою атаку. Сначала ракеты, потом снаряды автопушек, затем излучатели, все должно прилететь в цель разом. Аккуратненько, да вот так! Все прошло, как она задумала, а один из зарядов плазмы угодил в кабину. Ну что ж теперь у нее тоже есть победа, а то до чего обидно смотреть на счета Гарольда и Эрика, имея самой нолик!
  
   Одновременно с Миленой вступила в бой Мелисенте, она была очень зла на то, что выбрала именно этого кланера, который увел ее так далеко на север. Теперь она вряд ли сможет сразиться еще с кем-нибудь. Хорошо хоть "Дракон". Мели помнила, как Лейла еще на Новом Эдеме тренировалась побеждать "Дракон" один на один. Если тогда вышло у дикой кошки, то у нее сейчас и подавно должно получиться. Главное помнить, запускать "молоты" надо со ста метров. Мели вышла на среднюю дистанцию и отправила свое сознание в зону. Через двенадцать секунд задыхаясь от боли, она вернулась из зоны. Ненавистный ублюдок превратил ее дар в муку, но как бы то ни было кабина "Дракона" теперь аккуратно выжжена.
  
   11.55.
   Кончита следовала за "Стрельцом" Шэннон. Сегодня был ее первый бой, но Шэннон взяла ее вторым номером в свое звено. Соединение Шэннон МакКинли хоть и стартовало позже батальона Киры, но благодаря более быстрым машинам почти догнало группу кланеров. Правда два звена самых медленных или слабых машин Шэннон оставила у базы Сиртак. А самые быстрые "Партизан" и четыре "Фантома" уже догнали Ягалло и Даладье. Более того, они только что впятером добили вражескую машину, которая ранее получила попадание в маршевый ускоритель от кого-то из группы Ягалло.
  
   12.05.
   Мария морщилась, две другие "Мантикоры" ее звена отставали. Машина Ярослава почему-то не могла выйти на максимальную скорость, а на "Мантикоре" Ричарда небольшое повреждение одного из ускорителей. В итоге и она вынуждена двигаться медленней, подстраиваясь под них. Но если так продолжать, то вообще никто из них не догонит противника.
   - Вы не можете поторопиться?
   - Нет, - коротко ответил Ярослав. - Разрешаю тебе действовать самостоятельно.
   Мария задумалась, неподалеку была "Мантикора" Стояновича тоже опережавшая другие машины командного звена батальона, чуть впереди "Грифон" Милены Желковой и легкие машины 25-ой бригады. Она вызвала Величе.
   - Твоя машина может дать полный ход?
   - Да, мой танк в идеальном состоянии! Что надоело быть тенью Ярослава?
   - Они отстают, - пожаловалась Мария. - Может, объединим силы?
   - Да запросто! Командуй, я в твоем распоряжении!
   Мария фыркнула, ну не может без выпендрежа! Затем набрала код Желковой.
   - Милена можешь подождать меня и Величе?
   - Да конечно, - откликнулась подруга.
   - Шамир? - вызвала Мария командира резерва.
   - Все в порядке, подтверждаю ты командир группы, работай. Вот новый канал связи для вашей группы.
   - Спасибо.
  
   12.30.
   Несмотря на все усилия Марека, Эрика и Ляо больше не у одной машины кланеров повредить маршевые ускорители не удалось. Кира приказала не тратить больше боеприпасы, минут через пятнадцать есть шанс втянуть кланеров во встречный бой. Когда семь машин легиона соединяться с двумя тринариями вышедшими с главной базы. Правда Кира подозревала, что у звеньев Даладье и Ягалло больше других участвовавших в преследовании почти не осталось боеприпасов. Они выпустили уж очень много снарядов с предельных дистанций. Из двухсот сорока километров, которых надо было пройти кланерам, больше половины уже позади. Удалось подбить девять машин из шестнадцати. Кира начала прикидывать шансы во встречном бою. Звенья Ягалло, Кройчек, Даладье плюс Эрик и Милена. Это тринадцать машин. Плюс пятнадцать машин Шэннон. Величе и Мария опоздают на две-три минуты. Она, Ярослав, Ричард и звено Васкеса на пять. Звено Роберта и Дженифер на восемь. "Циклопы", Волков и Мелисенте на десять и больше. Наверно надо предостеречь Шэннон и Марека.
  
   12.45.
   Федерико Галланд встретил остатки легиона развернутым строем своих тринариев, тридцать машин, из которых почти треть мощные "Ландскнехты", "Разрушители" и "Копьеносцы". Федерико ожидал, что земляне остановятся и не примут бой, но они атаковали. Первым успеха добилась группа Мельхиора, они подбили шедший первым легкий "Фантом". Потрепанные тяжелые машины заняли позиции во второй линии. Штейне согласился отбить первую атаку противника и продолжить отступление через минуту другую.
  
   12.49.
   Мария довольно напевала про себя одну популярную мелодию. Ее группа пришла во время, и только что удачно подключилась к бою. Кланеры то отступали, то оборачивались и огрызались. Что позволило ее "Мантикорам" догнать звенья Ягалло и Даладье. Соединение Шэннон потеряло две легкие машины. В ответ Даладье и Квадди добили потрепанный "Грифон". Тут-то и подоспели "Мантикоры", Мария на пару с Миленой подстрелили "Головореза", а Стоянович прикончил "Копьеносца". Затем одно из звеньев Шэннон вывело из строя "Карателя". И теперь кланеры снова собираются отступать.
   - Молодец, - услышала она голос Шамира.
   - Присоединяюсь, - это Величе. - Всегда знал, что из тебя выйдет отличный командир.
   Если только я не надумаю совершить в самое ближайшее время фатальную глупость, подумала Мария. А все к этому идет...
  
   - Мы нашли твоего "Разрушителя". - Сообщил тактик 25-ой бригады капитану Шэннон МакКинли.
   - Того, что убил Камиллу?
   - Да, того, с модернизированной ультрапушкой.
   - Где он?
   - Отмечаю.
   Шэннон мрачно усмехнулась, ну вот время мести пришло. Она выбрала цель и отправила вызов открытым текстом:
   - Я капитан Шэннон МакКинли вызываю на бой пилота "Разрушителя".
   Ответ пришел почти сразу:
   - Полковник Федерико Галланд, вызов принимаю!
   "Разрушитель" развернулся навстречу ее "Стрельцу", Шэннон включила ускорители на максимум и отправила сообщение на общем канале:
   - "Разрушитель" мой!
   Первыми сериями атак они обменялись с дистанции 800 метров, Шэннон получила три попадания и потеряла часть пусковых установок на правом плече. "Разрушитель" получил попадание в торс и в левый бок. Она знала, что ее единственный шанс прикончить противника до того как у него перезарядится ультрапушка. На ближней дистанции она никак не сможет защититься от его очереди. У нее осталось лишь несколько секунд и их ей хватило, она успела перегрузить передний щит противника и одна из ракет "молот" попала в кабину. "Разрушитель" замер, Шэннон подвела своего "Стрельца" в упор, каждое мгновение, ожидая залпа проклятой ультрапушки. Но нет, выстрелов не последовало. Она подождала, когда оружие "Стрельца" перезарядится, навела на кабину вражеской машины прицел всех пушек и выжгла ее дотла.
   Еще раз рискнуть всем, быть на волосок от смерти, снова победить, и так будет каждый раз и всегда. Это и есть ее жизнь. И другой ей не надо.
   - Довольна?! - раздался насмешливый голос Киры.
   - Теперь да! - ответила Шэннон.
   Что ж она испытала бога, ее миссия не окончена, значит долой сомнения.
  
   После 13.00
   После смерти полковника Галланда кланеры стали быстро отступать к базе, уже не пытаясь отстреливаться. Однако Даладье и Ягалло бывшие сегодня в ударе, смогли подбить еще по одной машине. Наконец Кира приказала прекратить преследование, от легиона осталось всего четыре машины. Кира сочла и вторую цель сегодняшней битвы выполненной. Штурмовой легион противника, как значимое соединение, перестал существовать. В конечной точке преследования в 90 км к востоку от главной базы кланеров решено было возвести новую опорную базу. Эта точка станет 28-ой. Вскоре сюда прилетели "Гаруды" Элизабет, "Тайфуны", шаттл поддержки и шаттлы трофейных команд. Кира была полностью опустошенна, даже она сама не ожидала такой блестящей победы, вслед за Стервятником она действительно уничтожила легион, как и обещала вчера штабу. Она выслушивала поздравления со всех сторон, но почему-то с трудом верила в реальность. Первым ее поздравил Александр, затем Дункан, Андреас, Лю Бань, Элизабет, Шэннон, Величе, Бенедикт и Нил Гровер. Она чувствовала, этот день будет недостижимой вершиной ее карьеры. Достичь такого же успеха, возможно, ей больше никогда не удастся.
  
   Это катастрофа, думал генерал Крейт, полное фиаско теперь удержать базу невозможно, от авиакрыла осталось двадцать машин, от легиона четыре. Да и зачем теперь сражаться, Иоганн Таллер погиб, а Август Крейт понятия не имел ради чего воевать ему. Действия носителей кибер-матриц все больше производили на него тягостное впечатление, генерал для себя решил: путь Танаки и Таллера ведет в никуда. Автоматику хотя бы можно выключить, а этих носителей выключить невозможно, их надо контролировать постоянно. А как это делать без Таллера Август Крейт не знал. Он уже обмолвился при Валленроде, что хочет арестовать Штейне, и взгляд которым его наградил полковник, сказал о многом - ни один из носителей кибер-матриц не выполнит такой приказ. Август Крейт вспомнил, что вся бронепехота базы состоит из носителей кибер-матриц, как и приличная часть гвардейцев. Генерал начал понимать сложности Иоганна Таллера, не так то легко отстранить негодного командира с кибер-матрицей. Особенно если они считают враждебное действие против любого из них, направленным против них всех. Похоже, надо либо убить их всех сразу, что нереально, либо как-то организовать Штейне несчастный случай. Но как? Август Крейт пребывал в растерянности.
  
   В отличие от командующего базой полковник Людвиг Штейне был охвачен бешеным гневом, из-за этих предателей от легиона доверенного ему Танакой ничего не осталось. Предатели были повсюду вокруг - Таллер, Крейт, комендант Сиртака, Сахновски, Лоренцо и его люди. Сначала его обманом заманили в Сиртак, сговорились с противником, сдали базу, увели шаттлы. И все ради того чтобы уничтожить его единственно "верного". Но здесь они облажались, он смог выжить и теперь ничто не помешает ему уничтожить всех предателей. И в первую очередь Крейта и его штаб. Штейне вышел из кабины и по переходу пошел в ангар, там стояло три взвода бронепехоты, он отдал им приказ следовать за собой, и вместе они двинулись к штабу. Какой-то лейтенантик из тактиков что-то говоря, перегородил им дорогу, не свой. Штейне вытащил бластер и пристрелил его. А затем распорядился убивать всех предателей, кто попытается перегородить им дорогу. Войдя в помещение штаба, Штейне заметил генерала и пошел к нему. Крейт что-то говорил, но Штейне уже устал слушать предателей и, не раздумывая, выстрелил в голову генерала. После чего отдал приказ бронепехоте, указывая на штаб генерала.
   - Уничтожить.
   Бронепехота не колеблясь стала расстреливать в панике разбегавшихся ничего непонимающих людей, но Штейне уже не было до этого дела. Его приказ обязателен к исполнению, а значит будет исполнен. Он подошел к Валленроде, тот с удовольствием следил за бойней.
   - Я беру командование базой на себя, - сообщил Штейне Рейнхарду Валленроде. Тот согласно кивнул и добавил:
   - Наконец-то мы избавились от этих слизняков, как мне надоело выслушивать их нелепые приказы.
   - С этого момента всей военной техникой и оружием будут управлять только те, кому можно доверять. Наша задача удерживать эту базу до последнего, разговоры об отступлении и сдаче я буду считать предательством, и расценивать как мятеж. Более я предательства не потерплю.
  
   Шеин посадил свою кабину в ангаре, откуда несколько часов назад уходил штурмовой легион. Теперь большинство мест выделенных под боевые модули здесь будет пустовать. В том числе место его "Карателя". Шеин был единственным выжившим из группы Лоренцо, которая атаковала канонерки. Он до сих пор не мог понять, как ему удалось уцелеть, Джеральдина была права, эта атака оказалась чистой воды самоубийством. Но одну канонерку им все же посадить удалось. Вот если бы их поддержал весь легион... Шеин огляделся, на лицах техников растерянность, а у входа в ангар застыло отделение бронепехотинцев. Затем он заметил Джеральдину Монтгомери, женщина спорила с каким-то офицером. Шеин подошел к ним.
   - Людвиг в конец сбрендил! - встретила его неожиданным заявлением она.
   Шеин удивился, до этого момента Джеральдина никогда не позволяла себе критику командира легиона, несмотря на множество его сомнительных деяний. Она начала перечислять свои претензии к сегодняшним действиям командира, когда в ангаре появился сам Штейне. Джеральдина тотчас направилась к нему. Однако Штейне не стал слушать ее обвинения, он побагровел и вытащил бластер. Шеин в изумлении открыл рот, смотря, как полковник выстрелил в женщину. Это невероятно Джеральдина была права, похоже, командир не в своем уме. Монтгомери была даже старше Штейне и не важно, что она всю жизнь отказывалась от командирских должностей, она обладала огромным авторитетом и много лет была хранителем традиций клана Волка! Он все еще не мог прийти в себя, когда Штейне показал на него и сказал бронепехотинцам:
   - Этот тоже предатель!
   Крупнокалиберный пулемет повернулся в сторону все еще не верящего в происходящее вокруг Шеина. Через секунду пули прошили его тело.
  
   Рил, улыбаясь, выслушивала рассказ Хуана о своих сегодняшних подвигах. Еще вчера пилоты 32-ой бригады, включая Сегуна, чуть ли не хоронили Киру и ее батальон. А сейчас все они начали говорить, что мол всегда верили в Киру и в то, что ей по силам справится с любым противником. Она напоминала всем им их же вчерашние слова с иронией. Иногда жизнь преподносит забавные сюрпризы.
  
   Дженифер сидела на коленях у Бенедикта и болтала, не останавливаясь о какой-то чепухе, не особо следя, о чем говорит. Бенедикт улыбался, выслушивая ту чушь, которую она несла. Величе, Шамир и Кира вместе с тактиками просматривали эпизоды сегодняшнего боя.
   - Не понимаю, почему Таллер не катапультировался. Судя по телеметрии, у него должна была сработать система экстренного катапультирования. - Заметил Величе.
   - Многие элитные пилоты отключают эту автоматику, - ответил Бенедикт.
   - Думаешь, он переоценил свои возможности? - спросил Шамир.
   - Вряд ли он мог предвидеть мой выстрел, я стреляла с очень далекой дистанции, думаю, никто кроме меня не смог бы попасть с такой дистанции. - Сказала Кира.
   - Короче умер от зазнайства! - заявил Величе, но, заметив холодные взгляды Киры и Бенедикта, смутился. - Вы что тоже отключаете?
   - Выход из боя командира очень плохо влияет на подчиненных, - заметила Кира. - Я лучше автоматики решу, когда мне катапультироваться.
   - Пока я штаб у меня автоматика включена, если Кира передает мне командование, то сразу отключаю. - Сказал Бенедикт.
   - Насколько я знаю, Андреас, Лю Бань и Шэннон тоже выключают автоматику. - Добавила Кира. - Командир должен управлять боем, а не геройствовать и излишне подвергать себя риску.
   - Капитан МакКинли сегодня не слишком соответствовала этим критериям, - заметил Шамир.
   - Шэннон взрослая девочка, она знала что делала.
   Через пару минут Величе вернул разговор к действиям Штейне:
   - Я совсем не вижу в его действиях логики, то, что он сегодня делал какое-то безумие.
   - Я тоже не вижу логики в его действиях, но то, что мы ее не видим, не значит, что логики нет. У него кибер-матрица, ты же сам рассказывал, что делали те мятежники с Богуславии. Они тоже вели себя как безумцы. - Ответила Кира.
   - Получается, что эти кибер-матрицы превращают людей в черте что! - продолжил горячиться Величе.
   - Думаю, у них человеческая логика меняется на логику кханаан, а с логикой управляющих кристаллов Гегемонии разобраться не может никто в галактике.
   Дженифер все это внимательно слушала. И тут по ее телу прошла знакомая волна дрожи. Как всегда раз в полчаса.
   - Что с тобой? - спросил Бенедикт.
   - Ничего, все в порядке, - привычно солгала Дженифер.
   Но поняла, что почти утратила контроль над собой. Надо собраться и спрятаться, она не имеет права выдать себя, она должна выжить. Пережить все и надеяться сохранить себя до лучших времен, если они будут.
  
   26 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   25 день операции "Свобода".
  
   Еще вечером предыдущего дня точку 28 покинуло соединение Шэннон МакКинли, основные силы 25-ой бригады вернулись в точку 26, которая за день до вчерашнего боя была разрушена кланерами. Утром после того как транспортные шаттлы увезли с места боя трофеи и поврежденные машины, точку 28 покинул и штурмовой батальон. Охранять новую базу остались три роты 34-ой бригады. В этот же день была заложена точка 29 в 70 км к северо-западу от края главной базы кланеров, туда отправились две роты 32-ой бригады. К концу дня 25-ая бригада располагалась в точках 21, 22, 26; 32-ая бригада в точках 24, 27 и 29; 34-ая бригада в точках 25, 28 и на базе Сиртак. В Кашаре находились штурмовой батальон и авиагруппа. В точке один осталась только 40-ая бригада, в составе которой теперь осталось 20 машин.
  
   Абрахам Шульц стоял посреди груды разбитой техники. База в точке один теперь почти пуста. Штаб группировки переместился в Кашар, как и большинство специалистов. А то что осталось здесь, то это скорее кладбище. Эти машины. Хлам, разбитый вдребезги не подлежащий восстановлению. Цена побед и поражений, цена войны. Конечно после окончания кампании даже это тоже заберут на Марс. Но сейчас это - груда обломков. Следы жестоких боев. Кладбище разбитых надежд, разбитых иллюзий...
   Он шел среди этих отслуживших свое машин. По ним можно вспоминать весь ход кампании. Вот три трофейные машины со дня высадки, слишком сильно поврежденные и старые. "Копьеносец", "Головорез" и "Центурион". Вот четыре машины потерянные бригадой Сегуна во время Больших Маневров и кланерский "Каратель" - трофей с того же дня. Вот остатки четырех новейших машин кланеров уничтоженных ирландской ведьмой в точке 13. А это ответ Стервятника - "Стрелец" самой Мориган, он был так сильно побит во время охоты на бабочек, что его списали. Удивительно как это она смогла продержаться на этой развалине до конца боя! Абрахам всей душой ненавидел мстительную и амбициозную ведьму, но отдавал должное ее стойкости. Три другие машины разбитые в том же бою, две трофейные и "Кентавр" Эллоизы Салех. Эта женщина, кстати одна из сочувствующих его идеям сейчас лечится в госпитальном отсеке "Водолея". И еще "Фантом" девушки плененной Стервятником, кланеры так и не забрали изувеченную машину, так что она тоже попала сюда.
   Далее богатый урожай со взятия базы Кашар. Тут выделяются две машины штурмового батальона. Вдребезги разбитый "Грифон" на котором погиб сын адмирала Рейда и "Катафракт" командира звена Холдбрека. Обе машины получили огромное число повреждений. Также рядом четыре машины легиона. "Голиаф", два "Василиска" и "Победитель". Последний помниться стал жертвой неистовства уроженки ВаньШуя. Абрахам хорошо знал эту женщину, заочно приговоренную на Драконисе к смерти. К сожалению она все еще отказывается сотрудничать с ним. А ее помощь была бы для него неоценима. Еще две машины Сегуна, две потерянные 25-ой в этот же день. Два десятка древних машин помогавших легиону и три из точки 21. Абрахам остановился у "Бомбардира", кое-кто считает что эта машина принадлежала одному из командиров "верных". Среди трех десятков сбитых в разное время истребителей лежит "Гарпия" Стервятника, со следами ярости Огненной Бури. Два десятка обугленных обломков - это вчерашние трофеи, сожженные канонерками машины легиона. Абрахам до сих пор не мог поверить что силианке с такой легкостью удалось победить легион. Ага, а вот "Разрушитель" полковника Галланда, еще одна жертва Мориган.
   Кладбище. Следы войны. Скоро последний бой. И кладбище снова пополнится.
  
   Триумфальное возвращение на базу Кашар произошло на следующий день ранним утром 26 сентября. Вчерашний день батальон закончил в точке 28, это было место, где произошел финальный акт вчерашней драмы. Встречный бой и дуэль Шэннон МакКинли и полковника Галланда. Гарольд и командное звено "беты" на шаттле "Гаруда" 34-ой бригады еще вчера отправилось прямо в Кашар. Так что Гарольд встречал капитана Киру Шайгалову и своих товарищей вернувшихся в Кашар на "Тайфунах" уже вместе со штабом группировки и гарнизоном базы. Их встретили продолжительными овациями, после блестящей победы вчерашнего дня репутация Киры в глазах землян взлетела до небес. Гас припомнил похожие победи из земной военной истории, когда в итоге сокрушительного поражения одна из держав больше не могла рассчитывать на победу. Он назвал как пример Трафальгарскую битву и Цусимское сражение. В результате первой Наполеон навсегда отказался от идеи захватить Британию, а в итоге второго царскому правительству России пришлось начать переговоры об унизительном мире с Японией. Гарольд решил, что второй пример более удачный, ведь при Трафальгаре погиб адмирал Горацио Нельсон и немало английских моряков, а вот потери японцев в бою около острова Цусима были невероятно малы. И японский командующий адмирал Того после той победы стал считаться лучшим флотоводцем своего времени.
   Гарольд еще вчера стал размышлять о причинах сокрушительного поражения противника и пришел к выводу, что как всегда бывает в таких случаях, в пользу одной из сторон сыграло несколько факторов. И сложившись вместе эти факторы определили итог боя. Несомненно выстрел по "Гарпии" Иоганна Таллера был главным фактором, но он не состоялся бы если бы Кира не испытывала огромную неприязнь к лидеру "верных", и если бы не изучила досконально его привычки, манеру вести бой, его образ мышления. Также ее помогли данные привезенные с Планеты Мечты, техники улучшившие ее "Мантикору" и ее особые способности - зона предвидения. Однако легион уничтожил не один выстрел, и здесь решающим стал неожиданный ход с привлечением кораблей, не предназначенных для действий в атмосфере планет. Гарольд посмотрел данные по сморанским канонеркам, он изумился, разглядывая эти достаточно грубо слепленные космические платформы. Не смотря на приличные размеры и немалый вес, на Земле эта конструкция весила бы больше 50 тысяч тонн, оценочная стоимость канонерки была не велика, в полтора раза меньше "Тайфуна". А размеры и вес шаттла значительно меньше, длина всего 105 метров, а вес девять с половиной тысяч тонн. Однако шаттл был новейшим кораблем с массой современного оборудования с обтекаемым корпусом, приспособленным для посадки на поверхность планеты. А канонерка вообще не имела корпуса просто набор агрегатов соединенных между собой, классическая орбитальная станция с прилепленными ускорителями для движения внутри звездной системы. Только батареи бластерных пушек оказались новейшим оборудованием. Что же до всего остального, то оно было отмечено как старое с почти выработанным ресурсом эксплуатации. Это удивило Гарольда, пока он мысленно не убрал пушки и тогда сразу понял, что это за суда. Старые самодвижущиеся платформы, постоянно используемые, с очень мощными генераторами энергии. Ну конечно, это же станции для дозаправки прыжковых кораблей!
   В любой звездной системе являющейся узловой точкой для прыжковых кораблей, летающих между звездными системами, есть десятки таких станций. Прыжковый корабль прилетает в звездную систему, челнок с пассажирами летит на Ягдез. Пока пассажиры заключают контракт на закупку боевой техники, к прыжковому кораблю подходят такие станции и их мощные генераторы быстро восстанавливают энергию прыгуна. У прыжкового корабля, конечно есть и свои генераторы, но их мощность часто ограничена и подзарядка может занять несколько дней. А так к возвращению пассажиров корабль уже вновь готов к прыжку. Гарольд представил себе возможную историю создания канонерок. Кира прилетает на Ягдез, предположим, чтобы проверить готовность "Тайфунов", "Грифонов" и "Мантикор", при возвращении на орбиту случайно видит две такие самодвижущиеся платформы, которые допустим проходят ремонт и ей приходит в голову идея поставить на них бластерные пушки соответствующие возможностям генераторов. Может, она сразу придумала им применение, может, просто высказала идею сморанам. А те решили попробовать идею, а затем предложили Кире два получившихся корабля в качестве бонуса. И чтобы узнать чего стоит ее идея в деле.
  
   - Итак, вы ознакомились с планами предложенными генеральным штабом, полковник. Что вы об этом думаете? - спросил Андреаса Фогга генерал Дункан МакАллен.
   - То, что предложенная операция очень рискованна. - Сдержанно произнес Андреас, и увидев неудовольствие Дункана спросил: - Это ваша идея генерал?
   Тот молчал, Андреас продолжил:
   - На генштаб это не похоже, их предложения обычно очень консервативны, вернее сказать сверх осторожны. Или это идея Гхоро?
   Генерал решительно покачал головой.
   - Вы правы это моя идея. Гхоро операцию одобряет, но считает преждевременной. Ну, ты же знаешь этих бессмертных, у них впереди вечность они всегда никуда не торопятся. Но у нас то нет в запасе вечности! Тем более ситуация на Планете Мечты нестабильная, самое время для решительной атаки, которая покончит с этой войной!
   Теперь молчал Андреас, планы операции, с которой его ознакомил МакАллен, по правде говоря, сильно напугали его. Атака родины Кланов силами нескольких бригад Земной Федерации и войск клана Гхоро, при поддержке фракции "хранителей". Все это выглядело крайне рискованным. Да среди Кланов идет межфракционная борьба обострившаяся из-за присутствия носителей кибер-матриц, но будет ли успешным перенос боевых действий на вражескую территорию? А если последует вмешательство Гегемонии? Что тогда, ведь тогда вместо конца войны начнется еще более глобальный конфликт? И что на это скажут силиане?
   - Я уже не молод и в отличие от сморан и силиан отнюдь не бессмертен, - продолжил тем временем МакАллен. - Я понимаю, что одно из качеств лидера это умение уйти в правильный момент, не спорь Андреас, я знаю об оппозиции внутри военного ведомства. Я действительно консервативен. И надо действительно уступать дорогу молодым, тем более у нас хватает молодых талантливых командиров. Но мне бы хотелось уйти оставив дела в порядке. Поэтому я должен сам закончить эту войну, она оказалась слишком долгой, слишком изматывающей.
   - Но тогда можно заключить перемирие! В свете назревающей в Кланах конфликта между фракциями, "старейшины" наверное согласятся временно прекратить боевые действия!
   - Да, я уже говорил на эту тему с Ярославом, но кроме "старейшин" и "хранителей" есть "верные", а они на переговоры не согласятся. Кроме того, встанет вопрос об условиях перемирия. Да и это перемирие лишь снова отложит проблему на будущее. Это не по мне пытаться спихнуть проблему на тех, кто придет мне на смену! И наконец кибер-матрицы, Танака продолжит попытки создать управляющую кханаанами матрицу. Планета Мечты неизбежно станет следующей ключевой точкой. Либо мы примем участие в происходящих там событиях, либо останемся в стороне. Но в позиции стороннего наблюдателя тоже хватает отрицательных моментов. Не говоря о том, что и по прогнозам генштаба и по прогнозам Селены, при нынешнем положении дел куда больше шансов победить у Танаки и его "верных". Что неизбежно привет к появлению единой силы готовой начать тотальную войну против человечества.
   Андреас задумался с одной стороны опасности решительной атаки с другой пассивное ожидание слабой надежды, что все будет хорошо. Определенно решительные действия выглядят более привлекательно.
   - А что силиане и Кира?
   - Силиане категорически против моей идеи, Селена считает, что она приведет к четвертой кханаанской войне. И естественно Амалдис новой войны с Гегемонией не хочет! Однако ни Селена, ни силиане с Амалдиса не предложили ничего путного, и это тогда, когда все понимают, пассивная политика ведет лишь к ухудшению ситуации. Что же до планов Киры она хочет ограничиться скрытной поддержкой "старейшин".
   - А почему вы все считаете что "верные" победят? На Каринтии действия носителей матриц не показались мне убедительными, - осторожно заметил Андреас.
   - Это так, возможно для пилотов боевых модулей матрицы не слишком хороши. Они теряют креативность мышления, а без него присутствие человека в кабине модуля утрачивает свою основную ценность. Можно было бы просто заменить человека в кабине искусственным интеллектом. Сегодня это стало окончательно очевидно. Но ты забываешь о пехотных частях, техниках, экипажей шаттлов и гарнизона баз. В условиях гражданской войны безусловная лояльность и исполнительность носителей дадут "верным" большое преимущество. Тем более что в рядах их противников единства и близко нет. И Танаке все это прекрасно известно. Он гений стратегии, а Гюнтер и Алекс, к сожалению слишком прямолинейны. И не доверяют друг другу. Они не смогут договориться, и Танака расправится с ними по одиночке.
   - А что с кханаанами, если мы все же полетим на Планету Мечты, победим Танаку и уничтожим "верных", это ведь вряд ли им понравиться? И не сочтут ли они наше вмешательство вторжением на их территорию?
   - Гхоро уверен если нам удастся молниеносная кампания и мы выдержим изначальный график рассчитанный на пятьдесят дней, то кханаане не успеют вмешаться. А после захвата контроля над Планетой Мечты они уже наверняка не решатся начать войну. Клан Гхоро достаточно силен, чтобы развернуть оборону внутри звездной системы. У Гхоро хватает союзников, в случае необходимости он сможет перебросить на Планету Мечты до ста звездных дредноутов.
   - Силиане постоянно обвиняют Гхоро в попытках спровоцировать Силианскую Республику на войну с кханаанами, а еще я слышал, Селена утверждала, что вы и Гхоро готовы пожертвовать даже Землей... - неуверенно произнес Андреас.
   - Это полная чушь! - яростно возмутился МакАллен. - Эта распутница и сплетница с Луны чересчур много болтает. Да Гхоро ненавидит Гегемонию, да он не раз говорил, что силианам стоило три предыдущих раза довести дело до конца, а не мириться при первой возможности. Но провоцированием новой войны сморане не занимаются. Гхоро пока выжидает, он считает, что человечество станет серьезным противником для Гегемонии не раньше чем через несколько сотен лет. Он бессмертный и готов ждать. К сожалению, в нынешней ситуации целесообразней рискнуть. По нашим прогнозам войны с Гегемонией, скорее всего удастся избежать. Им она нужна не больше чем нам. Гхоро считает, что вероятность войны с Гегемонией не более тридцати процентов.
   Андреас тут же подумал, что и Селена и Кира и Шэннон наверняка усомнятся в этих тридцати процентах. Вопрос в том, что делать ему, генерал МакАллен и Гхоро начнут подготовку к операции сразу после возвращения с Каринтии независимо от его мнения. Так что вопрос в том, останется ли он в стороне или согласится принять участие в новой кампании. Выбрать сомнительную активную роль или остаться в стороне и надеяться, что все обойдется.
   - А если мы сможем уложиться в пятьдесят дней, вероятность вмешательства кханаан вообще минимальна.
   - К сожалению, мы оба знаем, планы редко реализуются, так как хочется.
   - Да риск есть, но я считаю, в данном случае он оправдан. На мой взгляд, плюсы перевешивают минусы. И главное после этой миссии человечество станет единым целым, эта бессмысленная война будет закончена. И тогда я со спокойной совестью смогу уйти на покой, оставив военное ведомство в руках достойного преемника. Например в руках командира очень успешно действующей в последних операциях линейной бригады. Наш генштаб полагает, что действия 25-ой бригады в последнее время наиболее эффективны.
   Конфетка, предложенная Дунканом, оказалась очень сладкой.
   - Вы предлагаете мне стать вашим преемником?
   - Да, Андреас. Если ты станешь новым главой военного ведомства, я спокойно могу отойти в сторону. Именно поэтому твое мнение для меня особенно важно.
   Андреас решился, да риск есть, но он не останется в стороне и приложит все силы чтобы операция не закончилась всеобщим хаосом.
  
   Максимилиан Фоэ был в шоке от происходящего на базе, это уже выходило за рамки ночных кошмаров, ничего подобного нынешнему хаоса ему и привидеться не могло. Штейне сначала угробил свой легион, потом убил генерала Крейта и его штаб, прикончил нескольких пилотов отказавшихся ему подчиняться. И весь вчерашний день его палачи с кибер-матрицами, выполняя его приказ, ходили по базе и убивали тех, кого заподозрили в предательстве, критерии по которым они определяли предателей, были зачастую очень странными. За вчерашний день гарнизон базы сократился на триста человек. И сегодня очевидно сократится еще. Фоэ помнил, до прилета землян на базе служили почти 15 тысяч человек, кибер-матрицы стояли примерно на тысяче двухсот, но зато на всех шестистах бронепехотинцах. Весь этот отряд привез с собой с Планеты Мечты Таллер, также как многих пилотов и специалистов. Так же как "Элефанты" около ста новых боевых модулей и тридцать истребителей. После смерти Стервятника обо всех его планах придется забыть, если раньше Фоэ мог рассчитывать на какое-нибудь место в будущей империи, то теперь надо думать лишь о том, как выжить. База обречена, с таким командиром как Штейне, более опасным для своих подчиненных, чем для противника, землянам не понадобится много времени, чтобы закончить операцию. Доктор Фоэ понимал, что скрыть свое участие в пытках над пленным пилотом землян не удастся, но ничего другого как ждать землян не оставалось. А до этого времени надо беспрекословно выполнять указания сумасшедшего командующего.
   Штейне узнав, что у Фоэ есть запас в девятьсот кибер-матриц стал посылать к нему людей для установки матриц. Таллер знал, что для больших шансов успешной установки необходимо добровольное согласие и посылал только добровольцев. Штейне добровольное согласие не интересовало. За утро Фоэ истратил девяносто кибер-матриц, и далеко не все установились удачно. Сначала он установил матрицы на десять женщин-пилотов, девятеро из них были последними женщинами пилотами на базе, десятой была пленница. На счет нее Штейне дал особое указание. Две женщины отчаянно сопротивлялись установке кибер-матриц и ожидаемо при установке умерли, из остальных смирившихся с судьбой умерла только одна. На пленницу кибер-матрица встала удивительно удачно. Далее он установил кибер-матрицы на двадцать пилотов-мужчин, из них умерло трое. Из шестидесяти гвардейцев, большинство которых хотели обзавестись матрицами, умерло только двое. Если отвлечься от обстоятельств, можно было бы решить, что результат не так и плох. Больше девяноста процентов удачных установок. Однако Фоэ больше не видел в своей работе смысла и делал ее уже чисто механически.
  
   Генрих шел по командному центру цитадели базы, он не очень сожалел о гибели Таллера и Крейта. Несколько больше его взволновало убийство Шеина, Джеральдины и нескольких пилотов авиакрыла. Единственное их преступление было то, что они посмели перечить новому главнокомандующему, в этой связи Генриха волновало, как долго продлится его статус любимого пилота полковника Валленроде. И Людвиг и Рейнхард сказали ему, что не сомневаются в его лояльности, даже не смотря на то, что у него нет кибер-матрицы. И у них были на то основания, Генрих никогда не спорил с начальством, никогда не обсуждал приказы и никогда не высказывал своего мнения. Он и без кибер-матрицы был в представлении "верных" идеальным солдатом. А то, что при этом он был пилотом элитного уровня указывало на то, что установка кибер-матрицы только ухудшит его боевые возможности, это понимали и Валленроде и Штейне. Они выдали ему особый знак, подтверждающий его право оставаться без матрицы. Другим повезло меньше, Штейне уже составил график установки кибер-матриц ненадежным пилотам. Полчаса назад Генрих видел, как поступили с тремя пилотами, которые отказались от установки и забаррикадировались. Бронепехота просто забросала их укрытие плазмогранатами. И это был не единичный случай, повсюду вспыхивали стихийные бунты против новой власти. Команда шифровальщиков Стервятника заперлась в центре связи, и обещала в случае штурма взорвать ценное оборудование. Сейчас напротив них концентрировались две центурии бронепехоты.
   Генрих повернул за угол и столкнулся с женщиной в униформе пилота. Огонек работающей кибер-матрицы красным огнем горел на ее левом виске. Раньше Генриху не попадались женщины с кибер-матрицами, Таллер из каких-то соображений устанавливал кибер-матрицы только на мужчин. Лицо женщины показалось ему чем-то знакомым.
   - Воин Генрих, - машинально представился он.
   - Воин Чандра, - ответила женщина. - Не подскажите, как пройти в командный пункт полковника Штейне?
   Генрих вспомнил кто она, девушка из "Фантома", пленный пилот Земной Федерации, значит Штейне приказал поставить ей матрицу. Генриху стало любопытно, он помнил, как она храбро держалась в камере. Он указал ей путь к полковнику и долго смотрел ей вслед. Неужели эти кибер-матрицы смогут заставить даже такую как она исполнять любые приказы? Он пошел дальше к своей комнате надо предупредить Радку, чтобы никуда не выходила из комнаты.
   По пути ему встретился бронепехотинец вытаскивающий из комнаты отчаянно сопротивляющегося человека. Генрих определил по нашивкам на форме, что этот человек тактик. Бронепехотинец перевел взгляд на него, и Генрих быстро показал свой знак. Воспользовавшись моментом тактик, вырвался и побежал по коридору. Бронепехотинец не стал гоняться за ним, а прицелился из плазмотрона. Через мгновение бегущий человек превратился в факел.
  
   - Это сообщение отправлено пять минут назад из центра связи базы кланеров открытым текстом. - Сказал Стоянович подошедшей Кире. Он включил запись. Кира внимательно слушала, какой-то связист кланеров сбивчиво перечислял последние события на базе. Закончил он отчаянным криком, что их собираются штурмовать две сотни бронепехотинцев с кибер-матрицами.
   - Мы с Ярославом думаем, что именно этот человек посылал сообщения Хелене. Наверняка он был в команде вскрывавшей наши коды. Ярослав также полагает, что возможно он работал вместе с Луизой.
   - Ясно свяжитесь с генералом, надо срочно провести совещание, похоже ситуация в стане противника кардинально поменялась.
   - Мы начнем штурм прямо сейчас?
   - Нет. Я против неподготовленного штурма, особенно теперь. Стервятник мертв, торопиться больше не куда. Но надо выработать новую линию поведения. Меня тревожат эти кибер-матрицы, лучше бы выжечь эту базу до последнего атома, также как валусиане поступили с курьером.
   - Но там же много ни в чем не повинных людей! - удивился Величе.
   - Ты прав. Да и этой заразы еще полно на Планете Мечты. Но я уверена, и среди нас есть те, кто мечтают заполучить эту гадость!
   Величе поморщился.
   - Вот интересно если я сейчас предложу сжечь все дотла, как они среагируют?
   - Ты ведь это не всерьез?
   - Посмотрим.
  
   Людвиг Штейне выслушал доклад командира центурии и отдал приказ:
   - Начинайте штурм. Постарайтесь сохранить как можно больше оборудования, но главное уничтожьте всех предателей.
   Он обернулся на звук открывшейся двери. Женщина в униформе пилота с кибер-матрицей.
   - Воин Чандра в ваше распоряжение прибыла.
   Ах да, значит докторишка выполнил его приказ, и установка матрицы прошла удачно. Людвиг обошел вокруг нее. Он помнил, люди Стервятника неплохо проводили с ней время. А теперь она в его распоряжении. Он коснулся ее сознания через свою кибер-матрицу. Так и есть, она готова беспрекословно выполнить любой его приказ. Его матрица имела самый низкий номер, а это означало что все прочие носители, находятся в его подчинении. И это невероятно удобно.
  
   Ашвар спокойно отнесся к тому, что Кира фактически отстранила его от боевых действий. Он помогал Варатонгу искать кандидатов в резерв и проверять их подготовку. Ашвар ничего не имел против таких обязанностей, в конце концов, он боевой пилот лишь во вторую очередь. Он работал на комме, проверяя результаты боев на симуляторе пяти новых пилотов резерва, когда в его комнате появилась она. В глазах его ученицы горел опасный блеск, а в руках бластер. Убьет или будет разговаривать, второе.
   - Ты умеешь управлять шаттлом трофейной команды?
   - Я умею управлять любой техникой применяемой людьми.
   - Отлично. Пойдешь со мной.
   - Зачем?
   - Ты единственный кого я здесь могу пристрелить не раздумывая.
   Ашвар решил исполнять ее желания, ему стало даже интересно, что она задумала. Через несколько минут они уже загрузили в шаттл трофейной команды ее "Цербер", техники к немалому удивлению Ашвара не высказывали никакого беспокойства. Напротив стоило ей упомянуть, что она исполняет приказ Киры, как люди с радостью стали помогать ей. После вчерашнего боя за Кирой и ее людьми среди военнослужащих Земной Федерации окончательно утвердилась репутация чудотворцев. Четверо человек экипажа шаттла даже согласились лететь с ними.
   - Куда хоть летим? - спросил он.
   - На прогулку. Вот координаты.
   - Ты знаешь, что это около самой базы кланеров? Всего сорок километров к юго-востоку?!
   - Правильно, там я и хочу погулять.
  
   - Насколько можно доверять этому сообщению? - спросил Дункан.
   - А с чего бы нам ему не доверять? "Верных" на Каринтии контролировал Стервятник, после его смерти у них началась дележка власти. - Высказала свое мнение Кира.
   - Данные наблюдения с орбиты подтверждают это сообщение, - заметил Александр.
   Остальные промолчали.
   - Значит теперь у них главный Штейне?
   - Похоже на то, с ним переговоры вести бесполезно.
   - Какие переговоры, Кира! Носители кибер-матриц ни за что не сдали бы базу. Надо решить начинать штурм прямо сейчас или отложить на несколько дней.
   - Я вообще не вижу больше смысла в штурме, пусть Александр подвергнет базу бомбардировке, разрушит лабораторию и основные укрепления. А потом мы введем туда боевые модули и закончим операцию. - Сказала Кира.
   Все командиры были в шоке от ее предложения, похоже такого не ожидал никто.
   - Но Кира, - первым возразил генерал, - теперь, когда мы вдвое сократили их мобильные силы, а на базе у них полный хаос захватить объект не составит труда. Нет сейчас я как никогда прежде хочу захватить эту базу максимально неповрежденной!
   - Там же куча трофеев Кира, - добавил Лю Бань, - эти два "Элефанта" и полторы сотни боевых модулей!
   - Там Сати, мы должны спасти ее, - напомнила Элизабет.
   - И нам по-прежнему надо изучить технологии производства кибер-матриц, ты же сама объясняла как это важно.
   - Я убедилась, что эти кибер-матрицы совсем не супероружие, Сати мы вряд ли найдем, от этой базы никакого толку нет, со стратегической точки зрения она бесполезна, а ради техники я не хочу рисковать жизнями своих пилотов.
   - Такое впечатление, Кира, что ты прилетела сюда, чтобы поучаствовать в нескольких битвах, показать нам какая ты крутая, а теперь тебе это надоело! Ты же с самого начала знала, что мы хотим захватить базу как можно более целой! - неожиданно сказал Андреас.
   Кира не стала отвечать Андреасу, а посмотрела на Александра, тот отвел взгляд.
   - Ну что ж тогда мне не о чем здесь говорить, пойду готовить своих людей к штурму. Будьте так любезны, не забыть сообщить мне время его начала.
   - Кира, остановись! Я приказываю... - начал Дункан и осекся, ибо Кира резко развернулась.
   - Ты не имеешь права мне приказывать, - холодно сказала она. - Я согласилась тебе помочь, потому как понимала насколько серьезную угрозу представляли "верные" на Каринтии. Но теперь тебе пора вспомнить кое-что другое, твой голос и голос Земной Федерации на Амалдисе совещательный, а вот мой полноправный. Я звездный командир Силианской Республики ответственный за эскадру из девяти базовых кораблей. То что я согласилась помогать тебе, еще не значит что я обязана выполнять твои приказы. Сейчас я уже не та юная девушка, что ты знал когда-то и мы не на Моргенесе!
   Генерал МакАллен отшатнулся, силианка в ярости это смертельная опасность. И одного базового корабля хватит чтоб не оставить даже воспоминания о человеческой цивилизации. Он примирительно поднял руки.
   - Я все же не понимаю...
   - Что тут непонятного не подготовленная атака приведет к лишним потерям, до десяти процентов личного состава как минимум. Не знаю, что это значит для вас генерал, но для меня это четыре-пять моих пилотов, если повезет и не погибнет больше.
   - Потери неизбежны Кира, это же война! - заметил МакАллен.
   В этот момент Бенедикт отвлекся на входящее сообщение.
   - Кира, это Стоянович, у нас возникла еще одна проблема. - Сказал он. Кира просмотрела сообщение и сказала:
   - Я вынуждена оставить вас.
   - В чем дело Бенедикт? - спросил генерал, после того как Кира стремительно покинула помещение.
   - Лейтенант Родригес решила погулять, - кратко сказал Бенедикт. Генерал понял, о ком говорит член клана Гхоро, неприятно. Кстати наверняка из-за истории с этой девушкой Кира и бесится.
   - Насколько это серьезно?
   - Узнаем через полчаса.
   - Хорошо. Вернемся к нашей теме, кто за немедленный штурм?
   - Какая разница кто за, без Киры никакого штурма не будет! - первым высказался Андреас.
   - В данном случае, я поддерживаю Киру. Я тоже против поспешных действий, - сказал Бенедикт, - надо как минимум поменять вооружение на машинах под ближний бой, проработать план штурма, подготовить пилотов, чтобы они знали местность, да и тренировка не помешает.
   - Ладно, даю вам три дня на подготовку. - Решил Дункан. - Но никакой орбитальной бомбардировки!
  
   Генрих вошел в командный пункт Валленроде, тот сразу подозвал его. На сканерах фиксировался одинокий боевой модуль противника. Генрих вопросительно посмотрел на командира.
   - Этот "Цербер" уже несколько минут болтается примерно в двадцати километрах от третьего восточного сектора. Штейне приказал уничтожить его, но я думаю, может это какая-нибудь ловушка? - пояснил Валленроде.
   После гибели Зигфрида, командир полка "А" постоянно опасался новых ловушек землян. И не всегда неоправданно. Его личный враг мастерица устраивать ловушки.
   - Возможно, - неопределенно сказал Генрих.
   - Но он очень близко, если станет отступать, то и мы отступим, - решился Рейнхард. - Я пошлю звено Бранда.
   Спустя пять минут Генрих молча смотрел, как звено средних машин стало выдвигаться к вражескому "Церберу".
  
   - Что происходит, Величе? - спросила Кира, придя на командный пункт шаттла.
   - Мели заставила Ашвара вести шаттл трофейной команды. Загрузила туда свой "Цербер" и полетела к западному краю периметра базы кланеров. Четверо добровольцев полетевших с Ашваром только сейчас поняли, в какую историю влипли.
   - Где она сейчас?
   - В двадцати километрах от края периметра. Звено средних машин противника идет в ее сторону. С Мели связи нет, наверно отключила.
   - Вызови Ашвара.
   - Как думаешь, она справится с пятью противниками? - с ходу спросила Ашвара Кира.
   - Должна. Вчерашний бой, похоже, ее не удовлетворил.
   - Почему ты ей не помешал?
   - Вообще-то она постоянно держала меня на прицеле, сначала ручного бластера, а потом фазеров боевого модуля.
   - Только не говори, что не мог с ней справиться! Она еще дитя, а ты опытный диверсант и бессмертный! Да ты мог скрутить ее запросто!
   - Я хорошо ее подготовил. Но в этом надо убедится окончательно.
   - Понятно, ждите ее возвращения. Но если она погибнет, я добьюсь того, что вы все пятеро отправитесь под трибунал.
  
   Мелисенте оценила звено противника: два "Локи", два "Рыцаря" и "Кентавр". Она стала выходить на переднего "Локи". С расстояния 1400 метров кланеры открыли огонь, Мелисенте вошла в зону. Ей нужно выдержать жуткую боль всего одну, может две минуты. Но, даже не смотря на боль, она все равно наслаждалась действиями той Мелисенте, что есть она в энной степени. И она по-прежнему особенная и сейчас им всем докажет! Проклятый мучитель сделал ее пребывание в зоне болезненной, чтобы она якобы не злоупотребляла зоной! Но ничего она сильная, она способна выдержать боль столько времени, сколько будет нужно. Минус "Локи". Разворот, новая атака, минус "Рыцарь". Она превратила свое сознание в сгусток ненависти, чтобы забыть о боли. Минус второй "Локи"...
  
   Пилот "Кентавра" успел катапультироваться, но "Цербер" выстрелом из фазера успел сжечь улетающую кабину. Последний боевой модуль звена попытался уйти назад на базу, но "Цербер" перехватил и его по очереди разбив у "Рыцаря" все маршевые ускорители. Теперь "Рыцарь" не мог уйти и принял бой, через несколько секунд его кабина тоже была сожжена.
   - Минус пять пилотов, - заметил Генрих.
   Валленроде молчал, ничего не говоря.
   - Думаю, машины забрать назад труда не составит, они очень близко к нам и далеко от противника.
   - Это была Огненная Буря? - наконец спросил Валленроде.
   - Не думаю, другой стиль боя. Этот пилот намного опасней, чем Огненная Буря. Наверно это тот, кто вчера убил Арчи. Там тоже была идеально выверенная атака. Пошлешь еще звено? Лично я один на один против этого "Цербера" выйти не решусь.
  
   Замечательно, подумала Мелисенте, еще раз осмотрев пять тушек. Кто-нибудь еще хочет? Однако через пять минут она убедилась, что нет, желающих больше не будет. Ну и ладно, тогда пора домой. Она включила связь и тут же получила вызов с командного пункта шаттла поддержки.
   - Погуляла? - услышала она заботливо-ласковый голос Киры.
   - Да. Все замечательно. Пять побед.
   - А если я не зачту?
   - Ну и ладно. Я не за победами ходила. Надо было испытать себя и настройки машины.
   - То есть вчера показалось мало?
   - Типа того.
   - Возвращайся, Ашвар заберет тебя.
  
   Кира едва сдерживала гнев. Наверно надо еще раз отдохнуть или вернуться на Трон к исполнительным ИскИнам базовых кораблей Силианской Республики. Нет рано, еще необходимо проследить, чтобы лаборатории были уничтожены, а кибер-матрицы не попали в руки Дункана МакАллена или Абрахама Шульца.
   - Даже не знаю, что с ней после этого делать. - Сказала она Величе и Шамиру.
   - Учитывая обстоятельства наверно похвалить, но предупредить, чтобы больше так не делала. - Предложил Стоянович.
   - Ашвар научил ее убивать слишком эффективно, - произнес Варатонг.
   - Она убивает не более эффективно, чем я, - горько заметила Кира.
   - Но ты не получаешь от этого удовольствия, а это самое главное. - Ответил ей Стоянович.
   - Ну не надо представлять девочку каким-то монстром, Ашвара она не убила. Только вражеских пилотов, а они все равно с кибер-матрицами, уже не люди.
   - Извини Шамир, но это только пока. Она крайне опасна и с каждым днем становится все более непредсказуемой. - Сказал Стоянович. - В этом то и опасность создания суперсолдатов, кто их будет контролировать?
   - Эрика она слушается, и Омара, - возразил Варатонг.
   - Кстати где Омар? - прервала их спор Кира.
   - Полагаю у Хелены, да так и есть.
   Величе набрал вызов Хамени, и Кира коротко рассказала командиру "альфы" о самодеятельности его подчиненной.
   - Оставь девочку в покое, Кира, - посоветовала Хелена, - дай ее разобраться, кто она теперь.
   - И правда, Кира, если тебе будет проще, считай, что она выполняла мой приказ испытать "Цербер". - Поддержал Хелену Омар. Кира изумилась их спокойствию, но решила прислушаться к их словам и не сильно наказывать Мелисенте.
   - Нагулялась? - спросила Кира вернувшуюся девушку. И не дожидаясь ответа, продолжила: - значит так, отныне твой допуск к боевому модулю должна буду подтверждать я или Хамени. Понятно?
   - Угу, - безразлично сказала Мелисенте и прошла мимо.
   - Еще одна такая выходка и я посажу тебя в каюту, будешь сидеть под охраной отделения бронепехоты! - добавила угрозу Кира. Девушка повернулась и вместо ответа протянула ей руки.
   - У Ашвара где-то должны быть наручники, кнут и дыба!
   - Пошла вон! - не выдержала Кира, этот день одно разочарование. Вчерашняя блестящая победа теперь почему-то казалась пирровой.
  
   Шэннон, сдерживая раздражение, слушала силианку, Селена все еще сомневалась в необходимости действий предложенных ею же самой. Слишком мягкая, не то, что Кира, думала капитан МакКинли. Сама Шэннон всегда, не раздумывая, применяла крайние меры и презирала людей, плодящих на свою дурную голову врагов. Если Селена утверждает, что союз с Гхоро ничего хорошего Земной Федерации в будущем не принесет, значит надо действовать. Переговоры ни к чему не приведут. Сам Дункан в отставку не уйдет, слишком привык к власти. И в последнее время слишком часто злоупотребляет ею. Шэннон была в бешенстве, узнав, что сделали с девочкой Гхоро и Дункан, уже заодно это они должны ответить. А если они, как утверждает старший Барахо, еще и хотят втянуть человечество в свою новую разборку с кханаанами то и подавно. Пару часов назад она услышала подтверждение о планах Дункана и от Андреаса. На ее расспросы он отвечал уклончиво, но Шэннон убедилась, времени на раздумья почти не осталось. Интервал для ее возможных действий очень мал. Действовать надо между завершением операции и отлетом МакАллена с Каринтии. А у нее ничего не готово, ведь она тоже слишком долго сомневалась, ведь когда-то генерал МакАллен был и ее кумиром. Но с этим покончено, надо действовать, всеми средствами затягивать конец кампании, готовить свою атаку. Только внезапность. Вчера Кира наглядно продемонстрировала, как это делается. Всего-то нужен один точно просчитанный удар. И планы того, кто уже мертв не будут иметь никакого значения. Может Дункан и подобен колоссу в политике Земной Федерации. Хорошо, значит, пора этот колосс необходимо обрушить, это не так сложно сделать, как кажется.
   - Ты говорила с нашими союзниками?
   - Да. Драконианский император согласен, лорды дома Кайялль еще думают, лидер клана Хотт дал уклончивый ответ.
   - Необходимо твердое согласие всех. А что Амалдис?
   - Ты же знаешь мы, силиане не любим такие методы.
   - Пора выпалывать сорняки, Селена.
   - Они не будут мешать, на большее не рассчитывай.
   - Ладно, сорняки буду выпалывать сама. Что Фернан и Хосе Антонио?
   - В случае успеха, они согласны дать тебе пост чрезвычайного консула по делам колоний и войне с кланерами. В твоих руках будет вся внешняя политика Земной Федерации.
   - Ты контролируешь их, не хотелось бы вернуться на пепелище?
   - Да. Думаю я, Крис и Антуан сможем удержать ситуацию под контролем до момента, пока ты и Александр не вернетесь. Однако если ты ошибешься ситуация станет много хуже чем сейчас.
   - За это не беспокойся, я справлюсь. Я знаю, что у меня будет всего один шанс и один выстрел, как у Киры. Ей хватило, значит и мне хватит.
   - Я боюсь, Шэннон, а вдруг я... мы... все же не правы?
   - А ты не бойся, хорошо успокаивает нервы. Разумное сомнение это правильно, а вот беспричинные страхи надо учиться преодолевать, сестра.
   - Я... да... ты права, я надеюсь на тебя, сестра.
  
  
  
   Глава 10. Завершение операции
   27 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   26 день операции "Свобода".
  
   Гарольд был в некотором недоумении, штурм первоначально назначенный генералом МакАлленом на последний день сентября, переносился дважды, сначала на 1 октября, а затем и на второе. Он ожидал, что окончание операции будет ускоряться, а не затягиваться. Но Кира выступала резко против скоропалительных действий. Кроме того, еще и Шэннон МакКинли предложила связистам "Водолея" попробовать в свою очередь вскрыть коды связи кланеров. Это помогло бы еще уменьшить потери при предстоящем штурме и кроме этого определить местоположение Сати Чандравати. Капитан МакКинли начинала свою карьеру в качестве военного инженера, и надо сказать инженерные части многое потеряли, когда она перебралась в военную академию и стала пилотом боевого модуля. В отличие от Марека Ягалло, чьи интересы были достаточно узкими, знания Шэннон были обширны в различных областях. Шэннон превосходно знала как боевую технику, так и системы вооружения и системы связи, и умела находить для всего этого неожиданное применение. Она подала связистам "Водолея" очень оригинальную идею, воплощение которой в жизнь привело к еще более поразительным результатам. Через день после боя с легионом Гарольд оказался в помещении, где обосновались связисты, и воочию увидел деятельность Шэннон. Он видел, как она ходит среди людей, с легкой улыбкой обращая внимание на ошибки, подбадривая и подсказывая идеи. Гарольд увидел иную грань таланта Шэннон, она умела быть обаятельной, могла не только воевать, но и очаровывать людей служащих под ее командой. Теперь он куда меньше удивлялся ее славе и тому обожанию в среде пилотов двадцать пятой. И понимал двойственные чувства Гаса, она действительно стальной клинок в бархатных ножнах.
   Команда связистов добилась успехов, но гарантировать определение местонахождения Сати смогла только вечером 1 октября. Они предположили, что она вероятнее всего будет на "Карателе" в звене полковника Штейне. Это была машина, помеченная Нилом как "омега-4", Шэннон была убеждена, что прежний пилот "Карателя", женщина по имени Джеральдина Монтгомери была убита во время чистки личного состава проведенной Штейне вскоре после того как он унаследовал власть от Стервятника. Новый лидер "верных" отдал ее "Каратель" Сати. Генерал МакАллен не стал возражать против попытки еще раз захватить в плен прекрасную воительницу с Индрапратхи. Тем более после уверений Ашвара, что Сати все же выдержала все выпавшие на ее долю испытания. Ашвар утверждал, что Стервятник смухлевал, подменив в последних часах записи Сати похожей на нее девушкой. После этого члены клана Гхоро решили, что должны сделать все возможное для возвращения Сати в строй. Правда даже Кира не была уверена, что в центре ГИСИР на Троне удастся снять поставленную ей кибер-матрицу. Однако она разрешила Омару Хамени попробовать провести эту миссию. Эрик и Мели заверяли, что они в паре без проблем справятся с "Драконом" нового лидера "верных".
  
   28 сентября 2231 года. Планета Каринтия.
   27 день операции "Свобода".
  
   - Итак, что ты хотел мне сообщить? - спросила его Шэннон. - Давай-ка в темпе, мне надо возвращаться к связистам Александра.
   Гас про себя улыбнулся, опять куда-то спешит. Он оглянулся, высокая темнокожая девушка осталась стоять в стороне, зорко поглядывая по сторонам.
   - Вместо Камиллы? - кивнул в ее сторону Гас.
   - Говори зачем звал.
   - Момент, хочу тебе кое-кого представить, - сказал Гас и подал знак напарнице. Та тотчас вышла из своего укрытия. Темнокожая мгновенно подобралась.
   - Капитан МакКинли, всегда мечтала с вами познакомиться.
   - Старший лейтенант ДинЛин, если я не ошибаюсь?
   - Нет не ошибаетесь. Барахо объяснил мне ваши намерения, я готова предложить свою помощь.
   - Изабелль, повтори для Шэннон то, что утром рассказала мне.
   - Бенедикт и Величе вчера докопались до самых секретных файлов Шульца, вероятно там все планы "Детей Земли".
   - Вероятно? - переспросила Шэннон.
   - Все файлы зашифрованы, пароль очень сложный.
   - Понятно и чем это нам поможет?
   - Я знаю кое-кого кто умеет вскрывать любой пароль, - тихо произнес Гас.
   - Продолжай.
   - Родригес, Величе как-то упоминал, что она и до начала операции легко взламывала самые надежные базы данных, - опередив его, сказала Изабелль.
   - К ней реально подобраться?
   - Кира, после той ее прогулки, держит девчонку под домашним арестом, но не возражает когда ее навещают. Я иногда к ней заглядываю.
   - Понятно. Я попрошу у Киры разрешение посетить арестантку, Изабелль ты пойдешь туда же сама. Гас, у тебя как я понимаю возможности нас сопровождать нет, ты ведь Родригес сторонишься, не так ли?
   Гас пожал плечами. Перспектива подходить к Родригес теперь, после обучения Капура, его тем более не вдохновляла.
  
   Шэннон вошла в маленькую комнатушку, Вита осталась у двери и сразу спросила о чем-то одного из охранников. Мелисенте и Изабелль разом оглянулись в ее сторону.
   - Вы капитан Шэннон МакКинли? - спросила Родригес.
   Шэннон кивнула, она внимательно изучала личико очень опасной девочки. А та изучала ее персону. Шэннон почувствовала, как девочка стала пробовать на ней принуждение, правильно эта малявка имеет все возможности силианских детишек. Шэннон выдержала ее взгляд и повернула принуждение в обратную сторону. И сразу заметила огромное удивление в больших черных глазах девчонки.
   - Лучше предлагаю поговорить, - предложила она.
   Родригес отодвинулась, давая ей место рядом с собой. Изабелль чуть отстранилась. Шэннон бросила взгляд на дверь. Никто не смотрит, но у Киры здесь наверняка есть камеры и силианские зонды. Шэннон достала тайное устройство, переданное ей вчера одним из связистов Александра. Просто повернуть и все сканеры в радиусе пятидесяти метров сходят с ума. Даже силианские. А теперь надо действовать быстро пока Кира и ее помощник по тайным операциям не спохватились. Она достала комм.
   - Здесь вход в одну секретную базу данных, к которой у нас нет доступа, - сказала она, передавая девочке комм.
   Большие глаза с любопытством посмотрели на экран.
   - Вы хотите их почитать?
   - Да.
   - Я могу вскрыть код, - большие глаза вновь повернулись к Шэннон. - Но... - мгновенный и мощный удар принуждения, девочка взяла в руки комм. - Хорошо. Вот готово. Это ведь планы заговора против генерала МакАллена? Да, я знаю, ты хочешь его убить, я вижу.
   Шэннон вздрогнула, проницательность девочки поражала, боже да она еще опасней, чем полагают силиане!
   - Я помогу вам. Ты мне нравишься Шэннон МакКинли. Я тоже хочу уничтожить всех, кто служит клану Гхоро.
   - Спасибо, - вдруг пересохшими губами прошептала Шэннон.
   И поспешила покинуть комнатку, Изабелль пошла следом. Вита ласково улыбнувшись охраннику заняла позицию сзади. На ходу Шэннон быстро просмотрела файл.
   - Боже что за дурак, это же какая-то бессмысленная бредятина, никаких шансов на успех. Стоило ли ради этого рисковать. - Раздраженно произнесла она.
   - Можно, - протянула руку Изабелль. Шэннон отдала ей комм, такое скрывать нет смысла, все что может Шульц, это строить планы которые невозможно осуществить.
   - Да, это в лучшем случае, очень скромная заготовка.
   После Изабелль комм достался Вите.
   - Антуан за такое поставил бы жирный кол.
   - Что будешь делать? - спросила Изабелль.
   Шэннон взяла комм и быстро набрала команду уничтожить все следы.
   - А что тут можно сделать. О Шульце придется забыть.
   - Я могла бы поработать с его планом, сделать его реалистичным.
   - А это возможно?
   - Можешь на меня положиться. Нефритовый Император не зря занес меня в список на ликвидацию. Я была мозгом одной маленькой радикальной группы, дома на ВаньШуе. И мы грохнули больше драконианцев, чем вся "Лига Свободы" за десять лет! Да и сам Шульц уже предлагал мне сотрудничество. Он то знает, на что я способна, когда злая!
   Шэннон отметила изумленный взгляд Виты. Младший Барахо считает, что ей можно доверять, наблюдения самой Шэннон это подтверждали, ДинЛин действительно чересчур прямая и откровенная. Она знала кое-что о подвигах маленькой группы сопротивления, эти террористы были очень молодыми и очень дерзкими. Драконианцам удалось найти и уничтожить всех, кроме лидера группы. Как оказалось, очень досадная оплошность! На обратном пути у прыгуна, везшем драконианского наместника и спецгруппу палачей, внезапно отключилось гиперполе. Корабль размазало на атомы по всему маршруту от ВаньШуя до Дракониса. Прямая, откровенная? Возможно, но свои самые опасные секреты Изабелль ДинЛин хранить умела.
   - Хорошо, действуй, - сказала она новой сообщнице.
   - Мне нужны гарантии, что вы приложите все усилия, чтобы помочь моей родине, - напрямик заявила Изабелль. - Когда займете место Дункана.
   - Так далеко я не думала, - проговорила Шэннон.
   - Разве?
   - Ты права, думала, считай у тебя есть мои гарантии. - Изабелль кивнула, а Шэннон оглянулась назад и высказала со злостью мысль только что пришедшую ей в голову: - кстати, почему никто из ваших не догадался подключить девчонку к взлому кодов противника?
   Изабелль застыла, а потом выдохнула:
   - И правда почему? - улыбнулась и поспешила назад к арестантке.
   - Мы можем ей доверять? - спросила Вита, глядя в спину самой опасной террористке Империи Драконис.
   - Барахо доверяет.
   - Барахо до сих пор думает, что мы готовим мирное отречение генерала от власти.
   - Шульц может оказаться полезен, чтобы отвлечь внимание СБ. Что до Изабелль и Мелисенте, то чем больше будет союзников, тем больше шансов добиться успеха.
   - Но чем больше союзников, тем больше шансов на провал до начала акции.
   - Я знаю теорию, но еще я знаю, что у меня будет только один выстрел. Я должна быть уверена, что попаду.
  
   Последующие дни.
  
   28 сентября кланеры устроили непонятную атаку двумя "Элефантами", пятью транспортными шаттлами и двадцатью истребителями. Авиагруппа и зенитки землян уничтожили всех атакующих. Полковник Лю Бань был очень опечален фактом гибели двух десантных шаттлов штурмового легиона, которых надеялся захватить. На следующий день Марек Ягалло представил публике "Ланселота", большинство пилотов были удивлены внешним видом машины. Особенно странно выглядел четырехметровый рыцарский щит, который Марек установил на левую руку. На щите были установлены четыре небольших генераторов поля работавших в рассеивающем режиме. Поверхность щита представляла собой зеркало. Эрик и Нил, помогавшие Мареку заявили, что с помощью этого щита Ягалло смог победить Мелисенте Родригес. Девушка подтвердила их слова, правда никто не уточнял, была ли она в зоне. Бой был на симуляторе, а Мели после своей прогулки подобно Кире обычно сражалась без зоны. Теперь, когда Мели уже уверена в своих способностях, она стала сдерживать себя. Как бы то ни было Марек, при испытаниях устроенных Кирой победил и ее. Оказалось, что с задней стороны щита Ягалло спрятал два малых лазера и установку рбд "молот". Повернув щит ребром, он выстрелил в кабину "Грифона" из этих малых лазеров. Это стало для Киры неожиданным, и она не успела перевести силовое поле из рассеивающего режима. После боя Марек признался, что таким же способом победил и Мели. Но конечно такой фокус мог сработать и против Мели и против Киры лишь один раз.
  
   На следующий день было решено провести турнир в целях подготовки пилотов к условиям ближнего боя. Были созданы виртуальная местность напоминающая базу кланеров, противники должны были выставляться двухстах метрах друг от друга но вне пределов видимости. Еще одной целью была оценка возможностей в таких условиях "Ланселотов" Марека. Такие машины собирались взять сам Марек, а также Эрик, Хосе и Роберт. Кроме пилотов штурмового батальона на турнире захотела участвовать Шэннон и пилоты ее батальона на быстрых маневренных машинах основного класса. Так как Кира догадывалась, что именно подобные машины кланеров станут основными противниками, она отнеслась к этому предложению очень позитивно. Также захотел участвовать и полковник Лю Бань с восемью трофейными машинами легиона, он хотел чтобы его пилоты освоили новую технику. В итоге участников турнира оказалось аж девяносто шесть. В этот раз Кира и сама решила принять участие наравне со своими пилотами.
   Судьями турнира стали Шамир Варатонг и Ашвар Капур. Они разбили всех участников на восемь групп. По уровню пилота и мощи выбранных ими машин. В предварительном раундах каждый пилот должен был провести восемь поединков. С каким-либо пилотом из каждой из восьми групп. Последний раунд проходил с участником из своей группы. В плей-офф выходили тридцать два лучших. Кира естественно оказалась в первой группе. Где оказались самые сильные пилоты на самых сильных машинах. Предварительные раунды проходили днем и особых сложностей для нее не составили, лишь последний бой с полковником Лю Банем на трофейном "Ловчем" оказался несколько сложнее остальных. В итоге по очкам Кира оказалась только второй, первым стал блиставший на "Ланселоте" Эрик, также в его пользу шли бонусы за меньшей вес его машины. Кроме них все восемь побед одержали Марек Ягалло, Мелисенте Родригес, Шэннон МакКинли, Джань ЦиБо, Ганс Шверин, Дженифер Фьорри, Величе Стоянович и Гастон Барахо.
   Из первой группы не прошел в плей-офф только Омар Хамени. У всех "Циклопов" сегодня наблюдались большие проблемы. Несмотря на мощные тяжелые пушки, на близкой дистанции хорошая маневренность часто оказывалась важнее. На ее "Мантикоре" это проблема проявлялась несколько слабее. При умелом управлении эта огромная машина может очень быстро разворачиваться. Для себя Кира отметила очень хорошие результаты нескольких своих пилотов. Джаня и Симона великолепно сражавшихся на "Церберах", Дориана Коула он один из двоих кто прошел в плей-офф из четвертой группы, новичка батальона Клауса ван Дайка и Кончиту Веласкес, девушка очень прибавила под руководством Шэннон. И напротив слабые результаты показали несколько пилотов основы. Ингрид проигравшая семь боев, Моник и Ляо. Также ее настораживал результат Михаила Волкова, он оказался намного хуже остальных командиров звеньев.
   В плей-офф она дошла до финала, но как говориться с большим скрипом. Уже первый же бой с командиром звена 25-ой бригады Дереком Хьюзом оказался долгим и сложным. Его "Рыцарь" смог нанести "Мантикоре" ряд болезненных ударов. Далее последовал поединок с "Грифоном" Хелены Кройчек, его Кира едва не проиграла. Радует то, что Хелена кажется окончательно оправилась от воздействия записи Стервятника. Следующим стал Гастон Барахо, бой опять получился долгим, но в этом случае Кира хорошо знала стиль соперника и обошлась незначительными повреждениями. Полуфинал с драконианцем Джанем закончился быстро, но "Мантикора" вышла из него с очень серьезными повреждениями. Джань как и ранее не признавал затяжных поединков. Но все же драконианец слишком прямолинеен. В финале ее уже ждала Шэннон. Старая подруга огнем и мечом прошлась по лучшим пилотам штурмового батальона. Она последовательно победила Нила Гровера, Гарольда ОЛири, Роберта Худа и Дженифер Фьорри. Каждый раз применяя новую тактику и новый стиль боя. Так что после бесхитростного Джаня предстоял бой с опытной и хитроумной Шэннон. Для Киры подруга заготовила особые сюрпризы: ракеты прилетающие из-за угла, резкие атаки из-за препятствий и особые настройки своего "Стрельца". В итоге Кира хоть и продержалась долго, но проиграла бой, почти не нанеся повреждений "Стрельцу". За восемь лет Шэннон выросла не только в отличного командира, незаурядного тактика и признанного лидера, но и в пилота элитного уровня. Хотя Кира была убеждена, что превзойдет подругу на открытой местности, где дальняя дистанция даст ей преимущества.
   Вообще Кира стала замечать, что все чаще стала проигрывать либо побеждать с огромным трудом. Кроме Мелисенте, Марека и Шэннон, в последние дни она проиграла еще и Ярославу, Дженифер и дважды Эрику. Вероятно всех их теперь тоже стоило считать пилотами элитного уровня. Турнир выявил некоторые недостатки "Мантикор" и "Грифонов" в ближнем бою, о проблемах "Циклопов" говорилось выше, стандартный "Катафракт" как и ожидалось смотрелся в условиях городского боя совсем безнадежно. Что касается "Ланселотов", то их успех можно было считать относительным. Хосе Васкес проиграл в первом раунде плей-офф Гарольду. Эрик, Роберт и Марек дошли до четвертьфиналов, где дружно выбыли. Эрик проиграл Джени, Роберт - Шэннон, а Марек - Джаню. В двух последних случаях успех был достигнут одинаково, резкой атакой сверху над рыцарским щитом Марека, ясно что для опытного пилота "Ланселот" проблем не составит. По итогам турнира Кира решила вернуть в резерв Ингрид, взяв вместо нее Клауса ван Дайка. Также она хотела оставить на базе "Катафракты" Моник и Ляо, но те попросили дать им шанс в последнем бою кампании. Так что Кира решила ограничится ссылкой Ингрид, все равно никто из резерва кроме Клауса не показал убедительных результатов. Таким образом в завтрашнем штурме должны будут участвовать семь "Мантикор", три "Циклопа", восемь "Грифонов", три "Ланселота", пять "Катафрактов" и аж четырнадцать "Церберов".
  
   После поражения от Дженифер Эрик решил отказаться от "Ланселота" и отдал свой комплект Хосе Васкесу. Техники под руководством Марека Ягалло успели собрать только три комплекта для переоснащения "Катафракта". Эрик решил взять "Цербер", посмотрев на успешные действия Шэннон и Джаня. В ближнем бою маневренность показалась Эрику важнее. "Стрелец" Шэннон имел нестандартные настойки и вооружение. Пожалуй, с ее настройками "Стрелец" стал даже несколько маневреннее "Цербера". А в атаке лишь немного слабее, сама Шэннон оказалась непредсказуемым и очень опасным противником. В отличие от других пилотов у нее не просматривалось любимого стиля, с каждым новым соперником она сражалась по иному. Она как хамелеон, меняла стиль в зависимости от сильных и слабых сторон противника. Казалось, она умеет все, и, не колеблясь, ловила противника не только на его слабых, но и на его сильных сторонах. Например, она сумела поймать Дженифер на ее любимом приеме. Имитировала ошибку, Джени атаковала и попалась сама. А Киру Шэннон победила, изведя ее долгим маневренным боем в стиле Барахо. Искусно применяя препятствия и атаки из-за угла. Финальный бой продолжался шесть минут, и за это время Кире не удалось провести ни одной решительной атаки! Капитан МакКинли была максимально собрана и в этот день не совершила ни одной ошибки. Эрик понял, что именно такая тактика наилучшая, знать любой стиль и уметь применять в нужный момент. Он стал внимательно изучать записи боев Шэннон, ведь у нее в отличие от Киры не было никаких сверхспособностей. Что не мешало ей быть блестящим бойцом, несомненно одним из лучших в Земной Федерации.
  
   - Тридцать процентов?! - переспросил Гас.
   - Да. Именно столько насчитал Гхоро. По разным прогнозам силиан от семидесяти двух до девяносто восьми.
   Голос Шэннон был спокойным, почти безразличным, как будто ей все равно. Но Гас слишком ее знал, в ее душе наверняка сейчас застыла ледяная ярость.
   - И Дункан ему поверил?
   - А что такого? Разве наш лидер не верит всему, что говорит ему сморанин? Для него же это истина в последней инстанции! Подозреваю, Гхоро уже давно потчует МакАллена подкорректированными "фактами". По данным разведки силиан клан Гхоро уже готов к новой войне с Гегемонией, а значит агрессия со стороны кханаан ему выгодна. Да и с Танакой он вполне может договориться.
   - И если мы туда сунемся...
   - То влезем в такое дерьмо, можешь представить сам. Гхоро сделает из Планеты Мечты хорошую ловушку для первой волны кханаан, а второй волне придется устраивать долгую осаду. Так что можно смело предположить они попытаются расширить фронт и куда они отправят резервы? К базам Гхоро, которые далеко и хорошо укреплены или к мирам Земной Федерации? Где нет ни серьезной защиты, да и расстояние до нас куда ближе. Я понимаю выгоду Гхоро в войне на нашей территории, но для человечества я выгоду не вижу. Кханаане не кланеры, вести войну ради захвата территорий они не будут. Они будут вести войну на уничтожение. Сложно сейчас предполагать решаться ли они атаковать Солнечную систему, ведь это фактически снова вовлечет в конфликт Силианскую Республику. По идее они должны это понимать, но кто знает, три раза они уже совершали подобное и три раза уходили от возмездия. Из-за миролюбия наших силианских друзей. Наверно в этом Гхоро прав, они могут решиться пойти на такой шаг и еще раз.
   - Мы должны заставить МакАллена отказаться от этого плана.
   - Может уточнишь как? Ни Селене, ни Кристоферу, ни твоему отцу это не удалось. Генерал буквально одержим этой идеей.
   - Но зачем он так стремится изжариться в этом бурлящем котле?
   - Видишь ли есть мнение, что Танака переиграет Гюнтера и Алекса, после чего в его распоряжении будет огромная армия.
   - Но?
   - Эта теория стоит на неверном основании. "Верным" сейчас конфликт не нужен. Число носителей растет, выпуск новых матриц все еще ограничен, запаса матриц у них нет. Полагаю, что кханаане считают, мол все идет по плану, и зачем им провоцировать конфликт? Танаке гражданская война тоже не нужна, он в ней сможет победить, только играя за кханаан. Но не забывай его настоящая цель управляющая кханаанами матрица, чтобы ее создать ему нужно время, а не обострение конфликта. А когда он ее создаст, его первой целью станет не Земная Федерация и не "старейшины", а Гегемония. Хотя потом он конечно станет общей головной болью. "Старейшинам" война также не нужна и они всеми силами пытаются избежать ее. Таким образом, ясно буча нужна Гхоро и Алексу. Это они пытаются ловить рыбку в мутной воде и раскачивают лодку. А наш генерал слишком доверяет сморанину. Думаю Планету Мечты лучше оставить на Киру, она собирается помогать "старейшинам" и убрать оттуда Алекса.
   - То есть наше вмешательство не только вредно, но и совсем необязательно?
   - Да, земляне на Планете Мечты это самый худший вариант в нынешней ситуации. Как на нее не посмотри. Но убедить в этом МакАллена тебе не удастся.
   - Ты ведь все это не просто так говоришь?
   - Да, я собираюсь отстранить его от власти. И раз он создал такую систему, что мирно это сделать нельзя, то буду действовать его методами. Мы сделаем так, что генерал МакАллен не сможет покинуть Каринтию, а твой отец, Антуан и Селена отстранят от власти на Марсе других сторонников Гхоро.
   - Но как мы сможем удерживать его здесь?! - удивился Гас, но взглянув на жестокую улыбку Шэннон наконец все понял.
   - Тем же способом как сам МакАллен и Антуан дю Плесси не допустили капитуляции землян перед кланерами, устранив некоторых лиц бывших у власти на Земле и Марсе в 2203 году.
   - Не представляю как тебе удалось выманить на это согласие у моего отца. - глухо произнес Гас. Шэннон ничего не ответила, продолжая смотреть на него. Она ждала, глядя твердо серьезно и сосредоточенно.
   - Хорошо, я с тобой, - произнес Гас, - но я не хочу знать ничего о самом акте. Я еще раз попытаюсь решить вопрос мирно.
   - У тебя ничего не выйдет.
   - Возможно, но я все равно попытаюсь.
   - Мне нужна поддержка в твоем подразделении.
   - Она будет, Изабелль, Джань и Симон уже в теме. Я могу организовать для тебя встречу с Шамиром и Хосе, они определенно поддержат наши замыслы. Марек и Роберт отзывались о тебе с восторгом, но их лучше в планы не посвящать. Тоже самое с Гарольдом и Эриком, плюс непонятно чем эти двое смогут нам помочь. Мели... она проблема в любом случае.
   - С ней я справлюсь.
   - Ее сложно контролировать, - возразил Гас.
   - Но она ценный союзник и уже ненавидит клан Гхоро.
   - Изоляционисты тоже ненавидят клан Гхоро, с ними тоже будем союзничать?
   - Этот вопрос надо обдумать, возможно я смогу использовать Абрахама в темную.
   Гас покачал головой, мне это не нравится, думал он, очень не нравится. Однако воля отца, желания Шэннон. Но должен же быть иной выход...
  
   Кончита подошла к Дереку и спросила:
   - Что с ней происходит, она почти не обращает на меня внимания, почти не спит, постоянно двигается и раздает указания без остановки!
   - Включила максимальные обороты, - усмехнулся Дерек, - я такое уже видел на Скитланде. Она приняла решение и теперь только полный вперед! После Борнео я и Барахо изучали ее действия. Мы пришли к выводу, что все пятнадцать дней той кампании она провела на максимуме. Без спадов и не позволив себе даже на миг расслабиться. И я думаю уметь включать максимум в решающий момент самое главное для лидера.
   Кончита кивнула, она это уже для себя уяснила. Интересно упоминая Барахо, Дерек имел в виду отца или сына? Впрочем, это не важно.
   - А что она решила?
   - Ты уверена, что хочешь это знать? - Дерек обратил на девушку очень строгий взор. - Я лично не уверен, что счастлив зная ее планы. Это политика, не твой уровень.
   - Ладно, но если вам понадобиться моя помощь я в вашем распоряжении.
   - Буду иметь в виду, - сухо произнес Дерек.
   Кончита вздохнула, было немного обидно, что ей по-прежнему не доверяют.
   - Ты любишь ее. - Дерек удивлено посмотрел на девушку. - А она тебя не замечает, и меня тоже не замечает, а я не переношу спать одна. Особенно когда завтра идти в бой и может этот день будет для меня последний.
   В его взгляде проявилась печаль и какая-то бессильная ярость, однако Кончита не растерялась и не стала ждать его слов.
   - С Шэннон у меня договор, когда я ей не нужна могу спать с любым. Если откажешься, пойду к одному из твоих парней. Но мне очень хотелось бы, чтобы это был ты. - Ярость в его глазах потухла, но он долго ничего не говорил.
   - Я давно не был с женщиной, - наконец признался Дерек. Кончита рассмеялась.
   - О, с этой проблемой я справлюсь!
  
   1 октября 2231 года. Планета Каринтия.
   30 день операции "Свобода".
  
   После окончания последней серии тренировок, в которой участвовал весь личный состав батальона, Бенедикт произнес наставления перед последним боем.
   - Итак прошу внимания, мы все знаем завтрашний бой будет последним, но враг пока не побежден, так что прошу всех быть внимательными. Вряд ли кто-то из вас хочет погибнуть в последний день кампании. Судя по нашим данным, базой нынче управляет полковник Штейне, мы все его знаем, он уже бегал от нас из Сиртака. Генерал Август Крейт то ли убит, то ли отстранен от командования. Однако и это не повод считать себя заранее победителями, на базе полно мест для возможных засад и противник будет их использовать. Мы по-прежнему на острие главного удара. И хотя легиона больше нет, машины линейных полков тоже опасны. Помните городской бой - это ближний бой, а он очень опасен даже против слабого противника. Нельзя недооценивать даже легкую машину, и она может внезапной атакой вывести из строя ваш штурмовой модуль. Пилоты двадцать пятой вчера многим показали, сколько проблем могут доставить "Кентавры" и "Партизаны". Мы с Кирой составили подробную карту опасных мест, вы с нею сегодня уже ознакомились, но вряд ли мы смогли учесть все. Завтра в десять утра боевая тревога. Сейчас свободны. Удачи всем завтра.
   Почти сразу к Бенедикту подошел Ариан Сурай, Гарольд услышал, как кшатрий выразил недовольство компетенцией своего командира звена. И попросил заменить Волкова Ашваром Капуром.
   - Если Дориан не захочет подчиняться Ашвару, можно поменять его на Эктора Вашаву из звена Даладье. А я и Мигель предпочитаем жесткого умелого командира человеку не способного принять правильное решение в критический момент.
   - Что я могу сказать, - отозвался Бенедикт, - я с тобой согласен, но решение на счет Ашвара принято командиром батальона.
   Гарольд встал и пошел к выходу, проходя мимо компании драконианцев, он услышал слова Джаня обращенные к Чингису:
   - Завтра будет охота на куропаток, не упусти свой шанс пополнить личный счет. Если не настреляешь хотя бы троих Дракониса тебе не видать.
   Через некоторое время он услышал подобные слова и от других пилотов "Церберов", и верно завтрашний бой лучший шанс проявить себя для пилотов на этих машинах. Как раз идеально приспособленных для такого боя. Эрик уже наверняка мысленно считает трофейные деньги за завтрашний бой. А вот Гарольду предстояло думать о другой проблеме.
  
   Этой проблемой была Ингрид. Девушка очень переживала по поводу своей неудачной атаки на "Василиск", а последовавшая неудача на турнире окончательно подкосила ее. Еще одной причиной были успешные результаты Кончиты Веласкес, две недели под командой Шэннон разительно изменили Кончиту, вчера она управляла своим "Кентавром" очень уверенно. Гарольд сражавшийся против на нее на турнире с немалым трудом смог победить ее, а Хуан Камачо и Чингис Кушмахов вообще ей проиграли. Кончита одержала четыре победы в восьми поединках и оказалась на очень высоком для нее 38-ом месте. И Хуан и Чингис остались ниже нее. Конечно многое можно было объяснить удачей. Если из первой группы никто не проиграл участникам 4-8 группы, то во второй группе были как Шэннон выигравшая турнир, так и Ариан Сурай проигравший пять раз. В третьей группе наблюдалась та же ситуация - Эрик Вассель показал лучший результат в предварительных боях, а Жан Нгома и пилот 32-ой бригады на "Голиафе", который был противником Гарольда, показали результат еще хуже Сурая. Но показательно было другое - Кончита стала лучшей в седьмой группе и проиграла четыре раза, а Ингрид худшей в четвертой группе и проиграла семь раз! Не менее показательным было сравнение Ингрид с лучшим из ее группы - Дорианом Коулом. А ведь не так давно у них были равные результаты. Но с того времени Дориан только прогрессировал, а единственным достижением Ингрид так и осталась случайная победа над "Рыцарем" в первом бою! Гарольд пребывал в растерянности, он потратил столько времени на улучшение подготовки подруги, подключил к этому занятию многих товарищей, полагал, что добился весомых результатов. Ведь она вполне прилично управляет "Грифоном" на симуляторе во время рядовых тренировок, но как только дело доходило до действительно важного боя, то Ингрид как будто сразу забывала, все чему ее учили.
   Она появилась через несколько минут после того как Гарольд пришел в свою комнату. Их разговор не получался, Ингрид была на взводе, огорчена, раздражена. Она хотела заставить его задуматься, что если ее любовь не вечна, что если она утекает каждый миг сквозь трещинки в сосуде, их так и не сошедшихся в единое целое отношений. Он это понимал, но сейчас он уже готов был проводить с ней ночи, не думая об ее прежних связях, научился ценить ее искусство. Но любить... нужно еще время. А ей хотелось большего - безумной любви, бурной страсти, самопожертвования ради нее. Она чувствовала себя обманутой, так долго мечтая о нем, а он не оправдывал ее ожиданий. Хотя и понимала, что сама обманывала себя, но ничего поделать с собою не могла. Постепенно она стала повышать голос и под конец выкрикнула:
   - Все с меня довольно убирайся из моей комнаты, я хочу остаться одна!
   Гарольд слегка покачал головой и тихо ответил:
   - Прости, но ты напутала, это моя комната. Так что уйти придется тебе...
   Она непонимающе смотрела на него, в ее глазах застыло отчаяние и он продолжил:
   - Ты сама хотела этих отношений, сама добивалась их. Возможно я не такой как тебе казался, возможно мне нужно еще время. Я не знаю.
   - Но боевые действия подходят к концу, если ты так и не полюбишь? - наконец прошептала она.
   - Значит, это будет просто полевой роман, и мы расстанемся.
   Она опустилась на его кровать и стала плакать, Гарольд не ожидал этого и не понимал женских слез. Теперь ее надо утешать, он сел рядом и вскоре она тихо вздрагивала на его плече. Эту ночь они провели вместе, они лежали крепко обнявшись, но они так и не занялись сексом.
   Это была их последняя ночь вместе.
  
   Джань вошел в общую комнату и сразу почувствовал общее напряжение, его соседями были двое других драконианцев ВаньХоу и КинДао, а также пилот его звена Чингис Кушмахов. Этот парень очень нравился Джаню и он надеялся убедить его попросить подданства Дракониса. Впрочем, получить на это согласие Лю Баня удастся только в том случае, если завтра парень отличится. Сейчас драконианцы и Чингис зло смотрели на Юки Кавагаси нахально усевшуюся на самом видном месте. Наверняка девчонка как обычно изводила его парней насмешками, а они не решались, что-либо предпринять против девушки делившей с Джанем постель. Юки чем-то напоминала погибшую Ли Акину, вот только не была ни драконианкой ни принцессой. Она была всего лишь землянкой. Однако ее актерские таланты немногим уступали малышке Фьорри, да и росточек у девушки тоже маленький. А вот наглости ей не занимать, о с ним-то она вела себя смирненько, как послушная драконианская девочка! А вот над его парнями вечно издевается. И главное как не во время, сейчас у него более важные заботы! Но эту земную сучку надо поставить на место, сейчас поддержка парней важней, чем чувства симпатичной куколки. Джаня подмывала идея напоить ее чем-нибудь и устроить парням праздник. Но он помнил, чем кончился один похожий инцидент десятилетней давности с участием другого драконианца и другой землянки. Да и история с Йомо и Лорой стала для Джаня уроком. Эти земные сучки дома привыкли вертеть парнями, а если что не так сразу бегут с жалобами и обвиняют в изнасиловании.
   - Юки твое поведение не позволительно, - твердо сказал он, - немедленно извинись перед ребятами.
   Землянка какое-то время непонимающе смотрела на него, а затем яростно заговорила:
   - Они первыми начали, твои дружки вечно смотрят на меня голодными глазами.
   - Я не слышу извинений.
   - И не услышишь! Ты тоже виноват, постоянно им потакаешь! Я знаю, ты хочешь подложить меня им, но этого не будет! - Юки гордо вздернула носик. - Я знаю свои права и не потерплю такого отношения к себе!
   - Прекрасно, в таком случае уходи.
   - И уйду! - девушка внимательно изучала его, пытаясь понять, насколько он серьезен. - Уйду к Симону, у него в отличие от тебя нет дружков-недоумков!
   - На выход, - глядя ей в глаза, сказал Джань, однако Юки уходить не торопилась, вместо этого она попробовала сменить тактику, перейдя с гнева на лесть. Но Джань не стал слушать ее и выставил девушку за дверь. ВаньХоу приветствовал его действия аплодисментами. А КинДао флегматично произнес:
   - Наконец-то ты выставил эту расфуфыренную куклу.
   КинДао намекал на внешний вид японки. Юки обожала ядовитый желто-зеленый цвет. И красила все тело именно в этот цвет. Все желто-зеленое - волосы, тени вокруг глаз, губы, ногти на руках и ногах. Естественно желто-зеленый биоскафандр, а под ним потрясающая татуировка на все тело. Невероятно красивый дракон, где ее любимый цвет тоже был основным. Именно этот дракон больше всего нравился Джаню, ради обладания этим драконом он и терпел выходки землянки. Джань уже решил что вернувшись домой заставит свою спутницу драконианку сделать себе похожую татуировку, только без ядовито-желтого цвета конечно.
   Джань подошел к столу положил посередине стола глушилку и включил ее.
   - Так парни, следующие два часа прошу быть предельно серьезными. Я доведу до вашего сведения приказ императора, и мы вместе обсудим наши действия в связи с этим приказом.
  
   Сара сидела по-турецки спиной к двери. Обнаженная и как вскоре выяснил Роберт, с плотно закрытыми глазами. Вокруг нее звучали аккорды одной из любимых классических мелодий. Она услышала его приближение и открыв глаза вышла из медитации.
   - Опять Вагнер? - осведомился Роберт.
   - Нет. Римский-Корсаков, когда же ты научишься определять музыку?
   А разве это вообще возможно, подумал Роберт. Да и зачем боевому пилоту умение отличать эти музыкальные темы. Не услышав ответа, Сара порадовала его известием:
   - Завтра я умру. - Роберт подавил в себе вздох, другая любимая тема Сары, перед каждым боем она убеждала окружающих, мол именно в этом бою она погибнет. Естественно ее надо было утешать и говорить, что все будет хорошо. Впрочем, Роберт начал подозревать, эта ее мнительность, скорее психологическая защита, чем попытка привлечь к себе внимание. Он привычно стал убеждать ее, что ничего плохого с ней не случиться, но она прервала его.
   - Нет, в этот раз я знаю точно. Даже знаю как - атака из засады, я ничего не успею сделать и умру, не успев осознать, что умираю.
   - Боже, это все такая чушь!
   - Можешь мне не верить. Но раз я умру, ты должен запомнить меня получше. Будешь обо мне вспоминать, и может даже научишься отличать Вагнера от Римского-Корсакова. А я тоже надеюсь буду помнить. Там, где бы я ни оказалась после смерти, буду помнить мою любимую музыку и тебя.
   По ее щекам текли слезы, а Роберт придумал, как утешить ее лишь одним способом.
  
   - Р-р-р-мяу!!! - произнесла девушка, перекатившись с одного бока на другой. При этом она неотрывно глядела в его глаза. Под ее обнаженным телом была шкура огромной кошки. Белая с черными пятнами, Лейла утверждала, что это шкуру добыла сама, убив предыдущую владелицу шкуры с помощью лишь длинного ножа. Симон первым рассказавший дон Хуану эту историю признался что, не смотря на силу и ловкость необузданной уроженки Курдистана, он все же сомневается в ее истинности. Хуан прикинул, зверюга должна была быть впечатляющих размеров. Но он решил не оскорблять девушку сомнениями.
   Он толком не понимал, почему после Митчелл опять выбрал девушку физически сильнее себя. Тело дикарки казалось состояло из одних мускул, в этом отношении ее вид производил еще более сильной впечатление чем тело Рил, даже изначальный облик Киры не столь впечатлял. Наверно из-за шрамов. На теле дикой кошки были следы ее прежних боев, два десятка шрамов. Из которых первенство занимали следы оставленные побежденной владелицей шкуры. Они шли по всему правому боку. Видя их, Хуан понимал, в той схватке воительница чудом не погибла.
   - Ну же котик не заставляй кошечку ждать! - игриво промурлыкала Лейла.
   И Хуан не заставил себя ждать.
   Через некоторое время кабальеро спросил дикую кошку:
   - Ты знаешь, что это может быть наша последняя ночь вмести? Ведь завтра бой!
   - Я непобедима, а ты держись за мной сзади. Буду тебя защищать! У меня "Цербер", завтра мой день. Думаю, - она посмотрела на свою руку, пересчитывая пальцы, - да пять скальпов меня определенно удовлетворят!
  
   2 октября 2231 года. Планета Каринтия.
   31 день операции "Свобода", штурм главной базы.
  
   Пелиан не стал дожидаться финального акта драмы, он добрался до секретного помещения, где находился вход в тайный подземный туннель. Специальный вагончик монорельсовой дороги должен был доставить его далеко на север к побережью. Там находился бункер и небольшой шаттл на котором агент Танаки собирался покинуть Каринтию. Сев в вагончик Пелиан окончательно избавился от фальшивой кибер-матрицы и включил таймер взрывного устройства. Оно должно было разрушить вход в туннель через полчаса после его отбытия. Теперь следует дождаться сигнала боевой тревоги. Во время штурма всем будет не до него, самое удачное время, для того чтобы ускользнуть. А вот с планеты улетать можно и не торопиться, зачем рисковать встречей с перехватчиками "Водолея", лучше подождать пока дредноут улетит. Сведения, которые он везет для Танаки слишком важны, не говоря уже о добытом им изделии доктора Фоэ.
  
   Генрих услышал сигнал боевой тревоги. Наконец-то, земляне все-таки начали штурм, а то он уже начал думать, что они предоставят Штейне возможность самому уничтожить собственных солдат. Что ж значит сегодня будет его последний бой. Генрих знал сегодня победить уже невозможно, сдаваться он не собирался, значит остается одно - умереть в бою. Значит сегодня - последний день его жизни, прекрасно, смерть в бою, что еще может пожелать себе воин. Сегодня он покажет этим землянам чего стоит настоящий воин Кланов!
   Радка с беспокойством следила за его сборами.
   - Прощай девочка. Ты свободна, я не вернусь, сегодня мой последний бой, и он кончится моей смертью. Не грусти, не такой уж я хороший, чтобы по мне грустить. Постарайся получше спрятаться и дожидайся землян, они позаботятся о тебе.
   Она смотрела на него широко раскрытыми глазами. Глупая дуреха, подумал Генрих и вышел из комнаты.
   Через несколько минут он занял место в своем "Разрушителе" и включил реактор боевой машины. Кабина ожила, зеленые огоньки докладывали о готовности систем. Генрих улыбнулся. "Разрушитель" - единственный и самый верный друг, который останется с ним до конца. Проигнорировав указания Рейнхарда Валленроде, он направил своего друга в сторону, откуда собирались атаковать базу пилоты Огненной Бури. Лучше в последнем бою сражаться против самых достойных, решил Генрих.
  
   Шамир Варатонг внимательно следил за начавшимся штурмом, особых проблем при преодолении первой линии укреплений не было. Первые боевые модули противника встретились на седьмой минуте. На звено Васкеса вышли пять легких машин, за пару минут четыре из них ребята Хосе вывели из строя, последняя отступила. Затем машины противника стали встречаться чаще, их было не так просто обнаружить, кланеры действовали со скрытых позиций, и если атака не удавалась, отступали. Однако к пятнадцатой минуте пилоты батальона подбили еще трех кланеров, отличились Эрик и Джань, в третью машину зашедшую сзади на "Цербер" Мелисенте успел запустить ракеты Жан Нгома. Атака вражеского "Головореза" оказалась сорванной, Родригес развернула свой "Цербер" и прикончила его.
   На западе Лю Бань достиг некоторых успехов с помощью трофейных штурмовых машин. А вот у Элизабет были серьезные проблемы при преодолении укреплений. Соединение Шэннон шло второй линией за штурмовым батальоном. В шесть часов семнадцать минут тактик, ведущий звено Гровера, обратил внимание Шамира на выходящий на "Мантикору" Изабелль вражеский "Разрушитель". Кланер сходу нанес "Мантикоре" серьезные повреждения, но Изабелль смогла маневром выйти из под огня, а "Разрушитель" отвлекся на "Грифон" Гарольда в свою очередь атаковавший его. Произошел бой на встречных курсах с дистанции 400 метров.
  
   06.18.
   "ПОВРЕЖДЕНИЕ РЕАКТОРА. ЭКСТРЕННОЕ КАТАПУЛЬТИРОВАНИЕ."
   Надпись горела перед его глазами на экране шлема несколько секунд. Кабину вышвырнуло высоко вверх. Гарольд выругался, он явно недооценил этого кланера, и вот результат потеря машины в самом начале боя. Какой-то бешеный "Разрушитель" попался, сначала он атаковал Изабелль и разворотил весь правый борт ее "Мантикоры", потом легко ушел от его атаки, и атаковал сам, да так успешно, что Гарольду ничего не оставалось, как попытать уйти тем же маневром что и Изабелль. Вот только ему это не удалось, кланер в спину разнес реактор его "Грифона".
   - Ну что ж, с первым успешным катапультированием тебя, - раздался голос старшего тактика. - Поражение тоже опыт. Вот твоя точка приземления.
   Гарольд взглянул на карту, ну да точка 26, откуда они вышли полчаса назад. Он в раздражении отбросил теперь ненужные рукояти управления системами боевого модуля и выдвинул куда более простой рычаг управления кабиной. Кабина представляла из себя автономное средство передвижения. Имеющая даже небольшой гравиостабилизатор и ускорители. Гарольд набрал координаты точки приземления и включил автопилот. Он снова посмотрел на тактический экран, "Разрушитель" выходил на звено Хосе Васкеса.
  
   Шамир предупредил Хосе, что на него идет кланер, выбивший из строя Изабелль и Гарольда. Внимательно изучив телеметрию с "Мантикоры" тактик посоветовал Изабелль возвращаться в точку 26. Ее машина была небоеспособна. Звено Васкеса состояло из двух "Катафрактов" и двух "Церберов", "Катафракт" Хосе имел ближнее вооружение и этот рыцарский щит Марека. Однако Шамир сильно сомневался в достоинствах этой модификации. Как бы то ни было, кланер был один, но его уровень боевого мастерства, без сомнения выше, чем у любого из пилотов Васкеса. Хосе, Моник, Симону и Киму предстоит тяжелое испытание. Но Шамир мало, чем им мог помочь, только одно из звеньев 25-ой бригады могло выдвинуться к Васкесу. Но там самая тяжелая машина 60тонный "Головорез". Нет, Васкесу придется рассчитывать только на своих пилотов. Ситуацию ухудшало и то, что обоим "Церберам" надо возвращаться к машине командира звена, на которого выходил "Разрушитель".
  
   06.19.
   "Разрушитель" вышел из-за угла здания, он неторопливо двигался на шагающем шасси, если бы на нем не был враг, Моник залюбовалась бы точными движениями боевого модуля. На машине кланера не было заметно повреждений, а ведь он уже выбил из боя Гарольда и Изабелль! Моник навела оружие на "Разрушитель".
   - Огонь! - скомандовал Хосе. Моник выстрелила из ракетных установок, лазеров и пушки Гаусса. Хосе добавил свои снаряды и ракеты "молот". Однако лишь лучи лазеров чиркнули по щитам. В момент их залпа "Разрушитель" ушел прыжком вверх. И снаряды и ракеты разрушили здание, из-за которого вышел боевой модуль. Моник попыталась вновь поймать в прицел противника, но не смогла. "Разрушитель" произвел серию маневров и атаковал "Ланселот" Хосе сверху. Моник, не веря своим глазам, увидела, как в машину Хосе попало несколько снарядов и ракет, левая рука со странным четырехметровым щитом отлетела в сторону. Хосе, включив ускорители, вышел из под атаки мимо противника. "Разрушитель" не стал разворачиваться, а продолжил движение, одновременно выходя на ее "Катафракт". Моник бросила взгляд на открытую заслонку на кнопке катапультирования. Страх липкий и всепоглощающий накрыл ее целиком. Этому жуткому неуязвимому врагу понадобиться всего несколько секунд, чтобы убить ее. Ведь она управляла боевым модулем намного хуже, чем Хосе, Гарольд или Изабелль. Желание катапультироваться прямо сейчас стало нестерпимым. Но Моник представила презрительный взгляд Хосе и сжала зубы. Она выстрелила из всего оружия, которое успело перезарядиться. Кланер издевательски легко ушел от ее залпа, а его ответный огонь мгновенно перегрузил ее передний щит. Глядя в нацеленный прямо на нее ствол ультрапушки, Моник поняла, сейчас она умрет и вдавила кнопку катапультирования...
   Механизму катапульты требовалось две десятых секунды и этого времени хватило двум первым снарядам очереди. Моник была оглушена ударом и на мгновение потеряла сознание. Почему-то она еще жива? Девушка не чувствовала боли только слабость, открыв шлем она увидела полностью разбитую кабину и кровь забрызгавшую часть приборов. Моник не представляла, куда она ранена и насколько серьезно. Миниатюрные аптечки вставленные в силианский биоскафандр уже стали впрыскивать в ее тело обезболевающие препараты.
   - Ты жива? - услышала она взволнованный голос тактика. Голос звучал как будто из другого мира, где не было бронебойных снарядов, разбитой кабины и крови на приборах. Моник начала говорить, прежде чем поняла что...
   - Раз ругается, значит жива, - произнес Хосе, Моник почувствовала облегчение в его голосе. Она приходила в себя и полностью осознала, что была на волосок от смерти. И с чего она решила, что управлять этими сверхмощными боевыми машинами лучшее, что может быть в жизни?
   - Двигайся на юг к точке 26. - Подсказал тактик. Знать бы, где этот юг. Но, посмотрев на указатель на карте, она завернула в нужную сторону. Тем временем "Церберы" и поврежденный "Ланселот" Хосе продолжали бой. Моник с замиранием сердца слышала их возгласы, судя по всему машина Кима тоже получила серьезные повреждения, затем Симону удалось прижать кланера, а Хосе нанести завершающий удар.
   - Есть! Все, я сжег ему кабину. - Раздался голос Хосе, Симон громко поздравил командира звена, а Моник вставила от себя:
   - Ребята вы молодцы, с меня тысяча поцелуев!
   - Врешь, небось! - отозвался Симон. Глаза Моник застилали слезы, она потеряла свою машину, находилась в хлам разбитой кабине, была ранена, только чудом осталась в живых и почему-то чувствовала себя абсолютно счастливой.
  
   06.22.
   Роберт увеличил изображение, нет никаких шансов, кроме снарядов ультрапушки "Берсерка" в кабину "Катафракта" Сары попал и заряд плазмы с "Пантеры". Эти два кланера атаковали из засады, наверно включили реакторы своих машин за несколько секунд до атаки. В этот раз Сара Клут оказалась права. Она угадала свою судьбу. Всю кампанию она провела ровно, не особо выделяясь удачными действиями - побед на ее счету не было, но и машина ее всегда выходила из боев без серьезных повреждений. До этого дня. Роберт помнил ее вчерашние слова, но сегодня ему показалось, что она забыла все вчерашние опасения и как обычно была весела и звонко смеялась. Сара была прекрасной девушкой, только потеряв ее, он осознал, насколько она ему нравилась.
   - Ее не вернешь, Роберт, как и мою госпожу, - сказал Джань. - Надо смириться с фактом ее гибели, нам надо идти дальше.
   Джань и Чингис на пару прикончили обоих убийц Сары. Сам Роберт не испытывал потребности отомстить ему было просто очень грустно.
  
   06.25.
   Гарольд подождал пока сядет Моник, последнюю пару минут он помогал девушке довести свою плохо управляемую и сильно поврежденную кабину. Взглянув на состояние кабины вблизи, он присвистнул, как она вообще там выжила! Однако выход открылся без проблем, и сама воительница выглядела вполне целой и вроде бы уверено держалась. Но ее биоскафандр с левой стороны был сильно заляпан кровью.
   - Ты как? - спросил он.
   - Ерунда, пара царапин, - прокомментировала Моник свое состояние, - наверно задело осколками, спасибо биоскафандру, выручил.
   Гарольд поражался ее спокойствию и чувствовал себя виноватым. Он должен был остановить того кланера, Моник по пути уже намекнула ему, что двое считающих себя лучшими пилотами могли бы и получше сражаться. К ним подошел Ашвар Капур.
   - Ты в медчасть, а ты в командный отсек к Шамиру.
   Моник изобразила недовольную гримаску. Ашвар в ответ строго посмотрел на нее.
   - Немедленно, - добавил он.
   - Уже иду.
   Гарольд вошел в командный отсек шаттла, десять тактиков каждый ведущий свое звено, а также большой экран перед местом старшего тактика. Рядом с ним стоял Шамир Варатонг.
   - Так, Гарольд, ты ведь не ранен? Кира попросила тебя взять другую машину.
   Гарольд кивнул, он и сам хотел вернуться в бой. Надо исправлять досадный промах. Он попытался разобраться в куче данных на тактическом экране.
   - Как наши дела?
   - Лучше чем ожидалось, но хуже чем могло быть. На 21 минуте погас огонек Сары, Роберт сказал шансов нет. У Величе сильно повреждена "Мантикора", а Марек только что потерял свой "Ланселот". В итоге уже минус шесть машин. Встреть Изабелль, и возвращайтесь в бой.
   - Хорошо, возьму машину Ингрид, я знаю ее настройки.
   - Действуй, Изабелль пусть берет "Грифон" Киры. И пусть принимает командование звеном Ягалло.
  
   06.27.
   Отправив Гарольда и Изабелль на новых машинах в бой, Шамир вновь повернулся к экрану. На правом фланге напротив роты "гамма" и командного звена возникло еще несколько машин противника. Слева было спокойнее, только напротив звена Кройчек фиксировались двое кланеров. Кризис связанный с потерей машины Ягалло удалось преодолеть. Пока Изабелль не добралась до его звена, им управлял Нил Гровер. Так как от его собственного звена все равно никого не осталось, Гарольда и Изабелль выбил тот "Разрушитель", а Барахо на место Стояновича забрала в командное звено Кира. Нил отметился двумя победами, при поддержке "Циклопа" Бенедикта. Также две победы заработал Клаус ван Дайк, он помогал звену 25-ой бригады. Кира совместно с Миленой Желковой вывела из строя "Берсерк" разбивший машину Стояновича. Двоих кланеров подбил Ярослав, одного на пару с Марией, другого вместе с Ричардом. Отметился личной победой Эктор Вашава из звена Даладье. На западе 32-ая бригада Лю Баня вела тяжелый бой с большой группой кланеров. У Элизабет успехов по-прежнему не было. И это, не смотря на то, что у кланеров почему-то не работала примерно треть автоматических турелей. 34-ой бригаде определенно не хватает штурмовых машин.
   - Это Ягалло, он тоже хочет вернуться в бой, как Гарольд и Изабелль. - Сказал старший тактик, передавая переговорное устройство Шамиру.
   - Извини, Марек, Кира запретила давать тебе новую машину. Твоим звеном будет управлять Изабелль.
   - Почему? - раздался раздраженный голос Ягалло.
   - Ты сам видишь, сегодня многое зависит от случая. А ты испытатель и конструктор боевой техники. Нового "Ланселота" в нашем распоряжении все равно нет. Если тебя это утешит, Величе она тоже запретила возвращаться.
  
   06.31.
   - Эй, ребята меня вообще-то трое кланеров атакуют, помощь какая будет? - спросила Дженифер. Эти трое кланеров предпочитали атаковать ее с одной стороны. У них были не самые сильные машины, атаковать мощные щиты "Мантикоры" с трех сторон они не стали. Наверно их тактика была правильной. Дженифер с трудом отбивала атаки "Головореза", "Пантеры" и "Боевого Орла". Первые двое держали дистанцию пятьсот метров, "Орел" был несколько дальше.
   - Джени, к сожалению рядом с тобой никого из наших нет. Ближе всех звено Даладье, но они тоже ведут бой. Рядом есть две машины 25-ой бригады. Попробую договориться с их командиром. Жди. - Наконец отозвался Бенедикт.
   - Да уж, пожалуйста. Поторопитесь.
   В принципе так обороняться она могла еще долго, а вот атака выглядела слишком рискованно. Легкая дрожь, ага еще полчаса прошло, можно сверять часы, Дженифер вдруг почувствовала злость. Ей надоело обороняться, она открыла верхнюю бойницу под пушку Гаусса и влепила в правую часть увлекшейся атакой "Пантере". Вот и лежи! Затем атаковала "Головорез", сначала залп с правой руки в передний щит, резкий маневр с поворотом и выстрел из лазера левой руки. Ага, не только Мели может сжигать кабинки! "Пантера" поднялась, но Дженифер успокоила ее по новой из автопушек. Тем временем ее атаковал "Орел", Дженифер чуть не пропустила его атаку и смогла вернуть щиты в самый последний момент. Но без повреждений обойтись не удалось. Она отключила верхние щиты и запустила в "Орла" залп "молний". А затем выстрелила из пушки Гаусса. Все "Орел" долетался. А вот настырная кошка опять встала и даже попала в правый борт ее "Мантикоры". Дженифер прицелилась с обоих рук и добила чересчур живучую кису.
   - Джени помощь сейчас будет. - Как вовремя, подумала Дженифер.
   - Спасибо уже не нуждаюсь, сама справилась, но премного благодарна за содействие!
   - Молодец! - похвалил ее Бенедикт.
   Запоздавшая помощь оказалась "Кентавром" и "Партизаном" из 25-ой бригады. Один из пилотов, увидев свежие тушки, сказал:
   - А ты крутая девчонка!
   - Не без того, - ответила ему Дженифер. - Кстати, раз уж мы вместе, давайте проверим вон тот закуток. Держитесь позади моего супертанка!
  
   06.33.
   Кира добила настырного "Ягуара" и посмотрела как дела у Барахо. Гас все еще возился с "Центурионом". Кира тоже перевела огонь на "Центурион", и тот быстро закончился под перекрестным огнем с двух штурмовых машин. Вроде бы кланеры сегодня не катапультируются, тем лучше Кира толком не знала, что делала бы с пленными носителями матриц. Расстрел военнопленных в стиле Стояновича претил ей, но что еще с ними делать, они ведь уже не люди.
   Бенедикт остался где-то позади, Дженифер ускользнула в какой-то закоулок, Нил все еще возглавлял звено Марека. В итоге ее напарником оказался Гастон Барахо, он отличный пилот, но уж слишком любит затягивать бой, даже со слабым противником. Кира посмотрела на диспозицию: Эрик и Мели продвинулись очень далеко на север, вероятно стоит их отозвать, звенья Даладье и Волкова ведут бой, как и два звена Шэннон рядом с ними. Еще несколько кланеров осталось напротив "гаммы". Генерал МакАллен пять минут назад сообщил, что будет вводить пехотные подразделения на зачищенную ими территорию. Гарольд и Изабелль возвращаются в бой. У Изабелль командирский "Грифон" и она сменит Нила, а Гроверу Кира решила вернуть Гарольда и Гастона. И надо вернуть к себе Дженифер. Нечего ей скрываться по закуткам, пилоты 25-ой бригады справятся без нее. На западе Лю Бань заканчивает разгром большой группы противника, судя по перехвату, ее возглавляет полковник Рейнхард Валленроде. На востоке дела идут хуже - Элизабет не хватает мощных штурмовых машин для преодоления укреплений. Пора идти к ней на помощь.
  
   06.35.
   Полковник Лю Бань управлял концовкой ликвидации группы Рейнхарда Валленроде со стороны. Его машина - 90тонный "Каратель" получила тяжелые повреждения, и Лю Бань отвел боевой модуль на дальнюю дистанцию. В противостоянии с восемнадцатью машинами Валленроде 32-ая линейная бригада потеряла семь машин, еще одиннадцать получили тяжелые повреждения и вышли из боя. Однако сейчас из группы противника на ходу остались всего три машины, и все они уже имели очень серьезные повреждения. Но сегодня кланеры из боя не выходили и не катапультировались, собственно отступать им было больше некуда. Полковник следил за поединком капитана Суонка на "Карателе" с сильно побитым вражеским "Разрушителем", судя по перехвату это была машина полковника Валленроде. "Каратель" был относительно цел и имел явное преимущество, однако Суонк все еще не мог закончить бой. Но Лю Бань был уверен это лишь вопрос времени. Так и произошло. Другие пилоты бригады прикончили двух кланеров, а затем Суонк разбил кабину "Разрушителя".
  
   06.38.
   - Ага, а этот мой! - провозгласил Эрик, прикончив дерзкой атакой с очень близкой дистанции "Ландскнехт". Он был доволен собой, его атака лишь чуть-чуть уступала в быстроте и точности действиям Родригес. Та только что прикончила в таком же стиле две других машины - "Центурион" и "Шершень". Более опасный вблизи "Берсерк" они прикончили вдвоем в первую очередь.
   - Поздравляю, - ответила ему Мелисенте.
   Они находились намного дальше к северу, чем все другие машины землян. Собственно они дошли до самого космодрома, но кроме четырех только что уничтоженных мехов здесь больше никого не было.
   - Похоже здесь целей нет, - высказался Эрик.
   - Можно поискать пехотинцев! - подшутила над ним Мелисенте.
   Эрик лишь рассмеялся, после Кашара дон Хуан стал называть его грозой пехотинцев. Другим пилотам батальона шутка понравилась. Эрик, впрочем, не обижался.
   А вскоре пришел приказ от командира "альфы" возвращаться. Хамени собирал все оставшиеся на ходу машины роты в кулак.
  
   06.40.
   Кончита провела "Кентавр" между двух зданий, "Бомбардир" Дермота шел в трехстах метрах сзади. Шэннон и Грегори находились еще дальше. Теоретически этот район должно было зачистить звено Роберта Худа, но они быстро ушли дальше на север. Так и есть, слева по ней открыла огонь автоматическая турель, Кончита продвинулась вперед нацеливая орудия на вражеский объект и заметила еще две турели. Она успела уничтожить первую турель, когда из-за здания появились боевые модули противника. Четыре легких машины каждая по отдельности слабее "Кентавра", но вместе "Фенрис", две "Кусаки" и "Мотыль" легко могли справиться с ее 60тонным боевым модулем. Но Дермот на "Бомбардире" совсем близко, да и не зря же она тренировалась отбивать атаки с нескольких машин! Кончиту переполняла решимость доказать, что она способна справиться с превосходящими силами не только на симуляторе.
   Через минуту, когда им на помощь подошли Шэннон и Грегори, одна из "Кусак" и "Мотыль" уже лежали без движения. "Кентавр" Кончиты получил лишь незначительные повреждения, даже "Бомбардир" Дермота пострадал сильнее. Вчетвером звено МакКинли быстро прикончило двух оставшихся кланеров, а затем и "Гренадер" подошедший на помощь легким машинам противника.
  
   07.00.
   Через час боя силы землян уже контролировали весь юг и юго-восток базы, по подсчетам Шамира за это время было выведено из строя до шестидесяти процентов всех оставшихся боевых модулей врага. Группа из примерно сорока машин действовала на востоке против 34-ой бригады. Кира начала готовить туда атаку, собирая вокруг своего командного звена наименее пострадавшие звенья. Рота "альфа", плюс звенья Даладье и Волкова. Звено Даладье только что вернулось, пополнив боезапас. Из сильно пострадавших звеньев Роберта Худа и Хосе Васкеса Нил Гровер тоже вернувшийся на базу пытался составить еще одно боеспособное звено. Три "Мантикоры" Ярослава и "Циклоп" Бенедикта остались в распоряжении Шэннон МакКинли.
   В цитадели по-прежнему оставались значительные силы противника, в том числе еще не появившиеся штурмовые машины Штейне. Кира, посовещавшись с Лю Банем, решила оставить штурм цитадели напоследок.
  
   С 7 часов 20 минут по 8 часов 25 минут.
   Кира, согласовав действия с Элизабет в 7 часов 20 минут начала атаку на восточную часть базы. Ее шесть звеньев за следующий час зачистили большую часть территории и вывели из строя восемнадцать машин кланеров, ценою потери "Катафракта" Ляо. Кира отметила, что особо отличилось звено Изабелль ДинЛин. Похоже Изабелль не тратила время зря и многому научилась у Нила. 34-ая бригада Элизабет вывела из строя девять машин, потеряв три. Всего бригада Элизабет Дарин потеряла к этому моменту десять машин и двоих пилотов. У Лю Баня погиб один пилот еще во время битвы с группой Рейнхарда Валленроде.
   Затем из цитадели выдвинулась группа из двадцати четырех боевых модулей, в том числе четыре машины легиона. Кира отправила на помощь Шэннон соединение Омара Хамени, добавив у его звену звенья Кройчек и Волкова. В восточной части оставалось еще несколько боевых модулей противника и Кира вызвала с базы звено Роберта Худа, место погибшей Сары Клут в нем занял Симон Вакко. Роберт сегодня действует не очень удачно, но "Церберы" Симона, Джаня и Чингиса по идее должны быстро прочесать не зачищенный сектор к югу.
  
   08.26.
   Омар Хамени принял решение выводить свое звено на острие вражеской атаки. Там в центре построения противника был "Дракон" Штейне, кроме него в этом же звене находился "Каратель" которым предположительно управляла Сати. Перед этими двумя машинами шли два "Копьеносца" и "Ландскнехт". Все пять машин Штейне больше подходили для дальнего боя и равнинной местности. Напротив машины Хамени идеальны для боя в городе, на "Циклопах" стояли тяжелые автопушки смертельно опасные на ближней дистанции, а два "Цербера" Эрика и Мели вообще были максимально переделаны под бой в городских условиях. На всех машинах его звена уже были повреждения, но не слишком серьезные. Боеприпаса тоже должно было хватить. Омар не сомневался в успехе предстоящего столкновения. Звено Кройчек находилось справа и ей помогало соединение Шэннон. Звено Волкова шло слева, стараясь соединится с силами 32-ой бригады. Омар очень хотел сам спасти Сати и предупредил всех, чтобы никто не стрелял по кабине "Карателя". Он договорился с трофейной командой и двумя отделениями бронепехоты, они должны были прилететь, как только боевой модуль удастся обездвижить.
   Битва произошла в довольно узком пространстве между большим строением жилого комплекса и какого-то сооружения в форме шестигранника. Бой начал Эрик, с ходу атаковав идущий первым "Ландскнехт". По тому же боевому модулю дали залп Омар и Жан. Мели атаковала "Копьеносца" и очень быстро выжгла ему кабину. Второй "Копьеносец" нанес сильные повреждения "Циклопу" Жана. Омар переключился на него и дал возможность Жану отступить. Эрик добил "Ландскнехт" и тоже стал атаковать "Копьеносца". Мели тем временем атаковала "Дракон". "Каратель" шел последним и тоже стал целиться в "Цербер" Мели. Омар прошел мимо "Копьеносца" в упор разнеся его кабину из тяжелых автопушек и начал аккуратно стрелять по "Карателю". Эрик пошел на помощь Мели. Ее первое сближение прошло не удачно и "Цербер" получил ряд повреждений от огня "Дракона". Похоже полковник Штейне оказался более серьезным противником, чем рассчитывала Родригес.
   Тактика Омара, не хотевшего смерти пилота "Карателя" привела к тому, что его "Циклоп" получил очень серьезные повреждения. Но ему во время помогли Эрик и Мели, вдвоем все же прикончившие "Дракона" и зашедшие сзади на "Каратель". Они вывели из строя реактор "Карателя" огнем фазеров. Спецгруппа высадилась рядом с повергнутым штурмовым модулем, а Омар тем временем посмотрел как дела у других звеньев. У Хелены все было нормально, а вот Волкова атаковало звено из двух "Грифонов", двух "Берсерков" и "Головореза". Они уже подбили две машины 32-ой бригады и повредили "Катафракт" Михаила. Волков смог отступить. Фангуэй на "Цербере" вывел из строя "Головорез". Однако другой "Цербер" Сурая попал под огонь "Грифона" и "Берсерка". Дориан Коул вел огонь по второму "Грифону". Последняя машина - "Берсерк" стрелял по машине 32-ой бригады. Омар послал Эрика на помощь звену Волкова. "Цербер" Родригес после противостояния с "Драконом" был едва ли в лучшем состоянии, чем его "Циклоп". Машина Жана тоже стала практически небоеспособной.
   Пока Эрик добирался до звена Волкова, на машине Ариана Сурая вышел из строя генератор поля. Экстренная система катапультирования не сработала, так как сверху нависали какие-то конструкции. Эрик чуть-чуть не успел и лишь прикончил "Берсерка" разбившего кабину на "Цербере" Ариана Сурая. Дориан вывел из строя "Грифон", а Фангуэй второго "Берсерка". Затем Дориан вместе с машинами 32-ой бригады вывел из строя последний "Грифон". Спецгруппа доложила, что на "Карателе" действительно была Сати. Они вынуждены были парализовать ее. Омар отправил часть группы посмотреть, не выжил ли Сурай. Но снаряды ультрапушки "Берсерка" убили кшатрия. Омар сожалел о гибели Ариана и одновременно был рад спасению Сати. Что ж жизнь одного воина Индрапратхи была потеряна ради спасения жизни другого. И оставалось лишь надеяться, что кибер-матрицу удастся снять.
  
   08.35.
   Лейла отметила победным криком победу над "Бомбардиром", почти одновременно Хелена вывела из строя "Гренадер". Это были последние машины кланеров напротив их звена. Хуан поздравил подругу с пятым скальпом, она, как и обещала, добилась сегодня пяти побед. Особенно был впечатлен Хуан ее второй победой: "Берсерк" зашел на ее "Цербер" сзади и стал стрелять с убойной дистанции. Но Лейла невероятным маневром ушла от атаки, и закончила маневр уже своей неотразимой атакой. С третьим кланером ей помог он. Четвертого она победила вместе с Фабио. Пятой победой стал "Бомбардир". Кроме побед Лейлы, звено добилось еще пяти побед, три боевых модуля подбила Хелена, двоих Фабио. Хуану сегодня не везло, кланеры почему-то как будто не замечали его "Грифона", выбирая целью другие машины звена, но он был рад за свою дикую кошку.
   - Благодарю всех за отлично проведенный бой, - сказала Хелена Кройчек. - Вы все отличные пилоты, я рада была с вами работать. Думаю на сегодня все.
  
   Последним актом боя был штурм цитадели, в котором участвовала 32-ая бригада, впрочем из вражеской тяжелой техники там остались лишь два устаревших "Пехотинца". Восточная группа кланеров была уничтожена в 08.47, именно тогда Шон Квадди подстрелил последний еще действовавший боевой модуль - 35тонный "Шершень". За две минуты до этого звено Элизабет Дарин вывело из строя машину капитана Мельхиора командовавшего восточной частью периметра.
   Шон Квадди стал единственным пилотом "Катафракта" успешно проведшим весь бой. Все три "Ланселота" получили серьезные повреждения, и Марек вынужден был признать ряд недостатков своей новинки. В частности рыцарский щит оказался не слишком удобен, кланеры применяли заход сверху и атаку поверх щита также успешно как Шэннон и Джань на турнире. Зато отлично проявили себя во время штурма "Церберы". Больше всех - восемь побед оказалось сегодня у Эрика. Трое пилотов добились семи побед: Мели и Джань на "Цербере" и Дориан Коул на "Грифоне". Шестью победами отметились Дженифер и Клаус. Клаус ван Дайк тоже сражался на "Цербере" и отлично вписался в состав батальона. Пять побед было у Шона Квадди, а также у еще двух пилотов на "Цербере" Лейлы и Чингиса. Эти двое были, как будто созданы для "Цербера" и ближнего боя. Яростны, неукротимы и казались неуязвимыми, ибо им невероятным образом удавалось уходить от безупречных атак врагов. Четыре победы оказались у самой Киры, Изабелль, удачно вернувшейся в бой, у Жана Нгома и еще трех пилотов на "Цербере". У Симона Вакко и драконианцев ВаньХоу и КинДао. Гарольд ОЛири тоже удачно провел концовку, поучаствовав в трех победах. Также по три победы получили на свой счет Нил Гровер, Омар Хамени, Хелена Кройчек, Хосе Васкес, Арман Даладье, Фабио Граци и Эктор Вашава.
   Против ожиданий штурм прошел почти без потерь, погибли всего семь пилотов, из них двое из штурмового батальона Сара Клут и Ариан Сурай. Трое пилотов погибло в 25-ой бригаде, двое в 34-ой, один пилот погиб у Лю Баня в 32-ой. Потерь могло быть намного больше, но организация обороны кланеров была очень плохой. Боевые модули вступали в бой хаотично, часто несогласованно. Многие укрепления не функционировали. Никто из землян не сомневался, если бы базу оборонял генерал Крейт со своим штабом, потери атакующих были бы в разы больше.
  
   В 9 часов штурмовой батальон вернулся на базу в точку 26, окончательно передав поле боя линейным бригадам. Но и в тех остались по большей части легкие машины основной функцией которых была поддержка пехоты. А вот для пехотных подразделений началась основная работа, ведь база была очищена только от боевых модулей "верных", и оставались еще сотни бронепехотинцев, гвардейцев и других носителей кибер-матриц, никто из которых сдаваться не собирался. Первыми целями земных пехотных подразделений были лаборатория и цитадель. Туда были отправлены основные силы. К 11 часам лаборатория полностью контролировалась войсками Земной Федерации. Большая часть команды доктора Максимилиана Фоэ сдалась в плен без сопротивления. Как впрочем, едва завидев землян, сдавались в плен и большинство других кланеров не имевших кибер-матриц. После чисток предателей желающих сражаться за "верных" почти не осталось.
  
   В конференц-зале шаттла поддержки шумно отмечали завершение кампании. В центре внимания были Эрик и Мели, после сегодняшнего боя ставшие на пару лидерами по числу побед. Их у них обоих стало по четырнадцать. У Гарольда, Киры и Изабелль было на одну победу меньше. Дженифер Фьорри в итоге оказалась обладательницей двенадцати побед. "На много больше, чем я рассчитывала, подписывая контракт!" - призналась она. Еще одним героем дня стал Дориан Коул, его одиннадцать побед за три боя были очень впечатляющим результатом. И примером того, как ничем не выделяющийся на симуляторе пилот, на деле может оказаться одним из лучших. Но многих на сегодняшнем празднике не было. В первую очередь девятерых пилотов, не доживших до победы. Их фотографии были рядом с таблицами личных счетов напоминанием, что слава всегда идет бок о бок со смертью. Не было Киры, Величе и Омара полетевших допрашивать кланерского специалиста по кибер-матрицам, не было Марека огорченного неудачным дебютом своих "Ланселотов", не было Роберта скорбящего по Саре, и не было Ярослава и Марии. Ярославу нечего было праздновать, он сделал то, для чего прилетел, но испытывал скорее горечь, сражаясь с бывшими товарищами, выбравшими неверный путь. А Марию ждал сложный выбор, либо разлука с любимым, либо полет в неизвестность. Оставив позади друзей, семью, родную планету, все, что она знала. Ради места, где была родина Ярослава, где жили люди, которых ее всегда учили считать врагами. Гарольд завидовал их любви, но такой выбор не пожелал бы никому. И, наконец, на празднике не было Ингрид.
  
   Ингрид сидела в окружении своих нарядов, косметики, игрушек для любовных утех и просто красивых вещиц. От всего напоминавшего о неудачной карьере боевого пилота она избавилась. Она уже поговорила с Селеной и собиралась как можно быстрее вернуться на Луну. "Лунный свет" ждет свою лучшую гетеру. А два года потрачены в пустую, Ингрид умела признавать свои ошибки. Из-за глупой мечты она трижды чуть не погибла.
  
   Рил болтала с Кончитой, пользуясь затишьем. Ее "Фантом" сопровождал роту бронепехоты штурмующую цитадель с западного направления. Сейчас эта рота перегруппировывалась, собираясь атаковать следующий укрепленный пункт. Кончита находилась в звене капитана МакКинли удерживающим позицию в десяти километрах к востоку, около лаборатории. Звено МакКинли сегодня добилось нескольких побед, и Кончита надеялась, что ее участие после боя тоже отметят, в одной победе она не сомневалась: вражеский "Кусака" замер именно после ее выстрела. Рил поздравила подругу, ее звено вступило на территорию вражеской базы уже после того, как все боевые модули противника были выведены из строя.
   - С кем это ты разговариваешь, куколка? - ворвался в их мирную беседу грубый мужской голос. Командир роты бронепехотинцев. Рил шепнула Кончите: "Извини", и отключила связь. На "куколку" своего временного командира она решила не обижаться.
   - С подругой, - пояснила Рил.
   - Такая же чокнутая, лезущая куда не следует? - Бронепехотинца очевидно возмущало присутствие девушек на поле боя. Тем более что ей и Кончите доверили куда более дорогие игрушки чем ему. Рил было немного смешно. Но она сдержалась и спокойно выслушала его указания.
   - Видишь тот вход справа, там две лазерных турели, бронемашина и взвод ихних гвардейцев, нам туда не сунуться.
   - Окей, цель принята! - ответила Рил и направила "Фантом" в указанном направлении. Для бронепехоты это было сложное препятствие, а вот для ее "Фантома" нет. Турели и автопушка броневика не смогли пробить силовые щиты ее машины. Один из гвардейцев запустил ракету из ручной пусковой установки. С тем же успехом. Рил выстрелила шестью "страйками" с правого плеча "Фантома". А потом уцелевшую турель уничтожила из излучателя. Осталось несколько гвардейцев, но они отступили внутрь.
   - Путь свободен, мальчики!
   Несколько небольших вездеходов проехали мимо нее. Рил подумала, что зачищать внутренние помещения цитадели им придется без нее. Боевой модуль никак туда не пролезет.
   - Оставайся у входа, - приказал ей командир роты.
  
   Командир бронепехотинцев оставил у входа охранять транспорт два отделения. Остальные отправились внутрь. Он бросил еще один взгляд на боевой модуль тоже застывший недалеко от входа. Факт того что путь ему расчищала эта красотка он посчитал оскорблением, слава богу дальше она с ними не пойдет. В его роте было сто пятьдесят человек, и все мужчины, военное ведомство еще не настолько сбредило, чтобы и в бронепехоту набирать девиц. Он представил ее в чистенькой кабине своей мощной машины, небось опять сейчас будет болтать с подружкой! Нет, надо забыть о ней и заняться мужской работой.
   Через час рота очистила нижний этаж этого крыла цитадели, два этажа сверху и один этаж снизу. Командир одного из взводов доложил, что внизу обнаружены несколько гражданских. У них нет оружия и кибер-матриц, в этом случае кланеров рекомендовалось брать в плен.
   - Отведите их наверх и отправьте в безопасное место.
  
   Грохот взрывов сопровождавших противостояние воюющих сторон то приближался, то звучал в отдалении. Радка сделала, как говорил Генрих, заперлась в комнате и, вздрагивая от каждого взрыва который звучал слишком близко, ожидала когда земляне спасут ее. Она не представляла, сколько часов уже идет бой и сколько еще времени ей ждать спасения. Сжавшись в комочек, она думала лишь о том, что каждый взрыв может стать последним, что будет в ее жизни. Временами мелькала мысль о Генрихе, он наверно сейчас уже мертв, ибо, уходя, он сказал, что шансов отстоять базу у "верных" нет, но он сам сдаваться не будет. Радка не знала надо ли ей сожалеть о его смерти или радоваться. Вдруг она осознала, что шум боя уже совсем близко, наверно уже в том здание, где она находится. Радка в ужасе замерла широко раскрыв глаза, когда дверь в комнату распахнулась. В проеме показалась фигура в бронескафандре повышенной защиты и с плазмотроном наперевес. Однако это был не гвардеец и не носитель из числа "верных", на скафандре был значок Земной Федерации. Он почти сразу понял, что девушка не представляет угрозы.
   - Это "дельта-6" нашел еще одного гражданского, мне нужен коридор, чтобы ее вывести. Хорошо, жду.
   Спустя несколько минут Радка была среди группы таких же, как она спасенных. А еще через десять минут их вывели наружу. Рядом с группой вездеходов, на которых им предстояло ехать в безопасное место, возвышался огромный боевой модуль. Впрочем, как только момент восхищения и ужаса видом этой машины вблизи прошел, Радка поняла это легкая машина. Она даже смогла опознать ее - 40тонный "Фантом". Помогли уроки Генриха. Радка во все глаза смотрела на машину. Как бы она хотела управлять такой мощью. А потом уже внутри вездехода она услышала жизнерадостный и уверенный в своих силах женский голос шедший из переговорного устройства вездехода. Радка не сразу поняла, что обладательница голоса находится в кабине "Фантома", который теперь сопровождал их конвой. Водитель вездехода почему-то называл женщину куколкой. На что та нисколько не обижалась. Их диалог помогал Радке отвлечься, ведь где-то на краю сознания пульсировала мысль, одна ракета и этот вездеход сгорит со всеми кто внутри. Ну может не со всеми, только с теми у кого нет бронескафандров. Взрывы снаружи звучали куда громче, чем внутри здания. Каждую секунду она ждала удар в их машину. Но наконец все кончилось и уверенный женский голос произнес:
   - Вот и приехали! Добро пожаловать в расположение основных сил 32-ой линейной бригады!
  
   - Что-нибудь удалось сделать? - спросила Кира у своего медика, тот удрученно покачал головой. Омар Хамени хмуро смотрел перед собой.
   - А что говорит пленный?
   - Максимилиан Фоэ был ведущим специалистом Иоганна Таллера по установки кибер-матриц. Снимать их никто никогда не пробовал. Он даже не знает, возможно ли это.
   - Неужели так сложно снять с ее головы эту штуку? - с мукой в голосе произнес Омар.
   - Сам каркас убрать не сложно, но это только периферия для связи. Сама матрица стала частью головного мозга. Операцию по ее удалению надо проводить на клеточном уровне. Здесь это сделать невозможно.
   - Надо срочно везти ее в центр ГИСИР на Троне. - Сказала Кира. - Может быть там удастся что-нибудь сделать. А Ярославу надо возвращаться на Планету Мечты. Там еще предстоит битва с "верными".
   - И когда вы полетите? - спросил Омар.
   - Думаю, мы полетим завтра или послезавтра. Как только соберем здесь все сведения о кибер-матрицах. Что касается тебя Омар, у тебя своя миссия, тебе надо возвращаться на Землю Пророка. Надо отстранить от власти этих ненормальных считающих, что через кибер-матрицы они слышат голос Аллаха.
   - Они законно избранное правительство, - напомнил Омар.
   - Значит такие законы надо менять! И это не повод оставлять у власти ни подонков, ни идиотов. Селена согласилась помочь тебе.
   - Но она женщина и не мусульманка!
   - Это не важно, у нее есть план как вам попасть на планету, а дальше разберетесь. Здесь мы закончили, но есть еще много мест где надо изменить статус.
  
   Войдя в комнату, Омар Хамени увидел то что, в общем-то, ожидал. Хелена стояла посреди комнаты с грустным выражением лица, ее вещи были собраны. Очевидно она дожидалась только его.
   - Значит все? - тихо спросил он. Она всхлипнула и кивнула.
   - Да. Мне очень жаль. Ты нашел свою Сати, боевые действия закончились, я тебе больше не нужна.
   - Это не так, - возразил Омар.
   - Не важно. Из меня не получится мусульманка, я не смогу быть преданной и покорной женой, я не смогу отказаться от научной деятельности и от права занять место в кабине боевой машины. Кроме того, у меня обязанности в родном мире, мои родители члены планетарного совета Венетии, я должна вернуться домой. Я смогла бы полюбить тебя, ты такой сильный и нежный. Боже я почти готова забыть себя и остаться с тобою. Но нет, иногда даже любовью надо уметь жертвовать. Прощай.
  
   Гарольд знал, что наступила пора подводить итоги. Он провел всю эту кампанию от начала до конца и теперь мог сказать, что знает о войне многое. Война оказалась вещью куда более горькой и жестокой, чем он мог себе представить. Если угодно имеющей свой нрав, исподволь меняющих всех кто решался встать на этот путь, прикоснуться к этой проказе. Беспощадно наказывающей за малейшие упущения, недоработки или слабости. Ошибка, то, что до боя было забыто, недоучено, упущено, в бою вставала во весь рост. Ведь глупо рассчитывать на чудеса, полагать, что если до боя не научите солдат стрелять, в бою они вдруг сами научаться! Когда смертное дело началось учиться уже поздно. Тоже и пилот боевого модуля, если он на тренировках забывал о защите и периодически выбывал, то и в бою происходило тоже самое, но с куда более печальным итогом. Неумение следить за действиями противника, совершать своевременные маневры или нечетко ставить силовой щит неизбежно приводит в бою к трагедии. Так было с Ли, Дэном, Родриго и Франси. Тоже с решительностью, сомневающийся и колеблющийся наверняка пропадет, тогда как быстро принявший пусть не идеальное, но какое-либо решение и со всей энергией ставший претворять его в жизнь может добиться неожиданного никем успеха.
   Еще одним откровением стала для него роль командира. В академии учили достаточно консервативному подходу, где отношения командир-подчиненный прописывались просто. Если вышестоящее командование поставило такого-то на место твоего командира соединения, ты должен четко и неукоснительно выполнять его приказы. Кроме тех, что назывались неправомерными. При этом подразумевалось, что твой командир имеет больший опыт, чем ты и большие знания. Однако реальность и сюда вносила коррективы. Хороший командир всегда прислушивается к мнению подчиненных и должен стараться объяснить им свой замысел. А хороший подчиненный должен стараться не только понять замысел, но и при необходимости подсказать командиру. Не говоря о том что командир может выбыть из строя или оказаться не способным к командованию. Если вспомнить компанию на Борнео, то легко понять, у Шэннон МакКинли оказалось больше решимости и верного понимания ситуации, чем у старших офицеров ее бригады. Во время прошедшей кампании тоже встречались ситуации, когда подчиненный знал и готов был принять более верное решение. Действия полковника Штейне при отступлении от базы Сиртак самый яркий пример.
   Кира Шайгалова была тем командиром, что без колебаний готов отказаться от привычных и проверенных схем. Она не приказывала, а скорее направляла и показывала наиболее грамотные действия. Не требовала безусловного исполнения, скорее советовала и оставляла выбор, ждала от каждого проявления инициативы и собственного анализа ситуации. И уже чувствовалось, не только Дженифер и Эрик при ней раскрылись по максимуму, почти каждый пилот прошедший ее школу был готов к принятию собственных самостоятельных и ответственных решений. И это и значило быть лучшим, быть элитой. Ее батальон состоял не из скольких-то там командиров с нею наверху пирамиды и скольких-то там подчиненных. Нет, ее батальон состоял из сорока человек, офицеров готовых принять в нужный момент нужное решение. Свое, не дожидаясь подсказки. И как следствие при такой схеме понятие дисциплина сознательно приносилось в жертву. И что удивительно в жертву оправданную.
   Конечно сказать что всегда все было идеально неверно. Однако его первый командир идеально соответствовала уже начинающим вырабатываться у Гарольда критериям. Если отношения командир-подчиненный принять за данность, то обязанности подчиненного выполнять приказы. Но тогда обязанности командира принимать грамотные решения и если он не способен принять решение или принимает заведомо ошибочное решение, то такой командир не может оставаться лидером. Если фигура командира выборная то он лучший из лучших, или его смещают. Если назначаемая сверху, то вышестоящие должны заменить несоответствующего должности. Но если ни того, ни другого не происходит? Тогда система идет вразнос, и страдают все, подразделение с негодным командиром утрачивает боеспособность. Способна ли организация во главе который негодный лидер, чьим решениям подчиненные не доверяют, к выполнению своих функций? Еще одной выявившейся проблемой становилась мораль. Ведь в некоторых ситуациях командир вынужден действовать вопреки общепринятым нормам. Или признать свое поражение. Но если жизненно важно победить, а поражение неприемлемо? Тогда приходится идти вопреки представлениям о чести и морали. И этот последний выбор совсем не радовал Гарольда. Японские самураи помешанные на чести в подобной ситуации выполнив приказ и свершившие недостойный поступок позже совершали сеппуку, Но если на кону само будущее человечества имеешь ли ты право сбежать от ответственности и не делать выбор?
  
   Через несколько часов Радка снова услышала тот же сильный и уверенный голос. За эти несколько часов незнакомые ей люди, ее спасители привели внешность девушки в порядок. Она была чистой умытой накормленной и почти счастливой. Затем ее расспросил представитель земной СБ, задавшей ей много вопросов на которые она постаралась ответить максимально полно и честно.
   Обладательница голоса и внешностью соответствовала голосу, высокая мускулистая воительница с черными волосами и с еще горящими азартом только закончившегося боя глазами. Она в чем-то убеждала парня с нашивками пилота. Радка столь пристально смотрела на женщину, что та обратила на нее внимание. Радка сразу опустила взгляд на пол перед собой. Ей очень хотелось познакомиться с этой сильной женщиной, но она не решалась подойти. Не знала, что ей сказать и захочет ли та слушать. Впрочем, уже через несколько минут ее желание неожиданно сбылось само. Закончив говорить с парнем, черноволосая воительница вдруг подошла к ней и села напротив. Ее карие глаза, полные охотничьего азарта, внимательно изучали испуганную Радку.
   - Итак, кто ты? - произнесла воительница.
   - Я была в группе гражданских, когда вы на "Фантоме" сопровождали нас. Это ведь вы были на "Фантоме"? Я узнала ваш голос!
   - Ну да, похоже я, - согласилась женщина, по-прежнему изучая Радку.
   - Спасибо что спасли меня. Видите ли, я была там пленницей.
   - Да не за что. Это моя работа.
   Радка кивнула, она ожидала, что теперь то женщина уйдет, но та протянула руку.
   - Рил. Меня так называют. Но вообще-то лейтенант Аурелия Митчелл, - представилась воительница.
   - Радка, - пожав сильную руку Рил, назвалась девушка.
   - Ну, вот и познакомились, видишь совсем не страшно! - довольно произнесла черноволосая Рил, Радка потупила глаза.
   - Я так понимаю ты местная?
   Радка кивнула.
   - И последние дни у тебя верно были не сладкими?
   Радка вспомнив свои злоключения, всхлипнула.
   - Ничего все образуется! Знаешь, когда я была примерно твоего возраста, то однажды встретила в темном лесу чудовище. Оно было большое страшное и хотело растерзать меня, но я не хотела умирать и решилась сразиться с ним. И между прочим победила! Мораль - надо учиться преодолевать свои страхи.
   Радка понятия не имела, о чем говорит женщина, но та, судя по всему, пыталась взбодрить ее. Но Радка вдруг вспомнила, что и для нее эта история началась в лесу.
   - Ну что такое? - удивилась ее слезам Рил.
   - Я тоже встретила в лесу чудовище, - призналась сквозь слезы Радка.
   - И как?
   - Меня зацапали и притащили сюда!
   - Не повезло, - пробормотала воительница. Но секунду спустя вновь улыбнулась. - Ну в этой жизни никогда не знаешь во что влипнешь, лягушонок. Мой отец любил мне рассказывать одну сказку. Мол были две лягушки, однажды они случайно упали в банку со сметаной. Одна сразу смирилась со своей судьбой и утонула. А другая отчаянно дрыгала лапками, пока сметана не превратилась в масло, и тогда лягушка смогла выбраться из банки, встряхнулась и попрыгала себе дальше!
   - А потом эта лягушка жила долго и счастливо?! - попытавшись улыбнуться, спросила Радка. Рил чуть подумала и заявила:
   - Нет, думаю вряд ли, судя по тому что лягушка постоянно падает в банки, долго и счастливо вряд ли! На все банки удачи не хватит! Но подруга всегда помни, в какие бы банки судьба нас не закидывала надо выбираться, встряхиваться и жить дальше! Мораль поняла, лягушонок?!
   Радка кивнула. Но женщина, с улыбкой и чуть прищурившись, ждала ее слов.
   - Надо дрыгать лапками, - запинаясь, произнесла Радка.
   - Правильно! Ну ладно, если что меня найти просто. Подходишь к любому офицеру и просишь соединить тебя с лейтенантом Аурелией Митчелл, 32-ая линейная бригада. Ну пока, лягушонок!
  
  
  
   Глава 11. Последний ход
   3 октября 2231 года. Планета Каринтия.
   32 и последний день операции "Свобода".
  
   Контр-адмирал Александр Бэр дочитал краткий отчет, только что представленный ему исследовательской группой по изучению потенциально разумных видов. Он уже знал много промежуточных данных, и потому его не удивили основные выводы группы. Детали еще требовали уточнения и дальнейшего исследования, но отчет надо отсылать на Амалдис прямо сейчас. И сообщать генералу МакАллену. А тому выводы группы точно не понравятся. Силианин вздохнул, огорчать генерала все равно придется, рано или поздно. В отличие от сестер, Александр не пытался подражать людям, кроме внешности он ничем не отличался от типичного молодого силианина выбравшего роль ответственного госслужащего. Да у него было хобби его любимый космический корабль. Но в этом не было чего-то особенного, молодых госслужащих Силианской Республики поощряли иметь любимое занятие, не мешающее основной деятельности. Александр отлично понимал, чего хочет от него управление сектора на Амалдисе, и всегда четко следовал их инструкциям. Проект на скоплении Яхо он считал зашедшим в тупик, а Киру воспринимал как авантюристку. Сестра вела такой образ жизни, что неизбежно повторит судьбу Адриана. Однако пока рыжеволосая сестрица была удачлива и удивительно живуча. Она даже смогла пережить нападение Гхоро, на Амалдисе тогда остались очень недовольны тем, что она сама отправилась на миссию по ликвидации незаконной базы Гхоро. Клан Гхоро Александр сильно не любил, ибо сморане были постоянным источником беспокойства для Амалдиса, а значит и для него. Многие силиане из управления сектора полагали, что Гхоро слишком увлекся новой цивилизацией, слишком часто менялся клеточной структурой с людьми и мыслил теперь во многом как земляне. Но еще хуже было влияние Гхоро на землян. Дункан МакАллен слишком во многом следовал пути Гхоро. Все это вскоре могло привести к совсем не нужной Амалдису большой войне в этом отдаленном районе галактики. Впрочем, Александру не нравились и махинации Селены по отстранению генерала от власти. Он сомневался, что Селене будет по силам контролировать новое правительство. Однако Амалдис дал добро на эти действия, и даже был готов закрыть глаза на методы Шэннон. Александр раздумывал, стоит ли как-нибудь предупредить МакАллена, возможно он сам отвернется от сморанского клана. Но, обдумав ситуацию со всех сторон, Александр решил все же этого не делать, он по-прежнему останется наблюдателем, как от него требует Амалдис.
  
   - Сел адмиральский катер с "Водолея", - проинформировал МакАллена один из офицеров штаба. Генерал кивнул и снова повернулся к полковнику Лю Баню.
   - Если Кира и Бенедикт завтра возвращаются на Трон, кто будет командовать ее батальоном? - спросил Лю Бань.
   - Какая разница кто, боевые действия закончены, а по возвращению батальон будет расформирован. - Ответил генерал МакАллен.
   - Ты по-прежнему не хочешь создавать элитные подразделения?
   - Это опасный путь, вспомни историю, военные перевороты на Земле организовывали слишком амбициозные командиры элитных подразделений.
   - Сейчас другое время, да и свергали только слабые правительства.
   - А ты считаешь наше правительство сильным? Я до безумия устал возиться с этими политиканами на Земле.
   - Но командир все равно нужен или ты расформируешь батальон уже здесь?
   - Ну возможно пусть командует один из командиров рот. Другой командир и не сможет управляться с ними после Киры.
   - Я знаю еще одного командира чересчур инициативного и тоже хронически не исполняющего приказы сверху. - Подсказал Лю Бань.
   - Ты имеешь в виду Шэннон?
   - Только не Шэннон, она мне самому нужна! - возмутился Андреас.
   В данный момент может оказаться полезным отделить Андреаса от его слишком энергичной помощницы, подумал генерал. Все равно во время операции на Планете Мечты присутствие МакКинли крайне не желательно. Его начальник СБ в последнее время постоянно бомбардировал его своими опасениями по поводу потенциальной нелояльности неугомонной ирландки.
   - Хорошо пусть будет Шэннон. Не беспокойся Андреас, я верну ее тебе, как только мы возвратимся на Марс.
   Сказав эти слова, генерал пошел навстречу подходящему силианину. Дункану было интересно, зачем он прилетел с "Водолея". Адмирал так редко покидал командную рубку своего горячо любимого дредноута...
   - Итак, чем мы обязаны твоему визиту?
   - Вы помните, что с нами летела исследовательская группа по оценке и изучению разумных видов?
   - Ах да что-то вспоминаю. Ну и как они оценили нашу кампанию?
   - Прошу прощения, но их не интересовали военные действия. Они изучали местные лесные массивы. Вы должны помнить, почему у такой удобной для колонизации планеты такое маленькое население, сосредоточенное в одном месте?
   Генерал вынужден был признаться себе, что не помнит. Какая-то статья в договоре об ограничении заселения. Эта планета тридцать лет была оккупирована кланерами, и него имелось куда больше важных задач, чем изучать статус ее колонии! Тогда до Вторжения он не собирался управлять политикой Земной Федерации. Вся эта политика свалилась на его голову слишком спонтанно. И разумеется он интересовался только теми планетами, что остались не оккупированными.
   - На Каринтии развитая экосфера и есть несколько местных видов, которых мы силиане считаем потенциально разумными. Считалось что до пробуждения у них разума еще тысячи лет, поэтому вам разрешили создать здесь колонию с ограниченным статусом. Но не стотысячное население и тем более не военную базу. Это грубое нарушение договора.
   - А ты помнишь, что базу здесь построили не мы? - спросил Андреас.
   - Но вы собираетесь ее использовать. Поймите, я никого ни в чем не обвиняю. Мы все совершили ошибки. И главную ошибку совершила предыдущая исследовательская группа разрешившая создать здесь колонию. Новая группа исследователей только что представила отчет, из которого следует четкий вывод, в данный момент здесь на Каринтии есть разумные виды. Я уже отправил отчет на Амалдис.
   Генерал МакАллен был ошеломлен услышанным, как впрочем и остальные командиры землян. Но Александр невозмутимо продолжил:
   - Боюсь решение Амалдиса для меня очевидно, вам придется ликвидировать здесь и военную базу и колонию. Наверно вам предоставят несколько лет и, безусловно, вам компенсируют потери и дадут ресурсы на обустройство колонистов на новом месте. Здесь же будет введена карантинная зона, возможно лишь присутствие очень небольшой группы ученых-экологов. Я прилетел предупредить, чтобы вы строили свои дальнейшие планы об этой планете, исходя из сказанного мной.
   - А на эти выводы можно как-то повлиять? - осторожно спросил МакАллен.
   - Не думаю. Не забывайте это основной закон Силианской Республики, мы силиане гарантируем безопасность каждой родной планеты любого разумного вида. Тридцать тысяч лет назад таким предразумным видом было человечество. И его много тысяч лет защищал тот же закон. Иначе нашлось бы не мало желающих заселить вашу планету.
   Генерал не нашелся что ответить, но как только силианин ушел, высказал возмущение:
   - Это не мыслимо, они не только не помогают нам в войне с кланерами, да еще и ставят условия, где нам селиться!
   - Эта база все равно не нужна, мы добыли здесь много трофеев, а производственное оборудование легко разобрать. - Осторожно заметил Лю Бань.
   - Они оба и Александр и Кира наверняка знали, что нас попросят убраться отсюда! Еще до начала операции! Если бы они мне сразу сказали...
   - Ты бы сюда не полетел? - спросил Андреас.
   МакАллен не стал отвечать на этот вопрос, а лишь проворчал вполголоса:
   - И к чему все наши жертвы...
   - А ты не забыл, главная цель была уничтожение группы "верных", распространявших кибер-матрицы по Внутренней Сфере. - Сказал Андреас. - Нам для этого и давали снаряжение.
   - Я должен срочно лететь на Землю, - упрямо произнес МакАллен, - я это так не оставлю.
  
   Гарольд с завистью смотрел, как дон Хуан обхаживает новую подружку. Он уже был наслышан о подвигах дикой кошки. Лейла Таши на седьмом небе от счастья, вчера она была неудержима и прыгнула много выше своих возможностей. Она весело смеялась, слушая какую-то из забавных историй Хуана. С Лейлой происходило тоже, что и со всеми предыдущими подружками кабальеро. До Хуана она водила дружбу сразу с несколькими пилотами никого из них особо не выделяя. Ранее Лейла частенько говорила, чем больше вокруг нее мужчин, тем интересней. А о романтических чувствах отзывалась с усмешкой. Но теперь же попав под чары опытного соблазнителя, она думала только о нем, и никто другой ей был больше не нужен. Рядом с Хуаном все другие мужчины казались ей блеклыми и неинтересными. Гарольд наблюдал нечто похожее уже много раз. Он не представлял, как приятель добивается такого эффекта. Вроде он не говорит каждой новой из своих девушек ничего такого особенного.
   А вот его отношения с Ингрид терпят полный крах. Красавица вчера обвинила его в занудстве, в невнимании к своей персоне и в том, что он без спросу взял ее "Грифон". Сегодня она, окатив Гарольда презрительным взглядом, подсела к Джаню и Симону. Ингрид вновь кардинально поменяла свой облик, вырядилась в какой-то невообразимый прикид и намазала на себя все содержимое своей косметички. Короче выглядела не как пилот, а как разряженная кукла или модель с подиума. И в общем-то Гарольд признал что эти роли ей шли лучше, вот только он не сможет полюбить такую женщину. Ингрид любезничала с обоими, и этим двоим это нравилось, Гарольд заметил взгляд брошенный на него Джанем. Легкое удивление, но драконианец явно не станет отказывать от такого подарка. А тем более не откажется Симон Вакко. Гарольд не сомневался, что Ингрид назло ему уединится с обоими. Ну и черт с ней, пусть делает все что хочет. Сидящий рядом Гас глянул на него и на Ингрид. И отвлекся от разговора с Дорианом, который после вчерашнего триумфа прочно закрепился в когорте лучших, следовательно стал интересен Гасу. Еще бы Дориан то был "чистым"!
   - Что очередная неудача на любовном фронте?
   - Отстань, а! Сам то уже выбрал себе новую марсианскую невесту?!
   Дориан хихикнул, но, заметив холодный взгляд Гаса, осекся. Гарольд вышел из-за стола, он был крайне раздражен. Он собирался пойти к себе, но пути вновь увидел Джени. Также как в тот день после первого боя миниатюрная блондинка сидела одна и была не весела. Правда сейчас она вряд ли притворялась, сейчас ей действительно было не до него. Даже удивительно, Стоянович уже рассказал, каких усилий ему стоило один раз уложить ее в постельку. А Гарольд после того месяца в академии почему-то считал, что Дженифер любвеобильна и легкодоступна. Попробовать еще раз, хотя бы для того чтоб показать Ингрид, что на ней мир не заканчивается! Он подошел к Джени.
   - Опять грустишь в одиночестве?
   - Невероятно, ты же вроде записал меня в эгоистичные стервы?!
   - Считай, что ты реабилитирована!
   - С чего бы это?! Хотя премного благодарна!
   - Итак, о чем грустишь сегодня?
   - Кира и Бенедикт завтра улетают на Трон. С Сати и медиками.
   - Ну и что?
   - Слушай, иди к кому-нибудь другом, я не в настроении.
   Гарольд не стал уговаривать ее и отошел. И попался на пути Изабелль, бывшая напарница с ходу огорошила его:
   - Вот ты-то мне и нужен, пошли. Тут такое дело...
   Она начала объяснять, Гарольд слушал вполуха, она говорила что-то о боевых модулях и организации своего звена. А Гарольд смотрел на нее, почему он никогда не думал о Изабелль? Да она не слишком красива и на четыре года старше, но у нее те же тринадцать побед, что и у него, плюс она командир звена и пять побед у нее было до Каринтии...
  
   Последняя нота затихла, ВЫЗОВ. Они играют на ее теле как на музыкальном инструменте, отрешенно подумала Дженифер. Конечно, она и есть инструмент, очень полезный инструмент для своих хозяев. Для дома Кайялль. Дженифер хотелось в отчаянии броситься на пол, она догадывалась, что здесь на Каринтии это случиться. Вызов, приказ ее дома, безусловный к выполнению. Ну почему она та кто она есть? Это нечестно! Зачем Джузеппе заключил ту нелепую сделку? Почему результатом этой сделки стала она? Дженифер взяла себя в руки, красивая сказка кончалась, в дверь стучалась реальность. Ее хозяева владеют правом на ее жизнь, если она не подчинится, они отключат сигнал...
   Дженифер быстро пошла в свою комнату и подошла к креслу. Что делать? Достать в открытую или закрыть камеры слежения? Наверно лучше второе. Она аккуратно и как бы случайно переставила несколько предметов, так чтоб кресло оказалось в мертвой зоне для камер. Затем аккуратно вскрыла подкладку кресла и вытащила из сидения валусианское приемное устройство. Земные сканеры были не в состоянии обнаружить это устройство. Оно выглядело совершенным, как и все что делают валусиане. Дженифер, взяв в руки устройство, задумалась. Может лучше не читать сообщение, ей так не хотелось предавать тех, кто изменил ее жизнь. Три пропущенных сигнала и смерть. Она знала, как будет выглядеть ее смерть. Ужасная и мучительная. Отражение самого большого позора: дом отказывается от права на жизнь своего создания. Дженифер очень хотелось жить, выжить не смотря ни на что. Выжить и стать свободной. Конечно это мечта, мечтать о свободе уже преступление. Но об этом ее хозяева не узнают... Придется ограничиться мечтой. Она открыла устройство и зажмурилась, это сообщение вполне может покончить со всеми ее планами. Открыла глаза и прочла. Уф ничего страшного.
   Сообщение было от валусианского рейдера находившегося в шести световых минутах от Каринтии. Интересно на "Водолее" знают о его присутствии? Вряд ли. С рейдера пришел большой пакет данных записавшийся на инфокристалл на ее устройстве. Этот кристалл ей было приказано отнести капитану Шэннон МакКинли. Зачем ее хозяева не сообщили, но Шэннон ведь подруга Киры. Дженифер облегченно выдохнула, все не так плохо как казалось. Если слухи верны завтра она и так и так станет подчиненной капитана МакКинли. Она вернула приемник на место, привела кресло в порядок и включила комм. Набрала вызов Бенедикту и узнала от него код связи Шэннон. Затем набрала код.
   - А Джени, не можешь подождать до завтра, я пока еще не твой командир! - весело сказала ей землянка.
   - Но мне надо поговорить, можно я приду на ваш шаттл? Мне так интересно, что вы измените, я не могу ждать. Ну, пожалуйста! Это очень важно для меня и моего дома.
   Услышав последнее слово, взгляд Шэннон мгновенно изменился из веселого и приветливого стал жестким и сосредоточенным. Лишь мгновение, затем вновь улыбка.
   - Хорошо, почему бы нет.
  
   Кончита Веласкес заглянула в шаттл поддержки штурмового батальона вечером. Вообще-то 25-ая бригада еще была в пятнадцатиминутной боевой готовности. Но капитан МакКинли разрешила Кончите этот визит. Инициатива пригласить ее принадлежала Шамиру Варатонгу и Величе Стояновичу. Кончита уже слышала, что после отлета Киры на Трон батальон возглавит Шэннон МакКинли. Не мудрено, что ее старые товарищи хотят послушать, как Шэннон управляет своими подчиненными. Ну и конечно многие парни рады будут вновь ее увидеть. Вчера Кончита сражалась рядом с Шэннон, и теперь на ее счету три победы. Более того, одного кланера ей зачли личной победой! Конечно, это всего лишь 30тонный "Кусака", но все равно Кончита теперь считала себя состоявшимся боевым пилотом. Не новобранцем, и точно не куклой!
   Что касается Шэннон, да Кончита многое могла им рассказать. Шэннон одним взглядом умела напугать не хуже Ашвара, она умела любого заставить беспрекословно выполнять свои приказы. Да она, как и Кира развивала инициативу подчиненных, но совсем иначе. Она реже спрашивала совета окружающих, у нее были более жесткие требования, а инициативу разрешалось проявлять лишь поверх этих требований. Что касается подготовки пилотов, при воспоминании о тех днях Кончиту бросило в холод. Эти несколько дней были кошмаром. Девизом Шэннон были слова - еще раз, снова, каждый раз, всегда. Она повторяет их как заклинание. "Не получилось, делай еще раз, снова и снова пока не получиться. Получилось, значит делай так каждый раз, повторим еще раз, снова, снова, снова. Прекрасно и действуй так всегда. Тогда и только тогда ты сможешь стать боевым пилотом." Наверно Дерек и Шэннон заставили ее вылезти из нескольких шкур, как любит говорить Рил. Кончита не понимала, как им удалось изменить ее мышление, но теперь она управляла боевой техникой совсем иначе, намного уверенней, на каком-то совершенно другом уровне. Конечно ей пока далеко до Камиллы, но она надеялась когда-нибудь закрыть командира и любимую от огня противника также как сделала прославленная марсианка.
  
   Эрик был в группе пилотов окруживших Кончиту и Гаса. Барахо взял на себя инициативу выспрашивания о новом командире. Стоянович больше слушал. Сам Эрик полагал, что Шэннон будет не хуже Киры. На том турнире перед штурмом она победила всех противников, включая и Киру. Этого ему было достаточно. Однако из вопросов Барахо и ответов Кончиты, Эрик вынес знание о двух совершенно новых для себя вещах. Во-первых Кончита восхищается новым командиром и здорово прибавила за неделю под ее командованием. И второе оказалось, что у Гаса накопилось много претензий к методам и манере командования Киры. Барахо не понимал, почему Изабелль пришлось так долго доказывать свою состоятельность. Хотя тот же Роберт по началу командовал звеном еще хуже, чем она. Да и результаты Холдбрека и Ягалло вовсе не оказались блестящими. Изабелль командовала звеном всего один час, но за это время ее звено одержало восемь побед, потеряв лишь одну машину. Конечно, подготовка Изабелль и как командира и как пилота месяц назад была намного хуже, но Изабелль из тех людей кто по максимуму раскрывается, только когда им доверяют. Или Арман Даладье с первой же тактики записанный в безынициативные, на проверку он оказался отличным командиром. Да он чересчур исполнительный и немногословный, но побед у его звена тоже хватает. Одиннадцать вчера и три при погоне за легионом. Конечно "альфа-1" сражалась лучше, вчера его звено отметилось пятнадцатью победами! Правда во многом это заслуга его и Мели. Можно было припомнить еще и то, как после больших маневров Кира предпочла Ингрид Дориану. Сейчас эта ошибка казалась невероятной, из Ингрид боевой пилот никакой, а Дориан в трех боях добился одиннадцати побед. Особенно хорошо его уровень был виден вчера, на фоне беспомощного командования Волкова и слабых показателей других пилотов звена. Итак, конечно у Киры были ошибки, и все же Эрик полагал, что успешных ходов было во много раз больше.
   Эрик не стал слушать дальше и пошел искать Милену, та в последнее время ужасно ревновала его к Мелисенте. Это раздражало Эрика, и не только потому, что для ревности никаких оснований не было, но и потому что он много раз объяснял Милене, что он вовсе не ее собственность. Естественно он не хотел разрыва с нею и хорошо понимал ее. Милена очень боялась потерять его, плюс ее мучает осознание того, что она никогда не сможет стать элитным пилотом, как он и Мели. Милене не хватало характера, вместо того чтобы собраться и решать свои проблемы она зачастую сама создавала себе новые. А потом ждала, кто ее вытащит из того завала, которым она сама себя окружила. Эрик раздумывал, как бы ей предложить остаться в следующий раз дома. Если не захочет завести семью, может, удастся убедить ее перевестись в пилоты шаттла? Хотя сейчас она держится в бою намного уверенней. Правда штурм главной базы кланеров наглядно показал, ближний бой все же не является ее сильной стороной. Однако она записала на свой счет третью победу.
   Эрик пришел к своему комму и обнаружил, что пришли полные данные об его участии в операции и о полагающихся ему премиях. К шестистам тысячам за прохождение службы в ударном подразделении добавились триста двадцать тысяч за тридцать два дня кампании. Ведь он все тридцать два дня был в основном составе в боевой готовности. Плюс участие в пяти боях, еще двести пятьдесят тысяч, девять побед в группе, еще четыреста пятьдесят тысяч и пять побед личных, полмиллиона. Итого два миллиона сто двадцать тысяч! Минус сорок процентов... получается миллион двести семьдесят. Далее трофейные. Половинка "Рыцаря" в бою в точке один - 235 тысяч, одна третья с "Боевого Орла" во время больших маневров - 115 тысяч, две устаревшие машины при штурме Кашар - 225 тысяч, участие в победе над двумя "Карателями" во время стрельбы по бегущему кабану - еще 570 тысяч, и наконец восемь побед на главной базе. Там самым ценным призом была половинка новейшего "Дракона" Штейне, на нем стояло куча прибамбасов и его оценили во впечатляющую сумму, из которой Эрику начислили 710 тысяч. Эрик слышал, что полковник Лю Бань уже выпросил этот трофей у МакАллена в счет доли Дракониса. Итого трофейными получилось три миллиона пятьсот семьдесят тысяч! Которые не облагаются налогом. Пилоту и так начисляется всего один процент от стоимости трофея.
   Данные о трофейных были открытыми и Эрик, полюбопытствовав быстро выяснил больше него трофейными собрала только Дженифер Фьорри. На двести пятьдесят тысяч больше. Дело в том, что у Джени было много личных побед, больше чем у кого-либо кроме Мели. Но пять побед Мели, во время ее прогулки, в трофейные не пошли, так как кланеры сразу эвакуировали подбитые ею машины. Чуть меньше чем у него трофейными вышло у Изабелль ДинЛин, далее отмечался результат Кира Шайгалова. Но эти деньги военному ведомству выплачивать не придется. Силианку премии не интересовали, на Троне она занимала пост уж по крайней мере равный посту генерала МакАллена, и не для кого не составляло секрета три четверти техники батальона были ее личным вкладом в операцию. У Мели получилась сумма примерно равная Гарольду около двух миллионов восьмисот тысяч. Впрочем, и для этих двоих деньги далеко не главное. Гарольд демонстративно отказался от прав наследника корпорации "Авалон", чьи доходы исчисляются миллиардами федеральных кредитов. А у Мелисенте неопределенный статус, и ее премиальные скорее всего просто уйдут на Калифорнию. Эрик помнил слова Ричарда ЧуйХо оценившего потраченные на создание и обучение Родригес средства калифорнийцев в сотни миллионов федеральных кредитов. Далее шли Дориан Коул, Нил Гровер и Хелена Кройчек их суммы премиальных тоже превышали два миллиона федеральных кредитов. У остальных пилотов трофейные меньше двух миллионов. В заключение Эрик посмотрел состояние счета Милены, чистыми за операцию у нее вышло восемьсот пятьдесят тысяч плюс примерно столько же премии за трофеи. Он сплюсовал ее миллион семьсот со своими и получил сумму лишь чуть-чуть не дотягивающую до шести с половиной миллионов. Эрик принялся весело насвистывать, превосходно, почти вдвое больше чем он рассчитывал, находясь на Новом Эдеме.
  
   Мария вернулась от генерала МакАллена переполненная смешанными чувствами. К ее удивлению генерал весьма благожелательно отнесся к ее планам, он не пытался ее отговаривать и лишь напомнил о семье оставшийся на Земле. Об этом думала и сама Мария сердце разрывалась от предчувствия долгой разлуки с родными, но она долго думала и уже все для себя решила. Она полетит с Ярославом на его родину, а мама... остается надеяться, что она со временем поймет и простит. Что до сына, Мария надеялась что тогда когда он вырастет война закончиться и она сможет иногда навещать его. И конечно генерал попросил ее оставаться лояльной Земной Федерации и лоббировать интересы Земли среди старейшин клана "Гхост-Бир". Мария тяжело вздохнула и стала составлять письмо для матери и сына.
  
   Ярослав возвращался из кишевшей эсбэшниками лаборатории производившей кибер-матрицы. Он хотел взглянуть на это место своими глазами. Правда как оказалось, там уже не на что было особо смотреть, даже атмосфера этого жутковатого места уже сменилась, слишком много разных экспертов ползали изучая каждый миллиметр комплекса. Он почувствовал скорее разочарование, если там и оставалось что-то важное его уже нашли и разобрали на молекулы. Подходя к той части базы, где обосновался штурмовой батальон, он заметил у полуразрушенной автоматической турели сидящую женщину. Перед ней были разложены какие-то детали. Он заинтересовался и подошел поближе. Женщина обернулась и он узнал ее. Темная кожа, курчавые волосы собранные сзади в узел, черные глаза и пухлые губы, сразу сложившиеся в ласковую улыбку. Она тоже узнала его.
   Ярослав знал что она здесь, одна из пилотов 25-ой бригады. Он даже узнал ее имя. Они смотрели друг на друга совсем как тогда пять лет назад на Борнео. Темнокожая девчонка, которую он застал убегавшей от одного из зданий временного лагеря. Он вновь смотрел на нее, а она быстрыми точными движениями собрала лежавшие перед ней детали в ручной лучемет. Он никак не прореагировал, когда она вставила в ячейку энергокристалл.
   - Здравствуй. Тебя зовут Вита, не так ли?
   - Даже если и так, то, что медведь?
   - Я вижу, ты стала настоящим воином, отличным пилотом.
   - Уже жалеешь, что тогда не убил меня, медведь?
   - Нет, не жалею. Желать смерти достойному врагу это против идеи Кланов.
   Она кивнула.
   - Ты тоже достойный воин, медведь, я буду считать честью для себя, что сражалась здесь на Каринтии вместе с тобой.
   - Вот как. Что ж я рад.
   В ее взгляде неожиданно появилась теплота.
   - Как думаешь, медведь, смогу я попасть из этой штуке вон в ту фигурку.
   Она показала на высокое здание к северу от них. Ярослав подошел к ее импровизированному столику и взял тактический бинокль. Нашел цель и определил расстояние 852 метра. Далековато, ее лучемет был рассчитан на дистанцию боя в двести метров. Он посмотрел, на прозрачной синтетической ткани осталось лежать несколько деталей. Очевидно девушка заменила их чем-то иным.
   - Ты изменила настройку, так?
   - И кое-что добавила. После того как капитан Шайгалова убила врага с дистанции вдвое большей, чем стандартная, я подумала, что и мне может понадобиться нечто подобное.
   Ярослав одобрительно кивнул. Она взяла лучемет обеими руками, поудобней устроилась и стала аккуратно целиться. А Ярослав вспоминал тот день, когда не решился убить эту девчонку. Сколько ей было тогда восемнадцать, девятнадцать? Он держал ее на прицеле, если бы она тогда показала свой страх или ненависть он бы наверно выстрелил. Но она дерзко улыбнулась, и он опустил бластер. Девчонка исчезла в зарослях и через полминуты здание от которого она убегала взорвалось. Тогда погибло девять солдат. А Ярослав именно в тот миг понял, что кампания на Борнео проиграна. Если против них сражаются даже дети. Такую войну не выиграть. Через четыре дня это понял и командир штурмового легиона. Тихое жужжание лучемета нарушило его мысли.
   Он навел бинокль на место, где была фигурка, теперь ее не было.
   - Попала. - Удовлетворенно сказала девушка.
   Ярослав кивнул, положил назад бинокль и пошел прочь. После того рейда на Борнео хан Гюнтер Валльхофер сказал: "когда я планировал Вторжение во Внутреннюю Сферу, я преследовал сразу несколько целей, одной из них было научить их воевать, думаю этой цели мы достигли".
  
   Абрахам Шульц еще раз перечитал присланные ему вчера документы. Их не мешало бы перепроверить, но Абрахам не сомневался, что большая часть фактов достоверна. Он догадывался, откуда ему прислали эти файлы. Штаб штурмового батальона, наверняка Величе Стоянович и Бенедикт Гхоро. Они показывали ему, что знают кто глава "Детей Земли" и заодно убеждали его не связываться с кибер-матрицами. Вся подборка файлов показывала, что ничего хорошего для людей сотрудничающих с кханаанами не получается. Эта инопланетная технология слишком опасна. Кроме собранных данных о деятельности носителей матриц после смерти Таллера, были еще и данные о мятеже на Богуславии. Можно было сравнить две пошедшие под откос операции "верных". Абрахам понял, Стояновичу не удалось установить, кто контролировал носителей на Богуславии, и что с ним случилось, погиб ли он как Иоганн Таллер или его убил какой-нибудь свихнувшийся носитель, как убил генерала Крейта полковник Штейне. А после утраты контроля носители воспринимали только приказы из Гегемонии и превращались в жаждущих человеческой крови монстров.
   Абрахам отправил эти файлы на Землю. От себя он добавил что, возможно, не все факты точны, но рекомендовал не использовать кханаанские технологии. Большинство его сторонников, особенно те, кто видел следы деятельности носителей своими глазами, поддержали его. Абрахам уже собирался вызвать Лору, но с вызовом его опередили. Он никак не выразил своего удивления, увидев женщину. Неужели она все-таки согласится? Абрахам подумал, что она может стать очень ценной союзницей.
   - Ты еще не отказался от того своего замысла? - с ходу озадачила она его.
   - О чем речь? - спросил он, попытавшись уточнить, много ли она знает.
   - Поймешь, почитай на досуге. - Сказала она и отключила связь. На экране комма появилась надпись: "прием данных". Еще один файл, пожалуй, не меньше предыдущего. Открыв файл, он сразу понял, она знает все. Все его планы вплоть до деталей, невероятно! Она взяла его планы переработала их, изменила и дополнила. Теперь это был четкий план покушения, у которого были хорошие шансы на успех. Единственное можно ли доверять этой добровольной помощнице? Зачем ей это? И все же Абрахама чрезвычайно соблазнил ее план. Да и его сторонники будут в восторге. Вот только как обезопасить себя?
   - Откуда эти данные? - спросила Лора.
   - У нас есть союзник в окружении Киры Шайгаловой. - Уклончиво ответил он.
   - Это понятно, здесь последние разработки Марека, похоже, кто-то озаботил его нашей проблемой. - Сказала Лора.
   - Их реально внедрить на твой "Ландскнехт"?
   - За пару дней легко.
   - Тогда надо решить будем ли мы исполнять этот замысел. Решать, как и стрелять тебе, Лора. - Она не секунды не колебалась:
   - Я за. Надеюсь, ты придумаешь для меня план отхода, милый.
   Что он мог сказать, они оба знали, если она будет стрелять в Дункана ее шанс выжить ничтожно мал. Это понимает и он и она. Однако дать ей шанс выжить надо.
  
   - Думаешь, он клюнет? - спросила Шэннон.
   - А почему нет, он давно изводил меня предложениями о сотрудничестве.
   - Он мог что-то заподозрить...
   - Нет. И кстати этот план действительно хорош. Надеюсь, ты будешь помнить наш уговор и после того как окажешься наверху.
   - Разумеется. Я заставлю драконианцев изменить отношение к ВаньШую. Только боюсь в начале на меня свалится масса других проблем...
   - Я понимаю.
   - Изабелль...
   - Да, Шэннон?
   - Спасибо.
  
   4 октября 2231 года. Планета Каринтия.
   1 день после завершения боевых действий.
  
   - В последний раз спрашиваю, ты уверена, что действительно этого хочешь? - спросил Ярослав у Марии.
   - Да, я полечу с тобой.
   - Ты хоть понимаешь, куда ты летишь? У нас все признаки раскола среди фракций, дело скорее всего закончится гражданской войной. А может и вторжением кханаан. Тебя могут убить или поставить кибер-матрицу как Сати! А как же твоя семья на Земле и командование Земной Федерации?
   - Я уже со всеми поговорила, генерал МакАллен не возражает. А моя семья... - Мария грустно вздохнула. - Я люблю тебя и хочу быть с тобой, остальное не важно.
   - Ты же не сможешь жить у нас. Совсем другое общество, другие традиции. Планета Мечты - это же не колонии.
   - Я все понимаю, но... я лечу с тобой.
   Ярослав покачал головой, так он и знал, что этим все закончится. С другой стороны он ее любит и теперь просто обязан выбросить "верных" с родной планеты.
  
   Марек Ягалло скрепя сердцем отказался от рыцарского щита, он действительно оказался не очень практичным. Оставалось решить, что тогда установить на левой руке "Ланселота", тяжелая автопушка великовата, фазеры потребуют увеличения мощности реактора. А мощности реактора едва хватает уже сейчас. Нил предложил поставить кланерские ультрапушки как на "Берсерке" или "Разрушителе". Но Марека смущало то, что ВПК на Марсе их не производил, а использовать трофейные удастся не всегда. Еще можно переставить автопушку с плеча на руку, а на плечо добавить ракетных установок, но тогда поменяется весь баланс машины. Ладно, через пару недель он вернется на Марс и подкинет свои наработки ребятам из конструкторского бюро, наверняка что-то подскажут.
   Еще ему не давал покоя вчерашний визит Эрика и Мели. Их интересовала возможность настройки пушки Гаусса на выстрел с поворота на 90 градусов вправо и вверх. Задачка была не очень сложной, он объяснил им, как поставить дополнительные стабилизаторы и небольшие ускорители на руке машины. Получался плавный поворот орудийной системы. Единственное он так и не понял, зачем им это надо. Мели сказала что-то про какой-то спор, а Эрик, похоже, и сам не понимал, зачем ей это.
   Впрочем думал о причудах молодых дарований Марек не долго. Пришел Нил вместе с Робертом, Арманом и Хеленой. Интересно ему кажется или после общения с Хамени Хелена смотрит на мужчин несколько по-иному?
  
   - Извини, но нет! Как бы тебе объяснить у тебя слишком плохая кредитная история. Джени права, девушкам после тебя поразительно не везет. У самой Джени вроде иммунитет, а вот другие: Ли досталась Ягалло, который ничего кроме своих железяк не любит, Мели этому мерзавцу Капуру, а Ингрид старому козлу Шульцу. Так что я рисковать не буду, на всякий случай! Без обид ладно.
   Гарольд поморщился, принимая отказ, Изабелль как всегда слишком откровенна. Но показательно как низко пал его престиж среди девушек. Что касается Ингрид, то он уже слышал, что она намеревалась вернуться первым же шаттлом в Лунаполис. Этот первый же шаттл оказался кораблем Абрахама Шульца. Ингрид мгновенно переключила внимание на него, бывший командир уже расформированной 40-ой резервной бригады не смог устоять перед ее чарами и согласился взять ее с собой. Гарольд в раздражении подумал, интересно она уже прыгнула в постельку к старому полковнику или оставила это удовольствие на время полета в Солнечную систему.
   - Нет серьезно, ты должен отговорить Ингрид от этой идеи! Зачем она торопится?! Этот чертов изоляционист самая поганая кампания, которую можно себе представить!
   - А при чем здесь я?! - удивился Гарольд. - Она уже обвинила меня во всех смертных грехах, да не будет она меня слушать!
   - Из-за тебя она собирается лететь на шаттле этого урода, а если с ней что-нибудь случится?
   - Да что с ней случится?! Они летят прямиком в Солнечную систему!
   - За один прыжок не получится, Шульц собирается сделать остановку в одной ничейной системе.
   - И что с того?
   - Это может быть опасно, - неопределенно заявила Изабелль. Гарольд удивленно посмотрел на нее, она явно что-то не договаривает.
   - Слушай, а почему ты не отговариваешь Марию, по-моему, лететь с Ярославом на Планету Мечты куда опаснее, чем с Шульцем в Солнечную систему!
   - Значит, говорить с Ингрид ты отказываешься?! - гневно вопросила Изабелль.
   - Ну ладно пошли, но это приведет только к тому, что на мою бедную голову выльют еще одно ведро помоев!
   Изабелль довольно рассмеялась. Впрочем, как и ожидал Гарольд, разговор с Ингрид ни к чему не привел. На его слова красавица принципиально не обращала внимания, да и Изабелль теряла время напрасно. Гарольд довольно быстро отошел в сторону, а Изабелль таскалась за Ингрид еще с полчаса. Но затем сдалась и она, вернувшись к Гарольду она в раздражении произнесла:
   - Ну и черт с ней с дурой! Пропади оно все пропадом, почему я должна исправлять твою ошибку! - однако в ее глазах были слезы. Что немало удивило Гарольда. - Зачем я во все это ввязалась? А к чему теперь сожалеть... Я шла с ней до самой двери кабинета Шульца и знаешь, кого там встретила?
   Гарольд пожал плечами, откуда спрашивается.
   - Эту мерзавку Лору! Помнишь Лору Филлис? Из-за которой драконианцы шлепнули Йомо? Ашвар как-то застукал ее за шпионажем, как выяснилось, она активистка группы радикальных изоляционистов. Кира и Величе сразу же сплавили ее к Шульцу в 40-ую бригаду. И они спелись или изначально были заодно. Короче когда мы с Ингрид подошли к кабинету Шульца, оттуда выпорхнула эта сучка, с таким довольным видом как будто ее только что трахнули. И нисколько не смущаясь меня, стала просвещать Ингрид, в каких позах предпочитает Шульц!
   - И что сказала Ингрид?
   - Рассмеялась и заявила, глядя на меня, что с ней Абрахам будет на седьмом небе в любой позе! После этого я не выдержала и ушла.
  
   Вечером четвертого октября Кира на быстром курьерском шаттле улетела с Каринтии. С ней улетели Бенедикт, Ярослав, Мария, а также команда медиков, Максимилиан Фоэ и Сати. Роберт Худ решил не торопиться возвращаться в скопление Яхо, а слетать на Землю. И только после этого возвращаться в Пограничные Территории. За полчаса до отлета шаттла с Бенедиктом пришла попрощаться Дженифер. Он хотел отдать ей остаток звездных карт, но она грустно покачала головой и сказала:
   - Ты же понимаешь, это только мечта. Ты же знаешь кто я.
   Бенедикт ничего не сказал в ответ.
   - Скажи ей, - очень тихо попросила Дженифер. Бенедикт кивнул.
   А затем Дженифер долго смотрела вслед улетевшему шаттлу.
  
   5 октября 2231 года. Планета Каринтия.
   2 день после завершения боевых действий.
  
   На следующий день генерал МакАллен назначил временным командующим штурмовым батальоном капитана Шэннон МакКинли. В этот же день на Землю вылетел курьерский шаттл с полковником Абрахамом Шульцем и еще несколькими офицерами из штаба МакАллена и офицеры 40-ой бригады. С ними улетела и Ингрид Бьоргенсен. Генерал МакАллен вынужден был остаться еще на три дня, и собирался вылететь 8 октября. В тот же день планировался отлет двух транспортов на Новый Эдем. Остальная группировка должна была вылететь в Солнечную систему 15 октября. На Каринтии должна была остаться только 34-ая бригада до декабря, когда ее сменит постоянный гарнизон. Каким он будет, зависело от переговоров Земли и Амалдиса. Известие что силиане хотят ограничить статус колонии, уже вызвал недовольства. Как среди военнослужащих группировки, так и среди освобожденного от кланеров населения Каринтии.
  
   - Я вернулась в штурмовой батальон вместе с Шэннон МакКинли, - сообщила Кончита. - Не хочешь тоже вернуться?
   - В резерв? - в ответ спросила с сомнением Рил.
   - А какая теперь разница, боевые действия закончились, по возвращении на Марс батальон расформируют. Зато вернемся на Землю вместе. Представляю, как нас там будут встречать! Неужели ты не хочешь почувствовать себя героиней?!
   Рил задумалась, на Земле она была лишь раз, и не то что бы ее туда тянуло. Однако предложение Кончиты выглядело соблазнительно. На Земле точно устроят праздник и торжественную встречу героев. Почему не получить кусочек славы, особенно если она ее заслужила. Они еще не много поболтали, а затем Кончита попрощалась и отключила связь. Расспросив Ольгу Рил узнала, что та собирается вернуться через Новый Эдем на Богуславию. Туда же на Новый Эдем улетали драконианцы, включая полковника Лю Баня. Можно тоже слетать домой на Кентукки или полететь на Калифорнию. Наверняка там устроят праздник не хуже чем на Земле. А на Кентукки вообще все почести достанутся одной ей. Рил уже проверяла, больше с Кентукки никого из пилотов нет. Есть несколько человек во вспомогательных частях. Но это же совсем не то! И наконец можно подписать контракт в 34-ую бригаду, неплохие деньги, а никаких боевых действий не предвидится. Старый контракт истек с окончанием операции, и сейчас аж до середины ноября у нее назначения нет. Она вольна лететь куда хочет! Итак, рассматриваются следующие варианты: Земля, Кентукки, Калифорния или остаться здесь. То есть, есть над чем подумать.
  
   Лора Филлис посмотрела через посадочную площадку бывшей главной базы кланеров на здание, где располагался штаб генерала МакАллена. 40-ая бригада уже перестала существовать, а она подписала контракт в 34-ую бригаду. Так что теперь ее командир полковник Элизабет Дарин, а непосредственно командир соединения "дельта" Спайк Кроуди. С ним все в порядке он один из сочувствующих. А ее "Ландскнехт" стоит у самой посадочной площадки. Вчера его подрегулировали трое техников штурмового батальона, работавших над проектами Марека Ягалло. Одного из них Лора хорошо знала, двое других вроде его друзья. Путь отхода был выбран самый, что ни на есть простой: катапультирование и полет на север, где был шанс затеряться среди колонистов.
  
   - Мне нужен будет штаб-офицер на эти две-три недели. Должность конечно временная, но может тебе будет интересно попробовать себя в этой роли. - Произнесла капитан МакКинли.
   Гарольд от удивления привстал с места. Прошло уже два часа с начала их беседы. И все это время новый командир расспрашивала его обо всем. Сначала это были вопросы на легкие темы, затем об его жизни и отношениях с отцом. Потом о прошедшей кампании о войне в целом, наконец о политике Земной Федерации. Гарольд старался отвечать честно ничего не скрывая, он уже понимал Шэннон всесторонне изучает его и от его ответов зависит многое. И вот она перешла к делу.
   - Но почему я?
   - Своего штаб-офицера в 25-ой бригаде у меня не было. Бенедикт улетел с Кирой, Варатонг принял командование "гаммой", Стоянович улетает через два дня с Дунканом МакАлленом. Как замену себе он предложил тебя.
   - Понятно. Спасибо. Я согласен.
   - Вот и отлично! Я пытаюсь сохранить как можно больше пилотов из основы Киры. Но кого-то придется искать. Многие уйдут. Ярослав и Мария уже улетели. Стоянович, трое драконианцев тоже твердо намерены нас покинуть. А еще Джань уговаривает лететь на Драконис Чингиса Кушмахова. Как замену им я взяла пятерых пилотов из 25-ой бригады: двоих командиров звеньев Дерека Хьюза и Ганса Шверина, Кончиту и еще двух хороших пилотов из моего командного звена. Тебя, наверное интересует, почему я удерживаю вас в подразделении, которое все равно вскоре будет расформировано? Так вот я намерена побороться за это подразделение, может быть, мне удастся убедить кое-кого на Марсе, что Земной Федерации необходимо иметь одно, а лучше несколько постоянных ударных соединений. А у нас уже готовая структура: "Тайфуны" и набор боевых модулей "Мантикоры", "Грифоны" и "Церберы". "Катафракты" требуют некоторой доработки, а еще мне хотелось бы добавить на замену "Циклопам" трофейных "Разрушителей" и взять несколько "Кентавров", иногда полезно иметь звено быстрых машин.
   - И каковы шансы избежать расформирования?
   - Пока рано говорить об этом, но шансы есть.
   - Генерал МакАллен никогда не согласится на создание элитных подразделений.
   - Да, я признаю он основная проблема. Но все может измениться, и в прогрессисткой партии и в военном ведомстве многие не согласны с его политикой. Вполне может случиться, что он потеряет свое влияние.
   Ее глаза впились в него, она ожидала его ответа. Гарольд же удивился, он считал, что позиции генерала непоколебимы. Возможно многие из тех, кто участвовал в операции, перестанут быть сторонниками генерала, возможно часть элиты не согласна с его действиями, но пока его поддерживают семьдесят процентов населения Земли вряд ли реально отстранить его от власти. А после известия об освобождении Каринтии его популярность только вырастет.
   - Твой друг Барахо может пояснить тебе политический расклад на Марсе.
   Оппозиция в военном ведомстве, перспективы влезать в политику совсем не радовали Гарольда. Он покачал головой.
   - Если ты не хочешь лезть в политику, - угадала его мысли Шэннон, - займись комплектованием состава рот и звеньев. Хотя бы для тренировки. Вот тебе первая задачка: Омар Хамени покинет нас по прилете на Марс. Я хочу предложить "альфу" Хелене Кройчек, продумай варианты реорганизации в связи с этой перестановкой.
   Гарольд кивнул соглашаясь. В целом Шэннон производила на него приятное впечатление. Она была амбициозней Киры, но во многом понятней. И он знал чего она стоит в бою, и знал о ее обаянии вне боя. Кроме того, у нее не было сложностей связанных с силианским происхождением и воспитанием. Эта женщина сделала себя из ничего сама, изначально не имея ничего кроме воли и желания доказать что простая девушка с Земли может стать равной кому угодно. Он решил, что не смотря на ее трения с генералом МакАлленом для него будет честью служить под началом капитана МакКинли.
  
   Дженифер, Дерек Хьюз и двое техников возвращались к шаттлу поддержки. Они ездили на небольшом вездеходе в северную часть базы. Там приземлился контейнер с валусианского рейдера. В контейнере было снаряжение для Шэннон, валусианские новинки наверняка не фиксирующиеся ни на одном земном сканере. Дженифер все меньше нравилось происходящее, чтобы не задумала Шэннон, Дженифер уже обнаружила, что у нового командира есть масса неожиданных союзников. Лорды дома Кайялль, драконианцы, контр-адмирал Бэр, представители марсианской элиты. Получалась интересная компания, но Дженифер пока никак не могла уяснить, в чем цель этого альянса.
   По возвращению у нее был серьезный разговор с Шэннон. Дженифер напрямую спросила о цели альянса людей и дома Кайялль. Шэннон рассказала, валусианцы решили разорвать союз с Гхоро и помочь отстранить от власти приверженцев сморанского клана на Марсе и Земле. Потом Шэннон напрямик спросила о доме Кайялль и о ее праве на жизнь. Дженифер решилась рассказать все. Все что знала о своих хозяевах и о сделке заключенной Джузеппе. Шэннон долго молчала.
   - Я не знала, - наконец сказала она. - Ты хочешь, чтобы мы выкупили твое право на жизнь?
   Сердце Дженифер отчаянно забилось. "Конечно хочу!".
   - А это реально?
   - Не знаю, я сама в долгах перед твоим домом. Даже если мне удастся убрать с пути МакАллена и возглавить Федерацию, все равно остается проблема: Земле нечего предложить твоему дому. Да мы и не сможем убрать сеть из твоего тела. А почему ты не сказала Кире? Она бы наверняка помогла.
   - Я боялась, что мои хозяева воспримут это как предательство и отключат сигнал.
   - А почему рассказала мне?
   - Ты ведь зависишь от них почти также сильно как я.
   - Что ж ты права, мне придется играть на стороне твоего дома и им не сложно уничтожить меня. - Согласилась Шэннон. - Ничего, я готова рисковать. А валусиане более приятные союзники, чем клан Гхоро. Но когда-нибудь человечество все равно станет сильным и свободным. Возможно это произойдет при участие твоего Дома, а возможно вопреки ему. Но я бы на месте лордов твоего Дома всерьез обдумала первый вариант. Я умею ценить друзей.
   Следующий сигнал не пришел. Такое уже случалось, иногда какой-то объект мешал прохождению сигнала с планеты Сехмет к ней. Но Дженифер понимала, что сейчас дело в ином, она сказала слишком много. Возможно хозяева решили что она теперь не нужна. Следующие полчаса она просто сидела и ждала, где-то на краю сознания пульсировала мысль, что делать, если и второго сигнала не будет. Она не знала. Но следующий сигнал пришел. Всего лишь предупреждение. Ей разрешили жить дальше.
  
   Шэннон оглядела офицеров сидящих напротив нее, все они были серьезны и сосредоточены. Они ждали ее слов.
   - Господа, то что мы вынуждены сделать не назовут честным деянием, однако это наш долг. Наша обязанность перед Землей, Луной, Марсом, Драконисом, Новой Калифорнией и другими колониями Внутренней Сферы. Вы все ознакомлены с планами генерала МакАллена и прогнозами возможных последствий к коим могут привести эти планы. Вы можете сказать что возможно все обойдется, но прошу помнить у нас нет пяти попыток. Если тридцати процентная вероятность приведет к гибели человечества, мы с вами будем виноваты в ней также как генерал МакАллен. Наше с вами бездействие. Мы давали клятву защищать человечество, а не потворствовать клану Гхоро и человеку с недавних пор возомнившему себя единоличным лидером. Решившему, что он один в состоянии определять, что хорошо для Земли. Поэтому мы должны сделать следующее.
   Шэннон взяла первый инфокристалл.
   - Мистер Варатонг, вот инструкции относительно ваших действий. Выполните их максимально четко, - она протянула кристалл невысокому малайцу.
   - Мистер Шверин, вот инструкции для вас. Мистер Хьюз, мисс ДинЛин, мистер Васкес, мистер ЦиБо, мистер Вакко, мистер ЧуйХо, мисс Родригес, мисс Сетубал. - Раздав инфокристаллы соответствующим людям, она повернулась к Гасу. - Мистер Барахо вы все еще надеетесь на переговоры?
   - Меня отказались слушать.
   - Чему я не удивлена.
   - Прошу разрешить мне попробовать еще раз.
   - Хорошо, Гас.
   Шэннон еще раз посмотрела в глаза каждого, сомнений ни у кого не обнаружилось.
   - На этом все, я верю во всех вас, мисс Сетубал задержитесь, пожалуйста.
   Офицеры стали расходиться, кроме Виты, она подошла ближе.
   - Все здесь присутствующие лишь в общих чертах знают мой план, инструкции сейчас розданные мною лишь частично объяснят его. Кроме твоих инструкций, именно ты сделаешь главное, установишь пять взрывных устройств.
   Шэннон вытащила кейс с валусианскими бомбами, которых невозможно обнаружить земными сканерами. Вклад дома Кайялль.
   - Внимательно прочти все инструкции и изучи схемы, если на месте обнаружишь расхождение с моими данными, можешь проявить инициативу. Я надеюсь на твое благоразумие Вита. От твоих действий зависит будущее всех нас.
   - Я не подведу мисс МакКинли. Спасибо что доверили это задание мне.
   Шэннон устало кивнула, однако на пути к выходу Вита обернулась.
   - Можно вопрос, мэм? Если бы Камилла была жива, вы доверили бы эту миссию ей?
   - Безусловно.
   - Ясно. Я рада, что могу в этом заменить ее.
   - Не надо извиняться в том, что я не заставляю тебя изменять своим убеждениям.
   - Да мэм, еще раз спасибо за доверие, мэм.
   Оставшись одна, Шэннон закрыла глаза, еще два дня и ее объявят либо величайшей преступницей в истории человечества, либо его новым лидером. Хотя так ли велика разница? Что ж Бог пора испытать тебя еще раз, угодно ли тебе то, что я делаю. Если нет, то уничтожь меня.
  
   Известие что силиане собираются отнять все плоды их побед, и передать планету в собственность неведомым зеленым человечкам не порадовало никого. Генерал Дункан МакАллен уже выступил с речью обращенной к личному составу группировки. Он сказал, что отправил протест силианскому правительству на Амалдисе, и вылетит в ближайшие дни в Солнечную систему, чтобы этот протест подтвердил Планетарный Совет Земли. Барахо по этому поводу сказал, что это конечно не разрыв с Республикой, но очень негативный шаг. Величе пожал плечами, мол статус Каринтии давно был известен, Дункан не мог не знать о том что в лесных областях планеты обитают предразумные существа, которых защищают законы Силианской Республики. Гарольд, смотря на них, почувствовал, что назревает спор. Величе был сторонником жестких действий и обычно поддерживал шаги генерала МакАллена. Дескать, в чистых перчатках политику не делают. Гас был сторонником дружбы с Силианской Республикой, а на счет политики говорил что действия Земли в нынешней ситуации должны быть не столько жесткими, сколько гибкими и предельно продуманными.
   - Я думаю, генерал догадывался, что после освобождения планеты силиане могут попросить колонистов покинуть планету. Он использует это скорее как повод еще больше настроить население Земли против Республики. Если силиане увидят всеобщее недовольство рекомендациями Республики, то с них можно снять большую компенсацию за Каринтию. - Аргументировал действия МакАллена Величе.
   - Это вредная политика, - возразил Барахо. - Ради сиюминутной выгоды заставлять плохо разбирающееся в реальной политике население не доверять единственной силе, способной защитить человечество от уничтожения. В случае полномасштабной войны с кханаанами, например.
   - Но это всего лишь политика, шаг в сторону от силиан чтобы получить побольше, а позже последует шаг навстречу. Та же Республика много раз отказывала нам в помощи.
   - Как бы он не зашел слишком далеко, - неприязненно сказал на это Барахо. - Генерал МакАллен слишком доверяет сморанам из клана Гхоро. Еще одной целью его заявлений служит то, что он хочет убедить население доверять только сморанам.
   - А почему бы нам ни доверять Гхоро, он всегда поддерживал Земную Федерацию. И не только на словах, но и на деле!
   - А если завтра Гхоро начнет войну с Гегемонией, нам что тоже совершать самоубийство, поддерживая его авантюру?
   - Нет, конечно, но с чего ты решил, что Гхоро готов начать войну с Гегемонией?
   - На Марсе люди МакАллена из генштаба уже составили план новой операции мобильных сил Земной Федерации. Это будет совместная операция клана Гхоро и Земли. Цель - Планета Мечты. Силиане полагают, что эти действия приведут к войне с Гегемонией. Ибо кханаане считают, что родина Кланов находится в их сфере влияния.
   Величе некоторое время переваривал явно не знакомую ему информацию. Гарольд тоже был потрясен, генерал МакАллен хочет закончить войну решительным ударом в самое сердце противника! Ничего себе! Однако это же очень рискованно, даже если кханаане не вмешаются!
   - Ты уверен в этой информации? - тихо сказал Величе.
   Гас пожал плечами.
   - Мои источники ты знаешь, можешь спросить у генерала сам. Лично я хотел бы услышать, что никаких подобных планов нет и никогда не будет. В ином случае человечество может оказаться вовлеченным в конфликт, где у нас останется только одна цель - выживание. Хотя, по правде говоря, меня успокоит только одно его заявление, если МакАллен этим же вечером добровольно уйдет в отставку.
   - Но это же не серьезно! - изумился Величе.
   - Для меня очень серьезно. Я не давал клятву потворствовать безумным идеям МакАллена, я давал клятву защищать миры Земной Федерации. И сейчас я вижу, что некоторые люди в генштабе планируют заставить меня нарушить мою клятву. О! Я знаю о камерах вокруг, можешь не напоминать. Вот здесь все планы миссии и комментарии экспертов. Почитай, может тебе удастся заставить генерала прислушаться к чужому мнению, мне не удалось.
   Оставив на столе инфокристалл, Барахо поднялся со своего места. Величе рассеянно крутил в руках кристалл как бомбу замедленного действия. Гарольд заметил, как Шэннон МакКинли неодобрительно покачала головой вслед Гасу.
  
   6 октября 2231 года. Планета Каринтия.
   3 день после завершения боевых действий.
  
   Эрик в очередной раз заметил, каким взглядом провожает Ашвара Мелисенте. На этот раз он решился спросить:
   - Когда ты простишь его?
   - Никогда. - Холодно сказала Мели. Эрик выразил удивление говоря:
   - Конечно, он причинил тебе много страданий, но зато ты стала замечательным бойцом. Он изменял тебя, чтобы сделать лучше.
   - Лучше?! Может я еще и поблагодарить их всех должна?! - Мели была в ярости, Эрик отшатнулся удивленный ее реакцией. А она начала рассказывать, что именно делал с ней Ашвар, Эрик был в ужасе ничего подобного он представить себе не мог, даже с Сати команда подонков Стервятника обращалась нежнее.
   - Значит, ты теперь не можешь нормально заниматься сексом?
   - Любое касание половых органов причиняет мне жуткую боль. И бедро с клеймом, и зона, да вообще касание всего. Мое тело теперь как сгусток боли. Я вздрагиваю от любого касания. И все равно я не хотела брать его кинжал. Я как дура думала лучше умереть самой, чем убить его! А он думаю, был в отчаянии, не мог же он сказать, что кинжалом его не убить. Он избивал и насиловал меня раз за разом, причиняя жуткую боль... пока я не взяла кинжал.
   Мели плакала, вспоминая все, что с ней было, и у Эрика тоже на глазах были слезы, когда он глядел на нее. Потом она продолжила:
   - Когда я рассказала все Шэннон, та была в ярости и поклялась что уничтожит их всех. И Дункана и весь клан Гхоро.
   - Но как...
   - Пошли. - Коротко сказала Мели и потащила его за собой. По пути она лишь сказала:
   - Мы хотели сказать тебе позже, но я думаю лучше сейчас.
   Мы, Эрик не представлял, во что она его втягивает, пока не увидел тех, кто был уже посвящен в их планы. Шэннон, Дерек, Ганс это понятно. Барахо тоже понятно, его дружба с Шэннон уже давно не была для Эрика секретом. А вот Изабелль, Ричард, Джань и Дженифер! Правда притихшая Дженифер с грустным видом сидела в сторонке. Джань как всегда невозмутим и спокоен. Изабелль напротив яростно доказывала что-то Ричарду и Гасу. Шэннон слушала их молча, зато первой заметила, кого привела Мели.
   - Я так понимаю, ты не удержалась и все ему рассказала?
   - Он поймет! - уверенно ответила Мели.
   - Так не делается, Мели, ты должна была узнать и наше мнение. С такими методами ты все нам провалишь. - Недовольно сказал Гас. Мели равнодушно пожала плечами, Эрик понял, из всех заговорщиков ее волновало суждение лишь одной Шэннон. Остальные только средство чтобы отомстить. Мели подошла к Шэннон, щенячий взгляд обращенный к ней больно поразил Эрика. Мели по-прежнему был нужен кто-то, кому она доверилась бы целиком. Возненавидев Ашвара, она перенесла свою любовь на Шэннон. Та ласково коснулась щеки Мели, и холодно посмотрела на Барахо. Гас пожал плечами, его явно раздражало то как Шэннон потакает выходкам девочки. Кроме того все прекрасно знали, что Гас недолюбливает генномодифицированных.
   - Чтобы ты знал, мы все здесь равны, - начал объяснять ситуацию Барахо. - Я и Дерек представляем моего отца, и то крыло прогрессисткой партии, что недовольны курсом генерала МакАллена и его альянса с Гхоро. Шэннон и Ганс представляют военных видящих опасность курса проводимого сторонниками Гхоро. Джань представляет Императора Дракониса, а Дженифер - валусианцев. Ричард - Новую Калифорнию и клан Хотт, они тоже готовы разорвать альянс с Гхоро. Мели согласилась помогать нам по личным причинам.
   Эрик уже знал эти причины, он попытался понять, что же ему теперь делать. Мели втянула его в такое чего он совершенно не ожидал. Впрочем, если им удастся реализовать свой план, то это может стать для него великолепным шансом. Эрик посмотрел на Шэннон МакКинли, она ободряюще улыбнулась ему. Наверно это правильно, она именно тот новый лидер, который нужен Земной Федерации, для того чтобы идти новым путем. Раз старый путь зашел в тупик.
   - Я с вами. - Глядя ей в глаза, решительно сказал он.
  
   Величе весь предыдущий вечер изучал данные Барахо. Он ознакомился с выводами критиков предстоящей миссии и нашел их возражения обоснованными. Однако на его взгляд план МакАллена хоть и был рискованным, но не более чем иные идеи Киры. Из тех что принесли успех здесь на Каринтии. Прогнозы вещь хорошая, но решительные действия зачастую опрокидывают все утверждения скептиков. А в случае успеха миссии появлялся реальный шанс закончить войну с кланерами и вновь объединить человечество в единое целое.
   Он пришел в кабинет к начальнику СБ группировки. Тот просмотрел файлы и невозмутимо произнес:
   - Мне это все известно, на Марсе уже две недели идут жаркие споры среди высшей военной элиты. Но думаю, нам удастся склонить на свою сторону большинство.
   - Но если критики генерала правы?
   Эсбэшник пожал плечами:
   - Я не эксперт, мое дело выполнять приказы, а не обсуждать их. Я доверяю боссу.
   Величе задумался, знала ли Кира о планах генштаба, он ни разу не слышал от нее упоминания об атаке на Планету Мечты. Напротив она собиралась аккуратно помогать "старейшинам". Но как она могла не знать о том, что несомненно знают Александр, Селена и Кристофер. Это немыслимо. Значит, наверно знала, но не считала себя вправе вмешиваться. Что очень странно, если только... если только ответные действия Селены не противоречили ее представлениям о чести. А ведь Селена главный оппонент планов Дункана МакАллена. Однако Селена силианка, а, общаясь с другой силианкой, Величе научился понимать хозяев галактики. Многое из того что человек сделает не раздумывая, силиане сделать просто неспособны и аналогично обратное. Как бы то ни было, Амалдис по-видимому наделил детей Анатолия Шайгалова огромными полномочиями касательно вопросов связанных с судьбой человечества. От этого и растут ноги конфликта Селены и сторонников клана Гхоро.
   - И что вы, собираетесь делать? Последние слова Гаса напоминали ультиматум.
   - Сын выражает мнение отца. Это еще один повод для босса как можно быстрей вернуться в Солнечную систему.
   - А что насчет МакКинли?
   - Она слишком популярный офицер, ты сам видел, ее вклад в успех этой кампании был огромен. Босс ее очень ценит. Я не могу рекомендовать действий направленных против нее без очень веских причин.
   Величе вздрогнул, он помнил слова Бенедикта. Когда доказательства есть иногда уже слишком поздно что-то делать. Но что МакКинли и компания смогут сделать оставшись на Каринтии?
  
   7 октября 2231 года. Планета Каринтия.
   4 день после завершения боевых действий.
  
   - То есть как неисправен? - почти выкрикнул генерал МакАллен. - И вы сообщаете мне это только теперь за день до вылета!
   Андреас не услышал, что сказал по комму собеседник Дункана.
   - Нет, я не буду откладывать вылет на два дня, здесь на базе остался еще один курьер. Раз мой штабной шаттл неисправен, я полечу на нем. Готовьте курьер.
   Дункан повернулся к Андреасу:
   - Это черт знает что! Чем они там занимались, спрашивается!
   - Может лучше отложить вылет? - предложил Андреас.
   - Ни за что, я должен быть на Земле через пять дней! И сразу поставлю вопрос о Каринтии. Эти самовлюбленные мерзавцы с Амалдиса слишком многого хотят. Почему они не попросили убраться с Каринтии Стервятника?!
   - Может и просили. Он отказался, и тогда они нацелили сюда нас, - предположил Андреас.
   - Не думаю, операцию на Каринтии задумал я и Гхоро. Даже Киру я уговорил позже, и она точно не выполняла приказ с Амалдиса.
   - Ну, если ты уверен. А зачем ты уговаривал Киру?
   - Это была идея Гхоро. Он помешан на ней и на ее этой зоне. Ну и калифорнийцы, и лейтенант Родригес. Ты не представляешь, насколько сильно сморане хотят заполучить эту особенность Киры. Они не менее любопытны, чем силиане, все неведомое манит их необычайно.
   - Но ты же не собираешься разрывать союз с силианами?
   - Я не сумасшедший. Просто хочу показать, что не буду по первому требованию выселять отсюда сто тысяч колонистов.
  
   - Почему вы так настаиваете на ограничении статуса Каринтии? - спросил Лю Бань у Александра.
   - На это есть одна веская причина и еще память об очень давней истории похожей на нынешнюю. - Ответил Александр. - Что касается веской причины, то я о ней говорил. Местные обитатели намного ближе к разуму, чем считалось. Присутствие здесь колонии противоречит основному закону Силианской Республики. Это то же самое, если бы к вам на Землю высадились кханаане. С точки зрения Республики ваше присутствие здесь агрессия. Конечно мы понимаем, это не ваша вина, но чем быстрее вы отсюда уйдете тем лучше. А еще встает вопрос, о том насколько объективно была проведена предыдущая оценка. Что это трагическая ошибка или влияние внешних факторов?
   Лю Бань кивнул, он понимал, что это могли быть за внешние факторы, планета была слишком удобна для заселения людьми. Хотя и валусианцы тоже могли приложить здесь свою руку.
   - А что за давняя история?
   - Вы хорошо знаете галактическую историю?
   - Кое-что, но к сожалению не достаточно полно.
   - С этой части обычно начинают. Первый контакт с инопланетными цивилизациями обитателей Дун-О-Гаран. Боюсь силиане очень щепетильны к возможным аналогиям. Тогда все тоже началось с небольшого поселения.
   Лю Бань помнил историю начала восхождения дунгар и созданных ими рас: силиан и сморан. Дунгары создали их, чтобы защитится от агрессии на родную планету. Сейчас Дун-О-Гаран уничтожен, уничтожены и те, кто разрушил планету, дунгары владеют всего двенадцатью системами, а созданные ими расы управляют галактикой. А ведь разумные амебы Дун-О-Гаран хотели только того, чтобы их оставили в покое. Действительно аналогия на лицо, почему этого не хочет видеть Дункан?
  
   Гарольд издали поглядывал, как Дориан разговаривает с симпатичной темнокожей девушкой, на его взгляд Вита благосклонно принимает ухаживания калифорнийца. Получив вчера доступ и к файлам по 25-ой бригаде, откуда Шэннон намеревалась переманить еще нескольких пилотов, Гарольд узнал о девушке еще некоторые сведения. Ее полное имя было Виттория Августина Сетубал, ее предки были жителями Бразилии, в последнем бою она добавила на свой счет еще две победы, и теперь их общее число у нее возросло до семи. Правда, у Дориана одиннадцать побед, а у самого Гарольда четырнадцать. Но она добыла свои победы на 55тонном "Партизане"! Он знал, что командир 25-ой бригады полковник Андреас Фогг уже подготовил прошение о присвоении ей звания старшего лейтенанта и право на прохождения подготовки на соответствие должности командира звена. Впрочем, такое же поощрение по итогам кампании на Каринтии ждет и его, и Гастона Барахо, Эрика Васселя, Симона Вакко, Шона Квадди и Дженифер Фьорри. Что касается представителей других колоний, драконианцев, калифорнийцев и прочих, то здесь военное ведомство будет согласовывать действия с правительствами соответствующих колоний. Но Гарольд не сомневался Джань, Ричард, Эктор и Дориан тоже получат повышение. А вот вопрос касаемо Мелисенте Родригес будут решать на высшем уровне. Нил Гровер получит давно им заслуженное звание капитана, а Хелену Кройчек и Хосе Васкеса повысят до капитан-лейтенанта.
   Тем временем к Гарольду подсел Величе Стоянович, как обычно, не спрашивая разрешения. Проследив за взглядом приятеля, Величе произнес:
   - Из них выйдет красивая пара. В прошлом году они не плохо ладили, но Дориан предпочел Франси. Это хорошо, что он перестал по ней грустить.
   - Думаешь, у них что-то выйдет? - невзначай спросил Гарольд.
   - Неа... Вита уже с Гансом, - непринужденно сообщил Величе.
   - Это тот командир звена из двадцать пятой, которого взяла с собой Шэннон?
   - Да, Ганс Шверин, отличный боец и полностью предан МакКинли. Ему правда при штурме повезло также как нам обоим, в самом начале схлопотал плюху. Это тебе разрешили вернуться в бой, а и мне и ему нет.
   Гарольд кивнул, Величе вспоминал обиду, как Кира не позволила ему вернуться в бой, в отличие от Гарольда и Изабелль.
   - Но у Шэннон хоть была уважительная причина, Ганс получил легкое ранение, а меня отрядили готовить команду для допросов, - продолжил Величе. - Не, чтобы ни говори МакКинли мне нравиться, такая непредсказуемая и гиперактивная! Она снова что-то замышляет, но я не хочу под нее копать. Пусть распутывают ребята из СБ Дункана. Слушай, сходим, покажу одно местечко.
   Гарольд еще раз глянул на симпатичную девушку, но раз она уже занята, стоит лучше пойти с Величе.
  
   Они сидели на одном из практически целых укреплений в южной части периметра. И смотрели на расстилающуюся к югу равнину. Стоянович улетал завтра, Гарольд через восемь дней, но уже сейчас он понимал, что запомнит эту равнину на всю жизнь. Равнину откуда они пришли чуть больше месяца назад. Там на этих равнинах сталкивались замыслы военачальников, там сражались могучие боевые машины, ведомые храбрыми людьми, не сошедшиеся видением будущего для человечества. И там погибла Ли.
   - И все же я не понимаю, для кого мы освободили эту планету? Для маленьких зеленых человечков, которые когда-нибудь станут нашими соперниками?
   - Они вообще-то не зеленые! - заметил Стоянович.
   - Да не важно!
   - И все равно мы их освободители. Конечно глупо, но такова жизнь, не всегда получаешь то чего хочешь.
   - Ли вряд ли собиралась умирать за зеленых человечков!
   - Ну, это война, ее начинают ради достижения каких-то целей, потом эти цели забываются и война идет ради самой войны. Пока кто-нибудь не побеждает или обе стороны не устают от кровопролития и не вспоминают, что лучше жить в мире. Война это такая штука, в которой правила слишком быстро начинают всем мешать. И тогда единственным правилом остается выжить, впрочем это только для пешек. Особо честолюбивые не смотря ни на что, хотят дойти до конца доски и стать фигурой. Фигуры то поценней пешек, ими реже жертвуют, да и, проявив себя, фигура в следующей партии может надеяться стать игроком. Ну а у игрока уже только одна цель - выиграть, хотя конечно желательно при этом пожертвовать как можно меньше фигур и пешек.
   - Как-то это цинично.
   - Это реализм друг мой.
   - И все же хотелось бы другого видения нашей кампании.
   - Хорошо давай по иному. Просто много разных людей увлеченных разными идеями, сошлись вместе ради общей цели, выполнили ее и разошлись снова. Гордись мы освободители этой планеты, ста тысяч людей и конечно зеленых человечков. Не забывай о них, ведь они истинные хозяева этой планеты! Если они станут разумными и построят цивилизацию, они обязательно должны сложить о нас героические сказания!
   - Теперь пожалуй чересчур напыщенно!
   - Сам так хотел! - засмеялся Величе, а затем отвлекся, посмотрев на север, где взлетал один из шаттлов увозящих драконианцев и их машины.
   - А почему ты не полетел с Кирой?
   - Я всю жизнь провел во Внутренней Сфере, здесь я знаю чего ожидать, привык к хитросплетению интриг. А в Пограничных Территориях я никого не знаю. Нет, лучше я поработаю на Дункана, от правительства Богуславии я уже порядком устал. Они слишком боятся занять чью-либо сторону. А Дункан предложил мне очень интересное задание.
   - Ну что ж, тогда остается пожелать тебе удачи!
   При возвращении в расположении части Величе произнес слова, от которых по спине Гарольда пробежал холодок нехорошего предчувствия:
   - Странно, почему Изабелль весь день старается убедить меня не лететь с Дунканом?
  
   Тот же день. Новая Батавия.
  
   Новая Батавия была колонией занимающей в высшей степени удачное положение. Она была пересадочной базой нескольких маршрутов, а ее правительство придерживалось нейтральной политики невмешательства. Спокойствие торговли охраняла военная станция, где базировался космофлот Земной Федерации. Уже долгое время здешнюю эскадру возглавлял старый сморанский дредноут "Эридан", на котором в свое время к ядру галактики летал Анатолий Шайгалов. Впрочем, землянам не разрешалось вмешиваться во внутренние дела Батавии, поверхность планеты оборонялась наемниками одного из малых сморанских кланов. С Батавии вели постоянно использующиеся маршруты на Землю и Трон, Новую Калифорнию и Богуславию. А также в один из оккупированных кланерами миров - Берендею. Именно здесь Ярослав решил покинуть их, отправившись на встречу с агентом Чезаре. Мария полетела с ним.
   Кира поменяла курьер на силианский скоростной звездолет, вылетевший ей на встречу с Трона. Этому кораблю был не нужен прыжковый модуль, и он мог ускоряться и идти в гипере намного быстрее курьера. Что позволяло попасть на Трон на два дня раньше. Максимилиан Фоэ постоянно держал Сати в бессознательном состоянии, но его средства все хуже сдерживали кибер-матрицу. Надо было торопиться.
   В этот день Бенедикт рассказал Кире о домах Конфедерации и о валусианских традициях. И о праве на жизнь.
   - Это такое устройство, святыня каждого дома, которое каждые полчаса отсылает сигнал всем членам дома. Приемником является сеть внутри тела, каждый сигнал отодвигает время смерти на полтора часа, если три сигнала не доходят, то валусианин умирает. Они считают, что это надежная гарантия лояльности дому.
   - Ты хочешь сказать, что у Дженифер такая штука? Что она фактически рабыня?
   - Ну думаю ее статус выше, но по сути ты права. Правда они все там рабы. Ты не понимаешь это их традиция их образ жизни. Право на жизнь каждого валусианина принадлежит какому-то дому. Они просто не мыслят себе жизнь иначе. Те чье право на жизнь не принадлежит ни одному из домов, считаются презренными изгоями. И на самом деле отключение сигнала это случай исключительный, несмываемый позор для дома.
   - Какой ужас! Но почему она не сказала мне?
   - Никто и она, в том числе не знает, насколько много информации они получают назад. Вполне может быть, что они видят и слышат все, что видит и слышит она. Дженифер боялась, что если она открыто попросит тебя о помощи, ее сигнал отключат.
   - Но ты и Ашвар, вы же оба все знали и не сказали мне!
   - А что толку, там мы все равно ничего сделать не могли. Да и на Троне вряд ли сможем. Лорды не отдают право на жизнь валусиан другим расам, только другому дому Конфедерации. И эта сеть намного сложнее кханаанских кибер-матриц.
   Вскоре после этого разговора Кира узнала еще одну неприятную новость. В этот раз вестником стал доктор Максимилиан Фоэ.
   - Прошу извинить меня, госпожа, но я в последнее время был очень занят. Беспокойство за свою жизнь, постоянные допросы, лечение бедной девушки. Как-то все забывал поинтересоваться, что вы сделали с моим последним изделием?
   - О чем вы доктор? - удивилась Кира.
   - О моей последней кибер-матрице. Я назвал ее матрицей полковника, она способна контролировать до ста объектов на дистанции до ста километров. Не знаю, сможет ли ее носитель подчинять своей воле кханаанские кристаллы. Но предварительные испытания обнадеживали.
   - И что стало с этим изделием?
   - Я думал оно у вас, - удивился Фоэ. - Оно находилось в лаборатории, у меня был соблазн сказать о нем Штейне и случайно убить его во время установки. Но я не решился.
   - В лаборатории, где именно?
   - У меня был тайный сейф, о нем знали лишь я и Таллер. Но вы же полностью разобрали мою лабораторию, неужели вы не нашли этот сейф?
   Кира задумалась, никто не сообщал ей об такой находке. Возможно ее обнаружило СБ Дункана и агенты не придали значения находке. Нет, найди они тайный сейф, непременно поставили бы в известность начальство. А она поверяла все переговоры СБ. Может, оно так и осталось на Каринтии? Или его нашел некто, кому не нужно было докладывать по инстанциям? Кира вспомнила кто посещал лабораторию и мог найти изделие Макса Фоэ. Величе, его она отправила контролировать эсбэшников, Омар, он хотел посмотреть место, где страдала его возлюбленная, Ярослав, он должен был сообщить старейшинам о завершении миссии, и еще Лю Бань, Дерек Хьюз и Спайк Кроуди, командир соединения, где служила Сати. Больше всего шансов найти сейф было разумеется у Величе, остальные посещали лабораторию очень непродолжительное время, а значит могли бы забрать изделие только если заранее знали где его искать. Вот только откуда они могли знать? Остается Величе, Кира так и не была уверена, насколько на самом деле он был лоялен ей, или все-таки работал на Дункана, или на правительство Богуславии, или на самого себя. Вот только Стоянович как никто знает, как опасны матрицы. Ладно, к чему сейчас гадать.
   - Спасибо доктор, что сообщили мне об этой проблеме. Боюсь, мне придется озаботить ею силианскую разведку на Троне. Здесь мы ничего не сможем узнать о вашем изделии.
   Доктор ушел, а Кира с горечью подумала, о том, что в ближайшее время у силианской разведки будет масса работы. Она лишь в общих чертах знала о планах Селены и Шэннон, но чем бы ни кончился заговор это все равно, что открыть ящик Пандоры. Предотвратить центробежные тенденции во Внутренней Сфере ни Селене, ни Дункану не удастся. Что до Шэннон то Кира помнила ее слова, как-то сказанные еще в академии:
   "Политический деятель не должен идти против исторических тенденции, ибо это неизбежно приведет к его краху. Политический деятель должен уметь чувствовать желание общества и возглавить исторический процесс, даже если он не является сторонником этой идеи. Ибо только так он может принести пользу обществу."
   Значит, исповедуя эти принципы, Шэннон станет сторонницей децентрализации. Как она будет контролируемо раскалывать еще единую Земную Федерацию, Кира плохо себе представляла, но одно она теперь знала точно. Старая подруга очень изменилась за семь лет, и теперь пугала силианку не меньше чем сморанин Гхоро.
  
   Тот же день, открытый космос, 3 парсека от Каринтии.
  
   Ингрид проводила все время в каюте Абрахама Шульца. Пока ее игра не приносила результата, кроме как удовольствия для обоих разумеется! Старый полковник искусно уходил от ответа на ее расспросы, Ингрид не удалось узнать сколько бы значимых сведений о "Детях Земли". Но путь займет еще несколько дней, и она не теряла надежды выведать хоть что-нибудь полезное для Селены.
   Сигнал боевой тревоги привычно резанул по нервам, и она не сразу поняла, что здесь на шаттле его быть не должно. Полковник Шульц бросил на нее бешеный взгляд:
   - Твоя работа, сучка? - Ингрид отчаянно замотала головой. - Если обнаружу что врешь, выкину из шлюза без скафандра!
   Ингрид в ужасе смотрела на разгневанного старика, до нее вдруг дошло, что может это не она играет с ним в кошки-мышки, а он с нею.
   - В чем дело? - спросил Абрахам в переговорное устройство.
   - Мы почему-то вышли из гиперпространства, - услышала она голос капитана шаттла, - вроде на приборах появился объект с мощной гравитацией, но на сканерах ничего нет.
   - Совершите новый прыжок.
   - Прыжковый модуль видимо неисправен, сэр.
   - Дьявол, только не говорите мне, что мы застряли здесь!
   - Извините, сэр, мы пробуем разобраться с происходящим, ...сканеры засекли объект, это космический корабль. Предположительно валусианский рейдер.
   - Какого дьявола, они не могут быть здесь случайно!
   - Они стреляют!
   Абрахам, бросив еще один пристальный взгляд на сжавшуюся в ужасе Ингрид, покинул комнату. Девушке же лишь оставалось рассуждать о своей судьбе.
  
   Рейдер пристыковался к сильно поврежденному кораблю людей, варриор-прима аСс-эСс-кХилаНн перешла на борт катера. По пути она выслушивала доклады варриор-сестер, все помещения человеческого корабля были уже под контролем ее десантниц. Объект из-за которого ей пришлось захватить корабль, а не просто уничтожить его, тоже охранялся двумя сестрами. Она прошлась по захваченному кораблю, мимоходом переступив через мертвое тело полковника Шульца, и вошла в помещение, где находилось человеческое существо, которое Лорд потребовал привезти во владения Дома живым. При виде уродливого создания аСс-эСс-кХилаНн презрительно скривилась. И из-за этой погибли при штурме шаттла две ее сестры! Конечно их уже воскресили дома, но это совершенно лишние расходы.
   Варриор-прима включила устройство для перевода и произнесла:
   - Существо называемое Ингрид, мои Лорды приказали мне уведомить тебя, что отныне твое право на жизнь принадлежит дому Кайялль.
  
   8 октября 2231 года. Планета Каринтия.
   5 день после завершения боевых действий.
  
   - Ты получил ответ на свой ультиматум? - спросила Шэннон. Гас покачал головой.
   - Нет. Этакое оглушительное молчание. Мне ничего не остается, как согласиться с твоим планом. Хотя не убежден, что нами были использованы все средства разрешить дело миром.
   - Иногда на разговоры не остается ни времени, ни возможности, мистер Барахо.
   - Это я понимаю, но верно и то, что насилие приводит лишь к новому насилию.
   - Но и пассивная тактика страуса, прятать взор от проблемы и нежелание марать руки тем более приведет к неминуемому поражению.
   - Дункан не должен был стать нашим врагом.
   - Однако мы оба знаем, его действия приведут к столь плачевным последствиям, что ни ты, ни я не можем оставаться в стороне.
   - Хорошо, ты меня убедила, я поддержу любые твои действия.
   - Спасибо, поверь для меня очень важно твое мнение.
   - Настолько что если бы я не согласился, ты бы все отменила? - В глазах младшего Барахо был отчетливо видно сомнение.
   Шэннон не хотелось отвечать на его вопрос, естественно все отменить она бы уже не смогла. И вместо ответа она очаровательно и двусмысленно улыбнулась.
  
   - Я понял, есть вещи, которые надо делать в ущерб чести, даже если моя душа никогда не сможет стать чистой, - произнес Джань.
   Полковник Лю Бань ничего не ответил, он понимал чувства молодого воина и разделял их. Но он понимал и кое-что еще, после сегодняшнего дня Внутренняя Сфера уже не будет единой. Для Лю Баня это была трагедия, и хуже того он отдавал себе отчет, что император Дракониса приложил руку к этой трагедии. А значит, пострадает честь всех драконианцев. Это можно скрывать от других, но самому забыть невозможно.
   Драконианцы находились на одном из двух транспортников пристыкованных к прыжковому модулю. Через несколько минут они должны были уйти в прыжок к Новому Эдему, а потом на Драконис.
   - Когда взлетит курьер Дункана? - спросил Лю Бань.
   - Через полчаса. - Коротко ответил Джань.
   - Это хорошо. Мы успеем покинуть систему.
  
   Рил все-таки решила выбрать полет домой. Она как-нибудь обойдется без триумфа на Земле, наверняка на Кентукки ее встретят ничем не хуже. Раз уж выдалась такая возможность надо побывать дома. На соседнем сидении, возбужденно смотря во все стороны, сидела девушка, ее лягушонок. Рил незаметно улыбалась, следя за ней. Отец ответил на ее послание словами: "Привози. Раз моя родная дочь, считает себя рыцарем в сверкающих доспехах и где-то в неведомых мирах предпочитает сражается с чудовищами, я буду рад получить замену."
  
   Стоянович поднялся на борт курьерского шаттла следом за генералом МакАлленом и несколькими офицерами его штаба. Дункан пошел в кабину пилотов, а Величе решил зайти в кормовой отсек, где установили его рабочий комм.
  
   К удивлению Мелисенте Ашвар не полетел вместе с генералом, и не полетел на Новый Эдем. Он неожиданно решил подписать контракт в 34-ую бригаду. Она даже предложила не убивать его, но Шэннон была непреклонна. Ашвар должен умереть и убить его должна именно она, а сделать это здесь даже легче. Мелисенте попыталась вспомнить все страдания, которые он причинил ей, но лишь грустно вздохнула, несмотря на все она еще любит этого ублюдка. Она повторила про себя приказ Шэннон: "он должен умереть, сразу после того как будет подтверждена гибель МакАллена". Она всего лишь будет выполнять приказ. Как и он. Разве это не путь кшатриев? Совсем как их испытания.
  
   - Как она может, вот так смотреть им в глаза, а потом нажать кнопку! - изумился Эрик, смотря на Шэннон МакКинли. Изабелль ДинЛин пожала плечами.
   - Она боевой командир, она знает иногда приходиться жертвовать людьми. А иногда приходится признать ты просто ничего не можешь сделать. Я уговаривала Величе не лететь с МакАлленом, также как до того уговаривала Ингрид не лететь с Шульцем. Оба меня не послушали. Люди сами выбирают свою судьбу.
   Эрик посмотрел в стороны, где должен был стоять "Ландскнехт" Лоры Филлис, вот уж кто точно выбрал свою судьбу сам. Но вот ее Эрику было совсем не жаль. И он до сих пор никак не мог поверить, что все это всерьез и сейчас происходит именно с ним.
  
   Лора Филлис была счастлива, наверно сегодня она умрет, но это не важно главное о ней всегда будут помнить. Она аккуратно навела сканер на цель и решила, что будет стрелять в центральный распределяющий узел. Попасть будет трудно, но за последние дни она столько раз делала этот выстрел на симуляторе, что была абсолютно уверенна - попадет и сейчас. Конечно полный гарантии что цель умрет нет, но даже пятьдесят на пятьдесят хорошие шансы. Судьба других людей на шаттле Лору не волновала.
  
   Шэннон выбрала удобный наблюдательный пункт. На эту башенку она поднялась сразу после того как заглянула в глаза всем обреченным. С этой башни была прекрасно видна вся посадочная площадка и "Ландскнехт" Лоры. Интересно сможет ли она со всеми улучшениями боевого модуля точно выстрелить? Но впрочем, это не важно, она все равно подставная фигура. Нужна только для того, что обвинить во всем "Детей Земли". Что касается шаттла Абрахама Шульца, он никогда не долетит до Солнечной системы. С рейдера дома Кайялль уже доложили о том, что Шульц мертв, а его шаттл разнесен на атомы. Конечно Селена не обрадуется известию, что ее любимица стала новой рабыней валусианского дома. Но Шэннон была убеждена такая умная и ловкая авантюристка как Ингрид со временем выпутается. А что касается МакАллена шансы пятьдесят на пятьдесят Шэннон не устраивали, все свои ловушки она готовила очень тщательно, не оставляя жертвам никаких шансов. В шаттле генерала Вита установила четыре валусианских взрывных устройства: в кабине, в распределительном узле, в конференц-зале и в каюте генерала. Пятая бомба установлена в кабине "Ландскнехта" Лоры. А брелок приводящий в действие все взрывные устройства сейчас в руках Шэннон. Любимый леприкон в очередной раз заберет жизни людей. Но так надо. Еще раз, снова, каждый раз, всегда...
   Шаттл взлетел. Лора сделала свой выстрел. Шэннон сжала брелок.
   Шах и мат.
   Прости Дункан, прости Величе, прости Лора, простите все. Так надо.
   Где-то в холмах Ирландии завыла баньши, в очередной раз оплакивая ее душу, после той смерти на Моргенесе сама Шэннон не плакала никогда.
  
   В тот момент как гравиостабилизатор выключился, Стоянович инстинктивно бросился на пол. Это спасло ему жизнь, когда стали взрываться бомбы. Еще помогло то, что он находился в кормовых отсеках, эпицентры взрывов были все же несколько дальше. Но нельзя сказать, что он не пострадал совсем. Он успел схватить пластину биоскафандра и включить ее до того как шаттл упал на землю. Стоянович понимал, он спасся чудом - целью был не он, а Дункан. Он случайно попал не в то место в не то время, и у него уже были некоторые догадки. Страстные попытки убедить его не лететь из уст Изабелль, напряженное выражение лица Гаса, холодный прощальный взгляд Шэннон.
   Надо разобраться, кто виноват, но прежде надо исчезнуть. Он убедился, что генерал погиб, забрал его секретный кейс и исчез до прихода спасателей. Пусть считают его погибшим, он поменяет внешность и имя еще раз, а потом призовет к ответу виновных. Потому что некоторые вещи прощать нельзя.
  
   Ашвар шел в свою комнату, он не мог поверить в случившееся - генерал МакАллен мертв! Он ушел навсегда, и с ним уходила эпоха. МакАллен был первым, кто сумел остановить кланеров, он был символом решимости Земли вести борьбу за колонии и не допустить их порабощения кланерами. Он твердой рукой более тридцати лет вел человечество сквозь все трудности существования в галактике, где люди являлись одной из самых слабых цивилизаций. Он сделал так много чтобы изменить это. Неблагодарные ублюдки! Неужели эта дурочка землянка, которую он расколол за пару минут, смогла убить легенду. Невероятно!
   Он открыл дверь в свою комнату. Смуглая девушка с огромными черными глазами сидела на его стуле. Левая рука заведена за спину, а в правой...
   - Я нашла твой кинжал, Ашвар. - Сказал та кого он любил. - Как ты понял, я пришла убить тебя. Не знаю, хочу ли я этого, но у меня приказ. Забавно, правда? У тебя был приказ, а теперь приказ у меня. Жаль, но у меня нет времени дать тебе пятнадцать минут. Одна, может две...
   Ашвар ничего не ответив, аккуратно закрыл дверь, он внимательно следил за каждым ее движением. Мелисенте смотрела на кинжал, а затем метнула его в него. Ашвар схватил кинжал на лету.
   - Мне не нужен твой кинжал, возвращаю тебе. Мне дали другое оружие.
   Она вытащила из-за спины левую руку, на ней был одет валусианский плазмоган. Из этого оружия его можно убить так же легко, как обычного человека. Откуда у нее эта штука?
   - Не вижу желания сражаться. В принципе я убью тебя и так и так. Но в поединке было бы интересней. Помнишь, как ты заставлял меня сражаться, как тебе нравилось гладить мое тело кнутом! Хорошо я кое-что тебе скажу. Завтра на Калифорнию высадятся войска клана Хотт, а еще через два дня четыре валусианских Дома атакуют Индрапратху. Твой клан будет уничтожен Ашвар, вы нажили себе слишком много врагов.
   - Шаттл взорвали тоже вы?
   - Да, та по чьему приказу я сейчас убью тебя, мой новый командир - капитан Шэннон МакКинли. О, я вижу твой гнев, тогда начнем!
   Ашвар метнул в нее кинжал без замаха, но не рассчитывая, что попадет в нее. Затем он стал трансформировать свое тело. Ашвар знал, что шансов победить бывшую ученицу почти нет, но он был обязан попытаться. Убить ту кого он научил убивать, научил контролировать свои способности и из кого вытравил любовь к себе.
  
   Мелисенте вышла из зоны, сняла с руки плазмоган, и положила рядом с небольшой кучкой пепла. Все что осталось от него. И от ее любви. Потом положила поверх плазмогранату с задержкой на сорок секунд и вышла из комнаты. Она шла по коридору и думала о том, что теперь все кончено. Наверно она стала взрослой, наверно начнется новая жизнь. Вот только она не полетит на Калифорнию, ей нечему учить детей. Ибо учить убивать она их не будет. Пусть учатся сами, а лучше пусть не учатся этому совсем.
  
   Известие о катастрофе случившейся с шаттлом генерала МакАллена, застало его около центра связи космопорта. Гарольд немедленно побежал к спасательным средствам. И оказался одним из первых кто оказался на месте катастрофы. Шаттл упал и потерпел крушение в пяти километрах к востоку от края базы. Первый малый челнок сел всего через шесть минут после падения. Вид обгоревших обломков ошеломил Гарольда, он сразу почувствовал сладковатый запах горелой человеческой плоти. Уже казалось привычный запах войны, но сегодня запах был с каким-то новым привкусом. Он помогал вытаскивать тела офицеров сопровождавших генерала, выживших практически не было, судя по характеру повреждений, взрыв был отнюдь не один, и произошли они внутри шаттла. В этой связи казалось очень странным, что многие вокруг говорили о выстреле сделанном с одного из боевых модулей. Виновными назывались изоляционисты, "Дети Земли" и конкретно полковник Абрахам Шульц и его любовница Лора Филлис. Гарольд неудомевал откуда такие сведения, явно не соответствующие тому что он сейчас видел своими глазами. Тело генерала МакАллена нашли почти сразу, а вот тело Стояновича найдено так и не было. Гарольд не знал, стоит ли скорбеть о погибшем друге или дивится, как разведчику с Богуславии опять удалось спастись.
   По возвращению он узнал о еще одном инциденте, таинственный пожар в комнате Ашвара Капура случился через полчаса после падения шаттла генерала. Был ли сам кшатрий внутри комнаты, оставалось неизвестным, но он исчез. Судя по всему, сработала термомина или плазмограната, поставленная в режим медленного горения. Узнав о новом происшествии, Гарольд сразу посмотрел на Мелисенте Родригес, и кажется не он один, но девушка сидела безучастно ковыряя в тарелке и игнорируя эти взгляды. Всех волновал один вопрос, где Родригес была в момент пожара в комнате Капура. Ответа на него не было. Как и на еще многие вопросы. Хотя он и предполагал, у кого следует искать ответы. Но Гастон Барахо нашелся в крайне скверном настроении, приятель смотрел на пустой экран комма, а на вопросы Гарольда ответил столь не типичной для него нецензурной бранью. Второй к кому обратился Гарольд, была Изабелль.
   - Ты серьезно хочешь знать ответы, поверь лучше их не знать. Проще, безопасней и спокойней. Это политика игра куда более грязная, чем война. Ложь, обман, предательство, удары в спину, нет право, тебе лучше ничего об этом не знать!
   - Но я хочу знать!
   - Хоти дальше, - равнодушно отозвалась Изабелль.
   Но Гарольд настаивал и добился совсем иных откровений.
   - Да ладно, зачем тебе это? В своем деле ты лучший, честный бой лицом к лицу с врагом это одно, тайная война совсем другое. Мне то не повезло я в этом почти что с рождения. Родители моей матери были известными диссидентами, борцами против режима так называемых Нефритовых Императоров Дракониса, а моя родина ВаньШуй давняя причина беспокойства Императора. Волей судьбы я с ранних лет посвящена в деятельность "Лиги Свободы". Ты сегодня увидел сгоревший шаттл и решил что это конец света, да? А между прочим генерал МакАллен когда захватывал власть обошелся с членами тогдашнего правительства не лучше. А на моем ВаньШуе диверсии против драконианцев обыденность давно никого не удивляющая. Также как расстрелы тех, кого захватчики объявляют мятежниками. Ты не знал? Как мило! Знаешь что такое запах свободы? Это запах горелой плоти тянущийся из броневика, в коем от поставленного тобою термозаряда заживо спеклась дюжина драконианцев. Поверь это волшебный запах. Свидетельство о смерти твоих врагов! А вкус свободы, это вкус крови из твоих искусанных губ, когда на твоих глазах пытают твоих друзей, выбивая у них признания на тебя. Их то поймали с поличным, а насчет меня у палачей только подозрения. А ведь я была мозгом нашей ячейки, это я посылала их в тот рейд. Они следовали моим инструкциям, это я совершила ту ошибку, не предусмотрев все. Но они так ничего и не сказали. Их расстреляли на моих глазах, а меня лишь выслали с билетом в один конец.
   Гарольд смотрел на нее, новую совсем незнакомую женщину, в чьих глазах плескалась давняя боль и ярость. Он уже догадывался, заговор против генерала МакАллена был очень обширен и решение принимала не она. И даже не Гас, возможно даже не отец Гаса.
   - Поверь тебе действительно лучше ничего не знать. Можешь крепко обжечься.
  
   Дженифер сидела, забившись в уголок, и ждала смерти, ведь она не ответила на вызов, а проделала из плазмогана аккуратную дырку в валусианском устройстве связи. Затем сожгла свое любимое кресло. Она больше не хотела быть их игрушкой, больше не хотела только мечтать, она хотела быть свободной. Она презирала себя, всех этих людей вокруг, презирала и своих хозяев. Она как никогда хотела умереть, если для нее это единственный способ стать свободной. Однако сигнал пришел без задержки. Теплая дрожь прошла по ее телу. Дженифер почувствовала, как в ней разжалась какая-то пружина, она упала на койку и заплакала. Не смотря на все, она очень хотела жить. В этот момент дверь открылась, Дженифер безучастно бросила взгляд, посмотреть кто пришел. Это оказалась Шэннон, в ее руке было новое валусианское устройство связи.
   - Я попросила не наказывать тебя, держи будем считать что ничего не случилось.
   Дженифер во все глаза смотрела на Шэннон, а та рассматривала сожженное кресло.
   - Ты сорвалась, с кем не бывает. Я считаю, это еще раз доказывает, что ты человек, а не валусианка.
   - Зачем?
   - Зачем я попросила за тебя? Ты мне нужна. Зачем я убила генерала, это объяснить сложнее. Видишь ли он перешел через некую грань, через которую переходить нельзя. Его время ушло. Я знаю, он многое сделал для человечества, но мне пришлось это сделать. Не для себя, а ради того чтобы у человечества было будущее. Вот так. Теперь мне наверно придется занять его место. И дальше будут охотиться на меня. Впрочем, тебя же не очень интересует наше будущее?
   - Вообще-то да, не интересует, но разве ты имеешь право судить? Решать, кому жить, а кому умирать?
   - Нет. Но кто-то же должен иметь это право. Видишь ли, некоторые вопросы слишком важны, чтобы оставлять их на произвол судьбы. - Шэннон повернулась спиной к Дженифер, на руке которой по-прежнему находился небольшой валусианский плазмоган. Достаточный чтобы убить. Дженифер не собиралась убивать, но откуда могла это знать Шэннон? Дженифер была поражена спокойствию капитана МакКинли. Ей что так нравиться играть своей жизнью? Или она предоставляет ей судить ее?
   - Я слишком черная чтобы оставаться белой, и слишком белая, чтобы окончательно стать черной. Я - Серый Ангел. Мои крылья принесены в жертву иллюзиям, но я пока не достаточно отягощена злом, чтобы окончательно рухнуть в бездну. Мне придется решать судьбы, придется опять убивать, ради иллюзий. Свобода, любовь, счастье. Это же все иллюзии, ничего этого на самом деле нет. Ты думаешь, я свободна? Нет Джени, я также свободна, как и ты. До определенной черты. А если эту черту перейти, рухнешь в бездну. Мой путь ведет по очень тонкому лезвию.
   Дженифер смотрела на нее во все глаза, а Шэннон повернулась и на ее лице заиграла улыбка.
   - Однако эти иллюзии Джени единственное ради чего стоит жить! К примеру хочешь, я сделаю тебя свободной?!
   - Как? - выдохнула Дженифер.
   - Несколько дней назад, заключая сделку с твоим Домом, я кое-что узнала об их новом лорде. Они дали ему место в совете девять лет назад, и он в отличие от других лордов знает, что такое наши иллюзии. Ведь в валусианском языке нет понятия свобода! Она им не нужна. А вот нам нужна. Но ведь он когда-то был человеком, он понимает смысл наших иллюзий. Он был непонятым и забытым, он многим пожертвовал, но... - Она сделала паузу, улыбаясь и глядя на Дженифер. У той замерло сердце, неужели. - Его звали...
   -...Джузеппе Фьорри. - наконец поверила в свое счастье Дженифер, он жив!
   - Теперь ты свободна. До определенной черты конечно! Твое право на жизнь все равно принадлежит им, но оно в руках того, кто тебя любит, кто думает о твоем счастье, для кого твои мечты - его мечты. Думаю, он простит тебе очень многое, но ведь ты же не собираешься разочаровывать его?
   Дженифер отчаянно замотала головой, на ее глазах опять были слезы, но теперь от счастья.
   - Ты свободна, - повторила Шэннон, а затем, подмигнув, сказала: - видишь, как легко иллюзию сделать реальностью! А теперь поднимайся, некогда жалеть себя, пусть это иллюзии, но мы еще можем успеть превратить их в реальность! И будем это делать всю оставшуюся нам жизнь. Пока Бог не дарует нам долгожданный покой.
  
  
   Эпилог
  
   Вызов на наручный комм, Шэннон еще раз улыбнулась растерянной валусианке и поднесла руку ближе ко рту:
   - Да?
   Ответом был необычно взволнованный голос Виты:
   - Сообщение из Солнечной системы, мэм! - вот он решающий миг, - планетарный совет объявил организацию "Дети Земли" вне закона. Принято решение провести перестановки в высших структурах военного ведомства и генеральном штабе. Временным командующим гарнизона Марса снова назначен генерал Антуан дю Плесси, - в голосе Виты зазвучали нотки торжества, но Шэннон все еще пока не торопилась радоваться. - И мэм планетарный совет большинством голосов утвердил вас чрезвычайным консулом по делам колоний и ведению войны с Кланами!
   Вот теперь все, теперь ты на самом верху королева звезд.
   - Госпожа консул, - теперь голос Виты звучал почти официально, - контр-адмирал Бэр ждет ваших указаний, вы будете говорить с "Водолеем"?
   Ах да, есть еще силиане, как отнесутся к произошедшему хозяева галактики? Нельзя сказать что они ничего не знали, предпочли остаться в стороне, чистоплюи!
   - Я сейчас подойду, - сказала она, еще раз посмотрела миниатюрную блондинку, та уже лукаво улыбалась чуть наклонив головку.
   - Госпожа консул?!
   - Теперь это правильное обращение, придется привыкать!
   Шэннон шла по коридорам базы, ловя чужие эмоции: уважение, надежду, гордость, подобострастие, неодобрение, опаску и настоящий страх. Так наверно шли по своим владениям королевы ингери, а слуги и рабы склонялись перед ними. Мне не нужны рабы, только соратники, сказала она себе. Это только пока, шепнул ей внутренний голос, ты привыкнешь. Силиане не дадут мне привыкнуть, в это время галактика принадлежит им. Пока принадлежит, ты все изменишь...
   Штаб встретил ее дружным гулом поздравлений, Шэннон слегка поведя рукой призвала всех к тишине. Один знак и стало тихо, а Ганс Шверин показал на экран. Она подошла и села в кресло.
   - Александр.
   Силианин бесстрастно смотрел на нее, никаких эмоций. Но и он и она знают, без позволения Амалдиса ее власть ничто. Наконец его губы разомкнулись:
   - Поздравляю, госпожа консул.
  
   Конец

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"