Кэлли Сержи: другие произведения.

Жар-птица

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Действие происходит после битвы за Каринтию. Земная Федерация начинает разваливаться. Капитан-лейтенант Хелена Кройчек возвращается на родину. Ее мир, колония Венетия, одна из колоний, что отвергли непомерные требования консула МакКинли и вышли из состава Земной Федерации. Девять колоний образуют Ассоциацию Свободных Систем более не подчиняющихся Земле. Однако если другие миры расположены далеко от территории захваченной кланерами, то Венетия совсем рядом к оккупированным Кланами звездным системам. А значит родной колонии необходимо в кратчайшие сроки обзавестись собственными эффективными вооруженными силами. И кто как не дочь канцлера колонии, совсем недавно прошедшая через жестокую кампанию на Каринтии, способна это сделать.

 []
  
  
Жар-птица
  
   Часть первая. Корзина с яйцами
  
   8 ноября 2232 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   - Мы прибыли мисс, - осторожно коснувшись ее плеча, сказала стюардесса.
   Капитан-лейтенант Хелена Кройчек рассеянно поблагодарила девушку. Вот она и дома, как странно. Вернулась и более не служит в наземных мобильных силах Земной Федерации. До окончания заявленного срока контракта она не добрала каких-то восьми месяцев. А ведь давала клятву прослужить весь срок, и твердо намеревалась ее сдержать. Так говорила своему отцу, так говорила бывшему руководителю военного ведомства генералу Дункану МакАллену, но в первую очередь: так она говорила самой себе. Говорила и собиралась сдержать, чтобы не случилось, но не смогла, обстоятельства оказались сильнее. После выхода из состава Федерации девяти миров, в том числе ее родины планеты Венетия у нее попросту не осталось выбора. Если у других пилотов с девяти миров вошедших в Ассоциацию Свободных Систем, какой-никакой, а выбор еще оставался, то у дочери канцлера Венетии выбора не было. Хелена вздохнула. Со смертью генерала политика Земной Федерации разительно изменилась, и их новым лидерам верность Хелены принадлежать уже не могла. Как не могла ее верность принадлежать убийце прежнего лидера консулу Шэннон МакКинли.
   Она сошла по трапу и сразу заметила большой роскошный аэрокар белого цвета. Ее отец Бартоломео Кройчек канцлер Венетии всегда отдавал предпочтение белому цвету. Многие считали его слишком мягким человеком для столь ответственного поста. Но как раз Хелена была одна из тех, кто хорошо знал, за внешней мягкостью скрывается очень умный и твердый духом человек. Умеющий безошибочно угадывать, когда следует быть жестким, когда проявить гибкость, а в каких случаях оставаться мягким и терпимым. И он отнюдь не из-за бесхребетности, как поговаривали завистники, удерживал за собой высший пост в колонии уже больше двенадцати лет. Отец стоял рядом с машиной, в белых официальных одеждах со всеми регалиями, полагающимися канцлеру. Увидев ее, он тепло улыбнулся. Она подошла к нему, и отец крепко обнял ее.
   - Здравствуй мой любимый и бесстрашный воин, здравствуй моя милая дочь. Мне жаль, что из-за меня ты нарушила свою клятву.
   - Здесь не о чем жалеть отец, с некоторых пор эта клятва потеряла смысл.
   - И все же я тоже виноват.
   - Совсем нет, отец.
   Хелена села на заднее сидение роскошного аэрокара канцлера. Отец доброжелательно улыбнулся, еще раз обнял ее и, удерживая за плечи, внимательно осмотрел, как будто ища невидимые душевные раны.
   - Со мной все в порядке, - решила успокоить его Хелена и улыбнулась.
   Канцлер покачал головой.
   - Меня не обманешь дочка. Насколько плохо все было?
   - Нормально. Хуже чем обычно, но терпимо.
   - Я читал сводки по потерям каждый день, и каждый раз думал, что увижу твое имя. А потом еще эта история с шаттлом...
   - Я знаю. - Тихо сказала Хелена, а затем едва слышно добавила: - как любил говорить МакАллен, не все пошло по плану, но на войне всегда так.
   - Да уж, - также тихо ответил Бартоломео. - И теперь политикой Земной Федерации управляет госпожа консул. Узнав о гибели генерала, я сразу стал опасаться, что вся эта политическая конструкция державшаяся лишь на авторитете Дункана быстро начнет разваливаться. Но я совершенно не предполагал, что МакКинли сама будет провоцировать раскол. Этим указом о перераспределении оплаты расходов линейных бригад расквартированных в колониях она фактически не оставила нам выбора. Не могли же мы отдавать ей почти четверть бюджета колонии.
   А когда представители колоний в Ассамблее отказались подчиняться этому указу, Шэннон МакКинли объявила что отзывает все подразделения Земной Федерации из миров которым не угрожает непосредственная опасность. После чего представители колоний несогласных с ее действиями собрались на Богуславии и приняли меморандум о выходе из состава Земной Федерации и о создании Ассоциации Свободных Систем. Все это Хелена знала. Ее несколько удивило последовавшее предложение Кланам Планеты Мечты о перемирии с колониями Ассоциации. Но колониям оставшимся фактически без защиты вооруженных сил надо было что-то предпринять. Это произошло неделю назад, и сейчас уже стало известно, что пять из семи кланов действующих во Внутренней Сфере перемирие приняли. Средства массовой информации Земли преподнесли эти события как незначительные, но Хелена не могла не понимать, все это означает конец Земной Федерации в том виде, в каком она существовала со времени ее создания. Теперь кроме фактически уже независимых от Земли Драконианской Империи и Новокалифорнийской Республики возникла еще и Ассоциация Свободных Систем. Хартию Ассоциации подписали уже девять колоний, в том числе Богуславия, Новая Батавия, Земля Пророка и Венетия. Еще две колонии собирались поставить свои подписи в самое ближайшее время. Верной Земле остались двенадцать колоний, в том числе пограничные Скандия, Скитланд и Борнео. Где по делам знали Шэннон МакКинли, и где поддержка ее действий была почти стопроцентной. Драконианцы контролировали шесть колоний, НКР - пять. А из сектора Льва вокруг Индрапратхи приходили крайне противоречивые слухи, но судя по всему силы Земной Федерации просто наблюдали за разгоравшейся там войной между сторонниками клана Гхоро и валусианских Торговых Домов.
   Хелена заметила, что отец ждет ее слов, замечания, одобрения или просто кивка, и сказала совсем о другом:
   - Она концентрирует силы, для нее сейчас самое важное провести серию удачных операций против кланеров. Иначе она не удержится у власти. В отличие от Дункана МакАллена она не будет пытаться прикрыть все, вместо этого она создаст несколько мощных ударных группировок годных и для нападения и для контратак.
   - Ты так думаешь? - с сомнением произнес канцлер.
   - На мой взгляд, это очевидно. Дункан МакАллен прежде всего беспокоился о своей популярности как в Солнечной Системе, так и в колониях, что предполагало большое внимание к вопросу безопасности всех колоний. Шэннон готова пожертвовать и людьми и даже целыми мирами, для нее главное выиграть войну.
   - А она сможет это сделать?
   - Сложно сказать, здесь многое зависит от того, что будет происходить на Планете Мечты. Против тех сил Кланов, что сейчас расквартированы в оккупированных колониях ее сил возможно и хватит, но если к кланерам придет подкрепление, то кто знает.
   - Ясно. Мы конечно заключили перемирие, но не все кланы его приняли и никто не знает сколько это перемирие продлится. Ситуация такова что Венетии срочно нужна собственная армия. А мне как руководителю государства нужна твоя помощь, дочка.
   Хелена кивнула. Отец всегда старался избегать конфликтов, он умел быть прекрасным администратором, расчетливым бизнесменом, опытным дипломатом, но обладал слишком миролюбивым характером, чтобы без поддержки справиться с острым политическим кризисом готовым в любой момент перерасти в вооруженный конфликт.
   - Конечно. Я сделаю все, что в моих силах. Но чем мы в данный момент располагаем?
   - Боюсь что немногим, - вздохнул отец. - От двадцать восьмой бригады нам осталось около сорока процентов боевой техники, в основном устаревшей. Кроме этого есть техника двух наших территориальных дивизий и некоторое количество старых машин нуждающихся в ремонте. Полковник Врацек считает, что всего вышеперечисленного не хватит даже для того чтобы отразить атаку одного линейного полка кланеров.
   - А что ты ожидаешь от меня?
   - Совета. Мы предложили обложить граждан чрезвычайным налогом, который пойдет на укрепление наших вооруженных сил. По нашим расчетам мы сможем изыскать около четырехсот миллиардов марок.
   - А какой сейчас курс? - спросила Хелена, пытаясь оценить средства.
   - Один федеральный кредит равен пятьсот восемьдесят семь марок.
   - То есть шестьсот девяносто миллионов кредитов, - быстро прикинула Хелена. - Этого хватит только на четыре "Мантикоры".
   - Я полагал на эти средства пригласить какой-либо отряд наемников из Пограничных Территорий.
   - Нет, папа, это не выход. Наемники приходят и уходят, а проблемы остаются. Нам необходимо научиться сражаться самим и приобрести новейшую боевую технику.
   - Но где? На Марсе разместить сейчас заказ невозможно, если МакКинли планирует наступление. Драконис никогда не торговал военным снаряжением. Новая Калифорния вероятно тоже будет наращивать военные силы.
   - В Пограничных Территориях. Ягдез и Амальтея.
   - Фрэнк сообщал, что на Амальтее не спокойно, картель сейчас стремится захватить контроль над всей планетой. А сморане продают оружие по очень высокой цене. Сама же говоришь, хватит только на четыре боевых модуля.
   - На четыре самых дорогих боевых модуля. И самых мощных. И не забывай корпорация "Тристар" и еще шесть крупных корпораций работающих в Пограничных Территориях управляются с Венетии, а значит они наши потенциальные союзники. Если ты доверишь мне это дело, я могу сама поговорить с Фрэнком Керри. Или еще лучше могу слетать в скопление.
   Канцлер потер рукой лоб и после недолгого раздумья сказал:
   - Хорошо дочка, я посмотрю, что удастся сделать.
  
  
   10 ноября 2232 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   - Таким образом, с учетом вышеперечисленных обстоятельств, я считаю - нашим вооруженным силам необходимо в кратчайшее время получить сильное ударное подразделение, обладающее новейшей техникой. Способное быстро реагировать на угрозы и наносить противнику мощный сокрушающий удар. На основе своего опыта полученного во время боевых действий на планете Каринтия я предлагаю приобрести на сморанской колонии Ягдез десантный челнок класса "Тайфун" и двадцать новейших боевых модуля планетарного контроля штурмового класса. Что касается финансовой стороны вопроса то на основе данных сообщенных мне генеральным инспектором корпорации "Тристар" Фрэнком Керри я могу сообщить следующее. Благодаря содействию, обещанному силианским правительством планеты Трон, стоимость данной боевой техники составит три с половиной миллиарда федеральных кредитов.
   Хелена сделала паузу и обвела взглядом зал, где заседал Планетарный совет Венетии. Она надеялась услышать возражения и не ошиблась. Один из советников представляющий консервативную партию высказался с места.
   - Но у нас нет таких средств!
   - Вы абсолютно правы. Но в случае если уважаемый планетарный совет предоставит один миллиард федеральных кредитов, то корпорация "Тристар" готова добавить к ним еще полмиллиарда, еще один миллиард выделят шесть других корпораций работающих в скоплении Яхо и еще один миллиард дадут нам в кредит силиане.
   - Но в этом случае мы будем по уши в долгах! - возразил лидер одной из малых оппозиционных партий.
   После этого заявления поднялся лидер консерваторов, второй по численности фракции планетарного совета.
   - Куда целесообразней приобрести боевую технику у тех же корпораций, с участием капитала нашей колонии. Уверен мы сможем добиться хорошей скидки. Это обойдется нам значительно дешевле.
   Зал откликнулся на это заявление одобрительными выкриками. Хелена заметила волнение своего отца. Сегодняшняя неудача дочери может сильно осложнить ему жизнь. Центристская коалиция канцлера и так не обладала абсолютным большинством в планетарном совете.
   - Вы правы значительно дешевле. И я понимаю вашу выгоду, ведь ваш тесть владеет контрольным пакетом одной из корпораций, не так ли?
   Консерваторы протестующе загудели.
   - С точки зрения экономии вы безусловно правы, а вот с военной точки зрения. - Хелена сделала паузу. - Я могу сказать так, одна новейшая машина стоит двух, а то и трех более старых машин. Тех, что кажутся всего чуть медленнее и чуть слабее. Чуть меньшая скорость лишает возможности отступить или упредить с ударом, чуть меньшая защищенность ведет к лишним потерям, чуть меньшая огневая мощь не позволяет вовремя справится с обороной противника. Не говоря уже о том что корпорации вряд ли продадут нам свои самые лучшие машины, а значит мы получим не машины предыдущего поколения, а старье вроде того что уже есть в нашем распоряжении. Я же предлагаю купить четыре "Мантикоры" являющиеся самыми мощными на данный момент машинами, восемь "Грифонов" это самые быстрые штурмовые машины и восемь "Церберов", самых совершенных машин для ближней дистанции.
   - Допустим вы правы, с военной точки зрения, - после некоторой паузы произнес лидер консерваторов. - Но остается вопрос экономики, допустим, мы сможем изыскать нужный вам миллиард, госпожа Кройчек. Но остаются еще два с половиной миллиарда долга, который ляжет непосильным бременем на бюджет следующих лет. Что делать с этим вопросом?
   - Он вполне решаем, получив боевую технику, я смогу в течение нескольких недель оплатить долги, выполнив ряд контрактов в Пограничных Территориях. У тех же самых корпораций, с участием нашего капитала, есть несколько проблем, за решение которых они готовы платить и которых сможет выполнить соединение штурмовых машин. Например проблема группировки кланеров-ренегатов на планете Кинна. За ликвидацию их лагеря корпорация "Меридиан", чей контрольный пакет принадлежит тестю уважаемого лидера консервативной партии, готова выплатить шестьсот миллионов кредитов.
   Лидер консерваторов стал что-то говорить одному из своих соседей, тоже представляющего консерваторов. Вместо него вновь поднялся лидер малой партии.
   - То есть вы предлагаете сложить все яйца в одну корзину и доверить эту корзину вам госпожа Кройчек?
   - Образно говоря, да! - широко улыбнувшись, ответила Хелена.
   - Но где гарантии, что вы эту корзину не уроните?
   - В любом бизнесе иногда приходиться рисковать, а иногда и доверять специалисту в той области, где ваших знаний не хватает.
   - А у вас этих знаний хватает? - с сарказмом продолжал оппозиционер. - Вы слишком молоды, и я сомневаюсь, что вы обладаете опытом проведения подобных операций.
   - Дайте подумать. В своем первом бою, произошедшем кстати в скоплении Яхо, и работая на корпорацию "Тристар", я смогла победить троих противников обладавших большим опытом чем я. Так как в тот момент опыта у меня не было совсем. Затем я больше четырех лет служила в вооруженных силах Земной Федерации. И одержала еще двенадцать побед. И, наконец, совсем недавно, участвовала в освобождении планеты Каринтия, где добавила на свой счет еще девять побед. Являясь пилотом штурмовой машины и командуя звеном штурмовых машин. Полагаю, как минимум двадцать четыре противника уже не считают мой опыт недостаточным. А вы судите сами, есть ли у меня необходимый опыт и необходимые знания.
   - Но у вас нет опыта командования крупным соединением! - не желал сдавать позиции политикан.
   - Позвольте напомнить, что у Киры Шайгаловой, когда она прилетела к нам на Новый Эдем, тоже не было опыта командования штурмовым соединением.
   - Довольно, - вновь встал с места лидер консервативной партии, - думаю, уважаемые члены планетарного совета уже поняли, на что нам предлагают выделить средства. Я предлагаю прекратить дискуссии и поставить этот вопрос на голосование.
   Канцлер обвел взглядом зал и, не заметив возражений, произнес:
   - Поддерживаю. Итак, вопрос ставится на голосование...
   Хелена совершенно выжатая и опустошенная наконец отошла от трибуны и села в гостевом секторе. К ее немалому удивлению консерваторы дружно поддержали предложение центристской коалиции канцлера. Их поддержки оказалось более чем достаточно, а значит деньги ей выделят.
   - Объявляется перерыв на один час, - сразу после объявления итогов голосования произнес спикер.
   В коридоре ее нагнал лидер консервативной партии.
   - Чтобы вы обо мне не думали, госпожа Кройчек, надеюсь вы будете помнить, от вас теперь зависит будущее двенадцати миллионов граждан Венетии.
   - Спасибо за ваше доверие, я это ценю. Я буду помнить, но по своему опыту я знаю, чтобы получить все, необходимо уметь рисковать всем.
   - Я понимаю. Поверьте, я догадываюсь, что чувствует человек, ставящий на кон свою жизнь, когда ему напоминают о потере денег и влияния.
   - Люди, рассуждающие о корзинах с яйцами, забывают, что кроме их денег в той же корзине лежит и моя жизнь.
   - Да конечно. - Лидер консервативной партии пожелал ей удачи и отошел к группе своих однопартийцев.
   Хелена проводила политика взглядом и не заметила, как сзади подошел отец.
   - До Каринтии ты не была такой жесткой, - произнес канцлер.
   - Да не была. Каринтия многому меня научила.
   Бартоломео Кройчек кивнул.
   - Пойдем мне надо познакомить тебя с одним человеком. Это может оказаться важным в будущем, когда ты вернешься.
   Когда, а не если, спасибо папа, подумала Хелена. Услышав о ее планах, отец не стал пытаться удерживать ее от нового риска, не стал спорить, поддержал сразу без колебаний.
  
   - Станислав Желязнов. С Богуславии. В недавнем прошлом офицер их службы безопасности. Сейчас полномочный посланник Ассоциации Свободных Систем.
   Отрекомендовал высокого мощного телосложения мужчину канцлер. Посланник поклонился ей и протянул руку.
   - Я слушал ваше выступление, госпожа Кройчек, вы были очень убедительны.
   - Спасибо, - ответила Хелена, рассматривая лицо Станислава. Лет сорок, с небольшим налетом седины, внимательные карие глаза, квадратный подбородок. Ничего общего, и все же он чем-то неуловимо напоминал ей Стояновича, наверно тем, что тоже из СББ.
   - Господин Желязнов уполномочен лидерами Ассоциации координировать внешнюю политику колоний подписавших хартию, - пояснил отец. - А также представлять наши интересы в мирах не входящих в Ассоциацию.
   - После посещения вашей планеты я лечу на территорию Кланов. По приглашению хана клана "Гхост-Бир" Тамерлана Шайгалова.
   - Вы собираетесь вести переговоры с кланерами? - удивилась Хелена.
   - Не со всеми. С представителями фракции "старейшин" и возможно "хранителей". С "верными" нам говорить не о чем.
   - Понимаю.
   - Насколько я знаю, вы работали на Каринтии рядом с одним из них. Ярослав Шайгалов, вы его знали под фамилией Страхов.
   - Да, это так, - подтвердила Хелена.
   - Тогда вы можете судить сами: можно ли ему доверять, можно ли вести с ним дела?
   - Мне нравился Ярослав, и как командир моего соединения и как человек. Вероятно, вы правы с некоторыми кланерами можно вести дела.
   - Поверьте, я уже не раз посещал оккупированные колонии, далеко не все кланеры одинаковые. Большинство из них не испытывает враждебных чувств к населению колоний Внутренней Сферы. Открою вам один секрет. Правительство Богуславии собирается предложить некоторым людям из Кланов перейти на службу Ассоциации. Воинам рожденным на оккупированных территориях и заслуживших право стать полноправными членами кланов. Их на самом деле немало. Я согласен с вами, АСС необходимо обзавестись ударными штурмовыми частями. Чтобы иметь возможность защитится от возможной агрессии "верных" или Земной Федерации.
   - Вы полагаете, Шэннон МакКинли захочет вернуть колонии Ассоциации силой в состав Федерации?
   - Не завтра и возможно не послезавтра, но такой вариант исключать нельзя. После того, что она сделала на Каринтии, мое правительство не доверяет консулу МакКинли.
   - Это какая-то личная причина? - предположила Хелена заметив как расширились ноздри посланника, он явно не испытывал к новому лидеру землян нежных чувств.
   - Скажем так, я хорошо знал одного человека летевшего на шаттле генерала МакАллена.
   - Ага, - произнесла Хелена, она даже догадывается кого.
   - Некоторые вещи прощать нельзя. - Холодно произнес Станислав. - Я в принципе ничего не имею против Земной Федерации, если они отстранят от принятия решений МакКинли. В этом случае даже может зайти речь о возвращении колоний подписавших хартию в состав Федерации.
   - Консул МакКинли не собирается отдавать власть, - заметил Бартоломео.
   - Да, в этом то и проблема.
  
  
   13 ноября 2232 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   Мелодичный звоночек прогнал последние остатки сна. Хелена потянулась и обнаружила себя в роскошной спальне родового особняка. Ах да выходит вчера после затянувшейся далеко за полночь инспекционной поездки, она все же добралась до дома. Оказалось найти деньги это еще пол истории, подобрать подготовленных пилотов для своего будущего соединения задача еще сложнее. Немногие из пилотов Венетии когда-либо управляли тяжелыми машинами, а даже если управляли, то ранее имели дело со старыми машинами двадцатилетней давности. Капитан-лейтенант Эмиль Шломо проведший кампанию на Каринтии командиром соединения в составе 32-ой бригады предложил заняться подготовкой пилотов здесь, а в скопление лететь с теми немногими кто соответствовал. А недостающих набрать уже там. Среди наемников. У этого предложения есть и плюсы, и минусы, но Хелена, изучив проблему пилотов подробнее, стала склоняться к мнению Эмиля. Так что вчера дел оказалось предостаточно, она так устала, что едва помнила, как вернулась в особняк.
   - Вставайте фройлен, уже полдень, - войдя в комнату, произнес Ян. Престарелый камердинер служил отцу еще до ее рождения, Хелена выросла буквально у него на руках. Перед собой он привез тележку с аккуратно расставленными блюдами. Легкий завтрак и дымящийся кофе. Хелена придвинула к себе тележку, взяла чашечку, вдохнула аромат кофе и окончательно проснулась.
   - К нам пришло сообщение с орбитальной станции. Там пристыковался корабль, прилетевшая на нем женщина хочет с вами говорить, фройлен.
   - Да? Кто она? - спросила Хелена, пригубив ароматный напиток.
   - Имени не сообщили, но она утверждает, что вы ее знаете. Я перевел сообщение на комм в синей гостиной. Вам что-нибудь еще нужно, фройлен?
   - Нет спасибо, Ян. Я сейчас подойду к комму.
   Накинув халат и прихватив чашку и пару пирожков, Хелена направилась в синюю гостиную. Сообщила диспетчеру, что готова принять сообщение и надкусила пирожок. Начинка оказалась черничной. А на экране появилось смуглое лицо, не слишком соответствующее канонам женской красоты. Карие глаза под густыми бровями, приплюснутый нос с горбинкой, широкие скулы. Лейла Таши, уроженка Курдистана, девушка проведшая всю кампанию на Каринтии в составе ее звена.
   - Привет командир! - завидев ее, воскликнула Лейла.
   - Здравствуй кошечка, - улыбнувшись, ответила Хелена. Лейле нравилось называть себя дикой кошкой, что весьма соответствовало действительности. Недавняя подчиненная обладала необузданным нравом, бешеным темпераментом и частенько игнорировала приказы, в том числе и приказы Хелены. Вряд ли какому командиру нравятся подчиненные не выполняющие приказов, но дикая кошка являлась особым случаем, она была самой храброй женщиной, кого знала Хелена. Мало какой мужчина по своей воле решился бы выйти с одним ножом против генетически модифицированного ирбиса, самого свирепого хищника заснеженных гор Курдистана. А Лейла это сделала, всего лишь ради того чтобы заслужить уважение племени диких горцев. Так что ее вольности: излишнее желание рисковать своей жизнью и доверенной ей дорогостоящей техникой в чем-то даже импонировали Хелене. Как пилот Лейла далеко не безупречна, но можно не сомневаться, эта жестокая хищница отступит лишь в том случае, если решит, что спустя минуту получит шанс вонзить свои когти во врага еще глубже.
   - Я тут слышала, что тебе срочно нужны хорошие пилоты, это так?
   - Да нужны. А ты что тоже ушла со службы Земной Федерации?
   - Да, мой Курдистан пока не подписал эту вашу бумажку, но вроде как собирается. Но мне-то это по барабану! Шэннон я служить по любому не буду. Я думала свалить в Пограничные Территории вслед за Гарольдом и Дженифер, но раз уж ты тоже туда летишь...
   - Отлично! Ты принята!
   - Тогда сообщи своим, а то мне не дают разрешения на посадку.
   - Это я сейчас решу.
   Хелена связалась с диспетчерской и выяснила причину, оказалось, Лейла прилетела из карантинной зоны, с планеты Гефестион находившейся в восьми парсеках от Венетии. Считалось что эта территория под контролем кланеров. Хотя, насколько знала Хелена, ни представители Внутренней Сферы, ни кланеры не появлялись на давно заброшенной колонии около двадцати лет.
   - Там развитая экосистема с неизвестными нам видами микроорганизмов. - Произнесла суровым голосом женщина с орбитальной станции.
   - А мне кажется, вы сильно преувеличиваете опасность, насколько известно мне, у нас в центральном столичном госпитале есть силианское медицинское оборудование способное справиться с любыми опасными микроорганизмами.
   - Не я писала инструкции, - огрызнулась диспетчер. - Я их лишь исполняю.
   Хелена не стала спорить и позвонила старшему брату являвшемуся одним из ведущих специалистов в этом самом госпитале и изложила ему проблему.
   - Мне нужна эта девушка, она отличный пилот, - напоследок сказала она брату, когда он согласился помочь. Вальдемар обладал мягким характером, весь в отца, и ей никогда составляло сложности уговорить его.
  
   Через сорок минут Хелена прибыла в роскошном отцовском аэрокаре на космодром встречать подругу. Кораблик Лейлы оказался быстроходной небольшой яхтой, скорее спортивной, чем туристической. На таких кораблях поистине спартанская обстановка, минимум места для экипажа и систем жизнеобеспечения. Львиная доля места отдана под двигатели, силовую установку, генераторы щитов и гравиостабилизатор. Впрочем насколько она знала Лейла никогда и не стремилась к удобствам.
   Дикая кошка спрыгнула с трехметровой высоты, не дожидаясь, когда к люку ее кораблика подвезут трап. При приземлении она присела, а затем разогнулась подобно пружине, легко как на разминке. На Лейле был одет биоскафандр и какое-то непонятное одеяние поверх него, сделанное явно из шкуры какого-то животного. К счастью запах оказался вполне терпимый, пахло землей и свежо скошенной травой.
   - Ты что там внутри сено перевозишь? - поинтересовалась Хелена.
   - Нет, с чего ты решила? - удивилась в ответ подруга, не забыв крепко сжать своего бывшего командира в медвежьих объятиях.
   - Эй не надо таких нежностей, ты же меня придушишь!
   - Не преувеличивай! Ты довольно крепкая для цивильной женщины! Но кое-какой жирок и мясцо нарастить бы не помешало!
   - Э нет, у нас подруга котируются хрупкие женщины!
   - Не практично, - повела мощными плечами Лейла.
   Сама дикая кошка представляла собой сплошной комок стальных мышц, сухожилий и совсем немного жира, и все это обтянуто жесткой грубоватой кожей испещренной многочисленными шрамами. Вряд ли какой-либо ценитель женской плоти решился бы назвать ее красивой. Впрочем эта девушка в этом и не нуждалась, как уже говорилось она была прирожденной хищницей и сама брала все что ей нравилось.
   По пути к особняку Лейла небрежно поведала о своих приключениях.
   - С Камачо я разругалась, он конечно это... галантный кавалер, но для меня хлипковат! Но я с этим мирилась до поездки на Землю. Сплошное расстройство с этой планетой! Родина человечества, ха! Сначала меня туда долго не пускали из-за моих генов, у них видите ли какой-то там глупый закон. Но все же долетели. Привез он меня к своим родителям, вот уж не знаю, чем я им не глянулась, но они стали дурно на него влиять. Сначала мы просто ругались, потом я честно сказала, что думаю об его семье и об этой его стране - Перу. Хотя эти их Анды я заценила, пониже чем мои горы, но тоже знатные. Так вот, ему все, что я сказала, жутко не понравилось, и... гм короче мы вдрызг расплевались. Так все и кончилось. Я улетела от него на другую сторону планеты... посетить историческую родину, тот Курдистан, что на Земле значит. Тоже горы ничего, с неделю там побродила, посетила этот как его... музей борьбы за обретение независимости курдского народа, значит. Мне понравился. Ну, вернулась на Марс, там сама знаешь какой сейчас бардак, решила надо посетить одну планетку, давно дескать хотела. Джени насоветовала мне сначала слетать на ее Стигнар. Слетала, прикупила там этот кораблик, у меня с Каринтии прилично денег вышло. Хватило. Даже половина осталась. Заглянула домой, повидала племя, сына, он уже большой вырос, уже восемь, уже охотник, ради меня сходил огромного зайца приволок почти с себя ростом. Говорю, знатный охотник уже, будущий вождь! С котиками заодно своими прежними пообщалась.
   Лейла нахально ухмыльнулась, Хелена чувствовала что покраснела, в представлении Лейлы групповой секс был чем-то обыденным, просто физиологическая потребность здоровой кошечки, чем больше самцов, тем лучше, так она объясняла. Впрочем затем дикарка почему-то опустила глаза.
   - Отца повидала, - после некоторой паузы поведала она, - благоденствует. Завел себе двух полюбовниц, хрупкие правда и хлипкие, ну так он и сам хлипкий. Чуток пообщались, и я рванула к Гефестиону. Чудо, а не планета, скажу я тебе подруга! Земные виды, что туда завезли, расплодились, перемешались с местными. И горы, ну почти как дома! Красота! Представь я одна на всей планете, живи не хочу, вся планета твоя! Я там две недели провела, по горам полазала, всласть поохотилась, с одним львом местным подружилась, у него правда самки сварливые оказались, все норовили кусаться, но я их по мордам приласкала, успокоились. А лев милый попался, прямо котеночек! Я на нем даже каталась!
   Хелена мысленно представила эту картину и у нее проявилась идея, чем еще может заняться с милым котенком некая отмороженная девица. Лейла с любопытством уставилась на нее и Хелена не выдержала и осторожно попробовала выяснить правильно ли ее предположение. Поняв что думает подруга Лейла выпучила глаза и помотав головой заявила:
   - Не ты точно ненормальная, я занимаюсь этим только с котиками своего вида!
   Хелена смутилась, но в то же время облегченно выдохнула.
   - А ты все еще хранишь невинность? После Хамени хоть кого-нибудь осчастливила?
   Хелена смутилась еще больше.
   - Мне это совсем ни к чему, тем более сейчас. Омар невероятный человек, то есть мужчина, то есть...
   - Любовник? - подсказала Лейла с улыбкой глядя на паникующую Хелену.
   - Да. Он сильный и одновременно очень чуткий и нежный...
   - Ясно. Полагаю все очевидно, ты все та же. Твоим противникам надо знать, тебя победить элементарно, образчику мужеского пола надо всего лишь сдаться и галантно предложить тебе секс, после чего твой блистательный ум начинает работать лишь на создание вокруг себя волн паники!
   Ян встретил их у входа в особняк, неодобрительно оглядел сомнительный внешний вид привезенной гостьи и сообщил, что хозяйку дожидается в красной гостиной герр Шломо. Хелена поблагодарила его и направилась туда. Лейла, пройдя по нескольким роскошно обставленным комнатам особняка, сказала:
   - У тебя действительно шикарное семейное гнездышко!
   - Что да, то да. Мой отец последние двенадцать лет занимает пост канцлера, а до того был одним из министров и успешным бизнесменом. И мой дед тоже владел крупным бизнесом и некоторое время занимал посты в правительстве. И насколько я знаю, прадед был крупным землевладельцем, до того как занялся вложениями в промышленность. А прапрадед был одним из основателей колонии.
   - Я поняла, ты аристократка до мозга костей! Чопорная леди!
   - Считай, как знаешь. Если хочешь, можем потом сходить посмотреть на ту часть дома, которую я взорвала, будучи еще в юном возрасте и занимаясь своей научной деятельностью!
   - О, я не удивлена, вот если бы ты сказала, что часть этого роскошного дома пострадала от случайного возгорания, когда ты занималась с парнем сексом, вот тогда бы я по настоящему удивилась!
   - Ну, по правде говоря, один мальчик тогда присутствовал...
   - О! Тогда я определенно должна увидеть это историческое место!
   Хелена немного обиделась и, прибавив шаг, первой вошла в красную гостиную. Эмиль Шломо сидел у комма и быстро просматривал какой-то список. Наверное ищет какого-нибудь упущенного ими пилота. Личного состава по-прежнему не хватало.
   - А Хелена, я все еще не нашел... - начал было он, но заметив Лейлу остановился.
   - Капитан-лейтенант Эмиль Шломо, лейтенант Лейла Таши, - представила их друг другу Хелена. - Эмиль командовал соединением легких машин в тридцать второй, а Лейла на Каринтии состояла в моем звене.
   - Очень приятно капитан! - проворковала подруга.
   Эмиль с сомнением пожал ей руку. Хелена его понимала, пальцы Лейлы сильные короткие и пожалуй толстые, при чем заканчивались внушительными заостренными ногтями почти что когтями. Насколько помнила Хелена это что-то новенькое, на Каринтии у Лейлы этих когтей не наблюдалось. Должно быть имплантанты поставленные на Стигнаре. Кто-то увеличивает себе грудь, ну а дикая кошка добавляет когти! Чем бы душа не тешилась, решила для себя Хелена. Лейла же изучала потенциальную жертву с целью пригодности в качестве котика. Эмиль был мулатом среднего роста с узким смуглым лицом, на котором сразу бросались в глаза густые черные усы. Отцом Эмиля был чернокожий эмигрант с Земли, мать местная итало-чешского происхождения. С точки зрения дикой кошки он очевидно хлипковат.
   - Итак сколько пилотов вам удалось найти, капитан-лейтенант?
   - Включая нас двоих десять.
   - Значит, с Лейлой будет одиннадцать. Остальных подберем в скоплении. Наверняка у корпораций "Тристар" и "Меридиан" кто-нибудь найдется.
   - Вероятно, - осторожно ответил Эмиль с опаской посматривая на Лейлу успевшую пройтись по гостиной и занять самое большое кресло.
   - И когда мы отправляемся в круиз? - поинтересовалась опасная подруга.
   - Послезавтра. Завтра в систему должен вернуться корабль-прыгун корпорации "Тристар". "Жар-птица". Он совершает регулярные рейсы в скопление. Через Новую Батавию к Солнечной системе и сюда.
   - "Жар-птица"?
   - Да. Новейший корабль, построен три года назад на верфях Стигнара. Способен совершить пять прыжков подряд на расстояние до двадцати парсек. Ускорение в гипере на уровне лучших кораблей валусианской и силианской постройки. Он обошелся корпорации в шесть с половиной миллиардов кредитов, но к нынешнему моменту уже на половину окупился.
   - Ого! И эта дорогая игрушка будет в твоем распоряжении?
   - Мой отец один из директоров "Тристар", мой дядя председатель совета директоров, фонд моей семьи владеет двенадцатью с половиной процентов акций корпорации. - Пожав плечами, пояснила для подруги ситуацию Хелена.
   - А на мой кораблик там места хватит? А то вряд ли мой дешевенький прыжковый модуль угонится за этаким лайнером. А эта яхточка все-таки обошлась мне в половину премии с Каринтии!
   - Думаю, твой миниатюрный кораблик подобрать труда не составит.
   - Славненько.
   - Хелена, - заметив образовавшуюся паузу, произнес Эмиль Шломо, - ты все еще целишься на тот контракт "Меридиана"?
   - На Кинне? Да, он позволит нам разом окупить предприятие.
   - Всего то шестьсот миллионов. Это лишь четвертая часть долговых обязательств.
   - Узко мыслишь. На этой базе куча трофеев, боевая техника, оборудование плюс то, что награблено у соседей. "Меридиан" не зря долгое время хочет от них избавится.
   - Но до сих пор не избавился. Я посмотрел данные, там два тринария тяжелых кланерских машин, примерно таких же что были в легионе Штейне. Только без "Драконов". И еще полсотни машин основного класса. Неудивительно, что ни один из отрядов наемников не польстился на эти деньги!
   - Все так, но в "Меридиане" скупердяи, если бы они повысили премию раза так в три, то и желающие бы нашлись. Скажем те же Вервольфы Ральфа Гренделя или Черные Рыцари Рона Хогарта. А так сидят со своей проблемой уже четвертый месяц.
   - Я думаю ни Вервольфы, ни Черные Рыцари в одиночку с такой крупной дичью не справятся.
   - В два батальона бы справились, - спокойно ответила Хелена.
   - Это я к тому, что у нас всего-то будет двадцать машин, даже не батальон, а всего половина батальона, - произнес Эмиль.
   - В нашем соединении, но если корпорации согласятся помочь и каждая выделит по десять двадцать машин основного класса, то у нас будет помощь двух вспомогательных батальонов, из тех самых несколько устаревших машин.
   - Все равно этого скорее всего не хватит. - Эмиль Шломо вызвал объемное схематическое изображение базы кланеров-ренегатов на планете Кинна.
   Лейла, заинтересовавшись, пододвинула свое кресло поближе.
   - Эта база укреплена заметно сильней, чем скажем база Кашар. Ту, что мы штурмовали на Каринтии.
   Хелена вздрогнула и внимательно посмотрела на своего помощника, специально ли он упомянул о штурме Кашар. Вроде нет, тот бой она считала самой большой неудачей в своей карьере, тогда она потеряла три из четырех машин своего звена, собственно на ходу осталась лишь ее машина. Она посмотрела на Лейлу, в тот день подруга была на волосок от гибели. Нет похоже дикую кошку эти воспоминания не тревожат, для нее смертельно опасное предприятие только лишний повод принять в этом деле участие. Глубоко вздохнув, Хелена спокойно возразила Эмилю:
   - Кашар оборонял штурмовой легион.
   - Да, и Кире Шайгаловой пришлось задействовать три батальона. Свой штурмовой и два линейных. Самые мощные машины из 25-ой и 32-ой. У нас были значительные потери, даже при не слишком-то успешных действиях Штейне. Смею предположить, эта база защищена всяко не слабее. И ты предлагаешь ее атаковать сборной солянкой из частей собранных с мира по нитке, с неопытными пилотами никогда ранее не сражавшимися вместе?!
   - Звучит вроде верно и довольно паршиво, - согласилась с Эмилем Лейла.
   - Думаете Кира никогда бы такое не предложила?! - улыбнулась Хелена.
   - Думаю да!
   - Ну так я же не Кира! Наверное и они не воспримут эту, как ты правильно заметил солянку, всерьез! Проясняю ситуацию согласованность действий и опыт пилотов вспомогательных частей нам ни к чему. Необходима только хорошая подготовка пилотов ударной группы. Мы зайдем к ним с черного хода.
   - Кхм! - не удержался Эмиль, и увеличил изображение еще вдвое. - И где здесь черный ход?!
   Хелена улыбнулась. Оба ее собеседника недоуменно глядели на нее.
   - А вы подумайте, вы же оба закончили командирские курсы лучшей военной академии человечества! Подключите свои знания и фантазию!
   Эмиль возмущенно покачал головой.
   - Нет здесь черного хода! Все подходы контролируются и простреливаются. С запада и северо-запада открытая равнина, на юго-западе поля и несколько ферм, на севере болотистая местность тоже отлично просматривающаяся. На востоке и северо-востоке гряда холмов отличное место для обороны, особенно если ты хорошо знаешь местность. Оттуда обороняющиеся запросто могут делать вылазки и там наверняка оборудованы скрытые огневые позиции, оттуда атаковать просто безумие. На юго-востоке неглубокое озеро его отросток доходит до самой базы, но если ты считаешь что можно пустить боевые модули под водой, то думаю этот вариант ими просчитан. И наконец на юге заросли, густые но недостаточно высокие чтобы спрятать там машины. Так где здесь твой черный ход?
   Лейла внимательно изучив схему повернулась к Хелене.
   - Я тоже ничего не вижу, я конечно знаю что ты гений, но кажется здесь слабых мест нет. Если только пустить пехоту, каких-нибудь диверсантов.
   - Никакой пехоты. Вспомогательные части заходят с запада, далее нужно придумать, как выманить часть их сил с базы, и тогда в дело вступит наш "Тайфун".
   - "Тайфун"? Ты хочешь десантироваться прямо туда? Но там двенадцать орбитальных пушек бьющих на пятьдесят километров, ни один челнок и близко не подлетит к этой базе! "Тайфун" если ты забыла стометровый корабль, а не маленький штурмовой модуль! По такой крупной цели орбитальные пушки не промахнутся!
   - Мой кораблик, пожалуй, пролететь сможет, - заметила Лейла, - только он такой маленький, что туда пять человек едва влезут.
   - Я смогу провести туда "Тайфун", - заявила Хелена.
   - Это невозможно! - горячась, стал возражать Эмиль. - Вот смотри зоны обстрела пушек, простреливают все сектора, ни одной щелочки.
   - Ты не прав, щелочка есть.
   - Где?! - Эмиль подключил к изображению базы данные по секторам обстрела орбитальных пушек. Все пространство вокруг базы было перекрыто, с любой стороны не менее трех пушек могли вести огонь по приближающемуся кораблю. И даже мощный щит "Тайфуна" не выдержит двух попаданий подряд, а снаряд прошедший сквозь щит нанесет огромные повреждения шаттлу. Даже если не собьет, то сделает дальнейшую попытку десантирования бессмысленной.
   - Если только отсюда, - неуверенно сказала Лейла, указав на восток, где холмы позволяли приблизиться низколетящему объекту несколько ближе. Эмиль увидев по ее взгляду, что дикарка угадала верно, увеличил изображение этого сектора.
   - Челнок летящий на высоте двести метров может относительно безопасно высадить боевые модули примерно в тридцати километрах. Но это бессмысленно, что пятьдесят, что тридцать это слишком далеко чтобы стать неожиданной атакой! Тем более потом придется вести машины через эти холмы!
   - Если лететь на высоте ста метров, то шаттл долетит до двадцати четырех километров.
   Хелена показала примерный маршрут и зону максимального приближения.
   - Все равно далеко.
   - А дальше придется лететь под обстрелом пушек, по моим расчетам щит "Тайфуна" может выдержать одно попадание. Затем следующие восемь секунд силовой щит будет восстанавливаться.
   - Ты всерьез собираешься на минимальной высоте лететь до самой базы?
   - Да. У них неудачно стоят вот эти две пушки, они периодически не смогут вести огонь из-за неровностей местности. Самый опасный участок здесь двадцать секунд с этой пушки и двенадцать секунд с этой, их орудия делают один выстрел в шесть секунд, значит они успеют сделать максимум семь выстрелов. Ну и в самом конце, но там из-за близкого расстояния пушки уже не смогут успевать перенацеливаться. Плюс вот это строение поставлено здесь очень неудачно для них и удачно для нас.
   - Строение можно снести одним выстрелом, - заметила Лейла.
   - Да, но для этого им надо сначала осознать, что им угрожает реальная опасность.
   - Весь этот план построен на очень зыбком основании, - все еще сомневаясь, произнес Эмиль, однако при этом он внимательно изучал предполагаемый маршрут. - Думаю шансы один к десяти не в нашу пользу.
   - Это в том случае если они знают то, что знаем мы, а если противник ничего не подозревает, то наши шансы значительно возрастают.
   - Все это так, но...
   - А ты подумай о возможностях, это как раз тот случай, когда можно застать противника врасплох, со спущенными штанами, образно выражаясь, - Хелена бросила взгляд на ехидно ухмылявшуюся Лейлу, - именно в таких ситуациях военачальники и добиваются блестящих побед становящихся затем легендарными. Россбах времен войн Фридриха Великого или еще лучше спуск с Везувия отряда Спартака, когда он приказал сплести веревки из виноградной лозы и зашел в тыл ничего не подозревающим римлянам. Со скалы считавшейся всеми неприступной. Именно такие нестандартные никем непредсказуемые действия и приводят к решительным победам, одержанным заведомо слабейшими силами.
   - Может ты и права, - наконец сказал Шломо. - Дьявол, но почему я сто раз смотрел на эту схему и не видел здесь никаких лазеек!
   - Потому что Хелена у нас гений, она видит не только то что есть, а и то что может получиться если изменить какой-либо параметр! Что?! Это мне так когда-то о тебе Марек Ягалло сказал!
   - Я и смотрю слишком умные для тебя мысли! - рассмеялась Хелена. - Да и еще, об этой идее никому, сами понимаете внезапность здесь главное.
   Лейла, улыбаясь, показала, как закрывает на замок ротик, Эмиль просто кивнул.
  
  
   15 ноября 2232 года. Борт корабля "Жар-птица", маршрут Венетия - скопление Яхо.
  
   Хелена Кройчек смотрела в иллюминатор пассажирского челнока на увеличивающийся в размерах прыжковый корабль. Распустившийся в космосе подобно цветку с огненно-красными лепестками корабль, сбоку действительно напоминал птицу. Так как основное назначение корабля было быть пассажирским лайнером, на верфях Стигнара постарались сделать его, помимо всего прочего, еще и красивым. Что им удалось. Впрочем большая часть алых "лепестков" практически ничего не весила, их основной задачей было собирать энергию звезд, для того чтобы перезаряжать огромные накопители энергии корабля. Каждый прыжок требовал огромных запасов энергии. При этом собственно вес корабля ненамного превышал вес тяжелого шаттла. Собственно система прыгун плюс челнок, один или несколько, была разделением труда. Чтобы не создавать куда более сложный технически универсальный корабль, способный как совершить прыжок между звездами, так и садится на поверхность планет. А так корабль-прыгун способен быстро перемещаться между звездными системами, но остается в космосе на ближней или что чаще дальней орбите. А челнок создан для входа в атмосферу планет, посадку, выход на орбиту и перемещения внутри звездной системы. Постройка прыгуна с челноками куда проще и дешевле чем постройка соответствующего универсального корабля. Не говоря уже о том, что составляющие легко заменялись. Что касается таких маленьких кораблей как яхта Лейлы, сейчас летящая за челноком, то они или пристыковывались к большим прыжковым кораблям в довесок или использовали маленький дешевый прыжковый модуль, конечно не способный к таким далеким и быстрым прыжкам как у полноценного прыжкового корабля.
   Корпорации вечно стремящиеся получить прибыль предпочитали именно системы прыгун-челнок, это решение позволяло, как экономить, так и кооперироваться, например, предоставляя за плату место на своем прыжковом корабле. Впрочем, и военное ведомство, чей бюджет традиционно урезался планетарным советом Земли, тоже практически не имело универсальных кораблей. В отличие, например правительства Новой Калифорнии предпочитавшего строить для своего флота универсальные корабли крейсерского класса массой от десяти до сорока тысяч тонн. Сморанские кланы также предпочитали иметь подобные корабли, в добавление к огромным дредноутам неспособным опускаться к поверхности планет и боевым челнокам не способным преодолевать барьер световой скорости. Валусианские торговые дома использовали в равной мере и универсальные корабли и челноки и прыжковые корабли, но настоящая страсть валусиан были так называемые рейдеры, специальные маленькие корабли способные скрывать свое положение в звездной системе. Эти рейдеры предназначались как для внезапной атаки слабо защищенной цели, так и для сбора информации. Никто не мог дать гарантии, есть ли в глубинах данной звездной системы корабль-невидимка, который практически невозможно обнаружить на расстоянии больше десяти световых секунд. И если есть, то за кем он следит и когда нанесет удар. Именно из-за валусианских рейдеров прыжковые корабли во Внутренней Сфере предпочитали останавливаться вблизи мощных орбитальных станций контролируемых правительствами колоний. Например в распоряжении богатой Венетии есть три подобные станции. "Жар-птица" остановилась у самой крупной и самой отдаленной расположенной в тридцати световых секундах от планеты. На этой орбитальной станции установлены множество пушек и ракетных установок, базировались сорок перехватчиков, находился жилой модуль для гарнизона и сверхмощная силовая установка способная очень быстро пополнить энергию в накопителях самого большого прыгуна.
   Хелена отвела взгляд от станции и посмотрела назад на пилотов подобранных ею и Эмилем Шломо для этой миссии. Самый опытный после двоих командиров имевших звания капитан-лейтенантов это старший лейтенант Диего Корадо. Двадцать шесть лет, в недавнем прошлом командир звена в 28-ой бригаде, талантливый парень закончивший Марсианскую военную академию три года назад с результатом в конце второй десятки. Он предпочитал боевые модули имевшие ракетные установки и уже интересовался придуманными Кирой Шайгаловой особыми кодами ракетных атак. Кроме этого он один из двоих, кто ранее служил на штурмовых машинах. Вторым был Франце Кадель год назад пару месяцев управлявший "Циклопом". Франце отличался храбростью и вспыльчивым характером, он только что вернулся с Каринтии, где служил на "Ландскнехте" в составе 34-ой бригады. Еще одним пилотом участвовавшей в боевых действиях на Каринтии оказалась Каролина Земан, но она служила в 25-ой бригаде на легкой машине. Каролина весьма привлекательная девушка, но все знали, Шэннон МакКинли в контролируемом ею подразделении кукол не держала, а значит, вероятно соответствовала высокому уровню бригады. Методы Шэннон МакКинли могли кое-кому не нравиться, но она добилась того, что 25-ая стала лучшей бригадой Земной Федерации. Хелена помнила проблемы некоторых пилотов не сумевших адаптироваться к слишком сложному управлению тяжелых машин, но Каролина смогла продержаться в виртуальном бою против нее три минуты что гарантировало у девушки отсутствие этой проблемы, по крайней мере в самой тяжелой форме. Недостаток Каролины чрезмерно старательное следование правилам. Впрочем, та же проблема наблюдалась еще у нескольких пилотов. Например, у молодого пилота Милана Глиницы и тридцати пяти летнего офицера-резервиста Джованни Табанека. Хелена знала, что это следование правилам придется выкорчевывать, ибо такая правильная защита одновременно является предсказуемой, и этим уязвимой. Что до атаки, то только нестандартные действия могут привести к победе над опытным противником. А именно такие ждут их и в Пограничных Территориях, и в случае атаки на Венетию клана Ягуара или клана Рыси, не подписавших перемирие с мирами Ассоциации.
   Кроме Эмиля, Диего и Джованни последним младшим офицером под ее командой стал Юрген Бергольц. На год старше Хелены, он приходился внуком владельца крупной компании занимавшейся производством различного оборудования, в том числе оружия и прочих комплектующих для боевой техники. Завод компании "Рейн-Металл" составлял основу ВПК Венетии. Юрген предпочитал энергетическое оружие: лазеры и излучатели плазмы, в том числе производимые заводами его деда. За пару часов до вылета он смог дважды подряд на "Грифоне" победить "Цербер" Лейлы. Правда в обоих случаях скорее воспользовался ошибками соперницы в атаке, ибо сам предпочитал осторожное ведение боя. Подобного стиля придерживался еще один возрастной пилот - Абдул Саид-шад. Он так и не дослужился до звания командира звена, но после пяти лет продлил контракт и совсем недавно еще числился в резерве 28-ой бригады. Уроженец Магриба, он прожил последние пять лет на Венетии, женился здесь и недавно получил гражданство новой родины. Напротив агрессивного атакующего стиля придерживалась Мирослава Клевец, высокая русоволосая женщина в 28-ой бригаде пилотировавшая 60тонный "Головорез". Она была ровесницей Хелены, но практически не обладала боевым опытом. А ее слабые защитные действия сразу вызвали у Хелены тревогу. Она помнила, что на Каринтии происходило с пилотами не умевшими защищаться. Такие пилоты погибали первыми, не зависимо от того насколько хорошо атаковали. Последним пилотом соединения стала добавленная в последний момент Анита Меннинг, этой женщине исполнилось уже тридцать восемь лет, но когда-то она участвовала в нескольких громких операциях в частности в высадках на ЛяоДуне и Магрибе, правда последние девять лет числилась в резерве одной из территориальных дивизий. И большую часть времени мирно жила на ранчо километрах в пятидесяти от столицы. Эмиль смог убедить ее вернуться к активной службе. Ведь на ее счету имелось с десяток побед. Хелена, помня о судьбе командира звена Сэма Холдбрека, погибшем на Каринтии из-за того, что слишком старался угнаться за юными талантами, попросила Аниту вперед не лезть и сосредоточиться на передаче опыта молодым пилотам.
   Хелена прекрасно отдавала себе отчет, что уровень большинства ее пилотов уступает даже середнячкам штурмового батальона Киры Шайгаловой. Скажем с Лейлой, в соединении Киры считавшейся крепким середнячком, но не более, могли сражаться на равных только Эмиль, Диего и Юрген. А Франце, Каролина, Джованни и Анита могли рассчитывать в лучшем случае на победу в одном бою из пяти. Мирослава, Абдул и Милан бешеных атак Лейлы попросту не выдерживали, но смогли по разу выиграть у Диего и Юргена. Также не приходилось рассчитывать что многие резко прибавят, пожалуй только самые молодые Диего, Франце и Каролина еще имели некоторый потенциал к росту. В них наблюдался энтузиазм и желание добиться большего. Остальные уже знали предел своих возможностей и рассматривали эту миссию скорее как долг перед колонией, работу которую необходимо выполнить. Например Юрген признался ей, что собирался в этом году прервать контракт и планировал занять должность на предприятии своего деда. Джованни, Мирослава и Абдул владельцы небольшого бизнеса, правда сами управлением делами не занимались. Скорее большие деньги выплачиваемые военным ведомством своим пилотам позволили им финансировать бизнес родственников, а в случае Абдула жены. Милан увлекался коллекционированием антиквариата, а у Аниты на ее ранчо находились два десятка крупных теплиц, где она выращивала около трехсот различных сортов роз.
  
  
   20 ноября 2232 года. Планета Глориана, Пограничные Территории.
  
   Путь в скопление занял у "Жар-птицы" пять дней, за это время Хелена успела ознакомиться с возможностями своих подчиненных. "Мантикорой" могла пристойно управлять лишь она одна, у Диего просматривались некоторые успехи, но он недвусмысленно дал ей понять что предпочитает "Грифон". В управлении которым достиг значительного прогресса. Тоже самое относилось к Эмилю, хотя в атакующих действиях Диего несомненно сильней. Аните примерно одинаково хорошо или вернее одинаково плохо давалось управление всеми тремя моделями. Сказывалось отсутствие опыта управления новейшей техникой и возраст. Лейла и Юрген предпочитали "Цербер", но при необходимости могли управлять и "Грифоном". Каролина, Мирослава и Франце пристойно смотрелись только на "Грифоне", а Милан и Джованни только на "Цербере". Абдул умел только обороняться, атаки у него не получались, а при контратаке он обычно раскрывался и сразу проигрывал. Оставалось надеяться, что Фрэнк Керри успеет подобрать для нее хотя бы полдюжины опытных пилотов, иначе ей остается рассчитывать лишь на себя, Лейлу и Диего. Это что касается личных действий. Командные действия тоже пока не просматривались, хотя Эмиль и Анита прилагали массу усилий, чтобы научить пилотов, индивидуальные действия которых были недостаточно хороши согласованным атакам. Так что вид из космоса планеты Глориана, где сейчас находилась штаб-квартира Фрэнка, застал ее в весьма нервном состоянии.
   Глориана была одной из первых колоний скопления, где обосновалась "Тристар", в данный момент здесь функционировало около полусотни предприятий корпорации приносивших общий доход порядка пяти миллиардов кредитов в год. Впрочем расходы тоже были значительными и прибыль получалась от пятисот миллионов до полутора миллиардов, в зависимости от методики вычета общих расходов корпорации, только с Глорианы или с предприятий со всех колоний скопления. Примерно четверть всего дохода корпорации приходилось на предприятия Глорианы. Следующая по доходности планета Аракс, на которой Хелена впервые участвовала в бою. Большинство предприятий на других колониях пока относились к расходным статьям, но Фрэнк постоянно стремился расширять бизнес. Примерно в девять часов утра пассажирский челнок приземлился на посадочную площадку примерно в километре от офиса Фрэнка Керри. Едва ступив на трап, Хелена увидела самого Фрэнка. За последние годы он практически не изменился, вероятно сказывались регулярные процедуры омоложения в силианском центре ГИСИР на Троне. Ему на вид по-прежнему было около сорока, хотя год назад исполнилось шестьдесят. Фрэнк обладал классической англо-саксонской внешностью и родился на давно оккупированной кланерами планете Джорджия.
   - Приветствую вас в скоплении, добро пожаловать. - С этими словами Фрэнк протянул ей руку. Затем поздоровался с Эмилем и остальными пилотами.
   - Я в курсе вашей ситуации, - начал говорить он, идя к офису. - К сожалению ситуация здесь тоже не стабильна, на Амальтее все идет к полномасштабной гражданской войне. Почти треть населения не желает подчиняться картелю и к несчастью у этих недовольных есть масса союзников за пределами колонии. И хотя силиане поддерживают картель, открыто выступать на его стороне они не станут. А так как вокруг Амальтеи крутятся самые большие деньги, большинство наемников сейчас смотрят в ту сторону. Не удивлюсь, если не менее половины самых сильных отрядов будут так или иначе задействованы в этом конфликте. Это несколько осложняет дело в плане подбора пилотов. Аналогичные проблемы с боевой техникой, боюсь у вас будет только три "Цербера". Больше закупить не удалось, даже эти три я перекупил у корпорации "Кубера". Картель в данный момент боевой техникой по понятным причинам не торгует. Выполнение всех внешних заказов прервано. К счастью ваш заказ у сморан - на "Мантикоры" и "Грифоны" удалось перевести в приоритетные.
   - Но чем заменить пять недостающих машин? - спросила Хелена.
   - Я смог приобрести на Араксе два новеньких "Тролля" эта модель очень близка по характеристикам к "Церберу". Те же семьдесят тонн, несколько худшая маневренность, но модели выпускаемые корпорацией "Карфакс" имеют хорошую скорость, почти равную "Грифону" последней серии. Кроме "Троллей" у меня есть "Грифон" в командирской модификации только что доставленный с Ягдеза. Учитывая обстоятельства, я могу передать его вам. Еще на две позиции можно взять "Фениксы", машина сложная в управлении, но очень быстрая для 65 тонн и очень сильная как на близкой, так и на дальней дистанции. Насколько мне известно на Ягдезе сейчас есть десяток готовых машин этого типа. Они не пользуются популярностью.
   - Но если они такие сложные, стоит ли нам их брать? - спросил Эмиль.
   - Это самый реальный вариант, позже их можно вернуть клану Глей, если я найду где-нибудь "Церберы" или еще какую-либо другую технику.
   - Хорошо пусть будут "Фениксы", а что с пилотами?
   - Я нашел четверых пилотов готовых подписать контракт и даже полететь с вами во Внутреннюю Сферу. Один уроженец Венетии, опытный наемник и командир звена, долгое время работал на корпорацию "Карфакс" готов подписать контракт с возможностью выкупить "Тролля" в личную собственность. Возможно согласится на командную должность в будущих вооруженных силах Венетии. Сорок два года, зовут Йожи Куруш, имеет гражданства Аракса, Амальтеи и Венетии. Второй Джонни Бартон, этот с Новой Калифорнии, обучался там же, перспективный пилот имеющий опыт пилотирования "Фениксом". Готов заключить с вашим правительством долгосрочный контракт. Третий Пепе Энрикес тоже калифорниец, прекрасный пилот с ярким атакующим стилем боя, но несколько беспринципен, пробовал себя на "Грифоне", имеет на счету семь побед. Четвертый местный - Хану ШаньУн, молодой азартный и очень храбрый парень, обучался на Амальтее, одинаково хорошо управляет несколькими моделями, два месяца назад принимал участие в бою на планете Вириду, где вывел из строя две машины противника. Кроме них есть с десяток пилотов готовых подписать кратковременный контракт, но во Внутреннюю Сферу они не полетят.
   - Хорошо я переговорю с каждым.
   В конечном итоге Хелена подписала контракт со всеми четырьмя. Йожи дважды из пяти боев серии смог одолеть ее "Грифона" и один раз "Мантикору". Пепе определенно лучше любого из ее пилотов, включая Лейлу, а Джонни и Хану не уступали Лейле и имели огромный потенциал для роста. Все четверо согласились на годовой контракт с ее отрядом и правительством Венетии, в случае с Йожи присутствовало условие, по истечении контракта он либо получал в собственность своего "Тролля", либо получал должность не ниже командира соединения, если будущее командование вооруженных сил Венетии сочтет его услуги необходимыми.
   Затем она осмотрела шесть новеньких машин. "Грифон" оказался несколько иной конфигурации, чем машины привезенные во Внутреннюю Сферу Кирой Шайгаловой. На спроектированной силианкой модели оставался большой запас, что позволяло добавить оборудования, за счет некоторой потери скорости и маневренности, что и было проделано в случае с этой машиной. На корпус "Грифона" под кабиной поставлены фазер и шесть пусковых установок с ракетами класса "молот". Это увеличивало мощь машины на ближней дистанции. В принципе это оборудование можно снять, но даже утяжеленный на пять тонн "Грифон" все равно чуть быстрей "Цербера" и точно быстрее "Мантикор". "Тролли" Хелене в целом понравились, управление лишь чуть сложнее, чем у "Цербера", а вооружение разнообразно и подходит не только на ближней дистанции. На правой руке ультрапушка, такая же как на кланерском "Разрушителе", совмещенная с двумя лазерами средней мощности. На левой руке шесть пусковых установок ближних ракет и сморанская скорострельная бластерная пушка. Это оружие шло как противоракетная система, так как мощность отдельного выстрела считалась недостаточной, чтобы серьезно повредить броню боевых модулей. Однако это оружие хорошо перегружало щит работающий в режиме отталкивания и прекрасно подходило для борьбы с пехотой и легкой бронетехникой. На плечах "Тролля" стояли двадцать четыре установки ракет дальнего действия. Три "Цербера" были полностью идентичны машинам, которые находились в распоряжении штурмового батальона на Каринтии и теперь достались золотой бригаде Шэннон МакКинли. Все тот же компактный приземистый корпус, те же четыре фазера и две автопушки на руках и восемнадцать пусковых установок рбд сверху. Удивительно простая и удобная в управлении машина.
   К вечеру все шесть машин были загружены в транспортный челнок, и отряд в обновленном составе вернулся на "Жар-птицу", следующей остановкой прыжкового корабля была силианская планета Трон. Хелена нисколько не сомневалась, там ее ждет встреча с бывшим командиром. С Кирой Шайгаловой. Она уже предвкушала, как увидит силианку на ее территории. Фрэнк упоминал, что по возвращении с Каринтии, Кира получила максимум власти.
  
  
   21 ноября 2232 года. Окрестности планеты Трон, территория Республики Силиан.
  
   - "Необратимое принуждение", - с каким-то благоговением произнес стоявший рядом Пепе Энрикес.
   Хелена тоже испытывала сходные чувства, рядом с силианским базовым кораблем восьмисот метровая "Жар-птица" казалась жалким комариком пролетавшим рядом с настоящим зверем. Длина базового корабля Силианской Республики составляла сорок километров, вокруг этого монстра кружились сотни более маленьких кораблей базировавшихся на нем. Хелена хорошо помнила состав эскадры с силианского базового корабля: двадцать ударных крейсеров, восемьдесят крейсеров поддержки, триста двадцать кораблей-щитов основной сферы, и около пяти тысяч более малых судов. Транспортные челноки, орбитальные бомбардировщики, торпедоносцы, штурмовики, перехватчики. В отличие от скажем классического сморанского звездного дредноута, который в сущности представлял собой мобильную орбитальную станцию, силианский базовый корабль являлся мобильным производственным центром. Этот полностью автоматизированный завод мог за считанные дни полностью восстановить свою эскадру, если она вдруг будет потеряна. Также он мог в случае необходимости быстро увеличить численный состав эскадры в несколько раз. Для ближнего боя эта громадина предназначена не была, на ней нет кучи разных пушек как на дредноуте, сражалась эскадра, а базовый корабль в случае приближения противника сразу совершал прыжок. Главный ИскИн корабля, суперкомпьютер представлявший собой сферу диаметром триста метров, мог почти мгновенно рассчитать данные для небольшого прыжка внутри звездной системы. Благодаря этому базовые корабли силиан считались практически неуязвимыми. И всей этой мощью ныне управляла ее недавний командир Кира Шайгалова.
   - А почему у силианских кораблей такие названия? - спросил Диего Корадо.
   - Вообще-то названия их кораблям давали бессмертные из первых двадцати. - Ответил Йожи Куруш. - Кто именно тут мнения расходятся, самые популярные версии, то ли Алекс Стрэнгхолд, то ли Гюнтер Валльхофер. У самих силиан вместо названий световой код, так что правильное название корабля звучит вроде:
   "Темно-желтый/ярко-красный/оранжевый/светло-голубой/зеленый".
   - Понятно. Эти бессмертные дали название точно. Действительно необратимое принуждение.
   - Тебе что же не нравятся хозяева нашей галактики? - произнес Юрген. - На мой взгляд кханаане или валусианцы были бы куда хуже. А так уважайте наши правила, удобные большинству, или вам будет очень плохо. На их месте кханаане бы уничтожили все прочие расы, а валусиане всех полезных себе сделали бы своими рабами, а от прочих потихоньку избавились.
   - А если б главными были бы сморане? - поинтересовался Диего.
   - Ну, сморане не стремятся во всем доминировать, им нравится бесконечная битва, естественный отбор, достойные противники, война ради войны, война смысл жизни. Именно это реализовано на Планете Мечты тем же Гюнтером Валльхофером.
   - А если бы главными вдруг стали мы?
   - Боюсь, мы ближе всего к валусианам. - опередив Юргена, сказал Йожи. - Только понятие рабы заменили бы чем-то более благозвучным.
   После этих слов возникла пауза и Хелена вмешалась в ход беседы:
   - Кира говорила мне, что цель силианской цивилизации увеличивать бесконечное многообразие вселенной, изучать вселенную и как можно реже вмешиваться в естественный ход событий. Они уничтожают лишь тех, кто несет окружающим одно разрушение. Те же кханаане, они не так просты, как нам представляется. В их цивилизации разумных кристаллов много миллионов подвидов. Просто им ненужно соседство с органическими существами, они слишком иные, чем мы. Но многие силиане Трона тысячелетиями терпеливо изучают "жизнь" на кханаанских планетах. И вообще главная черта силиан любознательность, они готовы изучать все что угодно.
   - То есть вы поддерживаете, то что делают силиане? - стоя с несколько развязным и одновременно отстраненным видом, спросил Пепе.
   - Насколько я понимаю, моя поддержка им не особо нужна. Я просто пытаюсь их понять и определить, что из их достижений нам лучше всего внедрить. В первую очередь.
   - А как же недавний инцидент на Каринтии? Силиане если не стояли за действиями консула МакКинли, то совершенно точно знали о них! - горячился Диего.
   - Я не поддерживаю того, что сделала Шэннон МакКинли, но я была на Каринтии и многое там видела. Этих "верных" носящих кибер-матрицы, то как они убивали всех кто хоть на секунду усомнился в их правоте. Видела действия вассалов Гхоро и генерала МакАллена. Не раз разговаривала с Кирой и Шэннон. А также с Ярославом Шайгаловым, Величе Стояновичем и Омаром Хамени, все они понимали происходящее куда лучше, чем я. Я знаю лишь обрывки, но даже из этих обрывков мне ясно: альянс с кланом Гхоро завел Земную Федерацию в безвыходную ситуацию. Сморане в целом, и клан Гхоро в особенности это такие друзья, что опасней иных врагов. Мне не известно насколько были самостоятельны действия Шэннон МакКинли, но я знаю кое-что другое. Не только Селена Бэр умеет просчитывать будущее, это довольно обычная способность силиан. А раз так выходит действия Шэннон МакКинли также легко просчитывались, Селена несомненно знала что Шэннон сможет убить генерала. Я думаю, она не приказывала, а создала вокруг такую ситуацию, что Шэннон сама пришла к этому выбору и сознательно сделала его. Что до других "детей" то Кира вероятно понимала что это необходимо, но не считала себя вправе вмешиваться. Александр же просто наблюдал, как и полагается правильному силианину.
   - И в итоге мы пришли к тому, что сейчас имеем: к распаду Земной Федерации! - с горечью воскликнул Диего.
   - Возможно это не так плохо, - произнес Пепе, - например, у валусиан прекрасно функционирующее децентрализованное общество. Процветающее между прочим. Вспомните Землю более тысячелетия после краха Римской Империи Европа не имела центра, соперничество множества мелких государств привело к тому, что люди населяющие эту территорию намного опередили в развитии всех остальных. А стоило Европе объединиться, как она в считанные десятилетия это преимущество потеряла.
   - С точки зрения далекого будущего может и лучше, а в настоящем нас скорее всего ждет череда войн внутри системы, - произнес Юрген. - В самое ближайшее время.
   - Боюсь стремление к децентрализации началось еще до Вторжения Кланов, - сказала свое мнение Хелена, - в результате войны оно несколько спало, но в последние годы вновь усилилось. Практически во всех колониях недолюбливают ленивых самодовольных землян, которые еще и диктуют колониям как им жить. А на Земле вводили бесконечные ограничения к тому, чтобы не допустить возвращение переселенцев назад. Так как Земля уже чудовищно перенаселена. И это сытое население не спешит переселяться в дальние колонии, где жизнь намного труднее и короче. Марс долго исполнял сдерживающую роль в существовавшей политической системе, но теперь там сменились лидеры. Очевидно и там поняли, бесконечно пытаться плыть против течения нельзя. Госпожа консул стремится дать всем колониям столько суверенитета, сколько они готовы взять. Недавняя речь консула МакКинли в Ассамблее на мой взгляд многое объясняет.
   - А что она сказала? - спросил Йожи.
   - Это был доклад о необходимости в самое ближайшее время переселить с Земли в колонии несколько сот миллионов человек. - Ответил Юрген. - Мой дед считает это скорее положительным шагом, в большинстве колоний остро не хватает рабочих рук, с любой квалификацией.
   - И как они собираются это делать, насильно? - с сомнением спросил Диего.
   - Там будут задействованы разные методы. Как и принудительный, в отношение лиц склонных к насилию, что абсолютно устроит миролюбивое большинство землян, так и экономические, корпорация "Лунный Свет" предлагает льготный кредит на значительную сумму любому кто согласен открыть собственный бизнес в колониях. Так и иные. Упрощение и содействие агитационной деятельности для всех колоний.
   - Я слышал корпорация "Авалон" собирается создать в Северном секторе новую колонию и предлагает огромные возможности первым колонистам, - сказал Пепе.
   - И это тоже, - согласился Юрген.
   Хелена отвлеклась, на ее комм пришло сообщение. Прочтя его, она сказала:
   - Извините, меня приглашают на командный мостик.
  
   - Что случилось капитан? - спросила Хелена, войдя в рубку.
   Капитан прыжкового корабля вывел на экран сообщение:
   ""Необратимое принуждение" - "Жар-птице": военный эксперт силианской Республики Кира Шайгалова хочет переговорить с представителем вооруженных сил колонии Венетия".
   - Хорошо отправьте им сообщение, что я готова говорить.
   Однако прошло с четверть часа прежде чем корабль принял видеосигнал. На экране появилось изображение красивого лица продолговатой формы с крупными чертами, высокий лоб, блестящие задором зеленые глаза и ярко-рыжие длинные волосы. Кира Шайгалова.
   - О! Значит это действительно ты! - увидев ее, воскликнула рыжеволосая женщина. - Сожалею, что вам пришлось ждать, я вела переговоры с директорами производственного картеля Амальтеи. Кажется война там все-таки началась, полчаса назад мятежники захватили какой-то там укрепленный пункт, а позавчера директор Хоу публично заявил что если оппоненты это сделают, то он вынужден будет прекратить попытки достичь мирного соглашения. Я только что пыталась выяснить у директоров, означает все происходящее начало открытых боевых действий или нет.
   - И? - не удержалась заинтригованная Хелена.
   - Они юлят. - Коротко выразила свое мнение Кира. - Впрочем, я уже предупредила обе заинтересованные стороны, что я буду внимательно следить за конфликтом происходящим на территории Силианской Республики. И если кто-то вздумает нарушать мои правила, то есть например осуществлять убийства гражданских лиц, я немедленно вмешаюсь в конфликт на стороне противоположной стороны. А все сомнительные случаи буду расследовать лично. Силианская Республика не заинтересована в сокращении человеческого населения колоний скопления. Если кто-то готов взять в руки оружие и отстаивать свои попранные права, это их право. Я не имею право мешать им это делать, так же как мешать противоположной стороне стрелять в ответ. Но лица, не взявшие в руки оружие, находятся под моей опекой.
   - Ясно.
   - К тебе это кстати тоже относится, если ты собираешься исполнять контракты на ведение боевых действий в скоплении ты и твои люди должны получить красный статус.
   - Что это такое? - удивленно спросила Хелена, Фрэнк что-то об этом упоминал, но она тогда не обратила внимания.
   - Это значит, что Силианская Республика не несет никаких обязательств по сохранению ваших жизней и вашего имущества, а вы имеете право атаковать других лиц имеющих красный статус, а также отвечать на вызов лиц имеющих желтый статус. Это мое нововведение, так сказать новые правила игры. Все кто хочет иметь оружие и применять его должны уведомить об этом власти Республики, иначе их действия будут считаться преступлением, караемым получением черного статуса. То есть изгнанием с территории Республики. Правила вступили в силу двадцать семь дней назад, так что сейчас напряженный период адаптации.
   - И как он проходит? - зачарованно спросила Хелена, похоже силианка вернувшись в скопление всерьез занялась перетряской колоний Пограничных Территорий.
   - Шестьдесят два процента населения уже заявили о желании получить зеленый статус. Он дается почти автоматически и означает отказ от права на ношение оружия и предоставляет его обладателю гарантии безопасности. Мои гарантии! Я открыто заявила, любого кто покусится на жизнь и имущество лица с зеленым статусом ждет встреча со мной. И я буду очень злой!
   - А если человек с зеленым статусом сам...
   - Он автоматически лишается зеленого статуса и получить его снова сможет не скоро.
   - А если нет никакого статуса?
   - То статус серый, то есть по старым правилам, ты сам по себе - Республика сама по себе. Я никому не навязываю новые правила.
   - А чем отличается красный от желтого?
   - Желтый промежуточный, право носить легкое личное оружие, защищаться в желтой зоне и право вызвать на дуэль при равных условиях. Так как мои возможности ограничены, все колонии разделены на зоны. Зеленая полностью мною контролируется и только там зеленым гарантируется полная защита. Желтая зона контролируется частично и в ней сохранность вашего имущества не гарантируется, только жизнь. Красная зона то, что я контролирую по возможности, о чем и предупреждаю заранее.
   - То есть если лицо с зеленым статусом появляется в красной зоне...
   - То если это лицо исчезнет, Силианская Республика расследовать это происшествие не будет, так как количество моих разведзондов не бесконечно, также как возможности ИскИна базового корабля следить сразу за миллионами объектов. Но все крупные населенные пункты находятся в зеленой зоне, а все постоянные поселения в желтой.
   - А какие права у красного статуса?
   - Право использовать боевую технику и применять оружие в желтой зоне, а также право на получение информации о статусе любого человека, включая все данные, которые известны Силианской Республике. Чтобы никто из красных не мог сказать, что он не знал о статусе атакуемого лица. У зеленых и желтых этой возможности нет.
   - И сколько народу захотели получить красный статус?
   - Около восьмидесяти тысяч, меньше процента, но это почти все люди имеющие лицензию пилота, а также большинство руководителей корпораций и населенных пунктов.
   - Почему? - удивилась Хелена.
   - Все просто большинство объектов приносящих большую прибыль в желтой зоне, а лицам неопределенного статуса применять оружие в желтой зоне запрещено. Так что для всех разбойничков выбор прост или зарегистрироваться красным или валить прочь отсюда. А для руководителей красный статус нужен, так как всю собственность в желтой зоне надо защищать от красных, а сами они все равно редко покидают зеленую зону.
   - А как ты все это контролируешь?
   - Последние пару месяцев "Необратимое Принуждение" выпускает тысячи боевых зондов по моим чертежам, кроме этого на каждой колонии создан наблюдательный совет. Из самых уважаемых колонистов. Если зонды фиксируют нарушение, данные передаются совету и он принимает решение о противодействии. В особо тяжелых случаях решение принимаю я.
   - И как получить этот красный статус?
   - В твоем случае, на Троне надо посетить административный комплекс, как я понимаю лицензии пилотов у вас у всех есть, так что проблем быть не должно, но каждый должен ознакомится с моими новыми правилами.
   - Значит ты теперь обладаешь реальной властью?
   - Хочешь объясню смысл понятия власть с точки зрения силиан? Так вот, власть это взятое на себя гражданином Республики обязательство, принятое остальными гражданами в том случае, если большинство признают его безусловный авторитет в решении проблемы в данной области.
  
  
   Тот же день. Планета Трон, территория Республики Силиан.
  
   - Это бывшая база отряда Вервольфов, месяц назад они улетели из скопления. Приняли долгосрочный контракт от правительства Индрапратхи. - Пояснила Кира, набирая на воротах код.
   Хелена смутно помнила, что семь лет назад она вроде была здесь, да точно именно здесь произошел инцидент с гранатой, который Кира и Бенедикт припомнили ей уже на Новом Эдеме. Кира тем временем открыла ворота и пилоты ударного соединения колонии Венетия вошли внутрь.
   - В принципе я могу временно предоставить вашему отряду эту базу, здесь очень мощный компьютерный зал. Может держать до двухсот объектов разом. При желании способен провести на симуляторе даже тренировочный бой двух линейных бригад.
   - Ну, стольких пилотов у меня нет, - протянула Хелена.
   - Я понимаю, полигон здесь тоже есть, если заранее предупреждать правящую ячейку Трона вполне можно проводить боевые стрельбы. Йожи должен знать здешние правила и как связаться с Бэлом. Впрочем, если вам удобней базироваться на Глориане я это пойму.
   Хелена посмотрела Эмиля Шломо и Йожи Куруша.
   - Но у нас нет вспомогательных частей, - заметил Эмиль.
   - Могу подсказать несколько бригад техников и группу занимающуюся обеспечением медицинскими услугами. Или обратитесь к Черным Рыцарям, они сейчас без контракта, их вспомогательные части почти не загружены.
   - Спасибо, я подумаю.
   - Как знаете. Когда вы летите на Ягдез? Мне в самое ближайшее время необходимо посетить клан Глей, могу взять вас с собой.
   Хелена задумалась, действительно зачем ей гонять прыжковый корабль порожняком на Ягдез, Фрэнк Керри ей только спасибо скажет. Стоимость каждого лишнего прыжка обходится корпорации "Тристар" в весьма значительную сумму.
   - А как назад, с "Тайфуном"?
   - Сморане не будут требовать оплату за одноразовое использование прыжкового модуля, насколько я помню, у них действует правило: бесплатная доставка на любую планету скопления.
   Хелена кивнула и обернулась к Шломо.
   - Эмиль, я думаю необязательно лететь всем. Останешься здесь за главного, а я возьму на Ягдез только Йожи.
   - Хорошо.
   - Остается проблема с "Мантикорами" у меня нет на них пилотов! - пожаловалась Кире Хелена.
   - О, я знаю одну девушку, с красным статусом, которая прямо-таки мечтает вновь сесть на "Мантикору"! - рассмеялась Кира.
   - Ее случайно не зовут Дженифер? - подала реплику Лейла.
   - Да, она самая, уже извела меня своим нытьем: хочу "Мантикору", но не как подарок! Ну я ей и сказала, вот хорошие контракты, зарабатывай или ищи контракты сама. А просто так ни один командир наемного отряда тебе такую дорогую машину не даст.
   - Джени говорит ты ее на "Блохах" ездить заставляешь! - засмеялась Лейла.
   - Ей полезно знать легкие машины.
   Хелена вытаращила глаза.
   - Ты что это общалась с Дженифер и не сказала мне! - возмущено накинулась она на Лейлу. Та пожала плечами и показала язычок.
   - А ты в последнее время вся такая занятая, не обращаешь внимания на подругу!
   Хелена почувствовала еще полчаса в таком духе, и ее подчиненные перестанут воспринимать ее как командира. Но насколько она помнила Каринтию, Кира просто игнорировала и даже поощряла отсутствие дисциплины в своем подразделении (силианка, что с нее взять!), а Лейла с этим понятием всегда совмещалась плохо.
   - Как с ней связаться? - вместо бесполезной разборки спросила она.
   - Легко, - сказала Кира и подошла к одному из коммов. После недолгих манипуляций мертвый комм ожил. Кира затребовала какую-то информацию с "Необратимого Принуждения".
   - Она сейчас на Габе, надо подождать пока настроят станцию гиперсвязи.
   Хелена потихоньку понимала, что сходит с ума: одна минута гиперсвязи стоила несколько тысяч федеральных кредитов, такие переговоры заказывают заранее. Но Киру такими мелочами не остановишь, ведь она силианка, что на практике значит: все вокруг принадлежит ей. Марек Ягалло был прав, частенько характеризуя так Киру. На Амальтее начиналась гражданская война, во всем скоплении небось в тысяче разных мест срочно требуется ее вмешательство, а вместо этого силианка занята оказанием помощи подругам, которые в общем-то о помощи даже и не просили!
   Тем временем на экране пошли надписи, сообщавшие, что соединение налажено. А затем появилась картинка. При виде ее народ оживился, Каролина хихикнула, а Пепе выдохнул: - Симпатичная, ну просто конфетка! Так бы и съел!
   По-видимому Джени задействовала переносной комм, так как она лежала на пляже абсолютно нагая, а рядом блаженствовал какой-то парень закрывший лицо футболкой. Он тоже был голый.
   - О да у вас вечеринка! - не смутившись мурлыкнула миниатюрная блондиночка.
   Лейла, растолкав мешавших ей пройти пилотов, вылезла вперед. Кира отодвинулась, освобождая дикарке место.
   - Привет Джени!
   - О и кошечка здесь! А почему я не приглашена?!
   - Вечеринка получилась стихийно, - ответила Кира.
   - А ты в курсе, что на Амальтее уже вовсю стреляют?!
   - Да? Уже? А и ладно, все равно я не могу это остановить!
   - Гарольд десять минут назад прислал сообщение, их подразделение выдвигается на исходные рубежи для атаки.
   - Проклятье, пожалуй надо быстренько возвращаться на "Принуждение". Так, я оставляю вам связь, договаривайтесь, база ваша как минимум на следующие пять дней, Бэл предоставит вам курьерский корабль для полета на Ягдез, что еще?.. Ладно позже, сейчас я возвращаюсь наверх.
   После этих слов Кира стремительно покинула помещение. А Лейла окончательно оккупировала место перед коммом.
   - ОЛири на Амальтее?
   - Да, у него контракт с картелем, он штаб-офицер ударного соединения Поля Ковальски, это старый приятель Киры, еще с Моргенеса.
   - А почему ты не там?
   - Картель ставит жесткие условия всего пять процентов от стоимости трофея. Плюс у них всего шесть "Мантикор" и все уже заняты. Короче я думаю. А Кристи не взяли из-за ее возраста. В картеле директора жмоты и формалисты, девчонка прекрасно управляет почти любой машиной, готова подписать контракт на любых условиях, но ей видите ли еще не исполнилось двадцати одного!
   - А сколько Кристи? - нагло спросила Лейла, игнорируя толчки Хелены, пытавшейся дать дикой кошке понять, что пора переходить к делу.
   - Девятнадцать. Но она давно не ребенок, могли бы сделать для нее исключение!
   - Ясно. Слушай, мой командир хочет сделать тебе предложение.
   Хелена не стала ждать дальше и выглянула из-за спины в конец обнаглевшей кошки.
   - О мисс Кройчек, вам вновь нужен спарринг-партнер?!
   - И это тоже, но главное у меня есть "Мантикора", но нет пилота, точнее четыре "Мантикоры" и ни одного пилота.
   - О, я в деле, на любых условиях! Нет не на любых, - тут же передумала девушка и мордашка Джени наконец стала серьезной, одновременно она вся подобралась и даже прикрылась полотенцем.
   - Так пятьдесят процентов от стоимости моих трофеев, а все остальное в контракте пусть остается стандартным.
   Хелена обернулась к Йожи как самому опытному в составлении местных контрактов. Она слышала, элитные пилоты Пограничных Территорий почти не обращали внимания на ежедневные выплаты и оплату боевых вылетов. Для элиты основным доходом здесь были премиальные за захваченные отрядом трофеи. То есть технику врага захваченную в результате победы отряда. А так как именно элитные пилоты добывали отряду и победу и трофеи командиры часто шли навстречу этим требованиям. Без высококлассных пилотов сложно рассчитывать на успех, особенно не имея численного превосходства. Кроме этого нельзя забывать о том, что середнячки, работая рядом с лучшими мастерами боя, подтягиваются к их уровню. Правда эти условия контрактов способствуют тому, что элита идет только к тем командирам, кто планируют активные наступательные действия.
   - Она так хороша? - спросил наемник.
   - Двенадцать побед на Каринтии, на "Мантикоре", из них семь личных. Шесть побед здесь, все в одиночку, правда на легких машинах. У меня пока "Блоха", но уже собственная, после того как я на ней прикончила "Шершня".
   Хелена припомнила, "Блоха" это пятнадцати тонная сморанская машина, исключительно для поддержки пехоты, "Шершень" универсальный легкий модуль, 35 тонн, по идее "Блоху" должен побеждать сто раз из ста.
   - Это как? - спросил тоже удивившийся наемник.
   - У меня на этой прыгалке лазер, многостволка и три пусковых установки с "молотами". Влезло девять ракет. Вот "молотом" и попала.
   - В кабинку?
   - Зачем в кабинку, в распределяющий блок. У него вырубилась половина систем и чудик с перепугу катапультнулся.
   - Ясно. Предлагаю, пятьдесят процентов от доли нашего отряда.
   Джени задумалась.
   - А сколько будет доля вашего отряда?
   - Без понятия, просто если меньше пятидесяти процентов, то твои заявы нам выйдут чистым убытком. Даже если ты так хороша, как утверждаешь.
   - Ладно, согласна. Когда вы будете на Ягдезе?
   - Завтра? - с сомнением произнесла Хелена. - Если сегодня вечером мы вылетим, то за сутки долетим?
   - Если на курьере Киры то да, он долетает с Трона на Ягдез за двадцать два часа. Мне с Габы лететь на шесть часов дольше.
   - Тогда завтра на Ягдезе и встретимся. - Решила Хелена. - А что, у тебя есть свой транспорт?
   - Тоже курьер с "Принуждения", Кира дала в бессрочную и бесплатную аренду, в силу ряда причин я вынуждена была согласиться, там моя страховка. Устройство дублирующее валусианский сигнал. Компромисс между Кирой и моими хозяевами из дома Кайялль. Ну ты же помнишь о моем сомнительном валусианском происхождении?
   - Э... да, - произнесла Хелена, осознав, что это-то как раз позабыла.
   - Во мне их сеть жизни, они видят и слышат все, что вижу и слышу я. Я приняла решение заранее предупреждать об этом всех моих работодателей. Если это вас смущает, могу пояснить, вмешиваться они не будут. На том конце провода команда изучающая различные аспекты жизни человеческого общества, так сказать в естественной среде обитания. Но если вы к примеру планируете заговор, нацеленный супротив валусианского Торгового Дома Кайялль, меня брать не советую!
   Хелена задумалась, вроде ее замыслы никак не связаны с деятельностью валусианцев, однако Дом Кайялль имел репутацию государства вмешивающегося в дела любого соседа. И обычно это вмешательство ничего хорошего соседу не приносило. С другой стороны Дженифер Фьорри не так давно считалась лучшим пилотом в штурмовом батальоне Киры Шайгаловой, исключая саму Киру и Мелисенте Родригес, их обоих сравнивать с кем-то не представлялось возможным. Из-за их зоны предвидения. Одна силианка, другая клон, специально созданный на Новой Калифорнии с необычайно изощренными генетическими модификациями. Кстати частично совпадающим с геномом Киры. И ведь Дженифер Фьорри в конце кампании на Каринтии обладала умением управлять силовыми щитами на уровне превышающим даже мастерство Киры. Она умела принимать на щит и сдерживать согласованную атаку аж с пяти машин. А ее разящие контратаки из-за несокрушимых щитов! Просто блеск! Заполучить такого пилота для одной из "Мантикор" стоило неясного валусианского риска.
   - Я не собираюсь делать ничего угрожающего благополучию твоего дома. По крайней мере мне так кажется, - уже тише добавила Хелена.
   - Будем надеяться, что они тоже так думают.
  
  
   22 ноября 2232 года. Планета Ягдез, владение клана Глей.
  
   На планете Ягдез были моря и островки суши, вот только никакой человек не рискнул бы поплавать в морях Ягдеза, ибо эти моря состояли не из воды, а из расплавленной магмы. Островки же были бесплодными скалами, обжигаемыми безжалостными лучами расположенной слишком близко оранжевой звезды. Если выражение жить в аду и имеет буквальный смысл, то это как раз о сморанах Ягдеза. Ад здесь был более чем реальный, а людям рекомендовалось перед посещением планеты облачаться скафандр максимально возможной защиты. Но и его хватило бы лишь на несколько секунд, если какому-нибудь неосторожному посетителю вздумалось бы свалиться в море из расплавленной магмы. Впрочем на суше этот скафандр был вполне действенен. Но производственные комплексы сморан находились не на суше, а парили над морями магмы. Если подобному производственному центру требовался материал, то громадный ковш из сверхпрочного сплава попросту зачерпывал его из моря. Необходимая энергия тоже добывалась из огненного моря. Далее происходила обработка материи, которая постепенно превращалась в то, что было нужно сморанам, что же до отходов то они выбрасывались вниз, в то же самое море магмы. Об экологии окружающей среды сморане клана Глей имели весьма смутное представление, точнее совсем никакого, собственно экология их мало интересовала. Даже если тысячелетия подобной деятельности и приведут к изменению состава магмы, и сморанам невыгодно будет ее использовать, то они просто перенесут производство на другую подобную этой планету.
   В свое прошлое посещение скопления Хелена тоже посещала эту планету, но тогда с чисто ознакомительными целями. В тот раз она быстро поняла, ничего из технологий сморан перенести на Венетию не удастся, здесь был слишком иной масштаб. Если бы клан Глей поставил перед собой такую цель, он мог бы легко нарастить производство, также как базовый корабль Киры за несколько столетий мог заполнить все скопление различной летающей техникой. Но ни сморане, ни силиане не гонялись за цифрами максимальной эффективности производства и не ставили перед собой задачу заполонить всю вселенную своими точными копиями. Хелену нисколько не удивили данные статистики: эта планета практически не производила ничего два тысячелетия до контакта с человеческой расой, произвела вдвое больше за следующие сто пятьдесят лет, когда люди осваивали первоначальные колонии сейчас называющиеся Внутренней Сферой. И увеличила производство в двести пятьдесят раз, как только людям разрешили заселять сорок две планеты скопления Яхо. Клан Глей следовал указаниям силианской колонии Трон, но делал это так как считал нужным. Если силиане предоставляли бесплатно почти неограниченное количество оборудования гражданского назначения, то клан Глей продавал исключительно оружие и никогда бесплатно. Наоборот сморанское оружие традиционно заметно дороже человеческих аналогов. Но и заметно лучше. И это же относилось к видам оружия, которым сами сморане до контакта с людьми почти не пользовались. Например обнаружив страсть людей к пушкам со снарядами с химической взрывчаткой и ракетам с изменяемыми параметрами полета, сморане очень быстро создали свои аналоги и стали продавать их людям. Естественно по ценам примерно в полтора раза дороже, чем земные оригиналы. В конечном итоге это привело к прорыву: ракеты класса "молот" оказались оружием настолько удачным, что их у клана Глей сейчас закупают не только люди, но и другие сморанские кланы, Силианская Республика и даже по слухам валусиане.
   В основе такой деятельности лежало мировоззрение сморанской расы. Они являлись воинами, все, вся раса. Некоторые занимались наукой, некоторые конструированием, некоторые биотехнологиями, но помимо этого все они были воинами. Война ради самой войны, и никак и иначе. Достойного сильного врага надо любить, ценить и лелеять, ибо противостояние с этим врагом и есть смысл жизни сморанина. В понимании сморан, если такого врага нет, его просто необходимо создать самому. Если получившийся враг слаб не хочет сражаться, то он не интересен, его надо уничтожить и создать нового. Сильного злобного агрессивного, врага готового сражаться не жалея своих сил и своей жизни. Ибо настоящий воин, только имея такого врага, может совершенствоваться сам. Понятное дело клан Глей имел в отношении колоний скопления совсем иные планы, чем силиане Трона. Однако парадоксальным образом эти планы никак не конфликтовали с силианскими. Та же Кира если у нее появятся реальные проблемы с нарушителями новых правил отправит на зачистку не сомнительную милицию колоний, и не свои чудо-зонды, а конкретных представителей клана Глей, которые всегда рады сразиться с реальным противником. А ради чего, кто прав, а кто виноват, какая в этом мораль сморанам совершенно безразлично. Война ради войны, если враг сражается достойно: сморанин всегда даст ему шанс выжить, а если враг окажется слаб: без колебания уничтожит. Простая идеология прогрессивного милитаризма, ну а если вы их сосед и вам это не нравится, то сморане всегда рады новому врагу.
   С подобными мыслями Хелена Кройчек смотрела как маленький кораблик созданный на "Необратимом Принуждении" подлетает к одному из производственных комплексов клана Глей. Она в отличие от многих людей знала, чужих необязательно любить, и совсем глупо их ненавидеть, чужих достаточно понимать.
  
   Сморанин, огромное пятиметровое чудовище с постоянно шевелящимися щупальцами, издал ряд щелчков, которые ее переводчик воспроизвел как:
   - Если уважаемый заказчик убедился, что вся оплаченная им боевая техника исправна и полностью готова к бою, то мы просим завершить сделку.
   Хелена повернулась к троим людям сопровождавшим ее, Йожи кивнул, мол все в порядке. Джени и сопровождавший ее еще один пилот для "Мантикоры" по имени Мартин, которого сомнительная валусианка привезла с собой с Габы, также возражений не высказали. Девушка - бессмертная, обязанностью которой было сопровождать клиентов из своей расы и объяснять им тонкости взаимоотношений с чужими, ободряюще улыбнулась. Девушку звали Настя, в свой прошлый визит Хелена долго и с большим удовольствием общалась с ней. Именно Настя, имевшая значительное количество сморанских активных клеток, прояснила ей многое из мировосприятия сморанской расы. Эта ободряющая улыбка была совсем не лишней, Хелена чувствовала себя не в своей тарелке. Вернее не на своем уровне, после фиксации сделки отступать будет уже нельзя, да и внешний вид сморанина надо признать сильно пугал ее, не смотря на все разумные доводы. Как Настя решилась на полное слияние с этим, сама Хелена представить не могла. Однако она все же нашла в себе силы сделать последний шаг и приложила руку к сморанскому устройству, подтверждая факт совершения сделки.
   - Отлично! - воскликнула Настя, и на ногтях ее пальчиков расцвели трепещущие сердечки. Кое-что не меняется, подумала Хелена. Девушка решившаяся стать частью клана Глей оставалась почти такой же, как семь лет назад. - А теперь предлагаю отметить наше сотрудничество и ваш визит!
   Настя запрыгнула на небольшое парящее блюдце и пригласила садиться остальных. Спустя пару минут они все, исключая естественно сморанина, оказались на площадке, откуда вел вход в большое помещение в форме диска висящее над огромным цехом.
   - Это мои апартаменты, - сказала, входя внутрь, Настя. - А это двое бессмертных готовых заключить контракт, оба прекрасно управляют "Мантикорой". Уж точно не хуже Мартина! Тот кто маскируется под японца называет себя Синген, а второй зовет себя Вишура, он родом с Индрапратхи.
   Двое наемников - бессмертных церемонно поклонились.
   - Мы не являемся полноправными членами клана Глей, ибо не проходили полного слияния как Настя, но заключили долговременный контракт на испытание боевой техники предназначенной для использования людьми. - Произнес тот, кто выглядел как японец.
   - Вероятно, наши услуги обойдутся вам дороже, чем наем пилотов из числа чистокровных людей, но мы оба прекрасно знаем "Мантикору" и не требуем премий за трофеи. - Добавил индус.
   Йожи пожал плечами, под ее вопросительным взглядом.
   - Ты же сказала, тебе нужны четыре пилота? - удивилась Джени. - Вот четыре пилота: я, Мартин, Синген и Вишура! Мы вчетвером пройдемся катком по всем твоим врагам!
   - Есть одна проблема, ни один из вас не полетит во Внутреннюю Сферу!
   - Вселенная несовершенна! - глубокомысленно изрек Мартин.
   Джени усмехнулась и взглядом проказливого ангелочка уставилась на нее.
   - Вероятно, с этим придется смириться, ни один из моих пилотов не может достойно управлять этой машиной, а мне надо вернуть деньги, взятые в кредит.
   - Сколько?
   - Два с половиной миллиарда.
   - Ого! Это будет не просто, - заметил Йожи, - далеко не все отряды наемников зарабатывают столько за год. А многие, по правде говоря, вообще никогда.
   - У меня есть план, сначала пара каких-нибудь простых контрактов, а затем база Черногривых Бородавочников на Кинне, - торжественно сообщила Хелена.
   Наемники переглянулись, очевидно о давно висящем контракте каждый из них знал.
   - Цель то заманчивая, но уж больно сложная, - произнес Синген. - Если у вас всего двадцать машин, боюсь это нереально.
   - Будет поддержка, плюс повторю снова: у меня есть план. Думаю лучше рассказать вам прямо сейчас, вы все опытные бойцы, если скажете, что из моей затеи ничего не выйдет, буду искать другие варианты. Да Джени, я не знаю, насколько это понравится твоему дому.
   - Понятно мне лучше не слушать, ухожу. Но хочу, чтобы вы знали, чтобы вы не решили, я с вами.
   - Мне тоже уйти? - тихо спросила после ухода Джени Настя. Однако в ее глазах было такое любопытство и такая мольба.
   - Нет, ты-то как раз мне нужна. Как эксперт, я далеко не полностью знаю возможности "Тайфуна". - Услышав эти слова, Настя сразу заулыбалась.
   - Итак, в данный момент мой план таков... - начала рассказывать Хелена.
   Минут через пятнадцать все внимательно изучали траектории подлета к базе потенциального противника. Сектора обстрела пушек и цифры максимально возможной скорости "Тайфуна" при каждом маневре.
   - Все равно это очень рискованно, - произнес свой вердикт Синген.
   Йожи, соглашаясь, кивнул и затем добавил:
   - Слишком многое зависит от того, как быстро они раскусят наш план.
   Хелену очень порадовало слово "наш", но отнюдь не вердикт. Она обернулась к молчавшей Насте.
   - Я могу со своей бригадой техников форсировать маршевые ускорители "Тайфуна" и его силовую установку, резерв там есть, - покусывая пальчик с уже погасшим сердечком, сказала бессмертная. - Но это не даст полной гарантии, вот на этом участке вероятность попадания с двух пушек сразу очень велика.
   - Что можно сделать еще? - спросила Хелена.
   - Во-первых установить поверх корпуса два дополнительных генератора щита, тогда можно увеличить мощность щита так, что он выдержит два попадания сразу. И второе я должна контролировать ИскИн челнока во время прохождения по маршруту. Я либо любой другой полноценный бессмертный. Иначе вы скорее всего просто врежетесь в какой-нибудь холм.
   Настя с вызовом смотрела на нее.
   - И ты этого хочешь?
   - Я это требую! - заявила Настя. - Я хочу участвовать в этом бою! Если не возьмете, то переоборудование шаттла обойдется вам в четыреста миллионов. А у вас их нет!
   - Мне кажется или нам ставят условия! - рассмеялся Мартин. Йожи развел руками. Бессмертные совершенно не выглядели удивленными.
   - Зачем тебе это? - удивленно спросила Хелена.
   - Если все получится, здесь меня начнут считать воином, - коротко сообщила девушка.
   - А если нет?
   - То тогда мой босс создаст новую Настю Глей.
   - Поэтому нас и называют бессмертными, сморане могут воссоздать любого с кем проходили слияние, - спокойно пояснил Синген.
  
  
   27 ноября 2232 года. Планета Трон, территория Республики Силиан.
  
   Через четыре дня после возвращения со сморанской планеты Ягдез Хелена смогла окончательно определиться с конфигурацией своего соединения. В звене "Мантикор" находились Джени, Мартин, Синген и Вишура. Кто из них является командиром звена, даже Хелена толком не знала. Джени получила за кампанию на Каринтии звание старшего лейтенанта, но подготовку на соответствие должности командира звена не прошла, да и к ней не стремилась. Однако она пользовалась у трех остальных пилотов самым большим авторитетом. Напротив и Мартин, двадцати семи летний парень, чьей родной планетой был Тарнак, ближайший сосед колонии Габа, и двое бессмертных имели небольшой опыт командования звеном. Самым опытным в звене пожалуй был Синген, но все обдумав номинальным командиром Хелена назначила Дженифер. Так как миниатюрная блондинка обладала несомненными лидерскими данными и умела мгновенно принимать не по возрасту правильные решения. Три следующих звена состояли из трех "Грифонов" и одного "Цербера". Одним из звеньев Хелена управляла сама. Ее вторым номером, как и на Каринтии, стала Лейла Таши, другую пару звена образовали Франце и Каролина. Третье звено она доверила Диего Корадо, его вторым номером стала Мирослава, третьим номером был Джованни на "Цербере", его напарником Милан. Четвертым звеном управлял Эмиль Шломо, в его звене находились Пепе и Абдул на "Грифонах" и Юрген на "Цербере". Последнее пятое звено состояло из двух "Троллей" и двух "Фениксов". На "Троллях" - Йожи, он же командовал звеном, и Хану. На "Фениксах" - Джонни и приглашенная Дженифер с Амальтеи девушка по имени Кристи. Аниту Меннинг Хелена решила придержать в резерве, во время боя она должна была заменить всю команду тактиков. Находясь в командном центре шаттла "Тайфун" рядом с Настей и четырьмя специалистами, рекомендованными Хелене командиром Черных Рыцарей.
   Полковник Рон Хогарт также помогал ей в подготовке соединения, предоставив своих опытных пилотов в качестве спарринг-партнеров. Конечно огромных успехов за четыре дня добиться не удалось, но кое-какая слаженность в действиях звеньев появилась. Кроме этого Хелене удалось организовать маневры на полигоне с десантированием соединения с "Тайфуна". Оно прошло куда уверенней, чем она ожидала. Все это внушало ей надежду, что весь ее безумный замысел все-таки сможет реализоваться. Что до событий в окружающем мире то война на Амальтее действительно началась, однако ее первые результаты были неоднозначны. Только ударное соединение Поля Ковальски смогло одержать решительную победу на своем направлении, остальные соединения картеля смотрелись неубедительно. Не смотря на численное превосходство над мятежниками, сторонникам картеля не удалось быстро победить. Очевидно главной проблемой была слабая подготовка большой армии. Результат двух боев стоило признать ничейным, еще в двух мятежники победили с небольшим перевесом. Сейчас на Амальтее наступила тактическая пауза, обе стороны планировали продолжение кампании с учетом свежих данных о силах противника. Во Внутренней Сфере нарастало напряжение в секторе Змееносца значительную часть миров которого контролировали драконианцы, а также на планете Скитланд одном из ближайших соседей Венетии. Там, судя по всему, кланеры готовили новое наступление. Рон Хогарт считал, что оно будет направлено на слабо подготовленную 33-юю бригаду. С Индрапратхи приходили противоречивые сообщения об ожесточенных боях между сторонниками клана Гхоро и сателлитов дома Кайялль.
   В пятнадцать часов дня Анита Меннинг сообщила ей о вызове по гиперсвязи с Глорианы. Хелена, идя в центр связи, не сомневалась, что говорить придется с Фрэнком Керри и он наверняка пожелает узнать когда ее соединение будет готово к боевым действиям. Однако вместе с Фрэнком появился еще один незнакомый ей человек.
   - Фарид Заирхан, управляющий компании "Зама", - представил незнакомца Фрэнк. - Компания "Зама" один из партнеров корпорации "Тристар", они владеют некоторой собственностью на колонии Велиант. Большая часть расположена в желтой зоне, а силы их охраны очень ограничены. Три часа назад некий вольный отряд с людьми имеющими красный статус захватил одну из их ключевых баз снабжения. У данного отряда в наличии около тридцати боевых машин, но ни одна из них не является тяжелой. Насколько готовы твои люди, ведь ты кажется упоминала что для начала тебе нужна разминка?
   Хелена на несколько секунд задумалась тридцать вражеских машин несколько больше желаемого, однако она прекрасно помнила по боям на Каринтии против тяжелых машин необходимо выставлять по две, а то и три средних.
   - Перешлите нам все данные по миссии, я спрошу мнение своих офицеров. Ответ дам через полчаса.
   Услышав ее слова, Фрэнк кивнул и прервал достаточно дорогое соединение.
   Бегло изучив присланные данные Хелена, Эмиль и Йожи решили, что миссия вполне им по силам. Компания "Зама" правда предлагала весьма скромное вознаграждение всего сто миллионов, но если считать контракт необходимой разминкой, то принять контракт имело смысл. А также учитывая факт того, что наниматель готов был оплатить расходы на прыжки "Жар-птицы" и отдавал все сто процентов стоимости трофеев отряду, то контракт можно было даже считать выгодным. Что касается данных по машинам противника, то самыми сложными там были четыре 65тонных "Рыцаря".
   Таким образом, спустя полчаса Хелена согласилась принять первый контракт.
  
  
   28 ноября 2232 года. Планета Велиант, Пограничные Территории.
  
   - До точки сброса одна минута, - раздался в ее шлеме спокойный голос Аниты Меннинг. - Напоминаю порядок десантирования, первым идут "Мантикоры", далее звено Кройчек, звено Шломо, звено Корадо. Последним покидает ангар звено Куруша. Ребята при сбросе щиты выключены, как можно быстрее формируйте стабильную конфигурацию щита. В момент сброса до противника будет четыре тысячи пятьсот метров. Чтобы оказаться на расстоянии боевого контакта вам понадобиться примерно одна минута. Желаю всем удачи.
   Хелена приготовилась к сбросу. Ее "Грифон", абсолютный близнец того, что был в ее распоряжении на Каринтии, полностью готов к бою. Она знает, что и как надо делать. Чуть спереди ушли вниз четыре громоздких "Мантикоры", сейчас их очередь. Шаттл уходит куда-то наверх и ты не сразу понимаешь, что это твоя машина падает вниз. Она уверенным заученным до автоматизма движениям выравнивает машину с помощью гравиостабилизатора и маневренных ускорителей, включает маршевые ускорители и начинает развертывание силового щита. Убедившись, что щит составлен четко, она смотрит на тактический экран. "Мантикоры" уже оторвались на пару сотен метров. Она заворачивает свою машину направо, "Цербер" Лейлы повторяет ее движения. Франце и Каролина немного отстали, но их щиты выглядят четкими, без прорех. Сзади появляются точки означающие звено Эмиля Шломо. Все идет по плану. Она догоняет строй звена "Мантикор" и начинает изучать действия противника. Они несколько хаотичны.
   Несмотря на предупреждение о вызове отправленное полчаса назад. По новым правилам Киры, это делать обязательно, чтобы дать гражданским время покинуть будущую зону боевых действий. Входящее сообщение с одной из машин противника. Лицо немолодого мужчины, небритое с маленькими злыми глазами.
   - Чем обусловлено ваше вторжение? - выкрикивает он.
   - У вас есть тридцать секунд, чтобы приказать своим людям убраться с этой базы, - вместо ответа, не обращая внимания на его слова, говорит она.
   - Вы за это поплатитесь! - кричит мужчина. Она выключает связь.
   Через четверть минуты противник уже в радиусе выстрела. Она выбирает цель, противник невысоко над самой поверхностью, есть смысл попробовать "комби-плюс" придуманный Кирой Шайгаловой. Она набирает код. И нажимает пуск. Щит гаснет, стайка ракет вылетает из пусковых установок "Грифона". Теперь возвращаем щит и пока ракеты летят к цели, наводим на противника прицел, готовя к залпу излучатели плазмы установленные на огромных руках машины. Ее противник не слишком точно выполняет уход от "комби" вверх, но это "комби-плюс" ракеты тоже заворачивают наверх и не менее десяти взрываются о его щит, перегружая его. Спустя секунду два шара плазмы бьют в уже не защищенный борт вражеского "Рыцаря", затем туда же попадают два снаряда из автопушек. Мех противника получает огромные повреждения. И его кабинка тотчас улетает вверх. Экстренное катапультирование. Минус один противник.
   - Великолепно командир! - слышит она радостный крик Лейлы.
   Хелена ищет новую цель, одновременно бросая взгляд на действия остальных. Судя по всему Джени, как и она успела с ходу расправиться с выбранным противником. Синген и Вишура атакуют парой и тоже похоже успешно. Мартин ведет дуэль с заведомо более слабым "Центурионом". Каролина слева от нее запускает первый залп дальних ракет. Лейла и Франце чуть позади.
   - Противник начинает отступать, - сообщает Анита.
   Хелена смотрит и убеждается, что так оно и есть. Кажется они наконец поняли с кем столкнулись. По отступающему противнику некоторые ее пилоты еще ведут огонь. Несколько машин противника получают повреждения, одна остается лежать. 45тонный "Гренадер" его реактор разбит снайперским выстрелом из Гауссовской пушки "Феникса" Кристи. Итого на поле боя остается четыре машины противника. Все этот первый бой ее соединением выигран.
  
   - Потрясающе! Боевой контакт продолжался всего сто двадцать три секунды! - заявила после боя восхищенная Настя. - И за это время вы уложили четверых, а повредили еще шесть машин, и ни одного попадания в наши машины!
   - Это была разминка, - пожала плечами Хелена. - Лучше скажи, что с трофеями?
   - Твой "Рыцарь" и "Центурион" сильно повреждены, ремонт займет не меньше десяти дней, будет стоить дорого. У "Гренадера" разбит реактор...
   - "Гренадер" мне не нужен.
   - Понятно. Последний "Кентавр" Джени, практически целый, весь кроме кабинки, туда попал снаряд из пушки Гаусса.
   - Я так понимаю, ты специально стреляешь в кабины? - повернувшись к Джени, спросила Хелена.
   - Мне нужны деньги. Если не умеешь нормально ставить щит, то нечего делать в кабине боевой машины. - Совершенно серьезно и с какой-то отстраненной, но полной льда полуулыбкой, ответила миниатюрная блондинка.
   Хелена не нашлась, что ей возразить.
   - Хм... Кристина, можно вопрос, ты с какой дистанции стреляла по "Гренадеру"? - заполнил возникшую паузу Йожи.
   - Две тысячи сто, - спокойным тоном сообщила черноволосая девушка. А вот в ее черных глазах даже льда не было, там казалось навсегда застыло одно выражение. Которое Хелена никак не могла понять. Кристи всегда говорила тихо, но голос ее шел будто из могильного склепа. Где все давно умерло.
   - Это довольно далеко. Даже для пушки Гаусса.
   - Я всегда попадаю туда, куда хочу попасть, - тем же спокойным и жутковатым голосом отозвалась Кристи. - Я не стреляю только ради того чтобы куда-то стрельнуть.
   - Эй, так что с моей премией за "Кентавр"? - резко прервала эту тему Джени.
   - Настя сообщи нашим нанимателям, пусть присылают постоянную охрану. И спроси, не хотят ли они приобрести три разбитых машины. "Кентавр" мы забираем с собой. - Приняла решение Хелена.
  
  
   27 ноября 2232 года. Планета Трон, территория Республики Силиан.
  
   - Фарид перечислил нам деньги за контракт на Велианте, - произнесла Хелена, Джени поудобней устроилась напротив. - Сто миллионов за выполнение контракта и сорок миллионов за оставленные разбитые машины. Ты претендуешь на "Кентавра" или возьмешь деньгами?
   - А тебя интересует эта машина?
   - Это новая модель, вооруженным силам Венетии она пригодится.
   - Хорошо тогда отметь мне эти тридцать миллионов, или сколько там насчитаете, буду копить на "Мантикору"! - и Джени встала, посчитав разговор завершенным.
   - Хм... Джени, а что с Кристи, почему она такая?
   - А, это... - девушка опустилась на место, чуть-чуть помолчала, а потом произнесла: - некий мерзавец по имени Филипп Пеллан уничтожил всю ее семью. Ее полное имя Кристина Салазар. Три года назад она прикончила гада из снайперской винтовки. Там было что-то вроде переворота, лидер повстанцев решил доверить выстрел ей, мол у нее больше всех прав прикончить подонка.
   - Но ей было...
   - Шестнадцать. Но в Пограничных Территориях дети быстро взрослеют. Здесь тебе не Земля и даже не колонии Внутренней Сферы! Между прочим, своего первого она убила, когда ей не исполнилось и тринадцати. Точнее четверых первых. Они у нее на глазах убили ее мать и младшего брата. А потом что-то делали с ней. Она отказывается говорить. Ночью, пока они спали, она сбежала, достала у местной банды древний пулевик "Узи", вернулась и убила их.
   - Боже...
   - И не говори, она мне как-то сказала, что поклялась, мол убьет любого мужчину, что посмеет ее коснуться. Надо будет сказать нашим парням. На всякий случай.
  
   Девушка нежно поглаживала странную деревянную фигурку изображавшую женщину. На этой фигурке были нанесены зарубки.
   - Это твои враги? - спросил Йожи.
   - Да. Те в кого я хотела попасть. Эти четверо "Узи", этот ручной бластер, эти девять винтовка, этот ножом, два последних АК.
   Девушка подняла голову, в ее глазах было то самое обычное выражение, которое Хелена долго не могла понять. Но теперь кажется, поняла, из этих глаз смотрела смерть. Эта девушка больше ничего не боялась, больше никогда не плакала, не смеялась, не сожалела, не огорчалась и не жила. Она или убивала, или не убивала.
  
  
   4 декабря 2232 года. Планета Тарагон, Пограничные Территории.
  
   Второе сражение ее соединения произошло на планете Тарагон. Контракт образовался почти так же неожиданно, как и первый. Корпорация "Дивно Крайова" владела правами на заселение двух секторов планеты уже много лет. Корпорация не была такой мощной и процветающей, как скажем "Тристар" или "Меридиан", но в последние годы прочно закрепилась в конце первой сотни самых богатых корпораций работающих в скоплении. Две трети начального капитала "Дивно Крайовы" происходили с Венетии, и хотя постоянных контактов со своей старой родиной ведущие функционеры корпорации почти не поддерживали, предпочитая работать с Землей и Новой Калифорнией, корпорация вошла в число семи спонсоров финансировавших создание ударного соединения. "Дивно Крайова" сотворила в доставшихся ей секторах поистине райский уголок. Предгорья с многочисленными термальными источниками и мягким климатом благоприятствовали созданию в этом месте курортной зоны. Превосходная инфраструктура способствовала привлечению значительного числа постоянных жителей по большей части работавших на корпорацию. В недавнем прошлом стабильность и безопасность здесь обеспечивалась очень дорогими наемниками сморанского клана Глей. Однако оплата их услуг съедала большую часть прибыли и как только вся курортная зона попала в новомодную зеленую зону Киры Шайгаловой корпорация от услуг сморан отказалась. В той части двух секторов, что оказалась в желтой зоне на первой взгляд не было ничего ценного, только огромные растянувшиеся на сотни километров поля генетически модифицированных под условия этой планеты сельскохозяйственных культур. Однако тут функционеры корпорации просчитались, от своевременного подвоза урожая с этих бескрайних полей напрямую зависело жизнеобеспечение многонаселенной курортной зоны.
   Самовластный барон из соседнего сектора имевший мало дохода и хорошо подготовленный крепкий отряд не придумал ничего лучшего как занять ремонтную базу сельхозтехники, находившуюся прямо посередке полей со злаками. После чего потребовал триста миллионов кредитов за свою защиту единовременно и по сто миллионов за каждый следующий месяц. Но функционеры "Дивно Крайовы" оказались не из тех, кто потворствует грабителям, и предпочли за эти же триста миллионов пригласить ударную группу Кройчек. Положение осложнялось наличием на захваченной базе трех зениток, орудия эти были слабенькими - били всего-то на пятнадцать километров. Но лишний раз рисковать шаттлом не хотелось, да и корпорация предложила еще сто миллионов в случае минимальных повреждений базы. Хелена решила высадить свое соединение в шестнадцати километрах к югу. Переговоры с бароном результата не дали, уйти мирно он отказался. В его отряде имелись восемь тяжелых и шестнадцать средних машин. Но все средние машины - это техника от 60 до 70 тонн, то есть почти равная тяжелым. Кроме относительного равенства сил барон рассчитывал на лучшую подготовку и слаженность действий своих бойцов, давно воевавших вместе. Хелена признавала это обстоятельство, но считала, что у нее есть преимущество в качестве техники и один пилот уровня элиты, то есть малышка Джени. Правда кое-кто после первого боя стал называть элитой и ее, но Хелена так о себе пока не считала. Барон, не колеблясь, вывел свои силы в поле. Они располагались линией примерно в двух километрах к югу от базы, линия ее соединения была еще на три километра южнее. Обе линии растянулись примерно на шесть километров с запада на восток.
   Бой предстоял серьезный, по классификации Земной Федерации, это уже полноценный уровень командира батальона, без всяких скидок. Не то чтобы она считала себя неготовой к командованию или предстоящее чем-то невозможным, но сколько отличных командиров звеньев оказывались неудачными командирами более крупных соединений. Нет, прочь сомненья, справлюсь. Очень вовремя пришел вызов от Джени.
   - Я просмотрела данные силиан, лидер бандитов на самой большой машине. Можно я им займусь?
   Хелена навела сканер на огромный стотонный "Фафнир". Эта редкая модель была создана лет пятнадцать назад совместными усилиями одного из конструкторских бюро картеля и сморан клана Глей. "Фафнир" считался самой мощной моделью из выпускавшихся в Пограничных Территориях. Но продавался он очень плохо, за полтора десятка лет продано не более тридцати штук. Во многом это объяснялось высокой стоимостью машины, "Фафнир" стоил еще дороже чем "Мантикора". Последнее обстоятельство явно и привлекло внимание Джени.
   - Нет Джени, - твердо ответила Хелена, - твои "Мантикоры" будут работать против другого тяжелого звена. Дракончиком займемся мы с Лейлой. Надеюсь, моя дикая кошка еще не разучилась охотиться на драконов.
   - Думаешь справится? - выразила сомнение Джени.
   - Я помогу. Будем надеяться, что барон верит в неуязвимость своей игрушки. Также как на Каринтии это делал Штейне.
   - А Каролина и Франце справятся с тремя тяжелыми машинами?
   - Я попрошу Йожи переставить поближе к ним "Феникс" Кристи.
   - Но против двух звеньев правого флага будет лишь три машины!
   Хелена не стала отвечать Джени, вызвала Йожи, дала ему указания насчет боя, а затем обратилась ко всем пилотам:
   - Господа если кто помнит военную историю сегодня у нас косая атака Фридриха Великого. Атакует левый фланг. Джени, Эмиль, Диего ваша задача решительным ударом опрокинуть три звена, что напротив вас. Я и Лейла атакуем "Фафнир". Йожи у тебя будут шесть машин, твоя задача лишь сдерживать находящихся напротив тебя, если будет нужно, потихоньку отступай. Все мальчики и девочки, начинаем. С богом!
   Она увидела, как три атакующих звена сдвигаются влево и направила свой "Грифон" к намеченной цели, "Цербер" Лейлы шел чуть сзади и справа нее.
   - Кошечка, еще помнишь, как это делается?
   - А то! Стрелять "молотами" по драконам следует с двухсот метров!
   - Ну тогда с богом!
   - Извини командир, в богов не верю, только в себя и в свою удачу!
   - Что ж тогда пусть твоя удача тебя не подведет!
   Хелена открыла огонь по машине барона с тысячи восьмисот метров. Ее противник очевидно не ожидал такого резкого начала, но ответил достойно. "Фафнир" и три другие машины его командного звена открыли огонь по ее машине. Хелену это в данный момент устраивало, она уменьшила дистанцию до полутора тысяч, следя как "Цербер" Лейлы не встречая сопротивления выходит на исходную позиция для рывка по "Фафниру". Франце и Каролина начали стрельбу по двум машинам противника. И те постепенно оставили "Грифон" Хелены в покое. Теперь по ней вели огонь только "Фафнир" и соседний с ним "Костолом". Она сосредоточилась на маневрировании и управлении щитами, все атаки врага ушли в молоко. Тем временем Лейла рванула вперед. Барон понял, что она задумала и перенес огонь на нее. Но Лейла легко увернулась от его первого залпа, бросив "Цербер" вниз влево. Хелена, игнорируя стрельбу с "Костолома", открыла отвлекающий огонь по машине барона. И одновременно сократила дистанцию до тысячи двухсот. "Костолом" тоже перевел огонь на "Цербер". Лейла была уже в пятистах метрах от "Фафнира", когда пропустила залп с "Костолома". Судя по сканерам, она потеряла два маневренных ускорителя с правого борта. Но неистовая кошка продолжила атаку, смогла заходом наверх уйти еще от одного залпа с "Фафнира", и стала стрелять из фазеров. Хелена решила что атака "Цербера" уже обречена на провал и не нашла ничего другого как отправить и свою машину в сумасшедшую ближнюю атаку. Однако залп "молотов" с "Цербера" в дракона все же попал. Лейла отправила свой сильно поврежденный "Цербер" вверх и одновременно в тыл построения противника. "Костолом" оборачивался за ней, явно желая добить ее машину. А "Фафнир" был еще жив, машина барона получила массу повреждений, передний щит едва сиял, но ни одна ракета не попала в кабину!
   Неудача? Ни за что! Хелена повела вперед свой "Грифон", который совсем не был предназначен для таких атак. К примеру смертоносных на ближней дистанции ракет "молот" у нее вообще не было. Она даже пожалела, что отдала утяжеленный "Грифон" Эмилю. На той машине "молоты" стояли. Но отступать она не собиралась. Залп с "Фафнира" снес ей все щиты, кроме переднего ослабевшего наполовину, и нанес ряд повреждений. Хелена выстрелила простым залпом ракет в ответ. Ее ракеты попали все, сняли едва начавший формироваться заново щит и нанесли некоторые повреждения, но тоже недостаточные. Плазменный шар с правой руки "Грифона" попал в корпус. И только шар с левой руки угодил прямо в центр кабинки. Хелена скорее по интуиции увернулась от мощного залпа с "Костолома" и провела свою машину над поверженным гигантом. Увидела, что на месте кабины зияла выжженная дыра, и тихо сказала вслед отлетавшей душе барона:
   - В этот раз это не твой день.
   "Костолом" по-прежнему стрелял ей вслед, но щиты сзади были целы, а Хелена на всякий случай добавила туда мощности. И проследовала за Лейлой, в тыл линии противника. Та уже разворачивала "Цербер".
   - Нет кошечка, мы выходим по длинной дуге на самый левый край, - обратилась к ней Хелена. - Поможем Эмилю.
   - А почему не к Йожи? - удивилась Лейла.
   - Смысл косой атаки заключается в том, чтобы в кратчайшее время уничтожить один из флангов противника. Создав там максимальную концентрацию сил.
   - Я ничего не поняла, но как скажешь! Ты же у нас гений!
   - Тогда за мной, как раньше чуть сзади справа.
   Одновременно с этой беседой Хелена провела диагностику. Атака на дракона обошлась ей дорого. Минус: четыре пусковые установки ракет на правом плече, автопушка с правой руки, один маневренный ускоритель тоже справа. Один из маршевых ускорителей не работает в полную мощность. Привод правой руки работает с небольшой задержкой. Однако "Грифон" еще боеспособен. "Цербер" Лейлы имел не менее серьезные повреждения. Теперь взгляд на общий ход боя. "Мантикоры" Джени успели выбить две тяжелые машины из звена противника, правда машина Мартина получила тяжелые повреждения и теперь находилась далеко позади. Но у трех "Мантикор" не должно возникнуть проблем с оставшимися двумя противниками. Звено Диего Корадо тоже вывело из строя двух противников, однако огонек с машины Милана Глиницы не фиксировался, а его "Грифон" лежал неподвижно. Звено Эмиля Шломо нанесло серьезные повреждения двум машинам противника, но и "Грифон" Пепе не был способен продолжать бой. Эта машина тоже отошла на юг.
   - Анита, что там с Миланом?
   - Погиб. Никаких шансов. Заряд плазмы с "Тора". Эта машина серьезный противник, местный аналог кланерского "Разрушителя", выпускается на колонии Вириду.
   - Поняла. Что с Мартином и Пепе?
   - Я приказала им отступить и выдерживать дальнюю дистанцию.
   - А правый фланг?
   - Отступает, потихоньку. Франце с дальней дистанции уложил одну тяжелую машину. Кристи очередным снайперским выстрелом убила пилота с "Тролля".
   - Хорошо я иду к Шломо.
   - Я ему сообщу.
   Хелена выбрала новой целью "Головорез" отступающий под атаками Юргена и сообщила цель Лейле. В результате сближения пилот "Головореза" атакуемый с трех сторон не выдержал огня и катапультировался. Эмиль в тот же момент добил своего "Рыцаря". Две оставшиеся машины уже имевшие повреждения предпочли выходить из боя на запад. Хелена и Эмиль завернули на помощь Диего. А тому помощь была крайне необходима, его крепко прижал противник на "Торе". Правда Джованни удалось удачным выстрелом повредить реактор "Рейнджера", пилот которого отвлекся на стрельбу по Мирославе. "Тор" остался один, но успел продолжить атаку по "Грифону" Диего. Тот вынужден был катапультироваться. Увидев подходящие четыре машины "Тор" бой не принял и отступил мимо ремонтной базы на север.
   Примерно в это же время звено Джени вывело из строя "Грифон" старого образца. Последняя машина наемников, пройдя мимо поверженного "Фафнира" ушла к своим направо. Там группа Йожи действовала исключительно удачно, ни одна из шести машин правого фланга не имела серьезных повреждений, а Каролине и Кристи даже удалось уложить на пару "Костолома". Увидев полный разгром своего правого фланга, эта часть наемников предпочла начать отступление. Основной урок этого сражения для Хелены был очевиден, если есть преимущество в скорости, то более быстрые машины можно сконцентрировать против части сил врага, навязав ему бой на выгодной тебе дистанции. Тогда как остальные отступают перед превосходящим по силам противником, сохраняя удобную для обороны дальнюю дистанцию.
   - Хелена, - услышала она голос Аниты с "Тайфуна", - этот зловредный "Тор" начал рушить строения ремонтной базы!
   - Йожи, - вызвала своего младшего командира Хелена, - твое звено самое целое, отгони этого мерзавца, а то нам не видать премии!
   - Будет сделано, босс! - отозвался наемник.
   "Тор" и две подошедшие к нему машины с запада заметив звено Куруша предпочли отступить, правда не раньше чем очередной дальний, но точный выстрел с "Феникса" Кристи не оторвал левую руку "Тора". Ну вот все совсем не так сложно как казалось, сама себе тихо шепнула Хелена.
   - Двенадцать - два в нашу пользу, - подсчитав, прокомментировала исход боя Джени.
  
   Через два часа Хелена немного отдохнув, собрала свой штаб.
   - Настя, что мы имеем в наличии?
   - Э... сначала наверно наши машины? - неуверенно проговорила та. Хелена вернула ей ободряющий кивок, совсем как сама Настя на Ягдезе.
   - Из наших машин самые тяжелые повреждения получила "Мантикора" Мартина как минимум две недели ремонта. "Грифон", на котором сражался Милан, требует десяти дней ремонта, шесть дней на "Мантикору" Вишуры. Шесть машин, включая твой "Грифон" Хелена, нужно ремонтировать около четырех дней. Три дня ремонта на машины Кристи, Абдула и Мирославы, два дня "Грифон" Каролины и "Феникс" Джонни. Минимальные повреждения у "Мантикоры" Сингена, "Тролля" Йожи и "Цербера" Юргена. Думаю, за сутки подновим. "Тролль" Хану повреждений не получил.
   - Итог?
   - Через неделю восемнадцать машин будет в строю. Если подключить ремонтные бригады Черных Рыцарей.
   - А кто-нибудь знает, почему они сидят без дела? - спросила Хелена своих офицеров.
   - Я знаю, - ответила Анита Меннинг. - Им с Марса пришло указание не принимать долговременных контрактов и не браться за рискованные задания. Они взяли три охранных контракта, один на роту, и два на отдельные звенья. Все три контракта с возможностью прервать досрочно.
   - Шэннон МакКинли что-то готовит во Внутренней Сфере, - предположил Эмиль.
   Это предположение выглядело вполне логичным и Хелена, решив забыть о подключении Рыцарей к миссии на Кинне, сказала:
   - А что мы имеем как приз?
   - Кроме "Фафнира" безвременно почившего барона Лючиано Аморетти? - произнес с ехидной усмешкой Йожи Куруш.
   - По-моему Джени права, ты все-таки тоже элита, Элен. - Поддержал наемника Эмиль. - Твоя атака на этот дракон была великолепна! И ты второй бой подряд выбиваешь машину командира соединения противника.
   - Мне просто чуть больше повезло, чем Лейле, - отмахнулась Хелена. - Настя?
   - "Фафнир" требует восьми дней ремонта, эта машина относительно целая. Джени, как и в прошлый раз сработала ювелирно, подбитый ею "Минотавр" можно ввести в строй через пять дней...
   А я теперь еще и должна ей половину "Минотавра", подумала Хелена. Правда эта машина хороша, производство клана Глей семилетней давности. Но заметно медленней даже "Мантикор". Стоит подумать есть ли смысл уменьшать общую скорость соединения ради этой машины.
   -..."Костолом" тоже можно починить за неделю. Три другие тяжелые машины восстановить будет нелегко, не меньше двух трех недель и дорого.
   - "Костолом" мне не подходит, это старье на продажу, те три другие тоже самое.
   - Что касается средних машин: "Головорез" и "Рыцарь" требуют двух недель ремонта, на "Рейнджере" надо чинить реактор, это около пяти дней при наличии запчастей. "Копьеносец" подбитый Диего почти целый. Две последних машины чинить нет смысла.
   - "Копьеносец" машина старая и медленная для своего класса, починим и предложим купить Черным Рыцарям или Фрэнку. Три других средних оставляем. "Минотавр" и "Рейнджер" можно в случае чего поставить в строй, если "Мантикору" и "Грифон" не удастся вовремя починить. "Фафнир"... я не знаю, Йожи реально ли быстро продать эту громадину?
   - А почему нет. Вполне возможно ее захочет купить картель. Я только что прочитал свежую сводку, эти чудики умудрились проиграть еще одну битву! И опять имея приличное численное превосходство!
   - И последнее, кем заменить Милана? - спросила дрогнувшим голосом Хелена. Смерть этого человека последовавшего за ней сюда в скопление не давала ей покоя.
   - Я могу взять "Рейнджер", - предложила Анита.
   - Нет, прости, но ты мне нужна на мостике "Тайфуна". Сегодня ты прекрасно заменила целую команду тактиков.
   Анита Меннинг чуть склонила голову, принимая и отказ и похвалу.
   - У меня есть один знакомый парень, он хорошо знает "Рейнджер", - предложил Йожи. - Кристи отдадим в звено Диего, а его можно взять в мое звено.
   - Тебе не нравится Кристи? - поинтересовалась Джени.
   - Нет, - коротко ответил Йожи.
   - У нее три победы за два боя!
   - Все равно нет.
  
  
   12 декабря 2232 года. Планета Трон, территория Республики Силиан.
  
   - Может все-таки отказаться от операции на Кинне? - неуверенно сказал Фрэнк. - За предыдущий бой вы заработали около восьмисот миллионов, не так ли?
   - Около того. Четыреста миллионов за исполнение контракта, пятьдесят персональная премия мне от "Дивно Крайовы" за ликвидацию барона Аморетти, сто семьдесят пять мы получили от картеля, продав им "Фафнир", пятьдесят два миллиона заплатил Рон Хогарт за "Копьеносец" и около ста шестидесяти миллионов мы выручили за продажу прочих ненужных мне трофеев. Правда около ста миллионов ушло на ремонт моей техники.
   - И все равно ты в приличном плюсе, - произнесла Кира. - Еще две или три таких миссии и твои долги уйдут в прошлое. Мне тоже не очень нравится этот твой рисковый удар с черного хода! Даже если ты проникнешь на базу это ведь еще не гарантия победы!
   - Настя уже закончила переоборудование "Тайфуна". Так что я лечу на Кинну. - Твердо ответила Хелена.
   Кира в ответ покачала головой.
   - Всем ведь рискуешь.
   - Я не отступлю.
   - Ладно. Забыли. А то я хотела предложить тебе поучаствовать в заварушке на Амальтее. Что-то войска картеля не тянут. Одно поражение за другим, они даже отозвали успешно действующее соединение Ковальски! Хотят им закрыть брешь на основном фронте. Я говорила директору Хоу, что это глупость. Но он меня не послушал.
   Хелена приподняла брови, похоже Кира всерьез расстроена неудачами картеля на Амальтее. Но если там не все гладко, зачем ей-то рисковать, отправляясь туда?
   - Нет, Кира картелю мы помогать не будем, у нас своя миссия, я обещала помощь корпорации "Меридиан".
   Фрэнк кивнул, видно окончательно решившись.
   - У тебя будет поддержка двух вспомогательных полков. Шестнадцать моих машин, тридцать две от "Меридиана", двенадцать выделит баронесса Глагау, ей эти кланеры мешают не меньше чем корпорации "Меридиан", еще двадцать машин дадут другие наши союзники.
   - Прекрасно, значит в ближайшие дни вылетаем, как только введут в строй "Мантикору" Мартина. - Определилась Хелена.
   Кира больше возражать не стала, вместо этого она обернулась к молчавшему до сих пор полковнику Хогарту.
   - Рон, может расскажешь, что происходит на Скитланде? Крис сообщил мне, что Шэннон отправила туда соединение из золотой бригады спасать тридцать третью.
   - Да отправлено двенадцать штурмовых машин золотой бригады под командой капитан-лейтенанта Варатонга. - Неохотно признал командир Черных Рыцарей.
   - Там ведь мои бывшие пилоты. Младший Барахо, Симон Вакко, Жан Нгома, Хуан Камачо, Клаус ван Дайк. Почти весь состав был в моем батальоне.
   Хелена тоже знала всех перечисленных пилотов и ждала ответ рыцаря.
   - Они высадились в тылу 33-ей линейной бригады. В ближайшее время вступят в бой.
   - Насколько хороша подготовка золотой?
   - Без понятия. Ею занимались Нил Гровер и Ганс Шверин.
   - Хорошие командиры, а что самой Шэннон сейчас не до управления своей бригадой, правильно я полагаю? - с неодобрением отметила Кира Шайгалова.
   - А что ты хочешь, она совмещает пост командира бригады с постом консула! И это сейчас, когда Земная Федерация трещит по всем швам!
   - Сама Шэннон тоже приложила немало усилий к этим трещинам! - заметила Хелена.
   Рон угрюмо опустил голову.
   - Я надеюсь, она знает что делает, - едва слышно промолвил полковник.
   - Очень может быть, что от боя на Скитланде будет зависеть ее консульство. Как бы мы к ней не относились, но сейчас ее отставка будет совершенно лишней! - заявила Кира.
   С этим Хелена не могла не согласиться, все это внушало ей серьезное беспокойство, ведь она может попросту не успеть вернуться. Но сейчас ей особенно то и не с чем возвращаться. Надо как можно быстрее решить проблему с долгами, и только затем у нее появится свобода маневра.
  
  
   15 декабря 2232 года. Планета Кинна, Пограничные Территории.
  
   - Ваши батальоны будут сопровождать две батареи штурмовых орудий, - произнесла Хелена, обращаясь к командирам вспомогательных частей.
   Полковник Кароль Крижевски был офицером охраны корпорации "Меридиан", вторым батальоном командовала баронесса Артемида Глагау. Потрясающей красоты высоченная блондинка с влажными глазами-сапфирами, она считалась опытным командиром наемников. Когда-то воевала в знаменитом отряде "Викингов" Олафа Скальде, и по слухам была его любовницей. После гибели Скальде пять лет назад, смогла собрать остатки его отряда, успешно выполнила несколько контрактов и обзавелась владениями на Кинне.
   - Но у нас почти нет боеприпасов, дорогуша! - широко улыбаясь, произнесла ей в ответ баронесса.
   - Тяжелая артиллерия нужна только для того, чтобы полковник Брандей воспринял вас серьезно, - пояснила женщине Хелена.
   - Допустим они выйдут навстречу, и что дальше? Нам принимать бой? - хмурясь, спросил полковник Крижевски.
   - Если придется. - Твердо сказал Фрэнк Керри. Но Хелена остановила его.
   - Дальше я захожу с черного хода, скорее всего сражаться на этом этапе вы не будете.
   - Все еще не хочешь признаваться каков твой план, дорогуша?!
   - Вы все увидите, - спокойно сказала Хелена.
   - Я начинаю жалеть, что доверил тебе командование батальоном, Артемида, - сурово произнес Фрэнк.
   - Ой ли! Дорогой Фрэнк, разве вы не помните квалификацию моих людей еще по боям за Аракс. Вы же там были!
   - Был. Викинги сражались чертовски хорошо, признаю. Но ваши машины устарели, а люди давно не участвовали в боях, милая баронесса!
   - О, а я признаю, что последнее время предпочитала вкушать плоды прежних трудов. Я вероятно не так амбициозна, как был Олаф.
   - Три года баронесса, вы не брали контрактов три года! - сказал Йожи Куруш.
   Баронесса картинно развела руками.
   - И все же чего нам ожидать хотя бы приблизительно? - вернул всех к прежней теме полковник Крижевски.
   - Если все пройдет по плану, мы окажемся у них в тылу и захватим их базу, - сообщила Хелена. На лице баронессы прекрасно отражалось ее вежливое недоверие.
   - Не представляю, как вы это сделаете, - проворчал Кароль. - Но допустим. Тогда они, скорее всего развернуться и всеми силами атакуют вас.
   - Я надеюсь, что кого-то они оставят на базе...
   - Это вряд ли, полковник Брандей слишком умен и опытен, он или уведет всех с базы навстречу нам или все останутся на базе. Разделять силы он не станет.
   - Значит Хелене придется удерживать базу, до тех пор пока вы не ударите им в спину, - твердо сказал Фрэнк.
   - Тогда я настаиваю на одной девятой от стоимости всех трофеев! - откинувшись на спинку кресла, заявила Артемида Глагау.
   - Это каким это образом? - сразу возмутился полковник.
   - Одна треть отряду госпожи Кройчек, она больше всех рискует, две трети всем остальным. Из доли всех остальных шестая часть моя. Это и есть одна девятая от всего.
   - Но у тебя только двенадцать машин!
   - Но три из них сильнее любой машины выставленной вашей корпорацией мистер Крижевски! Не говоря уже о квалификации пилотов, у вас она прямо скажем слабая!
   Представитель "Меридиана" вполне ожидаемо возмутился.
   - Может не стоит делить шкуру не убитого вепря? - холодно вмешался Фрэнк.
   - Сразу видно вы не наемник дорогой Фрэнк! Делить надо заранее, чтобы каждый знал, чем рискует и что получит в результате победы!
   - Хорошо будет тебе одна девятая! - зло сказал управляющий "Тристар". - Если Хелена согласна на одну треть!
   - Согласна, но только в том случае если я первой буду выбирать трофеи.
   - Принято! - с улыбкой заявила баронесса.
   Крижевски еще некоторое время ворчал, но и его Фрэнк Керри смог в итоге убедить.
  
  
   16 декабря 2232 года. Планета Кинна, Пограничные Территории.
  
   Полковник Кардар Брандей родился на Планете Мечты, в одной из сиб-групп клана Бешеного Вепря пятьдесят семь лет назад. Он был очень молодым бойцом, когда великий основатель хан Гюнтер Валльхофер назначил для всех кланов Испытание Места, на право принять участие во Вторжении во Внутреннюю Сферу. Тогда вепри смогли одолеть Небесных Тигров Танаки Сегуи, но затем обидно проиграли Кровавым Ягуарам. И не смогли принять участие во Вторжении. Но для молодого Кардара выигранный бой у тигров стал очень памятным боевым крещением. Даже не смотря на ходившие слухи, что Танака нарочно придержал лучших своих бойцов, так как на самом деле не хотел, чтоб его клан участвовал во Вторжении. Оставшись на Планете Мечты, вепри усиленно готовили резервистов, многие хорошие пилоты перебрались в кланы Медведя-Призрака, Ужасного Волка и к тем же Ягуарам. Но Кардар оставался верным своему клану. И пятнадцать лет назад был отправлен в скопление Яхо. Когда вепри решили по примеру Буревестников, Рысей, Ягуаров и Змей отправить сюда своих "ренегатов". Он был назначен вторым офицером отряда, а через шесть лет сам стал командиром. Подкрепления с Планеты Мечты удавалось переправлять сюда нерегулярно и ему со временем пришлось нанимать местных пилотов и брать местные машины. Многие его вепри обзавелись здесь семьями и стали почти такими же колонистами. С этим ничего нельзя было поделать, но сам Кардар все еще помнил свой клан и все еще верил в путь воина.
   - Противник начал устанавливать штурмовые орудия, - повторил комендант базы.
   - Вижу, - отозвался полковник, - это не более чем отвлекающий ход. Они хотят выманить нас с базы.
   - Но мы окажемся под огнем, базе будет нанесен серьезный урон.
   - Это так, но меня беспокоит "Тайфун", почему этот шаттл все еще висит далеко позади, а их ударное соединение не участвует в битве. Это очень странно.
   - Чего вы опасаетесь? "Тайфун" никаким образом не сможет прилететь сюда! Все подходы к базе простреливаются зенитками. Чтобы они не задумали, вы в любом случае успеете вернуться.
   - Наверно вы правы, майор. Хорошо, сообщите всем пилотам, что мы идем навстречу противнику.
   - Вы никого не оставите в резерве?
   - А зачем? Вы же сами сказали, что надежно прикрыты зенитками?
   Майор не нашелся чем возразить, и полковник покинул командный центр. Через две минуты он уже занял место в кабине 90тонного "Кодиака". Машина созданная по удачным чертежам медведей отличалась простотой, мощностью и надежностью. По некоторым параметрам "Кодиак" соответствовал местному "Циклопу", но Кардар считал свою машину лучшей. Мощный двигатель боевого модуля деловито заурчал, а затем урчание перешло в мерный рев. Могучая сильная машина двинулась с места. Если соседи из "Меридиана" хотят еще раз получить по шеям, они огребут свои неприятности.
   Спустя десять минут восемьдесят машин полковника преодолев двадцать километров, оказались в восьми километрах от противника. Кардар рассматривал цвета врагов, серо-голубые - это корпорация "Меридиан", противник знакомый и особой сложности не представляющий. Красно-желто-синие - корпорация "Тристар", в последнее время подготовка их пилотов заметно улучшилась, но до его вепрей им далеко. Синие с золотой молнией - баронесса Глагау, три года назад он смог отловить эту стерву у Эред-Дарин и нанес жестокий разгром ее Викингам. Пурпурно-белые - корпорация "Сириани", у этих говорят есть первоклассные пилоты, а еще с ними четыре машины Черного Джека, отряд маленький, но уж очень шустрый. Кому принадлежат машины последней расцветки, с дальнего края полковник не знал. И новички - ударная группа Кройчек, появилась совсем недавно, но разгром умелых бойцов барона Аморетти заставлял с ними считаться. Сложно сказать, насколько хороши в отряде женщины с Венетии пилоты, но вот техника определенно наилучшая. Наконец он заметил то, чего ожидал - движение точки далеко сзади, "Тайфун" сдвинулся с места, начав обходить сектор обстрела орбитальных пушек с юга. Это было одно из предположений престарелого вепря. Высадка ударной группы с фланга. Около озера или дальше в холмах.
   - Герман, - вызвал он одного из своих командиров тринариев, - поворачивай-ка назад. Думаю, нам хотят зайти с фланга. Не совсем понимаю, что им это может дать. Но проследи за ними.
   - Будет сделано, сэр.
   Пятнадцать машин Германа стали заворачивать назад, а остальные продолжили движение. Для тяжелых машин он выбрал целью батальон противника, где были машины "Тристар" и баронессы Глагау. Там будет тяжелее, их пилоты лучше подготовлены, он знал по прежнему опыту, подготовка пилотов корпорации "Меридиан" вызывала лишь смех у врагов, и жалость у друзей. "Тайфун" миновал озеро и завернул к холмам.
   - Герман, если они двинутся к базе, попробуй потрепать их до нашего подхода. - И затем: - остальные соединения, продолжаем движение вперед.
   Однако приблизившись к линии противника до расстояния в пять километров полковник приказал всем остановиться. "Тайфун" ушел уже очень далеко, собственно он уже был в тридцати километрах от базы, и теперь летел очень низко, прикрываясь складками местности от пушек.
   - До какой дистанции они могут так долететь? - спросил он коменданта базы.
   - Двадцать пять километров, затем мои пушки их достанут.
   - Ы-гы, - с некоторым сомнением выдохнул полковник.
   Однако точка челнока продолжала движение, забираясь куда дальше двадцати пяти километров.
   - В чем дело?
   - Мы промахнулись, но сейчас мы их посадим, тут есть участок, где могут разом выстрелить две пушки. Там им и конец. Да, вот сейчас. Залп! Да, два попадания! Проклятье, почему они еще целы? Что дополнительные генераторы поля? Стреляйте еще!
   Теперь в голосе коменданта была уже паника. Полковник выдохнул и спокойно произнес новый приказ:
   - Всем пилотам, возвращаемся домой. Похоже, нас провели.
   Одиннадцать минут, именно столько ударная группа врага будет хозяйничать на его базе. Но только одиннадцать минут.
  
   - Сброс! - выкрикнула Анита Меннинг. И почти тут же заметила появление позади шаттла четырех точек. Это "Мантикоры" звена Фьорри. Через пять секунд следующее звено - Хелена Кройчек, затем Шломо, Корадо и Куруш.
   - Первая пушка уничтожена, - почти сразу доложила Дженифер Фьорри.
   Анита навела орудия шаттла на другую пушку. Залп. И это орудие уничтожено. Теперь "Тайфун" может остаться здесь. Остальные пушки решено было не уничтожать. Настя Глей сказала, что проще разбить энергетические установки, питающие базу. Она увидела сбоку на экране хлопающего крылышками вороненка с головой Насти. Девушка ставшая бессмертной все еще была подключена к ИскИну челнока напрямую. Анита бросила взгляд в ее сторону, да сидит воткнув кабель себе за ухо. Женщину пробрала дрожь. Даже слияние с компьютером выглядит не очень-то приятно со стороны, но слияние с чужими - это же просто отвратительно! Она отвернулась, посмотрев, как развертывается ударное соединение. Пока никаких проблем, но Брандей действительно увел с базы всех, а значит проблемы начнутся когда он вернется. Анита была восхищена рискованным маневром Хелены, но хорошо понимала: он пока дал немногое.
   Настя зашевелилась и выдернула провод.
   - Долетели! А то в какой-то момент я сомневалась! - радостно воскликнула она.
   - Все еще только начинается, - сварливо заметила ей Анита.
   И оказалась права. Спустя десять минут к базе подобрались огоньки означавшие машины противника. И хотя за ними по пятам двигались союзники, Аниту не оставляли сомнения, а кто же попал в ловушку? На двадцать зеленых огоньков друзей наползала лавина из восьмидесяти красных огоньков врага. Далее шли восемьдесят синих огоньков союзников, но это не очень-то утешало. Ближе всего к озеру двигались пятнадцать средних машин противника, им противостояли всего четыре. Звено Диего Корадо. Дальше пятнадцать тяжелых, в основном кланерские модели. Три "Кодиака", на одном из них полковник Брандей. Напротив этого соединения лишь звено Дженифер Фьорри. Еще севернее тринарий из тяжелых машин местного производства. Против них звено Эмиля Шломо. Тринарий средних машин против звена Хелены Кройчек. И еще двадцать средних машин против звена Йожи Куруша. Соотношение сил просто кошмарное! Все началось, боевой контакт!
   Она честно пыталась уследить за всем, но сегодня это было сделать много сложнее чем в прошлый раз. Общий план с точками, три экрана с меньшим масштабом - юг, где сражались звенья Корадо и Фьорри, центр звенья Шломо и Кройчек. На севере только звено Куруша. Еще двадцать экранов с видом из каждой машины. Не так-то легко заменять одной полную команду тактиков из шести человек! Чтобы там не говорила Хелена. Впрочем бой начался удачно. Противник вынужден был наступать на ударные машины, выбравшие хорошие позиции для обороны. Дженифер и Мартин сходу подбили один "Кодиак". Синген вывел из строя "Василиск". Хелена подбила "Молот Войны", потом ее звено вывело из строя еще две машины. Пепе и Юрген подбили по тяжелой машине. Одна машина стала жертвой звена Куруша. Диего и Мирослава сильно повредили "Локи". Пилот с этой машины катапультировался. Но затем почти сразу повреждения получили две своих машины. Выстрел с "Разрушителя" оторвал правую руку с пушкой Гаусса с "Феникса" Кристи, а "Кодиак" разбил весь правый борт "Мантикоры" Вишуры. Теперь Кристи могла помочь звену очень немногим, а поврежденная "Мантикора" годна только для боя со второй линии. Но и три оставшиеся "Мантикоры" успели вывести из строя еще три машины, до того как Дженифер долгое время державшая впереди оборону сразу от шести машин пропустила залп с того же "Кодиака". Ее огонек зажегся красным, вероятно экстренное катапультирование. Пепе, Эмиль и Юрген подбили еще троих. Последний пилот их звена Абдул получив повреждение отодвинулся на вторую линию. Итого по пять выбывших в обоих тринариях тяжелых машин противника! И кроме этого еще и с десяток средних. Такой прыти от своих Анита не ожидала. Вскоре еще один противник пал от совместной атаки Хелены и Лейлы. Две средних машины подбили Хану и Джонни из звена Куруша. Но и "Грифон" Каролины получил повреждения и отступил из боя.
   - Куда мне лететь? - услышала она звучащий очень холодно голос Фьорри.
   - Возвращайся на шаттл, к нам ближе, - ответила ей Настя. А затем спросила: - ты в первый раз в реале теряешь машину?
   - Да, - подтвердила Джени и затем добавила: - их слишком много.
   Спустя минуту Дженифер привела кабину от своей "Мантикоры" в ангар. В это время Вишура тоже вынужден был покинуть разбитую машину. Франце подбил "Рыцаря". А "Цербер" Юргена получил тяжелые повреждения и вышел из боя. "Феникс" Кристи также получил новые повреждения, и Анита приказала девушке отступать. Джованни удалось уложить "Боевого Орла".
   Дженифер подошла к пультам.
   - Как наши дела?
   - На мой взгляд крайне паршиво, - ответила Анита.
   - Союзники сейчас тоже вступят в бой, - возразила Настя.
   - А толку то? А! Еще и Эмиль! - точка означавшая "Грифон" Шломо тоже загорелась красным. Привет от "Костолома". От звена Шломо остались лишь едва живой "Грифон" Абдула и относительно целый "Грифон" Пепе. Сдержать тяжелые машины они уже не имели ни малейшей возможности. Также очевидно подумала и командир соединения, Анита заметила, как Хелена и Лейла заворачивают в ту сторону.
   - А мы многих из них уложили! - заметила Дженифер, пересчитав оставшиеся машины противника. - Осталось двадцать тяжелых в центре, одиннадцать средних с юга и двадцать пять с севера. Уже минус двадцать четыре!
   В этот момент Хелена выбила из боя еще одну тяжелую машину, но затем и сама пропустила выпад.
   - Нет! Чертовы "молоты", у них они тоже есть! - донесся до них крик Лейлы. И затем: - что с Хеленой? Ей попали в кабину!
   Дженифер наклонилась поближе к пульту.
   - Телеметрия из кабины идет, но данных с биоскафандра нет. Анита катапультируй ее дистанционно.
   - Но...
   - Она все равно не сможет продолжить бой.
   Анита вспомнила код дистанционного управления, набрала его и нажала пуск. Кабина с "Грифона" Кройчек унеслась в небо.
   - Я доведу ее до ангара, - сказала Дженифер. - Настя принимай ее и готовь барокамеру.
   В глазах бессмертной был ужас.
   - Быстро! - выкрикнула ей Дженифер страшным голосом, - ты знаешь что делать.
   Настя кивнула и унеслась из рубки. Анита тряхнула головой и вновь посмотрела на экран. Лейла окончательно забывшая о каких-либо защитных действиях успела разбить кабину машины противника Хелены и нанести повреждения еще двоим, и теперь прошла сквозь строй врага к восьми машинам корпорации "Сириани". В этот момент в бой вступили союзники. Оставшиеся машины вепрей разворачивались к ним. На огромный "Кодиак" выходил золотой "Госпитальер" баронессы Глагау.
   И на открытом канале раздался ее голос.
  
   При виде "Кодиака" баронесса Глагау вспомнила бой трехлетней давности. Как долго она мечтала отомстить и как долго боялась вновь встретиться с ним один на один! Что ж время пришло или сейчас или никогда, искать отговорки больше нельзя. Фрэнк был прав, утверждая, что в ее отряде старые машины, все так и есть. Все кроме одной, этот 75тонный красавец она приобрела два с половиной года назад, когда решила вернуться. На замену своего потерянного "Мародера". Но золотая машина только сегодня в первый раз пошла в бой. Сейчас или никогда. Она потянулась рукой к пульту связи.
   - Ну здравствуй мой старый враг! Мы вновь свиделись!
   Ответ пришел спустя четверть минуты.
   - Мне казалось, что в прошлый раз я надежно убил тебя ведьма! - ответил ей старый вепрь. Огромный "Кодиак" поворачивался ей навстречу.
   - Ради тебя я вернулась с того света! Ну что хрюшка начнем?
   - Готовь новый гроб, ведьма!
   Артемиду всю трясло от ярости, жажды отомстить и ужаса перед еще одним боем. Он не стал моложе, напомнила она себе.
   - Господа, я сочту личным оскорблением, если кто стрельнет по моему врагу!
   - Аналогично. Это бой один на один! - отозвался кланер.
   Баронесса Артемида Глагау поручила вести бой своему заместителю и отправила в "Кодиак" первый залп. Щиты вражеской машины замерцали, принимая на себя мощь залпа. Ответ последовал незамедлительно: плазменный шар и стая ракет ударила в правый щит "Госпитальера". Прежде чем развернуть машину еще не поврежденной левой стороной Артемида выстрелила из сдвоенной пушки Гаусса. Первый серебряный шар погасил щит, второй сразу следом за ним вошел в левый бок "Кодиака". В машине противника образовался жутковатый шрам. Но вряд ли это ранение смертельно. Автопушки вепря в ответ также быстро погасили сектор ее щита слева. И новый плазменный шар попал в золотой корпус. Все экраны заискрились и она лишь по наитию отправила во врага лучи фазеров и ближние ракеты. А затем отправила тяжелую машину в резкий маневр. Развернулась, вновь увидела противника и улыбнулась. "Кодиак" был весь испещрен шрамами. Старый полковник тоже разворачивал огромную машину, но не успевал, она навела прицел правой руки и отправила еще два серебристых снаряда. Почти в упор, с убойной дистанции. Судя по всему предыдущие залпы, повредили генератор щита, ибо передний щит оказался очень слаб. Он не смог остановить даже первый снаряд. А после двух снарядов попавших в кабину не способен выжить никто.
   Артемида отключила шлем и посмотрела на поверженную машину противника.
   - Прощай мой старый враг. Ты достойно сражался. Но на этот раз победила я.
   Вновь включила шлем и посмотрела на ход боя. Напротив ее двенадцати машин осталось шесть вепрей, с другой стороны внутри базы еще действовали две "Мантикоры". Справа четырнадцать машин "Тристар", четыре машины Черного Джека и две машины из соединения Кройчек окружили пятерых оставшихся вепрей. Этим никак не уйти. Слева восемь бойцов "Сириани" и прорвавшийся к ним "Цербер" противостояли пяти поврежденным тяжелым машинам. Со стороны базы все еще действовали два "Грифона". Еще дальше тринадцать вепрей противостояли соединению Кароля Крижевски. Пересчитав его машины, Артемида усмехнулась, из тридцати двух остались лишь двадцать пять. За пару минут горе-вояки "Меридиана" потеряли целых семь единиц. На самом дальнем краю восемь машин корпорации "Норик" окружили трех вепрей. Все четыре машины дальнего звена соединения Кройчек еще сражались. Общий ход битвы практически не оставлял шансов вепрям, и баронесса надеялась что это понимает не только она.
   - Господа вепри, - стала говорить она на общем канале. - Вы сегодня достойно сражались, но ваш командир погиб, базу вы вернуть уже не сможете. Я, баронесса Глагау предлагаю вам прекратить сопротивление. Сдавайтесь, катапультируйтесь из ваших машин. Я гарантирую двадцать процентов стоимости машины каждому пилоту покинувшему ее. И возможность вступить в мой отряд или в отряд одного из моих союзников. Господа не советую упускать этот шанс, он у вас последний!
   Она заметила как после ее слов огонь с обоих сторон стал куда менее интенсивным, а затем один из противников напротив ее отряда катапультировался. Затем еще двое из тех, что противостояли пилотам "Сириани". Потом предпочла прекратить бой окруженная группа на юге. И оставшиеся тяжелые машины. Но те, что на севере продолжили бой и пошли на прорыв строя бойцов "Меридиана". Прорвались шестеро.
   Артемида набрала код командного центра.
   - Фрэнк, это баронесса Глагау.
   - Да, я слушаю тебя Саша.
   - Забудь это имя, теперь меня зовут иначе. Что с твоей девушкой?
   - Мы ждем спускающийся с орбиты курьерский корабль.
   - Как она?
   - Плохо, надо срочно везти ее в центр ГИСИР. Может там удастся что-то сделать. Она пока в статисе.
   - Лучше сразу на Клондайк, в "Золотую Розу".
   Молчание.
   - Ты думаешь? Но что я скажу канцлеру?
   - А что ты будешь ему говорить сейчас? Если хочешь, я полечу с вами. Эрика ван дер Бирд моя старая хорошая подруга. Сам знаешь, три года назад она поставила меня на ноги очень качественно.
   - Да я, в общем, тоже пользовался ее услугами...
   - Тогда в чем дело?
   - Ты права, так будет надежней.
   Баронесса только покачала головой, Фрэнк все тот же, тянет с важнейшим решением до самого последнего мига.
  
  
   18 декабря 2232 года. Планета Клондайк, Пограничные Территории.
  
   Хелена открыла глаза, кровать, белая комната, белые простыни, мягкий свет. Она не раз думала каково будет однажды проснуться в госпитале, плохо помня что произошло в бою. Странно, но боли она не чувствовала, совсем. Напротив ее кровати, во все глаза смотря на нее, сидели и стояли три девушки. Точнее малышка Джени сидела. Настя переминалась с ноги на ногу, нервно крутя платочек. А ее глаза еще хранили следы слез. Последней была стоявшая высокая блондинка, на мгновение Хелене показалось, что это баронесса Глагау, но затем она поняла что ошиблась. Незнакомка была чуть ниже баронессы, но еще прекрасней, лицо освещено милой улыбкой, в голубых глазах искрились живой ум и огненная страсть.
   - Она проснулась, - спокойно констатировала незнакомка.
   - Леночка с тобой все в порядке? Как ты? - сразу засуетилась Настя.
   - Что ты помнишь? - тихим твердым голосом спросила Джени.
   Хелена попыталась ответить на последний вопрос и стала воспоминать. В памяти был туман, но она вспомнила полет в скопление, первые два боя, свой план атаки, обсуждение перед битвой. Последнее четкое воспоминание относилось к моменту когда "Тайфун" начал заходить на цель, а она пошла к своему боевому модулю.
   - Мы собирались заходить с черного хода на их базу.
   - Так и должно быть? - задала странный вопрос незнакомка.
   Настя кивнула и стала торопливо говорить:
   - Твой план сработал идеально, вы высадились на базу и захватили ее. Вепри пошли назад к базе. Начался бой. Твое ударное соединение выдержало четыре минуты до подхода союзных частей. Но за это время тебя и Диего тяжело ранило.
   - Бой мы выиграли, - добавила Джени. - Настя вытащила вас двоих из кабин, погрузила в реанимационную барокамеру, и мы на моем курьере срочно повезли вас на Клондайк. К госпоже ван дер Бирд.
   - Компания "Золотая Роза" всегда к вашим услугам. - Поклонилась незнакомка. - Самая современная медицинская помощь и новейшие биотехнологии. Я управляющая компанией Эрика ван дер Бирд.
   - А почему не на Трон, в ГИСИР? - удивилась Хелена.
   - Силиане не предоставляют всего перечня услуг, что есть в ассортименте моей компании, - с довольной улыбкой сообщила Эрика.
   - В распоряжении госпожи ван дер Бирд самые последние валусианские разработки, - подтвердила малышка Джени.
   - Надеюсь, в мое тело не вставили какое-нибудь подслушивающее устройство?! - с улыбкой спросила Хелена. К ее удивлению Джени среагировала на ее шутку со всей серьезностью и повернулась к хозяйке.
   - Этим мы не занимаемся. Возможно в будущем, если будет спрос. Но давайте лучше проверим, насколько хорошо мои служащие справились со своей работой. Пожалуйста, госпожа Кройчек, попробуйте встать и пройтись по комнате.
   Хелена неуверенно убрала невесомое одеяло, на ней были только несколько белых лент перехватывающих ее тело.
   - Ну же здесь нет мужчин! - с деланным весельем, но серьезным лицом сказала Джени.
   Хелена встала и прошлась по комнате.
   - Вроде все в порядке, - удивленно сказала она. - Вы уверенны, что я была ранена?
   - О да, - с явным облегчением выдохнула Настя.
   - Ну что ж, если возникнут какие-нибудь проблемы, сообщайте мне, - произнесла госпожа ван дер Бирд. - Надо проверить вашего товарища, до завершения цикла его восстановления осталось примерно три часа.
   Она вышла из комнаты. Хелена посмотрела на Джени.
   - Диего был ранен серьезней чем ты, вероятно он не сможет вспомнить несколько последних дней.
   - Может, все же расскажите подробней, чего я не помню, - попросила Хелена.
   - Если коротко наши держались очень стойко, к моменту подхода союзников у врага были подбиты двенадцать тяжелых и четырнадцать средних машин. У тебя четыре победы две лично, две с помощью Лейлы и Каролины. Твоя дикая кошка прикончила того типа, что попал в тебя "молотами". Диего пострадал уже тогда, когда союзники вступили в бой, попал под огонь ультрапушки с "Разрушителя". А спустя полминуты баронесса Глагау убила полковника Брандея и предложила остаткам сил противника сдаваться. Многие из них так и поступили. Часть прошла сквозь строй батальона Крижевски и ушла. Они отступили на юг, в район, где действуют ренегаты из клана Ягуара.
   - А где сейчас мое соединение?
   - Там же на Кинне. Также там остались Фрэнк и баронесса. И "Жар-птица" все еще висит на орбите. Дождемся восстановления Диего и сразу вернемся назад.
   - А насколько велики трофеи? - задала не дающий ей покоя вопрос Хелена.
   - О более чем достаточны! Кстати я наверняка накопила денег на "Мантикору", можно я возьму мою? Правда она в хлам разбита...
   - Я все починю! - с готовностью воскликнула Настя.
   - Конечно... - произнесла Хелена, ошеломленная потоком новостей.
   - О, премного благодарна, я и не сомневалась! - ответила одновременно обоим Джени.
   - А как на других планетах?
   - На Амальтее войска картеля одержали важную победу. Исключительно благодаря действиям соединения Ковальски. Это если верить Гарольду! Он говорит, вышла очень жаркая драчка! На Скитланде Шамир Варатонг одержал блестящую победу, войска клана Рыси отступают. Там особо отличились Гастон Барахо и Симон Вакко! Короче все во вселенной идет как нельзя лучше! - бодро закончила Джени.
   Если все так прекрасно, почему Настя улыбается сквозь слезы, мелькнула у нее мысль.
  
  
   22 декабря 2232 года. Планета Кинна, Пограничные Территории.
  
   Хелена находилась на борту "Тайфуна" и тщательно изучала все записи боя, которого совершенно не помнила. Как и говорила Джени, ее пилоты превзошли все ожидания, многие в этот день действовали так хорошо как никогда ранее. Особенно отличилось звено Куруша, отражавшее атаки двадцати средних машин и сохранившее все свои единицы боеспособными до конца сражения. Правда против них действовали самые слабые машины противника. Всего на счету звена оказалось десять побед. Лучшим был Хану ШаньУн - три победы лично и три в группе. У Джонни Бартона одна победа лично и четыре в группе, Йожи Куруш чуть хуже одна лично и две в группе. Последний пилот, новичок отряда рыжеволосый парень по имени Аларик имел три победы в группе. И у всех этих пилотов указано в контракте, что им идет пятая часть от стоимости их трофеев. Правда как оказалось на счету ее отряда образовалось вместо долга сумма почти в миллиард кредитов, так что на премии своим пилотам ей наверняка хватит.
   Дженифер, до того как выбыла из боя, успела сама выбить двоих, одного на пару с Мартином и одного лично. Считая с премиями за "Кентавр" и "Минотавр" с первых боев ей действительно хватало на "Мантикору" тем более сильно разбитую. Мартин имел за бой одну победу лично, одну на пару с Джени, и две на пару с Сингеном. Оба, и Синген и Мартин, сохранили свои машины боеспособными до конца битвы. Всего звено "Мантикор" стоило противнику шести тяжелых машин кланерского производства. Звено Эмиля Шломо действовало чуть менее успешно, только "Грифон" Пепе сражался до самого конца, он же нанес врагу наибольший урон три победы лично. Из них одна - "Грифон" старого образца, которым управлял командир тринария. Эмиль до выхода из боя выбил две машины на пару с Юргеном, тот также подбил одну машину самостоятельно. В ее звене Лейла имела одну победу лично и три в группе. Две на пару с ней и одну с пилотом из корпорации "Сириани". Франце добился двух побед лично и одной в паре с Каролиной. Чей "Грифон" отступил на второй минуте. Звено Диего Корадо сражалось против тринария быстрых кланерских машин основного класса. Они успели подбить семь машин, несмотря на то что "Феникс" Кристи выбыл в самом начале. У Диего была одна победа лично, две в паре с Мирославой. Кроме того Мирослава и Джованни подбили по две машины в одиночку.
   Хелена подумала, что Мирослава Клевец, пожалуй, действовала наиболее успешно из всех пилотов прилетевших с ней с Венетии. Ведь кроме четырех побед в последней битве у нее была одна победа за вторую битву. И в обоих сражениях ее "Грифон" получил незначительные повреждения. Если проследить ее действия выяснялось, эта женщина, у которой изначально не было проблем с атакой, в реальных боях действовала очень осторожно, прекрасно сознавая свою слабость в постановке щитов. Как только по ней начинали стрелять она тут же уходила на дальнюю дистанцию, дожидалась пока ее оставят в покое, и готовила новую атаку. Не раз оказывающуюся неожиданной для противников. Примерно также действовали трое других пилотов до конца боя сохранившие боеспособными свои машины - Джованни Табанек, Франце Кадель и Пепе Энрикес. Хелена вновь просмотрела свои действия в прошлой битве, в отличие от них она действовала слишком неосмотрительно скорее как Лейла, чем она сама образца боев на Каринтии. Неудивительно, что она пропустила те "молоты". Единственное что могло это объяснить, она знала, как много значит прошедшая битва. Она тяжело вздохнула и задумалась о странностях случившихся после ее неожиданного пробуждения во владениях госпожи ван дер Бирд.
  
   Итак:
   Факт первый: разговор с Диего на борту курьера Джени на обратном пути. Кораблик был маленький, но один раз им удалось уединиться от назойливого внимания спутниц.
   ... - я совершено не помню последнюю битву, - пожаловалась ему Хелена.
   В ответ Диего сказал: - А я не помню ничего с 13-ого числа. Мы тогда еще были на Троне. Куда-то потерялось целых пять дней. Три до битвы и два после. Последнее что помню, как болтал с Мирославой, обычный флирт ничего такого. Потом к нам подошла Настя, спросила о каком-то пустяке и взяла меня за руку. И все... дальше какая-то пустота, совсем ничего не помню.
   Хелена задумалась и вспомнила, когда она выходила из рубки ее тоже остановила Настя. И она тоже не помнит, как шла к "Грифону" и садилась в кабину.
  
   Факт второй: уже на Кинне. Ее встретил Фрэнк и баронесса Глагау. Причем Хелена обратила внимание, что эти двое явно давно и хорошо знакомы.
   - О! А вот и твоя девочка! Как ты себя чувствуешь, дорогуша?
   Хелена что-то ей ответила, а Фрэнк произнес:
   - По-моему еще лучше, чем прежде. Да, я сообщил твоему отцу, что ты была ранена, но уже поправилась.
   - Спасибо.
   - Дорогуша, в первый раз это может показаться странным, но ты все та же. Это нормально, я тоже долго не могла свыкнуться с этой мыслью.
   Фрэнк выразительно посмотрел на спутницу.
   - Что?! А вы ей не сказали! О, извини!
   - Что именно не сказали?
   Но этот ее вопрос так и остался без ответа. Баронесса поспешила удалиться, а Фрэнк сразу же аккуратно перевел разговор на другую тему.
  
   Факт третий: разговор с Лейлой Таши вечером в день возвращения с Клондайка.
   - Дай я тебя рассмотрю! Надо же совсем целая, хорошо тебя подлатали, а то когда я увидела, как в твою кабину попали две ракеты, подумала, что все, тебе крышка!
   - Две ракеты? - удивилась тогда она.
   - Ну и не такое бывало! Дистанционное управление то у тебя работало! Я слышала про одного парня, который выжил после попадания трех ракет и двух малых снарядов. Только у него все конечности поотрывало, - добавила Лейла, с каким-то сомнением рассматривая руки-ноги Хелены.
   - А ты совсем целая, - повторила дикая кошка и крепко обняла ее. Вероятно чтобы наверняка убедиться что подруга настоящая.
   - Ты видела мою кабину внутри?
   - Да, кровища по всей кабине! Но приборы почти все были целы. Осколки больше по верху пошли.
  
   Факт четвертый: разговор с Йожи о новых пилотах ударного соединения и затем последовавший разговор Германа и Диего.
   - Фрэнк поставил пока меня за главного, но теперь раз ты вернулась, надо передать дела. Трофеи пока не поделены, тоже тебя дожидаются, чтобы ты, значит, решила, что нам оставить. Мы же еще какое-то время здесь останемся, так?
   - Какое-то время да, - согласилась Хелена.
   - Ага, я тут и пилотов новых взял, предварительно. Но если ты против, они поймут.
   - Это кто?
   - Пятеро вепрей, их отряда больше нет, некоторые предпочли баронессу, двое отряд Черного Джека, один перешел к "Сириани". Хорошие пилоты, особенно Герман. Он у полковника Брандея тринарием командовал. Это он у машины Кристи руку отстрелил и в Диего тоже он попал. Ну так как?
   - Но они против нас сражались!
   - И что? Они же исполняли приказ командира. Это же наша работа, сегодня сражаемся друг против друга, завтра плечом к плечу. Что тут такого?! - Удивился Йожи. Логика наемника-профессионала удивила Хелену, но, подумав, она с ней согласилась.
   А через пару часов она услышала отрывок разговора Германа и Диего.
   - Вот уж не думал, что кого-то смогут собрать после попаданий в кабину пяти снарядов, - дивился Герман. - Но ты это не в обиде? Тут ничего личного!
   - Да какие обиды, я наверно тоже кого из ваших зацепил, - отвечал Диего.
  
   Сведя все четыре факта вместе Хелена начала подозревать что Фрэнк, Настя и вероятно Джени что-то от нее скрывают и не только от нее. Если бы речь шла о чудесном выздоровлении только ее одной, она может быть им и поверила. Но еще и Диего! Почему у них обоих последние воспоминания связаны с Настей? Зачем на самом деле девушка напросилась к ним в отряд? И почему Артемида Глагау считала, что ей что-то должны были сказать? А тут еще Анита Меннинг упомянула, что ее кабину приводила к челноку Джени, а встречала Настя. И та же Настя единственная кто видел тело Диего в разбитой кабине "Грифона". Понимая, что Настя явно здесь не главная, а Джени ни за что не расколется, Хелена решила идти к Фрэнку Керри.
   Откровенный разговор она начала издалека, поинтересовалась каким образом на счетах ее отряда оказался лишний миллиард.
   - Трофеи на базе оказались несколько больше чем мы ожидали. На складах вепрей было накоплено большее количество военного снаряжения и боеприпасов. - Спокойно ответил Фрэнк. - А затем руководство "Меридиан" изъявило желание заполучить эту базу себе. Я собственно не возражал, но баронесса потребовала, чтобы в таком случае "Меридиан" отказался от своей доли трофеев или внес в общий фонд полтора миллиарда. Они выбрали второе, но смогли снизить цену на триста миллионов. Из этой суммы я выбил для твоего отряда почти половину. Кстати о трофеях ты хотела первой выбрать себе захваченные машины. Союзники готовы были ждать твоего возвращения, но теперь стоит определиться с этим вопросом как можно быстрее.
   - Здесь я не вижу особых сложностей. Я возьму восемь наиболее хорошо сохранившихся быстрых средних машин, и если останется возможность несколько подходящих мне штурмовые. А еще может один "Кодиак".
   - Хорошо. Надеюсь к вечеру ты предоставишь мне полный список.
   - Предоставлю. Что касается моих дальнейших действий...
   - Причин торопиться с возвращением домой я не вижу. На Скитланде дело закончилось в пользу Земной Федерации, а значит, у Венетии появилось еще немного времени. Сейчас вновь образовалось неустойчивое равновесие, скорее всего во Внутренней Сфере до весны все игроки возьмут паузу. Можешь продолжить зарабатывать деньги здесь. Корпорация "Тристар" тебя поддержит. Только надеюсь, ты больше не будешь брать столь рискованные контракты. Теперь тебе есть что терять.
   - Насчет последнего пункта я согласна. Что до остального все зависит от того, что ты мне сейчас расскажешь!
   - О чем это ты?
   - О моем ранении. Или моей смерти с последующим воскрешением. Каким образом вы это провернули?
   Фрэнк сморщился и осторожно сложил руки перед собой.
   - Так и знал, что ты будешь копать.
   - Я жду более полного ответа. Те две ракеты меня убили?
   - Не совсем, - через полминуты тишины с неохотой признал Фрэнк. - Настя считала, что в ГИСИР тебя смогли бы вернуть к жизни. Ведь Дженифер удалось вернуть твою кабину на "Тайфун" очень оперативно. Были неплохие шансы.
   - Но?
   - Головной мозг был поврежден, и Джени резонно заметила, что возвращать к жизни полутруп просто глупо. Она и баронесса убедили меня обратиться в "Золотую Розу".
   Хелена почувствовала что теряет равновесие и почти не чувствуя ног опустилась в кресло напротив управляющего "Тристар".
   - Говори уж все.
   - Хочешь подробностей, спрашивай у Насти, я не видел тебя после ранения.
   - Точнее не видел мое тело. Что сделали в "Золотой Розе" почему на мне никаких следов повреждений?
   - В "Золотой Розе" оперативно вырастили для тебя новое тело, переписали туда твою память, Настя сделала слепок памяти перед боем. Затем Эрика смогла вернуть твою душу или творческое начало как предпочитают говорить валусиане в новое тело. Как я понимаю это самое сложное, и не всегда удается.
   Хелена молчала, пытаясь осознать услышанное.
   - Я не знаю всех подробностей, это валусианские технологии.
   - То есть вы меня все же воскресили. Меня и Диего.
   - Да. От Диего почти ничего не осталось, Настя собрала в барокамеру скорее части тела. А слепок его памяти она делала куда реже, чем твой.
   - Я была для вас приоритетной целью, не так ли? Именно поэтому Настя так хотела оказаться на "Тайфуне"? Но ведь она исполняла твои приказы?
   - Настя член клана Глей, а не служащая "Тристар", так что скорее не приказ, а мою просьбу. Ты нужна нам. Мне, канцлеру, всей Венетии, я считал, что нам нельзя потерять тебя. Даже если бы ты проиграла, Настя должна была как-нибудь вытащить тебя с базы. Что до других Настя сделала слепки памяти всех, но только ты, Эмиль, Юрген и Йожи считались приоритетными.
   - Тогда почему вы не воскресили Милана?
   - Весь отряд знал, что он умер, после попадания шара плазмы в кабину нельзя выжить даже теоретически. И он явно не был лучшим пилотом. Он был вполне заменим. Кроме того Эрика настаивает на том, что пользующиеся ее особыми услугами не должны это афишировать. Стоимость этой услуги ею сознательно завышается и предоставляется только проверенным постоянным клиентам.
   - Почему?
   - Силиане не одобряют воскрешений. Они считают, что это поощряет агрессию и снижает ценность жизни. И говорят что создание новой копии выгодно только обществу, но не самому индивидууму, так как смерть всегда настоящая. А копия не тоже самое что оригинал.
   - То есть я копия? - тихо произнесла Хелена. - А та Хелена умерла?
   - Что-то вроде того, я сам стараюсь не задумываться над этим. И спокойно живу. А вот Саша, то есть теперь Артемида Глагау адаптировалась очень долго.
   - Вы тоже... ?
   - Копии? Да. Баронесса погибла три года назад. А я год и четыре месяца назад. Официально было сообщено, что покушавшийся на меня попал в руку. Но на самом деле в голову. Директора Хоу картель воскрешал уже трижды. В последнее время по всему скоплению часто случаются неудачные покушения на ВИП-персон. Не то, что раньше, когда подобные покушения обычно удавались. Собственно нынешняя заварушка на Амальтее началась во многом из-за того, что противникам картеля никак не удавалось устранить ключевых персон без открытого конфликта.
   Хелена поняла, что случайно влезла в жестокую местную игру, совершено не понимая ее правил. А Фрэнк же увяз в ней с головой. Она уже собралась уходить, когда Фрэнк произнес:
   - Очень прошу не надо об этом говорить всем подряд, иначе Эрика откажется с нами работать. Она стала очень требовательна и щепетильна.
  
   В тот же день она отловила Настю и прижав ее к стенке потребовала объяснений.
   - Ты куда больше чем я заслуживаешь быть бессмертной, - ответила ей девушка.
   Хелена не знала, что ей возразить и лишь в отчаянии произнесла:
   - Так кто же я теперь? Очень полезная для вас всех копия?
   - Не знаю. Считай, что ты как жар-птица, воскресла вновь из пепла.
  
  
   Часть вторая. Личные отношения
  
   24 декабря 2232 года. Планета Кинна, Пограничные Территории.
  
   - Шлюха!
   Хелена резко обернулась и посмотрела что происходит. Франце Кадель громко бросил это обвинение сидящей перед ним Каролине Земан. Сам он вскочил с места и продолжил громко на весь зал:
   - Ты просто дрянная дешевая шлюха! - и резко развернувшись, пошел к выходу.
   К немалому изумлению Хелены, Каролина терпеливо снесшая эту необъяснимую вспышку гнева, вроде бы ранее эта пара прекрасно ладила, вдруг запустила вслед уходящему парню его планшет. Который он похоже намеренно оставил перед ней. Франце очевидно ожидал чего-то подобного, пригнулся и планшет, пролетев мимо него, разбился о стену. Франце бросил на разгневанную девушку еще один презрительный взгляд и вышел из столовой.
   Хелена снова посмотрела на Каролину, та огляделась и заметив несколько осуждающих взглядов посмотрела туда где сидели пятеро вепрей. Бывших врагов, которым не так давно принадлежала эта база, а сейчас подписавших контракт с ее отрядом. Хелена все еще не знала, правильно ли она поступила, согласившись принять их. Герман, в недавнем прошлом командир тринария, усмехаясь что-то говорил двоим товарищам. Один здоровяк по имени Борот, второй худощавый высокий Оттар. Оба они ответили ему смехом. Двое других мускулистая женщина средних лет Сабина и блондин с грубоватыми чертами лица Юстин сидели молча. В наступившей тишине были хорошо слышны слова Германа:
   - Горячая вольнорожденная сучка. Рекомендую.
   Миловидное лицо Каролины сморщилось, задорно приподнятый носик казалось опустился, а в серых глазах появились слезы. Всхлипнув, девушка предпочла сбежать вслед за Франце. Хелена выразительно посмотрела на Йожи Куруша, в последнее время ставшим ее незаменимым помощником.
   - Ты что-нибудь об этом знаешь?
   - Э-э... нет. Но можно догадаться дело в том, что ты предпочитала до сих пор игнорировать.
   Хелена вздохнула. То есть личные отношения, а если еще конкретнее секс. Влюбчивая и очень привлекательная Каролина отличалась непостоянством и часто забавлялась тем, что обнадеживала сразу нескольких кавалеров.
   - Ты считаешь, что я должна вмешаться? - неуверенно спросила она.
   - Определенно. Надо поговорить и с Франце, и с Каролиной, - заметил Эмиль Шломо, номинально второй по старшинству после нее офицер ее соединения. Йожи кивнул.
   - Может быть кто-нибудь из вас? - с надеждой спросила Хелена.
   - Нет! - дружно заявили оба.
   - Это все-таки твоя обязанность, - добавил Эмиль.
   Хелена с укором посмотрела на обоих, покачала головой, поднялась и отправилась выяснять, в чем же состоит проблема. Сначала она решила узнать версию Каролины, но подойдя к двери ее комнаты, услышала не ожидаемые звуки рыданий, а грохот разбивающихся вещей. Очевидно, эта девушка сильно отличается от меня, подумала Хелена. Попадать под горячую руку к таким образом выпускающей эмоции девице, не лучшая идея, решила она и предпочла вызвать к себе Франце. Он пришел почти сразу.
   - Вы можете объяснить свои действия лейтенант Кадель? - обратилась к нему Хелена.
   - Думаю, эта запись объяснит вам все куда лучше, чем смогу я, - явно ожидая подобный вопрос, ответил Франце и передал ей инфокристалл.
   Хелена вставила его в комм и удивленно приподняла брови. На записи был записан половой акт, в нагой девушке со спутанными каштановыми волосами она с трудом узнала обычно идеально прилизанную Каролину. Ее партнером был Герман. Вепрь овладевал униженно пресмыкавшейся перед ним девушкой грубо и жестоко. Без всякого снисхождения заставлял ее делать такие вещи чего сама Хелена ни за что бы ни сделала даже под страхом смерти.
   - Только скажите что я не прав! - воскликнул Франце. - Целый месяц строила из себя недотрогу, чтобы потом делать такое с этим ублюдком!
   - Откуда у тебя эта запись?
   - Догадайтесь! Эта база совсем недавно принадлежала вепрям, Герман там был одним из старших офицеров. Наверняка знал, где все камеры и как получить запись. Вчера потрахался, сегодня утром отправил всем соперникам запись своего успеха! Чтобы все знали, что девчонка его!
   Она отпустила разгневанного до глубины души Франце и стала размышлять как всю эту ситуацию разруливать. Интересно Йожи и Эмиль тоже видели эту запись еще до происшествия в столовой? Вероятно. Поэтому и не пожелали вмешиваться. Йожи, гад ползучий! Сначала пригласил в отряд этого бывшего кланера, а теперь не хочет его урезонивать. Конечно самое простое выгнать Германа, но ведь тогда уйдут и остальные вепри. В том числе очень нужная ей бригада техников с базы. Да и сам Герман боец то отменный. Подумав еще, Хелена вызвала к себе Дженифер Фьорри и показала ей запись.
   - Надо же! Наша милашка Чарли оказывается любит чтоб над нею доминировали! Вот уж не ожидала! - рассмеялась Джени.
   - Ага, ты еще не видела?! Хоть это радует, значит я не последняя кто это видит! Но что мне с этим всем делать?
   - Без понятия. Но Герман может создать тебе проблемы, он действительно тебе нужен?
   - Он отличный пилот, очень опытный. Возможно даже элита. И вепри что пришли к нам, они ведь уйдут за ним.
   - Хм. Возможно эта запись вызов тебе. Типа испытания. Так как вряд ли Каролина простит ему это унижение. Франце определенно не прав, если думает что этот поступок укрепит отношения Германа с девушкой.
   - Судя по всему, ей нравится, когда ее унижают - кивнув на экран, заметила Хелена.
   - Ты не понимаешь, там наедине это одно, а когда он вынес это на публику, то совсем иное. Каролина девушка не бесхребетная, она без всякого признака страха идет в бой, да и вообще безвольных людишек в академии отсеивают на дальних подходах.
   Хелена с сомнением уставилась на подругу.
   - По-моему когда женщина позволяет, чтобы с ней так обращались, у нее либо нет собственного достоинства, либо не все в порядке с головой!
   - Нет, не так! Это способ снять напряжение. У нас тяжелая работа, не всем дано как тебе или мне постоянно сохранять концентрацию. Людям надо расслабляться. Слышала об крутых начальниках вынужденных по много часов в день играть роль жесткого босса, а вечером приглашающих девицу с кнутом? В личной жизни люди зачастую предпочитают роль противоположную той, что должны играть на публике.
   - Допустим, - неуверенно произнесла Хелена.
   - Наверно наши мальчики и не могли заинтересовать милашку Чарли, так как все старались во всем ей угодить. А тут пришел грубый дикий вепрь и девчонка сразу бросилась к нему в объятия. Так как он сразу показал ей кто главный! Но как я и говорила постель одно, а на публике совсем иное. Каролина теперь его возненавидит.
   - Она сейчас превращает свою комнату в руины!
   - Значит в гневе и жаждет мщения! Что и требовалось доказать! - улыбнулась Джени.
   - Но что мне делать?
   - Если хочешь оставить Германа в отряде, заставь его извинится перед девушкой. И попроси Настю просканировать его, бессмертные это умеют. Узнаешь, чего он на самом деле добивается. Но только с его согласия.
   - То есть мне надо говорить с Германом?
   - Да. А я поговорю с Настей и загляну к Каролине. Вызывай нас, когда объяснишься с вепрем.
  
   Герман вошел с той же наглой усмешкой, что была у него в столовой, Хелена посмотрела на него очень холодно. По крайней мере, она надеялась, что получилось хотя бы немного похоже на то, как смотрят на оппонентов Кира Шайгалова или Шэннон МакКинли. Судя по всему, ее усилия пропали впустую, кланер уселся перед ней, не убрав с лица усмешку.
   - Ну и как это понимать? - Глядя ему в глаза, спросила Хелена. - Вы намеренно пытаетесь поставить под сомнение мой авторитет командира, ставя перед выбором вышвырнуть вас или показать всем мою слабость?
   Усмешка наконец исчезла.
   - Ни в коей мере! - удивленно воскликнул Герман. - Это дело никак к вам не относится! Просто эта шлюшка меня оскорбила, и я ответил ей тем же.
   - Оскорбила?! - Изумилась Хелена и еще раз вызвала запись. - Где здесь оскорбление вам? По-моему это вы обращаетесь со своим товарищем как с грязью под ногами!
   - Вы не понимаете, она сама потребовала от меня этого. - Произнес Герман, безо всякого удовольствия взирая на запись. - Выключите это, - попросил он.
   Хелена исполнила его просьбу и с вопросом посмотрела на мужчину.
   - Я прилетел сюда, сразу после Испытания Крови, - издалека начал объяснять кланер. - В общем, мне было тогда восемнадцать и я здесь ... да, уже пятнадцать лет. Почти столько же сколько прожил на Планете Мечты. Поверьте, у меня здесь было немало женщин, всяких женщин, но ни одна из них не требовала того, что эта ваша подчиненная. Вы мне верите?
   - Возможно. Но вы так и не сказали, в чем было оскорбление?
   - Она меня обманула, попользовалась мною и потом посмеялась, - с горечью в голосе признался Герман. - Я утром пришел к себе и со злости отправил это всем ее ухажерам, чтобы знали, с кем имеют дело. Наверно вы правы, я не подумал о последствиях. И о том, в какое положение это поставит вас.
   - Мне по-прежнему не все ясно...
   - Знаете мне тоже, - он взял в руки планшет и вызвал другую запись.
   Хелена узнала запись недавнего боя, но это был вид с камеры, которого она раньше не видела. Из кабины машины, с которой в нее полетели "молоты". Она увидела свой "Грифон", затем свою атаку на "Громовержец", и контратаку с машины, из которой шла запись. Попадание в кабину ее "Грифона", и последовавшею сразу за этим бешеную атаку "Цербера" Лейлы, закончившуюся ударом и красным пятнышком крови в последнее мгновение появившимся на экране.
   - Пилота этой машины звали Барбани, но мы называли ее Барби. - Он вызвал еще одно изображение. Улыбающаяся девушка, кокетливо прикрывавшая длинными светлыми волосами левый глаз.
   - Она была молода и, как вы говорите, привлекательна, на Планете Мечты это не важно, но здесь... иначе. - Вепрь вновь криво усмехнулся, и в этот раз она поняла, за этой усмешкой он скрывается свою боль. - Она стала одной из тех, кто пытался перенять ваш образ жизни. Через несколько недель ей бы исполнилось двадцать восемь. Ее переправили к нам восемь лет назад, я несколько раз занимался с ней сексом. Впрочем это было довольно давно. В последнее время она была подругой пилота с "Громовержца". Он выжил, перебрался в отряд Черного Джека. Барбани была храброй девушкой, отличным бойцом, но вне службы любила покрасоваться и частенько рискованно флиртовала. Но она была милой девушкой, ее шутки никого не оскорбляли. Я думал ваша Чарли такая же, как она. Я ошибся.
   Хелена пристально и с какой-то обреченностью рассматривала лицо на экране. Она не могла найти в себе ненависти к этой девушке, того же возраста что и она. И ставшей причиной смерти оригинала, Хелены номер один. Хелена номер два с грустью думала о бессмысленности этих конфликтов, из-за которых умирают люди никогда не знавшие друг друга, а если бы узнавшие, то скорее всего подружившиеся.
   - Вы знаете, что ее ракеты меня убили? - тихо спросила она.
   - Догадывался. Полковник Брандей еще после первого раза, когда вернулась баронесса Глагау, приказал нашей разведгруппе проверить деятельность госпожи ван дер Бирд. Прямых доказательств они не нашли, а вот косвенных предостаточно. Мы знали, что хозяйка жизни и смерти работает напрямую с Кирой Шайгаловой и воскрешает только тех, чья деятельность выгодна силианам.
   - Ясно.
   Герман замолчал и отодвинулся с отстраненным видом.
   - Можно спросить, зачем вы захотели присоединиться к нам?
   - Можете. - Он с минуту смотрел на нее, смущая этим взглядом и молчанием. - Вы отличный командир, вы умны и изобретательны, для меня будет честью работать с вами. То как вы забрали у нас базу, - снова усмешка, - стоило проиграть бой, чтобы увидеть лицо полковника. Редко кому удавалось действительно удивить его. Вам удалось. Кроме того, мне хочется взглянуть на Внутреннюю Сферу. Да и к Ягуарам у моего клана старые счеты. Насколько я знаю, планета Сонгаи оккупирована Ягуарами и находится ближе всего к вашей Венетии. Ягуары не подписали с вами перемирия, следовательно неприятности прежде всего у вас будут оттуда.
   Хелена кивнула. Ее собственный анализ ситуации вокруг родной планеты полностью совпадал с высказанными им соображениями.
   - Вы не против, если Настя Глей проверит вашу лояльность? - Она улыбнулась, заметив, как он поморщился. - Считайте это наказанием за ваш неэтичный поступок.
   - Ладно.
   - Хорошо. Тогда я вызову девушек, и вы извинитесь перед Каролиной. А она извинится перед вами.
  
   Милый носик Каролины Земан был вновь гордо задран, а во взгляде обращенном на обидчика наблюдался лишь гнев. Она с презрительным выражением на лице выслушала его извинения и звонким голосом заявила:
   - Мне не в чем извиняться! Я его не оскорбляла!
   Джени притянула к себе девушку, заставив наклониться, и что-то яростно зашептала ей на ухо. Но Каролина отдернула руку и непримиримо уставилась на обидчика. Герман пожал плечами и выразительно посмотрел на Хелену. Та, глядя на упрямицу, покачала головой. Вероятно теперь придется говорить с ней. Но ситуацию разрешила Настя, бессмертная незаметно переместилась к Герману и взяла его за руку. Хелена заметила, как он вздрогнул. Вот значит, как выглядит со стороны ваше сканирование памяти, подумала Хелена. Насте понадобилось секунд двадцать.
   - Ты действительно его оскорбила, - произнесла бессмертная, повернувшись к Каролине.
   - Не понимаю чем! - все еще с гордым презрением сказала девушка.
   - Вот она даже не понимает! - со злостью бросил Герман. - Это ведь ты рассказала мне о своих фантазиях, навязала мне роль офицера оккупационных сил принуждающего к сексу добропорядочную беззащитную колонистку. И тебе это нравилось, не так ли?
   Каролина отвернула головку с гордо задранным носиком в сторону.
   - Мне казалось это забавной игрой, пока ты не выставила меня утром за дверь, мимоходом обозвав гнусным кланером.
   - Но ты и есть гнусный кланер, - преспокойно заявила Каролина. Хелена в отчаянии возвела глаза вверх, за что ей это.
   - Вот-вот! Только тогда я понял, тебе нравиться нас ненавидеть, тебя это возбуждает и дает смысл жизни. Тебе нравиться представлять нас подонками, а себя представлять этакой защитницей обиженных. Считая так легче нас убивать, да?
   - Вы вторглись в мирные колонии и захватили полтора десятка наших планет.
   - Прошу заметить, чтобы не происходило там у вас во Внутренней Сфере, я там никогда не был! А мой клан не участвовал во Вторжении!
   - И что с того, ты кланер, такие как ты, превратили жизнь миллионов людей в ад. Из-за вас я взяла в руки оружие.
   - Ты взяла в руки оружие, потому что тебе нравиться убивать и тебе нравиться нас ненавидеть.
   Настя с укором посмотрела на гордячку и затем, предварительно бросив быстрый взгляд на Хелену, протянула руку к ней. Каролина немедленно убрала свои руки за спину и отодвинулась.
   - Командир, - обратилась Каролина, - вы позволите этой чужой касаться меня? Я не желаю, чтобы кто-то копался в моей памяти, даже с самыми хорошими намерениями!
   Хелена сделала знак Насте не трогать девушку. Джени вновь стала шептать что-то Каролине на ушко. В этот раз та без удовольствия кивнула.
   - Мне жаль, что мои слова оскорбили вас, господин кланер. Но то, что сделали вы было намного хуже.
   - Я буду считать это извинением, - произнес в ответ Герман, и повернулся к Хелене: - я могу идти?
   Хелена посмотрела на Джени, та кивнула.
   - Да, большое спасибо, вы свободны.
   Герман встал и прошел так, что Каролина вынуждена была отступить, посмотрев на него снизу вверх. Как только за вепрем закрылась дверь Джени немедленно села на освободившееся место.
   - Если хочешь знать мое мнение, Чарли, в своей, как ты говоришь погубленной репутации, ты виновата сама, - сказала белокурая миниатюрная девушка.
   Каролина грустно кивнула.
   - Я лажанулась, не стоило вообще с ним связываться.
   - Зато теперь все парни знают, как заставить тебя испытать оргазм! Не придется больше имитировать! - Каролина в ответ на эти слова всхлипнула.
   - Не знаю, почему я такая неправильная...
   - Если ты позволишь коснуться тебя, я смогу объяснить, - тихо заметила Настя.
   - Ни за что!
   - Вообще-то я тебя уже касалась, то есть сканировала память, только не искала ответ на именно этот вопрос.
   - Что?!! - Каролина с отчаянием посмотрела на Хелену.
   - Это было сделано без моего ведома, - неодобрительно посмотрев на Настю, ответила девушке Хелена.
   - Мне очень жаль, мы с Фрэнком считали, что это вам во благо. Страховка.
   Хелена кивнула, Каролина сморщила носик, ничего не понимая.
   - Что насчет Германа? - спросила Настю, одновременно уходя от опасной темы, Дженифер Фьорри.
   - С ним все в порядке, в его мыслях нет злого умысла, сейчас нет. Вы же понимаете, все эти проверки небезупречны. Как их не проводи. Даже Селена Бэр иногда ошибается.
   Хелена кивнула, вспомнив недавно дошедшие подробности операции пилотов золотой бригады на Скитланде. Оказывается капитан 33-ей бригады, женщина по имени Беатрис Далетт, вступила в сговор с офицерами клана Рыси. А капитан Далетт была креатурой Селены, и та проверяла ее, правда еще до заговора МакКинли. И за несколько месяцев полная лояльность сменилась полной нелояльностью. Правда в эти месяцы случилось очень многое.
   - А можно конкретней? - затребовала информацию Джени.
   Каролина нервно переминалась с ноги на ногу, явно разрываясь между желанием сбежать и любопытством.
   - Он восхищается нашей Хеленой и мечтает познакомиться с ней поближе. - Настя нахально улыбалась, искоса смотря на нее. Хелена почувствовала что краснеет. Каролина не удержалась и хихикнула. - Только не вздумай предлагать ему тоже что Чарли!
   Теперь настала очередь краснеть Чарли.
   - Я думаю, он может стать прекрасным дополнением к вашему отряду.
   - Да, - согласилась Хелена. - Если кое-кто не будет оскорблять его и его людей.
   Каролина фыркнула.
   - Обещаю не насмехаться над их происхождением и больше не предлагать им ролевые игры. Но так как моя репутация безнадежно погублена среди наших парней, не обещаю, что воздержусь от флирта с его людьми.
   - И потому что ни Франце, ни Джованни, ни Эмиль не довели тебя до оргазма?! - с усмешкой поинтересовалась Джени.
   - А Герман? - спросила Настя. Хелене не нравилось новое направление беседы, но она почему-то ждала ответа. Джени мило улыбалась.
   - Трижды, - со вздохом признала Каролина. - Там на записи лишь семь минут, а было несколько часов.
   - Но ты все равно назвала его гнусным кланером?!
   - Наверно меня взбесило то, что это был он, а не один из наших парней.
   - Полагаете, что неприязненное отношение между людьми разного происхождения может сказаться в будущем? - спросила Хелена.
   - Джованни и Франце относятся к кланерам примерно также как я, - пожала плечами Каролина. - А чего вы ждали? Вся пропаганда в Земной Федерации настроена была так чтобы считать их врагами! А теперь вы соглашаетесь взять их в отряд на равных с нами.
   - В Пограничных Территориях к людям с Планеты Мечты отношение несколько иное, не столь враждебное, - заметила Настя.
   - Здесь нету центральной власти запускающей нужную ей пропаганду по всем каналам, - ответила ей Джени.
   - То есть надо что-то предпринимать на опережение, - вздохнула Хелена.
   - После фокусов Чарли и Германа на опережение не получиться.
   - Мне очень жаль, - посмотрев на Джени, произнесла Каролина.
   - Джени, ты твердо намерена покинуть нас и перейти к баронессе? - спросила Хелена.
   - Да. Вам теперь ни к чему сложные миссии, а мне все еще нужно заработать миллионов так триста. В сжатые сроки. Артемида хочет устроить большую охоту на здешних Ягуаров. Я, Мартин и Кристи останемся здесь.
   - Понятно. Мне будет тебя не хватать.
   - Ясно дело! Но у тебя и твоего отряда теперь есть определенная известность, думаю, немало местных наемников готовы будут подписать контракт на действия во Внутренней Сфере. Будет из кого выбрать, только пусть Настя их всех проверяет.
  
  
   28 декабря 2232 года. Планета Трон, территория Республики Силиан.
  
   Едва вернувшись на базу вервольфов, которую Кира Шайгалова с согласия командира этого отряда наемников передала им до начала весны, Хелена оказалась просто погребена под кучей неотложных дел. Надо было закончить ремонт техники, решить вопрос комплектности соединения, выставить предложение о наборе новых бойцов и полноценной команды вспомогательных служб, и составить заявку о готовности отряда взять контракт определенного типа. Далее она вернула Фрэнку Керри его корабль-прыгун "Жар-птица", и так как он должен был отправиться в новый рейс во Внутреннюю Сферу, отправила на нем домой несколько отремонтированных машин, а также Эмиля Шломо, Юргена Бергольца, Аниту Меннинг и Абдула Саид-шада. Эмиль должен был подобрать дома новых пилотов, Юрген мог помочь Эмилю и не хотел подвергать себя лишнему риску, Анита просилась домой к своим розам, а Абдул так и не смог адаптироваться к новейшим штурмовым машинам. Все эти дела отвлекали ее от необходимости решать, чем же Хелена модель два отличается от своего оригинала. Настя конечно уверяла ее что никаких отличий нет, но она-то как раз и была в некотором роде создателем новой модели. Правда никто из отряда не замечал никаких изменений, но так они и не знали. Никто кроме Германа, но с ним после слов Насти Хелена общаться на личные темы побаивалась. Он впрочем тоже говорил исключительно вежливо и только по делу.
   На Амальтее продолжалась война, хотя первоначальный кризис для войск картеля миновал, но они по-прежнему не могли начать решительное наступление. Обе стороны ограничивались малозначимыми операциями. Кира Шайгалова передала в ее распоряжение записи нескольких недавних боев, но они мало что давали с тактической точки зрения. Командиры и войск картеля и их противников совершали слишком много ошибок. Несколько интересней была запись боя пилотов золотой бригады на Скитланде. Но и там особенно нечего было отметить кроме прекрасной и смелой почти до безумия атаки Симона Вакко, да четких грамотных действий Гастона Барахо и Клауса ван Дайка. Йожи Куруш на тактическом занятии подробно разобрал эти сражения, подробно объясняя ошибки и то, почему удачные действия сопутствовали успеху. Но сама Хелена ничего нового для себя не нашла. Сегодня Йожи предъявил свежую запись, только что полученную от Дженифер Фьорри с Кинны.
   Йожи стоял у экрана и проводил разбор боя.
   - Как вы видите, в данном случае сражение происходит с участием незначительных сил с обеих сторон. Восемь боевых единиц среднего класса баронессы Глагау против десяти единиц среднего и легкого класса у Ягуаров. С тактической точки зрения бой не слишком интересен, однако очень поучителен с точки зрения действий отдельных пилотов, и тому к чему приводит недооценка противника. Итак смотрите внимательно. В звене Дженифер два "Партизана", "Центурион" и "Гренадер". Дженифер и Мартин на "Партизанах", Кристи на "Гренадере", прошу обратить особое внимание на ее действия. В начале боя она сознательно вводит противника в заблуждение неточными выстрелами. Вот видите эти промахи один аж на восемь градусов мимо цели. Мы все знаем, что Кристи стреляет очень точно, но противник этого не знает, в результате, когда бой переходит из осторожной фазы проверки возможностей соперников в более активную фазу на ее "Гренадер" держащийся позади никто не обращает внимания. Это явная ошибка, как командира звена Ягуаров, так и их тактика. Далее кланеры пытаются реализовать свое численное превосходство, три машины звена сосредотачивают огонь на "Партизане" Мартина. Один отвлекает Джени, еще один пилота "Центуриона". Кристи и ее пушка Гаусса оставлены без внимания, расплата следует незамедлительно. В момент когда, судя по всему командир звена, собирается добить машину Мартина следует одиночный и очень точный выстрел. 55тонный "Беркут" самая мощная машина звена Ягуаров сразу выведена из боя, пилот погиб. Но даже после этого выстрела на нее какое-то время не обращают внимания, что позволяет ей сделать еще один выстрел. Через восемнадцать секунд после первого, и вновь попадание в кабину. Только тогда ее замечают, и сразу пять машин отвлекаются на атаку против ее "Гренадера". Она дает им время пристреляться, после чего катапультируется не дожидаясь пока ее машина не обладающая ни хорошими щитами, ни маневренностью получит критических повреждений. И это верно, свое дело она уже сделала. В это же время Джени и Мартин выбивают одного противника оставленного против них, а затем наносят повреждения еще двум занятых атакой на Кристи. То же самое делает и другое звено. В итоге после запоздавшей атаки по "Гренадеру" у Ягуаров остается лишь две боеспособных машины. Они вынуждены отступить. Итог две боевые единицы потери отряда баронессы, против четырех у Ягуаров, также потеряны два пилота, один из которых скорее всего командир звена. И поле боя оставшееся за отрядом баронессы.
   Йожи сделал паузу, обведя взглядом слушавших его пилотов. Хелена сделала то же самое. Похоже все слушают внимательно, и ясно просматриваются три группы, те кто прилетел с ней с Венетии: Диего, Лейла, Франце, Каролина, Джованни и Мирослава. Наемники присоединившиеся уже здесь, в основном по рекомендации Фрэнка Керри или Йожи Куруша - Пепе, Джонни, Хану и Аларик. И третья группа вепри из побежденного ими отряда: Герман, Борот, Оттар, Сабина и Юстин.
   - Поражение Ягуаров произошло из-за недооценки пилота самой слабой машины, то есть "Гренадера", и из-за того, что очень опасная пушка Гаусса оставлена без наблюдения. Это важный урок для младших командиров и тактиков. Необходимо или препятствовать действиям вражеской машины с пушкой Гаусса или очень внимательно следить за ней. Для рядовых пилотов прошу обратить внимание на типичную для Кристи стратегию нелогичных действий. Те из вас кто имел возможность сражаться против Кристи в тренировочных боях, могут вспомнить, ее действия обычно противоречат стандартным правилам ведения боя, кажутся странными и непонятными. Что приводило к тому, что ее противники нередко терялись и совершали простейшие ошибки.
   Хелена заметила, как несколько ее пилотов в подтверждение его словам кивнули. Она сама тоже едва не проиграла первый поединок с Кристи из-за этих самых нелогичных действий. Их не смогла бы просчитать наверно даже Кира Шайгалова. Кристи была в свои девятнадцать лет если не элитой, то точно еще не до конца отшлифованной заготовкой под элиту.
   - Герман, можно задать вам вопрос, - продолжил Йожи, - почему вы во время боя на Кинне в первую очередь атаковали "Феникс" Кристи?
   - Как раз из-за Гауссовской пушки. - Ответил вепрь. - "Феникс" машина очень сложная в управлении, я счел, что там опытный пилот. Поэтому выбрал эту машину первой целью. Но так как с дальней дистанции пробить передний щит очень сложно, я выбрал иной вариант, специально целился в правую руку, где была эта пушка. Вероятно она этого хода не ожидала. Лишив ее главного оружия, я переключился на другую цель.
   Йожи удовлетворенно кивнул.
   - Но окажись я на месте командира звена Ягуаров, я бы наверно совершил бы ту же ошибку, - продолжил Герман. - На "Гренадер", в отличие от "Феникса", часто садят пилотов новичков. Эта машина дешевая, но позволяет полноценно вести бой издали. Новичку говорят держаться сзади и помогать своим по возможности.
   - Кристи только четыре месяца назад закончила пилотские курсы на Амальтее.
   - Что я могу сказать, талантливая девочка!
   - Очень опасная.
  
   В тот же день к Хелене пришла Каролина, с новыми проблемами. Девушка после того разговора стала рассматривать Хелену почти как подругу. А так как Джени ушла, а Настю Каролина побаивалась, она шла к Хелене. Как командиру отряда это следовало наверно пресечь, но Хелене нравилась симпатичная девушка, а Лейла в последнее время несколько отдалилась. Дикой кошке наконец удалось соблазнить Пепе, и эта пара ушла в загул. Пепе постоянно жаловался всем на царапины от когтей Лейлы, но отношения прерывать не хотел. Так что самой частой гостьей Хелены ныне стала Каролина.
   - Франце просится в звено Диего Корадо, - сказала, усаживаясь напротив командира, Каролина. - Он договорился с Пепе, тот хочет быть в паре с Лейлой.
   Хелена тут же поняла всю комбинацию.
   - А ты просишь взять тебя вторым номером?
   Каролина потупила глазки.
   - Если вы сочтете это возможным, мэм.
   - Я собираюсь пересесть на "Мантикору", у нас ведь эти машины свободны. Тебе придется выучить кинжальные атаки, если ты берешься страховать мои тылы.
   - Я не подведу! Можете на меня рассчитывать!
   Гордо вздернутый носик, горящие обожанием глаза, миловидное личико и каштановые волосы, аккуратно уложенные, приятного естественного цвета.
   - Ты ведь служила в двадцать пятой?
   - Да. Восемь месяцев на Скитланде, один месяц на Новом Эдеме и всю кампанию на Каринтии.
   - Как ты относилась к Шэннон МакКинли?
   - Она отличный командир, я проштудировала ее действия на Борнео и несколько боев на Скитланде.
   - А лично?
   - Я мало с ней общалась, всего раза три, не больше. Я ведь была рядовым пилотом, не в ее соединении. Конечно она старалась контролировать всю бригаду, но я служила на легких машинах.
   - Понятно.
   - Но я хорошо знала Камиллу дю Плесси, она даже иногда брала меня в свое звено, во время тренировочных боев. В реальных она всегда была вторым номером МакКинли, а вот на тренировках нередко выступала как командир звена. Кстати Кэм была мастером кинжальной атаки, у меня в архиве есть записи ее атак. Пересмотрю.
   - Ты знаешь, что Камилла была серым ангелом?
   - Да, конечно. Она и мне предлагала, но я не давала конкретных обещаний до конца кампании на Каринтии. Потом Кэм погибла, а Шэннон стало не до меня.
   - Но ты готова была стать серым ангелом?
   - А почему нет?! У государства всегда есть враги, некоторые из них готовы на все. Можно ждать их атаки, или атаковать самим. В академии нас учили, что действие на упреждение всегда предпочтительней. А у вас есть враги?
   Этот невинный вопрос заставил Хелену вздрогнуть. Эта миловидная девушка обучена убивать и Герман прав - ей это нравиться. Интересно если она укажет ей врага, милашка Чарли, не слишком долго раздумывая, пойдет и убьет любого?
   - Э-э... нет.
   Каролина опустила голову и стала искать какие-то данные на своем планшете.
   - То есть Камиллу ты знала хорошо? И насколько хорошо?
   До Хелены доходили слухи об особой связи будущей госпожи консула и ее телохранительницы. Не то чтобы ее так уж интересовало, насколько слухи правдивы, но она чувствовала, что ей необходимо знать, как относится к ним Чарли.
   - Они ведь...
   Собеседница ухватила суть сразу. И даже не моргнув, заявила:
   - Кэм была постоянной партнершей Шэннон, но иногда приходила к другим девушкам. Тем, кто был не против заняться лесби.
   - И к тебе? - не удержалась от вопроса Хелена.
   - Да. Кэм была сильной и решительной, всегда выбирала активную роль. А мне нравилось подчиняться, я очень быстро возбуждалась, ей это нравилось. Ага, нашла тренировочное сражение между 25-ой бригадой и вашим штурмовым батальоном. Я тогда была на "Головорезе" в звене Кэм. Меня выбил ваш Роберт Худ, но Кэм в том бою выбила пятерых ваших! Включая младшего Барахо, как она его не любила! Уфф!
   Хелена взяла планшет, тот тренировочный бой она помнила плохо. Кажется она была на противоположном от звена Худа фланге. Но атаки Камиллы дю Плесси после боя Шамир Варатонг, бывший тогда командиром резерва, подробно разбирал. Сейчас Хелена посмотрела на действия Каролины. Сначала она успешно противостояла "Церберу" Дэна Роджерса, а когда того выбила Камилла, попала под огонь "Катафрактов" Роберта Худа и Сары Клут. Огня с двух сторон она не выдержала. Боже, сколько времени уже прошло! Дэн погиб при высадке, в бою в точке один. Камилла в тринадцатый день, когда Стервятник охотился на бабочек. Сара при штурме главной базы "верных".
   Хелена молча вернула Каролине планшет.
   - Можно я буду вашим ангелом-хранителем как Кэм для Шэннон?
   Этот вопрос застал Хелену врасплох, узнав о прежних связях девушки и ее взглядах, она стала испытывать опасения. Но и отталкивать Каролину было неправильно.
   - Ладно, - произнесла она и поспешно добавила: - но только без лесби игр.
   - Вы все равно не умеете доминировать! - весело улыбнулась Каролина. - А меня устраивает Борот, он такой большой и сильный!
   Девушка вскочила с места и собралась уходить. Но перед дверью остановилась.
   - Да, вы не знаете где здесь можно поменять имплантант, а то мой почти сдох?
   - Сходи в центр ГИСИР, там лучшие медики.
   - А! Спасибо!
  
  
   29 декабря 2232 года. Планета Трон, территория Республики Силиан.
  
   Сигнал вызова. Хелена взглянула на комм. Йожи Куруш.
   - Да, Йожи, что случилось?
   - Вы не знаете где Чарли? - раздался раздраженный голос ее помощника. - Она не явилась на утреннее занятие!
   - Нет, я не знаю, а вы смотрели по ее маячку? Все люди на Троне обязаны носить маячки определяющие их местоположение.
   - Ее маячок не фиксируется.
   - А... так дайте подумать, она вчера собиралась в центр ГИСИР. Оттуда сигнал маячка не пройдет. Наверно... я помню, у них очень мощные щиты. Подожди, сейчас поговорю с силианами. Вероятно она там задержалась.
   - Если она там, напомните ей, что она подписала контракт и обязана являться, в том числе и на мои занятия по тактике.
   - Хорошо, - успокоила Йожи Хелена. И стала искать номер приемной центра ГИСИР. Это заняло пару минут. Затем на экране ее комма появилось изображение светящегося шара, один из силиан. Внизу бегущей строкой пошел перевод цветоречи.
   - Сотрудник центра ГИСИР Олло. Что вам угодно госпожа Кройчек?
   - Здравствуйте. Одна из наших работниц мисс Каролина Земан отправилась вчера в ваш центр, она все еще у вас?
   - Сейчас проверю. Да она еще в комплексе зданий центра ГИСИР, в отделении для наших партнеров сморан.
   - Вы не можете ей напомнить, что она опаздывает на занятие по улучшению боевой подготовки, на которых она обязана присутствовать согласно подписанному ей контракту.
   - Хорошо. Ее уведомят о вашем внимании.
   Силианин отключил связь, оставив Хелену смотреть на пустой экран. Очень по-силиански, ни один член общества не имеет права принуждать другого члена общества к совершению каких-либо действий. Один из основных силианских принципов. Никакой возможности для функционирования понятия дисциплина. То есть если некая Каролина Земан захочет гулять по этому комплексу зданий, ни она, ее командир, ни любой другой человек, никак не смогут забрать ее оттуда иначе как, убедив выйти самой!
   Она порадовала Йожи коротким известием, что Каролина нашлась, и стала обдумывать, что же делать с девушкой. Она, Хелена, определенно не подходит для того типа близких отношений, что практиковались Шэннон МакКинли и Камиллой дю Плесси, и тем более не имеет желания заполучить личного ангела-хранителя тире исполнителя разных деликатных поручений, включая такие как тайные убийства. И в тоже время Каролина после происшествия на Кинне определенно потеряла точку опоры. Ни одна из трех групп ее отряда не желает с ней контактировать. Борот. Хелена вчера пообщалась с этим здоровенным вепрем. И обнаружила то, что и подозревала, никакого эмоционального контакта с Чарли у него не просматривалось. Он занимался с ней сексом, но они при этом почти не общались. Забавная девочка, но странная, сказал он Хелене.
  
   Каролина явилась на базу минут через сорок, когда Хелена и Настя уже собирались снова звонить силианам или даже Кире Шайгаловой.
   - О, наша красотка соизволила явиться! - воскликнула Лейла Таши, обращая внимание присутствующих на нее.
   Хелена заметила выражение лица Йожи, он явно настраивал себя устроить разнос провинившейся. Пепе Энрикес пытался спрятать усмешку. А Каролина нисколько не смущаясь шла прямо к ним. На устах жизнерадостная улыбка, носик гордо вздернут, глазки сияют. Хелена хотела уже выйти вперед, чтобы опередить гнев Йожи, как заметила округлившиеся глаза Насти. Она смотрела на руки Чарли, Хелена не сразу сообразила, цвет ногтей менялся. То красно-белые цвета отряда, то синие с золотом цвета Венетии. Настя выбежала вперед и схватила руку Каролины, в этот раз та избегать контакта даже не попыталась.
   - А сердечки не получаются, - обиженным тоном пожаловалась Чарли Насте.
   - Ты плавала со сморанами?! - воскликнула та.
   - Да. Но без полного контакта, в биоскафандре.
   Хелена возвела глаза к небу чужой планеты, боже за что!
   - Но ты же боялась контакта с чужими! - тем временем спросила Настя.
   - Оказалось что зря. Они совсем не страшные. Кроме того, это решило мои проблемы с имплантантами, теперь они мне ни к чему.
   Ну да, сморанские активные клетки в первую очередь блокируют репродукционные функции, вспомнила учебник Хелена. При большей концентрации захватывают контроль над иммунной системой, затем идет перенастройка нервной системы, далее кровеносная система и только затем кожный покров и такие незначительные детали как ногти. Изменение внутренних органов начинается при концентрации не менее десяти процентов. У Насти около шестнадцати.
   - Сколько ты в себя загнала? И с кем?
   - Одна целая восемь десятых. - Гордо ответила Чарли. - Я встретила двух бессмертных из НКР, мужчину и женщину, они прилетели в центр ГИСИР с какой-то делегацией клана Хотт. Мы с ними поболтали, и женщина предложила мне попробовать слияние с их сморанином. Какая-то важная шишка в клане Хотт.
   - Имя! - воскликнула Настя. Хелена ее понимала, эта чокнутая авантюристка только что прошла слияние с двумя неизвестными бессмертными и сморанином. Теперь клану Хотт известно все, что знала Каролина. Это значит надо как минимум менять все коды используемые отрядом.
   - Они называли его Чирик. Смешное имя, правда?!
   Хелена посмотрела на Настю, та была в предобморочном состоянии.
   - Исчиритхпур-Арричик, ведущий специалист по генетике клана Хотт. Десять лет занимался проектом Родригес. Большая часть расшифровки генома Адриена Бэра, его личная заслуга.
   - У нас большие проблемы? - настороженно спросила Хелена.
   Йожи сверлил Каролину бешеным взглядом. Пепе никак не удавалось выглядеть серьезно, как он ни пытался. Лейла ошарашено разглядывала новую бессмертную, как какое-то незнакомое и потенциально опасное существо.
   - Как сказать, никакой сверх ценной информацией для клана Хотт она не владеет. С другой стороны. - Настя взяла Чарли за руку. - Слушай, чтобы делать сердечки тебе придется довести концентрацию как минимум до четырех процентов. Я могу посоветовать нескольких сморан из клана Глей.
   - Да? - удивленно вымолвила Чарли.
   - Не сейчас, сейчас вы барышня идете со мной! - наконец взорвался ревом Йожи.
   - Попозже, - покорно идя за командиром, бросила девушка. Лейла и Пепе пошли за ними, а Хелена обернулась к Насте.
   - А моим сморанам будет очень интересно изучить ее память, она могла кое-что зацепить у Чирика. - Глядя вслед уходящим, произнесла Настя. - Самое ценное Чирик ясно дело прикрыл блоком, но и то, что он не считает ценным, заинтересует мой клан.
   - Стоп! Объясни, имеет ли значение, чьи активные клетки в бессмертном?
   - Да, конечно, - с готовностью стала объяснять Настя. - Каждый сморанин генерирует активные клетки потребные для его деятельности. Клетки бойцов сильно отличаются от клеток конструкторов или ученых. Ведь последним ненужно мгновенно менять структуру тела, зато есть потребность в расширении иных качеств. А так как человеческое тело не может само генерировать активные клетки, а они не размножаются, так как являются скорее нанороботами, а не живыми организмами...
   - Стоп! - вновь воскликнула Хелена, останавливая совершено ненужную ей лекцию. - То есть у Чарли проявятся способности к аналитическому мышлению и познания в генетике?
   - Возможно, - после раздумья сказала Настя и вновь взялась за комм, набивая сообщение адресованное на Ягдез.
   Хелена оставила ее в покое и поспешила за группой Йожи. Наемник уже вовсю распекал Каролину, впрочем та была так ошеломлена своим превращением, что почти не реагировала на его слова.
   - Так Йожи оставь девушку в покое. Надо прежде всего понять как изменился ее стиль пилотирования. Но прежде, Каролина вспомни, о чем ты говорила со сморанином?
   - О разном, он что-то говорил о своей работе, но для меня это было слишком сложно. Я помню, он упоминал о той девушке из вашего штурмового батальона...
   - О Мелисенте Родригес?
   - Да именно. Он сказал, что искал особь женского пола, так как часть интересной ему цепочки генов не совмещалась с игрек-хромосомой. А его помощница Сэнди, это та бессмертная, она не воительница, а ученый.
   - Он имплантировал в твое тело эту цепочку генов от Родригес?
   - Я не знаю... - протянула, опустив глаза, Каролина.
   - Какой-то кошмар, - всплеснула руками Хелена. - Ты соглашаешься пройти слияние, соглашаешься на какой-то там эксперимент и даже не интересуешься деталями!
   - Они сказали, что это улучшит мои навыки...
   - Под этой формулировкой можно сделать все что угодно! Так господа, прежде всего я хочу знать... Настя этот Чирик или как его там, мог добавить в нее гены от Родригес?
   - Я плохо разбираюсь в биологии, - призналась Настя. - Вот что можно поставить на "Мантикору" или на боевой челнок я могу сказать.
   Йожи пожал плечами, Лейла внимательно следила за каждым движением Каролины. Голос подал Пепе:
   - Я слышал, что-то подобное в ГИСИР делали с геномом Шэннон МакКинли, ходят слухи, что ей внедрили часть генома "силианских детей". Не знаю насколько это правда.
   - Шэннон действительно была в центре ГИСИР на Троне несколько раз, последний около года назад, но деталей я не знаю, - сообщила Настя.
   - Ладно. Чарли, Лейла садитесь за коммы и проведите серию, нет лучше две серии.
   Хелена видела, что Лейла садится за комм с желанием проучить нахальную выскочку. Каролина в начале действовала как-то скованно и нерешительно, но когда Лейла рванула в стремительную атаку, смогла предугадать ее действия и подбила "Цербер". Это очень напомнило невероятные действия Родригес во время боев на Каринтии. Впрочем второй бой Лейла выиграла. Следующий бой снова проиграла, в этот раз Чарли ответила собственной кинжальной атакой. Но скорее похожую на стиль Камиллы дю Плесси, чем на действия Родригес. К концу второй серии Хелена окончательно определилась. У ее новой ведомой проглядываются три разных и пока конфликтующих между собой стиля боя. Ее собственный: старый очень старательный и очень стандартный выученный в академии, затем: что-то похожее на предугадывание Родригес срабатывающее время от времени и наконец стиль новой Чарли стремительные кинжальные атаки в подражание Камиллы дю Плесси. Какие-то черты этого последнего стиля проглядывали и раньше, но только теперь девушка стала применять его ярче и уверенней. Вероятно этот третий стиль вскоре поглотит и подчинит себе оба других. В целом же Каролина выиграла половину поединков, куда больше чем раньше. Скажем неделю назад, она бы радовалась и одной победе из пяти.
   - С тобой стало сражаться намного сложнее, - признала Лейла, - но до Родригес тебе бесконечно далеко. Против Мели образца конца кампании на Каринтии у меня не было бы никаких шансов! Она под конец стала круче Киры Шайгаловой!
   С последним утверждением Хелена была не согласна, в конце концов Кира боец опытный разносторонний и умеет все, а в дальних атаках ей просто нет равных. Родригес же в совершенстве применяла только сближение и бой на ближней дистанции. Но не стала сейчас спорить и произнесла:
   - Йожи займись с Чарли кинжальной атакой.
  
   Вернувшись к себе Хелена запаниковала, ситуация все больше усложнялась, а она во всех бедах начинала винить себя, вероятно модель два оказалась некачественной копией. Она затребовала связь с Глорианой и пожаловалась на свои проблемы Фрэнку, правда умолчав о своей личной паранойе.
   - Но ты же нормально работала с теми двумя бессмертными? Синген и Вишура имели примерно по шесть процентов измененного активными сморанскими клетками генома!
   - Но они и не собирались лететь к нам домой!
   - И что? По-моему Венетии стоит обзавестись собственными бессмертными. У НКР их уже около сотни. Да и в Пограничных Территориях действуют не меньше тысячи бессмертных. Правда все настоящие бессмертные служат сморанским кланам, но ведь и твоя девушка не собирается проходить полное слияние.
   - А кто ее знает, я перестаю понимать, что от нее ждать на следующий день!
   - Даже не знаю, что тебе посоветовать. Может стоит поговорить с Дженифер...
   - Все из-за нее, она бросила меня в самый ответственный момент!
   - О, а это уже нытье! Возьми себя в руки, Хелен, немедленно!
   Она честно попыталась, но затем все же не выдержала и запросила гиперсвязь с планетой Кинна. Вместо Джени на экране появилось лицо Кристи.
   - Дженифер занята, может попробуете перезвонить через полчаса.
   С Кристи общаться желания не было, Хелена быстро прервала связь. И вновь ударилась в панику. Почему все идет кувырком и ничего толком не выходит? Она попыталась отвлечься, просмотрев записи из своего архива привезенного с Каринтии. Но не смогла сосредоточиться. Наконец ее мучения прервал вызов с Кинны. Увидев на экране личико малышки Джени, она воспряла духом.
   - Ну-с чем еще порадуешь?! - спросила Фьорри.
   Хелена тут же порадовала ее подробным рассказом о трансформации Чарли в бессмертную. Добавив то, что Фрэнку не сообщала, о цепочках генов от Родригес.
   Глазки Джени засияли от восторга.
   - Чудненько! Хотелось бы все бросить и полететь к вам, но у нас на завтра намечен рейд. Так что не смогу!
   - Но что мне с ней делать?
   - Ей нужен якорь. - Отчеканила в ответ Джени. - Раз ты не удосужилась им стать, советую поощрять ее контактами со сморанами и бессмертными. Вероятно теперь она забудет об своих экспериментах с сексуальными связями. Настя кажется говорила, что либидо у большинства бессмертных сходит на нет. Сморане то однополые, и метод размножения у них в корне отличается от нашего.
   - Хорошо бы. А то она мне вчера чуть ли не открыто лесби связь предлагала!
   - И ты как обычно ушла от ответа, притворившись что ничего не поняла, так?
   - Ну как бы так...
   - Понятно. Вот что милочка, во всем что вытворяет Чарли, прежде всего виновата ты!
   - Может быть...
   - Не может быть, а точно! Когда до тебя дойдет, что личные отношения в коллективе неизбежны и, закрывая на проблему глаза, от нее не избавишься!
   - Но что мне делать? Я знаю математику, физику, экономику, военное дело. Но с этими личными отношениями у меня всегда была сплошная беда, их же не уложить в понятные математические формулы! Тут сложив два плюс два, постоянно получается все что угодно кроме четырех!
   - Например, девушка случайно загулявшая с одним из лучших специалистов по генетике в галактике?! Хм, я более-менее представляю, что тебе следовало делать пару дней назад. А вот что делать теперь. Хм... это задачка! Может тебе поговорить с этим сморанином? Или еще лучше тоже поплавать с ним! Подозреваю, твои гениальные мозги его заинтересуют!
   - Не превращай относительно маленькую проблему в огромную! Планетарный совет Венетии кое-как перенесет одну бессмертную, не самого известного происхождения, а вот бессмертной дочкой канцлера они точно подавятся!
   Джени весело рассмеялась.
   - Но ты всегда сможешь стать членом клана Хотт, думаю ты им подойдешь!
   - О несомненно, буду это иметь в виду, самым-самым запасным вариантом! Расскажи хоть, что я должна была, по-твоему, сделать раньше!
   - Ей нужен якорь, - повторила Джени. - Человек, на кого она могла бы ориентироваться и кому подражать. Который указывал бы ей что хорошо, а что плохо. Это обычное дело для людей, насколько я вас понимаю. Есть лидеры, есть еретики и есть все остальные толпа, ищущая себе кумира, кому можно подражать, кто указал бы им путь. Если кумира свергают, нужно срочно ставить нового, иначе хаос, поставят сами все что угодно! А чтобы не быть частью толпы надо обладать индивидуальностью. К счастью для тебя почти все пилоты, осилившие обучение в академии, этим качеством обладают. Но, не Чарли. Ей нужен якорь.
   - Под этой индивидуальностью ты понимаешь волю?
   - Нет. Воля как раз у Чарли есть, из-за этого-то и все неприятности. Без якоря она мечется из стороны в сторону. Если бы у нее не было воли, она сидела бы грустно в сторонке. Но ведь нет?! Воля это готовность сделать выбор между чем-то и чем-то. Неважно выбор правильный или неправильный. Индивидуальность это свой взгляд на мир, способность определить самому, что есть правильно, а что неправильно. У тебя есть индивидуальность, но проблема с волей. У Чарли наоборот, есть воля, но не хватает индивидуальности. А индивидуальность плюс воля равняется лидер.
   - А еретик?
   - Тоже самое, но это человек, которому нравится не возглавлять коллектив, а идти ему вопреки, нарушать устои и правила. Этакая обезьянка кидающаяся во всех бананами. Обезьяны ведь существа стадные. Всегда есть вожак, то есть лидер, его ближнее окружение, толпа и шут, кидающийся бананами! Но вернемся к тебе, твоя проблема в том, что люди чувствуют твою яркую индивидуальность, тянутся к тебе, но ты не решаешься указать им путь. Определить четкие нормы поведения и создать вокруг себя понятные правила, как делает например Шэннон.
   - Я не уверена что путь выбранный Шэннон правильный...
   - Да не важно правильный он или нет, история всех рассудит, главное он есть! Все, по-моему, я тебе все ясно и доходчиво объяснила, а меня тут уже зовут, чао!
   - И откуда ты столько о людях знаешь, - покачала головой Хелена.
   - Умная потому что! Чао!
   Лицо малышки Джени исчезло с экрана. А затем связь прервалась. Хелена осталась размышлять над новыми сведениями. Ей не хватает воли? Чушь какая, при чем здесь воля, она просто не может определиться что правильно, а что нет. Когда она имеет дело с пятиэтажными математическими формулами, она мигом видит: все правильно или есть ошибка. А вот эти личные отношения, что было правильно вчера сказать Чарли, чтобы она не побежала хвостиком за бессмертными из НКР. Наверно сказать что-то было можно. Если бы она обладала талантами Селены Бэр, то наверно даже смогла сходу определить, как бросить этот якорь. Но у нее нет таких талантов, и никогда не будет. Ах вот если бы можно было и личную жизнь уложить в математические формулы! Но это никому не удавалось кроме Айзека Азимова с его вымышленной психоисторией. Однако эта идея из древней книжки в жанре научной фантастики никак не оправдалась. Никто не смог создать эту психоисторию.
   Хелена вновь загрустила. Но идея не оставляла ее, не давала покоя. Отец несомненно выдающийся лидер обладающий в полной мере и индивидуальностью и волей, и в тоже время человек мягкий, не любящий конфликты. Если ему встречается оппонент с непримиримой позицией, канцлер обычно делал следующее. Делал вид что соглашается и принимает точку зрения оппонента, как бы сливается с ним и аккуратно подправляет его действия в нужную сторону. Может и ей надо сделать нечто подобное, не ныть, что проблема не решается математически, а уложить ее в рамки математических формул. Если законов психоистории нет, это не значит что их нельзя создать самой! Интересно, что будет проще научиться методом научного тыка или создать психоисторию самой? Что там говорила Джени? У нее нет воли, чтобы сделать выбор? Как же!
  
  
   Последующие дни.
  
   На следующий день Настя застала ее обложившуюся со всех сторон записями состоявшими из цитат самых известных психологов и философов, а также из хитроумных формул собственного изобретения
   - Что это?! - спросила Настя.
   - Не трогай, это психоистория!
   - А... то есть? Извини, я не совсем поняла...
   - Нет, не трогай и вообще уходи, не мешай! Когда ты понадобишься позову!
   Настя попятилась назад и у самой двери тихо сказала слова, которые Хелена даже не услышала:
   - Может, я все же неверно сделала слепок ее памяти?
  
   В первый день нового года Хелена в первый раз опробовала свои формулы на практике. Она применяла простейшие выводы в отношении хорошо знакомых ей людей, но первые результаты показались ей обнадеживающими. В тот же день она перераспределила обязанности, доверив Йожи искать и проверять наемников готовых подписать контракт с ее отрядом, тактические занятия свалила на Германа, а Настю заставила следить за контактами Чарли в центре ГИСИР и помогать Йожи, проверяя лояльность новичков. Сама она занялась созданием психоматриц объясняющих мотивацию различных людей, ведь чтобы правильно применять формулы, надо было научиться понимать, что для человека главное. Например Йожи был очень честолюбив, Чарли тоже, но не столь сильно, а для Германа честолюбие не свойственно, тоже самое с другими качествами. Если представить человека как музыкальный инструмент, то было недостаточно понять значение каждой клавиши, но и необходимо учесть что каждый инструмент, то есть человек с собственной настройкой. Иначе говоря, нажимая на одну и ту же клавишу, получаешь разный звук. Играть на визисоноре Магнифико оказалось чертовски трудно. Чтобы получить большие представления о людях Хелена стала изучать тестирование, и в конечном итоге составила полностью устраивающий ее тест. Правда он получился из тысячи двухсот вопросов.
   Третьего января Хелена опробовала этот тест на Лейле. Так как она прекрасно знала мотивации дикой кошки, то сначала она сама, представив себя Лейлой, ответила на свои вопросы, так как по ее мнению должна отвечать испытуемая. А потом убедила пройти тест Лейлу. Та некоторое время возражала, особенно увидев количество вопросов. Но, начав, старательно довела дело до конца, хотя это и заняло у нее почти два часа. Лейла была из тех кто, приступив к делу, уже не может остановиться, не доведя начатое до конца. Сверив свои предположения с ответами Лейлы, Хелена убедилась, что в девяносто шести процентах результаты совпадают. Но она все-таки задала подруге несколько уточняющих вопросов на счет ответов удививших ее. И узнала о дикой кошке ряд новых деталей. Следующим она проверила Йожи, в его случае ее предположения совпали на девяносто один процент. И в отличие от Лейлы он несколько раз порывался прервать это занятие и сбежать. Но Хелена смогла его пристыдить, заявив об ответственном значении эксперимента. Ответственность несомненно была самой действенной клавишей в настройке Йожи. Третьим стал Герман, его Хелена знала совсем плохо, но все равно угадала примерно три из четырех его ответов. Впрочем он-то тест так и не закончил, в какой-то момент решительно затребовав объяснений.
   - Я совершенно не понимаю, какой смысл этих вопросов? Вот например этот: какая разница что за геометрическая фигура мне больше нравиться?
   - Считается, - терпеливо отвечала ему Хелена, - что треугольник выбирают люди склонные к доминированию, квадрат те, кто предпочитает упорядоченную деятельность. Круг говорит о мягкости характера и желании избежать конфликтов. Восьмерка о внутренних противоречиях, а зигзаг о стремлении идти вопреки правилам.
   - Хм. Тогда я готов признать, что треугольник и зигзаг мне подходят. Хотя конечно я выберу квадрат. И потому что эта фигура мне нравится, и потому что порядок для меня важнее всего остального.
   Убедившись, что никаких возможностей заставить вепря продолжить тест нет. Хелена показала ему свои формулы и таблицы.
   - Ага. Вот это из Ницше, не так ли? А это Гегель, эта часть похоже на Ларошфуко. То есть ты собрала идеи различных философов и совместила их в этот хм... винегрет? А почему ты полагаешь, что это все будет работать?
   - Я искала точки взаимодействия между различными концепциями, а найдя стала считать их аксиомами, а дальше стала выстраивать вокруг них систему.
   - Хм... ладно. Я знаю, кого ты должна загрузить этими таблицами. Киру Шайгалову! Кстати что ты решила насчет предложения силианки. Тот контракт на планете Борей, я и мои вепри не против туда прогуляться.
   - Я еще не решила, - призналась Хелена.
   Кира выступила посредником, некое поселение на Борее отказывалось признавать ее новые правила игры и устраивало неприятности соседям, включая даже ряд нападений в зеленой зоне. Консультативный совет колонии обратился к Кире как гаранту новых правил. Однако на Амальтее вновь активизировались боевые действия, и покинуть орбиту этой планеты силианка сейчас не могла, а отправлять сморан клана Глей сочла нежелательным. У возмутителей спокойствия на Борее не было тяжелой техники, но имелись мощные укрепления, так что Кира предлагала несложный контракт для двух звеньев штурмовых машин. Пехоту и прочие вспомогательные части обязались выставить местные.
   - А кого ты хочешь взять кроме своих вепрей?
   - Можно звено Корадо. То есть добавить к моим Диего, Франце и Мирославу.
   - Ага... хорошо, я попрошу Йожи чтобы он согласовал детали контракта.
   - Тогда я ухожу, чтобы не отвлекать тебя от твоего винегрета. Кстати твоя любимая фигура наверняка зигзаг. Это ближе всего к броуновскому движению молекул!
   Хелена, посмотрев на закрывшуюся дверь, пожала плечами, подумаешь угадал! Изобретательство всегда было основой ее мировоззрения. А оно предполагает игнорирование каких-либо правил, так как обретение нового знания невозможно без выхода за рамки уже известных понятий. Наверно она все-таки та самая обезьянка со слов Дженифер, та, что кидается во всех бананами.
  
  
   8 января 2233 года. Планета Трон, территория Республики Силиан.
  
   В этот день произошло сразу три события. Во первых из рейса во Внутреннюю Сферу вернулся корабль-прыгун "Жар-птица", на нем прилетели шестеро новичков подобранные Эмилем Шломо и большая корзина с золотыми розами от Аниты Меннинг. Хелена некоторое время размышляла над подарком, предназначен ли он ей или эти розы следует отослать к госпоже ван дер Бирд на Клондайк. В конце концов, она попросила Йожи сделать второе. Что касается пилотов то двое из них были уроженцами Венетии, трое пилотов с Богуславии и один землянин иммигрировавший с Земли из-за несогласия с политикой Шэннон МакКинли. А та, судя по всему, вовсю форсировала иммиграционную программу. Новички рассказали об инциденте в одном из городков в Аризоне, на Земле. В этом городе прошла массовая акция протеста. Госпожа консул среагировала на нее мгновенно. Были отправлены полицейские модули, быстро парализовавшие всех недовольных, после чего правительству НКР было предложено принять двадцать четыре тысячи новых переселенцев. Калифорнийцы возражать не стали и переправили транспорт на аграрную колонию Новый Кентукки. Впрочем этим землянам еще повезло. Недавно корабль с подобными смутьянами из Китая предназначенный драконианцам, следуя к отдаленной колонии сектора Змееносца случайно сбился с курса и попал во владения валусианского дома Жужах. Те вернули корабль и экипаж, но конфисковали "груз". А в ответ на "искреннюю" ноту протеста с Дракониса валусиане выплатили компенсацию в сто миллионов кредитов.
   В тот же день вернулся с миссии на планете Борей Герман. Его соединение прекрасно справилось с задачей, практически не повредив свою технику. Правящая ячейка Трона перевела на счет ее отряда двести пятьдесят миллионов. Несколько больше чем валусианцы драконианцам, что наводило на некоторые размышления. Третьим событием стала решительная победа войск картеля на Амальтее, похоже в гражданской войне наметился перелом. Союзные мятежникам части кланеров-ренегатов потеряли значительное число техники, вероятно теперь противники картеля надолго будут вынуждены перейти к глухой обороне. Соединение Поля Ковальски вновь отличилось. Дженифер Фьорри сообщила, что Гарольд ОЛири, по ее мнению, окончательно освоился в роли штаб-офицера этого ударного соединения. Все эти три события подсказали ей, что надо срочно вновь вернуться к делам отряда, несколько запущенным из-за психоистории.
   Первым делом надо было узнать возможности новичков. Их было десятеро, шесть из Внутренней Сферы и четверо выбранных Йожи из местных наемников. Всем им Хелена перво-наперво раздала свои тесты, а пока новички разбирались с вопросами ее теста, внимательно изучила их личные дела. Самым опытным из наемников был Амир Гордиан, пилот с девятилетним стажем, правда не имевший на счету большего числа побед. Он считался гражданином Новой Батавии, но успел поработать на многих колониях, как Пограничных Территорий, так и Внутренней Сферы. У Паоло Бенетти стаж был всего три года, но зато за прошлый год числилось четыре победы. Двое последних, Ригобер Бейтс и Лейси Сименс, получили лицензию пилота совсем недавно, но Йожи счел их подготовку приемлемой. Оба они четко умели ставить щиты, а также быстро и точно стреляли. Из пилотов прилетевших на "Жар-птице" имелись следующие. Орландо Каралис являлся выпускником академии последнего года и успел побывать на Индрапратхе. Восьмая бригада дислоцированная там в боевых действиях не участвовала, но общая ситуация на планете была так сложна, что полгода проведенные там стоили пары лет службы в 28-ой. Второй новичок с Венетии, Давид Эстергом, как раз и провел большую часть полутора лет в 28-ой бригаде. Один из пилотов с Богуславии Рустам Касимов прослужил в войсках Земной Федерации больше трех лет, имел пять побед и собирался поступать на курсы соответствия должности командира звена. Но в связи с выходом миров Ассоциации из Земной Федерации не смог этого сделать. Два других пилота с союзной планеты не имели такого опыта. Юрий Петляков закончил академию полгода назад, Ирина Лунь на год раньше. Землянин Томас Броуди отслужил два с половиной года. У всех у них побед в реальных боях еще не было.
   Первым сдал ей свой тест Рустам. Хелена загрузила его ответы в свою аналитическую программу и посмотрела результаты. Они ей понравились, компьютер счел, что парень обладает волевыми качествами, упорным характером, спокоен и хладнокровен. Это вполне совпадало с ее первым впечатлением и его характеристикой из личного дела, предоставленного СБ Богуславии. Далее сдали тесты Амир и Паоло, оба судя по тесту, обладали энергичным общительным характером, а Амир еще и яркой индивидуальностью. Интеллектуальные и волевые качества у обоих значительно выше среднего для выпускника академии. Тесты Орландо, Давида и Юрия тоже вполне устроили Хелену. Ирина и Томас возились с тестом очень долго, но и к ним у Хелены вопросов не возникло. Зато ответы Лейси и Ригобера ей очень не понравились. У Лейси ее программа зафиксировала массу разных комплексов и тоже отсутствие морального ориентира, что и у Чарли. С ответами Ригобера было еще хуже, скорее всего он не был честен, отвечая на вопросы. Ибо результат получился крайне странным.
   Затем она пересмотрела комплектование звеньев. Теперь три основных звена состояли из четырех пилотов. Ее командное звено, а также звенья Йожи и Германа. Три других звена состояли из пяти пилотов, командирами звеньев стали Диего, Джованни и Юстин. У Диего осталась Мирослава и добавились Рустам, Орландо и Томас. К Джованни она перевела Франце и троих новичков Давида, Юрия и Ирину. К Юстину, который большую часть жизни провел в Пограничных Территориях, она отправила всех новичков из местных наемников. И именно на последнее звено из-за наличия в нем Лейси и Ригобера она собиралась обратить максимальное внимание. Что до Каролины, то девушка добавив в свой геном активные клетки троих известных бойцов клана Глей, стала уверенно побеждать всех кроме нее и Германа. Но, судя по энергии, с которой Чарли осваивала новые возможности, вскоре она сможет побеждать и их.
  
   К сожалению этим Чарли не ограничивалась, ей очень хотелось выучиться сражаться и в рукопашную. Пару недель назад не слишком высокая и скорее хрупкого, чем крепкого телосложения девушка особой опасности в этом компоненте не представляла. Теперь став бессмертной, она стала считать себя способной изменить и это. Теоретически активные сморанские клетки ускоряли метаболизм ее тела, сделали ее сильнее быстрее и гибче. Что касается навыков, то ее, как и всех курсантов академии обучали самообороне. Но... сейчас бросив вызов дикой кошке в том, в чем та была максимально сильна, Чарли, не смотря на свою скорость почти вдвое превышающую возможности нормального человека, раз за разом оказывалась на матах. Лейла Таши обладала мгновенной реакцией и стальными мышцами, генетические модификации для планеты с гравитацией на треть выше земной давали ей ощутимые преимущества. Как только дерзнувшая бросить вызов оказывалась в зоне досягаемости рук дикой кошки с Курдистана, сразу же следовал стремительный захват и противница вновь оказывалась прижатой к полу и никакие способности бессмертной не могли ей помочь. Хелена вздохнула, против Лейлы не решался выходить в круг ни один из мужчин отряда, даже огромный медведеподобный Борот. Его некоторое преимущество в физической силе, а также заметное в росте и весе никак не компенсировало тотального превосходства Лейлы в скорости и реакции. От неуклюжих атак Борота она уходила играючи, а в ответ шла стремительная контратака по одной из конечностей и жестокий болевой прием. Хуже того все понимали, в дружеских поединках Лейла не реализует и половины своих возможностей, в случае реального боя короткие сильные пальцы с острыми когтями будут без колебания целить в глаза и рвать горло. Дикая кошка Курдистана была прирожденной хищницей. И прирожденной убийцей.
   Хелена подошла к бессмертному по имени Синген, который вернулся с Ягдеза вместе со сморанами клана Глей. Настя попросила его стать наставником Чарли, и сейчас он внимательно следил за каждым движением подопечной.
   - Не стоит ли прекратить это? Лейла очевидно намного превосходит нынешние возможности Чарли.
   - Имея дело со столь навязчивым желанием обучиться чему-либо, наставнику предпочтительней ставить перед учеником непреодолимую стену, - ответил бессмертный.
   - Почему? - удивилась Хелена.
   - Или ученик избавится от навязчивой идеи, или полученный опыт поможет ему справиться с более простым реальным противником.
   Хелена поняла его логику и вновь посмотрела на очередную безнадежную попытку Чарли зайти сбоку. Девушка двигалась так быстро, что на какое-то мгновение исчезала из виду вовсе. Но Лейла все равно безошибочно чувствовала, где она находится. Захват и стройная соперница вновь извивается всем телом, тщетно пытаясь вырваться из стальных тисков рук Лейлы.
   - Минут через двадцать это прекратится само собой. Возможности активных клеток не безграничны, Чарли получает слишком много повреждений. Из-за того, что ее нервная система полностью перестроена, она стала нечувствительной к боли, иначе бы уже давно сдалась. Но ее ткани все равно страдают, активные клетки сейчас загружены полностью, пытаются быстро восстановить повреждения. Но вскоре они подадут сигнал мозгу, что необходимо прекратить физическую активность.
   - И как это будет?
   - Она почувствует вялость.
   - А боли бессмертные совсем не чувствуют?
   - Те, чей геном преобразован более чем на два с половиной процента, нет. Если сами не хотят этого. У Чарли сейчас около четырех процентов.
   - Ага. Ясно. А вам удалось найти в ее памяти что-то полезное о клане Хотт и исследованиях Чирика? - полюбопытствовала она, не особо рассчитывая на ответ.
   - Кое-что. - Ожидаемо скупо ответил бессмертный. - Но не об исследованиях, а скорее о политике клана и положении дел в Северном секторе. Возможно, вы знаете, что НКР и клан Хотт практически уже ведут полномасштабную но не объявленную войну с пиратами и их валусианскими сторонниками. Чирик очень озабочен этой проблемой.
   - Для вас это новость? - удивилась Хелена, даже она знала о проблеме пиратства в Северном секторе.
   - Мы не знали о том, что проблема настолько серьезна. Официальные СМИ Новой Калифорнии сильно занижают масштаб реальной опасности.
   - Понимаю. Но неужели и в Силианской Республике не знали об этих проблемах?
   - Боюсь, что нет. Считалось что благодаря деятельности "Золотой Розы" наступил перелом в отношении валусианцев к представителям человеческой цивилизации. Но вероятно это не совсем так. По данным Чирика цены на человеческих рабов в домах валусианской Конфедерации высоки как никогда. Что побуждает пиратов и работорговцев действующих в мирах Внутренней Сферы к новым иногда очень рискованным акциям. Ведь прибыль окупит все. Помните недавнее сообщение о "компенсации" выплаченной драконианцам домом Жужах? Если восемь лет назад за среднестатистического необученного раба валусиане готовы были платить сто тысяч кредитов, то сейчас они скупают, не торгуясь по восемьсот тысяч. Так что та компенсация за тысячу человек выглядит смешной. Вероятно Драконис получил что-то еще, так сказать неофициально.
   - А что дом Кайялль? - вспомнила Хелена о проблемах Джени.
   - Дом Кайялль ныне захватом и скупкой рабов уже не занимается, им это ни к чему, у них есть исправно функционирующий Заповедник. Что-то вроде фермы, где люди выращиваются в любых количествах. Нет, конечно, не совсем в любых, скорее в значительных. Однако сейчас спрос все равно много больше предложения дома Кайялль, впрочем содержание Заповедника намного выгодней содержания пиратского флота. В основном они выращивают клонов, но другие дома Конфедерации охотно скупают их продукцию, тем более их игрушки вышколены и превосходно обучены.
   Игрушки! Хелена содрогнулась, она кое-что знала о торговли дома Кайялль, те кого бессмертный деликатно назвал игрушками были на самом деле юными девочками. Историю одной из них она отлично знала, Утика - молоденькая рабыня, выкупленная отцом в одном из Домов Конфедерации, где он находился с официальным визитом. И кем-то похожим могла стать Джени, если бы не была предназначена расти в семье союзников дома Кайялль на колонии Стигнар.
   - Все довольно о валусианцах, - едва слышно проговорила она.
   Синген не стал возражать, а еще через несколько минут Чарли действительно запросила пощады.
  
  
   10 января 2233 года. Планета Трон, территория Республики Силиан.
  
   - Истинная ценность не камни, а люди, - прочла баронесса Глагау знаменитый девиз отряда Вервольфов выбитый у входа на базу. Дженифер Фьорри и Артемида Глагау только что прилетели на Трон. - Да, Ральф умеет ценить своих людей. Как я знаю, за двадцать лет жестоких сражений в Пограничных Территориях он не потерял ни одного своего пилота. Вроде бы был один убитый во время потасовки в баре, но это же не во время боя. Также погибли несколько пилотов в отрядах заключавших с ним субконтракты. Но они не были вервольфами!
   - Ральф берет к себе только самых лучших, - в ответ заметила Джени.
   - Но все равно у него явно пунктик насчет потерь личного состава. Никто не заставлял своих людей столько тренироваться как он. Никто не оставлял пилота, допустившего малейшую ошибку в постановке переднего щита, на базе в качестве наказания. И никто не повторял перед каждым боем: мне не нужны мертвые герои, приказываю всем вернуться живыми. Он всегда повторял, технику я найду новую, а вот люди моей команды для меня незаменимы.
   - Ты когда-то с ним работала? - Спросила Хелена.
   - Одно время мой отряд был на субконтракте вервольфов. Это было сразу после гибели Олафа. - Хелена кивнула, она знала, что Олаф Скальде когда-то был командиром баронессы и ее любовником.
   - Я так понимаю, ваша охота на Ягуаров закончилась удачно?
   - О да дорогуша! Все шкурки надежно прибиты к стенам моего замка! - баронесса ослепительно улыбнулась.
   - А где вы забыли Мартина и Кристи?
   - Кристи полетела к себе домой на Кандер-Даг, а Мартин наверно уже нежится на каком-нибудь пляже Габы. - Ответила Хелене Джени.
   - Кстати Йожи взял в ваш отряд Лейси? Я направляла эту девушку к вам.
   - Э... да. Так она твоя протеже?
   - Да дорогуша, она как и я с Клондайка. Мы, клоны выращенные в одной лаборатории, должны помогать друг другу! И не важно что когда создавали меня компания называлась "Свинглер энд Ко", а когда ее уже "Золотая Роза".
   - Так Лейси творение госпожи ван дер Бирд? - изумилась Хелена.
   - Да она одна из первой заложенной самой Эрикой группы. Их создавали специально для работы в Валусианской Конфедерации. Прототипом Лейси была знаменитая Мод Беллами, эта женщина была одним из лучших пилотов скопления и наверно лучшим убийцей! Подруга Эрики, спасшая ей жизнь и погибшая сама.
   - А почему Эрика... - Хелена остановилась и посмотрела по сторонам, никого постороннего рядом не было, но...
   - Мод просила не пытаться продлить ей жизнь, - улыбнувшись, пояснила баронесса. А затем уже без улыбки добавила: - она знаете ли была у нее совсем не легкой.
   - Но почему вы сами не взяли Лейси?
   - Она все-таки не Мод. Хотя Мод я бы пожалуй тоже не взяла. Даже эту маленькую варриор-приму, - и баронесса изящным движением пальцев указала на Джени, в ответ невинно строящую глазки, - я взяла только на очень короткий срок. Не люблю работать с теми, кто потенциально лучше меня. Твой отряд дорогуша, это всего лишь часть вооруженных сил твоего мира, а я сама по себе. Мне не нужны те, кто может счесть, что лучше меня смогут управлять отрядом.
   - Она так хороша?
   - О! Я не знаю! Но Мод была очень хороша, она умела загнать свой истребитель в щелку лишь на несколько сантиметров больше самой машины! Я видела это сама, вот здесь на этой самой базе.
   - Что настоящий истребитель? - не поверила Джени.
   - Нет, на симуляторе конечно. Ральф никогда бы не позволил так рисковать настоящей машиной и жизнью пилота! - баронесса подошла к большому во весь рост зеркалу стоявшему в холле и посмотрела на себя. А затем изобразила несколько поз.
   Ее высокое тело казалось очень стройным и изумительно женственным. Но Хелена знала, что ее рост метр девяносто два, а значит, эти длинные изящные руки на деле почти также сильны как руки Лейлы. Сильные мускулы прятались под золотой блузой с кружевными рукавами и кожаными леггинсами красно-коричневого цвета. А ее сапоги с высокими каблуками поднимали ее выше двух метров. Длинные светлые волосы собраны в косу доходившую до талии, и эта коса взметалась когда баронесса делала очередное порывистое движение.
   - А моим прототипом была супермодель конца двадцатых годов двадцать первого века. Александра Таммисаар. Адам Свинглер развел у себя коллекцию клонов самых красивых моделей конца двадцатого и начала двадцать первого веков. Большинство ничего из себя не представляли, но из меня Олаф Скальде сделал неплохого бойца.
   Джени хитро повела глазками.
   - Я тут посмотрела записи в архиве о твоем прототипе. Какой-то модный журнал за 2028 год. Там о тебе пишут, что ты славишься экспрессивным характером и кидаешься разными предметами в неугодных тебе людей!
   - Та Александра просто не могла правильно реализовать свой потенциал! - изящным движением руки баронесса отмела враждебный аргумент в сторону.
  
   Вечером Хелена связалась с Фрэнком Керри, ей надо было узнать, когда прыжковый корабль вернется из Внутренней Сферы, и сколько пополнения к ней направят в этот раз. А заодно она хотела расспросить управляющего корпорации "Тристар" о деятельности "Золотой Розы". Сегодня баронесса, а пару дней до нее Синген упоминали о тесном сотрудничестве компании госпожи ван дер Бирд с валусианами.
   - Извини, я не знаю, тебе надо связаться с Эмилем. Что касается маршрута, то в этот раз "Жар-птица" после Новой Батавии слетает к нашим друзьям на Богуславию. Иосиф лично просил меня подвезти их делегацию с Новой Батавии. Их собственные прыжковые корабли заняты на других маршрутах.
   Хелена кивнула, Иосиф это Иосиф Сталин Второй, пожизненный правитель Богуславии, сейчас совмещающий посты председателя правительства и председателя планетарного совета. Первые два президента Богуславии оказались очень неудачными, оба были досрочно смещены из-за проблем с коррупцией. После чего жители колонии провели референдум в ходе, которого победила идея создать клон достойного правителя славянского происхождения. И хотя происхождение избранной кандидатуры было весьма сомнительным с точки зрения славянства, именно эта кандидатура победила с большим отрывом. Сейчас клону было уже девяносто семь лет, и он успешно управлял колонией более семидесяти из них. И кажется полностью устраивал жителей Богуславии.
   - Что касается времени, суди сама, двенадцатого "Жар-птица" будет у Батавии, пятнадцатого у славян. С семнадцатого по двадцатое января дома. Далее двадцать второго вновь у Батавии. И двадцать четвертого, если ничего не случиться, вернется к Трону.
   - То есть через две недели, - сказала Хелена.
   - Да ориентировочно через две недели.
   - Очень хорошо. Скажи, а ваши корабли не летают в Северный сектор? - задала вопрос Хелена. Осторожный подход к интересующей ее валусианской теме. - Я слышала, что пираты ныне доставляют Новой Калифорнии серьезные проблемы.
   - Да это так. У нашей корпорации есть корабль, ходящий по тому маршруту, но он очень хорошо защищен. У него на борту базируются две эскадрильи перехватчиков. Это конечно обходится недешево, но в Северном секторе сейчас действительно опасно.
   - А на "Жар-птице" только патрульное звено, - вспомнила Хелена.
   - "Жар-птица" может совершить несколько прыжков подряд, пираты ей не страшны. Да и двигается она только между крупными хорошо защищенными системами. Пожалуй самая опасная точка это Глориана. Трон владение силиан, у Новой Батавии хороший флот и там дислоцирован звездный дредноут "Эридан" флота Земной Федерации. Оборону Венетии ты хорошо знаешь. Солнечная система и Богуславия защищены еще лучше. А с чего это ты заинтересовалась проблемой пиратства?
   - Да так. Вообще-то я думала о валусианцах, мне не дает покоя, что в любой системе могут быть их эти рейдеры. Рано или поздно с этим надо будет что-то делать.
   - Насколько я знаю, клан Хотт строит для НКР новые корабли способные проводить глубокое сканирование космоса. Также подобный экспериментальный корабль большего размера заказала для флота Земной Федерации Шэннон МакКинли. А Александр Бэр сейчас переоборудует звездный дредноут "Водолей" новейшими силианскими сканерами. Ведь теперь уже точно известно рейдер дома Кайялль долгое время находился в сорока световых секундах от Каринтии, совсем рядом с дредноутом, а прежние сканеры "Водолея" его не фиксировали! То есть полный провал, ну и что, что это был лучший корабль дома Кайялль, под личным командованием старшей варриор-примы дома, это не так важно! Важен сам факт уязвимости наших базовых звездных систем. Так что проблемой озабочена не только ты!
   - Возможно вооруженным силам Венетии тоже нужен хотя бы один корабль с такими сканерами? Наверно у самих валусиан есть такое оборудование? Эрика ван дер Бирд ведь активно сотрудничает с валусианами?
   - Да, но ее партнеры из дома Туях не слишком сильны в этой области. Но я спрошу у нее, возможна ли такая сделка. Правда я плохо представляю, как ты сможешь убедить членов планетарного совета, стоимость такого корабля наверно будет не меньше чем стоимость "Тайфуна", а то и больше. Если он действительно будет новейшим и с новейшими сканерами.
   - А чем вообще занимается "Золотая Роза"? Помимо особых услуг?
   - Первоначальной целью Эрики была борьба с практикой работорговли в мирах Конфедерации. С этой целью семь лет назад она начала сотрудничать с домом Туях, предлагая альтернативу рабству. Видишь ли валусиане заинтересованы только в одном земном товаре. Живых людях способных испытывать сильные эмоции, которые улавливаются нервной системой валусиан и стимулируют их мозговую активность. То есть их творцы рядом с людьми лучше творят, а варриор-примы лучше воюют. К сожалению, замена бесправных рабов на профессионалов имеющий гостевой статус полностью себя не оправдала. То есть Эрика заработала огромные деньги и закупила у валусиан множество их технологий, но проблему не решила. Дома Конфедерации с радостью принимают девушек "Золотой Розы", дают максимальные гарантии их безопасности и платят за их услуги очень хорошее вознаграждение, но затем с еще большим желанием покупают товар дома Кайялль или пленников захваченных пиратами. И то, что многие люди адаптируются и часто достигают уважаемого положения в валусианских домах, ситуацию не меняет. Эрика сейчас отчаянно ищет новые пути к решению проблемы. Но по ее оценкам валусианская Конфедерация сейчас готова принять не менее двадцати миллионов представителей нашей расы. И только тогда пиратство малых домов и работорговля дома Кайялль станет невыгодна. Но такого числа людей в распоряжении "Золотой Розы" никогда не будет! Сейчас на Эрику работает меньше тысячи человек, около шестисот девушек и двести мужчин.
   - То есть усилиями одной компании проблема не решается, нужна государственная программа?
   - Да, но кто будет ее проводить? Не желаете ли купить туристическую визу в валусианскую Конфедерацию. Незабываемые впечатления, высокоразвитая экзотическая цивилизация, настоящие пираты, внимательные хозяева, вы всегда можете остаться там на неопределенное время!
   Хелена хихикнула, представив себе подобную рекламную компанию, хотя ничего смешного не было. И людям и валусианам было выгодно мирное сотрудничество, но пока ничего подобного не получалось.
  
   Закончив разговор она вызвала к себе Лейси, правда предварительно изучив все данные по ее прототипу. Мод Беллами оказалась личностью очень известной, один из так называемых ущербных клонов созданных корпорацией "Корунд". Ущербный потому как при создании этих клонов корпорация закладывала в их гены скрытую программу самоуничтожения. Чтобы клон саморазрушался по достижении определенного возраста. Впоследствии преступная деятельность корпорации была раскрыта, и силиане Трона запретили деятельность корпорации, но к этому времени Мод ставшая наемной убийцей, а точнее мстительницей, убила многих руководителей корпорации. Она была гениальным организатором таинственных несчастных случаев. Ее прозвали чумой или моровой девой, так как ее гены превратили ее тело в нечто ужасное. Правда затем она смогла излечить себя с помощью сморан клана Глей и центра ГИСИР. Вернув себе привлекательный облик девушка стала пилотом в отряде Наоми Кимары, имевшей длительный субконтракт с Вервольфами. Ее карьера пилота длилась всего полтора года, но на ее счету числилось двадцать пять побед. Затем она перешла в компанию "Золотая Роза", и еще полтора года была личным телохранителем Эрики ван дер Бирд. До своей смерти в 2227 году.
   На основе генов Мод компанией "Золотая Роза" были созданы двенадцать девушек. Судя по всему они не были точными копиями, девять из них еще работали на компанию, а три, включая Лейси, выкупили свой контракт. Хелена обратила внимание, что Эрика заключала с клонами по достижении ими совершеннолетия одобренный силианами пятилетний контракт. А не более длительные контракты, которые предпочитали более консервативные корпорации. Пожизненные контракты были уже три года как силианами запрещены, но в сущности двадцатипятилетний жесткий контракт мало чем отличался от пожизненного. Корпорация "Тристар" предпочитала стандартный для Венетии двадцатилетний контракт, представлявший собой разумный компромисс. Первые пять лет контракт был обязательным для обоих сторон, затем пять лет работник мог уйти в случае некоторых нарушений допущенных работодателем, и десять лет контракт мог быть расторгнут обоими сторонами при прописанных в контракте ситуациях. У "Золотой Розы" контракт был очень мягким, их клоны могли уйти, в частности выкупив свой контракт. Десять тысяч валусианских сосу компенсации за каждый год. Судя потому, что Лейси и две других девушки это сделали, зарабатывали они куда больше. Хелена посмотрела курс, один валусианский сосу равнялся восьмидесяти пяти кредитам. То есть Лейси выплатила за расторжение контракта около четырехсот тысяч кредитов. Для пилота боевого модуля это немного, всего за несколько боевых вылетов ее пилоты получают столько же. Даже без учета премиальных, но профессия пилота боевого модуля связана с максимальным риском, требует исключительных личных качеств, а также длительного и очень дорогого обучения. Для рядового жителя колонии четыреста тысяч это серьезная сумма. На Венетии средний годовой доход составлял сейчас шесть тысяч кредитов, а годовой прожиточный минимум тысяча восемьсот. На Земле прожиточный минимум составлял триста шестьдесят пять кредитов, собственно один федеральный кредит и был приравнен к ежедневному прожиточному минимуму на родной планете человечества. Но и средний годовой доход на Земле чуть больше двух тысяч.
   - Садись, - сказала она пришедшей девушке. Одновременно внимательно ее рассматривая, судя по поздним записям Мод была невысокой девушкой с тонкими чертами лица, бледной кожей, рыжими волосами и крупными веснушками. Лейси оказалась несколько выше, ее кожа более смуглая, веснушки едва проглядывали, волосы скорее светло-каштановые, да и черты лица крупнее, не такие точенные как у прототипа.
   - Вы знаете о своем происхождении, мисс Сименс?
   - Безусловно. Мод Беллами одна из легенд компании.
   - А почему вы перестали сотрудничать с "Золотой Розой"?
   - Мне не нравилась специфика их работы. Мне не нравились валусиане, и я с самого начала не скрывала, что мечтаю стать боевым пилотом, как мой прототип. Эрика знала об моих намерениях и не мешала мне.
   - И сколько времени вы проработали в валусианской Конфедерации?
   - Один двойной срок. Восемь месяцев.
   - Ага. И вам хватило этого времени, чтобы выкупить свой контракт?
   - Да. Хотя я и была одной из худших в группе, заработала всего триста двадцать пять тысяч сосу для компании и семьдесят пять тысяч для себя.
   - Вам шла одна пятая, не так ли?
   - Да. Эрика подсчитала, что в среднем в скоплении Яхо работник зарабатывает для корпорации в пять раз больше, чем получает на руки. Она не хочет ущемлять права своих работников, но у валусиан человеку работать без поддержки какого-то дома или "Золотой Розы" невозможно. Первый же валусианин объявит ничейного своей собственностью. У них, знаете ли, нет понятия свобода.
   - Понятно...
   - Мне едва хватило на обучение в центре на Вириду, наверно стоило слетать еще раз, но я не такая сильная, как Мод, не смогла себя заставить.
   - А Мод была в Конфедерации?
   - Два раза и даже добилась ранга защитницы. Мод была очень сильной.
   Хелена кивнула. Судя по всему Лейси, имела в виду силу воли своего прототипа. В какой-то момент своей бурной жизни, Мод Беллами держала под контролем свое рассыпающееся тело только на коктейле различных препаратов и при этом осуществляла свое мщение. Кстати одной из самых известных приписываемых ей акций было уничтожение шаттла с высшим руководством корпорации "Корунд". Челнок взорвался при выходе на максимальное ускорение, и никто включая силианских экспертов не знал виновата ли в этом случайность или это работа Мод. Шэннон которой помогало два десятка человек и даже валусиане, оставила куда больше следов.
   - Это правда что она взорвала тот шаттл?
   - Никто не знает точно. Эрика провела собственное расследование, но Мод так и не призналась, как это осуществила. Она каждый раз за день до акции отправляла сообщение в одно издание. Завтра такой-то человек умрет, и это сделаю я, Мод Беллами. Ее жертвы были богатыми и влиятельными людьми, все они усиливали охрану, применяли разные средства предосторожности, но каждый раз результат был один - они таинственно умирали, и никто не знал, как она это сделала. Но в случае с шаттлом, скорее всего какая-то добавка в топливо для ускорителей.
   - Ясно. Вы ею восхищаетесь?
   - Можно сказать и так, хотя наверно нет, я не смогу стать такой жестокой. В "Золотой Розе" к клонам относятся очень уважительно. Ни один воспитатель не позволял себе насмешек или косых взглядов. Мод выросла совсем в других условиях. Ее история послужила уроком всем дельцам, если хотите нажиться на бесправных существах, помните кто-то из них может вас возненавидеть, так как ненавидела Мод Беллами. Когда силиане изгнали из скопления "Корунд" они уже были банкротом. Мод смогла в одиночку уничтожить их.
   - А можно спросить, чем конкретно вы занимались в Конфедерации?
   - Если коротко, мы там игрушки для развлечения высшей расы.
   Хелена отпустила девушку и подумала, Лейси ненавидит валусиан, также как Мод ненавидела корпорацию "Корунд". Похоже разница заключается в том, что Мод умела превращать свою ненависть в нечто конкретное, а Лейси этого не умеет.
  
   - Что ты знаешь о Мод Беллами?
   - Я была знакома с ней лично, - улыбнувшись, ответила Кира. - Даже однажды спасла ей жизнь. Это было на Араксе, в тот раз ее собирался захватить один бессмертный, но она убила его, правда и сама чудом выжила. Я успела довезти ее в ГИСИР. Примечательная личность, после знакомства с ней я поняла, человеческая ненависть самое разрушительное оружие. Куда круче, чем сморанские активные клетки.
   - А вы действительно не знаете, как она работала?
   - Да нет, это только внешне выглядело жутковато, а на деле особой тайны для меня в ее акциях нет. Я почти все разгадала. Когда-то мы с ней так проводили время. Она рассказывала об одной из акций, а я проводила расследование. Ничего особо таинственного там нет. Просто в руководстве корпорации "Корунд" были откровенные бандиты, безжалостные и циничные. Они злоупотребляли пожизненными контрактами и вообще держали своих служащих на положении бесправных рабов. Большинство персонала ненавидели свою корпорацию. Чем Мод и пользовалась. Она перед каждой акцией прорабатывала все детали и находила исполнителя. А затем громко объявляла свой приговор. И исчезала. Пока охрана сбивалась с ног ища жутковатую девушку-зомби, какой-нибудь незаметный клерк или секретарша или техник делал нечто в соответствии с ее инструкциями. И кто-то получал по заслугам. Общее было то, что все исполнители ненавидели корпорацию "Корунд" или своего босса-преступника. Она не всегда работала против своих создателей, принимала и заказы со стороны, если убеждалась что жертва действительно преступник, наживавшийся на страданиях других. Сама она действовала лишь в трети из всех акций. В основном на раннем этапе, когда имя Мод Беллами еще никто толком не знал.
   - То есть корпорация "Корунд" фактически уничтожила сама себя?
   - Да. И об них никто не жалеет.
   Хелена прервала связь и посмотрела на находящиеся в комнате вещи командира вервольфов. Ральф Грендель несомненно прав: для любой организации истинная ценность не камни, а люди. Но в зависимости от ваших действий и отношения к ним иногда их ценность становится отрицательной.
  
  
   12 января 2233 года. Планета Трон, территория Республики Силиан.
  
   - Вам вызов. С Глорианы. Это господин Керри. - Сказал один из техников.
   Хелена поблагодарила его и пошла в свой кабинет. На лице Фрэнка сегодня радости не было. Очевидно случилось нечто серьезное, решила она.
   - Скажи, ты что-то знала о пиратах или у тебя тоже проблески предвидения?
   - О каких пиратах? - удивилась Хелена.
   - Сегодня в системе Новой Батавии произошло нападение, - начал Фрэнк.
   - Что-то случилось с "Жар-птицей"?
   - Нет, с прыжковым кораблем все в порядке. Захвачен один из наших челноков. Пассажирский, он возвращался с планеты, на борту находилось много людей. В том числе делегация с Богуславии. Мы еще не выяснили, была ли она основной целью нападения.
   - Можно поподробней, как это произошло?
   - Я перешлю тебе все, что нам известно. Но не это главное. На борту шаттла было девятнадцать граждан Венетии, в том числе трое специалистов столичного госпиталя. Мне очень жаль, Хелена, один из них твой брат.
   Она почувствовала весь ужас известия, мягкий, чуткий, никого не обидевший за всю жизнь Вальдемар стал добычей каких-то мерзавцев, которые вполне могут продать его валусианцам. Хелена понятия не имела востребованы ли в Конфедерации талантливые врачи, да и по правде говоря, и не хотела узнавать.
   - Что вы собираетесь делать? - с трудом выговорила она.
   - Охрана корпорации ведет расследование, но мы не знаем была ли утечка информации или пираты сторожили маршрут. У них очень хороший корабль, его не смогли отсечь многочисленные патрули с "Эридана", да и вообще это первое нападение в системе Новой Батавии за много лет. Наверно нападение все же заказное. Расследование ведет СББ, среди попавших в плен к пиратам шестеро членов их планетарного совета. Иосиф отправил лучших сотрудников, возглавит расследование Станислав Желязнов. Канцлер говорит, ты его знаешь. К сожалению, сейчас он на Скандии, прилетит на место не раньше чем через три дня.
   А за три дня пираты могут уже пролететь полпути к валусианским планетам или куда-то еще. Собственно через три дня они могут быть почти где угодно.
   - Я должна быть там.
   - Не знаю, чем ты сможешь помочь, - произнес Фрэнк. - Ладно, пересылаю тебе все, что мне известно, конец связи.
   Хелена дрожащими пальцами набрала код связи.
   - Йожи, мне нужен ты и Герман. Срочно. И найди Дженифер, Настю, Сингена и если удастся баронессу Глагау. У нас внеочередное совещание.
  
   Йожи смог в кратчайшие сроки найти всех, кого она назвала, кроме них пришла еще и Чарли. Пока все собирались, она вместе с Германом успела просмотреть файлы присланные управляющим "Тристар". Ситуация вырисовывалась кошмарная и у нее со всем не было сил держать себя в руках, потому Хелена кивнула бывшему вепрю предоставляя ему объяснять ситуацию:
   - Сегодня в девять часов двадцать семь минут произошло нападение пиратов на пассажирский челнок корпорации "Тристар". Челнок следовал с Новой Батавии к дальней станции, где находился прыжковый корабль "Жар-птица". Станция сейчас находится примерно в двадцати световых минутах от планеты. Маршрут считался безопасным, челнок сопровождали два перехватчика с дредноута "Эридан". Пираты атаковали внезапно, вероятно используя валусианское маскировочное оборудование. Корабль-матка, вероятно рейдер валусианской постройки, три истребителя и десантный катер. Оба модуля с "Эридана" были сразу же уничтожены, на челноке повреждены ускорители. Затем катер взял челнок на абордаж. На челноке находились восемьдесят два пассажира и пять членов экипажа. Пиратов было около двадцати, они убили всех членов экипажа и четверых пассажиров. На челноке летели сотрудники службы безопасности Богуславии охранявшие делегацию. Вероятно несколько бандитов были ранены или убиты, но они всех своих забрали с собой. Всего захвачено семьдесят восемь человек. Среди них тридцать четыре гражданина Богуславии, в том числе шесть членов их планетарного совета. Девятнадцать граждан Венетии, семнадцать граждан Новой Батавии, девять человек имели гражданство колоний скопления Яхо, трое граждан Земли, остальные с других колоний Внутренней Сферы. Звено перехватчиков с "Жар-птицы" и два патрульных звена с "Эридана" вовремя прийти на помощь не успели. Пираты действовали очень профессионально. Скорее всего, их целью была делегация с Богуславии.
   - У нас что контракт, но это же не совсем специфика нашего отряда? - удивленно спросила Чарли.
   - Нет, у нас нет контракта. Мне нужна ваша помощь, на челноке был мой брат, Вальдемар Кройчек, старший врач столичного госпиталя Венетии. Я должна быть там. А с какими силами и на чем мы должны решить сейчас.
   - Понимаю. И сочувствую, - первой сказала баронесса Глагау. - Своих надо выручать.
   Остальные тоже стали говорить слова соболезнования, но Хелена их прервала:
   - Синген, что тебе известно о том, куда могут полететь эти пираты?
   Тот подошел к комму и вызвал звездную карту окрестности скопления Яхо и Новой Батавии, чья звездная система находилась на полпути от скопления к Земле.
   - Вы правы, лететь на Новую Батавию поздно, их там уже нет. Ближайшая база пиратов, где можно получить деньги за пленников это владения сморанского клана Паккаро. Вот здесь, так называемые пиратские кластеры. Главная база клана система Чхои. Там планета одной цивилизации, контакт с ними состоялся около пяти тысяч лет назад, но они не захотели осваивать космос и остались на своей планете. Классические изоляционисты. В качестве охраны своей системы они выбрали клан Паккаро. Это слабый клан, презираемые другими сморанами изгои. Клан Глей давно бы избавился от такого соседа, но на всех их базах аборигены с планеты Чхои. А нападение на коренного жителя внутри их звездной системы это прямое нарушение принципов Республики Силиан. В настоящее время владения клана Паккаро стали прибежищем самых мерзких типов изгнанных как из Внутренней Сферы, так и из Пограничных Территорий. Кроме изгоев сморан и изгоев людей там также представительство дома Жужах. У этого дома самый большой пиратский флот и они охотно продают подержанные корабли друзьям. Полагаю, если это был заказ, концы наверняка приведут в систему Чхои и дому Жужах.
   - Дом Жужах сателлит и верный союзник дома Кайялль, - сказала Джени. - Моих хозяев. Еще раз предупреждаю, все что слышу я, слышат и лорды дома Кайялль.
   - И пусть. Я и хочу, чтобы они услышали. Мы готовы заплатить выкуп за всех. Я и корпорация "Тристар". - Резко сказала Хелена.
   - Думаю, они услышали. - Произнесла Джени. - Если это случайное нападение, то вероятно пятисот миллионов кредитов будет достаточно. Если нападение не случайно, тогда все может оказаться сложнее. В любом случае я с вами полететь не смогу. Это вам скорее повредит.
   - Кира уже знает? - спросила Настя.
   - Я не сообщала, но возможно она знает из других источников.
   - Да, при ней силианская служба безопасности работает куда лучше. Мой клан вряд ли разрешит мне вас сопровождать.
   - В любом случае спасибо, - сказала Насте Хелена.
   - Я не член клана Глей, так что я могу полететь, - сказал Синген.
   - Можно я позвоню Сэнди? - спросила разрешения Каролина. - Чирик может иметь информацию об этих пиратах!
   Хелена посмотрела на Джени и баронессу. Артемида Глагау развела руками.
   - Не вижу причин не просить помощи хоттов. И они действительно могут что-то знать.
   Хелена кивнула Чарли, и та стала искать номер на своем наручном комме.
   - Ты собираешься взять весь отряд? - спросил ее Йожи.
   - Не знаю, наверно нет. Вряд ли у этих пиратов есть свои боевые модули планетарного контроля. Наверно только несколько истребителей. Вероятно нужен универсальный корабль, я возьму командное звено. Чарли?
   - Я с вами!
   - Лейла и Пепе тоже наверно не откажутся, Синген, если он согласен лететь и возможно отряд пехоты.
   - Я знаю дельных парней, - сказала баронесса. - Но они дорогие. За такую миссию запросят миллионов пятьдесят, а то и больше.
   - Это приемлемо. А вот корабль, это проблема. Полагаю, взять силианский крейсер у Киры будет слишком круто? Она конечно даст, но...
   - Да уж силианский корабль не самый желанный гость в пиратских кластерах! - усмехнулся Герман. - Лучше что-то валусианское.
   - Это к Эрике, - произнесла Джени. - Я знаю один вариант, она его искала для меня. Для моих целей он великоват, а для вас в самый раз. Три с половиной тысячи тонн. Корпус производства корпорации "Карфакс", двигатели и вооружение сморанские, начинка валусианская. Там есть система маскировки, правда не самая современная и хорошие сканеры. Новейший валусианский рейдер не засекут, но старый подержанный возможно смогут.
   - И сколько он стоит? - с сомнением спросил Йожи.
   - Полтора миллиарда, - призналась Джени.
   - Слишком дорого.
   - Можно поискать другие варианты, - сказала Настя. - Например корабль моего клана, у нас есть очень хорошие корабли. Тот же "Скиталец", правда он еще дороже.
   - "Скиталец" штука крутая, но под еще дороже, надо понимать два семьсот, - сообщил Синген. - Кроме того, надо помнить сморане клана Глей это не Кира Шайгалова благотворительностью они не занимаются.
   - Хорошо рассмотрим другие варианты...
  
   - Значит, вы решили остановиться на этом варианте? - спросила Эрика ван дер Бирд.
   - Да он нам подходит, - уверено сказала Дженифер.
   Хелена не чувствовала такой уверенности, она понятия не имела где взять полтора миллиарда кредитов. Фрэнк Керри уже заявил ей, что у корпорации "Тристар" такой суммы нет. А все резервные фонды придется задействовать, чтобы выплатить иски по компенсации родственникам пострадавших от нападения.
   - Хорошо. Корабль называется "Бонавентура", его нынешние владельцы группа корпораций работающих на Араксе. Корабль собран на верфи корпорации "Карфакс" два года назад. Использовался в качестве патрульного корабля в системе. Однако из этого доброго предприятия ничего путного не вышло, за полтора года патрулирования в боевых действиях корабль ни разу не участвовал. Система Аракс сейчас спокойное место. Последние три месяца корабль законсервирован, экипаж расформирован. Владельцы корабля просят за него миллиард четыреста семьдесят пять миллионов кредитов. В принципе цену можно снизить, этот корабль не должен стоить дороже шаттла класса "Тайфун", то есть одну целую две десятых миллиарда, но на это нужно время.
   - Лишнего времени у нас нет. - Сказала Джени.
   - Понимаю. В резервном фонде моей компании есть требуемая сумма, я могу завершить сделку с нынешними владельцами в течение двух часов, еще пару часов понадобится на расконсервацию корабля. Далее мой человек приведет корабль на Трон. Это шестнадцать часов полета. Итого корабль будет в вашем распоряжении через двадцать часов. Однако моя компания акционерное общество. Акционеры мне доверяют. Я многократно повысила стоимость компании, однако хотелось бы чтобы сумма взятая из фонда компании вернулась туда в течение нескольких суток.
   Эрика развела руки, как бы извиняясь за это обстоятельство.
   - Я понимаю, - произнесла Хелена.
   Видя ее замешательство, Кира Шайгалова спросила:
   - У вас нет таких денег?
   - Да, как бы так. - Ответила Джени.
   - Но Хелена ведь не обладает твоей щепетильностью, так?
   - Возможно, - взглянув на нее, ответила Джени.
   - Я переведу деньги из фонда департамента по делам человеческих колоний, - обратилась к Эрике силианка.
   - Спасибо. Но думаю, Бэлу вряд ли понравится твое самоуправство!
   - Переживет. Не в первый раз! Итак, Хелена, нужный тебе корабль через двадцать часов будет собственностью Силианской Республики, и я передам его тебе в бессрочную аренду.
   - А стоимость аренды... - начала было Хелена. Джени сделала большие глаза.
   - Она же силианка! - улыбнулась Эрика. - Уверена, аренда бессрочная и бесплатная.
   - Именно так. Я силианка, эта галактика принадлежит мне. Но кое-что я сделать не могу. Например, я не могу привести "Необратимое Принуждение" в систему Чхои и вымести оттуда весь мусор. Но я могу спонсировать вас в этом благородном деле!
   - Большое спасибо, я верну корабль, как только смогу.
   - О можешь не торопиться, не так давно я подарила Земной Федерации боевой техники почти на семь миллиардов кредитов. Вы же были на Каринтии. На тех же условиях. Что-то я не замечаю желания моей подруги Шэннон вернуть эту технику Силианской Республике! Скорее наоборот, она выпросила у меня еще два шаттла класса "Тайфун"!
   Дженифер вновь в притворном ужасе закатила глазки. Баронесса усмехнулась.
   На экране вновь появилось лицо Эрики, она на какое-то время отходила от комма.
   - Я дала указание моим помощникам о готовности совершить сделку. Так что процесс запущен. Что до денег, Хелена иметь в подругах силианку очень удобно, уж поверь мне, мой успешный бизнес процветает во многом благодаря этому обстоятельству!
   - Ой ли! - воскликнула Джени. - Мне кажется иметь деловым партнером направляющего лорда валусианского дома еще выгодней!
   - Лорд Хаш оказывает покровительство моей компании, когда ему это выгодно, - с чопорным видом возразила Эрика.
   - То есть почти всегда! Насколько мне известно, оборот дома Туях вырос за время сотрудничества с "Золотой Розой" в пять раз. Он ведь тебе уже предлагал стать творцом дома первого ранга?
   - Я отказалась! Их четвертого ранга мне достаточно.
   - Творец первого ранга, это ближайший советник управляющего, - шепнула Хелене баронесса. - И наиболее вероятный следующий направляющий лорд дома.
   - Уверена тебе предложат еще раз! - продолжала тем временем Джени.
   - И я вновь откажусь! Также как ты отказываешься от выгодных условий своего дома!
   - Выгодных для них!
   - Я уверена, направляющий лорд дома Кайялль не просто так называет тебя любимой внучкой! Он действительно так считает Джени!
   - Я знаю. Я тоже считаю его любимым дедушкой, вернее прадедушкой. Но я не вернусь в дом Кайялль. И он это знает.
  
   Как только передача сигнала со станции гиперсвязи прервалась, Хелена обернулась к Дженифер.
   - Любимая внучка?! Я думала ты кто-то вроде беженки! Или агента-перебежчика!
   - О нет! Я полноправный член дома Кайялль, просто мои отношения с любимым дедушкой довольно сложные.
   Хелена не решилась выспрашивать подробности. Вместо этого они стали изучать полные данные о корабле. Минут через сорок пришло сообщение из центра ГИСИР.
   - Сэнди Флауэрс, представитель Новой Калифорнии и клана Хотт. - Произнесла появившаяся на экране молодая женщина.
   - Здравствуйте, меня зовут Хелена Кройчек, это Дженифер Фьорри, Йожи Куруш, баронесса Глагау.
   - Спасибо я знаю. Меня попросили передать вам следующее. Корабль, атаковавший челнок с "Жар-птицы", из группы защитницы восьмого ранга дома Жужах Ши-Маз, командир корабля капитан Сэмюэль Тилли или иначе Одноглазый Сэм. Постоянная база Сэма Тилли находится в системе BXV-115. Ваш корабль будет зарегистрирован в НКР как охотник за головами. Премия за каждого убитого пирата один миллион кредитов, за каждого капитана десять миллионов. При предъявлении записи ваших действий. Уничтоженные корабли в зависимости от ранга. Господа, удачной охоты!
   После этих слов экран погас. Но на комм поступил обширный файл с данными.
   - За что люблю центральное разведывательное управление НКР, так за оперативность в добывании информации, - произнесла баронесса. - О чем не спросишь, они все знают!
   Джени открыла файл. Это оказалась подробная звездная карта, где были нанесены предполагаемые базы пиратов действовавших вокруг Северного сектора. Хелена быстро поняла, вся сеть пиратских баз представляет собой паутину с четырьмя центрами, откуда расходятся нити. Ближний система Чхои, еще два далеко за Северным сектором, последний еще дальше - базовая система дома Жужах.
   - А вот это моим хозяевам увидеть очень интересно! - воскликнула Джени. - Правда не факт, что ЦРУ передало нам полную карту.
   - Если они имеют такую точную информацию, почему пираты спокойно действуют по всему Северному сектору? - удивилась Хелена.
   - Вечная проблема калифорнийцев и клана Хотт. Преимущество в технике сложно реализовать, если у тебя все продаются и покупаются. Информация течет во все стороны! Прежде чем патруль прилетает в систему, все тамошние пираты уже об этом знают! Поэтому-то они и поощряют независимых охотников за головами.
   - Но куда нам лететь в эту систему или к клану Паккаро на Чхои?
   Джени вывела данные о системе BXV-115.
   - Восемнадцать парсек от Трона, двенадцать парсек от Новой Батавии, двадцать три парсека до Новой Калифорнии. Семнадцать парсек от Чхои. Двойная звезда, четыре планеты. Одна земного типа, без местных форм жизни. Ноль семьдесят два от земной силы тяжести. Атмосфера не пригодна для дыхания, рекомендовано применение скафандров повышенной защиты. По данным наших друзей здесь базируются с десяток пиратских посудин.
   - Можно подождать новых данных с Батавии, - предложил Йожи. - До прибытия корабля еще почти двадцать часов.
  
  
   13 января 2233 года. Планета Трон, территория Республики Силиан.
  
   - Драгон Бекеш, вольный наемник, красный статус. Сейчас работаю по контракту компании "Золотая Роза". Ваш корабль у станции дозаправки Эс-Кью-семь. Кстати в моем контракте указано право досрочного расторжения контракта.
   - Он предлагает нам нанять его, - пояснила Джени.
   Хелена внимательно изучала мужчину только что вылезшего из катера. Ничего особо примечательного брюнет среднего роста. К сожалению ее психоистория все еще в начальной стадии, а загружать его тестом из тысячи двухсот вопросов сейчас несколько неуместно. Ей помогла баронесса.
   - Вы ведь работали с Ральфом?
   - Семь лет в отряде вервольфов. - Подтвердил наемник. - Пятьдесят семь побед. Могу управлять любым боевым модулем и любым космическим кораблем малого размера. В том числе той жестянкой, что привел сюда. А вы баронесса Глагау, так?
   - Да.
   - Я вас помню, вы были подружкой Олафа. А потом подругой Ральфа, Фрэнка и...
   - Совершенно не обязательно перечислять всех. Я была популярна!
   - Вы и сейчас на диво прекрасны, мисс!
   - Ага! - кривовато усмехнувшись, протянула Джени. - Он вам нужен?
   Хелена оглядела свою команду. Чарли, Синген - двое бессмертных, условно. Лейла, Пепе, Лейси, последняя напросилась в команду сказавшись экспертом по валусианам. Командир отряда пехотинцев Романо Галлей и семеро его бойцов.
   - Он элита? - спросила она баронессу.
   - Конечно, Ральф брал только лучших.
   Хелена взглянула на Джени, та едва заметно кивнула.
   - Сколько?
   - Эрика объяснила мне условия задачи. Скажем за пять миллионов я готов прогуляться вместе с вами.
   - Хорошо вы зачислены в команду, мистер Бекеш.
   - Спасибо. Для меня честь работать с вами госпожа Кройчек. На жестянке кстати очень вредный ИскИн. Валусианский. Этот мерзкий поганец изводил меня последние двадцать часов! Не люблю с ними работать, человеческие тупые, силианские приторно-навязчивые, сморанские - угодливые. Но валусианские самое худшее, столько самомнения, что офигеть можно! По три раза ему приказываешь, все равно делает по-своему!
   - Пожалуй, я слетаю с вами, посмотрю этот корабль, - произнесла Джени. - А потом верну Кире ее курьер.
   - Удачной охоты! - произнесла остающаяся на Троне баронесса Глагау.
   Йожи остающийся за старшего в отряде повторил те же слова.
  
   - Полагаю, у вас нет ранга в валусианских домах мистер Бекеш? - с любезной улыбкой осведомилась Джени, когда силианский корабль покинул орбиту Трона. Наемник, с сомнением взглянув на миниатюрную нахальную пигалицу, пожал плечами.
   - Нет. Я работал с валусианами, но принимать покровительство одного из их домов, на хрена мне это?!
   - А ты Лейси, у тебя должен быть ранг в доме Туях, хотя бы формально.
   - Прислужница пятого ранга, - сообщила Лейси.
   - Не так плохо, - с милой гримаской похвалила девушку Джени.
   - Я пыталась получить ранг защитницы, но провалила их испытание.
   - А если бы не провалила, то осталась бы там?
   - Возможно, - осторожно сказала Лейси.
   - Ладно. Значит слуга пятого ранга, сойдет.
   - Думаешь, валусианский ИскИн охотней будет подчиняться ей? - поинтересовался наемник.
   - Смотря какой ранг у него.
   - Ну, этого я не знаю! - усмехнулся Драгон.
   - И Эрика забыла отметить, ладно моего ранга точно хватит.
   Хелена заметила, как Драгон и Лейси с недоумением переглянулись. А она вспомнила, как баронесса называла Джени маленькой варриор-примой. Интересно, что это значит?
   - Может объясните мне эти валусианские ранги и касты, - попросила она.
   - Все очень просто валусианский дом состоит из пяти каст. Рабы, слуги, защитники, творцы и лорды. Рабы - работают, слуги - служат, защитники - защищают, творцы - творят. Лорды всех контролируют. В каждой касте, кроме лордов там ситуация особая, девять рангов. Первый самый высший. В кастах защитников и творцов только одна особь имеет первый ранг. Старшая варриор-прима дома, и первый советник направляющего лорда. Особей второго ранга в каждом доме по восемь, третьего по семьдесят два. Не спрашивайте почему, это традиция. А традиция в валусианском доме это то, что исполняется ВСЕГДА. Всегда с большой буквы, именно всегда и никак иначе.
   Драгон едва слышно недобрым словом помянул дурацкие традиции чужих. Джени очаровательно ему улыбнулась и продолжила:
   - Малый круг дома это все лорды, их редко больше сотни. Расширенный круг лорды, плюс восемьдесят один творец трех высших рангов и восемьдесят один защитник высших рангов. Во время обсуждения в малом кругу главным является нынешний направляющий лорд. По-нашему управляющий делами компании. А во время обсуждения важнейших решений, это делается в расширенном кругу, и тогда главным становится лорд-основатель, тот кто когда-то создал дом. Каждый из лордов когда-то был направляющим лордом, до момента, когда расширенный круг не решал выбрать новый путь и нового направляющего лорда из числа творцов высшего ранга. Иногда лордом становится старшая варриор-прима, если дом находится на грани гибели из-за внешней угрозы. Но такого не случалось больше двух веков.
   - А сколько правит направляющий лорд? - спросил Синген.
   - По разному, до кризиса выбранного пути. Пока дом растет, все хорошо, все неизменно. Если влияние и богатство дома уменьшаются и направляющий лорд не знает как это исправить выбирают нового. Того творца, чей доход в данный промежуток времени максимален.
   - А творцы каждый за себя?
   - Не совсем, но каждый из восьмидесяти одного имеет малый дом, и они как дома Конфедерации конкурируют между собой.
   - А если лорд-основатель умирает? - спросила Хелена.
   - Дорогуша, - покачала головой Джени, пародируя баронессу. - Валусиане не умирают. Дом обязан воскресить любого своего члена. Любого чье право на жизнь принадлежит дому. Даже самого низшего раба.
   - Кроме тех, кто предал свой дом, - заметил Синген.
   - Верно, но это происходит исключительно редко. Скажем если наша Лейси вдруг умирает, то дом Туях обязан ее воскресить.
   Лейси под взглядом Джени вздрогнула.
   - Конечно они узнают мнение на этот счет хозяйки "Золотой Розы", но скорее всего выполнят свое обязательство.
   - А как они узнают, что она умерла?
   - Лейси, где твой контролирующий имплантант?
   Девушка нахмурилась, но затем повернула голову, отодвинула волосы и показала золотой кружочек чуть ниже правого уха.
   - С этой штуки каждые полчаса уходит вся информация об объекте. Состояние тела и слепок памяти. В моем теле полномасштабная сеть. В каждой клетке. Ее имплантант удалить можно, мою сеть нельзя. Используя эти данные дом создаст новую копию.
   - С моего имплантанта сигнал далеко не уйдет, только в пределах планеты. Здесь на Троне приемника нет. В скоплении приемники дома Туях есть на шести планетах. Амальтея, Габа, Клондайк, Вириду, Аракс, Борей.
   - Запись нынешнего состояния да. Но информация о смерти мозга мгновенно дойдет из любой точки вселенной. У валусиан все что-то стоит, но вот бессмертие дается даром! Это выгодно дому, ведь главная ценность дома разумные особи его составляющие!
   - А почему ты не удалишь имплантант? - спросила Хелена Лейси.
   - А если с карьерой пилота ничего не выйдет? Тогда вернусь в "Золотую Розу".
   - Но на самом деле это желанная страховка? - с усмешкой заявила Джени.
   Лейси отвернула голову, не желая признавать, что ее устраивает бессмертие.
   - Но силиане считают, что копия не идентична оригиналу! - сказала Хелена.
   - А валусиане считают - тело вторично, память вторична, главное творческое начало, право на жизнь. Именно его гарантируют каждому лояльному члену дома. Остаться без дома это самая страшная кара в Конфедерации.
   Хелена ничего не ответила и повернулась посмотреть на остальных. Чарли, Пепе и Лейла мирно беседовали с бойцами Романо Галлея. А сам командир пехотинцев сидел чуть в стороне, закрыв глаза и держа в зубах не зажженную сигару.
   К счастью станция дозаправки была уже совсем близко.
  
   Драгон первым перешел по шлюзу на корабль. Хелена шла вслед Сингеном и еще в шлюзе услышала скрипучий недовольный голос:
   - Вернулся! Не запылился, да еще новых малоразумных с собой привел!
   - Заткнись жестянка! - ответил наемник.
   - Жалкий кусок биоплазмы, и почему меня отдали служить столь ничтожным неразумным созданиям!
   Хелена вошла внутрь шлюзового отсека и огляделась, помещение было не в самом хорошем состоянии. Следом за ней появилась Дженифер. Белокурая малышка весело произнесла:
   - Кораблик, полный отчет.
   - Что?! А госпожа, я не знал, что вы путешествуете с этими низшими существами.
   - Корабль, проверь мой статус.
   - Сканирую, подтверждение получено. Госпожа Дженифер Фьорри, защитница четвертого ранга дома Кайялль, я весь к вашим услугам! Что угодно уважаемой госпоже?
   Хелена заметила округлившиеся глаза Драгона и Лейси. Малышка Джени вновь очаровательно улыбнулась:
   - Разве я вам не говорила, что я лучшая укротительница ИскИнов в этой части галактики?! Госпоже угодно узнать ваш ранг, корабль.
   Присмиревший голос, ставший на удивление мягким и почтительным, произнес:
   - Слуга седьмого ранга, без дома. Создан Домом Туях, по заказу компании "Золотая Роза". Передан корпорации "Карфакс". Ныне...
   - А отныне ты подчиняешься мне. Командиром корабля я назначаю присутствующую здесь мисс Лейси Сименс. Проверь ее статус.
   - Лейси Сименс, слуга пятого ранга дома Туях. Могу я узнать, ваши дома работают сообща?
   - Можешь. Отправь запрос на Сехмет.
   - Подтверждение. Госпожа Лейси, корабль приветствует нового капитана.
   Лейси ошарашено огляделась по сторонам. Хелена понимала ее чувства, но не понимала игру затеянную Дженифер. Если это игра.
   - Спасибо дедушка! - Произнесла в пустоту перед собой Джени. - Корабль, я не смогу лететь с вами, но если я узнаю, что были проявлены малейшие признаки неподчинения, ... найду и уничтожу каждую микросхему! А теперь будь любезен покажи мне все подконтрольные тебе системы.
   - Защитница четвертого ранга! - восхищенно произнесла Лейси, как только Джени вышла из шлюза. - Мод сочли достойной лишь седьмого ранга.
   - Мда, четвертый ранг это круто, - покачал головой Драгон.
   - Если она вернется в дом Кайялль, ей могут дать дредноут!
   - Мне казалось, дредноут доверяют третьему рангу, - приподнял бровь наемник.
   - В доме Туях да. У них только двенадцать дредноутов. У дома Кайялль больше сотни, на каждый варриор-примы третьего ранга не хватит.
   - Варриор-примы? - с каким-то отчаянием что-то понять произнесла Хелена.
   - Старшая защитница на конкретном объекте называется варриор-примой, - подсказал Синген. - Для этого маленького корабля защитницы седьмого ранга более чем достаточно, не так ли корабль?
   - Да. Можно узнать ваш статус?
   - Можно. Но его нет. Кроме уважаемой госпожи Сименс ни у кого из нас нет ни ранга, ни дома. Правда для твоего удобства можно создать свой маленький дом. Скажем так: Хелена - теперь ты наш направляющий лорд. Лейси будет старшей варриор-примой. Корабль будет старшим творцом. Я, Драгон и Романо станут младшими защитниками, пусть будет второй ранг. Пепе, Лейла и Чарли будут защитниками третьего ранга. Бойцы Романо защитниками четвертого ранга.
   - А почему в нашем доме один я творец?
   - Со временем мы это исправим.
   - Э-э, это что это получается, я должна подчиняться этой замухрышке? - возмутилась Лейла Таши.
   Вернувшаяся из инспекционной прогулки Дженифер ответила:
   - Да, так как никто из вас кроме нее не озаботился получить валусианский статус.
   Лейла исподлобья глянула на миниатюрную варриор-приму. По той свирепый взгляд стек, как лазерный луч по отражающему щиту.
   - Мой дедушка наверняка дал бы тебе восьмой ранг, но для этого тебе надо посетить планету Сехмет.
   - Не нужны мне ваши ранги, я вольная кошка! Надо мною нет хозяев! И не будет!
   - И я тебе завидую, но иметь свой дом, в этом тоже есть преимущество. Ладно, мне пора вас покинуть. Чао, удачной охоты! Корабль, насчет микросхем я не шутила!
  
   Драгон уступил место первого пилота Лейси, а сам уселся в кресло второго пилота. Синген подошел к месту астрогатора и стал подключать переносной комм к базе данных корабля. Романо Галлей оккупировал место за пультом управления огнем и зажег свою сигару. Драгон увидел это и тоже достал сигару.
   - Теперь никто не скажет мне, что здесь курить запрещается! - покосившись на экраны корабля, произнес наемник.
   - Я скажу! - заявила Лейси.
   - К несчастью для вас маленькая мисс, вас обязано слушаться только наше средство передвижения! - с шутовским поклоном ответил Драгон.
   - А ты слыхал про взрывающиеся сигары?! Корабль это можно организовать?!
   - Недостаточно информации, но я уведомляю вас: курение около пультов управления противоречит правилам устава корпорации "Карфакс".
   - Заткнись жестянка! - отозвался наемник.
   Хелена все еще не могла устроиться в кресле капитана корабля. Синген сел в свое кресло и посмотрел на нее.
   - Итак, откуда начнем?
   - Корабль, - неуверенно произнесла Хелена, - можешь проанализировать, где сейчас могут находиться пираты, атаковавшие челнок в системе Батавии.
   - Предоставленных данных достаточно для предварительного анализа. Провожу расчет. Система BXV-115 - четыре целых две десятых процента, система Чхои - ноль целых восемь десятых процента, система Новая Батавия - ноль целых шесть десятых процента, система BXV-112 - ноль целых сорок пять сотых, система BXV-087 - ноль целых тридцать девять сотых, система...
   - Достаточно, - прервал ИскИн Драгон. - Сейчас он перечислит все звездные системы сектора. Полагаю надо лететь в сто пятнадцатую. У вас есть какая-то дополнительная информация?
   - Данные ЦРУ НКР.
   - Ага, - не скрывая удивления, проговорил наемник. - Вы доверяете этим данным?
   - Корабль, можно оценить, насколько данные достоверны?
   - Шестьдесят восемь процентов.
   - Хорошо полетим сначала туда. - Решила Хелена, а затем задумалась о дальнейших действиях. - Но... корабль сколько процентов от заряда батарей будет потрачено на прыжок?
   - Расстояние восемнадцать парсек, близко к предельной дальности. Пятьдесят три процента энергии с накопителей.
   - Что ты задумала? - спросил ее Синген.
   - Возможно нам не стоит являться туда с половиной бака.
   - Что ты предлагаешь?
   - Арендовать у силиан одноразовый прыжковый модуль. И прыгнуть на нем на максимальную дальность. Корабль это возможно?
   - Да около станции есть три прыжковых модуля. Рекомендую ИксТэ-десять. Максимальная дальность прыжка двенадцать парсек.
   - Это замедлит нас часов на шесть, - заметил Драгон.
   - Но мы прилетим с восьмьюдесятью процентами заряда накопителя! - поддержала идею Хелены Лейси.
   - Несколько часов в данном случае не столь важны, мы все равно ищем наугад, - тоже согласился с ней Синген.
   - Корабль, подайте запрос на прыжковый модуль. - Окончательно определилась с решением Хелена.
  
  
   15 января 2233 года. Маршрут Трон - система BXV-115.
  
   Использованный прыжковый модуль отошел в сторону. Через несколько часов он выйдет на ближнюю орбиту звезды и начнет восстанавливать энергию накопителей. После чего дней через пять автоматически совершит прыжок назад на Трон. Хелена взглянула на экран. ИскИн смог зафиксировать в этой звездной системе всего несколько тысяч объектов массой более ста тонн. Очень мало, в Солнечной системе таких объектов миллиарды, но здешняя звезда всего лишь красный карлик спектрального класса М5 главной последовательности не имеющая ни одной планеты. Вернее тела, которого стоило столь гордо именовать. Самый крупный объект не дотягивает и одной стотысячной от массы Земли. Унылая система, но вполне подходящая для промежуточной остановки.
   - Корабль, через сколько времени будет закончен расчет прыжка? - лениво потягиваясь в кресле, произнес Драгон.
   - Через пятнадцать минут.
   - Спасибо, - процедил наемник и потянулся за новой сигарой.
   - А можно не курить? - враждебно спросила Лейси.
   - Можно, но не нужно, - последовал ответ. Хелена покачала головой и собралась уже покинуть рубку, когда Драгон продолжил: - так ваши гены созданы на основе Мод Беллами, мисс?
   - Да. Она бы точно выдала бы вам взрывающуюся сигару!
   - Как мне повезло, что вы не она!
   - А вы были знакомы с Мод? - пересилив себя, спросила Лейси.
   - Имел честь. Но не слишком близко, в то время когда мы оба работали на командора Гренделя она крутила любовь с Реем Вестфольдом. Он личный телохранитель командора, если вы не в курсе.
   - Я в курсе. А в каких операциях вы вместе участвовали?
   - Хм. Дело на Клондайке против Стальных Змей. Первая чистка Габы. Ну и Аракс конечно! Хелена, вы же тогда тоже были с нами на Араксе, не так ли?
   - Да в самом начале. Это был мой первый реальный бой.
   - Я помню, как Бенедикт отзывался от вас. Вы тогда поразили всех нас. Включая командора. Не каждый новичок абсолютно не имеющий боевого опыта начинает карьеру аж с трех побед!
   - Я тогда хотела испытать себя. А Мод тоже участвовала в том бою?
   - Насколько я помню да. Вроде ее звено истребителей держало для нас небо чистым.
   - А вы?
   - Я командовал вторым звеном соединения Бенедикта Гхоро. Кстати за тот бой у меня четыре победы.
   Хелена чуть склонила голову, впрочем вряд ли он считал свой результат лучше. Именно ей удалось убить командира вражеского отряда. Интересно почему ей так везет на победы над командирами противника? На сегодня у нее тридцать одна победа и из них пять над командирами соединений противника сражавшихся против нее.
   - А что было потом? - вернулась в разговор Лейси.
   - Потом Мод повздорила с одним бессмертным. Была драчка, Мод едва выжила, бессмертного клану Гхоро пришлось воскрешать. Вы его возможно знаете, он теперь заделался приятелем Киры. Чезаре Джулиани, Буревестник, Мастер Теней.
   Хелена кивнула, насколько она помнила, Ярослав Шайгалов как-то говорил, что Чезаре возглавляет разведслужбу фракции старейшин. Интересно, что сейчас происходит на Планете Мечты? Верные и старейшины все еще ведут борьбу под ковром или уже сцепились в открытую. Кира подозрительно много говорит о войне на Амальтее и ни слова о Планете Мечты.
   В этот момент в рубку вошли Синген и Романо. Хелена сразу отметила, свежую царапину на левой щеке командира пехотинцев.
   - Никогда не встречал такую злобную девку, эта дикая кошка просто нечто!
   - Что случилось? - спросила Хелена.
   - Лейла проверяла профпригодность бойцов Романо, - ответил ей бессмертный.
   - И как?
   - Уложила всех моих парней, дьявольски хороша чертовка!
   - Я уверен, как минимум двое поддались ей специально, - заметил Синген.
   - Может и нет, она действительно фанатка рукопашного боя, а я загружаю этим своих парней лишь два раза в неделю. По два часа. Может быть стоит подтянуть этот компонент. Впрочем я реалист, в современном бою даже у пехоты дело доходит до рукопашной крайне редко.
   - А это? - Хелена показала на щеку. Романо коснулся указанного места и посмотрел на кровь на руке.
   - Я тоже не удержался, - признался пехотинец. - Надо же все-таки достала!
   - Так как? - вытащив сигару изо рта, спросил Драгон.
   - Боевая ничья, - объявил Синген.
   - Я бы мог ее уложить.
   - Или она.
   - Да. Или она, - согласился Романо. - Короче мы согласились на ничью.
   - Так она заработала место в наземной группе? - спросила Хелена.
   Синген и Романо переглянулись, а затем дружно объявили:
   - Ни за что!
   - Она не выполняет приказы, это неприемлемо для работы в моей команде! - добавил затем Романо. - Тем более для нее нет брони.
   - Ладно. Нам все равно нужно четыре пилота для катеров и два для истребителей.
   - На "Гарпии" сяду я и Лейси, - предложил Драгон.
   - Может лучше Лейси оставить в рубке? - посмотрев на девушку, сказала Хелена.
   Та отчаянно замотала головой.
   - Я умею управлять истребителем!
   - Хорошо. Что касается катеров.
   - Десантно-штурмовые "Кобры", двенадцать тонн, два малых лазера и двенадцать пусковых установок неуправляемых ракет ближнего действия. Для любого пилота модуля планетарного контроля эта штука как развлечение. Два полетят с бойцами Романо, два как прикрытие. Но вам, Хелена, лучше остаться на борту корабля.
   - Одной? - произнесла она, глядя на наемника.
   - Что вы, а как же наша сладкоязычная жестянка!
   - Посмотрим, - неопределенно ответила Хелена.
  
   Тот же день. Система BXV-115.
  
   - Прыжок завершен, - объявил ИскИн. - Мы находимся в двадцати световых минутах от планеты земного типа. Я завершил прыжок плавным переходом в маскировочном режиме. Жду дальнейших указаний.
   Хелена посмотрела на экраны, эта звездная система была намного интересней предыдущей. Почти сразу же сканеры зафиксировали несколько миллионов объектов и это лишь то, что находится в пределах ста световых минут и имеет значительную массу. В том числе четыре крупные планеты. Три газовых гиганта, каждый со свитой спутников, и планета близкая к земному типу. Та, где по сведениям НКР обитают пираты. Интересно много ли здесь объектов имеющих искусственное происхождение и лишь маскирующихся под естественное небесное тело? Например валусианский рейдер или просто автоматический маяк для обеспечения связи. Официальной большой специализированной станции для гиперсвязи здесь разумеется нет, а связь со своими пиратам как-то держать нужно. Так что здесь должен быть как минимум маяк с одним каналом связи к ретранслятору находящемуся где-то в открытом космосе возможно в нескольких световых годах, а то и дальше. А возможно маяк здесь и не один.
   Теперь все решают сканеры и их маскировка, с расстояния в двадцать световых минут информацию об окружающей среде можно получить разными способами. И на ее корабле системы сканирования и маскировки занимают около трети всего объема, все эти системы относительно новые, производство дома Туях трехлетней давности. Дом Туях не лидер в валусианских технологиях, но соперник для местных пиратов очень достойный, вряд ли здесь есть корабль с более современным оборудованием. Что касается силианских и сморанских технологий по поиску и сокрытию информации, то они традиционно отстают от валусианских на несколько лет. О человеческих и вспоминать не приходится. Сложно догонять цивилизацию, где от микроскопического преимущества в области этих технологий на прямую зависит благополучие каждого из жестко конкурирующих между собой Домов. Если вкратце обрисовать ситуацию, то на ее корабле находились сканеры четырех типов. Поделенных не по типу функционирования, а по скорости получаемой информации. Самые многочисленные и самые точные сканеры первого типа. Они получают информацию о космическом пространстве с досветовыми скоростями, в среднем в десять двадцать раз медленнее скорости света. То есть об объекте находящемся в двадцати световых минутах этот тип сканеров получит данные через несколько часов, для обывателя на планете это быстро, для командира корабля охотящегося на пиратов недопустимо медленно. Через несколько часов противник уже может давно уйти в прыжок на гипердвигателях. В другую часть звездной системы или вообще покинуть ее. С другой стороны, чем дольше эти сканеры работают в этой звездной системе, тем больше информации о каждом объекте получает ИскИн ее корабля. К сожалению лишь о тех объектах, что не скрыты за маскировочным полем достаточной мощности.
   Сканеры второго типа куда менее точные, от них проще спрятаться, но они получают информацию со скоростями близкими к световой. То есть в данном случае с запозданием всего двадцать минут, хорошо, но только в том случае если вражеский космический корабль ползет с досветовой скоростью. К сожалению, каждый пиратский капитан ставит мощные маршевые ускорители, позволяющие его кораблю быстро достигать скорости света и переходить в гипер. Для того чтобы эффективно следить за таким кораблем, нужны сканеры третьего типа, еще менее точные и еще более дорогие. Но получающие информацию со скоростями в десятки раз превосходящие скорость света. Одна две минуты и она узнает, что происходит в двадцати световых минут от ее корабля. К сожалению не точную и не полную, даже на корабль крейсерского класса устанавливают маскировочные экраны. И наконец на ее корабле установлен чудовищно дорогой около десятой части всей стоимости корабля сканер четвертого типа. Получающий информацию почти мгновенно в тысячи раз быстрее скорости света. Но он мог засечь только объекты с огромной массой или огромной скоростью. Если бы "Необратимое Принуждение" появилось в этой системе, то силианский базовый корабль мгновенно засекли бы все сканеры четвертого типа расположенные здесь. Появляющийся в системе корабль такого размера почти невозможно скрыть, и для охоты на пиратов он абсолютно не пригоден. Охотник тоже должен уметь прятаться.
   Теперь о маскировке. Если о сканерах Хелена знала достаточно, в объеме курса Марсианской военной академии, то маскировка и вовсе относилась к ее основной специализации. Маскировочный экран это одна из разновидностей силовых полей, изучению которых она посвятила значительную часть своей жизни. Об этой теме она знала наверно больше чем кто-либо в Земной Федерации. В том числе знала: замаскировать можно все что угодно. Включая звездный дредноут или "Необратимое Принуждение". Теоретически, так как есть и граничные условия. Все зависит от множества факторов самые главные из которых масса, ускорение и скорость объекта, а также расстояние до него. В принципе даже сорока километровый силианский базовый корабль можно замаскировать. Но создать маскирующий экран вокруг такого крупного объекта задача не из простых. Потребует установки спецоборудования: дорогого, сложного и занимающего значительное место. Поэтому у силиан на базовом корабле систем маскировки нет. Также как на сморанских и валусианских дредноутах, игра не стоит свеч. Астероидов километровых размеров в звездной системе не так-то много и траектории движения каждого есть в базе данных каждого пиратского корабля.
   А вот на военном корабле крейсерского класса специальные генераторы создающие маскировочный экран ставятся обязательно, хоть и укрывают крейсер надежно лишь от сканеров третьего и четвертого типа. Легкий крейсер с мощными экранами можно спрятать и от сканеров второго типа, если лететь без ускорения на досветовой скорости. Ее корабль по размеру и массе на пределе для корабля рейдерского класса. То есть корабля способного не маскироваться под астероиды, а закрыться полностью до естественного фона, состояния: "а меня здесь нет, совсем нет". Но в данный момент столь мощных экранов в ее распоряжении нет, да они и не нужны. Вполне достаточно того, что ее корабль не виден на сканерах второго, третьего и четвертого типа. То есть информацию, что в системе появился незваный гость, хозяева получат лишь через несколько часов. Точное время определить к сожалению сложно, нет информации о характеристиках вражеских зондов.
   - По информации со сканеров третьего и четвертого типа объектов искусственного происхождения в системе нет. Жду дальнейших указаний. - Сообщил ИскИн.
   - Подкрадываемся или идем галопом? - повернулся к ней Драгон.
   - Синген? - спросила мнения бессмертного Хелена.
   - Ну, раз уж мы потратили время на то чтобы прийти сюда с запасом топлива, почему бы не продолжить действовать так и далее. К чему торопиться.
   - Возражений нет? - Хелена не увидела желающих высказаться и обратилась к ИскИну: - тогда малый ход, постепенно увеличивай скорость до ноль три от световой. Заодно соберем данные о системе.
   - Принято. На что обратить особое внимание?
   - Объекты с высокой скоростью, объекты на ближней орбите планеты, вплоть до массы в один килограмм. И приготовь к бою оружие и щиты.
   - Вероятно базы на поверхности планеты тоже хорошо замаскированы, - предположил Романо. - Мы можем не найти ничего кроме десятка зондов на ближней орбите.
   - Скорее всего, так и будет. Тогда выходим на орбиту и объявляем о том, что готовы заплатить выкуп за пленников.
  
   Хелена молча ждала, десять минут назад ИскИн вывел корабль на устойчивую орбиту в пятидесяти тысячах километрах от поверхности планеты и отправил ее послание. И до сих пор никакого намека на активность.
   - Корабль, состояние дел на нынешний момент, - затребовал информацию Синген.
   - Обнаружены двадцать четыре зонда со сканерами различного типа, на одном установлено оружие, не представляющее для нас опасности. Девять объектов слежения засечено на поверхности планеты, также найден крупный объект имеющий искусственное происхождение.
   - На экран. - Появилось большое изображение чего-то напоминающего развалины каких-то построек. Возможно разрушенных в результате бомбардировки.
   - Руины? - предположил Драгон.
   - Или плохо замаскированная действующая база. - Заметил Синген.
   - Или ловушка, - меланхолически добавил Романо.
   - Вероятность присутствия в этом месте интересующих нас разумных существ меньше одной сотой процента, - объявил свой расчет ИскИн.
   Хелена решила проигнорировать факт того, что он сделал свой расчет без приказа. ИскИн вел себя корректно, но его вздорный нрав остался при нем.
   - Отправим туда свой зонд, - решила она.
   - Разведзонд ушел.
   Прошло еще две минуты, но прежде чем зонд завис над обнаруженным объектом, сканеры засекли взлет с планеты маленького корабля.
   - Пассажирский модуль одноместный, масса около тонны, опасности не представляет. Принято сообщение открытым текстом, есть картинка. Кто будет вести переговоры?
   - Я, - не колеблясь, сказала Хелена.
   На экране появилось изображение лица мужчины, по виду около сорока лет, физиономия помятая, небритая, грушевидной формы.
   - Я Седрик, посредник, - произнес человек и изобразил что-то что по-видимому считал приветливой улыбкой.
   - Господин посредник, этот корабль взят в аренду правительством Венетии. Мы ищем лиц взявших в плен пассажиров челнока на Новой Батавии три дня назад. У вас есть возможность связаться с интересующими нас лицами?
   - Да такая возможность у меня есть, у меня есть также контракт на предоставлении интересующим вас лиц услуг посредника.
   - В таком случае передайте этим лицам, что правительство Венетии и руководство корпорации "Тристар" готовы выплатить им вознаграждение в пятьсот миллионов федеральных кредитов в случае освобождения ими всех пассажиров челнока приписанного к прыжковому кораблю "Жар-птица".
   - Как вы пожелаете. К сожалению их корабль не находится в данный момент в этой звездной системе. Так что ответа придется ждать несколько часов. Из-за особенностей наших систем связи, уж извините.
   Экран погас и затем вновь стал показывать планету и ее ближайшие орбиты.
   - Корабль ты засек, в какую сторону ушел луч с сигналом? - спросил Синген.
   - Да, вот этот сектор.
   - Примерно там скопление Яхо и система Чхои, - произнесла Лейси.
   - Валусианский маяк должен находиться в этой системе, - ответил ей Синген. - Вряд ли там полная маскировка, займет слишком много места. Вероятно маяк замаскирован под небесное тело массой около пятисот тонн. Предположим что объект примерно на расстоянии не далее одного светового часа и не менее пятнадцати световых минут. Думаю фраза про несколько часов сказки, вряд ли их маяк так далеко, сведения из центра надо получать более оперативно.
   - В зоне подходящей под указанные параметры находится девяносто два объекта с массой близкой к указанной.
   - Начинай их проверять самыми точными сканерами.
   - Это займет несколько часов.
   - У нас они есть, - мрачно заметила Хелена.
  
   - В систему вошел объект с очень высокой скоростью.
   На экране появилось изображение всей системы и красная точка, пришедшая примерно с той стороны, где расположена Новая Батавия. Точка продолжила двигаться внутрь системы.
   - Когда объект вошел в систему?
   - Несколько секунд назад закончил прыжок.
   Значит обнаружен сканером четвертого типа, определила Хелена. Синген видимо сделал те же выводы:
   - Приблизительное расстояние, масса и скорость.
   - Расстояние около сорока пяти световых минут. Скорость примерно в двадцать раз превышает световую, масса очень мала.
   - Курьер, - определил Синген.
   - Интересно чей, - произнес Романо. Он отложил сигару. - Боевая готовность?
   - Корабль, усиль наш маскировочный экран.
   Маленькому кораблю понадобилось всего пара минут, чтобы оказаться рядом с планетой. За это время был установлен его размер и тип. Четыреста двадцать тонн, курьерский корабль типа "Вымпел". Подобные корабли строились на Богуславии для нужд службы безопасности, почти все место на корабле занимали гипердвигатели и топливные баки. Фактически для человеческих технологий это был минимальный размер корабля способного летать между звездными системами.
   - Корабль, - произнесла Хелена, - снять экран, отправить им сообщение о готовности выйти на связь. Я догадываюсь кто это.
   И не ошиблась. На экране появилось лицо человека, с которым ее знакомил отец несколько недель назад. Станислав Железнов, офицер СББ, занимавшийся ныне внешней политикой Богуславии. Чрезвычайный посланник правителя союзной колонии.
   - Мисс Кройчек, мне сообщили, что вы здесь будете. Рад вас видеть.
   - Взаимно. Вы здесь по тому же делу что и я?
   - Очевидно, да. Вы уже говорили с местным переговорщиком? Это такой жирдяй, называет себя Седрик.
   - Да, он выходил с нами на связь. Мы ждем ответа его друзей.
   - Не доверяйте ему. В прошлый раз я пообещал всадить ему пулю в лоб, если он меня обманет. Он меня обманул.
   - Подождите улаживать с ним разногласия, по крайней мере до момента, когда я не буду нуждаться в его услугах.
   - В сущности, я готов ограничится тем, чтобы познакомить его с кончиком иглы шприца с сывороткой правды.
   - Захватить его конечно не сложно, но он успеет отправить сообщение друзьям.
   - Вы безусловно правы. Госпожа Кройчек, вы позволите мне погостить на вашем корабле, раз уж он больше моего.
   - Никаких проблем.
   - Со мной будут двое моих офицеров, - предупредил союзник.
   Хелена не стала возражать, но попросила Романо встретить гостей в шлюзе. Минут через десять представитель славянского вождя вошел в рубку. Станислав Желязнов был одет в специальный скафандр службы безопасности, но без шлема и без оружия на поясе. Своих спутников он оставил где-то по пути. Внимательно посмотрев на всех, кто был в рубке, он сел на место, которое ранее занимал Романо.
   - Можно узнать, откуда вы получили информацию о данной системе? - первым делом спросил он.
   - От НКР. Но вы же говорили, что знаете, что я здесь буду? - удивилась Хелена.
   - Это для местной публики, - пояснил Станислав. - Несомненно они нас слышали.
   - Но если вы не знали что я здесь, то зачем прилетели вы?
   - Я привез ответ вождя всех славян на предложение друзей Седрика.
   - И какой он?
   - К сожалению у правительства Богуславии нет резервного фонда с запрошенной суммой. Но если бы господа пираты удосужились узнать, что четверо из оказавшихся у них советников не одобряют правящий курс вождя, а еще один был ранее уволен из органов за нелояльность, все могло обернуться по другому.
   До Хелены не сразу дошел смысл, пока она не поняла, Иосифу не нужны эти члены планетарного совета. А это значит: денег Станислав не привез.
   - Так что ответ вождя прост, мы не ведем переговоры с террористами. А мне дано устное заверение: наказания в случае провала этой миссии не будет. Мне предложено справиться с задачей по освобождению граждан Богуславии, используя местные ресурсы.
   - Местные ресурсы?
   - Похоже в данный момент, мои местные ресурсы это вы! Так, где же жирдяй?
   - Вернулся на планету, он обосновался в каких-то руинах.
   - А знаю! Это бывшая база Кваши, бедняга пал смертью храбрых пару лет назад, от рук североамериканских империалистов. Сколько вы уже ждете?
   - Два часа.
   - Тогда скоро вылезет, я все равно знаю, где здешний маяк. И он догадывается, что я это знаю.
   Предсказание Станислава полностью подтвердилось менее чем через четверть часа. Маленький кораблик посредника снова взлетел с планеты.
   - Я получил ответ на ваше предложение. Мистер Тилли сообщил, он уже ведет переговоры с державой, что сделала более выгодное предложение.
   - А он не сообщил что это за держава? - влез в разговор Станислав. - Ибо если эту державу представляю я, то более выгодное предложение отклонено.
   - Здравствуйте, гражданин начальник, - произнес Седрик, заметив новое лицо. - Очень рад вновь вас видеть.
   - А уж как я рад вас видеть, мистер посредник!
   - Неужели вы изволите гневаться за прошлый раз, гражданин начальник? Поверьте, я был совсем не при чем! Это вы изволили повздорить с противоположной стороной!
   - Кто прошлое помянет тому и глаз вон! Одноглазому особенно!
   - Поверьте, я совершенно не осведомлен о деятельности Одноглазого! Я всего лишь скромный посредник!
   - Да-да, верю-верю! Но как говориться доверяй, но проверяй! Короче милок отправляй сообщение, денег ИС-два не даст, а госпожа Кройчек заплатит им четыреста миллионов за весь груз. А будут упрямиться цена и еще упадет! Отправил? Чудненько! А теперь внимательно слушай. Где ваш маяк я знаю, одна из твоих крыс болтлива. Но Ши-Маз сам знаешь, все свалит на тебя, так что мое предложение просто: сообщаешь открытым текстом координаты маяка, получаешь мое прощение, тихо спокойно летишь к нам и сдаешься! Все понятно?
   - Без ножа режете, гражданин начальник!
   - Думай быстрее, твоя ценность падает с каждой минутой! Кому ты больше веришь мне или Ши-Маз?!
   На лбу посредника выступили крупные капли пота, он судорожно глотал воздух, как выброшенная на берег рыба. Наконец он произнес:
   - Ладно, ваша взяла начальник.
   - Вот и чудненько.
   Экран погас. Вновь появилось изображение планеты.
   - Дмитрий, Артемий встретьте нашего друга. - Произнес представитель Богуславии в свое переговорное устройство. И с улыбкой посмотрел на Хелену. - Надеюсь, вам понравился мой метод вести переговоры с использованием местных ресурсов?
   - А вы действительно знали, где маяк?
   - Теперь да! И крысы теперь очень нервные! Посмотрим, кто побежит с тонущего корабля первым! Ага "Каракатица"!
   С планеты стартовал небольшой корабль, типичная пиратская посудина, около девятисот тонн, ничего общего с рейдером валусианской постройки атаковавшим челнок "Жар-птицы". Следом за первым появились еще двое, четвертый взлетел, когда офицеры СББ встречали в шлюзе бывшего посредника. Когда он появился в рубке сканеры "Бонавентуры" вели уже шестерых пиратов. Самым крупным был корабль, которого Станислав опознал как "Длинноусый Сом". Почти две тысячи тонн с приличным вооружением. Навалившись все разом, пираты вполне могли доставить неприятности "Бонавентуре". Хотя с каждым в отдельности ее корабль справился бы почти мгновенно.
   - Боевая тревога? - спросил у Хелены Синген.
   - Да нет что вы, крысы нынче пугливы! - отозвался Станислав, с интересом смотря на маневры пиратских посудин. - Глядите-ка и "Сорока-воровка" здесь, а у меня были сведения, что ее уже кончили!
   Седьмая посудина самая маленькая взлетела последней.
   - А вот и наш новый сотрудник, входите мистер Седрик, не стесняйтесь! Может подскажите все ли крысы уже вылезли или ждать еще какую соню?
   Бывший посредник хмуро посмотрел на экран и произнес:
   - Ушли все.
   - Ну вот, крысы шустро убегают, а у нас есть двадцать семь минут, чтобы долететь до маяка, вскрыть мозги тамошнему ИскИну и узнать где ретранслятор. Потом пропускаем ваше сообщение господин посредник и отсекаем панический писк крыс. Седрик хочешь заработать премию?
   - Что еще начальник? - унылым голосом спросил пленник.
   - Расстояние до ретранслятора?
   - Около четырех световых лет.
   - Полагаю, он вне звездных систем?
   - Естественно, точных координат не знаю.
   - Спасибо, они есть на маяке. Дмитрий, Артемий отведите нашего нового сотрудника на мой корабль. Подзарядите батареи и возвращайтесь на Богуславию. Я полечу с госпожой Кройчек.
   - Минуточку, можно я задам вашему гостю пару вопросов?
   - Конечно госпожа Кройчек, но побыстрее у нас мало времени!
   - Седрик, куда шли ваши сообщения, предположительно?
   - BXV-087, там главная база Ши-Маз. На одном из спутников газового гиганта, на каком именно не знаю.
   - Ши-Маз на борту корабля Одноглазого?
   - Наверное.
   - Кто главный она или Сэм?
   - Конечно она.
   - Спасибо это все что я хотела узнать. Корабль, как только наши гости покинут борт судна, курс на маяк.
   Станислав внимательно изучал ее, пока его люди уводили пленника. Как только двери закрылись, он спросил:
   - Предпочтительно захватить ретранслятор, это обрубит им всю связь.
   - Но Ши-Маз наверняка успеет увезти корабль с моим братом из BXV-087.
   - Вы предлагаете не трогать ретранслятор, а лететь прямо туда? Но наши шансы перехватить ее там ничтожно малы. Мне кажется, будет больше шансов, если сначала оставить слепым и глухим для них весь этот сектор.
   - Я согласен с господином Желязновым, - сказал Синген.
   Лейси ничего не сказала, а вот Драгон смотрел на Хелену с едва заметной улыбкой. Похоже этот наемник видит ее насквозь, подумала она.
   - Кира Шайгалова запускает ракеты не туда где противник сейчас, а туда где он будет. Корабль, куда направится Ши-Маз, получив ответ Станислава?
   - С вероятностью восемьдесят два процента в систему Чхои.
   - Только с чего ей улетать? Ее нынешняя база хорошо замаскирована и ее положение неизвестно. Чтобы ее найти в восемьдесят седьмую надо направить целую эскадру.
   - Если мы пропустим в эфир вопли крыс, улетит. В более надежное место. Откуда проще вести переговоры и где всегда можно продать груз, если переговоры провалятся.
   Станислав долго смотрел на нее.
   - Допустим, но что дальше?
   - У вас есть точные характеристики корабля Одноглазого?
   - То, что зафиксировали сканеры у Новой Батавии.
   - Вы можете передать их в базу данных корабля?
   - Без проблем. Надеюсь, мы уже летим к маяку? Хорошо, но я все еще не понимаю вашу логику.
   - Корабль, каков запас бака у рейдера? Там ведь совсем мало места, на всем экономят. Если нет точных данных, то предположительно.
   - На прыжок в систему Чхои хватит.
   - Сколько останется?
   - Около десяти процентов.
   - Мы сможем их обогнать?
   - Учитывая что они еще не получили послание отсюда, то да.
   - Сколько останется резерва топлива у нас?
   - Немного, но больше чем на их корабле.
   - Кажется, я начинаю понимать. Действительно классический "комби-плюс"!
   "Комби-плюс" это получившая широкую известность ракетная атака, придуманная несколько лет назад Кирой Шайгаловой. Атака, нацеленная с учетом предположений о месте, куда отступит противник, ожидающий стандартные действия ракет.
   - Браво командир, вы ее достойная ученица, - произнес Драгон.
   Хелена не стала обращать внимание на похвалу, сейчас хвалить еще слишком рано.
   - Корабль, данные о системе Чхои. Карту с указанием всех известных искусственных объектов. И отметьте базы валусианцев.
   На экране появилась подробная схема, изобилующая точками различных цветов. Самые крупные точки военные базы и верфи сморанского клана Паккаро. Они сгруппированы рядом с планетой, где обитают аборигены системы. Союзники сморанского клана. Один из орбитальных производственных комплексов был более ста километров. Остальные от двадцати до ста километров. Несколько меньше базы валусианских домов, еще меньше объекты населенные людьми. Вернее теми, кто когда-то людьми считался. Всего девяносто восемь объектов размером больше одного километра. И несколько сотен объектов меньшего размера. В том числе разбросанные по всей системе станции дозаправки. Кроме всего этого в системе находились аж три станции гиперсвязи.
   - В какой зоне появится рейдер? - На экране появилось обширное пространство с края системы. - Мы появимся примерно с той же стороны, не так ли?
   - Абсолютно верно.
   - Валусианские станции довольно далеко. Какие из них принадлежат дому Жужах?
   - Вот эти три. Вот эти две, собственность двух других сателлитов дома Кайялль. А на этом торговом центре представительства восьмидесяти шести домов Конфедерации. В том числе дома Туях.
   - Спасибо. Где ближайшая к нашей зоне появления станция дозаправки?
   - Отмечаю.
   - Очень хорошо. Лейси, когда прилетим туда все сообщения через тебя, ты капитан торгового судна дома Туях.
   - Мы не слишком похожи на торговое судно, - заметила девушка.
   - Там не принято спрашивать подробности. Раз хозяин говорит, что он торговец, значит так и есть. Некоторые тамошние торговые центры не слишком похожи на бордели, но ими на деле являются! - ответил ей Драгон. На лице Лейси появился румянец.
   - Вы посещали эту систему, мистер Бекеш?
   - О и не раз! Презабавное местечко, скажу я вам!
   - В таком случае будете консультантом Лейси и помощником капитана торгового судна. Корабль все ли пиратские суда покинули систему?
   - Да. Все поспешно сделали прыжок, все в разные стороны, но никто в BXV-087.
   - Тогда и нам пора.
   - Что?! - встрепенулся Станислав. - А как же маяк! Дайте хоть вскрыть ИскИн. Я передам координаты ретранслятора на мой корабль.
   - Пока он зарядит батареи, пока долетит до Богуславии, пока отправят патруль к ретранслятору. За это время ретранслятор успеют трижды передвинуть.
   - Вы правы, - согласился агент Богуславии. - Хорошо, корабль ваш, и решать вам. Я отдам приказ своим людям взорвать маяк с опозданием.
  
  
   16 января 2233 года. Система Чхои, владение клана Паккаро.
  
   - Неизвестный корабль назовите вашу принадлежность и цель визита, - потребовал суровый мужской голос на скверном новоигле. Судя по чертам лица мужчины, его родным языком скорее всего был испанский.
   - Корабль "Бонавентура", собственность дома Туях. Капитан Лейси Сименс, прислужница пятого ранга дома Туях. Цель визита торговля и вербовка новых слуг для торгового дома.
   - Ясно, милашка. Тебе разрешено посещение объектов находящихся в общественной собственности. Я так понимаю ты здесь в первый раз? Если заглянешь на мою станцию, могу дать консультацию, почти бесплатно...
   - Эй Гарриди, у девушки уже есть консультант, - вмешался Драгон.
   - О-ла-ла! Буэнос диас амиго! Бьенвенидос!
   - И тебе привет, амиго!
   - Ты что поменял окраску?!
   - Да вот, помогаю девушке освоиться!
   - Познакомишь?!
   - Да не вопрос! Только в ней полно валусианской начинки, сам понимаешь. Но девочка клеевая, кальентэ!
   - Но! Если будут подглядывать четырехрукие, то я против! Предложение снимается!
   - Как хочешь! Нам бы подзаправиться, есть местечко?
   - Си! Таксу ты знаешь?
   - Еще помню. Адьос!
   Экран погас. Драгон смеясь, смотрел на едва сдерживающую бешенство Лейси.
   - Чего?!
   - Ты меня предлагал этому?!
   - Да я понарошку!
   - Я тебе покажу кальентэ!
   - Спокойней Лейси, Драгон все делал правильно, - вмешалась Хелена. - Корабль, если те кого мы ждем появятся, немедленно отходи от станции и иди к ним навстречу. Полагаю, в этой системе они включать маскировку не будут?
   - Да уж, здесь столько сканеров следящих друг за другом, что тут особо не попрячешься, только лишние подозрения вызовешь. - Подтвердил Драгон.
   - А ты хорошо знаешь этого Гарриди? - спросил Станислав.
   - Да нет. Один раз как-то раз пересекались, одну девку вместе трахали, не такую как наша Лейси, профессиональную шлюху, первоклассную! Тут некоторые девочки, те что посмелее и побойчее деньги покруче чем в Конфедерации зарабатывают!
   - Вот уж избавь нас от подробностей! - окончательно взбесилась Лейси.
   Хелена поморщилась, совершенно очевидно, что наемник с самого начала развлекался, поддразнивая Лейси, а ее бурная реакция его только поощряла. Она решила как можно скорее переговорить с девушкой, чтобы та игнорировала высказывания Драгона.
  
   Ожидаемый корабль появился лишь через два с половиной часа, когда Хелена уже стала сомневаться что он вообще придет. Появившийся корабль был опознан почти сразу же, а затем "Бонавентура" отошла от станции дозаправки и пошла наперерез рейдеру. Их собственные баки за два часа успели восполниться почти на половину, что почти гарантировало поимку и преследование корабля Сэма Тилли.
   - Станислав, как ты думаешь, крысы успели передать данные о нашем корабле?
   - Только если самые общие, они слишком торопились удрать сами.
   - Сообщение со станции.
   На экране вновь появилось лицо Гарриди.
   - Эй амиго, что за дела?
   - Извини приятель у меня срочный контракт! - ответил Драгон.
   - Но ты же оплатил всю заправку, ты хоть вернешься?
   - А это, как выйдет! Адьос, амиго!
   Экран погас.
   - Корабль есть кто-нибудь, кто может нам помешать?
   - Нет. У нас почти полчаса при любом раскладе.
   - Более чем достаточно времени, чтобы распотрошить эту "Золотую Лань"! - весело заявил Драгон, прочитав новые данные, включавшие в себя неизвестное ранее название рейдера. Хелена решила, что у Сэма Тилли очень большое самомнение, если он назвал корабль так. Капитана Дрейка из Тилли явно не выйдет.
   "Золотая Лань" почуяла опасность, когда до их корабля "Бонавентуре" осталось несколько световых секунд. Хелена приказала приготовиться к бою. Вооружение рейдера, не шло ни в какое сравнение с вооружением их корабля. Рейдер был меньше размером, и на нем отнюдь не четверть всего объема занимало оружие и щиты. К сожалению этот корабль был нужен ей целым, а бой между космическими кораблями занятие не простое. Более слабый почти всегда имеет возможность уйти в гиперпрыжок. Конечно Хелена надеялась что у противника почти нет энергии в баках, но преследование могло затянуться. К счастью "Бонавентура" неплохо оснащена мощная бластерная батарея, два аппарата стреляющих плазменными торпедами и двадцать ракет с зарядом антивещества. Но все это оружие стреляет со скоростью света и меньше. Если "Лань" совершит микропрыжок внутрь системы, она может рассчитывать лишь на быстродействие ИскИна и специальную пушку, стреляющую сверхсветовым импульсом, вышвыривающим противника из гипера. Управление этой пушкой взял на себя Драгон.
   - Сообщение с "Золотой Лани".
   На экране появилось песья морда валусианки.
   - С какой целью вы идете наперерез нам? - перевел ИскИн ее то ли лаянье, то ли шипение.
   - Тебе стоило принять мои полмиллиона и вернуть пленных, - ответила ей Хелена.
   Связь оборвалась, а рейдер резким маневром ушел в сторону. Началось преследование, но прежде чем "Бонавентуре" удалось приблизиться на расстояние прицельного выстрела, валусианский рейдер ушел в прыжок. Так как прыжок был из системы и с максимальным ускорением, гравитационный импульс не успел перехватить противника.
   - Резвая! - восхитился действиями противника Драгон. Хелена отметила, что его выстрел, сделанный казалось бы на удачу, едва не достиг цели.
   - Направление, - потребовала данных Хелена.
   - Звездная система в двух парсеках отсюда. Рискуют. Им может даже не хватить заряда батарей на весь прыжок.
   - Готовь наш прыжок. Сканеры позволят нам следить за ними в гипере?
   - Самый дорогой сканер именно для этого и предназначен.
   - Тогда данные о системе, куда они идут.
   Появилось новое изображение. Тройная звезда, самый крупный компонент класса F7 главной последовательности. Ни одной крупной планеты в системе не было, зато имелось большое число крупных астероидов, самый большой размером до восьмисот километров.
   - Станислав, у вас есть данные по этой системе?
   - Нет, наши картографические суда, так далеко не забирались.
   - А что в базе данных НКР?
   - Ничего кроме значка означающего вероятную базу дома Жужах. Есть еще один значок, но его значение мне неизвестно.
   - Понятно. Расчет готов?
   - Да. Совершаю прыжок.
  
   Спустя десять часов.
  
   "Золотая Лань" оказалась очень шустрой и в гипере, расстояние до нее постоянно увеличивалось. В какой-то момент рейдер оторвался на сорок минут, но затем у пиратов видимо стал заканчиваться заряд энергии, и они вынуждены были сбавить темп. "Бонавентура" стала догонять и смогла к концу прыжка приблизится. Опоздав всего на восемь минут, но это все равно было слишком много, ведь противник мог укрыться на неизвестной им хорошо укрепленной базе. Ее спутники тоже это понимали, и она стала замечать их сочувственные взгляды, а ведь ее план почти удался.
   Однако оказавшись внутри звездной системы они обнаружили рейдер совсем близко. Он был в паре световых минут и сразу ринулся в атаку, рассчитывая повредить их корабль, до того как они развернут мощные щиты.
   - Боевая тревога!
   - Что-то я их не понял! - удивленно вымолвил Драгон.
   - Корабль, данные по системе, по мере поступления. И без ущерба развороту щита.
   - Обнаружен крупный объект идущий от центра системы.
   - Размер, скорость?
   - Предположительно легкий крейсер, восемь световых.
   - Если это их корабль, то почему они атакуют нас и рискуют добычей? - вслух спросила Хелена.
   - Думаю этот крейсер не их, а энергии на прыжок у них больше нет. - Предположил Станислав. Она кивнула, этот вывод совпадал с ее предположениями.
   - Корабль, мы готовы к отражению атаки?
   - Более или менее. Мой щит они не пробьют. - В этот раз в голосе ИскИна она почувствовала самодовольные нотки.
   Это поняла и "Золотая Лань", пират прервал безнадежную атаку и вновь бросился удирать. Но теперь у них были все преимущества. Оставалась лишь неясным принадлежность крейсера.
   - Новые данные о крейсере. Примерно восемнадцать тысяч тонн, нынешняя скорость десять с половиной световых.
   Быстрый корабль, подумала Хелена, возможно сморанский, может клан Глей или...
   - Корабль проверить соответствие корабля по базе данных НКР.
   - Есть соответствие. Патрульный крейсер "Аякс". Имеющиеся данные из базы НКР.
   - Ну, вот и все, - произнес, едва глянув на характеристики крейсера, Станислав. - Против этого корабля у них никаких шансов. Ты их загнала на куда более крутого охотника, чем мы.
   - Напротив осталось самое сложное снять с этой лани наших людей живыми, - не согласилась Хелена. - Романо, ваши люди готовы к работе?
   - Только довезите нас на борт этой посудины!
   Преследование закончилось, когда точный выстрел Драгона обездвижил чересчур шуструю лань. А затем начался полуторачасовой бой, за ходом которого Хелена могла лишь в ужасе наблюдать со стороны. Так как сама могла сделать немногое. Синген и Лейси смогли сбить три вражеских перехватчика, при поддержке пушек "Бонавентуры" и, учитывая превосходство "Гарпий" в мощи, это оказалось делом не сложным. Затем Лейла и Чарли завели два катера в разбитый ангар рейдера, и бойцы Романа Галлея смогли закрепиться внутри. Правда Ши-Маз сдаваться не желала и возглавила контратаку пиратов внутри корабля. Даже Лейле удалось вступить в бой и застрелить одного из пиратов. Однако в момент, когда подоспел спецназ звездного патруля НКР, положение Романо было почти критическим. Но появление десантников с "Аякса" резко изменило расклад сил. Спецназ был оснащен броней и оружием сморанского клана Хотт, почти у каждого стояли навороченные боевые имплантанты. Республиканцы быстро прикончили валусианку, а оставшиеся пираты оперативно побросали оружие и сдались. Спасти удалось шестьдесят девять человек из семидесяти семи. Последнего пленника советника с Богуславии, бывшего офицера СББ Ши-Маз убила еще в системе BXV-087. Но Хелена смогла вздохнуть спокойно лишь, когда увидела брата своими глазами. Вальдемар выглядел сильно помятым, но абсолютно целым. Только тогда наконец-то появилась уверенность, что она все сделала правильно. И лишь крепко обняв брата Хелена позволила себе расслабиться. Впервые за несколько последних дней. И теперь уже брату пришлось утешать рыдающую сестру.
   - Госпожа Кройчек, для меня было честью быть вашим кораблем, - услышала она голос ИскИна.
   - Я вновь вами восхищен, мисс! - чуть наклонил голову Драгон.
   Станислав ограничился сухим кивком и словами: - Прекрасная работа.
   Хелена их едва слышала, забывшись в объятиях брата, а единственная мысль была о том, что какая разница, чем отличается модель один от модели два, если обе способны приносить пользу родной планете.
  
  
   Часть третья. Человеческий фактор
  
   18 февраля 2233 года. Планета Трон, территория Республики Силиан.
  
   - Звездная система Дзета Сетки, - начал излагать ИскИн с "Бонавентуры", - обозначение в силианском восьмеричном коде 36105542-453. Дальнерасположенная двойная звезда, находящаяся в 39 световых годах от Земли и в 16 световых годах от колонии Венетия. Компонент один - желтый карлик главной последовательности спектрального класса G2, его масса и светимость примерно соответствуют Солнцу. Компонент два - желтый карлик главной последовательности спектрального класса G4, масса и светимость немного меньше солнечной. Расстояние между компонентами 7,4 световых суток. Компонент один не имеет планет подходящих для колонизации, около компонента два находится планета названная людьми Сонгаи. После преобразования атмосферы произведенного по силианской методике планета соответствует классу АА, то есть пригодна для обитания с фильтрами очистки воздуха. Местные формы жизни незначительны и почти полностью сменились биосферой земного происхождения. Мир Сонгаи входит в зону оккупации клана Кровавого Ягуара, по последним известным данным население планеты около полутора миллионов человек. На поверхности планеты находятся четыре крупных военных базы, кроме этого на спутнике планеты размещена база военно-космических сил.
   - Спасибо, - тихо сказала своему новому секретарю, командир ударного соединения вооруженных сил независимой колонии Венетия Хелена Кройчек. Она уже в который раз рассматривала голографическое изображение этой системы.
   В самом центре висящей голограммы находилась яркая желтая звезда, вокруг нее вращался целый сонм планет самого разного размера, а также два пояса астероидов и значительное число комет. Компьютер отметил множество подобных объектов, но лишь одно небесное тело было заселено - планета находящаяся от желтой звезды примерно на том же расстоянии что Земля от Солнца. И в который раз вздохнула, ее новый план казался даже ей слишком рискованным и опять же не обещал верной победы. Вероятно это примерно тоже самое, что закончилось на Кинне хоть и победой, но и ее смертью. С последующим воскрешением из пепла. В следующий раз может пострадать не только она. Но есть ли у нее выбор? Ведь любые пассивные оборонительные действия практически наверняка обречены на поражение. Опыт многочисленных земных войн наглядно показывал наилучшей стратегией обороны, чаще всего является упреждающая атака. Клан Ягуара по-прежнему наращивал на планете Сонгаи силы, совершенно очевидно стремясь атаковать ее родной мир. И не сделал этого лишь потому, что подходящий момент еще не настал. У Венетии был договор с другими мирами Ассоциации Свободных Систем о взаимопомощи, а также Ягуарам мешало присутствие на близлежащей Скандии крупной группировки Земной Федерации. К несчастью группировка на Скандии собрана не для защиты ее родины, а для освобождения соседа Сонгаи планеты Джорджия, оккупированной примерно четверть века назад. Куда более населенной и индустриально развитой, чем Сонгаи и даже более развитой, чем Венетия. Родина Фрэнка Керри планета Джорджия была до Вторжения Кланов самой населенной колонией Южного сектора. Рано или поздно консул Шэннон МакКинли начнет свое наступление, и это же скорее всего послужит сигналом для Ягуаров. Смогут ли миры Ассоциации без помощи Земли отразить нападение войск всего одного клана? Пару недель назад клан Рыси вследствие недавнего поражения на Скитланде тоже подписал перемирие с мирами входящими в Ассоциацию Свободных Систем.
   - Скажи, что ты думаешь насчет моего нового плана?
   - Тоже что и раньше. Этот фокус может сработать только один раз, - в чуть дребезжащем искусственном голосе валусианского ИскИна звучала ирония. Хелена все еще не понимала, как валусианам удается создавать ИскИны с творческим мышлением, но сейчас уже наверняка знала - ИскИн корабля "Бонавентура" обладал всеми признаками индивидуальности.
   - Также как то, что я сделала на Кинне, - ответила бесплотному голосу женщина.
   - Это еще не значит, что и в этот раз все пройдет гладко.
   - На Кинне все прошло отнюдь не гладко, но лишь потому, что я плохо подготовилась, не учла особенности мышления командира противостоящей стороны.
   - Ты именно для этого заказала господину Желязнову добыть записи совещаний и переговоров генерала Вона Мухали?
   - Абсолютно верно, и мы с тобой обстоятельно проанализируем все, что Станиславу удастся добыть. Но пока этих записей у нас нет, давай еще раз посмотрим на нашу цель.
   ИскИн изменил картинку, приблизив изображение к обитаемой планете и ее трем небольшим лунам. На самой крупной из них располагалась база военно-космических сил клана Ягуара. Именно эта луна и стала намеченной ею целью. Без транспортных челноков противник никак не сможет перевезти наземные силы в соседнюю звездную систему. К сожалению, эта лунная база была очень хорошо укреплена.
   - По сведениям господина Желязнова сейчас здесь находятся уже пять штурмовых, два десантных и до десяти транспортных шаттлов. А также около сотни авиакосмических модулей, в основном перехватчики. На базе установлены пятнадцать орбитальных пушек, три генератора силового щита и станция гиперсвязи.
   - Как по твоему эта база мощнее, чем та против которой сражался легкий крейсер "Аякс"? - Хелена припомнила недавнюю охоту за пиратами. Командир крейсера НКР на прощание предоставил им запись своего десятичасового боя с валусианской базой. Собственно говоря, ей тогда очень повезло, и что бой затянулся, и что военный корабль флота НКР вообще там оказался.
   - Определенно нет. Но и у нас нет легкого крейсера. В распоряжении Богуславии есть три сторожевых корабля, но они все вместе много слабее крейсера.
   - Два мощных корабля есть у Новой Батавии.
   - Это сморанские наемники, они откажутся воевать во Внутренней Сфере. Также как откажется клан Глей и силиане.
   Хелена кивнула, мысленно соглашаясь с этими выводами, эту проблему она должна решить сама без помощи чужих рас. Кланы Планеты Мечты все еще официально считались нейтральной державой и силианами и сморанами. Последние могли прийти на помощь, но лишь за огромную плату и только при оборонительных действиях. Она же планировала наступательные.
   - А в распоряжении вооруженных сил Венетии есть два универсальных корабля названных патрульными, но по сути эти корабли являются вооруженными торговыми судами, три челнока гордо названных штурмовыми, но на деле ими не являющимися, мой "Тайфун" и еще полтора десятка внутрисистемных челноков в лучшем случае годных как транспортники. Плюс около шестидесяти истребителей. И все!
   - Планетарный совет заказал у НКР два десантных челнока класса "Гермес".
   - Они будут готовы не раньше чем через три месяца и проблемы не решат.
   - Господин Желязнов договорился со "старейшинами", они согласились передать для обороны Богуславии штурмовой легион Николая Корсакова. Это пятьдесят тяжелых машин планетарного контроля и два тяжелых челнока типа "Элефант".
   - К этой атаке нельзя подключать союзников, будет утрачен элемент внезапности.
   - Тогда все, можно вернуться к твоему плану.
   - Тогда нам надо лететь на Ягдез. В первую очередь необходимо переоборудовать "Жар-птицу" и заказать корабли нового типа.
   - Почему бы сразу не купить орбитальные бомбардировщики?
   - Ты забываешь о важнейшем моменте, о человеческом факторе. Разведка клана Ягуаров безусловно узнает о покупке таких машин и любой командующий задумается для чего они нужны. Именно по этому мы пойдем более сложным путем.
   - Это твой конек!
   - Эскадрилья орбитальных бомбардировщиков даже в сопровождении всех наших истребителей не сможет справиться с защитой их лунной базы. Нет, в данном случае силой проблему не решить, целесообразней применить военную хитрость.
  
  
   21 февраля 2233 года. Планета Ягдез, владения клана Глей.
  
   Алые лепестки "Жар-птицы" широко распустились над столом, голограмма клана Глей выглядела очень реалистично. Настя показала лазерной указкой на переднюю часть корабля, место откуда распускались лепестки.
   - Предлагаю установить этот модуль здесь. Далее надо изменить места стыковки челноков по всей длине основного ствола. Ближе к корме можно разместить расширенный ангар для истребителей. Что касается дополнительных генераторов щитов, я не знаю. Ты действительно уверена, что они нужны?
   - Я так понимаю, тебя смущает стоимость генераторов, чтобы надежно укрыть корабль такого размера?
   - И не только, проблему стоимости решить можно, а вот неудачную конструкцию корабля нет. А проблема в данном случае состоит в том, что этот корабль не предназначен для боевых действий.
   - Именно, а я хочу сделать так, чтобы он мог в них использоваться. Я понимаю, что тебя волнует, очень большая длина, относительно двух других измерений. Но ведь совершенно нет необходимости создавать сферу.
   - Но если ограничиться щитом только спереди или только сзади, в чем смысл этого щита ведь противник может атаковать с любого направления!
   - Эту проблему можно решить еще одним способом...
   И Хелена сделала паузу, Настя высоко приподняла бровь, ожидая очередной ее гениальной идеи. Синген оставался невозмутимым. ИскИн "Бонавентуры" тоже хранил молчание, он новую идею уже знал. Хелена вызвала картинку со своего комма.
   - Силианский корабль-щит?! - изумилась Настя. - Это те кораблики, что составляют защитную сферу вокруг базового корабля? - Она надолго замолчала, со всех сторон обдумывая идею. - А что Кира готова подарить тебе несколько таких кораблей из эскадры "Принуждения"?
   - Нет. Корабли с "Принуждения" мне не подойдут, надо сделать их аналог. Возможно даже сделать не здесь, а на Араксе. В целях экономии средств.
   - Экономии средств! - тут Настя изумилась уже по-настоящему. И даже Синген приподнял бровь.
   - Я надеюсь уложиться в полтора миллиарда кредитов, - твердо заявила Хелена. - Эта сумма у меня сейчас есть.
   Так как и корпорация "Тристар", и Новая Батавия, и НКР, и Богуславия, и даже, что самое удивительное, ее родная планета перевели на ее счет значительные суммы. В качестве премии за спасенных пассажиров "Жар-птицы". Добавив туда некоторое количество своих средств Хелена собрала полтора миллиарда и намеревалась вернуть их Кире Шайгаловой. Чтобы выкупить у силиан все права на "Бонавентуру". Но Кира отказалась брать деньги, заявив, что в фонд департамента, из которого она взяла деньги, уже переведены средства с Амалдиса. А если ей нужен корабль, то она может считать его своим. Так что Хелена решила потратить образовавшиеся деньги на свой новый план. То есть на переоборудование "Жар-птицы", так чтобы прыгун стал полноценным кораблем двойного назначения. На деле, а не только на словах. По ее плану на прыжковом корабле следует разместить двадцать истребителей, модуль с самыми современными сканерами третьего и четвертого типа, оставить место для "Бонавентуры", одного тяжелого шаттла, ориентировочно класса "Тайфун", одного транспортного средних размеров и четырех легких. С возможностью замены последних на два средних шаттла класса "Гермес". Последним пунктом шел силовой щит. Она долго ломала голову над этой проблемой пока ИскИн "Бонавентуры" не предложил ей использовать силианскую схему. Ведь гигантский базовый корабль тоже не имел собственного генератора щитов, только внешние установленные на кораблях основной сферы. Преимуществом этой схемы была и мобильность обороны, маневренные кораблики несложно было сконцентрировать на направлении, откуда шла основная атака. Что для обороны гражданского прыгуна было совсем не лишним.
   - Возможно, в будущем нам может понадобиться, чтобы корпорация "Карфакс" уже освоила производство кораблей нового класса, - раздался голос ИскИна.
   Синген кивнул, принимая этот аргумент.
   - Но клан Глей может разработать прототип, - заметила Хелена. Настя удовлетворенно кивнула. В конце концов ее волновали не доходы клана, а желание сконструировать что-то новенькое. Желательно совсем новенькое.
   - Это будет интересная задачка, - произнесла она, сосредоточено грызя лазерную указку. - Каким характеристикам вы хотите уделить особое внимание?
   - Во первых этот корабль должен быть значительно меньше чем корабли с "Принуждения", во вторых нам не нужен такой мощный генератор, так как не нужен такой объемный щит, в третьих на них необходимо выделить место на вооружение, в четвертых совершено нет необходимости в гипердвигателях и мощных маршевых ускорителях, пусть максимальная скорость будет той же что у "Тайфуна", зато желательно увеличить число маневренных ускорителей. - Перечислил изменяемые параметры ИскИн.
   - Масса должна быть от двухсот до пятисот тонн, - добавила Хелена. - На "Жар-птице" желательно разместить шестнадцать таких кораблей. Но пока можно ограничиться разработкой прототипа.
   - То есть ангар для истребителей надо увеличить вдвое, - сделала пометку Настя.
   - Лучше втрое, у меня есть еще одна идея. Корабль типа курьера, но рассчитанный на микропрыжки на расстояние до двух парсек, а на освободившееся место выделить под сканеры четвертого типа. Этот корабль можно использовать для слежения за кораблями подходящим к звездной системе на гиперскорости.
   - Этот корабль не имеет практической ценности, - раздался ворчливый комментарий ИскИна. - Мы это уже обсуждали, мне казалось, что я тебя убедил.
   - Он может оказаться ценным.
   - Чтобы надежно перекрыть все подходы нужно несколько сотен кораблей со сканерами. И даже если их расставить вокруг системы это даст лишь один два часа форы. А еще возникает проблема, корабль какого размера считать достаточно важным, чтобы снимать наблюдателя с дежурства и срочно лететь домой.
   - Действительно большой корабль, такой что способен привезти полк боевых модулей планетарного контроля. И такой корабль вынужден начинать торможение далеко от центра системы, как минимум в нескольких световых часах, так что фора выйдет гораздо больше двух часов. И нам не нужны сотни кораблей, нам надо следить лишь за подходами со стороны Сонгаи.
   - Все равно огромные затраты при минимуме пользы, - продолжал возражать прижимистый ИскИн. - Проще отправить в систему Сонгаи "Бонавентуру".
   - Да тебя хоть министром финансов в наше правительство вводи! - рассердилась Хелена. Но затем всерьез задумалась над предложенной альтернативой. Действительно у клана Ягуара нет ни одного корабля, способного выгнать из своего пространства "Бонавентуру". Что будет их как минимум нервировать и сможет предупредить о начале наступления.
   Настя сдержанно рассмеялась, она все еще не могла привыкнуть к мысли, что теперь самым частым собеседником Хелены стал ИскИн созданный валусианцами.
   - И этот барьер точно никак не поможет против маленьких рейдеров.
   - А как решают проблему с рейдерами в Конфедерации? - спросила Настя.
   - В Конфедерации все базовые системы домов чистые, - ответил ИскИн. - Там давно удалены все посторонние объекты, крупные астероиды переведены к планетам или к верфям. А мелкие уничтожены. Вместо них по всей системе набросаны сканеры.
   - Чтобы сделать нечто подобное у нас, этим придется заниматься столетиями, - пожала плечами Хелена.
   - Рано или поздно надо будет начинать. Лучше рано.
   - Может вернемся к "Жар-птице", - осторожно предложила Настя. - Кстати что думает об этом переоборудовании Фрэнк Керри.
   - Пока он и слышать о нем не хочет, но я этот вопрос решу.
   - Тогда зачем нам заниматься этим проектом?
   - Чтобы я точно знала, сколько это займет времени и сколько будет мне стоить. Но прототипы корабля-щита и корабля-наблюдателя мне нужны через месяц. И модуль со сканерами, на это то даже Фрэнк согласится.
  
  
   24 февраля 2233 года. Планета Аракс, Пограничные Территории.
  
   - Вы хотите сказать, что эта штука будет нас слушать? - покосившись на странное устройство, поставленное Хеленой на стол между ними, сказал главный инженер.
   Производственный комплекс корпорации "Карфакс" располагался на поверхности планеты в ста шестидесяти километрах от космодрома четырнадцатого сектора планеты. А так как ИскИн был жестко привязан к "Бонавентуре", то для того чтобы он мог участвовать в разговоре нужно это устройство. Эту штуку ей помогла собрать Кира и она состояла в основном из силианских компонентов. Включавших в себя многочисленные микроскопические сканеры и зонды, с помощью которых ИскИн "Бонавентуры" превращался во что-то вроде детектора правды. Деталь ее нового добавления к проекту психоистории, необходимое для первичной оценки собеседника. Кроме громкой связи у ИскИна была еще возможность сообщить нужную информацию ей на ушко.
   - Да, в последнее время я использую ИскИн корабля "Бонавентура" в качестве личного секретаря. Мне необходима его помощь во время этого разговора.
   - Хм, ну ладно. Но мне сообщали, что эта жестянка обладает крайне вредным характером. Это была одна из причин, почему на патрульном корабле всегда не хватало экипажа. Никто не хотел подписывать контракт на второй срок.
   "Они набирали каких-то безмозглых дилетантов", - проинформировал ее ИскИн. - "До встречи с тобой, я не подозревал, что среди вашей расы встречаются существа с выдающимся интеллектом."
   Хелена мысленно обозвала валусианский ИскИн льстецом, но вслух сказала:
   - Если вы не возражаете, то мы можем начать.
   - Хм. Хорошо. Я гм... просмотрел присланные вами данные. Этот тип корабля вызывал у меня... хм... недоумение. Зачем вам это надо?
   - Это мое дело, но первоначальной целью является создание силового щита вокруг прыжкового корабля типа "Жар-птица". Но возможно я смогу найти этим кораблям и иное применение. А сейчас меня интересует, может ли ваше предприятие собрать подобный корабль? И сколько будет стоить производство шестнадцати кораблей?
   - Гм... в принципе собрать можно. Насколько я понял по вашим описаниям, самая дорогая и сложная деталь это генератор силового щита. Все остальное мы сможем сделать достаточно быстро и относительно дешево. Вы настаиваете на требовании, что генератор должен иметь возможность работать в разных режимах?
   - Да это непременное условие. Ваш вариант со стандартным щитом мощностью в восемьсот единиц меня не устраивает, я готова согласится на меньшую мощность, но с возможностью менять структуру щита.
   - Можно поставить генератор с малого торпедоносца типа "Игла".
   - Он всего двести пятьдесят единиц, это слишком мало.
   - В таком случае мы ничем не можем вам помочь. Генераторы щитов вам придется искать в другом месте. На Ягдезе или на Троне. Но мы можем их установить.
   - Хорошо, пусть будет так. Какова будет стоимость работ в этом случае?
   Главный инженер стал проводить расчет. Спустя несколько минут он произнес:
   - Ориентировочно тридцать два миллиона федеральных кредитов за штуку. Если вы закажете сразу шестнадцать штук, мы можем предоставить скидку.
   - Итого?
   - Четыреста восемьдесят миллионов кредитов.
   - Это приемлемо. Когда вы сможете начать работу, и сколько времени она займет?
   - Начать можем хоть сегодня, что касается срока ориентировочно два месяца, если вы сможете предоставить нам генераторы щитов в течение трех недель.
   - Прекрасно, эти сроки меня устраивают.
  
   Следующий разговор она провела с управляющим корпорации "Тристар".
   - Фрэнк, каким образом вы получаете от силиан эту их помощь?
   - Ну, существует определенный порядок, на каждого жителя скопления, непрерывно прожившего в скоплении сто дней, компания каждые сто дней получает право на получении гражданского оборудования на такое-то число пунктов. Вообще-то система довольно сложная. Видишь ли на раннем этапе силиане раздавали все необходимое поселениям бесплатно, но затем эту практику прекратили. Из-за недобросовестных руководителей некоторых поселений, ими применялось много злоупотреблений, например продажа силианского оборудования во Внутреннюю Сферу, не выполнение обязательств по привлечению колонистов и создания им комфортных условий проживания. И силиане вынуждены были вводить правила, чтобы пресечь эти злоупотребления.
   - Ага, понятно. А генераторы силовых щитов входят в число того, что поставляют силиане? Это ведь не наступательное оружие?
   - Да генераторы силовых щитов заказать реально.
   - А ты можешь их заказать и потом перепродать мне?
   - Зачем? У тебя же есть подруга силианка?
   - В данном случае мне не хочется действовать через нее. Мне нужно закупить не спецоборудование, а оборудование гражданского назначения, это привлечет меньше внимания.
   - Я так понимаю у тебя очередная гениальная идея?
   - Да одна из тех, что может сработать только один раз. Вы же знаете, сколько заказов поступило от владельцев военных баз, для пересчета секторов обстрела зениток с учетом действий моего "Тайфуна" на Кинне?
   - Да уж знаю слишком хорошо, мне самому пришлось заказывать нечто подобное для девяти баз. Каждый барон в скоплении, ранее считавший свой суперсовременный замок абсолютно неприступным забеспокоился. Но что конкретно тебе нужно?
   - Генераторы силового поля мощностью от шестисот до тысячи единиц. Вес до ста тонн, с возможностью работать в космосе и возможностью менять структуру поля.
   - А у клана Глей нет нужной тебе модели?
   - Самый приемлемый вариант стоит сорок два миллиона за штуку, это слишком дорого. Кроме этого он слишком мощный, что неплохо, но и слишком энергозатратный, что куда хуже.
   - Понятно. Мне подсказывают, что есть один вариант. Генератор щита для малых орбитальных станций. Мощность семьсот пятьдесят единиц. Режим работы довольно гибкий. Пересылаю данные. Подойдут?
   - Да. Просто превосходно!
   - Сколько штук тебе надо?
   - Шестнадцать.
   - Совсем незаметно это сделать не получится.
   - И не надо, они нужны для кораблей-щитов "Жар-птицы".
   - Ты все еще цепляешься за эту глупость?
   - Венетии нужен полноценный прыжковый корабль двойного назначения. Когда правительство предоставляло корпорации "Тристар" кредит на закупку этого корабля такая возможность была прописана.
   - А то, что кредит давало военное ведомство Земной Федерации, а не планетарный совет Венетии ты не забыла? Кроме того, этот кредит мы уже погасили.
   - А как же моральные обязательства перед родной планетой?
   - Твое переоборудование вдвое уменьшит количество грузов, которое сможет перевозить "Жар-птица". Ты представляешь, какие будут убытки у моей корпорации?
   - А какие убытки вы потерпели месяц назад?
   - Не понимаю, как твои корабли-щиты помогли бы в той ситуации!
   - Очень просто вместо двух перехватчиков с "Эридана" челнок сопровождали бы два корабля-щита и их силовые поля защитили бы челнок от пиратов куда надежней. Поле в семьсот пятьдесят единиц это весомый аргумент против рейдера-невидимки.
   - Допустим, но зачем шестнадцать? Вполне достаточно четырех.
   - Шестнадцать нужно для военных целей.
   - То есть для твоей гениальной идеи, что сработает только один раз?!
   - В первый раз по максимуму, но и дальше будет исправно работать, просто такую возможность будут учитывать.
   - Может объяснишь хоть в общих чертах, я конечно знаю что твои идеи обычно срабатывают, но ведь мне тоже надо как-то объяснять свои действия. Хотя бы твоему отцу канцлеру и дяде обладателю значительного пакета акций корпорации!
   - Хорошо. Что ты знаешь о римских легионерах?
   - Если честно история не мой конек. Но что-то слышал.
   - Это тяжелая пехота времен античности. Они ходили с такими большими щитами, коротким мечом и парой дротиков. Но главное при встрече с противником группа легионеров закрывались щитами со всех сторон и превращалась в этакую черепаху. Один на один с легионером справиться было относительно легко, против строя пасовали самые сильные противники. Мои корабли-щиты будут образовывать такую черепаху. Издали не пробивается, вблизи огрызается кидая дротики и нанося удары коротким мечом.
   - Ага, кажется я уяснил суть, четыре не смогут создать сферу, так?
   - Именно, нужно как минимум десять, но лучше еще больше.
   - Хорошо, когда тебе нужны эти генераторы?
   - Желательно в течение трех недель. В крайнем случае, через месяц. И... во сколько мне обойдется один такой генератор?
   - Для тебя пятнадцать миллионов, и учти это с большой скидкой!
   - Я поняла. Спасибо.
  
  
   27 февраля 2233 года. Планета Ягдез, владения клана Глей.
  
   - В основе феномена так называемого человеческого фактора, - начал говорить Драгон Бекеш, наемник развалился с сигарой в удобном кресле, - лежит упрямое нежелание большинства людей признавать факты, противоречащие их мировосприятию. Именно так объяснял нам этот феномен командир вервольфов. Иногда это нежелание видеть и понять что-то новое не вписывающееся в общепринятые представления доходит до абсурда. И приводит к вопиющим и фатальным ошибкам. Командир воинской части всегда должен думать о возможных неожиданностях, так же как должен стараться реально оценивать противника, ведь переоценка менее губительна, чем недооценка. Нельзя заранее считать противника глупее себя и если что-то в действиях противника не понятно, надо остановиться и подумать чем это может быть вызвано. Таким образом, можно избежать и ловушек, и даже опасности применения врагом неизвестных вам приемов и новой техники. В концов все новое основывается на уже известном.
   Хелена мысленно согласилась с таким определением, судя по всему, Синген тоже был согласен. Что до мнения Насти, то его стоит учитывать лишь в том, что касается техники.
   - Если все так, как вы говорите, то этот феномен не представляет собой ничего особенного, - раздался скрипучий голос валусианского ИскИна. - Большинству программ искусственного интеллекта точно также невозможно принять существования новых понятий, пока операторами не будут внесены необходимые дополнения.
   - Но в случае с тобой это не так? - произнес Драгон.
   - В моей программе учтена возможность появления новых понятий. Однако чтобы принять новую концепцию я должен убедиться в ее возможности и истинности. К примеру, получив технические данные, описание испытаний и действия нового оснащения, я могу далее учитывать эти данные в своем анализе.
   - В случае с людьми дело обстоит несколько сложнее, - заметил наемник. - У многих людей есть сложившееся мировоззрение и так как лишь немногие готовы постоянно вносить коррективы в него, зачастую мелкие факты просто игнорируются. Например один наш противник, я имею в виду противник отряда вервольфов Ральфа Гренделя, был уверен что Ральф никогда не начнет атаку без личного руководства операцией. Тогда нам удалось организовать внезапное и сокрушительное нападение в момент, когда Ральф вел личные переговоры с этим бароном. Самое удивительное, до самого конца барон полагал, что это он заманил нас в ловушку! Так что изучать образ мышления командира противоположной стороны конечно необходимо, но полагаться исключительно на них опасно. Тоже самое относится к новой тактике и новой технике. Все новое может преподнести нежелательные сюрпризы, однако хороший командир всегда должен искать новые пути. Готовых рецептов здесь нет, ведь не зря еще Клаузевиц говорил: военное дело в сущности очень просто, но воевать сложно! Никто не может быть постоянно готовым ко всем возможным и невозможным опасностям.
   Хелена кивнула, то о чем говорил Драгон Бекеш, полностью соответствовало ее представлениям о ведении боевых действий. Именно на невозможности противника предвидеть все факторы и базировался ее план.
   - Кстати, госпожа Кройчек вы уже ознакомились со сводкой боевых действий в секторе Льва? Валусиане в боях против клана Гхоро применили ряд чрезвычайно любопытных новинок. Их звездные брандеры могут полностью поменять всю современную стратегию войны в открытом космосе. Да и их новые наземные модули оказались полны сюрпризами. Чего стоит мех типа "Шива"! А машины-хамелеоны способные притворятся более слабыми либо более сильными. Направленные щиты и мощные глушилки блокирующие систему наведения наших ракет превращают войну с их наемниками в очень непростое дело!
   - У Ральфа были потери? - спросила Хелена.
   - Нет, он пока не встречался с этим претендентом на роль магараджи. Но новый правитель Хайпура одержал ряд блестящих побед, умело используя технические новинки дома Кайялль.
   - Посмотреть то я посмотрю, но вряд ли дом Кайялль согласиться что-то продать нам.
   - И еще меньше шансов, что эти новинки окажутся у Ягуаров! - заметил Синген.
   - Знания никогда не бывают лишними, - произнес Драгон. - Невнимательность, забывчивость, праздность и лень это тоже человеческий фактор.
  
  
   2 марта 2233 года. Планета Трон, территория Республики Силиан.
  
   - Я разорвал контракт с Ригобером, - сообщил ей Йожи Куруш.
   - Это можно было сделать и раньше, я давно говорила, что он нам не подходит, - ответила Хелена. - Слишком много дурных качеств: он - костный, беспечный и самодовольный субъект. Совершенно не подходит на роль офицера.
   - Признаю, ты оказалась права. Снова. Наверно мне придется подробнее ознакомиться с твоими диаграммами. И еще, касаемо тех новичков, что нам присылают из Внутренней Сферы. Хочу заметить, что каждая следующая партия все хуже и хуже.
   - А откуда им взяться лучше, лучшие уже здесь!
   - Тогда имеет ли смысл их сюда присылать?
   - Пока дома не организована академия, здесь обучать предпочтительней. И здесь есть возможность получить реальный боевой опыт.
   - И все-таки у нас уже больше сорока человек на двадцать восемь машин.
   - Хорошо я сообщу Эмилю, чтобы он больше к нам людей не отправлял. Все равно вероятно очень скоро придется лететь домой. По последним сообщениям Ягуары на планете Сонгаи еще увеличили группировку, теперь там уже три полка. Я подкинула отцу одну идею как отсрочить нападение, но на ее реализацию нужно время.
   - А какими силами располагает ваша планета?
   - К сожалению недостаточными. Около сотни машин, но большая часть либо старые, либо легкие. Правда Богуславия обещала нам поддержку, но у них тоже сил мало.
   - А этот штурмовой легион Николая Корсакова?
   - Да Станиславу Желязнову удалось договориться со "старейшинами" и теперь это соединение обороняет Богуславию, но его тоже недостаточно. У них тяжелые машины, но они старые и медленные.
   - И славяне не до конца доверяют недавним кланерам?
   - И это тоже. Хотя Станислав считает что зря. Николай Корсаков специально отбирал пилотов родившихся во Внутренней Сфере и желавших покинуть Кланы.
   - Понятно. Но если нам предстоит скорый бой, может нам закупить еще машины?
   - Возможно со складов корпораций "Тристар" и "Меридиан". Для хороших машин у нас все равно нет хороших пилотов. Если планетарный совет выделит на это средства.
   - Но у тебя находятся деньги на эти новые корабли!
   - От них будет больше пользы, и на них не нужны хорошо подготовленные пилоты. С их управлением прекрасно справится автоматика, экипаж нужен разве что на крайний случай. Скажем по два человека из тех, что ранее работали на малых космических кораблях. Кстати надо озаботить Эмиля подбором кадров, к счастью благодаря большому числу гражданских судов опытных космонавтов у Венетии хватает.
   - Может расскажешь о своей новой идее, хотя бы в общих чертах.
   - Пока рано, - ответила своему помощнику Хелена. - Не то чтобы я тебе не доверяю, просто я и сама пока знаю ее в общих чертах.
   - И все-таки вкладываешь в нее все свое время и все деньги, - ворчливо заметил Йожи.
   В тот же день у нее состоялся разговор с Чарли. Бессмертная была очень огорчена отлетом с Трона Драгона, наемник взялся за какое-то секретное поручение корпорации "Карфакс" и отказался даже сообщить, куда направляется.
   - Мне теперь совсем не с кем тренироваться, - жаловалась Чарли. - Ты всегда занята, Германа я еще не простила, Джени тоже взяла новый контракт, баронесса вернулась на Кинну, а Сингена я уже знаю как облупленного! А с остальными сражаться скучно.
   - Сходи к Черным Рыцарям, - посоветовала девушке Хелена.
   Та лишь вздохнула.
   - Я и так у них много времени провожу, но там тоже не густо достойных соперников. А бои с Драгоном были по настоящему интересны, у него защита лишь чуть хуже, чем у Джени и превосходная атака! Он удивлял меня чем-то новеньким каждый раз, я смогла победить его только два раза!
   - Неужели у Рона Хогарта нет ни одного пилота равного ему? - удивилась Хелена.
   - Есть, - призналась Чарли. - Сам Рон и как минимум трое его младших командиров, но они, как и ты постоянно заняты.
   Хелена поняла, что девушка вновь осталась без якоря. Для нее нужно срочно придумать занятие, а то опять влипнет в какую-то авантюру. Конечно история со сморанами клана Хотт оказалась очень кстати, но если в следующий раз скучающая Чарли наткнется на кого-нибудь более опасного? Надо срочно придумать для нее какое-нибудь сложное и ответственное занятие. Вот только что? Чарли хорошо разбирается лишь в управлении боевыми модулями, да во всяких женских штучках вроде косметики нарядов и украшений. Нет, это обязательно должно касаться новой Чарли, что-то связанное с ее новоприобретенной сморанской составляющей. Чирик интересовался генетикой, но Чарли к биологии как была, так и осталась абсолютно равнодушной, сморане клана Глей едва смогли найти следы в ее памяти на эту тему. Зато нашли кучу сведений о пиратах и звездных системах Северного сектора, да и потом Чарли с интересом высматривала подозрительные объекты среди огромного числа небесных тел в посещаемых "Бонавентурой" звездных системах.
   Хелена осторожно задала несколько вопросов и по загоревшимся глазам девушки поняла: попадание в точку. Астрономия оказалась тайной страстью Чарли. Чем Хелена немедленно и воспользовалась, попросив изучить систему Сонгаи на предмет малых небесных тел небольших комет и астероидов размерами около ста метров. Чарли с готовностью вызвалась составить каталог объектов подходящих близко к планете, а затем вновь уходящих далеко к краю системы.
   - В идеале было бы найти небольшую комету, заходящую вот в эту зону, - в заключение сказала Хелена. Чарли глянула на место на схеме, это была стартовая позиция для броска к лунной базе Ягуаров примерно четыре световых часа от центра системы.
   - Что-то вроде кометы Галлея? - с любопытством спросила она.
   - По маршруту внутри звездной системы да. Но комета Галлея очень большая.
   - А тебе нужна маленькая, так?
   - Маленькая комета, летающая по длинному маршруту.
   - А если такой не найдется?
   - Сойдет и астероид, нам все равно придется лететь в тысячу раз быстрее типичной кометы. У нас нет тридцати лет, чтобы подобно комете Галлея неторопливо возвращаться к Земле! Это расстояние придется лететь за двадцать часов.
   - Но разве такая разница в скоростях не покажется подозрительной?
   - При детальном изучении покажется, но таких объектов в системе Сонгаи миллионы и вряд ли они постоянно следят за всеми. Насколько я знаю, у нас никто за этим не следит. Если объект не летит со сверхсветовой скоростью, то он никого и не интересует. А ближе к финальному отрезку скорость можно снизить, скажем пройти последние двадцать световых секунд со вполне соответствующей комете скоростью в одну двухсотую от световой. Именно на этом отрезке к объектам приглядываются уже куда пристальней.
   - А не лучше ли пройти последний участок как можно быстрее?
   - Нет, по моим расчетам двух-трех минут им вполне хватит, чтобы развернуть оборонительный периметр, а затем поднять с базы авиакосмические силы. У них слишком большое преимущество в космосе, только полная внезапность даст нам возможность выиграть бой. Конечно, если мы заметим малейший признак того, что нас засекли, то сразу атакуем. Но лучше бы подойти поближе, так что найди мне комету!
  
  
   5 марта 2233 года. Планета Трон, территория Республики Силиан.
  
   - Я так понимаю, ты опять что-то от меня скрываешь, я права?
   Вопрос Киры Шайгаловой не застал Хелену врасплох, она с самого начала знала, если сообщить часть информации Насте и Фрэнку, эта информация рано или поздно дойдет до вездесущей силианки.
   - Возможно, - неопределенно сказала Хелена.
   - Эта байка про легионеров, что ты наплела Фрэнку, это же несерьезно? Управляющий "Тристар" может принять это всерьез, но не я. Я то знаю, что сама применяла такое построение кораблей-щитов полтора года назад, управляя эскадрой с базового корабля "Карающий Ангел". И ты это знаешь, и это не секрет для военных теоретиков с Планеты Мечты. Силиане не скрывали запись боя.
   - Да знаю, я и ИскИн "Бонавентуры" внимательно просмотрели эту запись. Могу заметить, вам удалось разгромить кханаанский рой с минимальными потерями. Точнее практически без потерь, в тот день ты потеряла только один торпедоносец и два перехватчика, не так ли?
   - Да, это так. Кое-кто называл эту победу произведением искусства.
   - Ральф?
   - И он, и Бенедикт. Но сейчас это не важно. Я заинтересовалась, что делают для тебя Настя на Ягдезе и корпорация "Карфакс" на верфи планеты Аракс. Эти чертежи навели меня на некоторые мысли. А именно, ты опять затеваешь авантюру!
   Взгляд силианки припечатал ее вглубь кресла. Но Хелена не собиралась в этот раз раскрывать ей свой план.
   - Я думаю, что знаю твой замысел, - по-прежнему глядя на нее, сказала Кира. - Ты очень тщательно выбирала особые генераторы, те которые возможно использовать в режиме маскировки, не так ли? Но зачем маскировать маленькие корабли-щиты? Нет, ты хочешь спрятать что-то другое. Но не "Жар-птицу", это бессмысленно. Они не могут двигаться с гиперскоростью, так? Максимум сорок процентов от световой, и я вспомнила, какой другой твой корабль имеет такую же максимальную скорость! И вот ведь какое совпадение именно у этого корабля есть изъян с системами маскировки! Их почему-то забыли предусмотреть! И я вспомнила как Ральф однажды решил эту проблему, ты всего лишь придумала другой способ.
   Силианка выразительно взглянула на нее. Радует хоть то, что силианка затеяла этот разговор один на один, в бывшем кабинете Ральфа Гренделя. Остается надеяться, что Ягуары не обладают проницательностью Киры.
   - Это еще хуже, чем в прошлый раз. То есть риск еще выше!
   - Но если все получится, я задержу их удар на несколько месяцев.
   - А если не получится?
   - Я вынуждена рисковать, опасность для моего мира слишком серьезна, - в ответ произнесла Хелена.
   - Ты отдаешь себе отчет, что у этой авантюры будут лишь два возможных исхода. Либо ты добиваешься элемента внезапности и достигаешь своих целей. Либо и ты, и все кто полетит с тобой, погибнут.
   - Да иначе и быть не может. Все или ничего.
   - Ладно. Я уже по прошлому разу знаю, отговаривать тебя бессмысленно. Ты невероятно упрямая. Уж точно не меньше чем твоя подруга дикая кошка! Так что я организовала для тебя одну встречу. Через два дня около Новой Батавии тебя будет ждать Станислав и еще одна важная персона. Если ты хочешь, чтобы твой план не провалился, советую с ними пообщаться. Да, захвати с собой свой корабль, свою бессмертную, свою дикую кошку, Германа, ну и еще кого-нибудь. Не помешает.
  
  
   7 марта 2233 года. Орбита планеты Новая Батавия, Внутренняя Сфера.
  
   - Хранитель Закона Клана Штормовых Буревестников Чезаре Джулиани, - представил своего спутника Станислав Желязнов.
   Хелена с огромным любопытством воззрилась на знаменитого бессмертного. По слухам единственного человека, которого загадочная раса сарки посвятила в свою главную тайну, как перемещать тело между звездными системами без помощи космического корабля, лишь усилием мысли. Хелена плохо представляла, как подобное могло происходить, но способности правителей расы сарки имели документальные подтверждения. Космическому кораблю для перемещения между звездами нужны были мощные маршевые ускорители и гипердвигатель, по сути являвшийся сверхмощным генератором особого поля, и наконец огромные запасы энергии. При достижении скорости близкой к световой корабль окутывался в кокон особого поля, выбрасывающий то, что находилось внутри кокона из привычной вселенной и оставлявший в ней лишь отражение, скорее тень корабля, а не сам корабль. Таким образом, путешественникам удавалось игнорировать привычные людям физические законы и перемещаться с немыслимой скоростью. У этого способа перемещения были ограничения обусловленные соседством с гравитационными силами звезд и планет. Но в целом механизм этого перемещения был ей известен. То, что делали сарки, понять куда сложнее.
   - В последнее время я много о вас слышал синьорита, - произнес Чезаре, церемонно поцеловав кончики пальцев ее правой руки. Хелена порадовалась тому, что на ней надет биоскафандр надежно защищавший от прикосновения бессмертного. Кира уверяла, что через биоскафандр бессмертные не смогут провести сканирование памяти.
   - Я тоже рада вас видеть. Это мои офицеры Герман...
   - ... бывший вепрь. Рад вам сообщить капитан, большинство в вашем клане примкнули к фракции старейшин.
   - Это прекрасная новость, хранитель закона. - Ответил бессмертному ее помощник.
   - Каролина Земан, - представила девушку Хелена.
   - Ваша красота ослепляет нас сударыня! Я рад, что столь привлекательное создание решило стать в ряды тех, кто не боится близкого контакта с чужими.
   Чарли премило улыбнулась и поклонилась Чезаре.
   - Лейла Таши, - представила следующую Хелена.
   - О, слава о ваших подвигах достигла Планеты Мечты. Если вы не против, то клан Буревестника готов взять образец ваших генов для нашей коллекции. Мы сможем создать сиб-группу на основе ваших генов.
   - Польщена, - мурлыкнула дикая кошка.
   - Лейси Сименс.
   - Клон той, что когда-то смогла победить меня? - Чезаре внимательно посмотрел на смущенную этим напоминанием девушку.
   - Йожи Куруш, Пепе Энрикес, Джованни Табанек.
   - Рад видеть вас господа.
   - И ИскИн этого корабля.
   - Я ощущаю его присутствие и прошу разрешение оставить здесь свою тень.
   - Я принимаю ваше предложение, - отозвался бестелесный голос управляющий кораблем.
   - Если все познакомились, то пожалуй пора переходить к делу, - сказал Станислав Желязнов. Представитель Богуславии выглядел обеспокоенным. - Три дня назад Чезаре сообщил мне крайне неприятные новости.
   - Это так. Хан клана Ягуара прервал переговоры с фракцией старейшин и объявил Гюнтеру Валльхоферу, что Ягуары собираются уйти с Планеты Мечты всем кланом.
   - То есть они собираются переселиться во Внутреннюю Сферу.
   - К тому же склоняется и клан Рыси. И они ведут переговоры с Ягуарами о полном слиянии двух кланов, поверх давно существующего союзного договора. Этот вопрос стопорится лишь из-за Джорджии. Как вы знаете, большая часть планеты входит в оккупационную зону клана Рыси, меньшие доли у Воронов и Медведей. Ягуары на Джорджии не присутствуют. А так как планета Джорджия является первой целью для Шэннон МакКинли, то сами понимаете Ягуары хотели бы уклониться от битвы с землянами. По крайней мере, от первого удара МакКинли, ибо он обещает быть сокрушающим. В южном секторе Ягуары владеют миром Сонгаи и двумя планетами в системе Карвера, в секторе Водолея третьей частью мира Астрахань, две трети этого мира оккупационная зона клана Рыси. Кроме этого Ягуары присутствуют на Скитланде и Готланде. У Рысей положение сложнее. Они присутствуют на Джорджии, Астрахани, Скитланде, Карвере, Берендее и лишь одна база на Готланде. Итак, где они смогут создать основную базу, будущее ядро двойного клана? Самый лучший вариант индустриально развитая Джорджия, но эта планета под прицелом. Второй вариант Карвер, в отличие от Сонгаи там на одной из планет есть кое-какая промышленность, инфраструктуру развивать придется не с нуля. Но это мир класса В, то есть плохо подходит для заселения людьми. Еще один вариант Астрахань, это чисто аграрный мир, зато класса А.
   - Но идеально им подойдет наша Венетия? - прервала размышления Чезаре Хелена.
   - Да, если не учитывать тот факт, что вашу планету еще надо завоевать. И удержать, если Земная Федерация решит вмешаться. Все-таки Венетия один из миров Центрального сектора и очень близок к Солнечной системе. Но если Ягуары объединятся с Рысями, то это теоретически возможно. Но Рыси не хотят перебираться на вашу планету, они хотят удержать Джорджию. И сейчас всеми силами укрепляют эту планету.
   - Это подводит нас к вопросу о госпоже консуле и "предательстве" Беатрис Далетт. - Подсказал бессмертному Станислав.
   - Капитан Далетт сотрудничала с Рысями? - задал вопрос Герман.
   - Несомненно, вопрос кто за ней стоял. Это не Шэннон МакКинли и не Селена Бэр, так как этот альянс был направлен против них.
   - Я в этом не уверен, - возразил Станислав.
   - Извини, но в этом вопросе ты не объективен, из-за личной неприязни к Шэннон МакКинли.
   - Тогда возможно калифорнийцы? Беатрис Далетт долгое время была официальной любовницей одного известного их политика. Он считается вполне реальным преемником нынешнего президента. Один из ее сыновей от него, это подтверждено анализом ДНК.
   - Сомнительно. Вряд ли ее направляли калифорнийцы, это противоречит имеющимся у меня данным. И у меня есть другое предположение, - заявил Чезаре. И сделал паузу, Станислав, приподняв бровь, смотрел на союзника. - Антуан дю Плесси.
   - Маловероятно. С чего ему действовать против госпожи консула!
   - Его очевидно раздражает выбранный ею курс к децентрализации. Возможно он согласился с ним лишь для вида. Дю Плесси понимал необходимость устранения генерала МакАллена, но затем счел МакКинли для себя столь же неудобной фигурой. Если бы Рысям удалось захватить значительную часть Скитланда, это вероятно привело бы либо к смещению МакКинли, либо к урезанию ее полномочий. Что на мой взгляд соответствует тайным желаниям Антуана дю Плесси. И наконец косвенно эта версия подтверждается недавним отстранением дю Плесси от управления военным ведомством.
   - Возможно вы правы, - сказала Хелена. - Есть еще одно предположение. Из-за смерти Камиллы, Антуан утратил значительную часть влияния на Шэннон.
   - Это я учитывал, Камилла дю Плесси помогала МакКинли, но и контролировала ее лояльность по отношению к военной элите Марса.
   - Чарли, ты хорошо знала Камиллу, это возможно?
   - Думаю да, Кэм была предана Шэннон, но если бы пришлось выбирать между ней и дедом, она выбрала бы свою семью. - Немного подумав, сказала Каролина.
   Станислав Желязнов на некоторое время прикрыл глаза, очевидно размышляя. Затем открыл их и произнес:
   - Хорошо. Возможно, все так и есть, приму к сведению. Но как недоказанное. Все это мне кажется сомнительным.
   - Тогда еще один факт. Я уже много лет не могу идентифицировать лучшего агента Антуана. Это женщина киборг, когда-то действовавшая в скоплении Яхо под именем Люсиль Дюран. У нее сморанские имплантанты и она постоянно меняет облик и может обманывать любые сканеры. Ее невероятно сложно засечь, я трижды считал, что избавился от нее, но затем обнаруживал снова. Вероятно, она не покидала Планету Мечты долгие годы. Сначала действовала в клане Волка, затем перебралась к Воронам, а в последнее время подозреваю, работает в клане Рыси. Возможно, Беатрис Далетт была посредником между Антуаном и его лучшим агентом.
   - Я ничего не слышал о ней, - удивился Станислав.
   - А вы наведите справки, баронесса Люсиль Дюран навела шороху во время периода хаоса на колонии Аракс в 2225 году. Эти данные общеизвестны.
   Хелена кивнула, она была на Араксе в это время и интересовалась стратегией отряда баронессы Дюран. За три месяца от никому неизвестной наемницы эта женщина прошла путь до командира мощного соединения и едва не разрушила планы Фрэнка Керри и Ральфа Гренделя относительно будущего Аракса. Тогда будущего, а сейчас уже настоящего. Ныне Аракс одна из самых процветающих колоний скопления. Но Фрэнк как-то признался, что командир вервольфов лишь благодаря случаю узнал о планах баронессы Дюран и Олафа Скальде. Вместе они вполне могли разгромить вервольфов. Но Ральф успел договориться со Скальде, а силиане настояли на удалении из скопления чересчур инициативной агентессы Антуана дю Плесси.
   - Я посмотрю, - сказал агент Богуславии. - Но давайте перейдем к плану госпожи Кройчек. Ведь ближайшая опасность очень реальна, клан Ягуара может атаковать и не дождавшись окончания переговоров с Рысями и начала боев на Джорджии.
   - Это так, хан Ягуаров Кабар Ивадзаки рассматривает такой вариант, но генерал Вон Мухали, командующий гарнизоном Сонгаи подверг его предложение резкой критике. Сейчас они изучают возможность привлечения дополнительных сил с Планеты Мечты.
   - Сколько? - стиснув зубы, выдохнула Хелена.
   - В резерве на Планете Мечты у Ягуаров шесть полков, еще восемь уже во Внутренней Сфере. Три из них на Сонгаи. Два в системе Карвера, по одному на Скитланде, Астрахани и Готланде.
   То есть всего более полутора тысяч боевых машин, подсчитала Хелена. Если клан Ягуара решит забыть о правилах войны Гюнтера Валльхофера, эти силы станут огромной проблемой даже для госпожи консула и Земной Федерации. А вооруженные силы Венетии вообще растопчут едва заметив!
   - Большинство их полков состоят из машин основного класса, но в трех ударных полках есть штурмовые машины. Один такой ударный полк неделю назад переведен на Сонгаи. Идем дальше: госпожа Кройчек правильно определила слабое место Ягуаров. У них недостаточные авиакосмические силы. На Планете Мечты космосом занимались птичьи кланы - Орлы, Кондоры и Соколы. Также мощный флот у Небесных Тигров Танаки Сегуи и у клана Волка. Но вряд ли кто-то из них будет помогать новым планам Ягуаров. В распоряжении же самих Ягуаров всего пять крупных прыжковых кораблей, пятнадцать штурмовых шаттлов, около полусотни транспортных и десантных шаттлов и около шестисот истребителей.
   - По сравнению с нашими силами это очень много, - произнесла Хелена.
   - Вы правы, но пока еще далеко не все Ягуары одобряют идею переселения и разрыва с остальными кланами.
   - А чьи позиции дома сейчас сильнее, у "старейшин" или у "верных"? - спросил буревестника Герман.
   - Сейчас скорее равновесие. После разгрома фракции "хранителей" и бегства хана Алекса Стрэнгхолда положение на Планете Мечты несколько упростилось. Очень многое зависит от будущего наступления войск Земной Федерации. Сейчас положение таково, что если клану Рыси и клану Волка удастся отстоять Джорджию и ЛяоДун то это нанесет влиянию "верных" сильный удар, в противном случае, боюсь неприятности будут у нас. Так что в данный момент Шэннон МакКинли и Танака Сегуи оказываются невольными союзниками.
   - Они могут действовать сообща? - тут же спросил Станислав.
   - Вероятность этого близка к нулю. Шэннон вполне искренне презирает и "верных", и Танаку. А ильхан при мне называл госпожу консула наглой выскочкой. Думаю, Танака предпочел бы и далее вести бесконечную партию против генерала МакАллена. Он очень уважал прежнего лидера Земли. Кроме того, возможно, некоторое ослабление влияния "верных" сейчас даже на руку Танаке. Вы же знаете об его собственной игре.
   - Как у него дела с кибер-матрицами? - спросил Станислав.
   - Неудовлетворительно. Я передал последние агентурные данные Максу Фоэ и он считает что основная проблема нынче расстояние, ученым Танаки не удается добиться стабильного контроля на расстояниях больше двадцати световых часов.
   - А управление кристаллами гегемонии?
   - С этим у них проблем уже нет. Если помните, это удавалось еще Алексу Стрэнгхолду, он не раз перехватывал управление кханаанскими роями и приводил их во владения силиан. Без помощи кибер-матриц, но этот компонент можно считать давно отработанным. Также не все ясно с количеством управляемых объектов. Алекс мог захватывать только малые рои, до десяти тысяч единиц, если Танака намерен бросить вызов Гегемонии, то речь пойдет о миллионах единиц. По расчетам Фоэ Танаке нужно еще года три. Сам Фоэ был куда ближе к цели. Как вы понимаете при изобретении чего-то абсолютно нового один гений стоит сотни посредственных ученых.
   - А Макс может закончить свои исследования в пользу силиан? - робко спросила Хелена. Чезаре отрицательно покачал головой.
   - С точки зрения силиан это абсолютно недопустимо, да и сам Фоэ не хочет больше заниматься этой темой. Он ведет сейчас ряд исследований в центре ГИСИР, над темами далекими от политики и его это более чем устраивает.
   - Мы опять отклонились от обсуждения планов госпожи Кройчек, - заметил Герман.
   - Прошу прощения, - признал правоту вепря Чезаре. - Помнится, мы остановились на перечислении сил Ягуаров.
   - Да, - подтвердила Хелена.
   - Тогда перейдем к их командирам. Генерала Мухали тебе обмануть не удастся. Он очень проницателен. Но он не поддерживает идею высадки на Венетию, так что скорее всего его пост займет кто-то более лояльный ханам. Я постараюсь ускорить эту замену. Вероятный преемник Мухали либо младший хан Идрис Итцкоатль, либо генерал Аския Мтетва. Оба ярые сторонники этого замысла. И оба они не отличаются терпимостью к критике своих действий и особыми познаниями в военной стратегии в космосе. Один в прошлом пилот наземного модуля, другой вообще пехотинец. То есть для вас они идеальны. Что касается судна слежения, то я одобряю ваш выбор. На Сонгаи нет кораблей способных догнать вашу "Бонавентуру".
   Затем Чезаре посмотрел на Чарли.
   - Что касается связи. Для меня не сложно оставить одну свою тень здесь, тень на Богуславии уже есть, но возможен и иной вариант. Вероятно я смогу научить вашу бессмертную искусству отбрасывать тени, если она согласится на длительное слияние с моим разумом. Перемещаться между звездными системами она не сможет, но установить связь и переправлять послания между этим судном и вашим шаттлом типа "Тайфун" вполне. За два месяца я смогу научить ее делить разум между двумя тенями. Два корабля для новичка куда проще, чем две планеты.
   Хелена посмотрела на Каролину, та была явно ошеломлена этим предложением.
   - Чарли?
   - Я не знаю. Хотя если это нужно нашей планете... то я согласна.
   - Но я все равно продолжу работу над кораблем слежения, - заметила бессмертному Хелена. Тот равнодушно пожал плечами.
   - Просто связь самое слабое место твоего плана. Если ваша бессмертная научится работать с тенями это закроет проблему. И не будет отвлекать меня, слежение за всеми действиями Танаки занимает почти все мое время. Как вы понимаете для будущего всего человечества крайне важно следить за каждым его шагом.
   - Понимаю. Но сумеет ли она научиться? Вы уже пробовали этому учить?
   - Да. И результаты положительны. Теперь последнее, сколько вам нужно времени?
   - Два месяца, нет скорее два с половиной.
   - Ясно, я сообщу Станиславу, если планы клана Ягуара изменятся. В случае чего попробую задержать их атаку. Был рад с вами познакомиться.
   После этих слов тело Чезаре замерцало, а затем стало превращаться в тень, которая вскоре рассеялась.
   - Он ушел или по-прежнему здесь? - неуверенно смотря на место, где был бессмертный, спросила у Станислава Хелена.
   - И то, и то. - Загадочно улыбнувшись, ответил разведчик Богуславии.
   - Я не обнаруживаю никаких признаков его присутствия. - Раздался голос ИскИна. - Физических признаков.
   - Здесь только часть его разума, малая часть. Он умеет разделять разум на два десятка теней, как минимум.
   - Полагаю от него сложно что-либо скрыть?
   - Да он самый совершенный шпион за всю историю человечества. То, что он перешел на нашу сторону это огромная удача.
  
  
   12 марта 2233 года. Планета Мечты. Тлалокан, сектор клана Кровавого Ягуара.
  
   - А капитан Малис, - лениво произнес Аския Мтетва и протянул руку в сторону вошедшей молодой женщине. - Входите, располагайтесь поудобнее!
   - Капитан Малис Итцкоатль! - гневно подчеркнула свежо обретенное имя чести гордая красавица.
   Генерал Аския Мвенде любовался, разглядывая свое новое приобретение, Малис была представителем чистокровной ацтекской линии, чей самый достойный представитель Идрис Итцкоатль недавно стал ханом клана. Собственно капитан Малис происходила из первой сиб-группы созданной на основе генов хана Идриса Итцкоатля. Но конечно двадцать пять лет назад Идрис еще не был ханом, за два года до создания сиб-группы тогда еще тридцатилетний полковник Идрис Итцкоатль отличился в боях закончившихся завоеванием мира Астрахань. После чего получил звание генерала, и на основе его генов были созданы несколько сиб-групп. Лучший боец одной из этих сиб-групп и стояла сейчас перед генералом, демонстрируя ему свое прекрасное тело. Сам генерал Аския представлял другую генетическую линию названую по имени рода Мтетва, ближайших союзников и покровителей вождя зулусов Чаки. Рода что принял изгнанника и служа которому Чака стал знаменитым воином.
   Аския Мтетва в последнее время стал ближайшим соратником младшего хана клана, ему исполнилось тридцать шесть лет, а боевые части под его командованием не раз отличались при подавлении мятежников в мирах Карвера, на Астрахани и Сонгаи. Генетические линии зулу, вандалов, гуронов и саксов были предназначены генетиками клана для службы в пехотных частях. Отряды, которыми командовал Аския состояли из элементалов, элитной пехоты Кланов. Впрочем наиболее талантливым бойцам таким как Аския позволялось пройти обучение и на пилота боевого модуля планетарного контроля, что молодой воин в свое время и сделал. И все же он предпочитал кабине огромной машины броню элементала и возможность встречать врага лицом к лицу. Несколько дней назад ханы окончательно утвердили молодого генерала командующим войсками в мире Сонгаи. Это обстоятельство и привело сюда честолюбивую и амбициозную Малис.
   - Капитан Малис Итцкоатль! - повторила ацтекская жрица и приставила к широкой груди молодого генерала богато украшенный золотой жертвенный нож. - Повтори это, иначе мой нож доберется до твоего сердца!
   Аския рассмеялся и повторил то, что она требовала, женщина убрала свой нож потянулась гибким мускулистым телом пантеры, устраиваясь поудобней рядом с ним.
   - Я должна принять участие в будущей операции! - объявила она.
   Аския демонстративно отвернулся от нее.
   - Ты же знаешь что я лучшая!
   - Это слишком громкое заявление!
   - Вчера в поединках за право получить имя чести я победила шестерых сильных противников, двое из них умерли! - в знак чего в волосах кровожадной жрицы были заплетены две белых ленты закончившиеся изображением сердец пронзенных ножом.
   Вообще-то на Планете Мечты косо смотрели на тех, кто во время испытаний стреляет по кабинам товарищей, но Малис была любимицей Идриса, и ей многое позволялось. Да и традиции клана Ягуаров более жестокие к проигравшим, чем в большинстве других кланов. Как она заявила в свое оправдание вчера, одного она убила, потому что он был вольнорожденным посмевшим посягнуть на имя чести посвященное основателю державы ацтеков. Со вторым бойцом у Малис имелись давние личные счеты, и она до начала боя объявила поединок на смерть.
   - Хорошо. Ты вчера славно управляла своим "Локи". И честно завоевала право на имя чести. - Признал Аския.
   - Так ты возьмешь меня на Сонгаи?
   - Ут.
   - В качестве воина и офицера ударного полка!
   - Ут.
   - И я буду командовать первым соединением высадившимся на Венетии?
   - Ут.
   - Всегда буду идти первой?
   - Ут.
   - Тогда вот тебе мое оружие, храни его, и я буду преданно служить тебе.
   Генерал Аския Мтетва взял в руки богато украшенный жертвенный нож. Красивая штучка, как и его хозяйка.
   - Также я продемонстрирую тебе, что женщины ацтеков умеют не только владеть оружием! Если ты согласишься обладать мною, то тебе будет принадлежать мое тело, мне же твоя душа. Уверена, ни одна из пленниц твоего гарема не умеет того, что умею я!
   Аския в этом сильно сомневался, он успел собрать в свой гарем самых красивых блондинок с Карвера, миловидных славянок с Астрахани и чернокожих гурий с Сонгаи. Две сиб-группы с его генами уже росли в яслях Планеты Мечты, но генералу было этого мало. В отличие от кровожадной жрицы он ничего не имел против вольнорожденных, особенно если детишек рожали его женщины. В традициях мужской половины элиты Кланов было гордиться числом отпрысков имевших их гены. И многие из них, такие как Аския Мтетва готовы были пользоваться любыми возможностями. Скоро к его коллекции добавятся и пленницы с Венетии. Но пока надо плотно поработать с этой красоткой. Ребенка она ему конечно рожать не будет, но удовольствие доставит.
   Забытый жертвенный нож лежал у их ложа.
  
  
   16 марта 2233 года. Планета Трон, территория Республики Силиан.
  
   "Пардус" остался примерно в пятистах тысячах километров позади "Бонавентуры", тяжелый кланерский шаттл был втрое больше ее корабля и у него намного большее вооружение и более мощные щиты. Все-таки это штурмовой челнок, специализированный для подавления обороны наземных баз и контроля орбиты населенных планет. Однако "Бонавентура" определенно быстрее и маневреннее, чем Хелена и собиралась воспользоваться. Но пока дожидалась нужного момента для начала атаки. Этот тренировочный бой она затеяла в ответ на утверждение Германа, что мол у ее маленького кораблика нет никаких шансов в поединке против штурмовых кораблей кошачьих кланов. Сейчас виртуальным "Пардусом" управлял ИскИн с шаттла "Тайфун", и трое бывших вепрей Герман, Оттар и Юстин. В ее команде кроме ИскИна "Бонавентуры" присутствовали Лейси и Настя. Хелена знала, что к сегодняшнему дню у Сонгаи уже находятся три "Пардуса", челнока почти равных по размеру "Тайфуну", но без огромных ангаров для боевых модулей. Вместо ангаров на таких штурмовых челноках размещались дополнительные системы вооружения и защиты.
   Мощные щиты "Пардуса" до сих пор не поддавались огню бластеров "Бонавентуры", плазменные торпеды также не решали проблему, вот если бы на ее корабле было на два торпедных аппарата больше. Что до гравитационной пушки, то ее импульс действовал лишь против корабля находящегося в коконе гиперполя, а на вражеском челноке вообще не стояло гипердвигателя. Оставались двухтонные ракеты "космос-космос", но они считались оружием пригодным только для атаки плохо защищенных стационарных объектов, которые не имели возможности маневрировать. Кроме того, современное энергетическое оружие прекрасно работало в режиме ПРО против ракет такого крупного размера, а силовой щит любого боевого корабля или станции всегда можно перевести в разряжающий режим мгновенно уничтожающий материальные объекты. На космических кораблях он был тем более актуален, что в космосе встречались метеориты. Все это обычно сводило эффективность ракет "космос-космос" к минимуму, а если вспомнить что разряжающее поле не препятствует действию своего энергетического оружия, становилось очевидно почему сморане и силиане вообще не применяли ракеты в космосе. Однако сейчас Хелена собиралась именно на ракеты делать основную ставку. И заодно проверить насколько эффективно она сможет обратить против бывшего кланера пресловутый человеческий фактор.
   И вот вражеский челнок наконец-то оказался именно в той позиции как ей требовалось, большинство его энергетического вооружения не могло быть немедленно задействовано в режиме ПРО. Хелена сразу же приказала начать ракетную атаку. ИскИн "Бонавентуры" выполнил приказ, в течение одной секунды выпустив в цель все имевшиеся на борту ракеты, первыми летели пять ракет с особой начинкой, сначала три, затем две, пятнадцать оставшихся пошли относительно тесной кучкой. Сделав залп "Бонавентура" резко отвернула в сторону, Хелена не хотела, чтобы Герман счел ее атаку прелюдией еще и к залпу торпед. Фактически она давала ему возможность без проблем разобраться с ее ракетами. И противник немедленно воспользовался этой "ошибкой" переведя силовой щит своего шаттла в разряжающий режим, что для ее замысла и требовалось. Лазерные пушки открыли из-за щита огонь по ее ракетам скорее потому что имели такую возможность. Герман и помогавший ему ИскИн наверняка не сомневались, что и разряжающего поля будет достаточно.
   Лазеры смогли сбить три ракеты, но лишь одну из трех первых. Так что и эта не предусмотренная случайность не смогла помешать ее замыслу. Двух оставшихся было более чем достаточно. Не долетев каких-то сотни метров до разряжающего поля эти две ракеты сработали. Но вместо обычного заряда антивещества в этих пташках было устройство испускающее импульс безвредный для вражеского корабля, но разрушающий структуру силового поля. Технология чем-то похожая на ту что применяли валусиане на своих новых брандерах. На двухтонной ракете стояли разрядники способные снести силовой щит мощностью до шестисот единиц. Щит "Пардуса" все равно мощнее, но и разряжающее поле проще поддавалось подобному импульсу. А еще и поле противника оказалось несколько слабее максимума, так что в итоге структура щита рухнула сразу же. Как и надеялась Хелена. Две следующих ракеты взорвались уже у самого корабля, на них стоял другой тип разрядников с направленной электромагнитной волной на несколько секунд выводящие из строя электронные приборы и сканеры. Это дало возможность оставшимся тринадцати ракетам с зарядом антивещества беспрепятственно преодолеть всю ПРО противника и точно выйти на цель. Попадания даже пары таких ракет было вполне достаточно, чтоб нанести челноку критические повреждения, попадание сразу тринадцати развалило вражеский корабль на четыре крупных и бесчисленное количество мелких обломков.
   Что и требовалось доказать, удовлетворенно подумала Хелена. После чего сняла шлем создающий виртуальную реальность.
   - Что это были за три первых пташки? - немедленно задал ожидаемый ею вопрос Герман. - Разве мы не договаривались применять лишь то оружие, что имеется у нас в наличие в данный момент?
   Хелена вместо ответа мило улыбнулась и довольно произнесла:
   - Вот видишь, это о чем ты забыл - человеческий фактор!
   - Эти ракеты у нас в наличие есть, - пояснила Герману бессмертная. - Вот список боеприпасов, которым торгует клан Глей. Обрати внимание на пункт четыреста двенадцать. Двухтонная импульсная ракета с разрядником типа "Эс-3". Можешь почитать ее описание. Кстати мы приобрели для кораблей-щитов восемь ракет этого типа.
   Лицо Германа выражало обуявшее его недоверие, но он взял из рук Насти планшет и стал читать информацию о незнакомом ему оружии.
   - Никогда не слышал ни о чем подобном! - наконец произнес он. - Можно узнать, откуда об этих штуках узнали вы?
   - Вообще-то именно я сконструировала эти штуки, - потупив глаза, призналась Настя. - Лет семь назад. А Леночка изобрела разрядник разрушающий структуру поля.
   - Да? - повернулся к ней Герман.
   - На самом деле я ничего не изобретала, - ответила ему Хелена. - Примерно в то время я вычитала об подобных устройствах в силианских архивах, их применяла одна враждебная Силианской Республике цивилизация примерно сорок тысяч лет назад. Правда их устройства были очень больших размеров, из-за того что тогда еще не было современных компактных источников энергии. Я заинтересовалась этой технологией и немного ее модернизировала. В начале я экспериментировала с машинкой проникавшей сквозь поле и импульсной гранатой, но клан Глей развил мои идеи.
   - Однако эти ракеты практически никто не покупал, - заметила Настя. - Бенедикт хотел их опробовать на Араксе, но в силу ряда причин так и не сделал этого.
   - А тот мой разрядник с двойным ударом? - вдруг вспомнила еще одну свою идею семилетней давности Хелена.
   - Он так и остался лишь проектом, сморане не дали мне возможности закончить наброски, - печально вздохнула Настя.
   - Может, попробуем закончить их сейчас?
   - Что это за новая идея? - подозрительно глядя на девушек, спросил Герман.
   - Понимаешь, Леночка еще тогда предлагала совместить в одном изделии разрядник, разрушающий структуру поля и затем через долю секунды создающий мощную электромагнитную волну.
   - Ты сможешь сделать это с нашими восемью ракетами? - осторожно спросила Хелена.
   - Наверно, но может лучше собрать новые в моей мастерской?
   - Нет. Я не хочу, чтобы была лишняя информация о каких-то особых новинках, если покупка этих восьми ракет прошла незамеченной для Германа, то и разведка Ягуаров вряд ли обратила на нее внимание. Маскировка прежде всего!
   Герман внимательно посмотрел на нее.
   - Ты права второй раз ты меня врасплох этими пташками не поймаешь.
  
  
   19 марта 2233 года. Планета Трон, территория Республики Силиан.
  
   Новое послание от Чезаре заставило ее ускорить время возвращения, еще не все ее замыслы были реализованы, хотелось все лично проверить самой. Но враг ждать не будет, пора было возвращаться, наступала весна. Как странно сезоны на далекой Земле никак не должны влиять на ведение войны в космосе, и все же влияют. Планы консула МакКинли выстроены по календарю ее родной планеты, начало нового календарного года и выпуск новых курсантов академии. Традиция начинать новую кампанию в июне для марсиан почти что-то святое. Да и "Жар-птица" снова вернулась в Пограничные Территории. Утром Хелена сообщила Фрэнку, что ее соединение возвращается домой этим рейсом.
   Идя по еще заполненной народом базе Вервольфов, она уже представляла ее вновь пустующей. Ее люди еще до официального объявления понимали, что возвращение домой близко. Те что прилетели с Венетии уже предвкушали радость встречи с родными, наемники Пограничных Территорий и бывшие кланеры все чаще расспрашивали сфероидов о мире, что станет их новым домом. Хелена заметила троих вепрей окруживших Диего Корадо. Вел разговор Герман, Юстин и Борот лишь изредка вставляли свои вопросы. Она задумалась о странной тяге испытываемой друг к другу Германом и Диего. Между бывшими противниками, которых ранее разделял призрак смерти, теперь наблюдалась странная особая связь, почти дружба. Хелена услышала пару фраз и удивилась еще больше. Германа интересовало политическое устройство на Венетии в частности и во Внутренней Сфере вообще. Это было необычно, наемники в первую очередь расспрашивали об условиях жизни в колонии. И налогах. Подоходные налоги вообще были больным местом для пограничников. Здесь в скоплении в царстве анархии и враждующих корпораций налоги были забытой фикцией. Силиане о налогах не имели ни малейшего представления, скорее наоборот. А централизованное правительство существовало на одной только Габе, но и там никто не решился вспомнить о налогах с частных лиц, государство лишь собирало полудобровольный налог с корпораций.
   А вот во всех колониях Внутренней Сфере налоги с граждан изымались, не такие высокие, как на Земле, но что есть, то есть. И наемники совсем не испытывали желание отдавать часть своих кровных правительству какой-то колонии. На непонятные им нужды. Но все же большинство сочли подобное неизбежным злом. Хелена пожимала плечами, в отличие от корпораций, государства существуют ради благополучия всех его граждан. Вот только на Планете Мечты отдельные кланы хоть и представляют собой аналог государства, но существуют во имя несколько иных целей. Милитаризированное до предела сообщество на родине Кланов жило ради прославления чести каждого из кланов. Все члены касты воинов жили ради этого, другие касты... по рассказам бывших вепрей выходило, что они должны во всем подчиняться воинам и скорее выживали. Так что мысль о том, что государство может существовать ради чего-то кроме чести и славы клана, все еще не могла окончательно утвердиться в головах вепрей.
   - Командир, - Хелена повернулась к Йожи Курушу, тот стоял около дверей ее кабинета с планшетом в руке. - Я нашел еще один контракт для соединения из трех звеньев.
   - Спасибо Йожи, но этот контракт мы выполнить не сможем. Завтра мы покидаем Пограничные Территории и возвращаемся домой.
   - Вы получили какие-то новые сведения от наших союзников?
   - Да. Чезаре сообщил, что генерал Аския Мтетва вчера вылетел принять командование гарнизоном Сонгаи. А значит и мне пора возвращаться.
   - Сообщить всем членам отряда?
   - Да. Прервите контракт с теми, кто отказывается лететь во Внутреннюю Сферу и подготовьте все к завтрашней погрузке на прыгун "Жар-птица".
   - Можете на меня положиться командир.
   Хелена улыбнувшись, кивнула своему верному помощнику. Он ушел, аккуратно прикрыв дверь. Она задумалась о том, что необходимо доделать за оставшиеся часы и заодно ближайшие планы по возвращению. Как сообщил отец компания "Рейн-Металл" уже активно работает над проектом, он позволит еще немного выиграть время. Однако возможно стоит несколько изменить первоначальную идею. Надо посоветоваться со Станиславом Желязновым сразу по прибытию. И поговорить с отцом, нужны еще триста миллионов на закупку восьми "Гарпий" у клана Глей. И неплохо бы посмотреть чего добилась Чарли, препарируя каждое небесное тело в системе Сонгаи. И посмотреть получившиеся у Насти прототипы новых кораблей. И проверить, как идут работы у корпорации "Карфакс", и можно ли их ускорить хотя бы на неделю. Короче у нее вновь не будет ни минуты свободного времени.
  
  
   25 марта 2233 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   - Демократическое устройство! - с чувством глубокого отвращения произнес Герман. Старшие офицеры ее соединения находились в новом кабинете Хелены. Когда-то он был кабинетом командира 28-ой линейной бригады. - То есть теперь нам надо получать какое-то там разрешение у вашего этого собрания?
   - Планетарного Совета, - поправил вепря Эмиль Шломо.
   - Не важно. И пока эти дилетанты ничего не смыслящие в военном деле...
   - Кое-кто из них был в прошлом офицером Земной Федерации, - спокойно уточнила Хелена. Герман едва заметил ее слова, так велик был его гнев.
   - ... будут обсуждать, как нам лучше сражаться?! Какой стратегии придерживаться, и какие потери среди нас считать оправданными?! А за это время пустой болтовни наши планы станут известны не только разведке ягуаров, но и всей галактике!
   - Все не так плохо, - осторожно возразила Хелена. И искоса бросила взгляд на Эмиля и Йожи. Эти двое отнеслись к новой проблеме терпимей, вероятно как и Хелена, заранее догадывались о ней. И имели ранее дело с демократическим устройством колоний. - Во первых мне совершенно не обязательно раскрывать Планетарному Совету свои планы...
   - Хотя бы потому что узнав о них, наши парламентарии придут в ужас, - в полголоса добавил от себя Эмиль.
   - ... достаточно указать на необходимость очень осторожной разведки, - стараясь не смотреть на Эмиля, закатившего глаза, и как ни в чем не бывало, продолжила Хелена. - А полной информацией о наших планах будет владеть очень узкий круг лиц. Мой отец, Станислав Желязнов и еще несколько высших офицеров из руководства наших вооруженных сил.
   - Принцип дымовой завесы, - Пояснил для Германа Эмиль. - Прочим рассказываешь удобные для их слуха сказки. И выпрашиваешь согласие на, скажем, невинные учения за пределами звездной системы.
   - Не понимаю! Ты создала это соединение, практически вопреки их воле, с минимальным финансированием с их стороны, а теперь должна как-то там изощряться. И это ради действий необходимых чтобы спасти их же!
   - Операция кажется рискованной даже мне, - заметил Эмиль. - Опять.
   - Герман, подумай вот о чем: в твоей горячо любимой до предела жесткой кланерской системе, подобные действия с моей стороны были бы вообще невозможны!
   - Ерунда! Любой младший командир в Кланах может обратиться к ханам или к Хранителю Закона или к старейшинам клана. И если идея действительно дельная и способная принести славу клану ему выделят и средства и людей, - возразил Герман.
   - Ваш спор лишен смысла, - произнес до сего момента молчавший Йожи. - При любом политическом устройстве можно изыскать способ для необходимых всему обществу действий. Особенно в случае крайней необходимости. Что до демократического устройства, то позволю заметить Венетия очень далека от идеала. Ваша колония, Хелена, Эмиль, в сущности является парламентской республикой, а не истинной демократией. И львиная доля власти находится в руках глав корпораций и потомков семей основателей колонии. Это в сущности олигархическая республика, защищающая интересы крупных землевладельцев и крупного бизнеса, с сильно ограниченными избирательными правами для большинства.
   - О чем это он? - удивился Герман.
   - У нас существует ценз. Избирателями являются далеко не все граждане, - пояснил Эмиль. - Фактически две трети населения не участвуют в выборе представителей в Планетарный Совет. А чтобы иметь возможность быть туда избранным существуют еще большие ограничения. Фактически надо быть либо крупным землевладельцем, либо очень успешным предпринимателем.
   - Либо ведущим специалистом в какой-нибудь области, - добавила Хелена. - Моя мать например член Планетарного Совета, но и не владеет землей и никогда не работала на какую-либо компанию. Она очень известный адвокат. Но уже восемь лет является членом совета и занимала разные посты в правительстве.
   Герман выразил взглядом все, что думает о протекционизме.
   - Мой отец ей не помогал! Скорее наоборот. Они с матерью лет пятнадцать в разводе. Мать не является членом его центристской коалиции. Скорее наоборот, по многим вопросам она придерживается противоположных отцу взглядов!
   - Сейчас она министр по привлечению трудовых ресурсов, - снова пояснил Эмиль. - Эмигрантов с Земли.
   - Которые, неосторожно подписав контракт, не смогут получить здесь избирательных прав очень многие годы. Прежде чем их не сочтут полностью натурализовавшимися. - Смотря в сторону, произнес Йожи.
   Хелена и Эмиль переглянулись, а затем оба пожали плечами, мол ну и что, это правильно, это наша планета!
   - А каким ты считаешь идеал демократии? - удивленно спросил у Йожи бывший кланер.
   - Всеобщее избирательное право разумеется, как на Земле.
   - Это когда всякая тупая и необразованная рвань имеет равные права с людьми проработавшими на благо колонии всю жизнь?! - искренне возмутилась Хелена.
   - Или что еще хуже с семьями основателей! - рассмеялся, смотря на нее, Эмиль.
   Герман удивленно взирал на всех троих.
   - Я не говорю, что всеобщее избирательное право наилучший путь, но это единственная известная гарантия равноправия, - пожал плечами Йожи.
   - К черту такое равноправие, - не выдержала Хелена. - Все люди разные! Да и кто против равноправия? Хочешь участвовать в политической жизни колонии, пожалуйста! Не нарушай законы, работай в социальной сфере или на частную компанию, и исправно плати налоги. Через пять-десять лет и у тебя будут полные избирательные права!
   - А твоих потомков могут даже избрать в планетарный совет, - усмехнулся Эмиль. - Или даже тебя, но это если тебе повезет очень сильно! Например вдруг сделаешься миллионером!
   Хелена искоса посмотрела на Эмиля, и вспомнила, что его отец был эмигрантом. Не зная считать его слова поддержкой или иронией, она продолжила:
   - Через какое-то время возможно длительное любой законопослушный и сознательный гражданин может выставить свою кандидатуру в муниципальный или даже обще-планетарный совет.
   - Ага, и останется только найти где-нибудь десять тысяч людей готовых отдать за тебя голос. - С чувством произнес Йожи. - Нет, если твой отец канцлер колонии это конечно не проблема!
   - Десять тысяч голосов нужно для избрания в Планетарный Совет, - пояснил очумевшему от обилия информации новичку Эмиль.
   Герман окончательно отчаявшийся что-либо понять теперь только качал головой.
   - На самом деле все не так сложно, - поглядывая на Хелену, продолжил объяснения Эмиль. - В данный момент в колонии четыре миллиона двести восемнадцать тысяч граждан имеющих избирательные права. И восемьдесят пять тысяч шестьсот, кажется шестьсот? Не важно, что-то около того, людей имеющих право выставить кандидатуру в муниципальные или обще-планетарный советы. Для избрания в каждый орган власти нужно набрать некоторое число голосов людей имеющих избирательные права. В совет какого-нибудь небольшого городка достаточно ста голосов людей живущих в данном городе или области. В планетарный совет - десять тысяч, но из всех четырех миллионов двести восемнадцати тысяч.
   - Далее влияет уровень поддержки, если твои взгляды готовы поддержать сотни тысяч избирателей положение политика прочно. Уровень поддержки моего отца сейчас миллион триста тысяч, к слову полгода назад было всего девятьсот тысяч.
   - И вы мисс Кройчек приложили руку к взлету его популярности! - поклонился ей Эмиль. - Но в любом случае его членство в Планетарном Совете выглядит непоколебимым. Максимум он потеряет пост канцлера. А вот если уровень поддержки падает ниже десяти тысяч, в следующий избирательный период советник вынужден вновь активно за себя агитировать, иначе мигом вылетит из состава совета.
   - У лидера консервативной партии положение почти также прочно как у моего отца, более семисот тысяч голосов. А вот у моей матери маленькая партия, всего пять членов планетарного совета, а ее взгляды поддерживают всего шестьдесят три с половиной тысячи избирателей. Что позволяет держаться в планетарном совете только ей и четырем ее ближайшим единомышленникам.
   - Постой я что-то не понял, у меня не все сходится с цифрами... - вернулся в разговор Герман. - Сколько всего сейчас членов совета?
   - Триста восемьдесят два. - В один голос объявили Хелена и Эмиль.
   - Но избирателей четыре миллиона и сколько там тысяч...
   - Да сейчас максимум возможно избрать четыреста двадцать одного, но в реальности всегда получается несколько меньше, многим не удается добрать нужных голосов.
   - Но если за твоего отца больше миллиона...
   - В счет идут первые десять тысяч, остальные это как резерв. Например, я включена в уровень поддержки то ли восьми то ли десяти человек, сейчас даже точно не знаю. Но мой голос реально идет одному молодому политику, члену центристской коалиции...
   - Не Адольфу Ланге случайно? - Вдруг произнес Эмиль. Хелена удивленно кивнула.
   - И твой тоже у него?
   - Он бывший офицер мобильных сил Земной Федерации, сейчас возглавляет комитет по закупке вооружений, - пояснил для новичков Эмиль. - Только в отличие от мисс Кройчек, у меня он первый и единственный в очереди моего голоса. У Хелены полагаю первым в списке отец, дальше наверно мать и еще с полдюжины старинных друзей отца.
   Хелена недовольно поморщилась, наверно он прав: надо ей подкорректировать свой список. Старинным друзьям отца, как и ему самому, вообще-то ее голос без надобности. В его первых десяти тысячах избирателей есть люди, поддерживающие его больше двадцати лет, голосующие за него чуть ли не раньше, чем она появилась на свет. И подобных преданных избирателей никогда не менявших взгляды у отца тысячи.
   - Если первые голоса в твоем списке попадают в резерв, ты можешь продлевать список, пока голос не попадет кому-то, кому он реально нужен. Кстати Хелена, реальные голоса Аниты и Диего тоже у Ланге.
   - Не знала, - произнесла она, хотя не очень-то удивилась. Все-таки Адольф Ланге один из немногих бывших пилотов Венетии, кто всерьез занялся политикой.
   - А действующий офицер...
   - Может иметь избирательные права, но не может выставлять свою кандидатуру.
   - Ну допустим я надумаю натурализоваться здесь, то как мне...
   - Надо подать заявку на гражданство, получить его, это недолго, пойти на службу в наши пока еще формирующиеся вооруженные силы, - тут Эмиль вновь улыбнулся. - Далее необходимо исправно платить налоги, желательно по максимальной ставке...
   - С выплатами пилотам боевых модулей планетарного контроля добиться избирательных прав ты сможешь года за три, - вмешалась Хелена.
   - А что такое максимальная ставка?
   - У них свободная система налогообложения, - пояснил Йожи. - Десять процентов для малоимущих и тех, кто не стремиться получить избирательные права. Двадцать или двадцать пять процентов для среднего класса, желающего иметь избирательные права, но не претендующего на важные должности. И тридцать три или сорок процентов для владельцев крупного бизнеса и ведущих политиков.
   - А если я когда-нибудь надумаю избираться в ваш высший орган власти?
   - Сейчас ценз таков: претендент на должность планетарного советника должен не менее пяти лет придерживаться ставки подоходного налога в тридцать три процента и выше. Не менее двухсот дней последнего года проживать в колонии. Выплатить за все время не менее ста миллионов марок налогов, и не менее двадцати миллионов марок за последний год.
   - Не слабо.
   - Довольно разумные и выполнимые ограничения, - заметила Хелена.
   - А сколько эта ваша марка?
   Хелена посмотрела на Эмиля, она сама давно не следила за курсом.
   - Состояние нашей экономики улучшается, - улыбнулся тот. - Сейчас один федеральный кредит равен пятьсот двадцати четырем маркам.
   - То есть сто миллионов марок это всего двести тысяч кредитов! - приподнял брови Герман. - А я то думал...
   - Да для пилота БМПК это мелочь, но пять лет ждать и тридцать три процента доходов отдавать! - делано возмутился Йожи.
   - Ладно, в чем-то я разобрался, остальное выясню сам. Давайте вернемся к спасению всей этой вашей драгоценной политической конструкции.
   - Я этот вопрос решу, - пообещала Хелена. - Я знаю, как бороться с нашими политиками. В Планетарном Совете надо вызвать побольше шума, желательно не относящегося к существу дела, пока они будут обсуждать можно ли доверять канцлеру и его сумасбродной дочери мы незаметно сделаем то, что нам нужно. А на самом деле мне важно лишь согласие на проведении операции моего отца и полковника Врацека, исполняющего обязанности командующего нашими вооруженными силами.
  
  
   5 апреля 2233 года. Планета Сонгаи, оккупационная зона клана Кровавого Ягуара.
  
   Генерал Аския Мтетва отсалютовал, приветствуя своего хана. Идрис Итцкоатль вернул ему приветствие и быстрым шагом пошел в сторону командного центра базы.
   - Как вы здесь устроились, генерал? - уже в шлюзе, сняв шлем, спросил хан.
   - Благодарю все прекрасно, подготовка к наступлению идет согласно нашему графику.
   - Какие-нибудь проблемы с личным составом?
   - Никак нет, мой хан. Большинство верных Мухали офицеров перевелись вслед за ним на Готланд. Я уже заменил их своими людьми.
   - Замечательно. Значит, когда наступит время перейти к действиям, все будут четко выполнять мои приказы.
   И хан, прищурившись, посмотрел на него. Хотя Аския был куда выше и сильнее хана, его пробрала ледяная дрожь, Идрис славился своим жестоким непостоянным нравом. Он был не менее кровожаден, чем юная ацтекская жрица, и вдобавок облечен властью. Однако генерал был уверен, что четко выполнил все инструкции и знал, что нужен хану, поэтому он спокойно встретил этот изучающий взгляд.
   - Помните лояльность своему хану это самое важное, генерал.
   - Да мой хан, вы можете на меня рассчитывать, я буду ждать ваших указаний.
   - Вам нравиться моя протеже?
   - Да мой хан, капитан Малис невероятно полезна.
   - Отлично. Хочу, чтоб вы знали генерал, я полностью ей доверяю. Если что-то пойдет не так, можете смело передать ей все имеющиеся силы и средства.
   Аския удивленно приподнял бровь, но хан уже отвернулся к экранам, где отображалось текущее состояние базы. Генерал не стал выяснять причины столь большего доверия хана, в конце концов Малис его вернорожденная дочь, и вместо бесполезных уточнений спросил:
   - Могу ли я узнать, когда хан Ивадзаки даст нам возможность действовать?
   - Скоро, генерал. Я привез для вас еще некоторое количество боевой техники. Как наземных модулей, так авиакосмических. И два десантных шаттла. Теперь в вашем распоряжении будут четыре полных полка, два линейных и два ударных, а также значительный флот.
   - Но к сожалению у нас всего два крупных прыжковых корабля.
   - Здесь я ничем помочь не могу, три оставшихся прыгуна необходимы мне самому. Справитесь тем, что есть. Отправьте первым рейсом ударные полки, а во второй заход линейные. Если будет необходимость, можете полностью оголить Сонгаи, эта планета для нас особой ценности не представляет.
   - Я это учту, мой хан.
   - Надеюсь на вас. Малис сообщала об активности противника в этой системе, в чем она заключается?
   - Вы возможно заметили чужой корабль находящийся в звездной системе?
   - Да, как мне объяснили это разведчик.
   - Так и есть, мой хан. Патрульный корабль "Бонавентура", ныне принадлежащий колонии Венетия. Он появился здесь три дня назад, я приказал выгнать его из системы, но оказалось, что у нас нет кораблей способных выполнить этот приказ. Наши прыжковые корабли могут его догнать, но на них нет вооружения, способного поразить его на сверхсветовой скорости. А на их корабле стоит сморанское вооружение, способное выбить любой наш корабль из гиперпространства. В моем распоряжении кораблей с подобным вооружением нет.
   - Понятно. К сожалению, я мало чем могу вам помочь, на Планете Мечты корабли оснащенные подобным оружием есть у Небесных Тигров и Горных Орлов. Но ни Танака, ни Гюнтер не дадут их нашему клану. С разведчиком придется мириться, мы все равно строим наши планы на количественном превосходстве, а не на внезапности нападения. Кроме того, ведь и наши разведчики тоже действуют в их системе, не так ли?
   - Но не так нагло и открыто!
   - Это не имеет значения. Я понимаю, что вам неприятно их присутствие здесь, но это лишь назойливая муха. Просто следите за ним, генерал. Что-то еще?
   - Да мой хан. Недавнее сообщение от наших агентов с Венетии. Думаю вам лучше самому посмотреть запись.
   Генерал Мтетва подал знак офицеру связи, и тот вызвал на экран картинку.
   - Что это?
   - Пресс-конференция заместителя командующего вооруженных сил Венетии Хелены Кройчек. На счет одного инцидента.
   - Она уже вернулась из Пограничных Территорий?
   - Да. Около недели назад. Так это не очень интересно, ага вот:
   " - Что вы можете сказать о недавнем прошествии на орбите? - задал на экране вопрос один из журналистов.
   Лицо худощавой женщины с продолговатым лицом, внимательными серыми глазами и светлыми волосами повернулось в сторону камеры, с которой шла запись.
   - Мы предупредили всех владельцев судов класса земля-космос о необходимости уведомлять диспетчеров орбитальных станций о согласовании своего маршрута. Корабль компании "Сикора" грубо нарушил эти правила. Они отклонились от заявленного маршрута и зашли в запретную для полетов зону.
   - Но от чего именно пострадал челнок? Это какое-то новое экспериментальное оружие?
   - Не совсем так. Произошло досадное недоразумение. Но в связи с возросшей опасностью вторжения на планету нашими вооруженными силами были приняты ряд мер. В том числе выведение на дальнюю орбиту некоторого числа спутников...
   - Вы имеете в виду так называемые минные поля, о которых неделю назад писала газета "Звездный вестник"? - прервал выступление женщины один из журналистов.
   - То о чем писал "Звездный вестник" это абсолютная чушь, - рассердилась женщина. - Никаких минных полей нет и создать их на орбите невозможно. Челнок пострадал в результате столкновения...
   - С выпущенной неизвестным объектом ракетой?!
   - Никакой ракеты не было...
   - Но что именно вызвало аварию? Полагаю, если вы все же устанавливаете на орбите нашей планеты что-то похожее на минные поля, владельцы гражданских космических кораблей должны об этом знать!
   Аудитория зашумела, а светловолосая женщина дала знак работникам охраны, и они поспешили удалить из зала настырного журналиста."
   - Далее на записи ничего интересного, - пояснил генерал Мтетва. - Я направил нашим агентам задание изучить этот вопрос и получил взаимоисключающие донесения. И теперь гадаю, с чем мы имеем дело.
   - Любопытно. - Произнес хан. - Вы обратили внимание, что как только она вернулась то сразу развела активность, здесь в нашей системе появился разведчик, а на орбите планеты неизвестные объекты.
   - Я понимаю, что она опасный противник, мой хан.
   - Это хорошо, что понимаете. Наше наступление может показаться делом простым, но это далеко не так, будьте готовы к любым сюрпризам. К счастью ее возможности очень ограничены. Так что с этими донесениями?
   - Агент, действующий на заводах компании "Рейн-Металл" принадлежащих Карлу Иоганну Бергольцу, сообщил, что одно из предприятий действительно получило заказ на сборку секретных объектов, которые могут быть вооруженными спутниками. Он полагает, что если на них установить маскировочный экран и ракетную установку, то может действительно получиться что-то вроде мины описанной в статье "Звездного Вестника". По данным агента, "Рейн-Металл" делает несколько сотен таких объектов. Он же сообщил что шаттл "Тайфун" трижды за последнюю неделю совершал вылеты на дальнюю орбиту. Примерно туда, где гражданский челнок потерпел аварию.
   - Звучит довольно правдоподобно, - произнес хан. - Что вы намерены предпринять?
   - Я тоже так подумал, и отдал приказ изучить возможности этого нового оружия и возможные средства борьбы с ним. Но я считаю, эти объекты не смогут помешать нашим планам.
   Хан холодно посмотрел на него, и Аския поспешил продолжить:
   - Так считает другой наш агент, он считает эту пресс-конференцию постановочным трюком, и нашел свидетельства, что пострадавший челнок на самом деле принадлежал спецслужбам Богуславии.
   - В этом есть смысл, - задумчиво произнес Идрис Итцкоатль. - Попытка отвлечь наше внимание, что ж это тоже возможно. Но все же проверьте детальней возможности противника к установке минных полей, из-за наших недостаточных авиакосмических сил потери на дальней орбите желательно свести к минимуму.
   - Да мой хан.
   - Кстати, а вам не кажется, что могут быть правы оба?
   - То есть? - удивился Аския, хан довольный тем, что поставил своего генерала в тупик, усмехнулся.
   - Возможно, объекты действительно существуют, но их не так много как ей бы хотелось. И потому она специально организовала утечку. И взорвала эту посудину.
   - Вы думаете?
   - Мне кажется это наиболее вероятным, так что продолжайте рассматривать средства борьбы с этими объектами. Вероятно их несложно обнаружить хорошими сканерами.
   - Будет исполнено, мой хан! Можно узнать, известна ли хотя бы приблизительная дата начала операции?
   - Пока нет, но вероятно я вскоре смогу вам сообщить ее.
  
   Тот же день, борт "Бонавентуры".
  
   - Я подозреваю, что уже давно знаю обо всех объектах этой системы куда больше чем они сами! - ворчливый голос ИскИна уже давно бесил Лейси, однако девушка понимала, что заперта на судне один на один с этой говорящей жестянкой. И старалась сдерживать свои эмоции. Ведь Мод Беллами умела играть выбранную себе роль годами! Лейси старалась соответствовать своему оригиналу. Может, из нее вышла не слишком удачная копия, но это не повод давать волю эмоциям из-за пустяков.
   - Так ты нашел нужный нам объект? - спросила она.
   - Даже двенадцать, все они подходят по той или иной характеристике. Кроме разумеется скорости.
   - Я все же не понимаю, как они там со всеми суперсовременными сканерами не заметят объект с такой высокой скоростью!
   - Скорость определить труднее всего, для этого надо следить за объектом и сравнить два его положения в системе через определенный промежуток времени. А когда объект движется в сторону наблюдателя определить его истинную скорость еще труднее.
   - Спасибо за лекцию, так чем же мы будем притворяться?
   - Чарли больше всего нравится вот это тело. Но эта комета великовата, целых восемьсот метров, возникнет проблема с несоответствием гравитационных сил.
   - Если они не обратят внимание на скорость, то может забудут и о гравитации?
   - Возможно, я вообще оцениваю успех всего замысла не более сорока процентов. Но мне сложно учитывать, как это говорит Хелена - человеческий фактор.
   - Мне тоже, - начала было Лейси, но тут заметила тень.
   Ага, вновь появляется бессмертный. О-о! А тень-то не одна, а две! Вскоре господин Чезаре Джулиани материализовался полностью. Второй тени, смутно напоминавшей стройную девушку с нахально задранным носиком, материализоваться не удалось.
   - Ой! Не получается! Но меня хоть видно?! - зазвучал едва слышный голосок.
   - Да, в этот раз видно отчетливо! И слышно! - громко сказала Лейси. Тень Чарли попыталась улыбнуться, что-то еще сказать, но рассеялась.
   - Облом! - прокомментировал ИскИн.
   - Ничего получится в следующий раз, - заметил буревестник и наклонился к экрану. - Что-нибудь изменилось?
   - Да нет, - пожала плечами Лейси.
   - Сегодня систему посетил прыжковый корабль, уже улетел, - сообщил ИскИн.
   - Можно данные по кораблю. Спасибо. Это "Звездный Кецаль", корабль Идриса Итцкоатля. Значит, сегодня здесь был их хан.
   - Это важно?
   - Да откуда ж я знаю?! - удивился Чезаре. - Ну ладно, надо возвращаться успокаивать мою ученицу.
   Он вновь стал тенью и исчез.
   - Не понимаю, как это ему удается... - протянул ИскИн. - Эта аномалия просто сводит меня с ума! Мои микросхемы уже трижды переплавились, пытаясь понять ускользающую от меня механику этого феномена!
   Лейси в ответ только хихикнула.
  
  
   18 апреля 2233 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   - Ты действительно вывалила перед каким-то политиканом два десятка яиц? - первым делом спросил Станислав Желязнов. - Прямо на заседании планетарного совета?!
   Хелена улыбнулась, вспомнив лицо лидера незначительной оппозиционной фракции.
   - Он утомил меня своей огульной критикой и нежеланием слушать мои аргументы. И кстати то заседание было закрытым, что сильно облегчило мне задачу по проносу оружия возмездия! Упертый индюк, а еще называет себя либеральным демократом!
   Станислав громко захохотал.
   - А почему яйца?! - спросил он, немного успокоившись.
   - Да он любит заявлять, что я все яйца складываю в одну корзину и когда-нибудь ее разобью. Вот я и сложила яйца в корзину и разбила прямо перед ним!
   - Хм. Вообще-то он прав, твои идеи очень рискованны. Каждый раз ты норовишь пройти по самому краю!
   Хелена отметила, что теперь взгляд Станислава стал очень серьезным.
   - Иначе нельзя, путь к решительному успеху всегда идет по самому краю.
   - Но надеюсь, ты на этом закрытом совещании не раскрыла свой замысел?
   - Естественно нет, мне требуется от них лишь разрешение провести разведку боем. Взять "Жар-птицу" и наши лучшие силы, которые кстати почти все созданы моими недавними усилиями, а теперь я должна спрашивать у них разрешения чтобы их правильно использовать!
   - Ну, гражданским свойственно полагать, что если у их государства есть в наличие значительные вооруженные силы, то это уже гарантирует им спокойствие и безопасность. Но мы то понимаем, действительно боеспособными и сильными являются лишь те части, что постоянно участвуют в реальных боевых операциях. А крупные силы стоящие где-то далеко от реальной войны, представляют собой только лишние расходы для государства. Но так что с тем заседанием, ты добилась того, чего хотела или они замусолили твои инициативы бесконечными обсуждениями?
   - Я для того и запаслась яйцами, чтобы сразу перевести вопрос в конструктивную плоскость! После моего демарша все свелось к вопросу кто за меня, а кто готов обвинить меня в государственной измене!
   - Смотрю, ты становишься дьявольски хитрой! Та история с фальшивыми минными заграждениями, теперь эти яйца!
   - Заграждения не фальшивые, - спокойно объявила Станиславу Хелена, - они вполне реальные, просто это не мины.
   - А что это? Мне казалось, что ты хотела их напугать? Но если это не мины, то тогда что? - удивился разведчик.
   - Антирейдерная система слежения, на этих спутниках установлены сканеры первого типа, я надеюсь, это позволит засекать рейдеры в ближайших окрестностях Венетии. Корабль дома Туях они засекли. Я попросила лорда Хаша, направить сюда корабль с дружеским визитом.
   - И заодно провела учения! Блестяще, у тебя в моду входят многоэтажные замыслы!
   - Спасибо. С некоторых пор мне кажется естественным совмещать в один ход несколько замыслов. Наверно я действительно стала элитой, - задумчиво закончила она.
   Но к сожалению Хелена модель два еще ни разу не садилась в кабину боевого модуля. Наверно в этом заключается некое предупреждение, она начисто забыла о своем желании освоить управление "Мантикорой". Все ее мысли поглотил новый замысел, ну и немного осталось на глобальную политику и психоисторию. Хелена с немалым удивлением обнаружила, что научилась предугадывать поступки людей и даже добиваться от них нужных ей действий, но зато в последней серии против "Цербера" Лейлы Таши проиграла подруге четыре боя из пяти.
   - Но и наши враги не дремлют, я получил известие от Чезаре, клан Ягуара отправил на Сонгаи прыжковый корабль, там еще два челнока, двадцать пять истребителей и около пятидесяти БМПК. Правда на этот раз эти машины старые очевидно планируется их оставить на Сонгаи вместо уходящих линейных полков.
   - Когда они прилетят?
   - Двадцать второго. Это вписывается в твой график?
   - Это заставит меня атаковать немедленно, то есть, как только в моем распоряжении будут все необходимые мне силы.
   - Но у тебя есть разрешение на проведение этой операции?
   - Это не важно, я знаю, что это единственная возможность спасти Венетию. Если я одержу победу, то они все будут кричать, что всегда все знали и всегда поддерживали мои планы. Если я проиграю, то это тем более не будет иметь значения.
   Станислав кивнул, он не хуже нее понимал особенности демократического устройства, политики вынуждены прислушиваться к голосу народа, а народ любит возносить до небес героев. Правда в случае неудачи также легко сбрасывает героев с их пьедестала. В более жестких политических системах утверждение победителей не судят, срабатывает далеко не всегда. При диктатуре любого типа главное не победа, а лояльность вождю. Хелена надеялась, что у Станислава этой проблемы нет, хоть на Богуславии демократия весьма и весьма условна, но ИС-2 в первую очередь прагматик и по слухам очень высоко ценит компетентных сотрудников.
   - Когда? - внимательно посмотрев на нее, спросил союзник.
   Это к вопросу о лояльности. У нее мелькнуло сомнение, впрочем Станислав знает почти все. Хелена решила, что осторожность конечно хорошо, но если не доверять и ему, то можно сдаваться сразу.
   - Переоборудование "Жар-птицы" сморане закончат через три дня. Корпорация "Карфакс" закончит последний корабль-щит двадцать первого. На следующий день "Жар-птица" заберет все мои игрушки с Аракса. Двадцать пятого они будут здесь. Значит, двадцать седьмого я атакую. Как ты верно заметил, держать имеющиеся силы вдали от боя напрасная трата ресурсов. Кроме того, каждый день выжидания увеличивает шанс на утечку информации к противнику.
   - Без какой-либо подготовки? - изумился Станислав.
   - На симуляторе все получается. Кораблями будет управлять ИскИн "Тайфуна", подготовка экипажей не очень-то важна. Ну а мои пилоты рвутся в бой!
   - Но если Ягуары атакуют до двадцать седьмого?
   - Что ж тогда я сделала все что могла. И мне придется срочно перечитывать отчеты Шэннон МакКинли о кампании на Борнео!
   - Я рекомендую Иосифу перевести к вам легион Николая Корсакова.
   - Спасибо конечно, но это не намного изменит соотношение сил! Их слишком много, а потому надо лишить их возможности прилететь сюда. То есть самим уничтожить их транспортный флот.
  
  
   22 апреля 2233 года. База на спутнике планеты Сонгаи, оккупационная зона клана Кровавого Ягуара.
  
   Командир базы полковник Аксор Каранга, раздраженно посмотрел на расположение кораблей на плане космодрома. Невероятно, это место просто не предназначено для такого числа кораблей! Еще два челнока, а куда их спрашивается ставить?! Он итак оставил для взлета истребителей всего одну полосу. А штурмовики и бомбардировщики загнал в ангары, туда же отправятся и новые истребители, так как это машины, более подходящие для поддержки наземных сил, чем для боя в космосе. Парадоксально, но огромное сосредоточение сил совсем не усиливает оборону его базы, а скорее сводит возможности ее защиты к нулю. Чтобы поднять всю эту боевую технику на орбиту и развернуть в боевой порядок потребуется несколько часов! И это, не говоря о том, что над ним сейчас два десятка разных начальников ни черта не понимающих в обороне этой базы! Но требующих согласования с ними любых действий! Скорей бы началось это наступление, по крайней мере, здесь будет, чем дышать! Хотя это странное выражение на небесном теле, не имеющем атмосферы.
   Впрочем, это конечно незначительные неудобства, никаких оборонительных действий не предвидится, эту базу построенную четверть века назад никто никогда не атаковал. Предыдущее руководство землян всегда действовало осторожно, от обороны, а нынешний противник вообще практически не имеет авиакосмических сил. И полковник Аксор Каранга спокойно отдал приказ передвинуть несколько транспортных челноков, чтобы освободить место для двух новых шаттлов. Путь к ангару стал еще более узким. Из-за этого возможность взлететь без промедления осталась только у штабного шаттла генерала Мтетва и у двух самых малых штурмовых челноков. После чего комендант отправился в командный центр, где собрались офицеры группировки собранной ради готовящегося наступления.
  
   Генерал Аския Мтетва сухо поприветствовал капитана прыжкового корабля, чье изображение появилось на экране. Прыгун был приписан к Готланду, а его капитан был сторонником генерала Мухали. Капитан коротко отчитался о привезенной боевой технике, а в завершении сообщил о послании от нового командующего вооруженных сил клана на Готланде. Это послание от соперника Аскию Мтетва совершенно не интересовало, но он не стал возражать, когда один из его офицеров штаба с ним ознакомился. Однако полковник Нагумо, прочитав послание генерала Мухали, попросил разрешение прочесть его вслух. Генерал Мухали сообщал о последних данных разведки из Пограничных Территорий. По его сведениям корабль-прыгун "Жар-птица" должен был вернуться на Венетию в ближайшие дни с новой закупленной противником боевой техникой, в связи с чем генерал Мухали рекомендовал рассмотреть вопрос о скорейшем начале операции.
   - Я его не понимаю, он что теперь ко мне подлизывается? Ранее он всегда высказывался против самой идеи, а теперь пытается ускорить дело? Почему? Как вообще незначительное усиление вражеских сил может помешать нашим планам? - раздраженно произнес генерал Мтетва.
   - Генерал Мухали обращает особое внимание на их корабли нового класса, он считает, что они могут серьезно осложнить проведение готовящейся операции, - сказал полковник Тохар Нагумо.
   - Хорошо передайте эти данные нашим тактикам, пусть они с ними ознакомятся. Но ни о каком ускорении планов вопреки указаниям наших ханов не может быть и речи!
   - Но мы можем связаться с центром по гиперсвязи и запросить разрешение...
   - Нет! Наступление начнется согласно графику, и возглавит его хан Идрис Итцкоатль! Так и не как иначе! Я не буду беспокоить ханов просьбами, которые наверняка будут отклонены. Уверен, генерал Мухали это уже сделал и уже получил отказ!
   Генерал Мтетва грозно посмотрел на Нагумо, а затем обвел взглядом остальных офицеров своего штаба. Правда у него мелькнула мысль о том, как было бы приятно заслужить славу победителя мира сфероидов, лично возглавив наступление. Но в Кланах такие фокусы ему никто не простит, даже если он одержит самую замечательную победу. Личная слава на Планете Мечты считалась фикцией, единственно важной была честь всего клана. И все члены клана должны действовать только во благо общего дела. А не презренной личной славы. Может у сфероидов и были успехи обусловленные личной инициативой командиров, действовавших без указаний с Марса, но в Кланах принято было считать эти победы случайностью основанной на везении. Редкие действия на свой страх и риск получали в Кланах одобрение, а уж начало наступления без своего участия Идрис Итцкоатль точно ему никогда не простит. А если Аския одержит блестящую победу то не простит тем более.
   - Генерал я прошу рассмотреть возможность перевода части кораблей на планету, - произнес командир базы полковник Каранга.
   - Нет. Все корабли останутся здесь, это самое безопасное место, вы же знаете, что на планете активно действуют партизаны. Несколько месяцев назад им почти удалось пронести взрывчатку на один из наших челноков. Здесь на этой луне нет ни гражданского населения, ни тем более партизан. Здесь абсолютно безопасно.
   - Но на космодроме базы уже нет места для новых кораблей!
   - В таком случае рассмотрите возможность создания временной посадочной площадки за периметром базы. Думаю, там несложно будет установить генератор силового поля для их прикрытия. Лучше доложите мне, есть ли изменения в действиях вражеского разведчика?
   - Нет, сэр. Он по-прежнему выдерживает расстояние в двадцать световых минут.
   - Ладно. Если больше вопросов нет, то я возвращаюсь на планету, мне необходимо закончить проверку новых наземных частей.
   Боевые модули планетарного контроля были дислоцированы внизу на поверхности планеты, так как хан Итцкоатль счел, что для них партизанские группы опасности не представляют. Если бы здешняя база была большей площади то, конечно и их удобней было бы расположить здесь. Но как уже заметил комендант базы место здесь к сожалению катастрофически не хватает. Ну и конечно подготовка наземных частей на поверхности планеты в любом случае целесообразней, ведь предполагаемые боевые действия состоятся на поверхности планеты, а не на орбите.
  
  
   25 апреля 2233 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   - Доченька, может все-таки повременим с этой акцией? Станислав сообщил, что ханы клана Ягуар решили дождаться наступления Земной Федерации. А оно начнется не раньше первой половины июня. Зачем тебе спешить?
   Хелена покачала головой, страх канцлера перед боевыми действиями был необычайно велик. Ей казалось, что вчера она добилась его согласия. Они втроем, она, отец и командующий вооруженными силами Венетии просидели несколько часов, обсуждая необходимость атаки. Сначала ей удалось склонить на свою сторону полковника Врацека, а затем они уже вдвоем убедили канцлера в необходимости упреждающего удара. Казалось убедили, но вот сегодня отец вновь поднял эту тему.
   - Рано или поздно это придется делать, отец. Иначе придется вести войну здесь на невыгодных нам условиях.
   - Но ты так рискуешь, если им удастся понять твой замысел...
   - Отец они не ожидают атаки, они слишком уверены в своей силе.
   - И все-таки...
   - Нет. Я вылетаю этим вечером.
   - Ты всегда была такой упрямой, вся в мать.
   - Кстати передай матери, что я как раз успею вернуться к ее юбилею.
   Канцлер тяжело вздохнул, провожая любящим взглядом чересчур самостоятельную дочь. Но Хелена этого не видела, она решительно направилась к челноку, где уже ждали ее пилоты. Капитан Эмиль Шломо кивнул в сторону канцлера.
   - Что снова просил обождать?
   - А как ты думаешь? На самом деле он понимает, что это необходимо, просто боится за меня, - ответила помощнику Хелена.
   - Но ты сказала ему, что останешься на борту шаттла?
   - Да, но мы все понимаем либо нам удастся добиться внезапности и все пройдет по плану, либо никто из нас не вернется.
   - Ты опускаешь много возможностей по середине, - заметил Эмиль.
   - На самом деле их не так много, даже с помощью "Бонавентуры" один десантный шаттл, шестнадцать кораблей-щитов и двадцать истребителей никак не смогут отбиться от полутора сотен авиакосмических модулей и восьми штурмовых шаттлов. Не забывай только "Бонавентура" может развить сверхсветовую скорость. И значит в случае неудачи только она сможет спастись.
   - Но "Жар-птица"...
   - Загружаться на прыжковый корабль под огнем противника, ты же понимаешь это нереально. Капитан "Жар-птицы" имеет приказ в случае нашего провала не пытаться забрать нас, он будет ждать в двух световых часах от Сонгаи. И ты не хуже меня понимаешь, отбиваться в течение нескольких часов мы не сможем. У этого рейда есть лишь два исхода. Все или ничего. И все решит человеческий фактор.
  
  
   27 апреля 2233 года. Звездная система Сонгаи.
  
   7 часов 15 минут
   - Командир, дальние сканеры зафиксировали появление в системе крупного объекта двигающего со сверхсветовой скоростью. Предположительно прыжковый корабль.
   - Вектор? - потребовал дополнительных данных от офицера станции слежения полковник Аксор Каранга.
   - Появился со стороны Венетии, скорость пять световых в нашу сторону. Дистанция шесть световых часов.
   - Хорошо следите за ним, я сейчас подойду.
   Когда командир базы вошел в командный центр, сканеры уже получили дополнительные данные, и стало ясно неизвестный прыгун это "Жар-птица". Кроме этого сканеры зафиксировали как "Бонавентура" увеличила скорость вышла на гиперскорость и направилась к прыжковому кораблю.
   - Что они задумали? - произнес свои мысли вслух полковник Каранга.
   - Может хотят передать на Венетию информацию собранную их разведчиком? - предположил один из офицеров.
   - Вероятно, но почему для этой цели не использовать курьера?
   Вопрос повис в воздухе.
   - Хорошо. Следите за этими двумя объектами, если будут двигаться внутрь системы, то придется сообщить генералу.
  
   7 часов 45 минут
   - Последние данные с "Бонавентуры", капитан.
   Хелена поблагодарила офицера связи шаттла "Тайфун" и бегло просмотрела данные, ничего нового за время их прыжка сюда не произошло.
   - Начинаем операцию? - спросил Эмиль.
   - Да включайте щиты на полную мощность, следы присутствия малых кораблей мы сможем замаскировать, но "Тайфун" слишком велик, придется притворяться кометой. У нас есть данные об одной подходящей нам по размерам и траектории.
   Эмиль кивнул и отдал приказ о выступлении, им предстояло пролететь оставшееся расстояние за двадцать часов. Конечно можно было не брать "Тайфун", но к сожалению у десяти "Гарпий" наскоро переделанных в торпедоносцы и шестнадцати кораблей-щитов не хватало ударной мощи, а если бы она заказала в Пограничных Территориях орбитальные бомбардировщики противник наверняка бы понял ее замысел. А так у Венетии нет ударных авиакосмических сил, а мы всего лишь комета.
   "Тайфун", десять "Гарпий" и десять перехватчиков, окруженных тесной сферой из шестнадцати кораблей-щитов создающих плотное силовое поле, работающее в режиме маскировки, отправились в долгий и опасный путь.
  
   7 часов 55 минут
   - Ну что там, докладывайте, они двигаются дальше? - спросил генерал Мтетва.
   - Нет, сэр. Разведчик возвращается, а "Жар-птица" похоже начала разгон и уходит из системы.
   - Ясно. Но что они делали?
   - Не известно сэр, расстояние было слишком велико, чуть меньше пяти световых часов. На такой дистанции наши сканеры дают минимальную информацию.
   - Ну что ж вероятно предположение вашего офицера верно, это был просто чудовищно дорогой способ получить разведданные о нашей системе.
   Полковник Нагумо коснулся плеча генерала.
   - Что вам? Ах опять предположения любезного вам Мухали, это абсурдно! Я не желаю слушать о Мухали и его безумных идеях!
   - "Жар-птица" покинула систему, вектор в сторону Венетии, - доложил новые данные полковник Каранга.
   - Вот видите Тохар, ваш Мухали на этот раз не оказался пророком!
   В этот раз офицер штаба не стал спорить с командующим и генерал Аския Мтетва, удовлетворенно сложив руки, отошел от экрана.
   - Вернемся к нашим маневрам, на мой взгляд, действия ударных частей все еще не достаточно согласованны. Только действия соединения капитана Малис Итцкоатль не вызывают у меня нареканий, что касается остальных командиров, им придется приложить больше усилий. В связи с этим я предлагаю сегодня внести следующие коррективы...
  
   8 часов 20 минут
   - Их разведчик вернулся на прежнюю позицию, сэр.
   - Прекрасно, продолжайте за ним следить, - произнес полковник Каранга и собрался покинуть командный центр.
   - Может поднять еще одну эскадрилью перехватчиков, сэр?
   - Зачем? - удивился полковник.
   Офицер связи посмотрел на товарищей, ища поддержки. Ее не последовало.
   - Нет никаких причин для беспокойства, впрочем если этот разведчик изменит свою позицию немедленно сообщите мне.
  
   10 часов 15 минут
   - Генерал.
   - Да Малис, вы что-то хотите сказать?
   - Нашим людям так и не удалось выяснить, что происходило около вражеского прыжкового корабля?
   - К сожалению именно так, капитан.
   - Разве вам не кажется все это странным?
   - И что с того?
   - Если мне не понятны действия противника, они вызывают у меня тревогу.
   - Я много раз встречался с непродуманными непрофессиональными действиями сфероидов, поверьте капитан в этом нет ничего особенного.
   - Возможно это так, но ранее госпожа Кройчек уже совершала нечто подобное. Действия, казавшиеся неправильными, но которые в итоге приводили к большим неприятностям для ее противников.
   - Спасибо капитан, я читал данные нашей разведки. Ее атака базы вепрей на Кинне произвела на меня впечатление, но здесь у нее ничего подобного не получится. У колонии Венетия просто нет ничего равного нашим авиакосмическим силам. У них даже нет ни одного орбитального бомбардировщика! Да даже если бы был, им все равно понадобилась бы полноценная авиагруппа способная выдержать атаку сотни наших перехватчиков. Их патрульный корабль тоже не сможет причинить серьезного урона. Если же он вздумает атаковать лунную базу его собьют в течение минуты.
   - Это так и все же возможно стоит перевести наши оборонительные системы в режим максимальной готовности?
   - В этом нет необходимости, это всегда можно сделать в течение пары минут.
   - Пары минут может и не оказаться.
   - Я не могу представить себе подобной ситуации, капитан.
   - Надеюсь, вы правы генерал.
   - Хорошо в течение следующих шести часов будут действовать меры повышенной готовности, будем считать это учениями. Но если ничего не произойдет, то все вернется в обычный режим. Вы довольны капитан?
   - Более чем, сэр.
   - Вот и прекрасно.
  
  
   28 апреля 2233 года. Звездная система Сонгаи.
  
   3 часа 44 минуты
   - Посмотри-ка, какая-то смутная тень, похоже на небольшую комету, надо же пролетит совсем рядом с нами!
   - Лейтенант, вы здесь сидите не для того чтобы любоваться на кометы, лучше доложите последние данные о вражеском разведчике.
   - Он снова приблизился к нам, теперь он примерно в десяти световых минутах.
   - Но это все равно очень далеко и он летит с опережением орбиты планеты, не так ли?
   - Да, сэр. Но если он начнет разворачиваться и совершит микропрыжок, то он сможет долететь до нас за какие-то пять минут.
   - Поэтому внимательно следите за ним, а не за кометами. Если он начнет разворот, то сразу докладывайте мне. Хорошо хоть на таком расстоянии от звезды даже этот маленький корабль не может развить скорость больше четырех световых!
   - Но он все равно быстрее любого нашего корабля, максимальная скорость наших перехватчиков всего две третьих от световой. Может побеспокоить полковника?
   - Нет. Полковник не любит, когда его будят по пустякам. В случае если разведчик еще сократит дистанцию, распорядитесь поднять дежурную эскадрилью. С нашей базой он не справится, а вот атаковать прыжковые корабли вполне может. А там у нас всего одна эскадрилья.
   - Да сэр. Вторая эскадрилья будет в пятиминутной готовности.
  
   4 часа 02 минуты
   - Никаких свидетельств того, что наше присутствие обнаружено, - доложил офицер связи "Тайфуна".
   Хелена посмотрела данные со сканеров. Поразительная беспечность, она считала, что на этом расстоянии ее маленькая эскадра уже точно будет обнаружена. Но нет, ни одна орбитальная пушка не нацелена в этот сектор. Перехватчики и челноки стоят на взлетной полосе, никакого движения. Силовой щит работает в полсилы и задействован режим наиболее эффективный против малых метеоритов. А отнюдь не против энергетического оружия ее кораблей, а ведь они уже находятся в каком-то миллионе километров от противника. Похоже никто на вражеской базе не подозревает о ее присутствии, даже обидно! Выходит, они зря придумывали разные планы на счет встречного боя, и даже отражения атак многочисленных истребителей кланеров.
   - Хорошо, тогда начнем мы. - Произнесла Хелена. - Ракеты к залпу приготовить, цели без изменений. Сразу после залпа перейти на максимальную скорость и перевести щиты в боевой режим.
   На "Тайфуне" находились шестьдесят двухтонных ракет, восемь с особой начинкой и остальные с зарядом антивещества. Такое очень мощное оружие силианами было категорически запрещено применять в атмосфере планет земного типа, но этот спутник далеко за пределами атмосферы. На каждом из кораблей-щитов тоже стояло по две подобных ракеты. Так что всего в залпе будет девяносто две ракеты. Более чем достаточно для начала. За двадцать семь секунд ракеты пролетят оставшийся миллион километров.
  
   - О-о!!! Это была не комета! Командир, они совсем рядом!
   - Что там?!
   - Шаттл класса "Тайфун" и еще какие-то корабли, истребители. Наблюдаю пуск ракет!
   - Боевая тревога! Всю энергию на щиты! Включить разряжающий режим! И кто-нибудь сообщите полковнику!
   Впрочем, ни один из этих приказов уже не мог предотвратить катастрофу. ИскИн базы успел за оставшиеся секунды несколько усилить щит и перевести его в антиракетный разряжающий режим, но впереди роя из почти сотни мощных ракет находились восемь с особой начинкой. Импульс с этих ракет легко обрушил не до конца сформированное силовое поле, а второй импульс уже над самой базой оглушил все сканеры и электронику базы. Системы ПРО успели сбить всего две особые ракеты и меньше трети из тех, что летели сзади. Шестьдесят одна ракета с начинкой из антивещества разом ударила по заданным целям, из них четыре ракеты ударили по командному центру. Другие попали в орбитальные пушки, штурмовые шаттлы и генераторы силового поля. Вслед за этим "Гарпии" выпустили сморанские плазменные торпеды по тесно стоящим на космодроме челнокам, а остальные корабли открыли огонь из энергетического оружия.
  
   Полковника Аксора Карангу разбудила взрывная волна, затем он услышал грохот. Он не знал, что происходит, привычный мир разваливался на части, и как казалось, в один миг перевернулся с ног на голову. Но командир базы мгновенно взял себя в руки и поспешил облачиться в скафандр, понимая что если возникла внештатная ситуация все помещения вскоре останутся без систем жизнеобеспечения и в том числе без воздуха. Надев скафандр, он включил наручный комм. Сигнал в командный центр не прошел, в резервном командном центре, расположенном в бункере глубоко под поверхностью луны ничего толком не знали. К ним разом перестала поступать любая информация с поверхности. Полковник выскочил в коридор и обнаружил там группу офицеров, никто из них тоже не знал, что происходит. Полковник наскоро навел порядок и, взяв с собой двоих офицеров, направился к лифту, ведущему на поверхность. Бесполезно, энергии почти не было, и лифт не работал. До поверхности почти сто метров, добираться по лестнице слишком долго. Единственным компромиссом был резервный командный пункт.
   - Нам удалось получить информацию всего с двух камер, сэр. Почти ничего не видно, но база определенно подверглась нападению.
   - Почему не была объявлена боевая тревога?
   - Я не знаю сэр, но сейчас в этом уже нет необходимости.
   Полковник приблизил лицо к экрану, чудом уцелевшая камера показывала только смутные тени, но одну из них полковник смог опознать стометровый десантный шаттл из брюха которого вываливались боевые модули планетарного контроля.
   - Это "Тайфун", - вслух произнес полковник. - Мы можем связаться с планетой?
   - Нет, сэр. Все передатчики были на поверхности.
   И теперь они уже наверняка уничтожены. Полковник молчал. Даже если они смогут связаться что толку? Все авиакосмические силы уже здесь, на этой базе. То есть были здесь! А что от них осталось сейчас?
  
   4 часа 08 минут
   - Капитан, "Бонавентура" сообщает, им удалось повредить гипердвигатели на одном из крупных прыгунов. Второй пытался уйти в прыжок, но его успели остановить гравитационным ударом. Три малых прыгуна успели уйти, расходятся в разные стороны. Действия "Бонавентуры" сильно затруднены атаками вражеских перехватчиков. Один удалось уничтожить, два получили повреждения и отступили к планете, но остальные продолжают атаковать "Бонавентуру".
   - Отправьте туда все наши истребители, здесь для них все равно уже нет целей. С тем, что здесь еще не уничтожено, прекрасно справятся наземные модули.
   - Да, мэм.
   Хелена внимательно следила за руинами базы, вроде все основные цели поражены. Операция прошла удивительно гладко, лишь одна пушка успела сделать нацеленный выстрел. Но снаряд срикошетил от щита одного из шестнадцати ее новых кораблей и прошел далеко от "Тайфуна". Успели взлететь три перехватчика, но и они были быстро уничтожены. А вот дежурная эскадрилья около группы прыжковых кораблей причиняла неудобства. Но двадцать истребителей быстро изменили соотношение сил. Ягуары потеряли еще два перехватчика, остальные ретировались к планете. После чего "Бонавентура" догнала второй крупный прыгун и стала безжалостно его терзать. Вскоре гипердвигатели и этого корабля получили серьезные повреждения. Верфи для их починки в этой звездной системе нет, а значит, оба прыгуна застряли здесь очень надолго!
   Хелена отозвала "Бонавентуру" и свои истребители. Гоняться за малыми прыжковыми кораблями не имело смысла. Пора возвращаться домой. "Жар-птица" должна вернуться в систему через три четверти часа. Путь к ней займет часов пять, но опасаться противника больше не приходилось. У Ягуаров больше не было авиакосмических сил около планеты Сонгаи.
   - Господа, дело сделано, отзывайте всех к "Тайфуну".
   А затем уже тише спросила:
   - Каковы наши потери?
   - Потерь нет, мэм. Две "Гарпии" и один "Москит" получили незначительные повреждения от огня противника. Пилот одного из "Грифонов" сообщил о повреждении шасси из-за неудачного маневра. Это все, мэм. Операция прошла безупречно.
   Хелена закрыла глаза и беззвучно поблагодарила бога. В этот раз ее план удалось реализовать идеально, но так будет не всегда, напомнила она себе.
  
   4 часа 30 минут
   - Генерал, нам наконец удалось связаться с лунной базой, - произнес офицер связи.
   Аския Мтетва подошел к экрану. Более ранние панические сообщения от пилотов эскадрильи оборонявшей прыжковые корабли представляли ситуацию в мрачных тонах, но генерал все еще надеялся на лучшее.
   - Полковник Каранга докладывайте. Что у вас происходит?
   - Сэр, боюсь, на поверхности все уничтожено вследствие внезапной атаки противника. Я пытаюсь выяснить, каким образом им удалось подойти незаметно.
   - Что значит все?
   - Системы защиты, генераторы щитов, командный центр, ангары, челноки, станция гиперсвязи. К счастью все жилые комплексы базы находились глубоко под землей...
   - Вы хотите сказать, что наши авиакосмические силы...
   - Их больше нет, сэр.
   Генерал Аския Мтетва потрясенно отшатнулся от экрана, если это не какой-то чудовищный обман, то руководство клана никогда не простит ему такого поражения. Он посмотрел на лица офицеров штаба, все они тоже имели потрясенный и удрученный вид.
   - Полковник просит прислать на орбиту спасательные группы.
   - Что у нас есть? - тихо спросил генерал.
   - Два малых челнока, - посмотрев на планшет, произнес полковник Нагумо. В его тоне генерал почувствовал осуждение. Нагумо, как и командир базы ранее протестовал против сосредоточения всех шаттлов на лунной базе.
   - А где прыжковые корабли?
   - Оба крупных повреждены. Три малых... один в спешке покинул систему в направлении системы Карвера, второй отошел на окраину системы. Третий, боюсь, он совершил неудачный маневр и подошел слишком близко к звезде.
   Еще одна потеря, впрочем их уже так много.
  
   К вечеру масштаб катастрофы превзошел все ожидания, на базе погибло девятьсот пятьдесят шесть человек, еще сто пятнадцать погибли на прыжковых кораблях и оборонявших их истребителях. От авиакосмических сил остался один малый прыжковый корабль, два челнока да десяток перехватчиков. Долетел ли до Карвера еще один малый прыгун, информации не имелось. На базе удалось найти два неповрежденных бомбардировщика, один из штурмовых шаттлов остался на ходу, его можно было починить за неделю. Остальные корабли или уничтожены или требовали длительного ремонта, который на Сонгаи сделать невозможно. Как увести из системы два поврежденных прыжковых корабля тоже никто не представлял. И генерал даже не мог сообщить на Планету Мечты об атаке противника, станции гиперсвязи в системе Сонгаи теперь тоже не было. Аския Мтетва больше не мог выносить взгляды подчиненных, даже капитан Малис холодно отвернулась, не желая более иметь дела с неудачником. Аския заперся в своей комнате. Его не покидали самые мрачные предчувствия.
   Они его не обманули, через три дня прибыл прыгун с Готланда, ханы приказывали ему передать командование генералу Вону Мухали и немедленно возвращаться на Планету Мечты. Но генерал не хотел еще большего позора, честь всего клана Ягуара была непоправимо замарана этим поражением, ничего хорошего его дома не ждало. Поэтому генерал Аския Мтетва предпочел уединиться в своем кабинете, достал бластер и после некоторых раздумий поднес его к виску и нажал на курок. Вскоре вошедший в кабинет генерал Мухали счел это единственным его верным решением за месяц командования гарнизоном Сонгаи.
  
  
   30 апреля 2233 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   Хелена посмотрела на разложенную на кровати военную форму. И ее передернуло от отвращения, нет только не сегодня. В этот раз она может позволить себе выйти в чем угодно. А мысль о форме лишь вызывало напоминание о том, что ее пилоты уже называли подвигом. Но разве убить несколько сот людей, не подозревающих о внезапной атаке подвиг? Мы достигли полной внезапности, враг ни о чем не подозревал до момента гибели, но разве не тоже самое могла сказать Шэннон МакКинли об уничтожении челнока генерала МакАллена? Свои чужие, какая разница и те, и те люди. Хелена отбросила форму в сторону и предпочла надеть простой костюм из бежевой ткани, чуть-чуть подправила косметику и пригладила непослушный локон.
   Вот и все.
   Зал, где проходила пресс-конференция, встретил ее появление слегка удивленным гулом. Капитан Эмиль Шломо одетый в идеально выглаженную форму изумленно приподнял бровь. Все в порядке, успокоила его взглядом Хелена. Она вышла к трибуне и оглядела зал, сотни людей ждавшие, кто с тревогой, кто с раздражением, рассказа об ее действиях. О результатах. Большинство этих людей она хорошо знала, некоторых еще с раннего детского возраста. Как когда-то сказал британский премьер-министр Уинстон Черчилль, никогда столь многие не были обязаны столь малому числу людей. Сегодня очень похожий случай, в коротком бою участвовало всего девяносто четыре человека. Плюс экипаж "Жар-птицы", но то были даже не военные, гражданские - работники корпорации "Тристар". Да я сделала это ради вас, но если вы думаете, что я рада тому, что пришлось делать, вы ошибаетесь. Я сделала то, что должна была...
   - Здравствуйте, - тихим голосом начала говорить Хелена. - Как вы знаете, пять дней назад моя ударная группа покинула систему. Нашей целью была упреждающая атака по вооруженным силам клана Ягуара расположенным в системе мира Сонгаи. Мы считали что группировка, собранная противником в этой системе была создана с целью атаки по нашей планете. Вооруженные силы Венетии не могли оставить эту угрозу без внимания. Капитан Шломо, первый снимок, пожалуйста.
   На большом экране позади нее появилась картинка.
   - То, что вы видите это база противника на спутнике планеты Сонгаи. Как вы видите, здесь собрано большое число транспортных кораблей принадлежащих клану Ягуара. Снимок сделан за две минуты до начала нашей атаки. Господин Шломо второй снимок, пожалуйста. А это снимок сделанный после нашей атаки...
   Ей пришлось сделать паузу, так как зал дружно выдохнул. Да, вот так выглядит современная война, один пропущенный удар и техника почти на двадцать миллиардов кредитов превращается вот в это. Не говоря уже о людях...
   - Как вы видите, нам удалось уничтожить большую часть военно-космических сил собранных Ягуарами на этой базе. Также нам удалось серьезно повредить оба их больших прыжковых корабля. Я считаю, что цель операции выполнена, транспортный флот противника полностью уничтожен.
   Первым встал с места отец, впрочем лидер консервативной партии сделал тоже самое опоздав лишь на мгновение, затем стали подниматься с мест все остальные. Политики, журналисты, бизнесмены, вся элита родного мира. Хелена заметила с дальнего края мать, двоих братьев и двух сводных сестер. На глазах матери были слезы. Зал аплодировал ей и ее пилотам, и она чуть склонила голову. Когда аплодисменты стали стихать, Хелена коротко закончила выступление:
   - Спасибо за внимание, прошу меня извинить, я очень устала.
   Однако уйти ей не удалось, Эмиль Шломо задержал ее, и канцлер успел подойти к ней.
   - Хелена, я хочу, чтобы ты знала, ни один отец не гордился так своей дочерью, как я сегодня горжусь тобою!
   - Не стоит, я сделала то, что должна сделать. Ничего более.
  
  
   Часть четвертая. Жертвенный нож
  
   4 мая 2233 года. Планета Марс. Солнечная система.
  
   Антуан дю Плесси был занят домашними делами. Госпожа консул не оставила ему иного выбора, уже несколько месяцев он находился фактически под домашним арестом. Его вновь отстранили от всех дел военного ведомства и в этот раз, похоже, окончательно. Большая часть его серых ангелов приняла сторону Шэннон, некоторые уничтожены, несколько сбежали на Драконис. Лишь троим его агентам, удалось укрыться от гнева беспощадной землянки, но Антуан приказал им затаится и ждать лучших времен. Кроме них у него оставался еще один агент, самый лучший, та кого он считал самой ненадежной, так как ее невозможно было контролировать, но она же оказалась ему самой верной. Он наизусть помнил ее последнее сообщение, дошедшее до него вчера. После дешифровки оно звучало так:
   "Я жду указаний. Лететь ли мне в Солнечную систему или возвращаться на Планету Мечты? Или следовать прежнему замыслу? Хун."
   Возможно, его игра еще не закончена. Он несколько часов думал над ответом, но так и не решил, какие ее действия будут лучшими в сложившейся ситуации. И поэтому его ответ дойдет для нее в следующем виде:
   "Действуйте по обстоятельствам. Я вам доверяю. Антуан."
  
  
   5 мая 2233 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   Хелена Кройчек смотрела, как Станислав Желязнов мерит шагами кабинет канцлера. Сам канцлер, а также присутствующие здесь же два полковника сидели спокойно. Полковник Лукаш Врацек, командующий вооруженными силами Венетии, и полковник Николай Корсаков, командир штурмового легиона Кланов теперь ставшего частью вооруженных сил Богуславии. Сама Хелена командовала ударным соединением Венетии и всего неделю назад смогла уничтожить значительную часть авиакосмических сил клана Ягуара. Некоторые даже назвали эту победу более значимой, чем бой у базы Сиртак во время освобождения Каринтии. Хелена полагала это сравнение абсурдным, тогда Кира Шайгалова нашла единственно правильное решение в куда более сложной ситуации, но свое мнение вслух не высказывала. Пытаться с этим бороться бесполезно, людям нужны герои, а в том, что тебя считают спасительницей родного мира, есть и положительные стороны. Например, ее мнение насчет дальнейших действий теперь интересует любого, даже по тем вопросам, в которых она совершенно не разбирается. Впрочем, сейчас-то речь шла о том, в чем она компетентна.
   - То, что Хелене удалось снять непосредственную угрозу хорошо, но не гарантирует нам полной безопасности, - вслух размышлял Станислав Желязнов. - Ягуары могут найти новые корабли, а их наземные силы так и остались на Сонгаи, целыми и невредимыми.
   - Но репутация Ягуаров среди остальных кланов сильно упала, - заметил Николай Корсаков. - После такого поражения даже клан Рыси задумается, стоит ли объединять усилия с таким союзником. Скорее всего, речь о нападении на Венетию уже не идет.
   - Вы полагаете, что Ягуары уберут свои ударные полки с Сонгаи? - спросила бывшего кланера Хелена.
   - Скорее всего. Возможно на Карвер, возможно на Готланд. В ближайшее время решающее значение приобретает оборона Джорджии. Если клану Рыси удастся сдержать первый удар войск Земной Федерации, то им придут на помощь некоторые части сейчас находящиеся на Готланде. И среди них наверняка первыми будут Ягуары.
   - Но ведь Шэннон МакКинли должна это понимать, не так ли?
   - Безусловно, капитан Кройчек. Но ее силы ограничены, если она хочет достичь решительного успеха, ей остается надеяться лишь на быструю победу. На блицкриг.
   - А каковы будут наши действия во время наступления Земной Федерации? - задал вопрос Лукаш Врацек. - И кстати когда это наступление начнется?
   - Скорее всего, через месяц, - произнес Станислав. - Сегодня на Марсе начинаются выпускные экзамены, в этом году они несколько раньше, чем обычно. Госпожа консул наверняка хочет, чтобы новички приняли участие в предстоящем наступлении. Это у землян уже стало чем-то вроде традиции, начинать решающее наступление сразу после выпускных экзаменов академии. Тем более, что в этот раз в наступлении, вероятно, примут участие больше половины имеющихся в ее распоряжении наземных сил.
   - А что касается того, что делать нам, то для этого мы сегодня и собрались. Станислав, целесообразно ли нам нарушить перемирие со старейшинами?
   - Нет! - категорически заявил представитель правителя Богуславии. - Даже если госпожа консул провалит наступление, это ее проблемы!
   - Если Земная Федерация потерпит поражение, некоторые кланы сами могут нарушить перемирие, - произнес Николай Корсаков.
   - Но если наступление Земной Федерации начнется успешно, я предлагаю и нам перейти в наступление, пора освободить планету Сонгаи! - решительно выдвинула предложение Хелена. - Это слишком удобный плацдарм для действий против Венетии.
   - Но далеко не единственный, - возразил Николай Корсаков.
   - Я понимаю, ты предпочитаешь активные действия, но стоит ли рисковать еще раз?! - выразил свое беспокойство Станислав Желязнов.
   - Все очень просто, пока есть возможность атаковать, это необходимо делать. Иначе мы отдаем инициативу противнику, а наших сил недостаточно для надежной обороны. Я предлагаю немедленно начать готовить план наступательных действий. Я уверена, что Шэннон МакКинли не теряла зря последние месяцы, а значит, ее наступление имеет хорошие шансы на успех. Не знаю, как она будет действовать, но в ее штабе собраны молодые и энергичные командиры. При других обстоятельствах они бы еще долго ждали своего часа, но она выдала им картбланш сейчас. А в кланах напротив руководство давно не обновлялось, они верно ждут, что земляне останутся теми же что были при генерале Дункане МакАллене.
   - Старейшины так не считают, - осторожно сказал Станислав.
   - На словах да, но на деле... я думаю Хелена права, - в этот раз не согласился со своим куратором Николай Корсаков.
   - Хорошо, планы наступления подготовить в любом случае можно, - заметил Лукаш Врацек. - Но мы приведем их в исполнение только в том случае, если земляне одержат решительную победу, а Ягуары уведут с Сонгаи ударные полки.
   - Согласна! - сказала Хелена. Возражений от других не последовало.
   - В нашем распоряжении, - начал рассматривать новую возможность полковник Врацек, - три крупных прыжковых корабля годных для наступления. Переоборудованная госпожой Кройчек "Жар-птица", где можно разместить тяжелый шаттл "Тайфун" и два средних "Гермеса". А также есть место для мощной авиагруппы. Далее "Полярная Звезда" несущая два тяжелых "Элефанта" легиона полковника Корсакова и два легких "Скарабея". И "Беллерофон" переданный нам Новой Батавией. На этом корабле есть модуль гиперсвязи, что обеспечит нашей группировке связь с метрополией.
   - На нем также можно разместить тяжелый штурмовой шаттл "Цитадель" и четыре средних транспорта, эти корабли мое правительство также готово выделить для совместных действий, - добавил Станислав.
   - Хорошо, на транспортах можно разместить вспомогательные части и резерв. А "Цитадель" будет прикрывать корабли на орбите.
   - Не забывайте о моей "Бонавентуре"! - добавила Хелена.
   - Это всего лишь патрульный корабль, а хотелось бы иметь хотя бы крейсер, для поддержки авиакосмических сил. - Произнес полковник Врацек.
   Станислав Желязнов встрепенулся, бросил взгляд на Хелену и сказал:
   - В мою последнюю встречу Омар Хамени предлагал свое содействие в приобретении вспомогательного крейсера.
   При упоминании этого имени Хелена вздрогнула, острая боль от любви, которую она променяла на защиту родного мира. Омар Хамени несколько месяцев назад вернул на Землю Пророка старые традиции и старую политику с ориентацией на силиан и валусиан. А не на фракцию "верных" в Кланах и Кханаанскую гегемонию, как делало прежнее правительство. Новый аятолла назначил Омара командующим всеми вооруженными силами планеты.
   - Откуда? - тем временем спросил Николай Корсаков.
   - Дом Кайялль. Это бывший торговый корабль, грузовой отсек рассчитан на двадцать тысяч тонн, есть приличное вооружение и хорошие двигатели. Проблема в том, что Иосиф не хочет разрешать валусианам права свободного посещения системы Богуславия, а это основное условие передачи корабля.
   - Двадцать тысяч тонн? - переспросил Николай. - Да на нем можно перевести целых два полка боевых модулей!
   - В любом случае на этот корабль в ближайшие месяцы рассчитывать не стоит.
   - На это ваше наступление наверняка потребуется финансирование? - вдруг спросил канцлер. Хелена с опаской кивнула. - Понятно, что ж после недавней демонстрации твоих талантов, дочка, думаю, мне удастся убедить планетарный совет выделить еще один миллиард. Но предупреждаю, дефицит нашего бюджета уже превысил два миллиарда федеральных кредитов.
   - Спасибо, - поблагодарила отца Хелена.
   - Богуславия тоже выделит средства, - пообещал Станислав. - Готовьте ваш план.
   Однако когда отец и дочь остались одни, канцлер сказал еще одну вещь:
   - Знаешь, дочка, сейчас я уже начинаю думать, что ошибся. Тогда полгода назад, когда счел потребованные госпожой консулом шесть миллиардов кредитов в год непомерной суммой. По моим подсчетам мы уже потратили примерно такую же сумму на наши вооруженные силы.
   Хелена пожала плечами, в отличие от отца она совсем не была удивлена. Боевая техника линейной бригады стоила примерно такую сумму и для военного ведомства Земной Федерации. На ее взгляд неприемлемым было требование платить такую сумму каждый год, ведь реальные расходы на содержание бригады в несколько раз меньше стоимости ее формирования.
   - Зато теперь у нас есть в наличии собственная боеспособная армия.
   - Да ты права, дочка. К сожалению, это еще и означает, что волноваться за тебя мне приходиться вдвое чаще.
   Хелена лишь покачала головой.
  
  
   7 мая 2233 года. Планета Сонгаи, оккупационная зона клана Кровавого Ягуара.
  
   Генерал Вон Мухали с мрачным выражением на лице рассматривал перечень боевой техники, что останется в его распоряжении после отзыва ударных полков. Его выводы были неутешительны: один линейный полк полного состава и чуть более половины от второго. А также легкие машины охраняющие отдаленные базы, двадцать истребителей и три транспортных челнока из которых лишь один средних размеров. Еще ему оставили два орбитальных бомбардировщика, это все что осталось от авиакосмических сил атакованных на лунной базе. Также на орбите висели два разбитых прыгуна, но весь экипаж с них уже эвакуирован. Все это говорило о том, что его клан хочет приложить все усилия, чтобы забыть об этой несчастливой планете. Теперь не только земляне со Скандии, но и вооруженные силы Ассоциации могут представлять реальную опасность. Но генерал Вон Мухали был твердо намерен дать жесткий отпор любым пришельцам.
   Он протянул руку к переговорному устройству и нажал кнопку.
   - Полковник Нагумо, я жду вас с докладом.
   Спустя пару минут вызванный им офицер появился в кабинете.
   - Господин генерал?
   - Вольно. Садитесь, докладывайте.
   - Нам удалось получить данные с лунной базы и с прыжковых кораблей. В целом причины недавней неудачи нам известны. Противник применил новую технику, о возможностях которой вы предупреждали.
   - Абсолютно верно, я доводил до вашего сведения разведданные из скопления и свои выводы, сделанные на основе изучения этих данных.
   Полковник Нагумо виновато опустил голову.
   - Мне очень жаль, что мне не удалось внушить генералу Мтетва мысль о серьезности опасности, но...
   - Говорите, не бойтесь. Да даже я не предполагал, что она решит использовать эти новые корабли для наступательных действий. Я полагал, что вас будет ожидать сюрприз при подходе к Венетии, уже в их системе.
   - Именно так сэр. Поэтому я полагал, что у меня еще есть время донести до генерала Мтетва ваши мысли.
   - Мы все ошибались, госпожа Кройчек действовала намного решительней, чем я мог предположить. Итак, что же произошло в деталях?
   - Нашим аналитикам удалось воссоздать приблизительный ход событий. Прыгун "Жар-птица" появился в системе вот здесь в семь часов пятнадцать минут двадцать седьмого числа. Примерно в этом районе они встретились с разведчиком и вскоре сбросили авиагруппу и шаттл. Судя по всему корабли-щиты закрывали от нас эти действия маскирующим экраном. Затем авиагруппа, корабли-щиты и шаттл направились в сторону Сонгаи. Их путь занял около двадцати часов. В это время их разведчик осуществлял различные маневры отвлекавших внимание операторов, как лунной базы, так и наших прыжковых кораблей.
   - Почему их не обнаружили на подходе?
   - Маскировочные экраны были очень мощными, да и никто специально не следил за низкоскоростными объектами системы.
   - Полагаю в ближайшее время этот просчет необходимо исправить.
   - Будет сделано, но это потребует определенных приготовлений, нужен корабль с мощными сканерами и компьютером для быстрого получения и анализа информации.
   - Этого корабля мы не получим, подумайте, как можно решить эту проблему с имеющимися в наличии средствами.
   - Будет исполнено, сэр. После выхода на исходный рубеж для атаки...
   - Спасибо, я ознакомился с данными о ходе боя. Впрочем, это был не бой, а скорее избиение.
   Генерал Вон Мухали тяжело посмотрел на полковника, и тот признавая свою вину вновь опустил голову.
   - Столько потерь.
   - Да сэр. Мне заняться этим вопросом немедленно?
   - А вы как думаете?
   - Мне кажется в ближайшее время повторение такой атаки уже не актуально.
   - Если госпожа Кройчек настроена так решительно, то она может явиться к нам еще раз. И в этот раз с намерением отобрать у нас планету.
   - Вы так думаете? Тогда я посажу аналитическую группу за изучение этой проблемы, но боюсь, максимум, что мы можем сделать это, как и в прошлый раз следить за "Жар-птицей". Да еще одно сэр, капитан Малис Итцкоатль, она просит принять ее.
   - Хорошо, можете идти и позовите капитана.
   Вскоре Малис Итцкоатль вошла в кабинет и встала на вытяжку напротив стола.
   - Что вам угодно, капитан? - спросил генерал Мухали.
   - Я прошу у вас разрешения остаться в вашем подчинении, а не улетать с ударными частями.
   - Причина?
   - Я уверена, что она сюда вернется, в самое ближайшее время. Я хочу быть здесь, когда это произойдет.
   Генерал задумался, Малис считалась одним из лучших молодых пилотов клана, но он не имеет права удерживать ее здесь без согласия ханов.
   - Вы же понимаете что это невозможно.
   - Я уведомила ханов о своем желании, и они оставили это решение на ваше усмотрение, генерал.
   "Интересно как тебе удалось этого добиться?" - подумал генерал.
   - Я хотел бы ознакомиться с посланием ханов.
   - Естественно, вот оно.
   Генерал взял планшет и прочитал короткий ответ хана Идриса Итцкоатля. Женщина сказала правду, хан действительно дал ему свободу выбора.
   - Хорошо в таком случае не буду вам мешать, можете остаться.
   - Благодарю.
   - Что-то еще?
   - Могу ли я взять под командование первый батальон седьмого полка, сэр?
   Генерал поразился такой наглости, однако заглянув в горевшие бешеной решимостью глаза женщины решил дать ей шанс.
   - Если вы докажете мне на деле чего вы стоите. Испытание места. Вы готовы сразиться с командным звеном нынешнего командира батальона?
   - Одна?
   - Полагаю, это будет справедливо.
   - Хорошо. Когда? Где?
   - Сегодня вечером, в центральном зале этой базы.
   - Симулятор? - на губах женщины появилось презрительное выражение. - Предпочитаю настоящее оружие.
   - Понимаю. Но у меня нет лишней техники и лишних пилотов.
   - Хорошо. Я принимаю ваши условия, разрешите идти?
  
   - "Мантикора"? - изумленно произнес генерал, спустя несколько часов увидев выбор Малис. - Но у нас нет машин этой модели!
   - Я знаю. Но вы оставили на мое усмотрение выбор меха. Я изучала возможности этой модели в целях ознакомления с техникой потенциального противника.
   - Понятно. Хорошо.
   Генерал Вон Мухали снова посмотрел на выбранную ею машину и приподнял брови. Мало того, что она взяла не кланерскую модель, так еще и в нестандартной модификации. Малис убрала сверху машины пушку Гаусса, считавшуюся основным оружием данного меха и вместо нее увеличила число ракет и поменяла вооружение на руках. Вместо автопушек сфероидов поставила кланерские ультрапушки и установки ракет "молот". Внизу корпуса установлена сморанская бластерная батарея. Все это превратило машину очень сильную на дальней дистанции в мех предназначенный для бескомпромиссного ближнего боя. Ее оппоненты выбрали хорошо им знакомые кланерские модели. "Кодиак", "Грифон", "Василиск" и два "Разрушителя". Соотношение тоннажа девяносто против двести сорока пяти, казалось бы у Малис никаких шансов, но генерал Мухали хорошо знал - самый важный компонент боевого модуля это пилот.
   Малис начала бой столь же решительно, как и сделала вызов. Противники пытались окружить ее с трех сторон, и она немедленно атаковала "Василиск" и "Разрушитель" слева. Ее "Мантикора", принимая все атаки на мощные щиты, с максимальной скоростью шла на "Василиск". Пилот этой машины приготовился к отражению ее атаки, но она вместо ожидаемой атаки резко развернула "Мантикору" и сделала полный залп в "Разрушитель". Пилот последнего не ожидал атаки и не выдержал ее мощного залпа. Ошеломленный этой неудачей пилот "Василиска" почти не оказал сопротивления и пал следующим. А Малис без колебаний двинулась на "Кодиак" и "Грифон". Командир батальона взявший "Кодиак" попытался организовать совместную атаку "Мантикоры" с трех машин, но решительные действия Малис казалось бы полностью парализовали волю его пилотов. Пилот второго "Разрушителя" почти не помог двум более тяжелым машинам, а те продержались пару минут, действуя скорее от обороны вдвоем против одного противника, но и это им не помогло. Еще спустя полминуты "Мантикора" прикончила оставшийся последним "Разрушитель".
   - Прекрасно, капитан, - произнес Мухали, когда женщина сняла шлем.
   Малис чуть склонила голову и вопросительно посмотрела на него. Будет ли правильно передать под управление этой строптивой девчонки наиболее боеспособную часть сил? Генерал размышлял секунд тридцать, а затем повернулся к бывшему командиру батальона.
   - Майор, вы и ваши люди переходите под командование капитана Малис Итцкоатль. Пожалуйста, помогите ей управлять батальоном.
   По лицу майора пробежала тень, но он удержал свои эмоции при себе и произнес:
   - Да сэр.
   Малис встретила это компромиссное решение спокойно и поглядела на нового подчиненного. Бедняга майор был почти вдвое старше талантливой юницы.
   - Какую машину вы возьмете капитан, в моем распоряжении нет "Мантикоры"?
   - Меня устраивает мой "Локи".
   - Тогда почему вы не выбрали на бой знакомую вам модель?
   - Я не смогла бы на "Локи" победить пять тяжелых машин, - спокойно призналась Малис. Генерал приподнял бровь, удивившись этому признанию.
   - А я полагал для вас не существует понятие невозможно!
   - Так и есть, невозможного не существует, но я предпочитаю выбирать то, что более вероятно.
   - А вы сможете победить на своем "Локи" "Мантикору"?
   - Без сомнения.
   - Предлагаю это проверить.
   - Вы знакомы с управлением "Мантикорой", сэр?
   - Не только вы одна изучали технику потенциального противника, капитан.
   Чуть заметная улыбка и почтительный наклон головы.
   - Предлагаю вам взять мою конфигурацию, "Локи" машина для ближнего боя. На стандартной конфигурации ваши шансы будут чисто теоретическими. Хоть ничего невозможного и нет, предпочтительно выбирать более вероятное, генерал.
   Вон Мухали долго смотрел ей в глаза, поразительно как ей удается, сохраняя невозмутимый вид, улыбаться лишь взглядом.
   - Благодарю капитан, я так и сделаю.
   К нестандартной конфигурации ему пришлось некоторое время привыкать, но Малис была права. Она слишком хорошо управляла своим "Локи" чтобы, имея преимущество в скорости и маневре дать ему возможность вести бой на какой-либо еще дистанции кроме максимально близкой. Но она великодушно дала ему время привыкнуть к управлению машиной, ограничивая себя маневрами вокруг "Мантикоры" и пристрелкой. И лишь когда он дал ей понять, что привык к машине и дал по "Локи" полный залп, от которого она легко увернулась, бой начался по настоящему. Ее быстрый подвижный "Локи" представлял собой очень сложную цель, генералу никак не удавалось не только попасть, но и просто удерживать ее машину в прицеле. А Малис откровенно развлекалась, постоянно меняя темп и ракурс атаки. Не смотря на мощные щиты "Мантикоры" ему не всегда удавалось отразить все ее атаки. Откуда у этой молодой женщины такое мастерство? Страсть и дерзость свойственны молодости, талант это дело случая, но в ее действиях чувствовался опыт многих лет, опыт сотен жестоких боев! Генерал понимал, что она уже давно могла бы победить в этом поединке. Если бы действительно хотела. Ближний бой обычно скоротечен, но она снова и снова уходила, не нанося заключительный удар. Он стал приглядываться к маневрам "Локи", пытаясь предвидеть ее действия, заметить что-то позволившее бы ему подловить ее. И нашел, она любила вознести свой "Локи" вверх и раскрутив метнуться в очередную атаку с заходом сбоку. В очередной раз он встретил этот ее маневр полным залпом. Она каким-то образом смогла в последний момент понять его замысел. Но уйти от всего залпа ей не удалось. "Локи" потерял несколько маневренных ускорителей с правой стороны. Теперь лишенная преимущества в маневре Малис была вынуждена обороняться с помощью относительно слабых щитов "Локи". Но и это делала с огромным искусством, только спустя две минуты ему удалось закончить затянувшийся поединок.
   - Вы были правы капитан, на стандартной конфигурации я не смог бы победить вас.
   Она чуть склонила голову, принимая его слова, а потом отстегнула украшенный драгоценными камнями золотой нож и протянула ему. Он взял его в руки.
   - И что это значит?
   - Моя судьба в ваших руках, сэр. Можете распоряжаться мною как сочтете нужным.
   Генерал Мухали вновь заглянул в ее непостижимо спокойные глаза, пытаясь найти правильный ответ. И, не найдя ответа, вернул ей нож.
   - Можете распоряжаться своей судьбой сами, капитан. Но постарайтесь исполнять мои приказы.
   - Как вам будет угодно, сэр.
  
  
   10 мая 2233 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   - Я решила вернуться в игру! - торжественно объявила подругам Чарли.
   - Поздравляю! - ответила бессмертной Лейла Таши. - И кто же счастливец?
   - Вы его не знаете, он гражданский и я не сказала ему что бессмертная. По правде говоря, я не сказала ему даже то что являюсь военнослужащей. Назвалась космолетчицей с гражданского звездолета.
   Лейла одобрительно кивнула. Лейси Сименс сделала большие глаза и посмотрела на Хелену. Та покачала головой, наверняка Лейла и Чарли затеяли этот разговор специально ради нее. Отсутствие кавалера у героини Венетии явно не дает покоя обоим.
   - Ну и как оно? - осведомилась Лейла.
   - Не знаю, вроде почти как прежде, я никаких изменений не почувствовала. Наверно потому что я не умею заглядывать в чужую память! И насчет либидо Синген абсолютно не прав, жду не дождусь момента новой встречи! А как у тебя с Пепе?
   - Все прекрасно, хотя еще пара котиков сделали бы мою постельку теплее и милее, но он такой собственник, говорит не хочу ни с кем тобою делится! А ты Лейси уже переспала с Рустамом или у вас все еще в стадии ухаживания?
   - Сразу после возвращения с Сонгаи, я же тебе говорила! - удивилась девушка.
   - Ой, я и забыла! - произнесла дикая кошка, искоса смотря на Хелену.
   Та, наконец, не выдержала:
   - Скажите уж прямо, вас волнует отсутствие у меня сексуального партнера, так?!
   - Ну зачем же так грубо! - усмехнулась Лейла. - Но вообще-то да, беспокоит!
   - Я была очень занята! Вы же помните, я спасала родную планету, так ведь?!
   - Да конечно, молодец спасла! А теперь пора подумать о себе любимой, и своем счастье! - назидательно произнесла Чарли. Так и есть эта тоже заодно с Лейлой, подумала Хелена. Лейси, несколько оторопев, ожидала ответа командира, вот она-то кажется заранее к такому повороту беседы не готовилась.
   - Если вы беспокоитесь о моих сверхценных генах, то забудьте у меня уже больше двухсот потомков! На этой планете как никак один из лучших во Внутренней Сфере репродукционный центр. А я ведь не только дочь канцлера, но еще и особа женского пола с самым высоким айкью на планете! А нынче, после недавних подвигов, боюсь, мои яйцеклетки вновь станут чрезвычайно востребованы!
   - О мы не говорим о детях, даже не о сексе, боже нас всех упаси тебе искать сексуального партнера! - Лейла сегодня необычайно бесцеремонна, решила Хелена. - Но хоть какой-нибудь кавалер, к кому бы ты относилась чуть теплее, чем к валусианскому ИскИну!
   - Да, Элен, тут она права, ты чересчур много времени проводишь с проклятой жестянкой! - поддержала подруг Лейси.
   Хелена грозно посмотрела на всех троих и твердо произнесла:
   - Если вы хотите, чтобы я осталась за этим столом, советую сменить тему.
   - Бесполезно, - посмотрев на Чарли, произнесла Лейла. - Я уверена, что после Хамени у нее никого не было. А чтобы она переспала с Хамени, Кире Шайгаловой пришлось чуть ли не связывать ее по рукам и ногам. Это точно, мне Джени рассказывала.
   Хелена поняла, что отчаянно покраснела и резко поднялась из-за стола.
   - Ладно-ладно прости, - произнесла дикая кошка. - Но действительно это же не дело, современные научные исследования однозначно показывают, женский организм нуждается в регулярном сексе. В том числе и центральная нервная система!
   - С моими мозгами все в порядке, можете не беспокоиться! - сказала Хелена, вновь садясь на место.
   - Ладно допустим, твой организм особый, но а как же психика? Ты работаешь по шестнадцать часов в день без выходных уже несколько месяцев! - заменила Лейлу Чарли.
   - Хорошо, - пожала плечами Хелена. - Кого вы предлагаете мне в кавалеры?
   Заговорщицы переглянулись, такой поворот явно стал для них сюрпризом. Хелена улыбнулась, отец прав, если не получается уйти от неприятного разговора, займи сторону оппонента и пусть он сам роет себе яму.
   - Так с Германом ты уже пролетела, - первой начала Чарли. - Он позавчера сделал предложение одной врачихе из столичного госпиталя.
   - Да? - удивилась Хелена, обе сообщницы Чарли подтвердили ее слова кивком. Что ж бывший кланер похоже всерьез занялся ассимиляцией на новой родине. Подобную методу применил и Станислав Желязнов. В легионе Николая Корсакова были почему-то собраны только мужчины, и как только легион прилетел на Богуславию, Станислав заботливо окружил пилотов потенциальными невестами. А для самого Николая приготовил Ольгу Глотову, предварительно объяснив женщине, что это жизненно необходимо ради скорейшей адаптации новых граждан и обеспечения их лояльности. Хелена знала Ольгу сначала по общей учебе в академии, они были в одном выпуске, а затем и по недавней кампании на Каринтии, когда та служила в 32-ой бригаде. В отличие от нее Ольга не возражала перевести деловое сотрудничество в эту область, но насколько знала Хелена, этот процесс пока не форсировала. К некоторому неудовольствию Станислава.
   - Может Юрген Бергольц? Он собирается в ближайшее время покинуть службу, дед хочет, чтобы он занял пост заместителя управляющего "Рейн-Металл". Такой серьезный молодой человек как раз для тебя!
   - Юрген помолвлен, - сообщила наглым девицам Хелена.
   - Как жаль! Тогда может Йожи или Эмиль? - предложила Лейла.
   - Йожи староват, а Эмиль уже женат, - сказала Чарли.
   - Но ты же крутила роман с Эмилем? - удивилась дикая кошка.
   - У них свободные отношения, - пожала плечами Чарли. - Его половинка нормальная современная женщина понимает, что мужчине при такой работе нужно расслабляться!
   - А, по-моему, Йожи нашей Элен очень подойдет! - вмешалась Лейси. - То, что старый сейчас это исправимо, достаточно посетить центр ГИСИР.
   - Ага, одна тут как-то посетила этот центр, - усмехнулась Хелена, поглядев на Чарли. Та гордо задрала носик.
   - А я, между прочим, не жалею!
   - Все довольно, если вы так желаете, сегодня предложу Йожи провести вечер вместе! То-то он упадет со стула от удивления! И да ваши советы по этому вопросу мне совершенно не требуются!
   И Хелена гордо встала с места.
   - Это ты зря, дела любовные посложнее планирования миссии по надиранию задниц каким-то там кланерам! - усмехнулась хищным оскалом Лейла. - Правда Чарли?!
  
  
   11 мая 2233 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   Хелена потянулась и вспомнила сладкие воспоминания вчерашнего вечера. Девочки были правы, это следовало сделать уже давно. Она раскинула руки, кровать еще хранила тепло мужчины, но его самого на ложе уже не было. Как же так! Хелена резко поднялась, сев на кровати. Однако ее опасения оказались напрасны, Йожи обнаружился, сидящий за ее столом и работающий на ее комме. Заметив ее движение, он оторвался от работы и произнес:
   - С добрым утром.
   - Здравствуй, - сказала своему мужчине Хелена и потянулась за халатом. - Насчет вчерашнего...
   - Все нормально.
   - Я имела в виду, что я не слишком опытна в этом...
   - Я же сказал все нормально. Тебе конечно далеко до искусства профессионалок Пограничных Территорий, но на то они и профессионалки! От тебя я подобного и не ждал. Поверь мне куда важнее, что вчера со мной была самая искренняя, самая умная и самая дорогая мне женщина.
   - Спасибо, - растаяла от такого комплимента Хелена.
   Подошла к столу и заглянула на экран комма, Йожи составлял приблизительный состав имеющихся в наличие сил. Ударная группа должна составить сто восемнадцать машин. Двадцать штурмовых машин на "Тайфуне", командир соединения Хелена Кройчек, младшие командиры Йожи Куруш, Диего Корадо, Джованни Табанек и Амир Гордиан. Двадцать четыре быстрых средних машины полетят на двух "Гермесах". Первый под командой Германа, его младшие офицеры Юстин и Рустам Касимов. Второй у Эмиля Шломо, ему помогали Юрген Бергольц и Анита Меннинг. Далее штурмовой легион Николая Корсакова, пятьдесят тяжелых машин на двух "Элефантах" и двадцать четыре быстрых средних и легких машин на двух "Скарабеях". Этими отрядами будут командовать офицеры с Богуславии Ольга Глотова и Михаил Волков. У их противников осталось около двухсот машин, но они в большинстве своем старые и лишь десяток машин соответствуют тяжелому классу. Правда нынешний командир Ягуаров на Сонгаи генерал Вон Мухали очень опытный противник.
   - Как ты думаешь, нам хватит сил на это наступление? - спросила Хелена.
   - Должно хватить, кроме основных сил мы сможем погрузить на транспортные шаттлы до сорока машин старых типов. Получится что-то вроде резерва.
   - Но у них все же вдвое больше боевых единиц.
   - Большинство из которых проигрывают нам по качеству. Также они разбросаны по базам по всей планете и у них почти нет транспорта для быстрой переброски частей. Так что основной проблемой будет их линейный полк на основной базе.
   - Ты полагаешь, нам следует сразу же атаковать туда?
   - Нет, полагаю первым делом важнее всего захватить космопорт около города Тимбукту. А оттуда не так далеко, около трехсот километров до их основной базы.
   Хелена кивнула, это примерно соответствовало и ее замыслам. Две других посадочных площадки были заметно менее удобны.
   - Нельзя забывать также об их низком моральном духе после недавнего поражения. И после отзыва с Сонгаи ударных частей.
   С этим утверждением Хелена тоже была согласна, она плохо представляла, что смогла бы сделать сейчас на месте генерала Мухали. Другой вопрос, что освобождение Сонгаи поставит перед ними всеми новые вопросы: как защищать эту систему и каков будет статус колонии? После тридцати летнего владычества кланеров от экономики и так далеко не процветающей колонии наверняка ничего не осталось. А это опять новые расходы. Об этих вопросах никто открыто не говорил, но Хелена сильно подозревала, что они и были основными мотивами ее оппонентов. К счастью после недавнего триумфа ее решение никто публично не оспаривал. Как бы то ни было, но Хелена рассчитывала, что тяжелых боев за Сонгаи удастся избежать. А в случае захвата двухсот пусть и устаревших боевых единиц вопрос о высокой стоимости операции сам собой отпадет.
  
   После легкого завтрака они отправились на бывшую базу двадцать восьмой бригады, где ныне были расквартированы силы, подготовленные для наступления. Пилоты в ожидании командиров занимались в компьютерном зале. Некоторые разговаривали, одна из групп сформировалась вокруг Пепе Энрикеса, приятель Лейлы громко распространялся о своих подвигах в Пограничных Территориях. Большинство окружавших его пилотов новички восторженно слушавших словесные излияния Пепе. Хелена знала, что ему есть о чем рассказать, у него было семь побед еще до вступление в ее отряд, и еще пять побед уже в составе отряда. Три во время боя на Кинне и две позднее во время незначительных сражений начала этого года. Правда она знала и о его недостатках, бывший наемник жуткий хвастун и не менее жуткий эгоист, доказательство тому факт, что все пять побед в рядах ее соединения он одержал индивидуально, категорически отказываясь от групповых действий. Пепе практически никогда не приходил на помощь товарищам, и никогда не просил о помощи сам. Правда теперь действуя в паре с Лейлой, тоже злоупотреблявшей индивидуальными действиями, они работали достаточно эффективно. По крайней мере, на тренировках.
   Затем Хелена обратила внимание на Каролину Земан и Джонни Бартона, эти двое занимались освоением управления "Мантикорой". Третью подобную очень мощную и очень сложную машину взяла сама Хелена. Чарли решила перебраться на "Мантикору", смотря на Хелену, и под влиянием своей сморанской составляющей, Джонни из-за любви к управлению сложной техникой. Четвертую "Мантикору" отряда Хелена еще на Кинне отдала Дженифер Фьорри. К сожалению, успехи в освоении этой сложной машины у всех троих пока далеки от идеала, то есть до мастерства Джени. Но Хелена надеялась, что и она и Чарли и Джонни успеют подтянуть свои навыки к началу наступления. Что до боевого опыта то у Джонни уже накопился внушительный счет побед, у Чарли имелись всего три победы в группе, но это было еще до ее превращения в бессмертную, а с января она, как и Хелена ни разу не участвовала в боевых действиях. И то что на тренировках Каролина выглядела серьезным противником любому, еще не гарантировало такую же отдачу в настоящем бою.
   Кроме трех "Мантикор", в ударном соединении сейчас имелись следующие машины: девять "Грифонов", три "Цербера" и три "Тролля". А также трофейные "Минотавр" и "Молот Войны". "Грифонами" управляли Пепе из ее командного звена, Аларик, пилот из звена Йожи, три машины находились в звене Диего Корадо. У самого Диего, у Орландо и у Мирославы. И по два "Грифона" числились в звеньях Джованни Табанека и Амира Гордиана. Стандартные у Франце, Давида, Паоло и утяжеленный "Грифон" отданный Амиру. "Церберами" управляли Лейла, Джованни и землянин Томас. Йожи, Хану и один из новичков, пилот-наемник по имени Эйко, подписавший контракт перед самым отлетом из скопления, взяли "Троллей". "Минотавр" достался Сьюзан, женщине с Новой Калифорнии долгое время работавшей на корпорацию "Тристар". Она пришла по рекомендации Фрэнка Керри. Перспективный новичок Кристоф, только что закончивший академию на Марсе, выбрал из резервных машин "Молот Войны".
   Остальные новички достались Эмилю Шломо и Герману. Их соединения состояли в основном из современных быстрых машин основного класса. Однако первое звено соединение Германа полностью состояло из тяжелых машин захваченных на Кинне. Два "Разрушителя" у Германа и Оттара, "Кодиак" Борота и "Бешеный Кот" Сабины. Рустам взял себе 65тонный "Рейнджер" захваченный на Тарагоне, Юстин выбрал кланерский "Локи", того же тоннажа. Остальные шесть машин в их звеньях были заметно легче, самый тяжелый это 60тонный "Кентавр" Лейси. Соединение Шломо укомплектовано более равномерно в его распоряжении находились машины основного класса от 55 до 65 тонн. Самые легкие "Берсерк" и "Боевой Орел" также захваченные на Кинне. Эмиль и Юрген выбрали себе однотипные "Рыцари". Анита Меннинг предпочла хорошо ей знакомый старый 60тонный "Егерь". Третьим номером в звене Юргена присутствовал побывавший в Пограничных Территориях Абдул Саид-шад.
   Вооруженные силы Богуславии представлены пилотами штурмового легиона и двумя легкими соединениями. Это была лишь незначительная часть сил славянского мира, но наиболее боеспособная. В двенадцати территориальных дивизиях подчинявшихся первому отделу СББ числилось около четырехсот машин, но почти вся эта техника была старая. Славяне последние два десятилетия скупали, где только могли подобные машины, собрав на своей планете внушительные по числу силы. А уже после отделения от Земной Федерации они купили у военного ведомства более пятидесяти не нужных землянам старых машин, примерно столько же боевой техники бывшей в употреблении они купили в Пограничных Территориях. Собственно и легион Корсакова тоже состоял из старых машин, только более тяжелого класса. Хелена не совсем понимала подобную стратегию, все это старье для наступления годилось весьма условно. Правда для обороны своего мира возможно оно и подойдет. Устрашить потенциального агрессора числом. Впрочем, последние заказы, размещенные на колонии Вириду, славяне сделали на более современные машины основного класса. Что до собственного производства, на Богуславии удалось наладить лишь производство легких машин типа "Мститель". Несколько таких уже считающихся устаревшими 35тонных машин находилось в соединениях Глотовой и Волкова. Наряду с более традиционными "Партизанами", "Гренадерами", "Фантомами" и "Шершнями".
   Штурмовой легион оснащен старыми машинами сделанными на Планете Мечты и Готланде - большей частью это "Ловчие", "Голиафы", "Грифоны" старого образца, "Громовержцы", "Василиски" и "Ландскнехты". У Николая Корсакова была самая мощная машина соединения относительно новый 90тонный "Кодиак". Его второй офицер Григорий Раевский взял себе ничем не примечательный 80тонный "Василиск". Что касается подготовки пилотов штурмового легиона, то на взгляд Хелены она чересчур стандартизирована, но это вообще норма для кланеров, также заметно, что реального боевого опыта у этих пилотов немного. Этот факт признавали и Станислав и Николай, по их словам люди согласившиеся улететь с Готланда в основном служили там во вспомогательных частях. Станислав признался ей, что и сам толком не знает, насколько легион реально боеспособен, но ясно, пребывание в тылу на новообретенной родине эту боеспособность существенно не улучшит. Поэтому-то правительство Богуславии и пилоты легиона не возражали против участия в ныне представлявшийся относительно простой операции по освобождению Сонгаи.
   Оба командира легких соединения с Богуславии Хелене были знакомы по кампании за Каринтию. Как уже говорилось Ольга Глотова служила в 32-ой бригаде, а Михаил Волков так и вообще был сослуживцем Хелены. И хотя в штурмовом батальоне Киры Шайгаловой никакой славы этот молодой командир не снискал, у него имелся значительный опыт управления соединениями легких машин. Его счет побед до миссии на Каринтии почти не уступал соответствующим показателям Хелены, плюс участие в примечательном бою на одной малой колонии недалеко от Рангуна. Там разведкой землян была обнаружена небольшая база клана Ворона, и Михаил отличился при операции затеянной с целью ликвидации этого опорного пункта. Во время боя ему пришлось принять командование всем соединением, с чем Михаил успешно справился. Хелена прекрасно понимала, в свое время Кира Шайгалова не просто так взяла в свое элитное соединение этого командира. В заключении наверно стоит отметить, что Ольга осталась верна своему любимому "Фантому", а Михаил взял хорошо знакомый ему "Партизан".
   Таков был приблизительный состав имеющихся в наличии сил.
  
  
   18 мая 2233 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   - Я так понял, мы теперь можем спокойно разговаривать? - произнес Герман.
   Хелена удивленно посмотрела на него, пытаясь понять, что он имеет в виду. А затем вспомнила проверку мыслей Германа сделанной Настей и свою реакцию на это. Она действительно избегала оказываться наедине с Германом несколько месяцев.
   - Это тебе Лейла сказала?
   - Нет, Чарли.
   - О, так она тебя наконец-то простила?
   - Вроде того, хотя я не всегда способен понять подобных ей женщин, слишком часто виляют хвостиком. Но вот с вами то все понятно, вы стремились ограничить наше общение только лишь обсуждением дел отряда. Кстати я рад, что вы остановили свой выбор на Йожи, он вам подходит. Совершено не способен к хитрости и интригам, прямой как луч лазера.
   Хелена опустила глаза, Герман удивительно проницательный, и похоже не слишком на нее обижен.
   - Как эта твоя психоистория? - спросил ее вепрь, подойдя к ее комму.
   - Понемногу развивается, - без особой охоты сказала она. Но потом передумала и вызвала основной файл.
   - Ого! Полагаю, чтобы что-то в этом понять, нужны гениальные мозги?
   - Ну мой секретарь во всем этом прекрасно разбирается, а он всего лишь штатный ИскИн с патрульного корабля!
   - Ясно. Но что это дает на практике?
   - Я создала психоматрицы нескольких сот человек, как на основе личного общения, так и используя записи их разговоров с иными лицами. Во многих случаях мне удавалось заранее предугадать их реакцию на определенные ситуации. Иногда это бывает полезно. Например при обсуждении в нашем планетарном совете.
   Герман улыбнулся, Хелена вспомнила, что он несколько раз посещал заседания и наблюдал с галереи для гостей.
   - И я составила психоматрицу генерала Мухали, если мы отправимся на Сонгаи, то именно он будет командовать расквартированными там частями.
   - Вы думаете, что сможете предвидеть его действия? - с сомнением спросил Герман.
   - Вероятно не все, но я точно представляю, что он не будет делать.
   - Занятно, но должен вам сказать, генерал Мухали определенно один из тех военачальников кого Клаузевиц называл военными гениями. У него есть все качества. Честолюбие, сила духа, проницательный ум и решимость. Не думаю, что действовать против него будет так легко.
   Хелена повернулась к своей схеме.
   - Насколько я помню, решимостью Клаузевиц называл способность выбрать из многих вариантов наилучшее либо оптимальное и не колеблясь следовать ему?
   - Да, это в первую очередь умение решиться сделать выбор в неопределенной ситуации, когда не хватает достоверных данных, а ум переполняют множество вариантов действий, зачастую исключающих друг друга. Кроме этого он указывал на то, что решимость военачальника немыслима без деятельного ума и обширных знаний. Ибо когда ограниченный ум выбирает из двух трех вариантов действий или еще хуже видит лишь один и ему следует, то это не та решимость, что должна быть у военачальника.
   - Права ли я, что объединив решимость и проницательный ум, мы получаем качество, состоящее из некого сочетания интеллекта, хладнокровия и воли? Где интеллект нужен, чтобы в кратчайшие сроки осознать множество возможностей, хладнокровие - чтобы беспристрастно эти возможности оценить и выбрать из них наилучшее, а воля - чтобы сделать этот выбор, отбросить все прочие возможности и следовать лишь одной из них?
   - Можно сказать и так.
   - А сила духа есть твердое отстаивание своих убеждений, правильность избранного пути?
   - Клаузевиц делал различие между твердостью - умением выдержать внезапный удар, например вследствие неожиданных действий противника или же неприятной случайности. И стойкость - умение сопротивляться продолжительным по времени трудностям, настойчивым вражеским атакам или осаде. Действительно сильный духом должен обладать и твердостью и стойкостью. Что до темперамента то он выделял тех, кто не теряет душевного равновесия в момент величайшего возбуждения.
   Герман цитировал легендарный труд по военной стратегии, так как будто помнил его наизусть, ей оставалось лишь восхищаться.
   - Остается честолюбие! - с улыбкой подсказала она.
   - Честолюбивым людям свойственна отвага и энергичность, кроме того, они способны воодушевить малодушных и повести за собой тех, кто обычно пассивен. Без честолюбия невозможно стать великим полководцем, невозможно увлечь за собой массы людей. Но только тот полководец у кого честолюбие соседствует с силой духа, умом и решимостью может считаться военным гением.
   - И вы полагаете, генерал Мухали обладает всеми этими качествами? - спросила Хелена. Герман на некоторое время задумался.
   - Да. Возможно, ему несколько не хватает честолюбия. Но остальные качества у него развиты в превосходной степени.
   - А я?
   - Вы? - Герман несколько мгновений в упор смотрел на нее. - У вас вместо отсутствующего честолюбия присутствует сильнейшая любовь к родине, что несколько компенсирует отсутствие честолюбия. Кроме того, у вас я наблюдаю проблемы со стойкостью. Это мой, безусловно, субъективный взгляд, командир.
   Теперь наступила ее очередь задуматься, наверно ему со стороны виднее, но...
   - А как же воля?
   - Кто вам сказал, что у вас нет воли? Да ваша решимость зачастую подвергается большему испытанию, так как вы видите много больше вариантов, чем другие командиры. И вам требуется больше времени, чтобы оценить их все, но поверьте, в критический момент вы делаете выбор достаточно быстро и следуете ему, не колеблясь.
   Хелена вновь опустила глаза, польщенная этой похвалой, но после некоторого размышления решила, что в данном случае прав скорее он, а не Джени.
   - То, что вам свойственна некоторая мягкость, и вы никогда не повышаете голос на подчиненных, еще не значит, что у вас нет воли. Просто она проявляется по-другому. Но поверьте, когда вы останавливаетесь на одной из возможностей, все мы, те кто следует за вами, понимаем, что вы будете придерживаться этого пути чтобы мы далее не сказали.
   Хелена состроила гримаску, и решила перевести разговор на другую тему.
   - А вы не думали насчет того, как изменились нужные военачальнику качества со времен Клаузевица. Ведь он писал свои сочинения на основе опыта Наполеоновских войн, участником которых был, а с этого момента прошло уже больше четырех веков!
   - Безусловно размышлял и размышлял множество раз. Но на мой взгляд качества необходимые главнокомандующему почти не изменились. Все что писал Клаузевиц о военном гении тогда, верно и сейчас. Вот в области технологии боевых действий произошли разительные перемены.
   - Это понятно. Но если посмотреть ниже уровнем, допустим младшие командиры. В начале девятнадцатого века для них несомненно были главными качествами дисциплина, личное мужество, выносливость тела и сила духа. Несколько меньшие значения имели проницательность ума, хладнокровие и честолюбие.
   - Но чем выше уровень командования, тем важнее становились вторые качества. Без нужных знания и кругозора хороший младший командир часто оказывался плохим генералом. Отсутствие хладнокровия могло привести к пагубным последствиям для армии, а недостаток честолюбия командующего делало действия всей армии пассивными.
   - Справедливо, - согласилась с дополнением Германа Хелена. - И это верно и сейчас, однако ныне чисто физические характеристики уже не имеют такого значения, да и значение дисциплины на мой взгляд сильно снизилось.
   - Насчет последнего не согласен.
   Хелена улыбнулась, она понимала, что для кланера дисциплина есть понятие святое, но все же продолжила:
   - Позвольте пояснить. В девятнадцатом веке основными боевыми единицами были пехотный батальон, кавалерийский эскадрон и артиллерийская батарея. Все они насчитывали сотни людей, которые чтобы боевая единица стала эффективной, действительно должны были быть скованы жесткой дисциплиной. Иначе командир подобной боевой единицы попросту не смог бы ею управлять. Но в данный момент в мобильных наземных силах подобной боевой единицей стал боевой модуль планетарного контроля, а им управляет лишь один человек. У него нет сотен подчиненных для которых несомненно наиважнейшим качеством была дисциплина. Нынешний младший офицер мобильных наземных сил управляет лишь техникой и самим собой.
   - Возможно все-таки боевая единица звено?
   - Нет. Я убеждена, что и одна машина уже независимая боевая единица. И к каждому пилоту следует относиться как полноценному младшему офицеру. Более того, талантливый хорошо подготовленный пилот может в одиночку справится с равным ему противником, а иногда и успешно противостоять нескольким. Конечно не все пилоты это могут, и более слабые должны следовать указаниям своего командира звена, но в идеале было бы иметь в подразделении только талантливых, опытных и подготовленных бойцов. Как было в отряде Вервольфов Ральфа Гренделя.
   - Из рассказов мистера Бекеша я понял, что там была достаточно жесткая дисциплина.
   - Но Ральф совершенно не препятствовал инициативе своих пилотов, он полностью доверял их личному опыту и таланту.
   - Возможно так и есть. Но согласитесь, если приказы главнокомандующего не будут исполняться, то что же это будет за армия?
   - Это верно, но главнокомандующий никоим образом не может быть всюду, и даже сейчас не всегда владеет полной информации с мест. Согласитесь и вы, не всегда приказ приходящий сверху является лучшим из вариантов. Даже если именно я почти всегда вижу их слишком много!
   - Допускаю, но этот приказ может быть частью большего замысла.
   - Или вызван недостатком информации наверху, что бывает куда чаще.
   - Полагаю этот спор бессмысленным. Вы просто подменяете дисциплину тем фактом, что ваши люди целиком доверяют вам.
   - А я доверяю им.
   - Правильно. Но для менее авторитетного командира дисциплина всегда будет необходимой подпоркой.
  
  
   24 мая 2233 года. Планета Сонгаи, оккупационная зона клана Кровавого Ягуара.
  
   Вон Мухали с несколько самодовольным выражением на лице взирал на тело юной и прекрасной женщины прижавшейся к нему. Он совершенно не ожидал что его старое тело шестидесяти с хвостиком лет возраста и никогда не проходившее процедур омоложения способно на такие подвиги как вчера. Однако неутомимой дьяволице как-то удалось разжечь его казалось бы навсегда потухшие угли. Сейчас спящей Малис не казалась ему такой уж опасной и загадочной, просто обычная воительница, воспитанная в Кланах, способная сражаться за честь клана наравне с мужчинами. Ее гибкое и сильное тело было обычных для женщины пропорций, рост пять с половиной футов, скорее стройная, чем коренастая. Женское тело близкое к тому, что считают идеальным сфероиды. Тех самых девяносто-шестьдесят-девяносто. Кожа медного цвета, иссиня-черные волосы, прямой нос, среднего размера чуть пухлые губки, высокие скулы, большие влажные глаза. Сейчас умиротворенно закрытые. Ее сон был глубоким и спокойным, совершенно безмятежный, судя по всему она не испытывала никаких сожалений насчет своих прошлых действий. А он точно знал, она убивала не раз и чужих, и своих, и даже безоружных гражданских, для ацтекской жрицы смерть была неотъемлемой и естественной частью жизни. Также как секс, он немало удивился, когда она вчера выбрала его, без какой-либо причины. Впрочем она всегда выбирала себе партнеров именно так, независимо от звания и положения, сегодня это мог быть командир соединения, завтра рядовой пилот, послезавтра техник или пехотинец, а то и вообще гражданский из населения оккупированной планеты. То почему она делала такой выбор, оставалось загадкой, просто подходила и предлагала провести эту с тем-то мужчиной или женщиной, но обязательно только с одним лицом. И редко когда повторяла визит, генерал Мтетва с которым она спала по два три раза в неделю, был видимо редким исключением. Если лицо ей отказывало, что случалось впрочем редко, она просто шла к следующему. Если же предлагали ей, то насмешливо улыбалась и говорила что учтет это предложение, но делала выбор все равно согласно какому-то своему тайному графику. Генерал сомневался, что она подойдет к нему еще раз, и все-таки взирал на эту молодую женщину с нежностью.
   Ее дыхание изменилось, стало более частым, а затем она приоткрыла глаза и посмотрела на него.
   - С добрым утром, - произнес он.
   Она ничего не ответила, только с прищуром изучала его. Он заметил, что ее правый глаз немного другого цвета, чем левый. Этот правый глаз каким-то образом смотрел куда более пронзительно, чем левый. Так ничего не сказав, женщина встала и прошлась к месту, где лежала ее форменная одежда. Генерал молча смотрел, как она одевается. В завершение Малис повесила на пояс свой богато украшенный нож. Тут генерал не выдержал:
   - Зачем ты таскаешь эту штуку? - спросил он.
   - Потому что это мой жертвенный нож, - спокойным голосом поправила Малис. А затем повернулась и, смотря на него со всей серьезностью, заговорила: - он, как война надежно отсекает все лишнее, несущественное то без чего можно обойтись.
   - Например, чью-то жизнь?
   - И это тоже.
   - Поверь моему опыту, потери на войне во многом дело случая!
   - Отнюдь нет, смерть всегда закономерна, просто кто-то делает свой выбор.
   - Кто, например?
   - Например, бог, которому я служу. Уицилопочтли, бог войны, всегда требующий жертв, и самой ценной жертвой для него являются самые лучшие воины, чьи души он забирает в момент наивысшей их славы.
   - И они что тоже лишние?
   - Подумай сам, разве не является благодеянием для истинного воина смерть в момент его наивысшей славы? Ведь дальше его ждет лишь угасание. Если бы Горацио Нельсон не умер во время Трафальгарского боя, чтобы его ждало в будущем? Только воспоминания о миге триумфа, старость и шепот завистников. Нет, смерть в момент наивысшей славы высшая милость бога войны, которую он может оказать своему последователю. А вот бремя угасания действительно лишнее.
   - Ты считаешь всех воинов жрецами своего бога войны?
   - А разве это не так?
   - И ты готова принять эту милость своего бога?
   - Естественно. Как же иначе, перед каждым своим действительно важным выбором, я предлагаю богу именно в этот миг забрать мою душу.
   - Ты действительно веришь, что боги есть?
   - Я абсолютно точно знаю, что боги существуют. И они каждый миг делают свой выбор. Забирают что-то или кого-то, используя тот или иной жертвенный нож. И того или иного жреца.
   После этих слов Малис покинула помещение, оставив генерала размышлять о ее странной теологии.
   Весь последующий день он следил за ней, капитан Малис Итцкоатль как предыдущие дни энергично меняла настроение гарнизона Сонгаи. Если после известия об отзыве ударных частей среди оставшихся бойцов гарнизона воцарилась подавленность и апатия, то сейчас люди вновь воодушевились. Малис своими энергичными действиями и уверенностью в скором сражении, где они смогут вернуть утерянную честь клана, быстро воскресила боевой настрой подчиненных ему людей. Теперь весь гарнизон неведомым образом подчинялся воле этой загадочной особы. Не только первый батальон седьмого линейного полка, но все бойцы клана готовились не щадя себя, жили в ожидании обещанной ею битвы. Генерал Мухали видел такое лишь один раз, когда Гюнтер Валльхофер объявил срок начала Вторжения.
   Ближе к вечеру он решил поинтересоваться ее прошлым, и к своему удивлению не нашел ничего особенного, да Малис всегда считалась перспективным и талантливым бойцом. Но никогда ранее не бросала вызов целому звену опытных воинов и никогда раньше не стремилась занять раньше положенного командирские должности. Изучив ее личное дело, он решил, что изменения с нею произошли после возвращения со Скитланда, в конце прошлого года. Или сразу после того как она завоевала право на имя чести. Он нисколько не удивился, когда она в конце дня подошла к другому. Генерал совершенно не понимал ни мотивов, ни намерений этой женщины, но одно знал точно, кто бы ни прилетел на Сонгаи, их ждет очень неприятный сюрприз.
  
  
   2 июня 2233 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   - Ага, кажется, начинается, - произнес Станислав Желязнов, прочитав только что полученное сообщение. Хелена вопросительно посмотрела на него. Остальные офицеры тоже пребывали в недоумении.
   - Это от Киры Шайгаловой, - сообщил Станислав. - Известие об отзыве Черных Рыцарей и Серебряных Гусар из скопления Яхо. До наступления сил Земной Федерации остаются считанные дни. Надо глянуть, что мы имеем на настоящий момент.
   Агент Богуславии вызвал большую голограмму изображавшую миры Внутренней Сферы. Миры оставшиеся под контролем Земной Федерации здесь отмечены синим, миры подчинявшиеся союзникам Земли близкими по окраске цветами - Драконису достался зеленый, а Новокалифорнийской Республике голубой. Миры вошедшие в Ассоциацию Свободных Систем горели красным, желтый цвет достался Индрапратхе и прочим нейтральным колониям сектора Льва. Миры оккупированные кланами обозначены белым цветом. Хелену несколько озадачивал такой выбор цветов, но за последние недели она видела звездную карту Станислава не раз и уже попривыкла. Над каждой системой пестрели обозначения находившихся в ней крупных кораблей и их принадлежность. Снизу виднелись значки наземных соединений. По этой карте было сразу видно сосредоточение сил Земной Федерации на Скандии и ВаньШуе, а также в Солнечной системе. Остальные синие миры почти не прикрыты. Рядом с Индрапратхой расположена целая россыпь значков - сторонники клана Гхоро и валусианцев, вовсю ведшие борьбу между собой. Сосредоточение сил у Венетии тоже бросалось в глаза, хоть и не было столь значительно. В отличие от землян почти все миры кланеров казались надежно прикрытыми, а группировки на Джорджии и ЛяоДуне лишь немного уступали собранным против них силам Земной Федерации. Также видна сильная группа принадлежащая различным кланам на Готланде и много значков у Скитланда, где действовали и части кланеров и части землян.
   - Это самые последние данные? - спросил Николай Корсаков.
   - Да последние месяцы все агенты СББ регулярно отсылают данные о положении в звездных системах, где они работают. Возможно какой-то корабль и успел поменять положение, но вся картина в целом сейчас такова. Итак основные силы Земной Федерации сейчас расположены следующим образом:
   Солнечная система.
   Наземные части: Золотая бригада, созданная на основе штурмового батальона Киры Шайгаловой; четвертая ударная бригада, это в недавнем прошлом 25-ая бригада; пятая ударная бригада, бывшая 14-ая бригада; десятая линейная бригада, отозванная с Магриба; двадцатая линейная бригада, отозвана из Цзянси по договору с драконианцами. Итого пять бригад из них три ударные, правда по моим данным четвертая и пятая бригады имеют неполный состав, но у меня есть некоторые соображения, чем это вызвано. Из крупных космических кораблей в Солнечной системе присутствуют четыре больших прыгуна, три универсальных корабля класса "Маверик" и дредноут "Водолей" на котором еще не закончены работы по модернизации.
   ВаньШуй.
   Наземные части: вторая ударная бригада, бывшая одиннадцатая, туда отправили много машин захваченных на Каринтии и девятнадцатая линейная бригада. Кроме войск Земной Федерации там также две бригады драконианцев, созданных на основе 23-ей и 29-ой бригады. Авиакосмические силы: звездный дредноут "Козерог" и два драконианских прыжковых корабля.
   Скандия.
   Наземные части: третья ударная бригада, в недавнем прошлом имевшая номер восемь и дислоцированная на Индрапратхе; двенадцатая и двадцать первая линейные бригады и вторая бригада НКР, бывшая 27-ая. Авиакосмические силы: дредноут "Кассиопея" и по одному прыжковому кораблю Земной Федерации и НКР.
   Скитланд.
   Восемнадцатая и тридцать третья линейные бригады. Один прыжковый корабль.
   На Индрапратхе все еще находится тридцать первая бригада и два прыгуна. Еще шесть прыжковых кораблей Земной Федерации сейчас находятся в различных звездных системах, но они не слишком интересны, так как выполняют вспомогательные функции. Ах да еще малый дредноут "Эридан" охраняющий ключевую систему Новая Батавия.
   Вот пожалуй и все. У драконианцев оставлены кое-какие силы на Драконисе, там же три их самых крупных прыгуна. У НКР в Северном секторе две полноценных бригады и два крупных прыжковых корабля, а также их крейсерский флот: три тяжелых и шесть легких крейсеров, правда из этого числа три легких крейсера сейчас задействованы в патрулировании.
   - Около Новой Калифорнии также находится дредноут клана Хотт, - добавил Николай Корсаков.
   - Сморан можно не учитывать, они не станут участвовать в наступлении, - отмахнулся от этого дополнения Станислав. - Я предполагаю, что действовать консул МакКинли будет так: Черные Рыцари и Серебряные Драгуны прилетят в Солнечную систему и там станут ударными батальонами в четвертой и пятой ударных бригадах сейчас имеющий явно неполный состав. Вероятнее всего она изначально собиралась привлечь своих "наемников" к участию в наступлении. Далее из Солнечной системы четыре бригады - вероятно четвертая, пятая, десятая и двадцатая отправляются на четырех прыгунах по две к Скандии и ВаньШую. Возможно золотая бригада займет место десятой или двадцатой, или полетит на трех кораблях класса "Маверик", или может быть останется как резерв в Солнечной системе. Если отшлифовка ее элитной части до идеала еще не завершена, или может быть из политических соображений. После чего силами шести бригад в каждой группировке, имея в качестве транспорта по дредноуту и двум большим прыгунам, они выступают одновременно к Джорджии и ЛяоДуну.
   Хелена покачала головой.
   - Что-то не так? - заметил это движение Станислав.
   - Это кажется слишком очевидным, - сказала Хелена.
   - Только если смотреть на мою звездную карту!
   - Думаю, подобные карты есть и у Кланов, может информация на них менее точная и не так оперативно обновляется, но общая картина почти неизменна с зимы.
   Станислав посмотрел на Николая Корсакова. Тот произнес:
   - Хелена права, этот план слишком прост. Для старого генштаба Марса этот план можно было бы счесть революционным, но для Шэннон МакКинли и Ганса Шверина он слишком прост!
   - Тогда предложите что-то свое!
   - Конечно у них ограниченные силы, но если действовать так как ты предлагаешь, их наступление успешным не будет. На Джорджии сейчас четыре линейных полка, три из войск клана Рыси и один клана Ворона, а также штурмовой легион Медведей. На ЛяоДуне три линейных полка клана Волка плюс две их мобильных группы из мощных современных и быстроходных машин. И в том и в другом случае шесть бригад землян аргумент серьезный, но блицкриг в обоих случаях почти исключен. Тем более и на Джорджию и на ЛяоДун можно быстро перебросить резервы с Готланда и Берендеи. Где-то надо создать перевес в каком-нибудь компоненте. Возможно, три ударных бригады из Солнечной системы полетят в одну из точек. Тогда у землян будет преимущество в качестве в одной из точек. Я бы сказал что скорее на Джорджии. После быстрого разгрома Рысей она может перебросить ударные бригады оттуда на ЛяоДун.
   Николай Корсаков закончил говорить и посмотрел на реакцию слушателей. То же сделал и Станислав. Йожи Куруш, Ольга Глотова и Эмиль Шломо совершено явно поддерживали эту версию. Герман и Михаил Волков хранили молчание.
   - А что скажет наш военный гений? - обратился к ней Станислав.
   Хелена почти не смутилась, в последнее время она стала привыкать, что ее мнение ждут с особым вниманием.
   - Мне кажется, вы забываете про Скитланд.
   - А что Скитланд? - удивился Эмиль Шломо. - Увести оттуда военные части нельзя!
   - Да, но можно начать наступление оттуда.
   - Это как?!
   - Для решительных действий там достаточно добавить три бригады. Например золотую, десятую и двадцатую, а четвертую и пятую ударные добавить к группам на Скандии и ВаньШуе. После разгрома кошачьих кланов на Скитланде сами собой появятся резервы. Просто мне кажется, что в грядущем наступлении она задействует все наземные мобильные силы, кроме возможно тридцать первой с Индрапратхи. Оставлять целых две бригады со Скитланда вне боевых действий, кажется мне очень нелогичным. Да и быстрая победа на Скитланде даст прекрасный старт кампании.
   - В принципе что-то подобное возможно, но настоящих выгод от этого немного, а темп наступления все-таки заметно теряется, - вынес вердикт Николай Корсаков. - Это ей следовало сделать скорее нынешней зимой после отражения наступления Рысей или хотя бы месяц назад.
   - Здесь ты прав, я тоже не понимаю, почему она этого до сих пор не сделала. Для главного удара есть смысл ждать новый выпуск академии, но со Скитланда кошек можно было бы выгнать заранее.
   - Северные области Скитланда кошачьими кланами хорошо укреплены, - поддержал Николая Герман. - Там и с пятью бригадами можно завязнуть на несколько недель, а то и на несколько месяцев.
   - Ну ладно, хорошо на Скитланде я не настаиваю, вы правы там надо было действовать раньше, но что-то особое госпожа консул явно придумала. Возможно, Николай прав, а возможно она атакует место, где ее не ждут, например Готланд. Это как минимум спутает все планы лидеров кланов. Что касается кораблей, думаю три "Маверика" останутся в резерве. Они удобны для быстрой переброски войск, но не для высадки десанта. Возможно "Водолей" тоже примет участие в наступлении. Защиту Солнечной системы могут принять на себя и силиане и сморане.
   - По моим данным модернизация "Водолея" далека от завершения. Там сейчас сняты почти все сканеры. - Сообщил Хелене агент Богуславии. - Для обороны Солнечной Системы это не важно, но для участия в наступлении...
   - Станислав, а может госпожа МакКинли не полететь на Джорджию и ЛяоДун? - задал вопрос полковник Корсаков.
   - Очень сомневаюсь, она взяла обязательства перед планетарным советом Земли и союзниками. То есть перед драконианцами и НКР. ЛяоДун и Джорджия выбраны неспроста. Большинство населения Джорджии североамериканского происхождения, как и на Новой Калифорнии. А на ЛяоДуне в большинство жителей китайцы и корейцы.
   Хелена согласно кивнула, Николай Корсаков и Герман недавно во Внутренней Сфере, они могут допускать такие мысли, но остальные хорошо знали, насколько сильно сейчас Шэннон МакКинли зависит от союзников. Нет, главной целью землян определенно станут эти две планеты, вопрос лишь в том, как госпожа консул будет их атаковать?
  
  
   5 июня 2233 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   - Вы наверно гадаете, почему я вас вызвала? - с ободряющей улыбкой спросила Хелена троих молодых пилотов. Юноша и две девушки переглянулись. Все они совсем недавно закончили военную академию на Марсе и после выпускных экзаменов сразу же вернулись на родную планету. К немалому удивлению Станислава и некоторых других критиков госпожи консула, Шэннон МакКинли четко выполняла все пункты старых договоров с колониями. Даже с теми, что уже покинули состав Земной Федерации. Функционеры Марса даже не пытались переманить выпускников на службу Земной Федерации. Вероятно, это объяснялось тем, что консул МакКинли хотела, чтобы не только на Марсе, Новой Калифорнии и Драконисе возникли центры, имеющие боеспособные вооруженные силы и сопутствующую им инфраструктуру. В том числе и военные школы.
   - Отчего же, мы понимаем, что являемся бесценным источником информации о том, что сейчас происходит на Марсе, - смело заявил Кристоф. Парень, окончивший академию с результатом в конце второй десятки. У двух девушек, Эстер и Эльзы, результаты оказались заметно хуже, и Хелена отдала их в соединение Эмиля Шломо. Еще у двоих парней результаты совсем слабые и их пока определили в территориальные дивизии.
   - Верно. Но в первую очередь меня волнуют не планы предстоящей кампании Земной Федерации, я прекрасно понимаю, что об них вы ничего не знаете, а то, как за последние месяцы изменились акценты в обучении новых пилотов.
   Эти слова несколько озадачили юношу. Смуглянка Эстер забавно потерла носик и нахмурилась. Тихая незаметная как мышка Эльза казалось, спряталась еще глубже в свою норку.
   - К примеру, мне интересно, какие выводы из кампании на Каринтии сделало новое руководство военного ведомства. Вы ведь разбирали бои и тактику этой кампании?
   - Безусловно, но мы не учились в академии, скажем несколько лет назад! Полагаю нам сложно понять, что и как изменилось! - возразил Кристоф. Хелена поморщилась похоже этот парень имеет несколько ограниченные суждения.
   - Я думаю, стало больше времени уделяться маневрам и управлению силовыми щитами, - тихо сказала Эльза. Оба ее спутника удивленно обернулись на нее, а затем согласившись с этими словами кивнули.
   - И как вы это выяснили, мисс? - улыбнувшись девушке, спросила Хелена.
   - Я читала методички за предыдущие годы. Число занятий по управлению щитами и маневрам росло всегда, но за последние месяцы удвоилось даже по сравнению с любым из прошлых годов. - Тихим голоском сообщила девушка.
   Хелена почувствовала, что лейтенант Эльза Вилор ей определенно нравится. Она явно способна увидеть за деревьями весь лес. К сожалению, она слишком застенчива, наверно именно поэтому ее результат оказался самым низким. На Марсе предпочитали поощрять яркие, энергичные личности.
   - Верно ли мое предположение, что в ближайшем будущем мобильные наземные силы Земной Федерации станут отдавать предпочтение скоростным маневренным машинам с мощными силовыми щитами?
   В этот раз от Эльзы она ответа не дождалась, смущенная своей активностью девушка вновь спряталась в норку. Ей ответил Кристоф:
   - Если подумать то да. Госпожа консул за последние месяцы провела несколько занятий и все они были посвящены не разбору прошлых кампаний, а скорее интерпретацией будущих действий. Судя по этим занятиям, в наступательных операциях основная роль будет у скоростных маневренных машин.
   - И нам упоминали о новых моделях создаваемых в КБ военного ведомства Марса, все эти модели отличаются от нынешних большей скоростью, большей маневренностью и более мощными щитами. - Добавила Эстер.
   - Можно поподробней об этих новинках?
   Эстер переглянулась с Кристофом и произнесла:
   - Нам известны лишь общие характеристики и предполагаемые обозначения моделей. Новая штурмовая модель называется "Баньши", новая машина основного класса - "Мушкетер" и новый легкий универсальный модуль - "Стингер".
   - Тогда почему вы решили, в какую сторону будут изменяться их характеристики по сравнению с подобными им ныне используемыми моделями?
   - Так нам говорил на занятиях капитан-лейтенант Марек Ягалло.
   Хелена кивнула, чего-то подобного она и ожидала. Расспросив молодых людей немного еще, она выяснила, что в качестве инструкторов МакКинли приглашала и других участников кампании на Каринтии. Академию не раз посещали Нил Гровер, Роберт Худ и Ганс Шверин. Отпустив выпускников академии, она стала раздумывать о планах создания подобного учреждения на Венетии. Шэннон МакКинли вероятно права, акцент на обучении новых пилотов надо ставить на умении грамотно маневрировать, это крайне важно для управления легкими и средними машинами. И на умении управлять щитами, последнее основа для выживании в бою пилотов тяжелых и штурмовых машин. Что же до атакующих действий, то молодые амбициозные люди готовые рискнуть и выбрать карьеру пилота способны научиться им самостоятельно. В конце концов, именно успешные атакующие действия гарантируют им как личную славу, так и премиальные.
   За этими мыслями ее застал вызов от Германа.
   - Из Солнечной системы перестали поступать сообщения по гиперсвязи, - сказал он Хелене. - И со Скандии, ВаньШуя и Дракониса. А на Новой Батавии введены ограничения, они там ремонтируют какие-то вспомогательные модули.
   - Ясно, значит наступление действительно началось, земляне вернут связь не раньше чем высадятся в каких-то из оккупированных мирах.
   Хелена поблагодарила Германа и пошла в центр связи, там нашелся крайне раздосадованный обрывом потока информации Станислав.
   - Мертвое дело! Сука, вырубила станции аж в двенадцати системах, все пограничные плюс Солнечная, Стигнар и Драконис.
   - А что с Батавией?
   - Там ограничения по связи уже почти неделю, но это местная проблема. Оттуда мои агенты регулярно отчитываются. В Северном секторе ограничения не вводили, поэтому я узнал, что там исчезло три корабля: два тяжелых крейсера "Энтерпрайз" и "Коламбия" и их самый мощный прыгун "Медуза". Также исчезла первая бригада НКР. Подозреваю, в мирах Земной Федерации и драконианцев тоже все пришло в движение.
   - То есть твоя карта больше не отражает реальной картины?
   - МакКинли действует круче, чем я предполагал!
   - То ли еще будет! - улыбнулась агенту Богуславии Хелена.
   Она знала, чтобы не задумала Шэннон, эта женщина будет действовать, рассчитав все до мелочей. И ее стремительный непредсказуемый удар будет нанесен сразу всеми силами и это будет удар насмерть. За примерами далеко ходить не надо, ранее она так уже действовала на Борнео, Скитланде и Каринтии. Хелена лично не была знакома с Шэннон, но Кира и Джени знали ее очень хорошо. Госпожа консул не скрывала что придерживается убеждения: война это игра без правил, и если уж решился взять в руки оружие, то воюй, черт побери, а не думай о всяких глупостях вроде тех же правил или чести. Ее слава бежит впереди нее, ее враги лишаются воли к сопротивлению, а подчиненные верят в ее счастливую звезду и готовы идти за ней куда угодно. У госпожи МакКинли энергии хватает на десяток военных гениев.
  
  
   9 июня 2233 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   Прошло еще четыре дня, Станислав Желязнов лишь чудом удерживался оттого, чтобы все бросить и лично лететь изучать положения в звездных системах лишенных гиперсвязи. Отрывочные сведения из этих систем все-таки приходили, ведь Солнечная система и Стигнар были крупными транзитными центрами. Госпожа консул не решилась полностью парализовать межзвездную торговлю, ограничившись особыми условиями несущими временный характер. В частности гражданским судам сейчас запрещено было пользоваться активными сканерами. Несколько торговых кораблей приписанных к Богуславии вернулись домой из Солнечной системы. От их экипажей были получены некоторые данные, но они естественно оказались отрывочными и естественно совершенно не удовлетворяли любопытства Станислава. Хелена относилась к создавшейся ситуации куда терпимей, на месте Шэннон она и сама приняла бы подобные меры по ограничению потока информации. Как поняла Хелена, у агентов СББ был план действий на случай отключения гиперсвязи, но он касался неполадок со связью в одной отдельной системе, а не масштабные действия, парализующие всю сеть.
   - Судя по всему "Водолей" позавчера все еще оставался у верфей Тритона. - Произнес Станислав, прочитав отчеты агентов. - А вот четыре прыгуна определенно исчезли, насчет трех кораблей класса "Маверик" точных данных нет. Марс закрыт наглухо.
   - А нельзя спросить у Киры Шайгаловой? - спросила Хелена. - В мирах Земной Федерации наверняка функционирует множество силианских зондов.
   - Да, но и информация с них идет не к Кире, а к ее сестрице Селене! А спрашивать у Селены Бэр почти то же самое, что обращаться к самой Шэннон МакКинли.
   - Ясно.
   - Ага! Вот еще одно сообщение. С Курдистана, двое моих агентов со Скандии и Скитланда проявили инициативу. Агент со Скандии переправил своего помощника на курьерском корабле в обход правил. Боюсь, его теперь расшифруют и вышлют. А агент со Скитланда прилетел сам на торговом судне, принадлежащем одной из семей Стигнара. Итак данные со Скандии: дредноут "Кассиопея" и два прыжковых корабля ушли по направлению к Джорджии, ни одного соединения оснащенного машинами планетарного контроля на Джорджии не осталось. Все, как и предполагалось. А вот в сообщении со Скитланда какая-то ерунда. Судя по всему, там активизировались боевые действия на планете. Но мой агент смог улететь из системы только потому, что находился на одной из орбитальных станций. Подробностей происходящего на планете он не знает, но заверяет, что в системе появился новый большой корабль, не понятно речь идет о дредноуте или крупном прыгуне. Есть данные лишь со сканеров третьего и четвертого типа, похоже, объект имеет несколько километров длинной. Прыжковых кораблей подобного размера во Внутренней Сфере всего два, оба принадлежат корпорации "Авалон" и заняты в проекте по освоению новой колонии.
   - Может она, где-то приобрела еще один корабль? - спросил Эмиль Шломо.
   - Возможно, или это дредноут клана Хотт. Он исчез из пространства НКР вместе с двумя крейсерами и "Медузой".
   - А сама "Медуза"?
   - Нет. Длина "Медузы" всего девятьсот метров, корабль конечно крупный, но здесь корабль еще больше. Кстати пропавший дредноут хоттов лишь чуть меньше "Водолея", так что это и не он. Слишком большой.
   Станислав Желязнов стал быстро просматривать списки с данными кораблей, ища объект с совпадающими характеристиками. Вдруг он остановился на одной из строчек.
   - Очень похоже, но нет этого не может быть, мне бы сообщили, - пробормотал он.
   Хелена посмотрела, заглянув под его плечо.
   - "Эридан"?
   - Но он должен быть у Новой Батавии. Вот же сегодняшний отчет оттуда! "Эридан" фиксируется в шести световых часах от центра системы!
   - И что он делает так далеко от планеты? - спросила Хелена.
   - Учения. С первого по двенадцатое число, методика быстрого распознания вражеских рейдеров на основе перекрестных данных со сканеров второго типа. - Прочел данные одного из своих агентов Станислав.
   - Ну что ж, полагаю, цель учений была другой, - не удержавшись от усмешки, сказала Хелена. - Проверить возможность скрыть отсутствие дредноута в союзной звездной системе с помощью технологий иных союзников. Например, владеющего передовыми технологиями сморанского клана Хотт.
   Сказав это, Хелена развернула свой планшет и вызвала все данные об "Эридане". Сморанский дредноут, построенный кланом Гхоро несколько веков назад. Размеры относительно небольшие всего два с половиной километра. Масса около двадцати миллионов тонн. В тридцать раз меньше чем у огромного новейшего "Водолея", но более чем достаточно чтобы перебрасывать несколько наземных бригад и десяток тяжелых шаттлов. Корабль специально предназначен для действий в глубоком отрыве от баз снабжения. Максимальная дальность прыжка и ускорение гипердвигателей сейчас считаются ниже среднего, но зато корабль может совершать до тридцати прыжков дальностью в двенадцать парсек без дозаправки. Иначе говоря, идеальный корабль для рейда по тылам противника. Не зря в свое время этот корабль выбрал для экспедиции к ядру галактики Анатолий Шайгалов. Хелена вдруг отчетливо поняла весь план кампании придуманный Шэннон МакКинли. Так как будто сама его составляла.
   - Она атакует Джорджию и ЛяоДун одновременно с рейдом по тылам кланеров. При чем лучшие части будут прыгать туда сюда, угрожая всем мирам оккупированным кланерами, но в случае необходимости она может прилететь и к двум основным целям.
   - Это абсурдно! - ответил ей Станислав. - Не может же она оставить в тылу полки кланеров на Скитланде!
   - Ты не понимаешь, полки кланов Рыси и Ягуара уже прошлое! Против укреплений и двух не лучших полков она бросила семь бригад, из которых три ее лучшие части. Не удивлюсь, если уже сейчас весь Скитланд контролируется войсками Земной Федерации!
   - Но все-таки оборонительные линии на Скитланде были очень хороши, - неуверенно повторил свои прежние суждения Герман.
   - Но они созданы много лет назад, Шэннон провела на Скитланде больше двух лет, я уверена она и Ганс Шверин давно создали план разгрома этих "непреодолимых" препятствий! Наверняка их выкладки не раз отклонялись старым генштабом, где МакАллен собрал закостенелых консерваторов. Они планировали вчерашний день не несколько месяцев, а несколько лет. Потому и задержали боевые действия на этой планете, чтобы начать кампанию со впечатляющей всех демонстрации своей силы! Нет с кошками на Скитланде уже покончено и наверняка с минимальными потерями.
   Впрочем, оглядев собеседников, Хелена поняла, в данном случае она ни кого в своей правоте не убедила.
  
  
   12 июня 2233 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   Но уже через три дня ее мнение полностью подтвердилось. Наступление войск Земной Федерации шло в полном соответствии с ее графиком. С разницей в три часа военно-космические силы землян появились сразу в трех системах подконтрольных кланерам. У Джорджии вышел дредноут "Кассиопея" и три прыгуна, одним из которых была "Медуза" корабль флота НКР. Затем около ЛяоДуна возник "Козерог" и два прыгуна драконианцев. Последним объявился "Эридан" рядом с планетой Рангун, контролируемой кланом Медведей-Призраков. Хелена сразу вспомнила, что в свое время именно из этой системы Медведи атаковали Борнео. Да у Шэннон МакКинли явно присутствует некое чувство справедливости, а за долги надо платить, иногда спустя шесть лет. Что касается пропавшего дредноута клана Хотт и двух тяжелых крейсеров, то они два дня назад заняли место "Эридана" у Новой Батавии. Ключевую систему без охраны Шэннон оставлять не собиралась. Просто передоверила ее сморанским союзникам.
   К вечеру пришли новые сообщения. На Рангуне два охранных полка Медведей потерпели сокрушительное поражение, но судя по всему полностью очищать планету от кланеров в планы Шэннон МакКинли не входило. Высадке на Джорджии клан Рыси предпочел не препятствовать, укрыв свои мобильные силы на хорошо защищенных базах. Эта тактика скорее всего была проигрышной, но исключала молниеносное поражение от противника. Волки с ЛяоДуна наоборот предпочли дать пришельцам решительный бой, завершившийся большими потерями для обеих сторон. Но, судя по всему, землянам и драконианцам удалось все-таки закрепиться на планете. Кроме этого пришли подробности о новой операции на Скитланде, на Земле все средства массовой информации сообщали о блестящей победе. Бой действительно был недолгим, оборона противника взломана во многих местах сразу, а потери наступающих объявлены минимальными.
   Но одного человека из опубликованного списка погибших Хелена хорошо знала, командир роты Хосе Васкес. Удачный выстрел одного из пилотов клана Рыси прервал успешную карьеру этого перспективного офицера. Хелена хорошо помнила Хосе по кампании на Каринтии. Нас тех, кто служил в штурмовом батальоне Киры Шайгаловой, стало еще на одного меньше, подумала она. В списках тяжело раненых нашелся еще один ветеран Каринтии лейтенант Хуан Камачо. Всего убитыми и раненными потеряны около ста человек, но из них лишь восемь пилоты боевых модулей. Объективно это минимальная цена за захват двухсот пятидесяти боевых машин кошачьих кланов ставших трофеями землян. На Скитланде остались десятая, восемнадцатая и двадцатая бригада, сейчас они заканчивали зачистку северных территорий планеты от остатков кланеров. Ненадежную тридцать третью бригаду Шэннон МакКинли вероятно взяла поближе к себе на борт "Эридана".
   - Я сообщил Чезаре о твоем видении плана консула МакКинли, - поздно вечером сказал Хелене Станислав. - К сожалению лишь пару часов назад. Чезаре говорит, что многие из фракции "старейшин" склонны к состоянию близкому к панике. А Танака Сегуи уже воспользовался ситуацией и публично выразил недоверие руководству кланов обороняющих колонии Внутренней Сферы. Как вы знаете позиции "верных" сильнее всего в кланах никогда не участвовавших во Вторжении. То есть в самых слабых кланах. Плюс Небесные Тигры, которые сознательно остались на Планете Мечты. Танака предлагает направить во Внутреннюю Сферу бойцов с кибер-матрицами.
   После уничтожения группы Стервятника людей с кибер-матрицами во Внутренней Сфере не было. Хелена содрогнулась, представив новое появление безумцев убивающих всех подряд. Заметив ее реакцию, Станислав продолжил:
   - Гюнтер Валльхофер полагает это отвлекающим маневром, сделанным чтобы вынудить старейшин направить сюда дополнительные части. Что несомненно ослабит их, и облегчит Танаке взять под полный контроль Планету Мечты.
   - А "старейшины" не могут подобно Шэннон сконцентрировать силы в ключевых местах? - спросила Хелена.
   - Нет, не могут. Население большинства планет настроено к оккупационным силам враждебно. Только наличие тяжелой боевой техники позволяет удерживать крупные населенные пункты и военные базы. Что до сельских районов, то на многих мирах они уже сейчас контролируются повстанцами. И у кланеров нет централизованного руководства, некоторые кланы, такие как Рыси и Ягуары, не признают лидерство вождей фракции "старейшин". Клан Волка всегда держался отдельно от остальных, для них единственный настоящий авторитет Ральф Грендель, но он всегда отказывался от этого лидерства. Вороны скорее тяготеют к валусианцам дома Кайялль. Только части кланов Змеи и Сокола готовы почти без условий выполнять указания Гюнтера Валльхофера и Тамерлана Шайгалова.
   - И Медведи, - на всякий случай добавила Хелена. Станислав пожал плечами, он видно считал естественным, что боевые части клана Медведя-Призрака полностью лояльны своему хану. - Я думаю нам пора назначать дату нашего наступления на Сонгаи. Оба моих условия уже стали реальностью.
   Представитель Богуславии немного подумал и сказал:
   - Хорошо, мир Сонгаи никакой ценности для "старейшин" не представляет.
  
  
   14 июня 2233 года. Планета Сонгаи, оккупационная зона клана Кровавого Ягуара.
  
   - Мне интересно кто на самом деле командует седьмым линейным полком? Полковник Гамаль Аксум или эта... женщина?! - генерал Вон Мухали почти ожидал услышать от Тохара Нагумо какое-то ругательство в адрес Малис, но его начальник штаба смог в последний момент сдержаться.
   - Какие бы полномочия она на себя не взяла, ты должен признать, что она справляется.
   - Она вмешивается в дела, которые находятся за пределами ее компетенции!
   - Точнее за пределами ее должностных обязанностей, - поправил Тохара генерал. - С компетентностью у нее как раз все в порядке. Не понимаю, откуда у нее такие таланты, но она определенно способна справляться с обязанностями командира полка лучше, чем Гамаль Аксум.
   - Вы должны заставить ее прекратить это.
   - Хорошо, полковник, я поговорю с ней.
   Успокоенный этим обещанием Тохар Нагумо ушел, а генерал Вон Мухали задумался о целях деятельности Малис. Знает ли хан Идрис Итцкоатль о скрытых талантах своей протеже? И санкционировал ли он ее нынешние действия, что-то подсказывало генералу Мухали, что нет. Хан не знает ничего о том, что творит здесь Малис.
   Он связался с диспетчером и узнал, неутомимая жрица находится сейчас на полигоне рядом с базой. Он заказал для себя транспорт и пошел к лифту, ведущему на поверхность. Командный центр базы находился в бункере глубоко под поверхностью планеты. Вездеход уже ждал его около входа, генерал указал водителю ехать к полигону. По дороге он просмотрел план сегодняшних учений, похоже Малис очень беспокоит недостаток согласованных действий пилотов полка. Мухали отложил планшет, этот факт был общим недостатком всех кланов, большинство пилотов в тайне предпочитали честный бой один на один. При подъезде к полигону он заметил два десятка различных машин, полдюжины вездеходов, таких же как у него, остальные транспортные машины для подвоза боеприпасов. Единственной причиной, почему это техника могла быть здесь, были учения. Сейчас в боевых модулях заряжены учебные боеприпасы, но видимо Малис всерьез озабочена возможностью внезапного появления противника и готова к тому, чтобы в любой момент загрузить машины настоящим оружием. Около транспорта стояли элементалы. Целый взвод из имевшейся в распоряжении полка центурии. Трое ближайших к нему светловолосых гигантов вытянулись и отсалютовали генералу.
   - Вольно, - произнес он и рассмотрел всех троих. Все элементалы в облегченной броне, но при оружии. Правда без шлемов. Двое из троих Вульфар и Хуго, семифутовые гиганты, что в последнее время частенько повсюду сопровождали Малис. Последний солдат командир взвода - восьмифутовый великан по имени Вотан. Все трое из генетической линии вандалов.
   Генерал достал свой мощный бинокль и навел его на огромные машины, проводившие на полигоне учебный бой. Он сразу опознал "Локи" Малис, ее атаки сейчас также стремительны и агрессивны как во время виртуальных поединков. А ее маневры резко контрастировали с действиями других пилотов, все-таки в ней есть что-то особенное и пугающее. Генерал опустил бинокль и подошел к одному из грузовиков, к его удивлению он заметил по маркировке одного из контейнеров ракеты класса "молот". Однако по его сведениям все ракеты этого типа, крайне редкие в кланах, ибо на Планете Мечты все еще не могли освоить их производство, увезли с Сонгаи вместе с ударными частями. Возможно в этих контейнерах стандартные "страйки", предположил он.
   Малис Итцкоатль закончила тренировку через четверть часа и почти сразу привела свою машину к нему и вскоре спустилась из кабины боевого модуля.
   - Капитан, - обратился к ней генерал, - ко мне поступил ряд обращений с просьбами умерить вашу активность, мне сообщают, что вы замкнули на себе управление чуть ли не всеми вооруженными силами обороняющими колонию.
   Жрица нисколько не удивилась, услышав эти слова.
   - Вам это не нравится, генерал?
   - Как сказать, я испытываю смешанные чувства, вы безусловно компетентней остальных моих помощников, хотя это совсем не стыкуется с данными из вашего личного дела. И также все-таки существует определенная субординация...
   - Противник атакует нас в самое ближайшее время, - перебила его Малис.
   - Откуда вам это известно? - удивленно спросил генерал.
   - Считайте это предчувствием. Я не могу объяснить вам свои источники, но они абсолютно надежны и достоверны.
   - Мне все-таки нужны объяснения...
   - Генерал если вы мне прикажете, я подчинюсь вашему приказу. Что касается подчинения приказам других командиров, то позвольте заметить, что у них нет ни вашего опыта, ни свежих идей.
   - Иначе говоря, вы готовы подчиняться только мне и ни кому иному?
   - Так и есть, генерал. Я жду вашего приказа.
   - И когда по вашим сведениям нам ждать появления врага?
   - В течение ближайших двух недель.
   Мухали задумался, молодая женщина говорила очень уверенно и делала все возможное, чтобы достойно встретить противника, что еще нужно для командующего гарнизоном? Его взгляд вновь скользнул по грузовикам со странными контейнерами.
   - А что в этих контейнерах? - спросил он, оттягивая свое решение.
   - Ракеты класса "молот". - Последовал очередной спокойный ответ.
   - Но...
   - Я задержала здесь ракеты с одного из складов, тысяча двести штук.
   Опять самоуправство или эта ее близость к младшему хану. Тому, кто должен согласно традиции координировать все наступательные операции клана.
   - Капитан, скажите, ваши действия санкционированы наверху?
   - Моя цель вернуть Ягуарам утраченную ими честь, - твердо ответила Малис.
   Генерал не нашелся с ответом, станция гиперсвязи в системе отсутствовала, а посылать курьер с запросом, на который ему все равно опять не ответят, нет смысла. Но через две недели, если ничего не произойдет, он это сделает. Как бы ему в тайне не нравилась энергичная подчиненная.
  
  
   15 июня 2233 года. Планета Венетия, Внутренняя Сфера.
  
   Хелена удовлетворенно выдохнула и сняла шлем. В этот раз она держалась вполне пристойно, смогла отражать атаки звена Германа почти три минуты и даже подбила "Бешеный Кот" Сабины и повредила оба "Разрушителя". Похоже, она наконец-то готова управлять своей "Мантикорой" на более менее приемлемом уровне. Она поблагодарила Германа и его вепрей, встала из-за стола и огляделась. Подготовка наступления входила в завершающую стадию, через два или три дня можно будет выступать.
   - Вы удовлетворены командир? - спросил ее Герман.
   - Не совсем, но по крайней мере меня не прикончит первый попавшийся кланер!
   - Я бы на вашем месте не геройствовал, а сосредоточился на управлении боем.
   Хелена кивнула, это замечание стоит принять к сведению, в предстоящем наступлении ей фактически придется исполнять обязанности командира бригады. Следующий уровень! Она отошла от Германа и посмотрела, как идут дела у Чарли и Джонни. Калифорниец управлялся с "Мантикорой" практически также хорошо, как и она, а Чарли чрезмерно увлекалась атакующими действиями. Сейчас она выслушивала комментарии о своих действиях от Станислава Желязнова. Хелена обратила внимание, что между ними двумя что-то есть. Возможно Чарли вспомнила старые фокусы, флирт с несколькими парнями сразу. Или это инициатива Станислава, тогда вероятно это он желает переманить ее пилота к себе в помощницы. Чарли успешно продолжала тренировать управление тенями, что привлекало к ней пристальное внимание разведчика. Хелене же было крайне любопытно проверить одну гипотезу.
   - А вы не хотели бы попробовать сразиться на "Мантикоре"? - как бы между делом спросила она Станислава.
   Он усмехнулся.
   - А с чего вы взяли, что я умею пилотировать эту машину? - в ответ спросил он Хелену. Чарли удивленно захлопала ресницами, очевидно до нее только сейчас дошло, что ей дает советы не пилот, а скорее шпион или дипломат.
   - Но ведь на Каринтии вы не плохо с этим справлялись! - внимательно смотря на мужчину, произнесла Хелена.
   - Вы ошибаетесь.
   - Неужели?!
   Станислав покосился на Чарли и, взяв Хелену под локоть, отвел в сторону.
   - Когда ты догадалась?
   Хелена про себя улыбнулась, значит, ее подозрения верны.
   - Первая догадка мелькнула в нашу первую встречу, а когда мы гонялись за "Золотой Ланью" догадка переросла в уверенность.
   - Я надеюсь, вы не станете делиться этими догадками с остальными.
   - Хорошо, Величе.
   Он наградил ее суровым взглядом, но у нее сегодня было слишком хорошее настроение. Оставив многоликого агента около Чарли, она подошла к Йожи. Ее главный помощник и с некоторых пор ее мужчина как всегда спокойно объяснял Амиру Гордиану и Джованни Табанеку тактические ошибки, совершенные в только закончившемся бою их звеньями. Хелена с нежностью посмотрела на него, вчера на вопрос отца насколько серьезны ее отношения с Йожи, она ответила: мол канцлер может быть уверен, эти отношения продлятся как минимум несколько месяцев. А о более отдаленном будущем Хелена пока думать не спешила.
   Она решила не отвлекать Йожи и прошла в соседний зал посмотреть, как идут дела у Эмиля Шломо. Он в последние дни тренировал совместные действия трех легких соединений и по этим тренировкам очень хвалил Михаила Волкова. На глаза Хелене попалась Эльза Вилор. Девушка занималась настройками своей машины, к удивлению многих она выбрала кланерский "Боевой Орел". Модель с большим числом установок ракет дальнего действия стоящих на плечах машины. На руках "Орла" стояли по дальнобойному лазеру и легкой скорострельной пушке. Хелена поинтересовалась у девушки об ее предпочтениях. И выяснила, что та предпочитает бой на дальней дистанции и ракетное вооружение. Услышав это признание, Хелена отвлеклась просмотреть файлы в памяти своего планшета и нашла сложные формулы ракетных атак Киры Шайгаловой. В файле были собраны данные по полсотни атак, самых удобных во время реального боя. С ее собственными описанием и комментариями, несколько месяцев назад она составила этот файл для улучшения подготовки Диего Корадо.
   - Если ты взяла машину являющуюся ракетной платформой, тебе стоит ознакомиться с этим материалом.
   Эльза молча открыла файл. Хелена улыбнулась, со стороны наблюдая за ее реакцией. Так как глаза девушки сразу загорелись восторгом.
   - Спасибо, - тихо сказала она. Хелена еще раз ободряюще ей улыбнулась и уже собиралась отойти, как девушка продолжила: - Илсе.
   - Что? - удивленно переспросила она.
   - Илсе, это мое настоящее имя. Эльзой меня стали называть уже здесь. Мои родители литовцы.
   - А ты родилась...
   - На планете Скандия, но мои родители с Карвера. Семья перебралась сюда, когда мне было семь лет. Только здесь, еще со школы, меня стали называть Эльза.
   - А тебе нравится литовское имя?
   Девушка смутилась, но затем кивнула.
   - Хорошо я буду называть тебя Илсе.
   После этого разговора Хелена поговорила с Эмилем и попросила его присмотреться к стеснительной девушке.
   - Это тот омут, где неведомые никому черти водятся, - проворчал Эмиль.
   - Так постарайся, чтобы черти стали добрыми и благоразумными! - ответила ему Хелена. Эмиль улыбнулся, но затем спросил:
   - Лучше скажи, когда мы вылетаем?
   Хелена задумалась. Новости о боях в других системах приходили уже почти без опозданий, вся гиперсвязь в мирах Земной Федерации заработала с тринадцатого числа. В тот же день Земле сообщили о новых успехах войск под командованием консула МакКинли. Станислав Желязнов уже прокомментировал это, хмуро сказав, что если так пойдет и дальше, ее рейтинги популярности превысят былые показатели генерала МакАллена. На Джорджии прошли три боя, земляне атаковали две базы клана Рыси и одну из баз Воронов. Первая бригада НКР разгромила войска Рысей, двенадцатая бригада Земной Федерации действовала менее успешно, но при подходе подкреплений из второй бригады НКР, Рыси оставили и эту позицию. Двадцать первая бригада нанесла поражение Воронам. После этого поражения клан Ворона сразу увел все мобильные силы с планеты. Положение Рысей быстро становилось критическим. Однако клан Ягуара в ответ на просьбу о помощи перевел все резервы на планету Астрахань, опасаясь что туда прилетит "Эридан". Но дредноут утром этого дня появился у мира Анаконда, контролируемым кланом Стальной Змеи. Змеи не решились принять бой и раздробили свои силы на множество малых отрядов. Чем на это ответит Шэннон, было еще неясно. И только новости с ЛяоДуна, где клан Волка навязал тяжелые бои высадившимся туда союзникам, могли внушать некоторое беспокойство землянам. Но Хелена полагала, что рано или поздно Шэннон изменит свои планы, и "Эридан" полетит на помощь к драконианцам.
   - Восемнадцатого, - твердо и все окончательно решив для себя, сказала Хелена.
  
  
   20 июня 2233 года. Планета Сонгаи, оккупационная зона клана Кровавого Ягуара.
  
   Новое появление "Жар-птицы" произошло примерно в то время, когда его ожидала Малис. Генерал Мухали заметил, как жрица плотоядно улыбнулась и едва слышно мурлыкнула:
   - Добро пожаловать дорогие гости.
   - Как ты полагаешь, какое место для высадки они выберут? - спросил он.
   - Около основного космодрома и нашей базы у Тимбукту, - без колебаний ответила Малис. Полковник Нагумо воспринял это утверждение со скепсисом, но генерал решил, что воинственная жрица вполне может оказаться права.
   - Я пойду готовить к бою линейный полк.
   Полковник Нагумо неприязненно смотрел ей вслед, номинальный командир седьмого линейного полка в последнее время исполнял все, что говорила Малис. Многие формалисты штаба Мухали советовали прекратить это безумие - ситуацию, когда основными силами на планете командует непонятно кто. Но Вон Мухали видел, эта амбициозная молодая женщина разительно изменила моральный дух во вверенных ему частях. Если функционеры клана оставшиеся на Планете Мечты фактически бросили их здесь без поддержки, то он будет использовать любую возможность для победы.
  
   12.40.
   - Основной вариант? - спросил Станислав Желязнов.
   Хелена кивнула. Основным вариантом была выбрана относительно ровная площадка в семидесяти километрах от космодрома у города Тимбукту. Она еще раз посмотрела на последние данные о противнике и, отдав указания командиру шаттла, пошла в ангар где стояла ее "Мантикора".
  
   13.00.
   - Ты была права, их корабли садятся около Тимбукту. - Произнес генерал Мухали.
   - Прекрасно, я поведу седьмой линейный полк им навстречу! - ответила уже из кабины "Локи" капитан Малис Итцкоатль.
   - Удачи. - Сухо сказал он.
   - Не беспокойся, я принесу тебе ее сердце.
  
   14.15.
   Хелена с тревогой смотрела на подходящие с севера точки. Это были основные силы ягуаров сотня машин подходящих с севера. Штурм опорной базы у космодрома проходил по плану, легион Корсакова не торопясь, стараясь избежать лишних потерь разрушал укрепления. Ягуары потеряли десять машин из оборонявшей базу половинки полка. Но затем дружно оставили базу и стали прорываться на север на соединение с основными силами. Хелена долго думала, что линейный полк с севера осуществляет какой-то отвлекающий маневр. Но нет, этот беспрецедентный марш на триста километров выдан ради того, чтобы дать ей бой, прямо здесь у космодрома. Да три оставшихся транспортных челнока Ягуаров были слишком малы и не могли перевезти сколько-либо значительное число боевых модулей, а других транспортных средств на Сонгаи у Ягуаров не осталось. Но это не остановило командира основных сил противника, кто бы он ни был. А Хелена начала подозревать, что это не было решение генерала Мухали. Ибо совсем не стыковалось с тщательно изученными ею прошлыми действиями генерала. Что навевало грустные мысли о впустую потраченном времени при подготовке.
   За отходящими от космодрома ягуарами она поначалу отправила только соединения Шломо, Глотовой и Волкова. Состоявшие из быстрых легких машин. При отступлении противник потерял еще одиннадцать единиц, правда это в основном старые тихоходные машины, которые попросту отстали. Так по одному древнему "Пехотинцу" записали на свой счет звенья Диего Корадо и Джованни Табанека из состава ее ударного соединения. Вскоре Ольга Глотова сообщила о том, что линейный полк Ягуаров шедший с севера соединился с частями отступавшими от базы и все они собирались двигаться дальше, а совсем не отступать назад. Итак, вся ее подготовка летит к чертям. Ни один из предварительных планов составленных Хеленой не включал в себя столь решительных действий противника. Принять бой сразу же практически всеми силами, не пытаясь ни использовать укрепления, ни какой-либо маневр. То ли генерал знает что-то, чего не знает она, то ли командует вовсе не генерал, а кто-то намного моложе и нетерпеливей. Хелена пребывала в нерешительности, а все остальные командиры и даже Станислав Желязнов, похоже, сейчас именно от нее ждали решения. Она вдруг осознала, что все они ждут очередной ее гениальной идеи, а этой идеи у нее как раз в этот момент нет! Был лишь один вариант принять бой, Хелена уже чувствовала, что это решение не самое лучшее, но принимать какое-то решение необходимо, соединения Волкова, Глотовой и Шломо уже отступают от превосходящих их сил противника.
   И она сказала то самое, наиболее очевидное:
   - Если они хотят навязать нам генеральное сражение, мы его примем. Нам надо использовать имеющееся у нас преимущество в качестве боевой техники.
   - Понял, - тут же отозвался Станислав. - Николай, оставь их базу на будущее, выдвигайся на север к Хелене.
   - Будет исполнено. - Отрапортовал командир легиона.
   Хелена стала изучать линию противника, только два тринария подошедшего полка укомплектованы мощными машинами, способными тягаться с машинами легиона. В остальных тринариях средние или легкие машины. И их общее число лишь немного превышает число машин союзников, на что рассчитывает вражеский командир? Части отступившие от базы заняли позицию на западном крыле, более легкие тринарии свежего полка на востоке. Николай Корсаков стал выводить свой легион на ближайший к нему тринарий с мощными машинами. Соединение Германа переместилось и встало слева от легиона, ее ударное соединение сдвинулось вправо. Еще правее оказались соединения Эмиля Шломо, Ольги Глотовой, и дальше всех на восток Михаил Волков.
   К 14.23. обе линии оказались на расстоянии двух трех километров друг от друга. Бой должен был произойти над густыми зарослями местных джунглей. Хелена еще не подозревала, что эти джунгли ей предстоит запомнить навсегда.
   Первым вступило в бой соединение Германа, он сразу провел атаку на находившиеся против него относительно слабые соединения, недавно отошедшие от базы у космодрома. Его пилоты сходу выбили три машины, однако и противник не остался в долгу, Ирина Лунь из звена Рустама Касимова не выдержала огня ягуаров и катапультировалась из своего "Головореза". Это не слишком удачное начало стало предвестником всего боя. Наиболее мощные тринарии пришедшего с севера полка не стали дожидаться развертывания легиона и атаковали сами. Как результат легион почти сразу же потерял несколько машин, хотя и нанес ответный ущерб. Хелена поняла, бойцы Николая Корсакова вряд ли ожидали такого старта. Звено Йожи Куруша, ближнее к легиону из ее соединения, провело атаку на ближайший тринарий и выбило двоих ягуаров. Крайний справа Диего Корадо тоже атаковал, не дожидаясь ее команды, и на пару с Мирославой вывел из боя одного кланера. Еще одного ягуара выбило действовавшее рядом с Диего звено Юргена Бергольца из соединения Шломо. Звенья Эмиля Шломо и Аниты Меннинг добились трех побед ценою потери одной машины из звена Аниты. Соединение Ольги Глотовой потеряло две машины, прикончив трех противников.
   Герман успешно продолжил атаку, и действовавшее против него соединение ягуаров на быстрых легких и средних машинах предпочло отойти на северо-запад. А вот легион по-прежнему буксовал, Хелена услышала, как Николай докладывает Станиславу Желязнову о потери уже десятой машины, и то, что противник потерял примерно столько же, совсем не служило ей утешением. Одновременно кризис случился и в другом месте, Эмиль Шломо и Диего Корадо затеяли на своем участке решительную атаку, обернувшуюся катастрофическими последствиями. Два тринария ягуаров встретили их атаку плотным огнем, для виду отступили, а затем резво контратаковали. Итог, Шломо потерял сразу пять машин, в том числе не смогла продолжить бой машина Аниты Меннинг. В звене Диего Корадо катапультировался землянин Томас Броуди. В этот момент и сама Хелена озабоченная неудачей Шломо, пропустила залп дальних ракет с двух вражеских машин. Ее "Мантикора" получила значительные и совершенно лишние повреждения. Хелена отодвинула свою машину вглубь построения, предоставив геройствовать на передней линии Чарли, Пепе и Лейле. Пора было наконец задуматься над планом сражения, нынешнее его течение Хелену совершенно не устраивало. Надо использовать свое соединение активнее, либо идти на помощь Корсакову, либо идти спасать Шломо. И в том и в другом решении она сразу увидела и плюсы и минусы.
  
   Илсе в ужасе смотрела на происходящее впереди, похоже ее рота попалась в ловушку кланеров, Эстер и Матиас уже катапультировались, машины Аниты Меннинг и Стивена Коронадо повреждены столь сильно, что сейчас поспешно выходят из боя. "Центурион" Абдула также серьезно поврежден, но отступить он не может, так как находится под огнем нескольких противников. Один из них кланер на "Квазаре" зашел на убойную позицию с правой стороны, правда одновременно этим маневром он подставил свой бок под ее атаку. Илсе вспомнила практически выученный наизусть файл госпожи Кройчек, там упоминалась именно такая позиция. Илсе практически не размышляя, выбрала нужный код атаки. Компьютер ее "Боевого Орла" вычертил приблизительную траекторию полета ракет с заходом за спину противнику и с атакой сзади и сверху. Девушка, не колеблясь, нажала пуск. Но прежде чем ее ракеты долетели, кабинка с "Центуриона" унеслась в небеса. Вражеская машина стала поворачиваться в ее сторону, и она встретила врага беглым огнем из лазеров и автопушек. Это видимо отвлекло кланера, и он не успел должным образом отреагировать на ее ракеты. А они ударили очень удачно, быстро перегрузив верхний щит. После чего три последних ракеты залпа ударили по реактору "Квазара", а еще две попали в кабину.
   Илсе не сразу поняла, почему вражеская машина падает вниз, в местами уже дымящиеся джунгли.
   - Молодчинка, - услышала она голос Аниты. - К сожалению, я больше не могу быть твоей ведущей. Но у тебя хорошо выходит, действуй так и дальше, держись на расстоянии и помогай нашим ракетами.
   - Да, мэм, - ответила Илсе.
   Затем к ней обратился командир соединения.
   - Мне нужен новый второй номер, лейтенант. Похоже, вы мне подойдете, держитесь рядом с моей машиной.
   Илсе выполнила приказ и заодно высмотрела новую цель для ракет. Первый успех заставил девушку собраться, и вспомнить все чему она научилась за последние два года. Лейтенант Илсе Вилор еще не знала, что к концу этого боя на ее счету будет пять побед.
  
   14.30.
   После недолгих раздумий, Хелена выбрала второй вариант. Дала указание звену Йожи удерживать его нынешнюю позицию, а остальные пятнадцать машин повела на группу из примерно двадцати средних машин противника, преследовавших отходящего Шломо. Ее решительные действия смогли изменить ситуацию, группа ягуаров потеряла семь машин и стала отступать. Однако и ее соединение понесло потери, в звене Диего Корадо, потеряла боеспособность машина Орландо, а в звене Джованни Табанека роковой выстрел из вражеской пушки Гаусса пропустил Кристоф. Первый бой для новичка ее соединения стал одновременно и последним.
   Примерно в тоже время потеряли свои машины Ольга Глотова справа и Рустам Касимов на далеком левом фланге. Последнее обстоятельство заставило Германа приостановить удачно начатое продвижение вперед и перегруппироваться. Михаил Волков к этому моменту успешно разгромивший действовавшее против него слабое соединение принял под свое командование восемь оставшихся машин из соединения Глотовой. Легион наконец-то смог полностью развернуться в две группы примерно по двадцать машин каждая и занял оборонительную позицию. Но если группа заместителя Корсакова майора Григория Раевского успешно отразила новую атаку Ягуаров, то группа самого Николая опять понесла потери. Хелена краем уха услышала, как командир легиона жалуется Станиславу Желязнову на счет вражеских элементалов и успешной группы ягуаров во главе с совершенно неуязвимым пилотом на "Локи". По приблизительным подсчетам Николая этот "Локи" стал причиной потери уже шести машин легиона.
   Но в тот момент Хелена была занята своими делами, ее ударное соединение заканчивало разгром остатков двух тринариев Ягуаров. Она на пару с Чарли прикончила две средних машины "Квазар" и "Копьеносец". Лейла и Пепе в это же время записали на свой счет по одной личной победе. Слева звено Амира Гордиана добилось двух побед усилиями командира звена и новичка Эйко. Но и Сьюзан пропустила залп дальних ракет с вражеского "Боевого Орла". Ее кабина пострадала и Станислав с шаттла дистанционно катапультировал ее кабину. Но все было напрасно, команда спасателей чуть позже нашла женщину в кабине уже мертвой. Соединение Германа перегруппировавшись продолжило атаку, группа Раевского отразила еще одну атаку не потеряв ни одной машины и выбив три. А вот Корсаков потерял еще три машины от группы ягуаров во главе с "Локи" и стал отступать.
  
   - Огонь! - выкрикнул своему взводу Вотан. Его еще оставшиеся в живых элементалы выпустили по сильно поврежденному "Громовержцу" с дюжину ракет из одноразовых установок. Еще четыре ракеты стали вкладом командира, Вотан был крупнее всех своих подчиненных, и на его персональной моторизованной броне могло крепиться почти полторы тонны полезного груза. В том числе четырехствольная одноразовая установка весом в триста пятьдесят килограмм и ручная пушка системы Гатлинга, стреляющая тридцатимиллиметровыми гранатами, вместе с боезапасом эта штука весила почти пол тонны. Заметив, что вражеская машина, не смотря на многочисленные попадания еще на ходу, Вотан отбросил ракетомет и взял одно из поврежденных мест на прицел своей автоматической пушки. Но его опередил Вульфар, попавший в именно это место из своего лазера. Товарищ смог удержать луч почти две секунды пока кабинка "Громовержца" не унеслась в небо. Однако позицию удачливого элементала засек "Голиаф" и отправил в ту сторону залп ближних ракет. Вотан приказал своим людям отступать и включил прыжковые ускорители. Уже в прыжке он заметил, что огонек системы жизнеобеспечения Вульфара больше не фиксируется, теперь в его взводе осталось всего девять бойцов из двадцати пяти. Все-таки жизнь даже самого лучшего пехотинца в сражении огромных боевых машин очень мимолетна.
   - Лейтенант, - услышал он голос капитана Малис Итцкоатль, - центурион Агни Астинг погиб, принимайте командование всей центурией и отводите людей к джипам. На сегодня ваша работа закончена.
   - Капитан... - начал было пехотинец.
   - Выполняйте приказ лейтенант, - холодно сказала женщина.
   - Есть, мэм, - произнес Вотан и переключился на канал связи всей центурии: - ребята, отступаем на север.
   Напоследок он оглянулся и заметил как "Локи" управляемый Малис Итцкоатль яростной атакой "молотов" прикончил "Голиафа" ранее убившего Вульфара. Ее ракеты взорвались внутри кабины вражеской машины, что ж значит павший товарищ отомщен, удовлетворенно подумал Вотан.
  
   14.40.
   Хелена перевела дух, группа которую она выбрала целью для атаки была разбита. Большая часть вражеских машин осталась лежать, остатки частью ушли к соединению действующему против Волкова, а частью отступили к тринариям терзавшим легион Корсакова. Ей тоже пора заворачивать в ту сторону. Она оставила "Грифоны" Диего Корадо и Мирославы Клевец в распоряжении Эмиля Шломо и указала последнему помочь Волкову. А с остальными машинами отправилась к звену Йожи Куруша. Казалось бы все шло к победе, группа Раевского успешно отбила новую атаку потеряв одну машину, а соединение Германа дочищало Раевскому левый фланг. Вместе они убрали шесть машин противника. Но тут в ход боя вмешался случай. "Разрушитель" Германа на несколько сот метров опередил остальные машины соединения, что позволило троим ягуарам сосредоточить на нем огонь. Случайный снаряд из легкой автопушки попал в кабину "Разрушителя", сам Герман почти не пострадал, зато большая часть приборов его машины вышла из строя. Включился механизм экстренного катапультирования. Так как еще раньше из соединения выбыл Рустам, то на восемь машин соединения остался лишь один командир, Юстин, но он почти не имел опыта командования. Юстин немного растерялся и не успел вовремя среагировать, его пилоты отступили сами собой, оставив фланг группы Раевского открытым. Не успела Хелена придумать, как решить эту проблему возникли еще две новые. Чарли увлеклась атакой и пропустила выстрел из пушки Гаусса серьезно повредивший генератор щита ее "Мантикоры". Без щитов продолжить бой она могла лишь условно и Хелена приказала Чарли отвести машину назад. Однако та хоть и отступила из первой линии, но бой так и не покинула. Вторая проблема оказалась еще серьезней. Звено Амира Гордиана наступало первым и сразу врезалось в группу средних машин. Эйко и Паоло выбили по одному противнику, а вот Амир попал под залп ультрапушки "Берсерка" и погиб. Теперь в распоряжении Хелены осталось всего восемь машин плюс четыре машины звена Йожи Куруша, а также Чарли державшаяся позади.
   Хелена вынуждена была остановить движение к легиону, и стала перераспределять машины соединения. Взяв в свое командное звено удачно действовавшего Эйко, а в звено Джованни Табанека переопределив Паоло. Эта заминка вкупе с пассивностью группы Юстина сыграла роковую роль. Ягуары всеми оставшимися силами провели новую атаку на группу Раевского. Вел атаку "Локи", пилот этой машины вновь проявил чудеса мастерства выбив сначала напарника командира группы, а затем и почти играючи с разворота ударил "молотами" по кабине "Василиска" Раевского. Увидев гибель командира, пилоты легиона расстроили ряды, дрогнули и при отступлении потеряли еще несколько машин. Из оставшихся две отошли к группе Корсакова, а три к бывшему соединению Германа. Так как одним из трех был капитан Рагнар Торвальд, то Юстин передал ему командование всей группой. Справа Шломо и Волков разгромили остатки восточной группы Ягуаров и обратили их в бегство. После чего Шломо развернулся на запад, а Волков стал преследовать отступающих.
  
   Вон Мухали напряженно смотрел на ход боя, он понимал, даже непостижимое мастерство Малис вряд ли поможет выиграть в этом бою, но и противник понес значительные потери. После сегодняшнего боя никто на родине Кланов не посмеет сказать, что Ягуары не умеют сражаться достойно. Что до Малис Итцкоатль, то она сегодня творит чудеса, генерал никогда не видел, чтобы кто-либо сражался столь яростно и умело. Ее стремительные атаки раз за разом приводят противника в оцепенение. Генерал Вон Мухали был не очень то высокого мнения о предателях перешедших на службу сфероидам, но у них вполне надежная техника и не самая плохая подготовка, что как оказывается мало им помогает против первого батальона седьмого линейного полка клана Кровавых Ягуаров. Этот батальон всего месяц назад доверенный им Малис тоже творит чудеса, и хоть их потери велики, батальон лишился двадцати одной из сорока пяти машин, но к этому моменту практически разгромил штурмовой легион противника. По прикидкам генерала подчиненные Малис выбили не менее тридцати тяжелых машин.
   Он не хотел отвлекать Малис, но после отступления только что рассыпавшейся группы предателей в бою наступила пауза.
   - Капитан вы сегодня достойно сражались, но мне кажется вам пора прекратить битву.
   - Генерал, разрешите мне продолжить, - услышал он на удивление спокойный голос Малис. Никакой страсти, без малейшего признака ярости, ни капли гнева. Настоящий боец клана. Мухали заметил, как неодобрительно покачал головой полковник Нагумо. Это ли или уважение перед смелостью Малис заставили его произнести:
   - Хорошо капитан, продолжайте.
   В конце концов, даже если он сейчас прикажет ей отступить, это все равно будет равнозначно поражению в плане обороны этой планеты.
  
   14.50.
   В центре поля боя теперь наблюдалось следующая картина: у Ягуаров осталось в строю тридцать семь машин разного класса, от нескольких легких машин до дюжины тяжелых. В первую очередь опасность представляли одиннадцать машин их бывшей ударной группы возглавляемой "Локи". На этой машине несомненно был тот кто управлял боем со стороны противника. Станислав Желязнов с помощью своих данных уже определил что это не генерал Мухали, он судя по всему остался на основной базе, а капитан Малис Итцкоатль. По разведданным Станислава выходило, что именно эта энергичная девушка двадцати четырех лет возраста сегодня устроила им этот кошмар. Хелена не могла поверить во что-то подобное. Может, Ягуары и действуют задорно и даже бесшабашно, но все же в маневрах и всего полка и "Локи" чувствуется немалый опыт, не может быть, чтобы вражескими частями управляет юная особа в первый раз взявшая бразды командования! Однако богуславец выражал абсолютную уверенность в своем неожиданном выводе.
   Как бы то ни было, против тридцати семи машин Малис в распоряжении Хелены остались пятнадцать машин Корсакова, двенадцать машин ее ударного соединения, плюс одиннадцать машин Торвальда и семь подходящих с востока машин Шломо. Впрочем, Малис вновь не дала им времени собрать все силы воедино и снова атаковала первой. Группа возглавляемая "Локи" атаковала звено Йожи Куруша, другая группа из тяжелых и средних машин пошла навстречу Корсакову. Против звеньев Хелены и Джованни действовало девять машин. Первым под удар "Локи" попал "Тролль" Хану, после сближения он продержался секунд сорок. Хану ШаньУн за время пребывания в ее отряде вырос в прекрасного пилота, одинаково сильного и в атаке и в защите. Но против "Локи" Малис казался зеленым юнцом. Очередная атака лазеров прошла в корпус "Тролля", позже выяснилось: на боевом модуле вышел из строя генератор щита и часть распределяющих узлов. Сработала экстренная система катапультирования кабины. Эти сорок секунд позволили Йожи, Джонни и Аларику прикончить двух ягуаров сильно поврежденный "Кодиак" и порядком потрепанный "Разрушитель". Но Малис покончив с "Троллем" Хану немедленно атаковала сбоку однотипную машину Йожи. Тот пропустил начало ее резкого маневра и развернул своего "Тролля" как раз под атаку "молотов". Дистанция была очень мала, всего метров триста, а щит "Тролля" это не щит "Мантикоры", почти все ракеты прошили его насквозь. Когда Хелена увидела, как четыре ракеты попали в кабину Йожи, она почувствовала, как что-то внутри нее оборвалось. Она потеряла контроль над собой, и лишь зачаровано следила за дальнейшими событиями, думая лишь о том, когда Настя Глей делала в последний раз слепок памяти Йожи. По всему выходило, что очень давно, еще в Пограничных Территориях, наверно в феврале, задолго до начала их отношений. Все напрасно...
   А "Локи" уже атаковал "Грифон" Аларика, этот пилот был слабее и Хану и Йожи. Он тоже не смог на ближней дистанции противостоять "Локи". Следующей жертвой должен был стать Джонни Бартон на "Мантикоре", но тут внимание Малис отвлекли Лейла и Пепе. Эти двое оставили в покое своих противников и сначала "Грифон" Пепе, а затем "Цербер" Лейлы отправились покончить с вражеским командиром. Но Малис мастерски ушла от залпа Джонни, и сама атаковала "Грифон". Малис поймала Пепе на моменте начала атаки и почти весь залп "Локи" прошел сквозь уже открытые для залпа щиты "Грифона". На этом блистательная карьера Пепе Энрикеса закончилась. Затем "Локи" также играючи разбил реактор на машине Лейлы. Малис изящным маневром пропустила обезумевшую от жажды мщения дикую кошку вперед и пробила щит "Цербера" сзади. Далее "Локи" попал под обстрел с двух "Мантикор". Хелена еще не пришедшая в себя после осознания гибели Йожи, вновь ощутила холод, увидев смерть Пепе. Но и это еще был не конец. Уходя из-под обстрела с машин Хелены и Джонни, "Локи" попал под залп с "Мантикоры" Чарли, находящейся в паре километрах восточней. И так как уже израненный "Локи" получил еще пару попаданий, Малис сменила цель и помчалась в сторону наиболее сильно поврежденной "Мантикоры". У Чарли едва работал генератор щита, но она упрямо вступила в бой и проиграла. Лучи лазеров и ракеты "молот" пробили слабый передний щит "Мантикоры" одновременно.
   У Хелены уже не осталось душевных сил терпеть, как гибнут один за другим ее люди. И она включила открытый канал:
   - Пилоту на "Локи", предлагаю решить дело в дуэли только ты и я.
   - Согласна, - почти сразу же услышала она звонкий голос. - Моя машина сильнее повреждена, но и моих кошек осталось меньше. Предлагаю следующее: побеждаешь ты - мои отступают либо сдаются. Я - вы улетаете с Сонгаи.
   Хелена слышала встревоженные голоса Эмиля, Николая и Станислава, но проигнорировав их сказала:
   - Согласна. Начнем?
   "Локи" вместо ответа понесся навстречу ее "Мантикоре". Хелена поймала вражескую машину в прицел и успела отметить, не смотря на то, что к этому моменту на боевом модуле соперницы не осталось живого места, ни одна критически важная система повреждена не была. Залп. Неудача, противница будто предчувствовала ее атаку и ушла вверх. Как же это напоминает боевые действия в окружении то, что делала Кира Шайгалова во время боев за Моргенес! Почти один в один! Да откуда она вообще такая взялась!? Ответная атака "Локи" оказалась куда удачней. Хелена вскоре полностью осознала, она по всем компонентам боя полностью проигрывает сопернице, ее "Мантикора" получила ряд повреждений, в том числе повреждение генератора щита. Нет это не холодная рассудительность Киры, в нужной момент сменяющаяся пламенем Огненной Бури. Это скорее уничтожающая любую надежду беспощадная ненависть Родригес. Такой, какая она стала после обучения у вассала клана Гхоро. Она просто идет вперед и убивает всех, кто дерзнет принять вызов! В ответ Хелена решительно отключила систему экстренного катапультирования, пусть так этот поединок закончится либо ее победой, либо ее смертью. Эта мысль вернула ей решимость, она смогла попасть в "Локи" из одной из автопушек. Там уже было повреждение и правая рука "Локи" отлетела в сторону. Этот успех придал ей уверенности, но в ответ прилетели "молоты". "Локи" с разворота метнул в "Мантикору" залп, одна из ракет ударила чуть ниже кабины. Хелена вспомнила Кинну и ее разум заполонил холод, предчувствие конца. Противница слишком быстра, следующий ее заход скорее всего станет последним. И она, не пытаясь возвращать щиты, выстрелила из лазера левой руки. Она даже не целилась, но машина Малис была так сильно повреждена, что и этот луч лишь скользнувший по корпусу "Локи" привел к тому, что кабина "Локи" унеслась в небеса. Хелена была потрясена, выходит ее противница даже не выключала экстренное катапультирование! Для нее это что игра?!
   - Поздравляю, госпожа Кройчек! - услышала она звонкий голос. - Попросите ваших людей встретить меня около ваших челноков. Я буду вас ждать там.
   Хелена автоматически набрала код Станислава Желязнова.
   - Какого черта? Что еще она задумала? - стал ругаться тот. Хелена тоже не понимала мотивов своей недавней соперницы.
   - Просто встреть ее, возьми несколько отделений бронепехоты. Но никакой стрельбы! Николай, Эмиль заканчиваете здесь дело.
   Остатки сил Ягуаров уже отступали, а ее "Мантикору" теперь все равно вряд ли стоит рассматривать как боеспособную единицу. Хелена открыла заслонку и нажала на кнопку ручного катапультирования. Вид сверху на поле битвы потряс ее. Среди догоравших остатков джунглей во многих местах подожженных взрывами ракет, огнем лазеров и излучателей плазмы, тут и там лежали десятки разбитых машин. И это дымящееся жуткое поле смерти протянулось на километры вокруг.
  
   15.00.
   Хелена прилетела к шаттлам лишь на минуту позже недавней соперницы. Та уже стояла рядом с кабиной от "Локи", с безмятежной улыбкой взирая на нацеленные на нее стволы бластеров. Рядом стоял Станислав Желязнов, разъяренную Лейлу Таши едва удерживали двое пехотинцев.
   - Госпожа Кройчек, - шагнула в ее сторону симпатичная индианка. - Сегодня мы принесли славную жертву моему богу! Вот мое оружие.
   Хелена с удивлением взяла в руки богато украшенный и очень острый кинжал.
   - И что это значит?
   - Я ваша пленница. Я предоставляю вам выбор, право решать мою судьбу.
   - Выбор?
   - Ну да, мы все делаем время от времени выбор. Если хотите, можете вырезать этим ножом мне сердце. Сами или отдайте нож ей! - Малис кивнула на Лейлу.
   - Да мне не нужен этот нож, я порву тебя голыми руками! - взъярилась дикая кошка.
   - Не в биоскафандре, а у этого ножа особая заточка, он режет все. Отсекает все лишнее, как война.
   Хелена покрутила в руках богато украшенный нож, золото, драгоценные камни, всякие узорные завитушки.
   - Большой изумруд у основания, - подсказала Малис.
   Хелена коснулась зеленого камня и он чуть повернулся, вокруг лезвия возник ореол из голубоватых искорок.
   - Этот нож подарок моего создателя. Вы его должно быть знаете - Исчиритхпур-Арричик.
   - Сморанин из клана Хотт? - уточнил Станислав.
   - В вас тоже цепочки генов от Родригес? - спросила Хелена.
   - Нет. Меня создали еще до начала проекта Родригес, - улыбнулась молодая женщина.
   - Но как же Малис... - начал Станислав Желязнов.
   - Она часть меня. Если не вдаваться в детали, то я совершенный боец, пожиратель душ. Могу почти все, я подлинная жрица бога войны. Почти бог, но богом среди простых смертных быть скучно. Так что я предпочитаю предоставлять делать выбор другим. А сама лишь исполняю их желания. Ищу по настоящему достойных воинов и предлагаю им распоряжаться моей судьбой. Например таким как вы, госпожа Кройчек.
   - Вы ведь могли меня победить?
   - Возможно. Но вы же знаете нас, что может быть ужасней для сморанина, чем лишить жизни своего самого достойного врага?! Если сморанин такового встречает, то правило чести подвести соперника к самому краю бездны, и отступить, не нанося завершающий удар. Я настроила систему катапультирования на срабатывание от любого попадания в корпус машины. Если вы спросите, хотела ли я вас победить, то нет, не хотела. Мне хотелось, чтобы мою судьбу решали вы. Итак, госпожа Кройчек, вы можете убить меня, я не буду сопротивляться. Можете взять мой нож себе, и я буду служить вам или можете вернуть нож мне. Тогда я буду решать свою судьбу сама.
   - А если я сломаю этот нож? - тихо спросила Хелена.
   - У тебя это не получится, жертвенный нож будет существовать до тех пор, пока люди не перестанут убивать друг друга. А это как мне кажется, произойдет не скоро.
   Станислав зашептал ей на ухо:
   - Даже не думай отпускать ее. Сегодня она выбила аж шестнадцать наших и из них семерых убила!
   Хелена в ответ лишь презрительно фыркнула, смерть этой особы не вернет ни Григория Раевского, ни Чарли, ни Пепе, ни Йожи. Что касается службы, то она не хочет постоянно видеть убийцу своего любимого. И она молча протянула нож жрице.
   - Ваш выбор. Пусть будет так. Позволите узнать почему?
   - Я не собираюсь становиться такой же как вы, потому ваша служба мне не нужна. А что до вашей смерти, то вы же сами сказали: отнять жизнь своего самого достойного врага, худший позор для воина.
   - Признаю вашу мудрость, госпожа Кройчек! Но знайте, если мы еще раз встретимся как враги, ваш выбор не помешает мне вырезать вам сердце.
   - Вы это уже сделали, - тихо произнесла Хелена.
   - Да? - удивилась жрица.
   - "Тролль".
   - Сожалею. Что ж тогда мы квиты. Не то чтобы мне так уж нравился генерал Мтетва, но управлять им было интересно! Кроме того, ты нарушила такие планы, сейчас сердце консула МакКинли уже было бы в моих руках! Как жаль что я забыла оповестить вас что настоящая цель моих кошек были не вы и не Венетия, а совсем другая женщина и другая планета. Но к чему сожалеть, это теперь прошлое. А будущее обычно интересней! С вашего разрешения я переговорю с Мухали.
   Хелена сделала разрешающий жест, в сторону кабины от "Локи". Жрица подошла туда и взяла переговорное устройство.
   - Генерал? Докладываю, я проиграла битву. Нам предлагают следующие условия, вы сдаете базу, мы оставляем здесь всю технику и улетаем на наших челноках на Карвер. Наш прыжковый корабль еще в системе?
   - Да, капитан. Но позвольте заметить, в челноках все не поместятся.
   - Не важно. В первую очередь я возьму тех пилотов, кто сегодня участвовали в бою, элементалов, наших техников с базы и часть вспомогательных служб. Остальные если захотят, могут прилететь на Карвер позже. Госпожа Кройчек?
   Хелена бросила быстрый взгляд на посланника Богуславии.
   - Меня устраивает ваше предложение.
   - Прекрасно. Генерал, скоро увидимся.
   Женщина положила устройство назад в кабину и посмотрела на Желязнова.
   - Теперь вы, мистер. Не знаю какое у вас имя сейчас, у вас их было слишком много, как впрочем и у меня. У меня к вам предложение.
   - Тоже принять ножик?!
   - Отнюдь нет. Вы же со мной не сражались, не так ли?! Здесь записан один адрес, и сообщение от меня. Одному человеку, который как я убеждена готов объединить с вами усилия. Раз мне не удалось привести своих ягуаров на Марс, поверьте, Венетия была для меня лишь отвлекающим маневром, то может быть, ему поможете вы.
   Посланник Богуславии взял ее планшет.
   - Сообщение для Антуана дю Плесси! Постойте вы агент Хун?!
   - Она тоже часть меня. О не спрашивайте как, позвольте уж девушке сохранить свои секреты! Прощайте, если когда-нибудь встретимся, помните я вам не друг. Я враг всем. Я жертвенный нож, отсекающий все лишнее.
   - Но что вы будете делать?
   - Сердце консула МакКинли еще бьется. Рано или поздно мы встретимся. Либо я убью ее, либо отдам свой нож ей.
   Кабина закрылась, а затем поднялась в воздух и полетела на север.
   - Так вот значит, каков он, лучший из серых ангелов дю Плесси, - смотря вслед улетавшей кабине, сказал Станислав Желязнов.
   - И вы ее просто так отпустили?! - вскричала наконец-то выпущенная пехотинцами Лейла. Ей никто не ответил. Пока Хелена не подошла к плачущей от бессильного гнева подруге.
   - Неужели ты всерьез думаешь, что эти бластеры смогли бы остановить сморанина?
   - Как меня это бесит, - зло бросил Станислав. - Все эти чужие играют нами снова и снова! Как боги...
   - Они не играют, они дают нам шанс, воспользуемся ли мы им и тоже станем ли равными богам, вот в чем вопрос.
   - Почему ты отказалась принять ее?
   Хелена ненадолго задумалась, а потом тихо произнесла:
   - Бог не может быть слугой смертного, в этой связке смертный обречен быть рабом.
  
   Несколько позже Хелена ознакомилась со списком потерь, и он был воистину ужасен. Погибли: двенадцать пилотов из легиона Корсакова, в том числе его второй офицер майор Григорий Раевский, семь пилотов ее ударного соединения Кристоф, Сьюзан, Амир, Давид, Йожи, Пепе и Каролина. Погибла Сабина из соединения Германа, и по одному пилоту из соединений Шломо и Глотовой. Только у Михаила Волкова все четверо пилотов потерявших машины смогли успешно катапультироваться, хотя двое получили ранения, также ранения получили еще тринадцать пилотов, в том числе Герман и Анита Меннинг. И то, что теперь парк боевой техники вооруженных сил Ассоциации Свободных Систем увеличился на полторы сотни машин, служило ей очень слабым утешением. И хуже всего было то, что Хелена знала, сегодняшние потери на ее совести. Это было ее наступление, и это она сегодня так плохо управляла союзными частями.
  
   Вечер того же дня. Окраина системы Сонгаи.
  
   - Господин Нагумо, прошу вас выйти из командной рубки корабля, - произнесла капитан Малис Итцкоатль.
   Генерал Мухали резко повернулся, конфликт между полковником и воинственной жрицей возник буквально на пустом месте. Тохар Нагумо был старше званием, но генерал сразу заметил, все офицеры, что сейчас находились в рубке прыжкового корабля, скорее смотрели с возмущением на него, а на капитана Малис смотрели напротив с восхищением. Ее действия во время сегодняшнего боя, хоть и проигранного, вернули потерянную честь клана Ягуара. Полковник Нагумо видимо не желал этого понимать.
   - Генерал, почему эта особа смеет приказывать мне! - обратился он к командиру.
   - Право полковник, оставьте капитана Малис Итцкоатль в покое. - Устало произнес Вон Мухали.
   - Генерал я прошу, чтобы вы приказали господину Нагумо покинуть рубку, - отчеканила, опередив ответ офицера штаба, Малис.
   - Капитан вы забываетесь, сегодняшние подвиги не дают вам право так себя вести.
   - Прекрасно генерал, сейчас вы сделали свой выбор. - Он заметил, как ее правый глаз ярко мигнул. - Тогда просто стойте и смотрите. Господин Нагумо у вас последний шанс выполнить мое требование.
   - Иначе что, похотливая сучка? - гневно выдохнул полковник.
   - Иначе вы умрете. - Холодно сказала жрица.
   Генерал дернулся, но увидел глаза двух пехотинцев у входа. Огромный Вотан и чуть меньший по габаритам Хуго. Они нацелили оружие в полковника Нагумо. Офицеры из экипажа прыжкового корабля казалось, и не слышали и не замечали происходящего. Командир корабля и два других офицера штаба с обожанием в глазах смотрели на Малис. А она ждала ответа, Тохар Нагумо наконец-то заметил, что вокруг происходит что-то не то. Он сделал пару шагов назад. Нож в руках жрицы заискрился голубым светом.
   - Нет, - выдохнул полковник.
   - Что ж ты тоже сделал свой выбор, - произнесла жрица, вонзив искрящийся клинок в сердце Нагумо.
   Генерал ошеломлено глядел на все происходящее, но почему-то не мог сделать ни шагу. Он просто стоял и смотрел, как она ему и сказала.
   - Что все это значит Малис?
   Она вместо ответа повернулась к командиру корабля.
   - Господин Есиро, начинайте прыжок в сторону системы Карвера. Двести световых часов в ту сторону. Затем выход из прыжка и курс к Астрахани. Я должна быть там через три дня.
   Тот повернулся к своим людям и стал давать им указания.
   - Я не понимаю, что это значит капитан Малис Итцкоатль? - тихо повторил Мухали.
   Жрица повернулась к нему.
   - Ну как же генерал. Каждый из здесь присутствующих сделал свой выбор. На этом корабле я прилетела на Сонгаи. Каждому из здесь присутствующих я предлагала провести со мной ночь. Каждый сказал да. Кроме полковника Нагумо. Что ж каждый сделал свой выбор. Помните, я говорила: мое тело будет принадлежать вам, а ваша душа мне. Души всех здесь присутствующих принадлежат мне, мне и богу войны. Вас не устраивает такое объяснение? Что ж извольте, поясню иначе: моем правом глазу находится особый прибор, технология клана Хотт, о котором мы не спешим объявлять. В числе прочего он позволяет проводить кодировку разума хомо сапиенс. Но на это требуется некоторое время, полчаса.
   Ее правый глаз вновь сверкнул. Генерал вспомнил ночь, что провел с этим, тот момент божественного экстаза, ему казалось, этот миг затянулся на вечность. Да, она смотрела ему в глаза. Сколько? Полчаса? Со сколькими воинами кланов эта особа, кто бы она ни была, успела провести ночь? Он вспомнил все свои подозрения.
   - Что ты сделала с настоящей Малис Итцкоатль?
   - Просто Малис. Имя чести я получил уже без ее участия. Я вырезал ей сердце, генерал. Она так хотела. Хотела стать со мной одним целым. Я исполнил ее желание.
   Вон Мухали отшатнулся, на него смотрела уже не молодая женщина, а он сам. Кто бы ни был этот сморанин, он мог почти мгновенно менять облик.
   - Кто ты?
   - ИскИн производства клана Хотт. Первым моим вместилищем была женщина офицер мобильных наземных сил Земной Федерации Хун ЛуСяэ. А дальше, дальше я получал знание и мастерство ото всех кто отдавал мне свои души.
   ИскИн вернул себе облик Малис.
   - Как смешно, кханаане, валусиане, клан Гхоро все они хотят управлять вашей расой и придумывают для этого разные способы. А это так просто, но клану Хотт это не нужно. Мы не любим решать за других. И я не люблю решать за других. Я даю всем возможность самим делать свой выбор. Я убиваю любого недостойного. Те же, кто забирают себе мой нож, становятся моими рабами. И только тем, кто возвращает мне нож, я оставляю свободу.
   - Но я вернул вам нож.
   - Это так. Поэтому, через три дня, вы станете ханом объединенного кошачьего клана. Остатков клана Кровавого Ягуара и клана Атакующей Рыси.
   - Я не понимаю...
   - Вы хотите знать все? Извольте. Вы спрашивали, откуда я получаю данные? У меня есть прямой канал связи с лидером клана Хотт. Самые оперативные данные со всей галактики. То, что уже произошло и прогноз того, что произойдет вскоре. Например, я знаю, что три дня назад "старейшины" отправили во Внутреннюю Сферу подкрепления, это решение заметно усилило превосходство "верных" на Планете Мечты. А два дня назад войска под командованием консула Шэннон МакКинли захватили систему ЛяоДун. Клан Волка не ожидал появления на планете трех ударных бригад с дредноута "Эридан". Сейчас этот дредноут идет к Джорджии. Завтра и клан Рыси потерпит полное поражение. Послезавтра Танака Сегуи начнет действовать. Ханы Кабар Ивадзаки и Йогама Сузуки являются тайными сторонниками "верных". Кстати ваш полковник Нагумо тоже был сторонником Танаки. Ханы Идрис Итцкоатль и Ярополк Комов не справились со своими задачами. Захват Венетии и оборона Джорджии провалились. Они будут убиты, также как остальные из верхушки двух кланов, кто не является сторонниками "верных". Возможно, кому-то удастся избежать гибели, но это не повлияет на общую картину. После этого акта Танака получит решающий перевес над "старейшинами" и предъявит им ультиматум. Так как силы неравные, Гюнтер Валльхофер и Тамерлан Шайгалов вероятно решат отступить, и покинут Планету Мечты. Скорее всего, это произойдет примерно через неделю. Возможно несколько позже. К несчастью для себя Танака не знает что основные силы клана Гхоро в двух переходах от Планеты Мечты. Как только "старейшины" покинут родину кланов, сорок пять дредноутов Гхоро атакуют "верных". Затем Кханаанская Гегемония объявит войну сморанам из клана Гхоро. И это станет только началом большой войны. Мой бог радуется! Вы мне не верите? Зря, сейчас это лишь мои слова, через пару недель это станет реальностью, в которой вам придется жить! Вернемся к нашим планам. На планете Астрахань сейчас лучшие ударные части клана Ягуара и резерв клана Рыси. Туда же отступят часть сил с Джорджии и некоторые части из клана Волка и клана Ворона. Ключевые командиры всех этих частей отдали свои души мне. И возглавите их всех вы, мой хан. Дадите им всем новую цель, а я все же с вашего разрешения попробую сразиться с войсками консула МакКинли.
   - Я не понимаю, разве клан Хотт не поддерживает МакКинли?
   - Я действую автономно, я же говорила, клан Хотт не желает управлять вашей расой. Мне дано право выбора, а я даю его достойным воинам. И так получилось что Шэннон МакКинли мой личный враг. Вы ведь просили, чтобы я исполняла ваши приказы. Я жду ваших приказов мой хан.
   Генерал Вон Мухали не хотел верить словам сморанина, но почему-то точно знал все так и будет. Он посмотрел на солдат ждущих его слов, на жрицу бога войны, на труп полковника Нагумо, а затем обернулся и посмотрел на звезды. Они тоже ждали его слов. Что ж все делают свой выбор. Пора это сделать и ему.
   - Капитан Есиро, через три дня мы должны быть у мира Астрахань. Если все случится так как вы говорите, Малис, то я стану вашим ханом.
   - Прекрасно, а я буду исполнять ваши приказы, мой хан.
  
   Конец.
  
    []

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"