Щеблыкин Константин: другие произведения.

Восточный маг: миротворец

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    В прошлый раз умирающий ГГ, использовав феномен Срыва, переселился на ПМЖ в виртуальный мир, и даже смог там неплохо устроиться. Теперь стартовые поблажки кончились, пора выходить в следующую лигу - Больших Папок и Воюющих Кланов, или потерять всё. И мало ему было своих проблем, так алчная Корпорация подкидывает новые: делает игру бесплатной для всех, обещает перенос персонажей из других миров, и многое другое, привлекая в мир толпы новых игроков. А тут ещё раздолбаи-гремлины опять учдудили, и неутомимая суккуба не даёт заниматься творчеством... Хотя книга написана в формате ЛитРПГ, она скорее относится к классическим попаданцам. Чем дальше, тем меньше в тексте встречается системных сообщений и больше выживания в мире, который тоже стремится выйти из рамок системы...

  Константин Юрьевич Щеблыкин
  Восточный маг: миротворец
  
  
  В прошлый раз умирающий герой, использовав феномен Срыва, переселился на ПМЖ в виртуальный мир, и даже смог там неплохо устроиться.
  Теперь стартовые поблажки кончились, пора выходить в следующую лигу - Больших Папок и Воюющих Кланов, или потерять всё. И мало ему было своих проблем, так алчная Корпорация подкидывает новые: делает игру бесплатной для всех, обещает перенос персонажей из других миров, и многое другое, привлекая в мир толпы новых игроков.
  А тут ещё раздолбаи-гремлины опять учудили, и неутомимая суккуба не даёт заниматься творчеством...
  
  Вторая книга серии.
  
  
  *** Глава 1. Что слишком, то не к добру.
  
  Два стражника на входе в город лениво тянули лямку службы. Один принимал медяки пошлины, другой, опёршись на алебарду, развлекал его свежей байкой.
  - Был я вчера на базаре, мне надо было к кузнецу, вмятину на шапели после того утреннего инцидента с троллем починить, да мелочевки заодно прикупить, и вот какой забавной истории стал свидетелем. Выхожу, значит, я от кузнеца, вдруг слышу издалека, но громко так, во всю глотку, кто-то орёт:
  '- Пошёл нахрен!'
  Усмехнулся я, до чего, думаю, довели человека! Закупился в соседней лавке точильными камнями, зачарованными конечно, нам-стражникам ведь с хорошей скидкой, ну ты понимаешь, ѓ- тут стражник заговорщицки толкнул коллегу в бок - и через минуту слышу опять:
  '- Пошёл нахрен!'
  Иду вдоль рядов дальше, по сторонам глазею, слышу раздаётся уже ближе:
  '- Пошёл нахрен!!'
  Вдруг глядь - оживлённая толкучка вокруг одного навеса, ну я и направился туда, вдруг порядок навести надо? - на этих словах стражник выразительно щелкнул себя по шее. - А там столы ломятся от чудо фруктов: ѓѓѓѓ черешня с кулак, мандарины с пушечное ядро, персики с голову человека, курага с ладонь, попробовать дают бесплатно. Вкусно - пальчики оближешь, всё на четверть дешевле чем у других, а за прилавком - ты не поверишь ѓ- Маг. Из тех, что с гремлинами да джинами возятся, и еду на базаре телегами скупают.
  - Ну и чё?
  - Ну и то, что сегодня, в смысле вчера, не скупает, а наоборот, продаёт, и цены демпер... демфинг... опять забыл это слово. Короче сбивает цены он.
  - Демпингует. И правда странно. Может краденое сбывал?
  - Во-от, я тоже так подумал, и, значит, у него и спрашиваю:
  'Маг, а почему ты не как все ваши, не покупаешь еду, а продаёшь, да так дёшево?'
  А он глаза закатил, задрал бородёнку к небу, жилы на шее выпучил, да как на меня заорёт:
  '- Пошёл нахрен!!!'
  Оба солдата рассмеялись.
  - Ну, а дальше как обычно, я предъявил ему оскорбление при исполнении, от чего маг, по всему видать калач тёртый, ловко отвертелся, сославшись на 'отсутствие бранных слов и чёткого указания к кому они относились'. И вообще, дескать, он чуть ли не хвалил урожай, да и бумаги на товар предъявил в полном порядке.
  Но упираться рогами и лезть в бутылку он не стал, как я уже говорил мужик, хоть и маг, попался бывалый, с понятиями, сразу же предложил мне угоститься, сколько унесу. Ну, а нам - солдатам многого от жизни не надо, была бы дубинка покрепче, скажи? - с ухмылкой показывает согнутую в локте руку кулаком вверх. - Короче орехов я себе взял полную каску, здоровенных таких, девять штук только влезло, но ты бы их видел. Крепкие - не сломать бы кувалду. Говорят, что орехи добавляют сил настоящим мужчинам, и крепости, ну ты понял где. Так что сегодня после вахты к той рыженькой, что зеленью у входа торгует и наведаюсь...
  
  Покидающий город маг протянул кошелек сопровождающей его эффектной чародейке, одетой на самой грани приличия, и задёрнул занавеску в своём паланкине.
  - Оставь им по золотому чаевых, Рисса, - сказал я вслух, а про себя подумал, что нехорошо вчера вышло. Достали они меня, слов нет. Целый день глазели как на диковинку в зоопарке, и каждый, буквально каждый проходящий мимо считал своим долгом задать один и тот же вопрос. Сначала отвечал... потом молчал... и в конце концов сорвался.
  - Мой повелитель желает приказать, чтоб рты этих солдафонов больше никогда не смогли очернить его имя? - Тифлинг, неся в себе не меньше половины демонической крови, как всегда рвалась угодить сильному, и провернуть двойное убийство простых стражников стало бы для неё пустяковым делом.
  - Нет, оставь их. И забудь. Тем более что в случившемся я сам виноват.
  - Да простит моё любопытство владыка, а что за история случилась с этими фруктами? - игриво стрельнула глазками Рисса.
  - Всё началось ещё в то время, когда, на тот момент союзный, предатель Стефан по моему заказу заселил ближайшие к городу холмы хоббитами. Планы на их быстроразмножающуюся популяцию у меня были грандиозные, там нашлось место и магии, и гремлинской механизации сельского труда, и революционной для этих мест транспортной системе... но война с их повелителем внесла в эти планы коррективы.
  После разрыва отношений с их хозяином, полурослики наотрез отказывались войти в моё государство, но при этом не имели ничего против торговли и налогов, особенно если последние будут продуктами. Мол, они не гномы, чтобы в забое киркой махать или за прилавком покупателей обманывать, а уважаемые фермеры с вековыми традициями.
  Получилась анекдотичная ситуация: небольшой по меркам Земель налог в 15%, да при положительной морали их не устраивал, а отдавать одну пятую за признание и сохранение их самоуправства и суверенитета, и ещё столько же за защиту от диких зверей, банд разбойников и другой внешней угрозы они были согласны. Ну, если рассчитываться в сельхозпродукции конечно.
  - До причальной мачты идти далеко, а мои ножки устали. Можно я сяду к вам? -моя суккуба могла быть сущим ангелочком, когда хотела.
  - Садись, этот паланкин может нести и один голем, а у нас их четверо. Статус обязывает.
  Так вот, с полуросликами разговор вышел странный, но продуктивный. Эдакий Самостоятельный и Независимый Аль-Хоббитшир отстаивал свое право 'решать проблемы самостоятельно и ещё за это приплачивать' до зубовного скрежета, тогда как я был и не против повышения налогов. Получилась игра в одни ворота. Принял я их предложения, подписал, скрепил магическими клятвами договор, и тут же отправил к ним своих магов жизни. Те с важным видом стали предлагать услуги по проведению ритуала Благословения Природы, и моих любимых Райских Кущ.
  Поначалу коротышки отнекивались, ссылаясь на традиции, вековые устои, и непоколебимое 'и вообще так никто не делает', но потом у кого-то любопытство пересилило. Под Благословением Природы урожай вышел ожидаемо богатым, но главное, что теперь самый смелый фермер мог похвастать перед соседями самыми крупными тыквами, самым сладким виноградом и прочими самыми длинными огурцами.
  - Длинными огурцами, хи-хи! Ой, не могу, хи-хи! - заливисто захихикала девушка, прикрывая рот ладошкой и играя ямочками на щёчках.
  Это нанесло непоправимый урон по самолюбию остальных, - как ни в чем не бывало продолжил я - и заказы в гильдию магов посыпались непрерывным потоком. А когда самые передовые морально дозрели до Райских кущ, в дело вступили выпускники факультета артефакторики, с глыбой самородного горного хрусталя, специально зачарованной мной лично при поддержке всей мощи конклава. Получившийся артефакт за одно своё применение опустошал запас маны обычного чародея примерно на треть, а само заклинание требовало обновления каждые два дня, но результат превзошел все ожидания.
  - Вы такой у-умный, мой повелитель... - Преданно уставилась мне в глаза Рисса, закинув ногу на ногу, и скромно сложив ручки на коленке, как школьница. При этом её поза позволяла во всей красе оценить изгибы восхитительного бедра, а туфелька озорно покачивалась, заставляя взгляд скользить дальше, к маленькой аккуратной ступне.
  Кровь стала отливать от мозга, собираясь внизу. Тем не менее, я с каменным лицом продолжал вещать:
  - Ведь, как и большинство заклинаний в мире Земель, эффект зависит не только, а иногда и не столько от вложенной энергии, сколько от мастерства и личной силы колдующего. А с объединенной силой полутора дюжин высших магов города, включая преподавателей университета, мало что может соперничать. И именно это заклинание, в исполнении конклава десятикратно было отпечатано в матрице кристалла горного хрусталя. Ну, там ещё были некоторые незначительные подробности из будней артефакторов, но по сравнению с тем, что надо было собрать почти два десятка вздорных своенравных зазнаек в одном месте... и заставить повторять нудную и кропотливую работу десять раз подряд... да так, чтоб они меня и друг друга не поубивали... право слово, по сравнению с этим, остальные мелочи по обработке заготовки не заслуживают твоего внимания.
  - Я вся внимание... - Девушка прогнулась в верхней части спины, отчего её грудь задралась вверх и стала агрессивно выпирать.
  Пола моего халата предательски подалась ей навстречу.
  - Так или иначе, артефакт был закончен и в эксплуатацию запущен. Каждое поле или сад, под действием заклинания райских кущ, в исполнении мага с силой дара около 40 давало примерно столько же урожая, как и обычная человеческая крестьянская делянка. Но преподавателя университета, как и вообще любого выпускника академии, обычным назвать было нельзя. Со своей магической силой в 70-80 единиц (и это показатель свежих выпускников, вчерашних студентов) они превосходили самоучек раза эдак в два. А артефакт с отпечатком совокупной силы конклава мог выдать до четырёхсот единиц мощи. Правда при почти тройном расходе маны, но это было сочтено допустимыми потерями.
  Видя, что я не поддаюсь, суккуба сменила тактику. Её коленки разошлись в разные стороны, а руки, комкая край юбочки, якобы стыдливо прижали её к сиденью, хоть и прикрывая трусики, но гораздо больше акцентируя на них внимание и подстёгивая воображение. Сама поза при этом получилась донельзя провоцирующей.
  'Долго я так не выдержу' - понял я и продолжил уже быстрее:
  - А дальше своё взяла жадность. Ну или деловая смётка потомственных фермеров - называйте это как хотите. Эти самые фермеры умели разбить поле и вырастить урожай на казалось бы безжизненном пустыре. По крайней мере так казалось гремлинам, известным своей нелюбовью к сельхозработам. Люди бы нашли половину этих пустырей вполне пригодными для обработки участками, которым для хорошего урожая, потребовался бы, например, всего лишь усиленный полив. Люди вообще часто, не утруждая себя разбирательством, попросту запахивают большие поля, надеясь что хотя бы часть семян взойдёт, покрыв расходы и на себя и на те, что завяли или не проклюнулись.
  Не меняя положения, Рисса пустила в ход свой хвостик, проведя мягкой бархатистой кисточкой по губам, подчеркнув подбородок, и всё настойчивее оглаживая себя по груди. Она подалась вперед, и её глубокие, как два омута, глаза оказались очень близко к моему лицу. У меня сил держаться уже почти не осталось, но я хотел, очень хотел подразнить её ещё чуть-чуть:
  - Хоббиты знают своё дело гораздо лучше людей, умудряясь выращивать на одном и том же участке вдвое больше растений без потери урожайности каждого. Одним словом плодородных делянок у хоббитов получается вдвое больше чем у людей и почти вчетверо против гремлинов. Помножим это на десятикратные урожаи от магии... - тут я сбился, так как голова уже плохо соображала - В общем ты уже поняла, что к такому изобилию никто не был готов...
  - Я готова... - тихонько выдохнула мне на ухо девушка.
  Я тоже был 'готов', и давно, поэтому сгрёб её в охапку и впился во влажные губы. Она счастливо пискнула, прижимаясь ко мне всем телом, а затем, поёрзав, устроилась поудобнее, и провела ладошкой с коготками по груди, заставляя сердце биться ещё быстрее...
  ***
  Когда я пришел в себя, паланкин уже давно не двигался. Дойдя до причальной мачты, и не имея других указаний, големы терпеливо стояли на месте.
  - Так как вы с этим изобилием справились, мой владыка? - Сыто поглаживая себя по бокам, спросила Рисса. Моя суккуба, когда 'наестся', какое-то время может быть вполне адекватной секретаршей, а в случае цейтнота, возможно благодаря демонической половине её натуры, она способна буквально адски вкалывать, за что я и ценю её.
  - Первые урожаи ушли в амбары. Пустыня, война, мало ли что ещё, а запас карман не тянет. Здания пришлось построить самые лучшие, с встроенным в стены плетением замедления времени. Золота, ценных материалов и маны ушло, как на белокаменный дворец, зато в таких условиях продукты могли сохраняться пусть не вечно, на очень длительный срок, избавив меня от постоянной головной боли перекоса в развитии. - Я сделал небольшую паузу, потому что, если халат наделся прекрасно, то вот нога никак не хотел попадать в отдельную штанину.
  - А что же было дальше? - сейчас расслабленная девушка выглядела как кошка, вдоволь нализавшаяся сметаны.
  - Дальше целую неделю удавалось выменивать ресурсы за еду в местной торговой гильдии, и даже нанять несколько сотен крестьян через штаб наёмников. Потом они резко отказались принимать этот ресурс к обмену, как они выразились 'до стабилизации рынка'. Вот так мы и до первого кризиса перепроизводства доросли.
  Когда торговая гильдия перестала обслуживать на месте, еду стали отправлять караванами сюда, в Храдрехорм, но сразу, буквально сразу возникли вопросы с вместительностью транспорта и охраной. Либо бросать все войска на расчистку караванной тропы сюда, где во владениях подгорных бородачей находится крупный рынок, либо отправлять дирижаблями, лишившись мобильности и основного боевого кулака.
  - А может просто купить ещё дирижаблей?
  - Это очень дорого. Имея два замка я строю по два дирижабля в неделю. И они уже давно расписаны какой куда пойдёт на месяц вперёд.
  - Содержание армии тоже не бесплатное, Владыка. Постройка дороги через горы выльется в большую сумму золота. И пока мы не закончим дорогу, мы не сможем торговать с дварфами в полную силу.
  - Тоже верно. А может... В конце-то концов! Ведь я же могу строить дирижабли и своими руками! Да, это будет стоить мне некоторых дополнительных ресурсов сверх обычного, но ведь и продать эти аппараты можно неплохо!
  - А разве торговая гильдия, да и те же наёмники не скупают за пол-цены? - деликатно намекнула на мою возможную ошибку Рисса.
  - Обычно, конечно, всё продаётся даже дешевле, чем производится, но это если продавать через НПЦ гильдии. А вот через человеческий аукцион - совсем другое дело. Там юниты продаются даже дороже чем стоят в естественных условиях. А почему? Да потому что продавать ниже себестоимости невыгодно. Простой расчет: кроме ресурсов на создание существа тратится ещё и время. В количестве 1 неделя делённая на сколько их там вылупляется. Плюс стоимость простоя техники, плюс доставка... Да, основная загвоздка в доставке. Ведь люди порталы не прокладывают, этим занимаются НПЦ. Нет, всегда есть возможность купить свиток портала, есть подороже, подешевле, разных размеров, бывают даже свитки случайного портала, популярные у путешественников и экстремальщиков. Но и цены на них такие, что всю торговлю убивают на корню!
  Видимо, упоминание запрещенного слова 'НПЦ' вгоняло Риссу в ступор, потому что она так ничего и не ответила, продолжая сидеть рядом со стеклянными глазами, поэтому я продолжил уже следя за своей речью:
  - Конечно, свои портальные заклинания бывают и у игроков, но это не совсем то, что нам нужно. Во-первых почти все они действуют в пределах сектора, или, как его тут называют, хекса. То есть в среднем километров на пятьдесят, в редких случаях добивают на сотню. Во вторых они мало приспособлены для перевозки товаров: Лесные тропы подходят только для живых, телегу не протянут, да ещё и требуют непрерывных лесов, соединенных хотя бы перелесками. Водные дороги потребуют акваланга или иное умение дышать под водой, к тому же за время нахождения под водой вымочат весь товар, Огненными можно перевозить только железные гвозди... и то не слишком далеко, ведь железо, когда хорошо раскалится, тоже горит. Врата земли очень медленные, и перевезти что-то хрупкое и бьющееся ими нереально. Образно выражаясь, тебя прокатит землетрясение по длинной трещине в толще земли.
  - Слышала я ещё легенды про какие-то лунные колодцы и лунные тропы, позволяющие проводить целые армии, но боюсь, что это какой-то частный вариант стационарных порталов или те же яйца, что у стихийников, только в профиль. - В отличие от меня, тифлинг Рисса в крепких выражениях не стеснялась. - Во всяком случае, в той легенде лунную дорогу открывало семь жриц, после чего они лишились сил на несколько дней. А это, даже если сравнивать хотя бы с вашим конклавом, о Владыка, уже очень и очень серьёзно.
  - Именно. И всё это удовольствие отнюдь не бесплатно. Оно вообще-то задумано для локального применения, на поле боя там, или для того чтобы переместиться по городу. В гости к соседу-барону нагрянуть на худой конец. А для проброса телеги на сто километров, а именно столько в поперечнике имеет хекс, понадобится в десятки раз больше маны, чем для портала на одну персону в соседнюю деревню.
  А вот продаются некоторые существа, среди которых из моих только дирижабли и джинны, по цене гораздо выше, чем средняя. Причин для этого может быть несколько. Например несмотря на все свои положительные свойства и впечатляющие боевые качества 8-рангового существа, те же джинны чаще всего покупаются как джокер в колоде.
  - Эти насквозь магические создания не контролируют свой дар, и не соизмеряют силу. - презрительно вставила свою оценку наполовину демонесса.
  - Да, максимум, что можно сделать, это задать общее направление деятельности. Например, попросить 'сделай нашим хорошо' или 'а вон тем сделай плохо'. А уж что получится у высвободившего дикую магию джинна, остаётся только гадать. Может лёгкий насморк наколдует, а может и так обработает войско неприятеля, что одни дымящиеся барханы останутся. Чистый рандом. За это и ценим азартными игроками.
  - С дирижаблями всё просто, такие вещи даже я понимаю. Это транспорт. Быстрый, везде проходимый (ну может кроме пункта назначения в сети подземных пещер и тоннелей), этим и ценный. Поэтому так и востребованный. Да он даже вами востребован, Владыка! А ведь вы их строите, и немало. Уже пять штук небеса коптят... - Видимо сам факт, что с ней обсуждают большую политику, возбуждает жадную до власти наполовину демоническую натуру, поэтому она так разговорилась. Я поощрительно кивнул, мол, 'продолжай- продолжай, я слушаю', а сам погрузился во вчерашние воспоминания.
  Когда я оказался в этом каменном городе, за добрую сотню километров от своего замка, мне улыбнулась удача: Ведь подгорные бородачи знатные любители как выпить, так и закусить. Так что на ближайшие пару недель мне есть куда сбывать провиант.
   '...А пиво они потребляют в неограниченных количествах, причем при хорошей репутации ячменный солод тоже могут посчитать пивом. Сухим.' - по секрету поведал мне пару нюансов местной торговли шустрый НПЦ гном, нанятый мной в качестве моего торгового представителя в Храдрехорме.
  И ведь одним дирижаблем на этом маршруте не ограничишься. Представьте себе холодильник, забитый едой на неделю. Представили? А теперь увеличьте это на двадцать человек. Поздравляю, этот мини-гастроном перед вами - одна мера еды по местным меркам. Двадцати нормальным существам на неделю. Мы же с моими магами, артефактами и хоббитами производим 120 таких мини-супермаркетов в неделю. Из них съедаем 11-12, если с праздниками. Как ни крути, остаётся больше чем 15 в день, то есть на этот маршрут требуются три дирижабля. И даже так, всё без остатка в них всё не влезет, поэтому стоит поставить заметку о необходимости строительства огромной ямы для недоеденных отбросов. Или пригласить гоблинов в гости с проживанием и питанием на неопределённый срок. Кстати весьма годная идея, Шестилапый Рей мне только спасибо скажет.
  - Итак, Рисса, что мы имеем? Три дирижабля, с забитыми продуктовыми отсеками и пустым всем остальным на маршруте решат вопрос. Но можно ли сократить их количество ?
  С одной стороны, мешает игровая условность, не дающая положить ресурсов, в нашем случае провианта, больше определенного количества. И неважно, что десантный отсек, вмещающий два десятка бойцов пустой, нельзя и всё.
  С другой стороны, та же условность позволяет навьючить на грузового вола одновременно и тонну руды, и двух седоков, без каких-то негативных последствий для животного.
  - А если... загнать в каждый дирижабль по два десятка бойцов, навьюченных пайком на месяц? Бегают же они как-то марш-броски, ходят в дальние походы, или как это у военных называется? - В попытках напрячь извилины девушка забавно морщила лобик.
  - Рацион на неделю - это немало. А на месяц это такой груз, что далеко не унести. И продукты туда пойдут не абы-какие, сплошь сушеные и лёгкие. Но почему бы и нет, надо попробовать. Бойцам же не бегать с ним, а сидеть в трюме, часика три. Двадцать пять бойцов по одному рациону.. нет, по четыре недельных рациона это пять мер и будет. Это же столько же, сколько влезает в трюм! Да ведь если это сработает, мы сразу решим все проблемы! Рисса, ты - гений! Дай я тебя обниму!
  - Служить вам - великое удовольствие, Владыка. - обняв меня за шею, промурлыкала девушка, и я поспешил выпрыгнуть из паланкина и проконтролировать отправку, пока моя суккуба не перевела обнимашки в совращашки.
  
  *** Глава 2. Апдейт.
  
  Пол года назад.
  Где-то на совете руководства компании-владельца многопользовательской игры 'Земли меча и магии'.
  
  - Шеф, у нас проблемы. - первым подал голос тощий начальник отдела маркетинга.
  ѓ- И почему я не удивлён?
  - Нет, на этот раз проблема посерьёзнее: мы на пути к банкротству. Нет притока новых игроков, а старые почти перестали вливать деньги в игру.
  - Почему перестали?
  - Да, отдел по работе с вип-клиентами, почему постоянные клиенты перестали платить?
  - С-строго г-говоря платить не п-перестали, п-просто размеры выплат у-упали...
  - Насколько сильно? И хорош мямлить, давай чётко, в процентах.
  - На в-восемьдесят-восемьдесят пять...
  - Это не упали, это чёрт возьми, совсем пропали! ѓѓ- сосредоточенно потёр подбородок шкафообразный и резко, как удар бичом повысил голос - Причина?
  - В-вип игрокам не на что тратить деньги. У-у них в-всё есть.
  - Недостаток нового контента, Александр Геннадьевич -ѓ подобострастно согнулся тощий.
  ѓ- Да уж понял я, не дурак - поморщился генеральный. - а что с новыми не так?
  - Неудачная модель монетизации. Устаревшая, 'Pay-to-play' с уклоном в восточный профиль. Вы ж помните как всё начиналось - элитный виртуальный мир, капсулы только для избранных богатеев, дорогая, зато отсеивающая школоту и нищебродов подписка... Большая часть тех, кто потерял замок зачастую вскоре бросают игру. Некоторые идут на реролл или создают новый аккаунт, но таких мало. Сорвавшиеся, опять же, хоть процент их и невелик, но подписку они тоже не платят.
  - Да, славное было время...
  - Было и прошло, Александр Геннадьевич. Ажиотаж спал, капсул понаделали множество, появились эти копеечные китайские амо-сферы, в виртуал с полным погружением ломанулись массы.
  - То есть, проблема в высоком пороге вхождения?
  - Да, снова в моде модель 'Free to play'. Потенциальные клиенты избалованы халявой. Но мы не можем просто так взять и сделать игру бесплатной. У нас весь упор на сервис 'всё включено', нам нужно как-то продавать, если не подписку, то хотя бы доступ к полному контенту. А донат-шоп приносил своё исключительно от вип-клиентов, меряющихся, простите, письками и глубиной кошелька. Сейчас в моде честная игра, равные возможности.
  - Вот только хотя бы мою голову не забивайте этой чушью! Равных возможностей не было и не будет, всегда кто-то будет сильнее кто-то слабее, мир вообще несправедливая штука. А вот честную игру поддержать можно. Fair Play - удел сильных духом. Мы можем ввести возможность бесплатных аккаунтов, но так, чтобы преимущество за китами сохранялось? Чтобы было два уровня соревнований, скажем, высшая лига и... и бесплатная.
  - Ну, мы можем ввести новый контент, бесплатный, с возможностью доступа к старому после оплаты премиума. Модель 'Fremium', неплохо себя зарекомендовала в тех случаях, когда у донатеров нет непреодолимого перимущества. Но так как всё, что у нас продаётся в донат-шопе теоретически может быть добыто игровым путём, то проблем не вижу.
  - Ага, сверхпрочные, как и сверхредкие мифриловые доспехи, зачарованные мэтрами артефакторики, полный набор усиливающих зелий от великих мастеров алхимии, длиннющий список магических защит и благословений от архимагов всех мастей, и до кучи чёрный дракон под жопой - всё может быть добыто игровым путём, конечно. Вот только на практике доступно лишь что-то одно, редко два пункта из списка, но на остальное не хватит ни времени ни способностей. А так всё доступно, да! - подал полный сарказма голос ведущий программист.
  - Никто не мешает игроку проявить организаторские способности и найти себе друзей всех этих направлений, а потом пройти сложную цепочку эпических квестов и заполучить эпик маунта - отрезал геймдизайнер.
  - Звучит неплохо, - Усмехнулся шкафообразный - Что вам нужно для ввода изменений в игру?
  - Потребуется разработка нового контента, десятки художников, программистов, два года времени минимум, средства...
  - А ключи от квартиры в Дубае тебе не дать? Денег не будет. Времени тоже. Воспользуйтесь старыми наработками. Режим... как его... контрактника вроде?
  - Наёмника - меланхолично поправил программист, рассматривая пытающегося спрятаться в кресле геймдизайнера.
  - Вот, его самого. Судя по отзывам неплохо себя зарекомендовал. Возьмите его за основу. Дальше... в прошлом году мы с подачи нашего Сергея Ивановича зачем-то спустили кучу денег и купили исключительные права на этих, как их... оверлордов? Лендлордов? Каких лордов мы там с потрохами купили? - его взгляд упёрся в тощего начальника отдела маркетинга. Тот съёжился и принялся оправдываться:
  - Это был многообещающий проект, пересекающийся с нами по многим пунктам авторского права, их было проще купить, чем с ними судиться! И он, кстати, имеет положительное сальдо...
  - Так вы что, его до сих пор не закрыли?!
  - Но ведь проект работал и проносил доход, и сейчас немного приносит, повесили его на баланс, там всего три человека обслуживающего персонала осталось, на мизерном окладе, да так до сих пор и висит... - залопотал тощий.
  -То есть, получается, - медленно расставлял точки над 'и' шкафообразный шеф, - что у нас где-то есть игровой сервер, который без всякой рекламы и помощи с вашей стороны приносит стабильный доход, и я об этом ничего не знаю?
  - Получается что так, - голова маркетолога, втянутая в плечи мелко кивает.
  - Дурдом. Развели тут бардак! Но эти-то, купленные, каковы молодцы! Надо будет их троих премировать. Вот, у кого вам надо учиться работать, бандерлоги!
  Нестройный хор голосов что-то понуро пробурчал с согласными интонациями.
  - Подведем итоги. Требуется провести интеграцию этих Лордов в Земли. Сервер пока оставить отдельным, но дать возможность игрокам перенести своих персонажей к нам, хотя бы частично. И вообще, сделайте уже, наконец, нормальную систему конвертации персонажей, приходящих из других игровых миров, с поощрительной программой и прочими заманухами, не иметь этой фишки в наше время попросту неприлично!
  Результатом должен стать ещё один режим игры. Бесплатный, с урезанными возможностями и перспективой апгрейда, путём покупки премиума. Кто хочет дополнить?
  - Старую подписку придется отменить. Ну то есть не отменить, а сделать необязательной, но желательной и привлекательной например добавив каких-то плюшек, вроде ускоренной прокачки, улучшенных шансов выпадения, доступа к дополнительным возможностям, технозаклинаниям и т.д.
  - Принимается. Ещё предложения? Вопросы? Проблемы? Нет? Тогда на всё про всё вам пол года. Приступайте.
  
  
  
  *** Два месяца от моего входа в игру (на следующий день после презентации глобального апдейта Земель Меча и Магии), тронный зал дворца в Аль-Хорезмине.
  
  - Новости от наблюдателей, мой повелитель. Два неумирающих обнаружены в соседнем секторе на юго-востоке, вблизи поселения пикси.
  - Сколько с ними войск?
  - Нисколько, Владыка. В близлежащих точках слежения никаких отрядов, принадлежащих неумирающим не обнаружено. Как с неба свалились.
  - Кто обнаружил? Патруль на орнитоптерах?
  - Зафиксировано следящим заклинанием 'Безмолвные наблюдатели', желаете посмотреть запись?
  Заклинание второго круга 'Безмолвные наблюдатели' позволяет наколдовать у растений крохотные глазки: в пазухах листа, в почках, вместо ягодок, в трещинах коры и так далее, а затем несколько дней наблюдать за местом глазами таких растений. Время, которое заклинание будет активно, измеряется в днях, в количестве одной четвертой от Силы Мага. При улучшенной магической силе моих чародеев в 77, вкупе с повышением эффективности за счет увеличения отката (ещё +10%), и бонусом Покровителя от книги Архимага (не раскачан, поэтому только +5%), время действия растягивается на все три недели, даже чуть больше.
  Впрочем, справедливости ради надо заметить, что у моих магов с академическим образованием, базовый параметр магической силы самый высокий в мире, а если брать средний для всякого рода шаманов и колдунов-самоучек, то он редко превышает 40-50 единиц. Так что, теперь в ключевых точках была сеть из групп растений, имеющих кучу мелких глазок, обеспечивающих обзор буквально на пару шагов, но зато на большой площади и со всех ракурсов.
  - Давай, показывай, что там наши цветочки увидели.
  
  Двое брели по тёмному лесу. Впрочем, несмотря на то что лес действительно производил мрачное впечатление, и света было мало из-за обилия здоровенных елей и толстенных дубов, два путника шли не по бурелому, а по дороге. Неплохой такой просёлочной дороге, где лужи встречались нечасто, и даже самая глубокая колея редко доходила до колена. 'Дорога в проезжем состоянии', по местным меркам. По центру, величественно печатая шаг скрипела фигура в латах, а сбоку, пристраиваясь то слева то справа, развязной походкой маргинального гарлемского хипхопера то и дело перепрыгивал через колдобины здоровенный полуорк в проклёпанной коже. В руках у него были две секиры, с которыми тот не расставался ни на миг.
  - Ну и как впечатления?
  - А чёрт их знает, бро, не разобрался ещё. Тут такого наворотили, чёрт ногу сломит!
  - Не чертыхайся, брат мой! - пафосно провозгласил закованный в готические латы высокий человек с двуручным мечом за спиной, - или хотя бы делай это чуть пореже - добавил уже с улыбкой.
  - Да едрить их трактором! Как тут не материться, когда мало того, что куча веток навыков, параметров, умений, так ещё и каждая двоится и переплетается из-за двух рас!
  - А зачем ты тогда брал две расы? - подначил друга мечник.
  - А мне ещё в лордах надоело, что едва завидев мою клыкастую рожу, все нормальные НПЦ хотят её поправить, чем покрепче! А у полуорков такого эффекта нет. Как писали, серьёзных недостатков полукровки лишены, но и плюсы от обеих рас дадут только минимальные или урезанные. Например, в ту же ярость берсерка я смогу впасть лишь на короткое время и с длительной перезарядкой, зато и непрерывного кровавого безумия на несколько дней можно не бояться. Как по мне - самое то. Автокач, конечно, прикольно, но не тогда когда ты хочешь поиграть, а твоя аватара бегает и режет кого-то сама по себе, игнорируя всё, что не направлено на войну и разрушение, - пожал плечами воин с двумя здоровенными секирами в руках. Он даже сейчас не выпускал их из рук, предпочитая идти во всеоружии.
  - Да, сейчас, завидев твою немытую позеленевшую рожу, тебе скорее предложат стакан воды и выведут на свежий воздух.
  - Я им тогда сделаю 'Ы'! - с этими словами нижняя челюсть щёлкнула и выдвинулась вперед, обнажив клыки, и сделав физиономию весьма похожей на полноценного орка. - Активируемое пассивное умение, боевая форма. Орк должен быть вооружен до зубов! Даёт какие-то плюсы во время боя, к запугиванию, и репутацию с орками.
  - Знатный страшок, - согласился человек - так всё-таки, какие впечатления от нового мира?
  - Какие-какие... - орк почесал затылок шипом на тыльной стороне секиры - графика конечно заметно лучше. Ну то есть окружение, проработка, - вторым оружием он указал на муравьёв, ползающих по невидимой дорожке вверх и вниз по стволу дерева. - В лордах у меня постоянно проскакивало чувство неестественности, надуманности мира, здесь такого нет, это приятно.
  - Да, даже слегка устаревший элитный проект все равно лучше самого современного бюджетного ширпотреба. А в случае с лордами так уже и не самого нового.
  - А больше ничего я тут ещё не видел, ничего серьёзного нам не попадалось, а вся мелкая живность от лязганья твоих доспехов сама разбегается!
  - Да, с реалистичностью тут переборщили, - поморщился человек в латах - вдобавок паладины - это элита, и стартовой тысячи очков на полный комплект немного не хватило. Пришлось отказаться от боевого коня, копья, и доспехи хоть и настоящие паладинские, нельзя сломать, нельзя потерять, и всё такое, но со штрафом 'плохо подогнанные'. Впрочем, там сразу приписка, что это решается в первой же кузнице, при наличии денег.
  - Тебе ж за приглашение меня ещё сотню накинули, крохобор ты жалостливый!
  - Так то оно так, но полноценный паладин все 1300 тянет, - печально вздохнул напарник. - К тому же, только так мы могли начать в одном месте.
  - Вот у меня никаких проблем, я своему орку-чемпиону и обоерукий бой сверху взял, и вторую секиру, и зачаровал обе, и силы прилично добавил, чтоб мой полуорк нормально их держать мог, да ещё и в запасе осталось.
  - Ага, простой понятный орк, две кнопки одна тактика, знаем-знаем!
  - Точняк! - и оба приятеля рассмеялись бородатой шутке.
  - А ты, как на презентации говорили, персональную банду гоблинов найми! Готовый гоп-стоп комплект!
  
  Я остановил запись, и полез на доступный мне внутриигровой форум, а то уже вторые сутки идут, а до ознакомления с нововведениями руки так и не добрались.
  Презентация нового контента для некогда элитного проекта была срежиссирована на пять с плюсом, и набрала бешеное количество просмотров сама по себе, во многом благодаря обещанию сделать геймплей доступным для всех, хоть и в несколько урезанном виде. На моё счастье, кто-то заботливый уже нарезал презентацию по кускам, и системно выложил на игровой форум в раздел вики. По запросу 'персональная банда гоблинов' сразу всплыл отрывок этой презентации, который я и запустил в режиме полной иллюзии на весь тронный зал.
  
  На сцене два сотрудника компании наперебой рассказывали, что приготовлено для новых игроков, а сзади, за их спинами, на огромном экране транслировались выгодно подобранные под звучащие слова кадры из игры.
  - Вам предлагается влезть в шкуру топовых юнитов выбранной расы, с возможностью последующего апгрейда до правителя замка!
  'Про то, что этот апгрейд, как выяснилось, только за деньги, рыжий ведущий скромно умалчивал' - подумал я.
  - Более того, это может стать серьёзным плюсом в долгосрочной перспективе, ведь стартовые параметры героев Земель мало отличаются от гоблина! - Заговорщицкое подмигивание второго, шустрого и чернявого - Вы же теперь можете начать сразу уважаемым орком-шаманом, гномом- мастером, или даже, приложив минимальные усилия, паладином!
  -Да что там паладином, пригласив с собой всего десяток друзей, вы можете замахнуться и на прелата, вызывающего архангелов, (слышен восторженный гул в зале), на элитную гвардию подгорного трона - рунных воинов, и даже на друлей! Ой, простите, оговорился, профессиональное (якобы смущенная улыбка, смешки в зале). На мудрых и могущественных друидов, уже не старте повелевающих силами природы!
  'Вот вроде и не соврал, но мы-то знаем, что для возможности призывать архангелов требуется не абы какой храм, а здоровенный собор, к которому прелат должен быть приписан. Или привязан... свой собор, короче говоря. А кафедральный собор - это уже уровень города, простая деревенская церковь в лучшем случае позволит вызвать ангела на сто ударов сердца, и то, только если это действующая церквушка и алтарь у неё освящён с соблюдением всех канонов. А простой ангел - это уже совсем другой коленкор. И силёнок поменьше, и баффы пожиже, и воскрешать он не умеет' - снова посетила скептическая мысль.
  - А если у вас окажется лишние очки, то вы можете дополнительно усилить персонажа или... приобрести спутника!
  - Или нескольких спутников!
  Тут раздаётся громкий выкрик с галёрки:
  - А банду гоблинов можно? Персональную?
  На лице ведущего лёгкое замешательство, он прижимает к уху миниатюрный наушник связи и играет в гляделки с чернявым. Тот осторожно отвечает:
  - Не вижу препятствий.
  - А сколько максимум можно нанять гоблинов? - всё тот же голос с галёрки.
  - Если вы будете играть таким же гоблином, то... навскидку десятка три - рыжий.
  - Чуть меньше - поправляет чернявый. И дальше они заговорили как будто имели один мозг на двоих:
  - Но если с учетом вашего героя и хотя бы одного приглашенного друга то все тридцать! Рота подъём!
  - А если только за тысячу, то двадцать восемь.
  - Но это самых простых.
  - И не все из них воины.
  - Где-то процентов пятнадцать-двадцать будут начинающие шаманы и шаманки.
  - Да, толпа гоблинов, включая их женщин и детей.
  - Но гоблинские дети взрослеют очень быстро, считанные дни.
  - А гоблинши полноправные члены толпы.
  - Хотя дамы чаще отдают предпочтение не маханию палкой, а призыву лечащего духа.
  - Да, с шансом 35 процентов.
  - Да.
  Ошарашенный таким потоком слов зал испуганно притих. Галёрка тоже молчала.
  - Конечно, речь идет об экстремальной раскладке, и мы полагаем, что всё же, играя за ходячую толпу гоблинов, имеет смысл сделать вожака сильнее, озаботиться ездовым волком тоже не помешает, но, как видите, в Землях нет ничего невозможного! - разрядил обстановку рыжий.
  - А что будет, если спутника, или спутников, например, половину той же банды гоблинов перебьют? - подал голос кто-то из зала.
  - Хороший вопрос, мы ждали его. Поскольку игромеханически спутник является частью персонажа, его миньоном, если хотите, то мы посчитали, что применение заклинания воскрешения должно возвращать так же и спутников. Более того, пока на ногах остаётся хотя бы один ваш спутник, остальные считаются условно живыми, но без сознания. Так что, если ваши последователи и соратники вынесут бессознательное тело командира из боя, то через какое-то время вы очнётесь. - На глазах обретая былую уверенность, принялся вещать чернявый.
  - А если он убежит? - снова уже знакомый голос с галёрки.
  - Кто? Ваш спутник? - прищуренные глазки ведущего ехидно блестят в свете софитов. - Не волнуйтесь, эта способность называется 'кровное братство', и, как вы догадываетесь, подразумевает магическую клятву, скрепленную кровью и засвидетельствованную богами. Скорее ваш спутник сбежит из рая и найдёт вас за тридевять земель. [конец записи]
  
  В целом понятно. Топовых юнитов не так уж и много, и чтобы разнообразить геймплей, ввели вот эту фишку с миньонами. Гибкость, универсальность, простор для творчества. Видимо, Павел предлагал другу распределить остаточные очки в эту самую, уже ставшую мемом, персональную гоблинскую банду.
  Я закрыл форум и возобновил просмотр иллюзии с новичками.
  
  - Даже не знаю, бро. - ответил полуорк - У меня осталось сто десять очков развития, и я хочу придержать 75 на какую-нибудь магию. Я пока не разобрался, какую именно хочу, но всё, что можно по-мелочи усилить, я уже взял, а более серьёзные вещи потянут гораздо дороже. Если подумать, то твоя идея не лишена смысла, как раз гоблин стоит тридцать пять, но вот толку с него? Конечно своя шестёрка это всегда престижно, но... это ж гоблин! Смазка для клинков. Они опасны только толпой. Разве что взять с зачатками будущего шамана и развивать потихоньку. Что думаешь?
  - Вообще-то я шутил, но вот сейчас тебя послушал, и теперь тоже думаю, что идея с денщиком не лишена смысла. Статусная вещь, если подумать! И свой шаман в будущем не помешает.
  - Смотри, какое дерево! - совершенно не в тему разговора воскликнул полуорк.
  А посмотреть и правда было на что. Здоровенная ива, в несколько метров толщиной на высоте примерно второго этажа сильно ветвилась или скорее была слеплена и срощена из семи обычных, хоть тоже весьма серьёзных стволов. Четыре перехлестнулись крест-накрест по сторонам света, формируя купол, а ещё три дополняли стены между ними. Всё это было срощено магией или скорее временем в одно здоровенное дерево с пустым пространством в середине, в котором вполне мог расположиться уличный ларёк или небольшая жилая комната. В месте, куда просился восьмой ствол, находилась широкая щель, завешенная красивой стрельчатой дверью с окошками.
  - Тук-тук, кто в теремочке живёт?
  В ответ откуда-то из переплетения ветвей, трепеща стрекозиными крылышками, к ним спустилось чудесное создание в виде миниатюрной девушки ростом с локоть. Кроме нескольких цветочных лепестков, непонятно как цепляющихся за острые грудки и почти не прикрывающих стройных ножек, на ней ничего не было.
  - Чего припёрлись? - Хамовато заявило хмурое создание.
  - А мы мимо проходили, домик ваш увидели, вот стоим, красотой любуемся. Меня Пампа зовут, а вас?
  - Нравится? Я сама украшала! Я Линси. - Тут же просияв, непоследовательно ответила девушка.
  - Как, одна?! - встрял полуорк.
  - Ну, не одна, с сёстрами. - фея тут же свела брови и скрестила руки на груди. Скорости перепадов её настроения можно было позавидовать. Или посочувствовать.
  - Приятно познакомиться, Линси. Могу ли я быть вам чем-нибудь полезен?
  - А ты за крылья хватать не станешь?
  - Зачем нам хватать тебя за крылья? - беспардонно встрял полуорк - Ладно бы ещё за ляжки или за...
  - Умолкни. Проехали! - глазки девушки опасно сощурились, а голос стал сух и холоден, как воздух на северном полюсе.
  - Всё, молчу-молчу. А познакомишь со своими сёстрами? - полуорка с горячей дагестанской кровью уже понесло.
  - Поклянись своими богами , что не станешь причинять вред мне и моим сестрам!
  - Клянусь богами, что не стану причинять вред вам и вашим сестрам, когда я буду в вашем доме!
  - Так не годится! А вдруг ты выйдешь из дома наружу, и сразу начнешь за крылья хватать? А?! Плохой орк!!
  - Я полу-орк!!
  - А мне по барабану!!!
  - Тише, тише, друзья. Обожди, Дамир. Прекрасная Линси, а если я скажу, что не стану причинять вред тебе и твоим сестрам, иначе как защищаясь, в порядке самообороны.
  - Не знаю, про каких ты говорил баронов, но так сойдет. Клянешься?
  ѓ- Да. Клянусь.
  На мгновение стало очень темно, а затем сразу светло и ярко. Когда человек проморгался, то удивленно выдал:
  - Слушай, у меня от разговора с этой НПЦ-шкой, надписи предупреждающие весь обзор закрыли! Смотри, что пишут:
  'Внимание! Вы собираетесь принести клятву, подтвержденную богами. Нарушение условий клятвы может вызвать гнев всех богов со всеми вытекающими последствиями, включая глобальное падение отношений на 1000 пунктов. Уверены? Да/Нет?'
  Ну, эту я подтвердил, а дальше в списке моих достижений добавилась строчка, подчеркнутая золотом:
  'Давший клятву перед лицом всех богов не причинять вреда лесным феям иначе как защищаясь.'
  А ведь золотым шрифтом обычно выделялись только сообщения от администрации, представляешь?
  Всё это время, фея, среагировав на запрещенное стоп-слово, тупо таращилась в одну точку.
  - Крутотень! - порадовался за друга полуорк.
  - Ну ты и лопу-у-ух! - восхищенно покрутила головой отмершая феечка. - Ты понимаешь, что только что дал бессрочную клятву, причем в свидетели призвал всех богов сразу?
  - А что в этом плохого?
  - Что плохого? Да если бы мы захотели... но мы не станем. Таких балбесов надо ценить. Ладно, я сегодня добрая, слушай как надо! - и фея принялась загибать миниатюрные пальчики. - Когда клянешься, старайся выбирать только одну Силу этого мира, например бога, отношения с которым у тебя повыше. Так же можешь поставить на кон свою репутацию, если она у тебя достаточно высокая. И всегда ставь конечные сроки.
  А в данном случае, клятвы не нарушать законов гостеприимства будет достаточно. Твой друг почти всё сделал правильно, но его слова подразумевали возможность нападения сразу на выходе из дома. Законы же переговоров и гостеприимства чтут во всем мире, поэтому нарушать их себе дороже.
  - Эй, с такими дэвушками я буду самым лучшим гостем! Мамой клянусь!
  - Не знаю, зачем тебе рисковать репутацией с Маммоной, но будь по твоему, - после короткого подвисания ответила пикси.
  
  *** Глава 3. В домике фей и в экспериментальной лаборатории.
  
  Дальше запись пошла рябью, подстраиваясь под изменившуюся точку обзора.
  Заклинание 'Безмолвные наблюдатели' зачаровывало растения в небольшом радиусе так, что можно было смотреть их глазами. Точнее, заколдованные растения эти самые глазки и отращивали. И исполинская ива, стоящая у дороги, ведущей в деревню, видимо показалась отличным местом для наблюдения, а заодно и замечательным ориентиром. Возможно потому, (а может и специально, стратегическая точка же, плодильня существ, а маги далеко не идиоты!) её тоже зацепило.
  Обзор несколько раз сменился, пока оператор выбирал где-то в кроне дерева глазки поудобнее, и остановился напротив маленького окошка, давая неплохой вид того, что происходило в домике-на-дереве.
  Внутри было уютно, мягкий тёплый свет разгонял полумрак, а в толстых стенах дерева были сделаны десятки углублений, эдаких ниш или скорее альковов, в которых отдыхали, читали крохотные книжки, или занимались своими малопонятными делами маленькие феи. Пространство в середине оставалось свободным для полётов, или для таких вот гостей.
  - Присаживайтесь, чувствуйте себя как дома.
  - Но не забывайте что в гостях! Хи-хи-хи-хи!
  - Хотите цветочного чаю?
  - Ой какой вы огромный!
  - Не желаете ли нектара?
  - Какие у тебя плечи!
  - Вытирайте ноги о коврик!
  - Как вам нравится моё платье?
  Едва вошли, гости подверглись акустической атаке со всех сторон сразу. Писклявые голоса доносились отовсюду, и каждый требовал внимания.
  'Я в раю!' - думал Дамир.
  'Только бы не передрались между собой' - всерьёз опасался более опытный Павел, у которого было две сестры и обе младшие.
  
  Внезапно всё стихло, а идиллию нарушил грубый гортанный голос:
  - Эй, мелкота, выходи по одному, мы вас убивать не собираемся.- Разве только пощиплем немного.
  - Ага, больно не будет, раз - и всё!
  Снаружи донесся дружный гогот нескольких глоток.
  Внутри же поднялся гвалт. Множество тонких голосков кричало 'Орки, орки!', феи беспорядочно метались по дому, сталкивались, падали, ещё громче визжали. И в этом гомоне совсем потерялся и без того тихий шелест доставаемого из ножен отполированного двуручника.
  А вот полуорк вдруг принялся прыгать перед лицом человека в латах, перекрывая ему дорогу к выходу и яростно корчить рожи.
  'Что?' - слегка притормозив, одними губам спросил паладин. В ответ орк заработал лицом ещё активнее, то и дело оглядываясь на дверь.
  'Хочешь выйти первым?' - полуорк энергично закивал.
  Медленный кивок рыцаря, кончик огромного меча упирается в отполированные корни, заменяющие пол, и вот дверь открывается и с криком 'Время дипломатии! Ы!' наружу, чуть пригнувшись в проходе, вываливается здоровенный, татуированный орк-чемпион, с двумя зачарованными секирами и угрожающе выдвинутой челюстью наперевес.
  - Хрена себе здесь феечки! - послышался донельзя удивленный голосок какого-то мелкого гоблина, сразу же прерванный подзатыльником от более старшего собрата.
  - Ну чё, пацанва? Чего шумим? Чего хотим? Кто старший? - сразу взял быка за рога полуорк. В глубине дверного проёма тускло бликанул паладинский меч.
  - Ох ё... А мы чё, мы ничё... феечек вот пощипать хотели... за их крылышки на черном рынке хорошую цену дают. Да кто ж знал что тут уже занято? Но мы с понятиями, мы уже уходим. - потихоньку пятился назад орк самого тёмного, оливкового окраса. А чем эти зеленошкурые темнее, тем старше и опытнее.
  - Стоять! - все послушно замерли, дыша через раз. Их можно было понять, это применительно к нашим реалиям, всё равно что банда гопников, собравшаяся подломить уличный ларёк, чтоб похавать сытно да накатить бухлишка халявного, вдруг обнаруживает припаркованный рядом с ларьком БТР и штурмовой вертолёт зависший сверху в придачу.
  Разница между простыми орками и орком воином весьма существенна. В бою он один как минимум двоих таких зелёных стоит. Не каждому орку дано стать воином, но каждый к этому почетному званию стремится. Среди собравшихся воин был только один, остальные двое - совсем молодые, ещё не добывшие себе ни полного воинского снаряжения, ни заслужившие кольца в ухе. Шестерых же гоблинов и вовсе никто как серьёзную силу не рассматривал.
  И уж совсем везёт тем оркам, кого бог наделил силой и отвагой, достаточной для того, чтоб раз за разом побеждать в кровавых схватках и заслужить звание чемпиона. Таким по праву доставалось самое лучше оружие, самые крепкие доспехи, самые сильные амулеты и самые гибкие самки. Эти парни могли в одиночку заменить целиком зелёную лапу (пятёрку молодых бойцов) или пару закалённых воинов.
  И сейчас перед бандой в атакующей стойке обоерукого бойца находился как раз такой чемпион, причем каким-то шестым чувством, присущим только неписям они наверняка ощущали, что и на этом сюрпризы не заканчиваются. Нет, если наброситься всем скопом, то шанс победить был. Небольшой. Меньше половины. Да и в живых после такой без сомнения славной победы от всей банды осталось бы лишь пару гоблинов, вовремя сообразивших сбежать, а потом вернувшихся добивать смертельно раненых. Но вон тот, второй, с двуручником, покрошит всех в капусту, не сильно напрягаясь, да и разъярённые феи молча сидеть в сторонке вряд ли станут.
  И, как апофеоз непобедимости, над этим двумя довлела метка неумирающих, известных своей последовательностью в делах мести.
  Похоже, что всё это пронеслось в голове Рыхрыга в одно мгновенье, заставляя бледнеть и оставляя после себя чёткую мысль: без шансов. Даже у орков есть предел храбрости, за которой начинается глупость. А глупым главарь банды никак не был.
  ѓ- Короче, пацаны, тема такая: я здесь теперь типа крышевать местность собираюсь. Идите под мою руку, что ли. Я по ходу и без вас управлюсь, но толковых парней не хватает, а вместе мы ого-го, каких дел наворотим! Ну, чё? - выдав такой блестящий с его точки зрения спич, полуорк крутанул в руке секиру.
  - Тема хорошая - с точно такими же интонациями ответил контролируемый искином орк-воин,- И по статусу под тобой ходить не западло, и вдвое сильнее банда станет. Вот только ты уж прости, братан, но мы так и не услышали ни слова про оплату. А за просто так мои пацаны булки рвать не станут! - осторожно, всем своим видом пытаясь изобразить почтение дипломата продолжил главарь.
  - Похоже, твоя дипломатия прошла удачно, но в этом варианте скрипт предусматривает найм, так что меняй условия, ѓ- тихонько, так, чтоб не слышали орки, прошептал ему на ухо подошедший паладин, но шпионское дерево слышало всё прекрасно.
  - И что ты предлагаешь? - прикрывая рот кулаком, пробурчал себе под нос полуорк, после чего демонстративно шумно высморкался.
  'Точно не скажу, попробуй заменить концепцию принятия под твою руку на совместные действия, похоже, вся загвоздка именно в этом' - снова еле слышный шепот напарника.
  - Ха, а ты молоток, фишку рубишь на лету! Тебя как звать, боец? - громко обратился к лидеру банды и тут же себе пробурчал себе под нос: 'А если им понравится и всё так и останется ни то ни сё? Нафига нам союзная банда?' и после ответа воина 'Я ѓ- Рыхрыг, из клана мертвой ноги!' уже громче добавил - Не хотелось бы вас мочить, нравитесь вы мне.
  'Тогда напирай на временное сотрудничество, можешь даже пообещать им большую часть добычи, но сразу обозначь, что как только решится вопрос с казной, ты - босс.'
  - С золотом сейчас у меня и правда голяк, поэтому предлагаю поступить вот как: на дело идём все вместе, и добычу делим на всех вместе. Но я всё таки буду главным, догадываетесь почему?
  - Почему? - заторможенный хор голосов.
  - Потому что если главным буду я, то с нами пойдёт вот этот красавчик. - одна из секир нацелилась прямо в тускло поблескивающее перекрестие меча.
  - Дело говоришь, старшой, а как делить будем? На всех поровну? - Рыхрыг с надеждой посмотрел на чемпиона.
  - Ха-ха, братан, прикол зачётный. Но больше так не шути. Нет, я возьму половину добычи. Это будет по-честному. А чтоб вы убедились что я - щедрый вождь, красавчик не возьмёт ничего. Половина моя, половина Рыхрыга. Как уж вы там поделите - решайте сами. Или обращайтесь на суд ко мне, но тогда потом не жалуйтесь.
  'Молодец, разыграл как по нотам.' - прошелестело в ухе.
  Банда заметно оживилась, видно было что паладина боятся и уважают, а условия их более чем устраивают.
  - Но так будет не всегда, а только до тех пор, пока не решу вопрос с золотом. И тогда вы станете моей непобедимой бандой. Такие как вы, парни, достойны получать золото каждый день! (пара вынужденных кивков от орков, гоблинам же, по всей видимости, уже давно всё равно.)
  - А что с трофеями?
  - А что трофеи? их собираем в общую кучу, и потом я делю их на всех.
  Орки заметно напряглись, в воздухе повисла неприязнь.
  - Что-то не так?
  - Трофеи - дело святое, босс. Что добыто в честном поединке, полностью принадлежит победителю. Так гласит закон предков.
  'Паша, что за отстой?' - наклонился повернулся к паладину полуорк, прикрывая рот широким лезвием секиры.
  'Разуй глаза, тебе же прямым текстом подсказывают, что на личные трофеи лучше не посягать'
  - Ах, ты о личных трофеях, Рыхрыг?
  - Конечно, о каких же ещё?!
  - Прости бро, оговорился я, тяжелый день, голова кругом, феечки эти ещё... в общем переобщался я с красавчиком. Я про ДОБЫЧУ говорил. А трофеи в поединке конечно все победившему, что с боя взято - то свято.
  - Другое дело, брат, за таким атаманом не грех пойти! ѓ - загалдела банда.
  - Тогда слушай первую задачу! Пошустрите по округе, найдите кого мы можем пощипать нашими силами, вечером доложите. Встречаемся здесь недалеко, на перекрёстке у камня. Вам всё ясно?
  - Да босс!
  - Да, атаман!
  - Сделаем в лучшем виде! - блеснул энтузиазмом нестройный хор.
  - А сейчас разбежались! И чтоб феечек не обижали, я их крышую!
  Несколько минут спустя, попивая нектар в домике у благодарных за спасение фей, игроки отмечали первых два уровня:
  - Ну вот, теперь у нас почти есть своя персональная банда гоблинов, всё как ты хотел! И первых два квеста закрыли: 'спасите красоту' и 'первый отряд'. Хотя тебе наверно за отряд не дали. Ты ж молчал всю дорогу, хи-хи. Стоп! А как ты тогда третий уровень взял?
  - Не переживай, всё мне дали. У меня другой первый отряд - неспешно ответил паладин, во всю флиртуя с парой мелких проказниц, сидящих на его согнутой руке.
  
  'Молодые, но, похоже, правильные ребята. Ладно, хватит рассиживать и на картинки пялиться, пора заняться делом. Экспериментальный цех по модернизации големов давно ждёт' - подумал я, выключая запись. - 'Надо будет послать кого-нибудь присмотреть за ними'.
  
  В 'экспериментальном цеху модернизации големов и паровых машин' было шумно: гремлины готовились к предстоящему эксперименту.
  То, что собирался сделать я - вряд ли смогли бы повторить гномы. Они ребята последовательные, им точность важна. И традиции. И работа с железом. Они похоже вообще ртуть как металл не воспринимают, а как-то так себе, очередной алхимический ингредиент для серебрения и позолоты, вроде кислоты для травления.
  'Сердце голема' спокойно перенесло подсунутый ему нестандартный материал, и даже предложило взять стандартную схему 'Голем глиняный, обыкновенный.'
  - Желаете использовать базовые настройки?
  - Примени, но не сохраняй.
   Ртуть в корытце приняла гуманоидную форму, но её зад, спина, и вообще всё, что соприкасалось с поверхностью сильно деформировалось, норовя расползтись и растечься по дну.
  - Принято. Пластичность материала на 300% выше заявленной. Требуется снижение влажности. Перед эксплуатацией рекомендуется дождаться высыхания. Оптимальные условия: в сухом, защищенном от атмосферных осадков, хорошо проветриваемом помещении.
  - Да уж вижу, что не кремень. Ладно, с вязкостью потом разберемся. Сменить форму на шарообразную.
  - Выполнено. В текущей форме недоступны навыки и умения группы 'боевые'.
  Шарик получился почти идеальным, только снизу чуть-чуть деформировался.
  - Смена формы. Копия человека. Образец - я.
  - Требуется время для создания новой модели. Ориентировочное время 15 минут.
  - да, туговато ты соображаешь на одном процессоре. Уменьшить время копирования образца можно?
  - Ответ положительный, требуется разрешение на тактильный контакт.
  - Пощупать меня захотелось? Брр... Ладно давай.
  - Выполняю.
  Серебристая жидкость довольно резво выплеснулась из баночки и растеклась по моему телу. Я задержал дыхание. Надеюсь его 'быстрее' не означает, что вместо 15 минут он теперь управится за 14. Но нет, буквально прокатившись волной, плотно облепляя каждый миллиметр моего тела и одежды, через несколько секунд жидкий недоголем уполз обратно в ванну. Где и принял мою форму, вплоть до пуговиц на халате. Более мелкие детали, такие как например брови, тем не менее оставались одним куском, с лёгкой фактурой насечек, там где должны были быть волоски.
  Для статуи - прекрасно, но до полной имитации ещё работать и работать.
  - В виду недостаточно объёма материала, применена пустотелая форма с заполнением 98% объёма воздухом. Зафиксировать новую форму как основную?
  - Отставить, но в памяти сохрани, - ртуть снова растеклась по посуде.
  У меня на столе в ванночке плещется 20 мер ртути, по килограмму каждая, а я вешу под 80. При этом я это я, здоровый взрослый мужик из мяса и крови, а эти 20 килограмм умещаются в полтора литра. Конечно, так никакого объёма не хватит.
  Но мало было сделать жидкого человечка, требовалось ещё и заставить его иногда быть твердым. А ртуть категорически отказывалась твердеть, кроме как при глубокой заморозке. Решение нашел гремлин, в своей обычной манере: уронив в экспериментальную ёмкость с ртутью медный разводной ключ. Серебристый металл радостно обволок подарок и за считанные минуты растворил в себе.
  - Амальгама - с умным видом веско сказал гремлин, но после того как столкнулся со мной взглядом, предпочел ретироваться.
  Поскольку ртуть была уже зачарованной и управлялась одним из 'сердец големов', то удалось заставить её выплюнуть лишнее.
  - Образец, верни всё, что в себя вобрал! - Медь выделилась кучей неопрятных чешуек по всей поверхности.
  - Поглоти снова - блестящий язык с хлюпаньем смел все медные крошки.
  - Теперь давай одним куском.
  Жижа чавкнула и не спеша исторгла из себя на поверхность мятый медный блинчик. Чуть подумав, нехотя сплюнула его вбок, на чистую поверхность стола.
  - Поглоти.
  - Вы уверены? Подтвердите приказ.
  'И здесь винда напакостила!' - пришла в голову мысль, а следом за ней и вторая, что есть желание размазать по столу эту дрянь, вот только она уже того... размазана от природы.
  - Подтверждаю - говорю тупой луже, и делаю глубокий вдох, чтобы успокоиться. Слава богам, разработчикам и всем причастным, что в этом мире ртуть не образует нервно-паралитических соединений с солями. Есть только дебафф 'отравление' при работе в лаборатории, но на свежем воздухе он быстро проходит. Да и много у чего он там в лаборатории есть, добрая четверть алхимических ингредиентов можно отнести к ядам.
  - Теперь выдать конусом. - в надежде получить клинок, или хотя бы наконечник копья, называю максимально простую и понятную геометрическую форму. Ага, щас, разбежался. Тварь медленно ... нет не так: ме-е-е-едле-еннно выпихивает из себя нечто похожее на морковку. И по виду и по цвету.
  - Поглотить, а затем повторить, но произвести выделение максимально быстро.
  - Запрос неясен.
  - Чтоб тебя... ну хоть поглотить догадался.
  - Запрос неясен.
  - Выделить медный конус с максимальной скоростью. - и про себя тихонько: - может ты хоть стрелять сможешь?
  - Выделение объекта... завершено. Затраченное время 3 секунды.
  - Уже лучше. Эй, ты, учёный, но криворукий! Тащи сюда что-нибудь серебряное. И другие металлические штуки, которые не жалко тоже тащи. Экспериментировать с твоей амальгамой будем.
  - Ура! Тытыщ скоро будет с нами!
  - Какой ещё тытыщ?
  - Ну Владыка, вы же сами, когда с ним работаете, тихонько бормочете 'Тэ тысяча, Тэ-тыща'. Вот мы с ребятами его и прозвали Тытыщ. Он пока маленький, и живёт в ванночке, но уже очень сильный. А будет ещё сильнее!
  ѓ- Тащи разные металлы, говорун! - и когда он ускакал, я про себя подумал: 'Дурдом. И когда это я бормотал?'
  
  То же самое получилось проделать и с серебром и с оловом, только с железом вышла осечка. Ну не хотело оно, как и в нашем мире, создавать устойчивую амальгаму со ртутью. В одной из презентаций создатели Земель как-то проговорились, что подключили искинов к мировым библиотекам, и теперь по спорным вопросам имитации физики, химии, биохимии и прочего сопромата они нагло лезут сначала в энциклопедии, а если требуется, то потом ещё глубже, в специализированные справочники и докторские диссертации, создавая весьма реалистичную картину мира. Но с учётом магии, которая в этом мире 'может всё, что может быть хоть как-то разумно объяснено'.
  В результате я получил головную боль с твёрдыми материалами, ведь медь, и тем более серебро - довольно мягкие металлы, олово тоже, а возможность сделать клинок из золота мне даже в голову не пришла. Единственным более-менее приличным вариантом была тёмная бронза, из которой делали мечи в Каганате.
  Такой сплав был гораздо лучше сырого железа и средней руки углеродистой стали, но уже против гномьей работы даже хорошо прокованная твёрдая бронза выходила в лучшем случае на равных. Перелом наступил после того как в ванну с ртутью сунули чудом как оказавшийся в металлоломе (впрочем, у гремлинов могло заваляться и не такое) наконечник стрелы из чистого мифрила.
  Судя по тому, что случилось дальше, у разработчиков игры образцом для этого легендарного металла послужил алюминий. Ну может не чистый, а с присадками, ведь дюралевые крылья держат корпуса самолётов, а самые лучшие лодки и яхты имеют алюминиевый корпус.
  Смотрите сами:
  Лёгкий по сравнению с железом? Безусловно. В разы. И тем толще и прочнее можно сделать доспех того же веса.
  Светлый, почти белый, с блеском светлее серебряного? Так и есть, спектр отражения алюминия даже более полный, чем у серебра.
  Прочный? Хорошая дюраль имеет прочность на уровне недорогих сортов стали, из которых делают водопроводные трубы, арматуру, уголки там всякие с полосами. Тоже подходит.
  Не ржавеет, всегда оставаясь чистым и светлым? Конечно. А если брать современные многослойные кристаллические структуры, то там речь может идти о сходстве с легированной сталью. Но это уже практически нанокомпозиты, хоть и делаются относительно простым гальваническим способом. Многослойные материалы вообще хорошо держат пулю, так, например, пистолетная, на пределе пробивающая сосновую доску, застревает в книге такой же толщины.
  И вот уже в процессе поглощения алюминиевого, ой, то есть, в нашем случае мифрилового кусочка из него стали расти белые иглы прозрачных кристаллов , а когда поглощение завершилось, тестовый образец нового голема выдал:
  - Приобретена активируемая способность: 'Сапфировый клинок'. Требование: наличие мифрила в количестве не менее 0,1 меры. Для деактивации требуется 5000ед. маны или 0,1 мера мифрила.
  - Пять тысяч единиц маны? Где голем её столько возьмёт?! Ну ладно, фиг с ней, накопит, или я по частям залью, но в чём такое количество держать прикажете? У меня накопителей -то таких объёмов раз-два и обчелся. Чушь какая-то получается. Попробовать бесплатно а убраться за деньги? Совсем оборзели искины! Впрочем, если это кусок сапфира, то всегда будет соблазн не деактивировать, а оставить крупный и красивый камешек себе, так что с этим как раз всё понятно.
  - Осмелюсь заметить, о Владыка, что дневной запас маны сравним с ежедневным же доходом начального замка или золотой шахты. А это в свою очередь цена одной меры самоцветов, на которую такой большой волшебный клинок вполне потянет.- неожиданно раздалось за спиной.
  - Визирь! Напугал. Опять ты бесшумно подошел. Может тебе колокольчик подарить, чтоб звякал при ходьбе, а?
  - Прошу простить ничтожного. Если на то будет воля Владыки.
  - Ай, проехали, все равно ведь забуду... так чего ты пришел? Случилось что-то срочное?
  - Прибыли представители ордена миротворцев, Владыка.
  - Размести их с комфортом, и назначь встречу на завтра с утра. И ещё. На словах передай, что прошлое их предложение меня тоже заинтересовало.
  
  
  
  *** Глава 4. Орден миротворцев.
  
  Орден миротворцев представлял собою НПЦ организацию, во главу угла ставившую установление мира во всем мире. Нет, там не было фанатиков, там понимали, что такое защита, самозащита, и даже превентивный удар, и потому тотального отказа от войны не требовали. Но люди, предпочитающие решать проблемы мирным путём, там приветствовались, и, в общем-то, всем заправляли.
  Обязательным пунктом для вступления было взятие обременяющей Книги Знаний 'Миротворец'. Те, кто брал её на старте, получали членство автоматически, остальным же её могли предложить магистры ордена, сплошь НПЦ, если манера игры совпадала с требуемой парадигмой поведения, или по рекомендации членов ордена, если набиралось достаточно голосов.
  Книга была с подвохом , и не одним, причём действовать они начинали все и сразу, а чтобы раскачать положительные стороны, далеко не всегда перекрывающие эти недостатки, как и для любой книги требовались драгоценные уровни прокачки персонажа.
  Взамен же система позволяла взять ещё одну, дополнительную Книгу Знаний к уже имеющимся. Но это на старте, а при вступлении уже в игре, ситуация обставлялась как тайное знание, доступное лишь членам ордена. Знание привязывалось к книге-недостатку, или как в моём случае - членству и при невыполнении определенных условий переставало действовать.
  Так, например, главным условием был отказ от захватнических войн. Мне было запрещено объявлять войну первым, хотя и допускалось участие в боевых действиях наступательного толка в составе клана или альянса. Кроме того, такое иезуитское поведение тоже не проходило безнаказанно, и в этом случае сразу падал боевой дух моих войск.
  Во вторых - и это было больно - сразу на 25% возросла стоимость содержания армии. Нет, солдаты не стали получать больше или снабжаться лучше, просто, как выяснилось, распространение пацифистских настроений среди налогоплательщиков имеет свои отрицательные последствия: население не желает поддерживать военных. Если раньше подшефная помощь гарнизона в хозяйственных вопросах воспринималась 'на ура', солдат подкармливали, молодки зажигательно флиртовали, то теперь плебеи стали воротить нос, и ждать, 'когда эти солдафоны уже отсюда уберутся'. Приходится компенсировать.В третьих, как предупреждал меня магистр, 'ваши земли станут известны, как мирное и безопасное место, что привлечёт беженцев и вслед за ними и торговцев. Правда, бандиты и враждебные вашей расе беженцы тоже будут привлечены потенциальной легкой добычей на ваших землях.'
  Я не очень понял , что он имел в виду, но думаю что с моими группами быстрого реагирования на птицах рух, десантом на дирижаблях и патрулями на... стреколётах? орнитоптерах? летучих экзоскелетах? Говоря официальным языком, на 'лёгких пилотируемых големах', быстро наведут порядок среди разбойничьей вольницы. Собственно мелкие разбойничьи группки давно уже стали источником опыта. И ожидаемый разгул бандитизма приведет лишь к увеличению темпов подготовки элитных кадров. А кадры, как говаривал Сталин, решают всё.
  Ну а с беженцами как-нибудь разберемся. По сути дела это только плюс, сплошь и рядом бывает, что люди даже с соседом на ножах, так что одним соседом, которого недолюбливают больше, одним меньше для города неважно. А если всё-таки будет расти недовольство, то стоит сделать отдельный квартал для пришлых.
  'Вот так и появляются трущобы' - посетила меня невесёлая мысль. Надо что-то сделать, чтоб трущобы не были трущобами, а такими же красивыми и светлыми кварталами как и в остальном городе. Дома сразу построить, работой занять, службу занятости организовать, чтоб не бездельничали. Слишком? Ничуть. Беженцы по определению бросили всё, что означает, что добились они в жизни немногого, и бросили в поисках лучшей жизни, что выдаёт в них любителей халявы. Конечно, есть среди них и те, кто бежит от войны, у кого больше нет дома, есть такие, и они очень даже может быть станут нормальными горожанами. Но и тут не всё гладко, ведь гораздо больше осталось на месте, отстроив вскладчину разрушенные дома, и продолжая жить, а эти сбежали от проблем. Что опять же, ставит их в положение искателей лёгкой жизни. Ну и наконец, чисто метафизический нюанс: если даже эти беженцы все из себя такие правильные и честные, то раз именно им не повезло потерять кров, то с удачей у них совсем плохо, а невезение - штука заразная.
  Да, пожалуй, так я и сделаю, построю нормальный квартал, невысокая арендная плата, подъёмные для желающих начать своё дело, налоги, контроль бездельников. Армия големов, производимая двумя замками для этого отлично подойдёт.
  'Вот так и появляются тёмные властелины' - иронично усмехнулся я своим мрачным мыслям. Беженцев ещё нет, а люди второго сорта уже распланированы. Ладно, не всё так плохо, выселение чужих рас в отдельный квартал, считай новое поселение, хоть и недалеко от города, предотвратит падение морали, а свободный доступ в город в светлое время суток даст им равные возможности со всеми. Ну и, обнадеживает тот факт, что беженцы бывают разные, и родственные расы должны стремиться к своим активнее, а с гремлинами да магами у меня проблем вообще не будет.
  Однако есть и светлые моменты. Население в подконтрольных поселениях теперь должно чувствовать большую уверенность в будущем, и плодиться активнее, а те самые, любящие безопасность торговцы, обещали увеличить 'приток капитала и количество инвестиций'. На 5 и 10 процентов соответственно. Пока не ясно, в чем это выразится, но в любом случае товарооборот, а значит и налоги и доходы должны вырасти.
  Ещё отношение с местными обещает улучшиться. Несильно, и не обязательно, а так, появился небольшой шанс, что из уважения перед орденом меня воспримут лучше чем я того заслуживаю. Эту плюшку надо раскачивать, а потому доберусь до неё не скоро.
  А вот что буду раскачивать в первую очередь, так это пиар-компанию Стражи Мира. Теперь, при защите своих территорий, то есть считай всегда, мои орлы, будучи уверенными в том, что защищают правое дело, станут сражаться гораздо яростнее и эффективнее. Вплоть до +25% к показателям атаки и защиты, если это свойство как следует развить. Чудовищное превосходство, если вдуматься.
  Взамен же они предложили книгу знаний Творец, и сегодня должны были её принести. Были там и другие книжки на выбор, но к магии разума я пока не готов, есть там куча подводных камней, ведь никто не любит лезущих в голову, даже моих ракшасов с их магией иллюзий остальные подданные еле терпят, а остальные книжки гораздо менее полезны. А брать несколько книг одной и той же магии после очередного обновления - нет смысла. Ну не стоит 10% прироста к силе заклинаний траты драгоценной книги, а пара лишних спеллов, доступных на старте, после введения в игру конструктора заклинаний это вообще несерьёзно.
  Другое дело раньше - каждая книга давала четыре заклинания, которые могли раскрыться через исследования, а найти новые, помимо гильдии магов, можно было лишь в логовах сильных монстров, или обмениваясь с другими игроками, что из-за требования скопировать знания в отдельную книгу специальными чернилами вручную было той ещё морокой. К счастью, профессию начертателя в конце концов вывели из обращения, заменив рунной магией.
  Вдобавок, с одной книгой игрок мог рассчитывать лишь на первые два круга, а чтоб иметь шанс, (именно шанс, без гарантии) получить заклинание пятого круга, нужно был взять минимум 4 книги. Собственно, это правило действует и сейчас, с одной книгой на старте появляются только самые простые спеллы, но конструктор заклинаний и аукцион решают все вопросы.
  Так вот, книга Творца позволяла изменять параметры существ в пределах 10% уже по факту своего наличия. А если прокачать мастера сотворения, то ещё до 25 процентов сверху. Хоть и на этот раз за дополнительную плату. А если 10% магических параметров перевести в силу и выносливость, а затем поднять их на 25%, то есть, чаще всего до максимума, то какой-нибудь доходяга-аколит сравнится в рукопашной с полноценным рыцарем, сделав неприятный сюрприз нападающим.
  Хотя, конечно, в моём случае всё будет прямо наоборот, и я усилю своих магов. А с учётом того, что маги и без того проходят по верхней планке шестого ранга, теперь они станут 7-м, со всеми вытекающими. Максимальный здесь десятый, и всякие драконы и титаны относятся к нему, но и седьмой - это пожалуй вершина для условно-нормальных юнитов.
  Прелаты, эльфийские друиды, рунные воины дварфов, суккубы, заставляющие часть войска противника сражаться за них - вот что такое седьмой ранг. А паладины остались на шестом.
  Вторая хорошая фишка книги - это возросшая мораль моих подданных рядом со мной. Не знаю, как он может помочь в магическом бою, а вот лишний раз поднять налоги - вполне достойное ему применение. Похоже, что такой параметр как мораль, предназначен для героической битвы с превосходящими силами противника, чего я категорически не допускаю, заботясь о жизнях своих солдат. Ну и о потраченных на их подготовку ресурсах, не без этого, конечно. А когда всё идёт нормально, излишний героизм ни к чему. Герой - это тот, кто прилагая неимоверные усилия исправляет ошибки тех, кто мог бы решить проблему с гораздо меньшими затратами.
  Ещё в там есть полезные штуки вроде повышенной преданности существ, готовых неделю и больше служить без зарплаты, а так же ветка Вселяющий Разум, дающая возможность повышать интеллект созданий. Вообще мой классовый перк големостроитель - это похоже урезанная версия Творца, разве что влияющая только на големов.
  Интересно, что будет, если применить этот навык к гремлинам? Они и так от природы очень умны, а из-за выбора расового развития, мои теперь поголовно гениальны. Что-то там было за счет силы и выносливости, уже толком не помню. Так вот, что получится, если выйти за рамки гениальности? Может свои эвристики или оракулы появятся? Надо будет потом попробовать.
  Результат может быть самым неожиданным, особенно с учетом того, что всё чаще появляются сообщения о системных ошибках, даже там, где их раньше не было, что говорит о том, что этот мир стремительно срывается, и админы уже не могут влиять на ситуацию. Как только обновление с переносом других персонажей сделали непонятно. Может, всё дело в том, что переноса как такового нету, а технически есть создание новой неписи, которая по всему серверу каждую минуту появляется и мрёт сотнями? Но назвали именно переносом, это тоже должно влиять. Я когда готовился к погружению, читал про готовящееся обновление, и специалист говорил, что это может привести к появлению дополнительной связи между мирами, в обход логин-сервера. Вроде бы в Друмире - самом крупном вирт-проекте американский кластер занимается чем-то подобным, и даже есть какие-то подвижки, но эффект временный и незначительный, иначе бы о нем трещали на всех медийных ресурсах.
  Быть может, тот слух о портале в реальный мир рядом с замком каких-то болотных ящеров вовсе не слух? Вторую неделю сплетня номер один в тавернах. Но проверить ее пока нет возможности. А было бы здорово проведать моих. Интересно, как они там, без меня? Нет, понятно, что живут, и нормально, они давно самостоятельны, но всё же? Хех, сделаю пометку поговорить об этом с мастером Сником, пусть выделит нескольких особенно шустрых гремлинов для сбора слухов и разведки. По стреколёту им выделить, например... или артефактов на скорость соорудить? Левитационные-то поделки гремлины и сами мастерят успешно, со времён постройки экспериментальной лаборатории и Утилизатора-3000...
  - Да будет позволено недостойному прервать размышления владыки...
  - Опять ты! Как же ты меня иногда бесишь своим этикетом! Сколько раз просил говорить покороче, и всё без толку... Не тяни уже, ближе к делу.
  - Как будет угодно моему повелителю. Спешу сообщить, что все члены комиссии собрались в тронном зале, ждут только вас, владыка.
  - Ладно, с тонкой настройкой голема закончу завтра. Иду уже, иду!
  
  Комиссия собралась для того чтобы посмотреть, а заодно и проверить очередного специалиста по химерологии, которого вот уже месяц искали через гильдию магов. Присылать то они конечно присылали, раз в неделю по штуке, как положено, но работнички из них были так себе. То коновал, без малейших знаний по медицине и магии жизни, то еретик-демонолог, глаза бы его не видели, а последний так и вовсе идейный последователь доктора Франкенштейна, некроконструктами баловался. Как его смогли направить в замок чародеев, когда здесь люто недолюбливают некромантов, ума не приложу, но видимо сказалось то, что по происхождению он был из чернокнижников, с которыми вполне можно иметь дело, а магии смерти обучился уже после окончания обучения. Нет, парнишка-то перспективный, но не здесь и не сейчас. Так что контактами обменялись, кошелек, на дорожку, за беспокойство наполнили, и отправили его к Ленке-вампирше, вдруг на что сгодится.
  В этот раз нас посетила молодая медуза-горгона, аккуратно прячущая своих змеек под платком. Из примечательного было её происхождение: вставшая на путь самостоятельности дочь героя-неумирающего, известного в узких кругах хардкорщика Тангниостра, сатира-агрария, долго державшегося в топе по совокупной продукции одного замка, причем с большим отрывом от остальных.
  Я еле заметно кивнул, поручая вести экзамен своим аксакалам.
  
  - Ну, рассказывай. Кто ты, откуда, зачем пришла сюда и куда дальше путь держишь.
  
  Немного путаясь, и перескакивая с одного на другое, красавица-медуза поведала, что смогла овладеть и магией разума, и магией хаоса, а чуть погодя освоила Жизнь и Тьму. А её отец, на прощанье, помог создать преданного охранника. Обычный лютоволк, вследствие объединения рунной магии, обычной магии, химерологии, шаманства и магических татуировок превратился в трёх метровое чудовище. Кости его были подобно стали, а шерсть не уступала по прочности драконьей чешуе.
  
  Кое-как закончив представляться, девушка сцепила руки на посохе и замолчала, не зная что делать дальше. В руках её был деревянный посох, верхушка которого стилизована под суккубу, которая держит в руках два драгоценных камня синего и красного цвета. С другой стороны посох имел сделанный из кости шип. Середина же обмотана длинными кожаными полосками.
  - Интересный посох. - наконец заговорил самый старший из магов - Откуда он у тебя?
  - Мне подарили его в академии.
  Белобородый покачал головой:
  - Ой, темнишь ты что-то дочка. На выпускном в академии вручают стандартный посох из горного хрусталя и лунной стали. И уж тем более классические артефакторы не используют кости, и вообще стараются не сочетать живое с мёртвым. А маги смерти, да пожри их Тьма, не используют отчасти ещё живые дерево, кожу, и вообще любую плоть в активных артефактах длительного пользования по причине того, что под действием некротических эманаций они очень быстро истлевают. Вот зомби поднять, или мясного голема там какого соорудить - это они запросто, но то ведь одноразовые создания, срок их службы исчисляется днями, часами, а во время боя так и вовсе минутами...
  - Почтенный Азиз, вы ли это? Я вас не узнаю, откуда такие познания в официально запрещенной некромантии? - подал голос жизнерадостный толстяк с изумрудным кольцом на пальце.
  - Врага надо знать в лицо! - ничуть не смутившись, резко и прямолинейно, как и все адепты света ответил белобородый маг - Так о чем это я? Ах да, эти полоски кожи явно инородные, и от них тоже веет магией. Поведай, дочка, для чего они служат?
  - Это у меня такая книга заклинаний. Каждая полоса кожи это заклинание. Так удобнее, и разбойникам сложнее догадаться, что я маг, а не какой-нибудь странствующий монах или обычный путешественник.
  - Вот это другой разговор. Уважаю. Разумной предосторожности много не бывает. Так зачем ты пришла к владыке Тайдару?
  - Хочу заниматься наукой. Химерологией. Это же ваше объявление через гильдию магов месяц назад разместили? А ещё и как маг Жизни, Тьмы и Хаоса могу быть полезна.
  - А чего школу Разума не упомянула?
  - Я в ней не сильна, толку от меня будет мало, не хочу разочаровывать.
  - Не сильна, как же. - раздраженно потирая виски верхней парой рук встрял ракшас-менталист. Эта раса имела естественные способности к мягкому воздействию на разум и иллюзиям, что делало их прирожденными адептами магии разума. - Ментальный щит такой, что впору тараном ломать. Но зла не держит, это могу сказать точно.
  Я встал, и всем своим видом показал, что пора заканчивать обсуждения.
  - Ну что ж, раз зла не держишь, тогда добро пожаловать в Аль-Хорезмин. У тебя будут апартаменты, достойные героя, и свободный доступ в обе лаборатории, рабочую и экспериментальную. Малым заклинательным кругом можешь воспользоваться в мастерской артефактора. Если всё же потребуется большой, то доступ в заклинательные покои возможен, но его придется согласовывать со мной. Только гремлинов туда ни под каким предлогом не пускай!!! Мне прошлого раза выше крыши хватило.
  
  *** Глава 5. Место силы.
  
  Тем временем я решил посмотреть, что делают новые герои в моих владениях.
  Из-за того, что радиус безмолвных соглядатаев весьма невелик, а зачарованные растения имелись лишь в деревне и возле домика фей, то, чем занимался полуорк, от меня ускользнуло, а вот с паладина магу-менталисту группы, посланной расширить наблюдательную сеть в том районе, удалось снять воспоминания за предыдущий день. Одно из высших заклинаний магии разума, 'Чтение памяти', купленное на аукционе и отданное Мрр-бхану, моему магу из расы ракшасов, который по совместительству наш штатный дознаватель. Они вообще имеют природную склонность к магии разума, и врожденные способности к иллюзиям, но по- большому счету в магии звёзд с неба не хватают. Этот же дух пустыни пошел по пути совершенствования искусства чароплетения, и после академии по распределению попал ко мне.
  В результате местами можно будет посмотреть хорошего качества запись, вид со стороны, а в других местах придётся использовать омут памяти, наблюдая от первого лица, даже вместе с мыслями и некоторыми системными сообщениями. Ну, какое лицо, такие и воспоминания.
  Для большей ясности пришлось отмотать запись с того момента, когда друзья покидали домик фей.
   - Ну ты мужи-и-ик! В первый же день таких тёлок снял! - восторженно поднял палец вверх полуорк, когда разобрался в ситуации.
  Лесные феи - уникальные создания, одни из немногих колдующих, которые не имеют не только книги знаний, но и знаний в определенной области магии. Их способность к волшебству врожденная, они колдуют, как дышат. И если спросить у феечки, как она это делает, вы увидите лишь растерянное выражение на смазливом личике.
  Волшебная пыльца позволяет им растягивать заклинание на большую площадь, или на несколько целей, даёт возможность усилить эффект за счет потраченного на увеличение концентрации пыльцы времени, а так же не заботиться о поддержании тоннельных долгоиграющих чар. Но одна фея ограничена одним-единственным случайным заклинанием 1-2 круга. Как повезёт. Зато его умеет как дышит. Собственно магией обладала пыльца с крыльев, и набрав нужное её количество любой мог наколдовать свойственное этой конкретное феечке заклинание, пусть и не столь эффективно. За это их пыльца и сами крылья и ценились на черном рынке.
  Всего в спасённом от гопников домике-на дереве нашлось восемь самых непоседливых девушек, готовых отправиться на поиски приключений. Друзья в свою очередь поделили между собой этих чудесных лесных созданий поровну, оставив четверых оставшихся полуорку, который после первого же налёта на сокровищницу каких-то бесенят заимел золотой запас. Достаточный, чтобы оформить банду официально, с собой как атаманом во главе. Просто так со сборной бандой феи не пошли бы, но вот 'с таким видным мужчинкой...'... Короче все проблемы испарились вместе со сменой статуса полуорка на командира наёмного отряда.
  Паладин на правах первооткрывателя оставил себе лучших: ускоряющую и замедляющую пару близнецов, холодную красотку Стеллу, единственную в стайке с заклинанием каменной кожи, и умеющую подлечивать 'обновлением' жизнерадостную Беллу.
  Полуорку же достались более кровожадные дамочки: самая безобидная из них умела замедлять врага, ещё две ослабляли противника и пробуждали жажду крови в соратниках, а последняя умела какое-то редкое проклятие из арсенала магии жизни школы крови, восстанавливающее часть здоровья тому, кто бил проклятого ею. После короткого обсуждения её сочли пусть своеобразной, но тоже лечилкой, и банда умчалась на дело.
  Стоит ли говорить, что три язвительные брюнетки и рыженькая отлично вписались в банду, и даже их постоянная ругань с лёгкими на язык гоблинами не сильно снижала боевой дух отряда?
  Весь следующий день друзья пробовали в деле новые отряды, охотясь на безобидную мелочь по отдельности, и объединяясь для чего-то, что могло дать отпор, вроде тех же разбойников, которых по округе развелось слишком много или мелких, но многочисленных бесенят.
  
  - Паш, я уже сваливаю, сегодня капец как надо пораньше. Мне тут вчера Лерка с параллельного потока недвусмысленно намекала... на помощь с дипломной. У неё как раз соседок по комнате вечером не будет. Ну, ты понял, да? Чай-кофе-потанцуем, все дела! - блаженная улыбка полуорка, казалось, начинается даже не от ушей, а загибается куда-то за них.
  - Беги уж, кот мартовский, - со вздохом вернул улыбку паладин, а затем принял величественную позу, и с серьёзной миной перекрестил товарища крестообразной гардой своего двуручного меча, при этом размеренно окая: - Плодитесь и размножайтесь, ой, то есть тьфу, учитесь и просвещайтесь. Рубашки не забудь.
  - Чего?
  - Контрацептивы говорю захвати, кондомы-презики-резинки, если ты не понял.
  - Да понял я сразу, чё ты! - почесал затылок зеленошкурый. - Без моей банды справишься? А то я их уже больше семи часов гоняю.
  - Думаю что да, без проблем, висит тут у меня с самого начала квестик обычный, но классовый, надо разобраться. Наведаюсь в деревню, поспрашиваю местных - пожал плечами паладин. Плохо подогнанное железо негромко звякнуло.
  
  *** Дальше мне пришлось оставить запись, и заглянуть в омут памяти, где меня ждали события, по ощущениям происходившие на пару часов позже. Никогда этого ещё не делал, но опыт полного погружения в полном погружении обещает быть забавным.
  ***
  - Ну и где этот ваш некромант? Пол-часа уже мух глотаем и всё без толку! - снимая с лица очередную паутину недовольно осведомился паладин.
  Пока воспоминание не особо отличается от записи, разве что я не могу покрутить изображение с разных сторон, зато задействованы все органы чувств. Смотрим дальше.
  Судя по бегло просмотренной записи от Безмолвных Наблюдателей на входе в деревню, Павел наконец-то смог там взять внятный и привычный квест, где надо прийти в конкретное место и очистить его от поселившейся там нежити. К тому же, один из старейших и уважаемых людей деревни, повредивший сегодня руку, а потому для хозяйственных работ малополезный, вызвался проводить до места, вроде как с целью посмотреть на смерть супостата.
  Классовый квест, который, судя по недовольному бурчанию паладина, должен был открыть молитвы-благословения более высокого ранга, ему продвинуть не удалось. Крайне размытое описание творить добро не давало внятных зацепок, а потому свернуть кому-нибудь шею, например тому же некроманту, он взялся бы и бесплатно.
  Возможно поэтому, а ещё потому, что паладин заочно отказался от денег, старосту удалось уговорить послать в помощь жреца-смотрителя деревенской часовенки. Бородатый мужик на поверку оказался бывшим монахом, почему-то осевшим в лесной деревушке.
  - Недолго осталось, ещё пять-шесть сотен шагов и как раз выйдем к Мёртвой прогалине. Там и сидит неклюд, и мертвяки его по ночам по округе шатаются. Днём-то их свет солнечный сдерживает, не любят они его.
  При этих словах паладин сразу подобрался, на ум пришла только одна нежить, для которой солнечный свет губителен настолько, чтоб опасаться выходить днём. Вампиры.
  - А скажите, уважаемый, не вампиры ли тут часом обитают? А то мы на высшую нежить как-то с вами не договаривались.
  - Что ты, что ты, соколик! Мертвяки там обычные гнилые шастают, зомби натуральные, да скелетов с дюжину видели, а никаких упырей или кровососов никто не видел. Сам же знаешь, язык у наших баб что помело, встреть они настоящего упыря, сразу бы пошли слухи о собираемых ратях нежити и короле вампиров впридачу! А так всё тихо.
  Слова старейшины заметно успокоили Павла, и он снова расслабил плечи.
  Наконец деревья расступились, открыв поляну с чахлой травой, и местами чёрными, выгоревшими проплешинами мертвой земли. В середине прогалины возвышалось круглое строение с чудом уцелевшей крышей и здоровенным провалом в стене. А за полуразрушенной башней виднелся такой же чахлый перелесок с редкими перекрученными берёзками.
  - Болото гиблое дальше. - прокомментировал старейшина - Горело этой весной. Везде трава зеленая, а здесь сам видишь - былинки редкие, чахлые, все соки из земли высасывает, ирод проклятущий. Только я дальше с вами не пойду, отсюда посмотрю. - извиняющимся тоном предупредил дедок и присел на рухнувшее дерево на краю леса.
  - Какие вопросы, отец, конечно, отдыхайте, мы тут сами.
  Жрец достал из заплечной сумки кадило, больше похожее на кистень с массивной головкой от шестопера, на не менее внушительной цепи, которую не враз и топором перешибешь, чем на церковную утварь, но тем не менее что-то там разожглось и начало тихонько дымить. Короткое бормотание, и эта штука стала ещё и слабо светиться.
  - Ну, пошли потихоньку. Дамы, держитесь за нами, но не слишком близко, таких как вы, у меня больше нет, я не переживу такой потери, так что берегите себя.
  Феечки захихикали, перешептываясь, но стали порхать чуть подальше.
  Паладин выдвинулся вперед, наложив на себя 'святые доспехи'. И без того сверкающие латы стали сиять ещё ярче. Башня выглядела безжизненными руинами, не предвещавшими беды, но стоило подойти ближе и активировать Ауру Силы, как из пролома повалили мертвяки. Медленно ковыляли зомби, вытянув перед собой облезлые до костей ручищи со скрюченными пальцами. С боков эти мясные туши огибали и обгоняли более лёгкие и шустрые скелеты. И то ли скелеты были умны сами по себе. то ли командовал ими кто-то более умный, но под длинный меч паладина они соваться не стали, обойдя его по широкой дуге и набросившись на жреца.
  Тот, недолго думая, бросился убегать, впрочем, к его чести нужно сказать, не далеко и надолго, а кругами по краю поляны, иногда на мгновение останавливаясь, и с матюками отмахиваясь от самых быстрых кадилом.
  - Линси, Минси, Белла! Помогите монаху! Стелла, зачаруй меня и тоже к нему. Только не подставляйтесь, я вас очень прошу! - отсекая ближайшему мертвяку руку с куском плеча, скомандовал паладин. Вторым ударом отрубил вторую руку, вместе с головой, и остатки зомби тяжело рухнули без движения.
  ѓ- Три десятка скелетов и дюжина зомби. Изи. А с учетом того, что скелетов на себя отвлек жрец, вообще как два пальца... не забрызгать! - довольно оскалился человек в доспехах, но тут в проеме показался кукловод. Из-под капюшона плаща белел и скалился до блеска отполированный череп, в глазах горели два бледно-зеленых огонька.
  'Лич. Здесь у них чёртов лич! Кажется, мы влипли.' - пронеслось в голове у паладина, когда посох, сделанный из чьего-то позвоночного столба с черепушкой выплюнул в него какую-то серую гадость. 'Видимо некромант тут давно сидит, и успел набрать сил и провести ритуал размена короткой жизни на вечную не-жизнь'
  Удар - и отскок. Из рассеченной груди очередного трупака вываливаются кишки и прочие внутренности. 'Я не силён в анатомии, но вроде их тут не должно быть. Хотя кто их знает этих некромантов, мертвые тоже не должны ходить'
  'Ха-ха! Но и я тут не какой-нибудь крестьянин!' - посетила самодовольная мысль, когда ослабленная защитой серая плюха выбила из него дай бог чтоб одну десятую от хитов, а второй зомби, исчерпав запас прочности, рассыпался на куски.
  Очень кстати монах, пробегая мимо, не стал упокаивать очередного скелета кадилом, а вытянув руку в сторону паладина что-то пробормотал. Столб мягкого света упал с небес, впитавшись в оружие. Неразличимые между собой с такого расстояния феечки порхали высоко у него над головой, время от времени пикируя вниз и осыпая его разноцветной пыльцой. Третья держалась чуть поодаль, и иногда проносилась над толпой скелетов рассыпая липкую коричневатую пыль.
  'Близняшки Линси и Минси умеют ускорять и замедлять. Значит над монахом вьются лечащая Белла, Линси и Стелла с её каменной кожей, а больше всех рискует дебафер Минси. Думаю, с такой поддержкой монах справится. Ладно, нет времени рассуждать, опробуем' - с этой мыслью Пампа благодарно кивнул монаху, а затем широким замахом разрубил подошедшего ближе всех зомби пополам.
  Лич тоже сменил тактику, направив посох на порубленные останки, которые под его взглядом собрались воедино, склеились-слиплись, и стали заходить со спины.
  Ещё один труп принял положенное ему неподвижное лежачее положение, повстречавшись с зачарованным двуручным мечом но тут по шлему достался хоть и несильный, но чувствительный удар. Скрюченные пальцы заскребли по доспехам. И тут же зашевелился под взглядом лича ещё один, казалось уже упокоенный зомби.
  'Так можно скакать бесконечно, а здоровье у меня не вечное' - с тревогой подумал Павел и тут же в ноги ему вцепился свежереанимированный мертвяк, решивший не тратить время на вставание.
  'Зажимают гады, что же делать?' - пронеслась паническая мысль, а в поле зрения попал монах, которого, в отместку за благословение паладина, теперь полукольцом окружали у башни. Но тот резко выбросил вперед руку с кадилом, заставив рассыпаться двоих, и тут же метнулся следом, сбив с ног третьего. Пару костлявых рук вцепилось в рясу, но монах уже прорвался сквозь строй и теперь убегал, уводя за собой почти два десятка скелетов.
  'Надо выносить лича, без этого нам крышка. Эх, размахнись рука-раззудись плечо!' И паладин, не обращая внимания на виснущих на него со всех сторон зомби заработал мечом как пропеллером, шинкуя гнилое мясо направо и налево, но всё же больше перед собой, прокладывая дорогу. Десяток рук вцепился в воина, длинные грязные когти, соскальзывая по металлу вонзались в сочленения, даже через фильтр ощущений причиняя нешуточную боль. Жизнь стремительно принялась убывать, незаметно пролетая желтый сектор и краснея на глазах. Закончилась, и ушла на двухминутный откат 'молниеносная серия', меч снова превратился из невесомой соломинки в тяжелое оружие.
  Вот и лич. Первый удар, отбросив приняли на себя взметнувшиеся из-под ног кости, в обилии валявшиеся на полу башни. Второй этот костяной щит пробил, но увяз в облаке праха, окружавшем бывшего некроманта. Ослабленный и замедленный, удар пришелся вскользь, не причинив никакого вреда.
  Левую ногу пронзила острая боль. Посыпались системные сообщения:
  Критическое повреждение. У вас сломана нога.
  Получен дебафф 'перелом'( скорость передвижения снижена на 80% до полного заживления)
   Получено отравление. Трупный яд. Вы теряете 0,5% здоровья в секунду.
  В глазах полыхнуло красным:
  Внимание! У вас осталось меньше 30% здоровья. Рекомендуется лечение или приём оздоровляющих зелий.
  Игнорируя всё, Павел нанёс ещё один удар, на этот раз превзошедший все ожидания: отрублена рука с посохом, разворочена грудина, открывая иссохшие рёбра, но лич всё ещё на ногах. Своей оставшейся культяпкой тот зачерпнул прах и впечатал в грудь паладину.
  Внимание! У вас осталось меньше 20% здоровья. Рекомендуется срочное лечение или приём восстанавливающих здоровье зелий.
  'Отвали!' - строчки интерфейса не реагируют как надо, лишь добавляется новая:
  Неизвестная команда, проведите дополнительную настройку интерфейса.
  'Ррр! Тупая железка!' - отталкиваясь уцелевшей ногой, паладин в прыжке обрушивает меч на голову начавшего отступать лича и разваливает того напополам.
  'Есть! Я сделал это! Только все зомби целёхоньки и я, кажется, падаю. Вот же влип...' Нога немеет, и развернувшееся в падении спиной вниз тело, пусть и закованное в доспехи мертвяки небезуспешно стараются порвать на части.
  Внимание! У вас осталось меньше 10% здоровья. Рекомендуется срочно выйти из боя.
  'Не дождешься. Паладин я в конце концов или нет? Как там было? ' Заранее подготовленная иконка описания навыка послушно разворачивается перед глазами:
  Наложение рук. На текущем уровне до 3 раз в день вы можете восстановить до 555 единиц здоровья любому живому существу. С некоторой вероятностью возможно так же избавление от болезней, увечий, отравлений и проклятий. Для активации положите руки на исцеляемого, как можно ближе к области сердца. И ниже мелким шрифтом примечание : если у существа более одного сердца, то сгодится любое из них. Вероятность проявления дополнительного свойства зависит от текущего уровня и силы негативного эффекта.
  'И вот я такой лежу под грудой зомбаков, сложив ручки на груди, так и не выпустив из них меч. Хоть прямо сейчас в гроб клади' - посетила забавная мысль, когда шкала здоровья упала до 3%. И сразу полегчало:
  Божественное исцеление восстанавливает вам 555 здоровья. Отравление трупным ядом вылечено.
  'Живём!'
  Внимание! У вас осталось меньше 30% здоровья. Рекомендуется лечение или приём оздоровляющих зелий.
  'А покойнички-то не дремлют. А не наложить ли мне на себя руки ещё разок? Хи-хи!'
  Божественное исцеление восстанавливает вам 555 здоровья.
  Сломанная нога исцелена. Дебафф 'перелом' снят.
  Ну теперь пора. Махать мечом из положения лёжа очень неудобно, но благословленный светлым жрецом меч легко проходит сквозь плоть нежити, отсекая кусок за куском и разваливая некроконструкты насовсем при попадании в средоточие управляющего плетения.
  А главное, никто больше не поднимает новых, упокоенные мешают не только воину, но и своим же товарищам, их приходится спихивать, даря драгоценные секунды... И через двадцать-тридцать секунд ковыряния двуручным мечом в куче гнилой плоти из неё вылез сильно помятый, до отвращения грязный и вонючий, но всё ещё живой и боеспособный паладин.
  На поляне, пользуясь преимуществом в скорости, полученным от фей, жрец весьма неспортивно, зато эффективно упокаивал скелетов по одному. Отбежал - махнул кадилом - отпрыгнул, опять отбежал - повторил.
  - Помощь нужна, дядя? - вращая мечом, пошел к ним рыцарь в далеко не сверкающих, а скорее в мерзко благоухающих доспехах.
  - Да уж не помешала бы, отрок - тяжело дыша в очередной раз разнеся чей-то костяк кадилом отпрыгнул жрец.
  Через минуту всё было кончено, и все принялись приводить себя в порядок: кто чистить доспехи, кто штопать рясу, а кто и поправлять сбившиеся от ветра прически.
  К ним подошел старейшина.
  - Вы избавились от зла, но не устранили угрозу насовсем.
  - О чем это вы?
  - Свято место пусто не бывает, а здесь именно такое место.
  - Привлекает всякую погань? - понятливо спросил Пампа.
  - Не только погань, но чаще всего да. Осквернено это место.
  - Так что, скоро здесь опять что-то заведётся?
  - Непременно. Не сегодня, и вряд ли завтра, но минёт меньше четверти луны, как в этих руинах снова поселится зло.
  'Обновляемый данж? Круто! Ведь непись здесь, как в обычных ММОРПГ, не плодится бесконечно на респе, с опытом напряжёнка, а тут гарантированно раз в неделю пачка опыта и лута. Интересно, уровень растёт со временем или так и будет пол-сотни трупаков с личем?'
  - Но неумирающий может разорвать порочный круг и положить этому конец.
  Предложен дополнительный квест: 'Устраните угрозу насовсем.' Награда 5000 опыта, вариативно.
  - Так может ваш жрец очистит от скверны? Освятит там или как это делается?
  - Освятить то можно, да только ненадолго без печати-то.
  - Что за печать такая?
  - На пальце у тебя печать, неумирающий! Большая сила в ней.
  - Так что, любой неумирающий может вот так прийти со своим жрецом, и присвоить такое место?
  - Э нееет, любой да не каждый, - хитро покачал головой старейшина. - Места эти испокон веку моему роду принадлежат. Духи этих мест помнят нас, и без спросу не примут над собой другого хозяина.
  - Так что же делать?
  - А то и делать. Я с духами места договорюсь, жрец с богами, а ты уж не подведи, приложи кольцо и запечатай очищение силой неумирающего.
  Через пол - часа, начертив на земле фигуру из множества вложенных один в другой, и пересекающихся под разными углами треугольников, натаскав и положив в самые длинные уголки разного мусора со всей округи, жрец со старейшиной начали ритуал. Старик шевелил руками с закрытыми глазами и что-то шептал, жрец махал кадилом и размеренно пел. Особых спецэффектов, если не считать поднявшейся бури, не трогающей ни единого пучка трав в гексаграмме, ни участников дейста, да лёгкой дрожи земли не наблюдалось, и Павлу стало это всё потихоньку надоедать, как вдруг Старейшина открыл глаза:
  - Кровью предков, живших на этой земле, я пробуждаю это место!
  - Силой светлых богов я освящаю это место! - вторил ему жрец.
  - Властью Неумирающего я запечатываю это место! - Не отстал от них игрок.
  Сверкнуло. Громыхнуло. Остатки руин башни, торчавшие как гнилой зуб, и портящие вид, развалились по камешку, оставив после себя 'Строительный Ресурс: Камень, 12 единиц.'
  - Ну вот и всё, неумирающий.
  Выполнен дополнительный квест 'Устраните угрозу насовсем' получено 5000 опыта.
  - Теперь здесь Место Силы, освященное светлыми богами.
  - А что это такое? Что даёт? Чем оно лучше скажем, соседней поляны или перекрёстка?
  - Хех, - крякнул себе в бороду жрец - перекрёсток место само по себе особое, не упоминай его лишний раз без толку. А здесь в отличие от соседней поляны, годной лишь для выпаса коз, могут поселиться магические создания. Только теперь, после того как мы его освятили и очистили, хвала небесам, лишь светлые. Абы-где они, понимаешь, жить не могут, им подавай насыщенное магией место. Думаешь просто так тут ныне покойный некромант ошивался?
  - Так что, здесь теперь магический источник? - не мог поверить своему счастью игрок.
  - Ха! Раскатал губу, Источник ему подавай! Нет, всего лишь место Силы. Хотя в чем-то ты прав, это действительно похоже... - бородач в рясе неопределенно повертел толстыми короткими пальцами - на земли в окрестностях Источника. Только там места много, и неумирающие в большом количестве строят жилища для магических, да и других существ, в которых им комфортно и приятно жить. Детей рождается больше, здоровые они там получаются, сильные, потому и идут охотно селиться к неумирающим в замки. Защита опять же.
  - То есть здесь можно построить логово для... ну я не знаю, каких-нибудь нагов, например, и они тут смогут жить и плодиться?
  - Именно. Хотя я в этих краях нагов отродясь не видал, но если где-то ухитришься добыть семейную парочку... то через пару недель будет у тебя несколько благодарных змеехвостых. А ещё ты можешь построить Храм...
  
  На этом месте меня выкинуло из чужих воспоминаний под влиянием эмоций. Это же надо, вот так запросто взять и построить что-то полезное вне замка? Раньше это было сугубо прерогативой нпц под управлением искинов, а для игроков была лишь возможность строить сараи, дома, даже дворцы, но ничего волшебного или функционального. Я не раз встречал отдельные жилища существ, даже фабрику големов одну нашел и к делу пристроил. Найти общий язык с гремлинами не составило труда, как и модернизировать предприятие. И пусть фабрика изначально была настроена для выпуска железных, переключить на более простых в изготовлении глиняных- это гораздо легче, чем переделать её на стальных. Гремлины - не гномы, для них железо и сталь - абсолютно разные материалы, получаемые разным путём, и делать из одного другое они не приучены.
  Но то, что я сейчас увидел, в корне меняет расстановку сил. Мало того, что можно запечатать слишком мешающие места, вроде ковенов адских прислужников, которые успевают всё вокруг загадить больше чем отряд личей, а опыта и трофеев с демонопоклонников - кот наплакал. Так ещё и построить что-то своё, важное и нужное. Такого на форумах точно не было, мимо такой информации я бы не прошел. Раз уж меня всё равно выбросило, лезу на форум, и вижу, что так и есть, максимум что можно сделать с внешними жилищами - это переделать их в улучшенные, с использованием уникальных расовых материалов, вроде мифрила или кристаллизованной маны.
  А это значит что информация горячая как жидкое железо в доменной печи. Либо это появилось с последним апдейтом, либо... либо это очередное проявление глобального срыва. А скорее всего и то, и то: реакция мира на апдейт.
  Немного успокоившись, ныряю в омут памяти, досматривать произошедшее с паладином. 3...2...1...
  - ... Храм? Ратуешь за своих богов? - скептически усмехнулся паладин.
  - Не без этого отрок, не без этого. Но вот ведь какая штука получается: без храма я, как и любой жрец, могу и благословение наложить, и исцелить немощного, но выше головы не прыгну. Святой силы у меня мало, и когда она заканчивается, то я обычный человек. Ну почти. - хитро улыбнулся монах. - А с освященным храмом я обрету статус священника и смогу взывать к более серьёзным силам, включая ангелов небесных, про которых ты так истово расспрашивал.
  
  Павел стремительно вспоминал, что ему было известно о строительстве в мире Земель. Мозг бурлил, и выдавал строчки, а иногда и целые абзацы с форумов. Наконец кипение достигло верхней точки и воспоминания окунулись в посвященную стройке часть презентации:
  - А построить свой замок можно будет?
  - Можно! Можно строить всё, что позволяет уровень профессии архитектора, а если есть чертежи, то и она не требуется. Однако, должен заметить, существуют и некоторые ограничения. Например именно полноценный замок, приносящий доход, можно построить только на Магическом Источнике. А их на всех не хватает. Но и тут для смелых и решительных оставлен шанс найти не принадлежащий какому-либо игроку Источник. Для этого требуется начать игру на невозможном уровне сложности, и тогда, где-то в ваших краях, преимущественно неизведанных, возможно всего в нескольких дней пути найдётся то, что вам нужно.
  - А как быть тем у кого ни архитектора ни чертежей? - снова вопрос из зала?
  - Ну, дорогие мои - с укоризной отозвался рыжий - иногда не всё в жизни получается на блюдечке с голубой каёмочкой. В мире Земель точно так же. Что я могу посоветовать? Ищите. Ищите умельцев среди местных, спрашивайте других игроков, в конце концов покупайте чертежи, копируйте, обменивайтесь. Импровизируйте! Построить квадратную коробку с недокументированными свойствами и сказать, что здесь будет конюшня, вы всегда сможете. А там как повезёт, мы не будем сегодня раскрывать всех секретов, скажем лишь что хорошая импровизация учитывается и вознаграждается.
  - Так что вы там говорили про книги мудрости?
  - По книгам нам тоже есть чем вас обрадовать. Дело в том, что в отличие от полного аккаунта героев земель, у вас не будет полного набора книг, важнейшими из которых для процесса стройки являются расовые. Книги мудрости будут заблокированы. - рыжий виновато развел руками, но тут же поднял вверх палец, призывая к вниманию - НО! (многозначительная пауза) Вам будут доступны базовые постройки вашей расы, а так же те способности и навыки, которые присущи неписям, то есть включая даже те, которых нет в книгах! И всё это на любой вкус и сразу, при генерации персонажа, не дожидаясь, пока при повышении очередного уровня попадется именно то, что вам сейчас нужно. Так же вы сможете приобрести их позже, когда заработаете дополнительные очки развития или в игре появятся приглашенные вами друзья.
  - Да-да, уважаемые, вы не ослышались, ещё раз обращаю ваше внимание, вам не понадобится ждать у моря погоды и гадать, какой навык выпадет следующим, вы получите все выбранные способности сразу! - подсуетился чернявый.
  И ведущие снова заговорили как однояйцевые братья по разуму:
  - Всё и сразу!
  - С самого начала!
  - Прямо со старта!
  - Прямо сейчас!
  Они тогда ещё много о чем говорили, и всё так же освещали далеко не всё, умело подчеркивая выгодные позиции и уводя разговор в сторону, когда дело касалось ограничений. То, что на невозможном уровне сложности по статистике на точку возрождения летают по нескольку раз на дню, и это с учетом 30 минутной задержки они не сочли нужным упомянуть. По стройке худо-бедно удалось из них вытянуть, что строить логова существ без апгрейда аккаунта не получится никак, вместо этого они рекомендовали находить дома и логова нужных существ, с тем, чтобы уговорить их переселиться поближе к сторожке. Или просто и без затей селить рядом быстроразмножающихся, надеясь на естественный прирост. Одним словом, всячески подталкивали игроков к покупке полноценного профиля.
  А что строить Павел даже не сомневался. Храм позволит разблокировать высшую божественную магию. Тот же Бабл. Ещё в нем появятся священники. В нем быстрее восстанавливаются божественные силы. А главное ѓ- это одно из тех немногих высокоуровневых строений, которые есть кому строить. В том смысле что хоть кто-то знает как. И это, вкупе с уже имеющимся камнем - решающий фактор.
  - Уговорил ты меня жрец. Строй свой храм! Камень бери, сколько потребуется. Что тебе ещё понадобится?
  
  Дальше ничего интересного не произошло, пошли обычные мужские строительные разговоры, и я, бегло просмотрев до конца дня, вынырнул из воспоминаний.
  - Визирь! Что там слышно от наблюдателей за двумя неумирающими из юго-западного сектора?
  - Сеть безмолвных наблюдателей вокруг всех значимых объектов на две мили вокруг места их появления налажена, каждый их шаг у нас как на ладони. Ничего примечательного не замечено, но если владыке будет угодно взглянуть своим глазами, то иллюзия-запись их активности со вчерашнего вечера и сегодняшнего дня уже собрана и подготовлена.
  - Будет, будет угодно. Неси что есть, вечер длинный, а я давненько за людьми не подсматривал.
  
  
  *** Глава 6. Гномы, не гномы, шахта не штольня.
  
  На землю опустилась тьма, и только в лагере разбойников огонь освещал небольшой круг света. Потрескивали дрова, что-то, прокачивая кулинарию, булькало в котле, два приятеля подводили итоги дня и готовились к выходу в реал.
  - Ты знаешь, я пока не буду тратить очки развития. Уж очень их мало.
  При том количестве золота что здесь крутится, купить копьё, щит и коня - это сущие копейки. Вот доспехи свои я починил, потратив тридцатку - оно того стоило, а дальше обойдутся.
  - Ты ж вроде чинил их уже! Мы даже кузницу специально для этого строили, разве нет?
  - Было дело - не стал отпираться рыцарь, - вот только после смерти я появился опять с этими скрипами и щелями. Знаешь как это неудобно? Да из-за них по мне криты проходят как к себе домой! Как вспомню тех зомби, так вздрогну.
  - Это после какой такой смерти?
  - Я ведь умер тогда в тролльей пещере.
  - Нефиг было лезть в одиночку! У меня вот достижение за 5 дней в боях без смертей дали. И за неделю. Скоро десять дней, юбилей, тоже что-нибудь дадут.
  - Ничего, прорвёмся. Всё-таки паладин это танк первой линии, мне положено время от времени погибать. Да и не так уж сильно счетчик сбросился, за первые три дня уже снова капнуло. Так я что тебе сказать пытаюсь: возрождаешься ты со всем, что в твоего персонажа вложено. Полный набор, всё новенькое, с полной прочностью, но, повторюсь - только то, что вкачано в персонажа очками развития.
  - А если вкачаешь коня, и сдохнешь, то что, возродишься вместе с конём?
  - Не знаю, но похоже на то. Все равно пока не спешу, а уже скоро кто-нибудь на форум выложит, как на точке воскрешения появляется вместе с конём и сразу в бой.
  Оба заржали. Человек в доспехах подбросил веток в огонь. Стало немного ярче.
  - А за кузницу ты не переживай, не зря строили. Она денежку приносит. Здесь ведь кузня - это и ремонт мобил, и шиномонтаж и СТО в одном здании.
  - Какой ещё ремонт мобил? Здесь есть сотовая связь? - оживился полуорк.
  - Нет, мобил здесь нету - терпеливо разъяснял человек. Есть их магические аналоги, но стоят дохрена. Это я так сказал, чтоб размах показать. Лопату починить, оружие поправить, плуг приварить, коня подковать - всё это делается здесь. А в ближайшей к нам нищей деревеньке так свою кузницу и не построили, теперь все к нам ездят. А с кузнеца денежка капает за аренду и крышу. До 10% местные вообще не парятся, считают такой налог в порядке вещей.
  - А если выше заломить?
  - Тогда начнутся нездоровые тёрки, а ни книг, ни геройского статуса, которому многое прощается у нас с тобой нет. Всё подталкивает к тому, чтоб купить полный аккаунт. Хотя... Аура Лидера у меня есть, так что немного поднять наверное можно, но у нас и без того на ней половина всего хозяйства держится. Пока не разберусь, рисковать не буду.
  И так, считай, на халяву целую деревню послушных крестьян заполучили.
  - Ой, вот только не надо про халяву. Тролля того еле завалили! Все наши сбережения на постройку баллисты пошли. А её не хотели делать без кузницы.
  - Ты скажи спасибо, что они вообще согласились строить. И пиломатериалы под это дело нам выделили авансом.
  - Так они же не бесплатно!
  - Да, не бесплатно. Зато баллисту собрали за пол цены! В счёт заваленного тролля под честное слово. А она, между прочим, из-за дефицитного железа и кучи мелочевки, вроде воловьих жил, раз в пять дороже кузницы по деньгам! Здесь дома без единого гвоздя не потому строят, что мастера первоклассные, а потому что гвозди дорогущие. Не на вес золота, но на вес меди почти тянут!
  - Да ты гонишь! Мы ж с пацанами медь сдавали - она в тридцать раз дороже чермета!
  - Это у нас там в 30 раз дороже, а в средневековье хорошая сталь ценилась и поболе мягкой меди!
  - Ладно-ладно, брат, не кипятись! Помогли и ладно. Что дальше то делать будем?
  - А дальше нам нужно где-то добыть ещё штук пять мер хрусталя на храм. Пять у нас уже есть, три мы нашли в руинах с нетопырями и две в пещере тролля. А на храм нужно десять. Без них, возможно самый важный ресурс в наших владениях - место силы простаивает.
  - Может купить? У нас есть восемь сотен и 4 банки ртути ещё с первого набега на чертей лежат.
  - Ну-ну. Во-первых, я что-то не вижу пока торговцев, может они где-то и есть, но не в наших окрестностях, а во-вторых, тысяча золотых за одну меру это базовая цена, а реально торговая гильдия в три раза дороже заломит, и то, если её филиал или факторию удастся найти в этой глуши. А местные - во все десять.
  - Дела... - почесал затылок шипом на обухе секиры полуорк, - мы же всю округу уже облазили, где мы хрусталь возьмем?
  - Ну, допустим, облазили мы только на пол дня пути, сам же посылал своих гоблинов до обеда туда, к вечеру обратно.
  - Ты своих девочек тоже посылал!
  - Было дело. Надо было разведать. И кое-что они все же разведали. Сокровищницу гномов.
  - Ну-ка, ты об этом мне не рассказывал.
  - Да как-то повода не было. Там ведь охраны под сотню.
  - Сотня гномов? Да это же целая армия. У нас вон под боком шахта с самоцветами, и гномов там от силы два десятка, так они не намного слабее нас с тобой. Каждый. Вон как Рыхрыг примерно, если приодеть его хорошенько. Я знаю, они на спор боролись. На ведро пива спорили, и этот зеленый увалень проспорил. А я зато выиграл! Потом вместе с ними эти два ведра и выдули.
  - Правильно сделал, надо налаживать хорошие отношения с ними. Кстати если бы не феи, фиг бы они вышли для простого разговора. А с феями получается, что часть войска вроде как из их замка, любят они этих малышек. Те ещё бабники, не хуже тебя.
  Но это другие гномы. Это вообще-то подгорные карлики, бородатые и поперек себя шире. А там свирфнеблины, родственники гномов. Мелкие такие, вроде гоблинов, но тоже горные.
  - Что-то я тебя не пойму, так это гномы или не гномы? Что за путаница?
  - Э, брат, это очень старая история, но я попробую рассказать её коротко и целиком. Давным-давно, когда книгу великого Профессора перевели на русский язык в первый раз, сделала это советская переводчица Наталья Рахманова. И как бы талантливо не передавался дух сказки, мелким деталям она уделяла не слишком много внимания, подчас позволяя себе коверкать произношение, допускать подмену понятий и другие вольности. Одним из таких ляпов стало слово 'Dwarf' - которое вполне недвусмысленно переводится как 'карлик'. Но поскольку карлик - это так или иначе немного калека, (а излишней толерантностью в те годы у нас не страдали) и детскую сказку про калек в главной роли писать не комильфо, то бодрых подгорных карликов она заменила на ближайший аналог мелких подгорных жителей - гномов. Это не русское слово, оно из европейского эпоса и пишется как 'Gnome'. Вот только это мелкие существа, ростом до метра, а порой и величиной с руку, поголовно обладают магией, и живут в горах, в толще камня. А главное, что чаще всего в сказках они довольно злобные и мстительные, и помогают лишь в редких случаях, вроде благодарности за спасение их жизни.
  Вот из-за такой неточности в переводе первоисточника и стали называть гномами крепких плечистых бородатых карликов. А дальше пошло-поехало, появилась куча произведений по мотивам, близким и не очень, и теперь имеем ту путаницу что имеем.
  Что характерно, у англоязычных читателей таких проблем нет, это чисто наша, русская заморочка.
  А нам с тобой теперь у этих злобных мелких гномиков, предстоит отобрать их штольню, заодно избавив от хранящихся там сокровищ. Можешь считать этих свирфнеблинов горными гоблинами, хотя они все владеют киркой, и вообще покрепче будут, так что по силе я бы их сравнил где-то с твоими молодыми орками, ещё не заслужившими звания воина. Второй ранг короче.
  - А мы с тобой получается шестой. Значит штуки три-четыре, ну пусть пять каждый положим, если толпой сразу не накинутся, но на этом всё, кранты. Что делать предлагаешь?
  - А вот то и делать - меланхолично жуя травинку ответил паладин. - И так десять раз.
  
  ***
  Понадобилось не десять? а все двенадцать раз, и то, после них осталось в живых не меньше десятка свирфнеблинов. Более того, эти лысые коротышки изрядно прокачались на убийстве героев, обзавелись лучшим снаряжением из всего, что у них было в колонии, и теперь представляли собой отряд элитных бойцов, действующий как один кулак. Мозгов в их обтянутых серой шкурой головах тоже прибавилось, и они заявили о переговорах.
  - Если ты нас убьёшь, неумирающий, то не получишь, того, зачем пришел. Слишком много раз ты нападал на нас, используя своё бессмертие, это дало нам время подготовиться. Все наши сокровища, которых вы так алчете, мы собрали, и наши женщины готовы уйти глубинными ходами далеко-далеко отсюда.
  'Похоже мы зарвались с количеством подходов, и система таким образом ограничивает читерство' - послышалось над ухом у Дамира.
  'И что теперь? Давай все равно завалим сморщенных, будет шахта - будет и хрусталь.' - тихо прошептал в ответ напарник.
  - Ну, мы всё же получим эту штольню в богатой хрусталём горе! - попытался сделать хорошую мину при плохой игре паладин, обращаясь к гномам.
  - А работать там кто будет? Ты сам? Не смеши подгорные глубины, неумирающие совсем не работники, это всем известно.
  - Зато мы хорошие воины! - не сдержался полуорк.
  - Возможно, но ещё одно нападение таких хороших - коротышка презрительно сплюнул ему под ноги - воинов мы переживем. А сокровища нет. Предлагаю сделку, неумирающие. Мы уважаем силу, но и ценим жизнь. Мы готовы отдавать вам часть того что даст гора. По одной мере раз в четыре дня.
  - По одной раз в два дня. За наше покровительство и защиту. И сокровища вы отдаёте нам как выкуп за ваши жизни.
  - Раз в три дня и никаких сокровищ. Это наше последнее слово.
  - Нам надо обсудить и подумать до вечера. Идем, Дамир.
  - Может, всё-таки завалим?
  - Идём, есть идея. Завалить всегда успеешь.
  Прилично отойдя по лесной дороге паладин стал объяснять суть своего плана:
  - У нас здесь есть гномы. Обычные, те самые бородачи, с которыми ты пиво вёдрами хлестал.
  - Ну.
  - Баранки гну. Там у них с этими какие-то старые обиды. Я когда про шахту сказал, мне квест выскочил. Короче если мы шахту зачистим, то работать считай есть кому. Тем более этот лысый хотел зажать половину прибыли.
  - А сокровища? А сокровища похоже уплыли. Если только...
  - Ну, не томи!
  - Если только ты не договоришься с бородатыми, чтоб те перехватили их в узких норах.
  - Ну ты и жук! А получится?
  - А вот это уже зависит от тебя. Так что сейчас быстренько идём к бородатым, я упираю на расовую вражду и договариваюсь насчёт работы в шахте, а ты агитируешь насчет сокровищ и подстраховки.
  
  Мои наблюдения за новичками прервал сигнал входящего вызова, от расположенного здесь же, на площадке просмотра иллюзий, палантира.
  - Вас вызывает неумирающий Сатарх, Владыка, и я его вижу впервые - тут же подтвердил мои догадки вездесущий Визирь.
  Отстроенный замок третьего уровня открывал доступ к большей части функционала, включая дальнюю видеосвязь, через весьма качественную иллюзию. Собственно, шаром-палантиром я пользовался уже давно, общаясь со своими ближайшими соседями - Ленкой-Селениссией и Шестилапым Реем, но кто-то посторонний постучался впервые.
  На площадке связи, у подножия трона, откуда открывался величественный вид на возвышающегося на всем повелителя, появилось весьма реалистичное изображение игрока-архидемона. С красной кожей, рогами, шипами, и зверской рожей.
  - Ну здравствуй, выскочка. Две недели назад ты очень сильно помешал нам, вмешавшись не в своё дело, и теперь ты нам должен. Пора поговорить о размерах компенсации.
  Вот это наезд так наезд. Мало того, что их рейдовые войска практически влезли на мою территорию, так ещё и соседа подкупили ударить в спину и уничтожить весь мой конклав магов. И покушение оказалось весьма успешным, и если бы не заранее принятые меры по наложению долговременных чар консервации через нанятого мастера татуировки, что, кстати, влетело мне в копеечку, то я бы остался без своего магического ударного кулака. И недели эдак на две, пока новые маги обучатся и восстановятся, что смерти подобно.
  Да, мы с соседями не стали ждать, и нанесли упреждающий удар, лишив их войска ключевых юнитов - вампиров, личей и всех четырех архидемонов, без поддержки которых сборное войско тьмы, в котором осталась одна пехота разной степени тяжести, воевать не рискнуло. И правильно, гремлинская артиллерия основательно проредит войска нападающих задолго до начала сражения, да и потом, без поддержки лучников против хорошо организованного противника любой бой обернется огромными потерями. Нет, какие-то крохи ифритов и пара костяных драконов у них уцелели, но в масштабах войска эти остатки уже ничего не решали. А ещё, их весьма неглупому главнокомандующему хватило небольшого намёка на то, что терракт предателя не удался, чтоб трезво оценить обстановку и завернуть рейд обратно.
  И теперь мне предъявляют претензии. Воистину, наглость- второе счастье.
  - Позвольте сначала узнать, вы говорите от всего вашего экспедиционного корпуса, или это ваша личная инициатива?
  - Тебе хватит и меня, мясо! - высокомерно произнес демон.
  А вот это уже интересно, ведь, насколько я понял, решал в объединенном отряде именно некромант, причем весьма опытный. Во время боя он дважды смог спасти своих личей от уничтожения, несмотря на то, что они были главной целью нашей операции, и лишь самоубийственная атака героя-вампирши с мощной маго-алхимической световой бомбой добила элитную колдующую нежить. А вот демон как раз тупил, и бездарно слил свою козырную карту - отряд архидемонов быстрого реагирования. А значит что? А это значит, что в руководстве коалиции решили пока со мной подождать, пока есть цели поближе и попроще, и прямо сейчас мы имеем дело с чьим-то личным уязвленным самолюбием.
  А значит бояться особо нечего, до них далеко, а если и придут, то будем решать проблемы по мере их возникновения. Тем более, что есть у меня пару заготовок, тот же Тытыщ почти завершен.
  - Сначала придите, там и поговорим. За дастарханом посидим, в баньку с чудесными пэри сходим...
  - Мы говорим вежливо, по-хорошему, предлагаем достойные условия вступить к нам в альянс. Цени это!
  - Односторонний вассалитет с 60-ти процентной данью? Не самое ценное предложение в моей жизни. К тому же есть большая разница между 'пробегали мимо' и пришли под стены. Одно дело, сказанное с позиции силы предложение сэкономить время перед лицом непреодолимых обстоятельств, вроде на порядок превосходящих армий под стенами, и другое безосновательные крики издалека.
  ѓѓ- Сейчас мы предлагаем договориться на выгодных для вас условиях, сэкономив и время и силы. А если мы придем к вам, то тогда разговор будет другой.
  - Вот сейчас вы очень правильно сказали: 'если'. Если наскребете достаточной силы войско, если для него не найдётся дел поважнее, если сможете оплатить многодневный переход до моих земель, если по пути не встретите кого-то, желающего на вас прокачаться, если справитесь с моей армией на моей земле. Очень много 'если'. А без этого разговора вообще не будет. Нет человека - нет разговора - нет проблемы.
  - Мы уже были недалеко от тебя!
  - Вы пытались и у вас не вышло.
  - Это был маленький рейд!
  - А с чего мне верить или считать, что у вас найдётся больший?
  - У нас в клане сотни членов!
   Тут в разговор вклинилась Рисса:
  - Члены - не воины! То есть они конечно бойцы, и ого-го какие, но в другой, горизонтальной плоскости!
  - Моя помощница хочет сказать, что количество не всегда качество, - дипломатично сглаживаю ситуацию, ведь в прямом оскорблении сейчас не вижу смысла, - И даже если достаточное войско наберется, то для него всегда найдется занятие поинтереснее, чем раз за разом с большими потерями штурмовать хорошо укреплённый замок у черта на куличках.
  - Ты не у чёрта на куличках! До тебя меньше недели пути!
  - Ну, вот и отлично, подгоните свою кучку солдат и поговорим. Вот только имейте в виду, что если эта кучка будет разбита, то мало того, что тема переговоров изменится, брехунов никто не любит, так ещё и отсутствием войск кто-нибудь обязательно воспользуется. И необязательно я, ведь у вас хватает натянутых отношений и с 'Дикими', и с 'Легионерами' и с 'Редами'. А им достаточно намекнуть, - Ещё тогда, перед боем, мы с союзниками проверяли политический расклад, и сейчас эти знания пригодились, спасибо идеальной памяти сорвавшегося.
  - Мы на голову круче этих 'Диких Волков'!
  - Правда? Занятно, они говорили то же самое, - Блефую во все тяжкие, я этих 'Волков' в глаза не видел, как и остальных, но, судя по аж подскочившему демону, я попал в точку. - Так что мы рады к сотрудничеству, и готовы пойти на встречу, и даже приложим все усилия к обоюдной выгоде союза. Осталось только решить, кто будет нашим союзником и сюзереном.
  - Ты зарываешься, нуб!
  - Разве? Неужто я позволил себе неуважительное отношение к незнакомцу? Ну тогда приходите, познакомимся. А заодно разберемся и с остальными претендентами на почётную должность нашего покровителя. Есть кстати на эту должность интересные варианты среди пантеона, там тоже нашлись заинтересованные лица, не с самой вершины олимпа, конечно, но и не простые игроки, обзаведшиеся парочкой друзей и возомнившие себя поработителями мира! - пафосно произнес я, и, изобразив по-восточному вежливый поклон, завершил сеанс связи.
  
  *** Глава 7. Интерлюдия: Переход.
  
  Ларс поднял воротник, чтоб хоть немного спрятать лицо от пронизывающего ветра. На высоте всегда дует ветер. И даже выбранный закуток меж двух валунов не очень -то защищает. Медленно ползёт к закату солнце, скрываясь за тучами и совсем не грея. И так же медленно ползут мысли одна за другой, одна за другой.
  'Сейчас бы в тепло, а ещё лучше в номера мамаши Зозо, но это только мечты.' -
  Вторую неделю за ним охотятся Ржавые Черепа. Это их угодья, и чужаку в них отведено только одн о место - дичи. Обычная ситуация для сталкера. Стрелок прищелкнул к стволу новенький гаусс-ускоритель 'Каскад-3', после чего вставил стандартный патрон в торец длинного стержня спецснаряда. Тот состоял из множества неодимовых магнитных колец и сердечника из обогащенного урана, и предназначался для выравнивания траектории и пробивания особо бронированных целей. Затем аккуратно, по бороздкам нарезки, ввел спецзаряд в покрытый зеленоватым керамическим напылением ствол. Осталось подключить к ускорителю батарею ультраконденсатора и стрелковый комплекс 'Геката-2MF' готов к работе.
  
  ...Одиннадцать дней назад искателю-одиночке удалось найти в руинах исследовательского комплекса вход заброшенную лабораторию. Сам комплекс был раскурочен прямым попаданием тактического ядерного заряда, подвалы под ним давно обысканы и теперь там встречаются лишь рад-скорпионы, но вот экспериментальная зона в заглубленном бункере оказалась защищена не в пример лучше. Ларс нашел её случайно, когда прятался от облавы Ржавых черепов.
  Если бы в узком коридоре Ларс не посмотрел в на завал у шахты лифта через прицел снайперки. Если бы у него не стоял элитный прицельный комплекс с тепловизором высокого разрешения. Если бы не запредельно прокачанное восприятие, позволившее заметить слабое движение тёплого воздуха. Если бы у него не было впереди суток томительного ожидания, пока охотники угомонятся - завал так бы и остался завалом...
  
  Снайпер прильнул к оптике, прикинул расстояние до цели: больше двух километров. Далековато. Конечно, он читал, что последние мировые рекорды более трёх с половиной тысяч метров, но на взгляд парня это больше удачное стечение обстоятельств, чем мастерство. Взять ту же поправку на ветер. С расстояния в тысячу метров при среднем боковом ветре упреждение в четыреста-пятьсот сантиметров. Пять чёртовых метров. А это значит, что если её не взять, то с километра можно в грузовую фуру стоящую боком не попасть, не то что в голову.
  К счастью, ветер дул почти в лицо, его боковой вектор сейчас был невелик, а инфракрасный лазерный ветромер в его прицельном комплексе был весьма точен. Его тепловой луч чуть прогревал воздух по всей длинне, а чуткие сенсоры фиксировали куда и как распространяются от прогретого луча шлейфы тёплого воздуха, вычисляя среднюю скорость по всей дистанции. Собственно ради этой функции он и раскошелился на элитную модель. Да, там был баллистический вычислитель, подсвечивающий точку упреждения со всеми поправками, но вот беда: даже самый навороченный экземпляр имел разрешение не более одной тысячной. А это плюс-минус метр уже на километровой дистанции. Поэтому обычно игроки ограничивались выстрелами до пятисот метров, полагаясь на электронику.
  
  ...С электроникой Ларс дружил, поэтому обнаружив в экспериментальной зоне, в которую вела шахта лифта, уцелевший искин в аварийном состоянии, он принялся его восстанавливать. Снял защитный кожух, добрался до управляющего модуля, удачно подобрал пароль из 'листа хакера номер один' - им оказался 'qwertу', видимо учёные не слишком заморачивались безопасностью, перезагрузил, и даже смог запустить процедуру восстановления. Затем двое суток копался, восстанавливая подачу энергии, не справился, метнулся в город, сдал хабар, приобрёл видавший виды, но всё ещё надёжный термогенератор 'Гефест-300', без происшествий добрался до лаборатории, подключил к электрораспределительному щиту, и наконец запустил искин в аварийном режиме.
  И тут же выяснилось, что работа только начинается, что лаборатория вела исследования в области прокола пространства, но чтобы скачать эти данные из долговременного хранилища недостаточно оперативной памяти, и как минимум понадобится замена позитронных ячеек. Которых в лаборатории нет. Пришлось опять целые сутки идти в город, спасаться бегством от банд на раздолбанном грависпидере, закупаться электроникой и едой, возвращаться обратно в бункер, устранять по дороге разведчика Черепов, и наградой стал голодиск с данными исследований которые можно будет продать.
  А ещё появилась возможность завершить эксперимент, и получить работающую экспериментальную установку прокола пространства. А вот это уже джек-пот. Только сначала требуется ещё несколько деталей....
  
  Пикап объехал россыпь камней и стал двигаться в сторону стрелка под острым углом. Зажигая тусклые зеленые точки индикаторов, одна за другой зарядились ячейки ультраконденсаторов ускорителя. Баллистический вычислитель честно накрыл цель вместе с машиной зелёным овалом, мол, с такого расстояния точное попадание где-то там, упреждение 8.
  А дальше пошла математика: Угловая скорость цели 4 м/с. на дистанции 1400 метров время полёта пули без малого три секунды. Поправка на встречный ветер... ага 3,05с. Пальцы сами, на автомате, подкрутили винт вертикальных поправок, пока мозг считал цифры. А значит упреждение составит 8,7 тысячных, хотя прибор показывает только 0,008. И вот эти 0,0007 на дистанции в 1400м это целых 98 неучтённых сантиметров. Плюс-минус метр, куда там лаптю. Ларс подкрутил маховик боковой поправки. Сдвинул прицел чуть влево, по линии рассчитанной компьютером траектории, задержал дыхание и, когда цель поравнялась с перекрестьем, плавно нажал на спуск.
  
  ...После запуска искина ещё день пришлось добираться из пустошей до города, а затем целых два дня потратить на то чтобы замести следы, выехав в другом направлении, после чего заложить огромный крюк. Стервятники не дремлют, сесть на хвост удачливому искателю, нашедшему прибыльное место, для них святое дело.
  Сталкер всё сделал правильно, замел следы, дождался ночи... но недалеко от найденного бункера его ждала облава. Пришлось уводить погоню подальше, отстреливая по одному, и вот, когда цель уже близко, ему мешал лишь один разведчик...
  
  В голову Ларс все равно не попал, пуля разворотила плечо до самой печени, оторвала руку, прошила спинку водительского сиденья, и сдетонировала где-то в багажнике. Тело сползло под приборную панель, пикап резко прибавил ходу, и заложив широкую дугу, врезался в обломок скалы. Из разбитого радиатора пошел пар.
  'Вот ведь дрянь, там наверняка есть чем поживиться, а нельзя. Иначе меня легко выследят по следам. А так уже неделю ловят, и безуспешно. Поди найди, если в радиусе уверенного поражения моих следов нет и не будет. Но долго моё везение продолжаться не может, пора заканчивать с лабораторией. Уже завтра утром здесь будут целые полчища Ржавых, и они не успокоятся, пока не украсят моим черепом ворота своего логова.'
  
  ... Ларс решил сначала опробовать прототип, и лишь затем, спустя пару недель, когда всё уляжется, вернуться и забрать его. А для того, чтобы его случайно не нашли, снова завалил вход в шахту лифта, для надёжности сплавив камни завала в один комок термитной шашкой.
  - Прототип готов к запуску. Ментальный интерфейс откалиброван. Отчётливо представьте место, куда хотите попасть.
  Проверив, не забыл ли чего, искатель постарался представить небольшой извилистый каньон в паре часов перехода от города. Там в случае чего можно было объяснить своё внезапное появление чуть ли не падением со склона. Но в голову лезли совсем другие мысли.
   'Угораздило же меня сорваться в этой злой игре, ведь были же яркие миры с прекрасными эльфийками, зелёными садами и дивными яствами, там тоже нашлось бы место стрелку. Но нет же, потянуло показать свою крутизну, спортсмен недоделанный, КМС по биатлону... Чёрт, оказаться бы сейчас подальше отсюда, от этих банд, от протеиновых пайков, от этого мертвого мира! М-да, что-то меня всё раздражает, видимо сказывается, что уже неделю сплю урывками'
  - Поправка принята, калибровка завершена. Готовность: 5... 4... 3... 2... 1...
  Вспышка. А затем темнота. И полное отсутствие ощущений.
  'Я что, умер? Что произошло?'
  - Осуществлен перенос в рамках проекта #???%@#?&#@%&?#...
   Перегрузка системы.... Задействованы аварийные накопители...
   Выход из строя аварийных накопителей с ??12 по ??26 ...
  - Где я?
  - Вы находитесь в #??#@?%&*?# мира 'Земли меча и магии'
  - Как мне отсюда выйти?
  - Требуется адаптация аватара к механике мира... запуск конвертации...
  Сбой алгоритма инициации, конвертация в стандартном игровом режиме невозможна, задействован режим наёмника... Конвертация остановлена, недостаточно данных... Желаете ввести недостающие параметры вручную, (Да/Нет)?
  - Конечно да, хоть какой-то прогресс!
  - Задайте уровень сложности.
  - Нормальный, если есть. Средний.
  - Принято! Задайте расу.
  Снайпер ни секунды не колебался, он слишком хорошо знал, как влияет размер цели на сложность попадания по ней. А уж попадать человек начал учиться, ещё когда рамапитек бросил свой первый камень. 'Главное сейчас повысить выживаемость, а остальное приложится' ѓ- напряженными канатами звенели уже неделю невысыпающиеся нервы.
  - Система, какие есть расы с минимальной площадью тела? Сортировка по минимально возможному росту.
  - Найдено 32 расы. Обязательное ограничение для игроков: гуманоидные, найдено 5:
  1) Феи, от 20 см
  2) бесы, от 60 см
  3) гоблины, от 80 см
  4) хоббиты от 80 см
  5) гремлины, от 80 см
  
  20 сантиметров! Это же бомба! Да в них хрен попадешь!
  - Система, способности фей?
  Феи, 2-3 ранг, расовые свойства:
  Крохотный размер (20-50см)
  Ограничения:
  Невозможность использовать снаряжение обычного размера.
  Использование снаряжения маленького размера со штрафами.
  Только женский пол. (В противном случае обязательна справка от психиатра о достаточном уровне психической устойчивости ).
  Навыки:
   Волшебные Искры 2
   Полёт 1
   Уклонение 1
  Маневрирование 1
  Знания:
   1 заклинание поддержки (случайное)
  Магия ххх (случайное, улучшение)
  Активируемые:
   Пыльца фей
  Пыльца фей (х3, улучшение)
   Смена облика (улучшение)
  
  Хотелось кусать локти и биться головой об стену. Ну почему? Почему только женский пол?! Поему нельзя использовать нормальное снаряжение?
  А маленькое - оно и есть маленькое. И если штрафы хоть в половину те же как при использовании станкового вооружения в качестве ручного, то это уже провал.
  Бесы это черти что ли? Да ну их в ад, я и так только что оттуда.
  Гоблины - без комментариев. Гоп-кепка, семки, беломорина, и чёткий базар - собери полный сет. Даже смотреть не хочу.
  Хоббиты? Вроде у них неплохой скрыт должен быть.
  - Система, описание Хоббит.
  - Доступно 4 разновидности.
  - Что-нибудь стреляющее, максимально приближенное к моей раскачке.
   Хоббит-пращник. 2-й ранг. Расовые особенности:
   Маленький размер
  Давид и Голиаф (бонус при атаке существ крупнее на 1 и более ранг).
  Навыки:
   праща 2
   стрелок 1
  меткость 3
  маскировка 2
  
  - И всё? Это что за каменный век? Какие ещё хоббиты есть?
  - Фермер, странник, наездник на пони.
  - Наездник на... да вы издеваетесь! - Ларсу хотелось ударить кулаком в стену, но вокруг не было ничего, кроме висящих в темноте зелёных строчек.
  - Ладно, что там у нас осталось? Гремлины - это же что-то вроде гоблинов, разве нет? Какие свойства присущи расе гремлинов?- Гремлин-солдат, 4-й ранг, расовые особенности:
  маленький размер
  сопротивление к химическим ожогам
  сопротивление взрывному повреждению
  высокий интеллект
  быстрое обучение
  гремлинская 'аккуратность'
  Навыки:
  Техник 1
  Механик 1
  Строительство 1
  Владение лёгкими доспехами 1
  Владение аркебузой 2
  Стрельба 3
  Умения:
  Метание
  Выбор позиции
  Военная подготовка
  Пиротехник
  Алхимик
  Активируемы умения:
  Ремонт
  Демонтаж
  Знания:
  Гремлинское врождённое знание техники (гремтех)R.
  
  - И в чём подвох?
  - Запрос неясен. Пожалуйста переформулируйте.
  - Какие минусы у расы? Отрицательные стороны?
  - Гремлинская 'аккуратность':
  Постоянный шанс ошибки при любом действии не менее 10%.
  Максимальная прочность производимой техники снижена на 80%.
  Стоимость производимой техники снижена на 80%
  Обязательное требование к эксплуатации изделий: наличие знаний гремтехR.
  Базовый шанс осечки/поломки при стрельбе 20% (не может быть снижен менее 10%)
  Шанс взрыва орудия 10% (не может быть снижен ниже 5%
  - А...Э... Гхм! Это что, после каждого десятого выстрела гарантированно на перерождение?
  - Вероятность отправки на перерождение в связи со взрывом орудия составляет менее 1%, и требует дополнительных условий, как-то: запас здоровья менее 25%...
  - Не надо перечислять, лучше скажи, как такое вообще возможно? Почему взрыв орудия не убивает на месте? Какая-то особенность?
  - Подтверждаю. Расовая особенность сопротивление взрывному повреждению.
  - Это ж какое там сопротивление должно быть? Как у танковой брони?
  - Вопрос некорректен... поиск аналогов... эвристическая обработка... Приблизительное снижение урона от взрывного повреждения составляет 75% от входящего.
  'Однако рисковые ребята эти гремлины. Это как будучи окруженным бандой гранату под ноги кинуть, только с персональным энергощитом пятого уровня. Опасно, круто и бескомпромиссно эффективно. Или даже ещё круче - как игра в русскую рулетку. И так каждый десятый выстрел. С шансом сдохнуть менее 1%. И фиг с ней- с демаскировкой. Хочу! И Сопротивление химии у них на том же уровне...'
  Ларс начал проникаться симпатией к этим ребятам.
  'Что там ещё было?
  Максимальная прочность 80%... а нет, снижена на 80%. То есть максимум 20. У новенького изделия. М-да, крафт у них не очень. Дерьмовенький крафт, прямо скажем. Даже у нас в пустошах до 30% мог поднять любой сталкер.
  А вот стоимость снизить на 80%... Это что-то из нереального. Из чего они там эту самую технику производят? Вот чем дешевым можно заменить урановые стержни?! А вот если всё правда, то это нереально крутые технари. И за 80% скидки им простят эти самые 80% прочки. Потому что 20% пушка или 100% пушка - это всё равно пушка. И на один бой её хватит. А вот за 20% стоимости - никто не продаст.
  Все равно слишком круто... что я пропустил? Ага, вот где собака зарыта: Обязательное требование гремтехR! То есть кроме них же самих никто этой техникой пользоваться не сможет. Или судя по контексту скорее не рискнёт.
  Но мне-то какая разница? Я в производственники не мечу. Решено!'
  - Система! Выбираю расу 'гремлин'.
  - Принято. Запуск процедуры конвертации:
  Снайперская винтовка 'Геката-2MF' => пищаль гремлина-стрелка, гретмех R.
  Оптический прицел 'Сокол-8' => Заклинание 'орлиное зрение'.
  Баллистический вычислитель 'Эклиптика' => Заклинание 'меткость'.
  Компенсация остаточных параметров: Заклинание 'На крыльях ветра'.
  Гаусс - ускоритель 'Каскад-3' + 6шт малых ультраконденсаторных батарей => 6шт одноразовых артефактов 'Пинок для пули' совместного производства Эксперементальных Лабораторий и Утилизатор 3000, гремтехR.
  Набор универсальных инструментов 'Марк 5' => Универсальный Гремлинский Набор Отличных Инструментов, гремтехR (молоток, напильник и клещи).
  Лёгкий кевларовый бронежилет 'Корсар 2М' => Куртка из проклёпанной кожи.
  Граната наступательная РГД-5 (3шт) => гремлинская граната, гремтех(3шт).
  Граната светошумовая М84 => Свиток с заклинанием 'удар грома'.
  Шприц с регенерином (3шт) => зелье регенерации 1 уровня(3шт).
  Конвертация основных параметров... Завершено.
  Присвоен ранг 4, уровень 67 (Ветеран).
  Нераспределенные очки параметров заблокированы до принятия геройского статуса или до достижения 100го уровня, ранга ультра-элита.
  Конвертация завершена. Желаете войти в мир в статусе героя или предпочитаете скрытное внедрение?
  - Лучше сначала освоиться. Что-нибудь относительно безопасное, контракт наёмника, а лучше служба в регулярных войсках в невоюющей фракции.
  - Вам предлагается контракт гремлина-стрелка в армии Тайдара аль Сармата, (объявленные войны на данный момент отсутствуют) минимальным сроком на одну неделю. Полное снаряжение за свой счёт (соответствие 120%).
  Примечание: при заключении контракта на срок 1 месяц и более снаряжение предоставляется за счет нанимателя, а при его наличии наёмнику выплачивается компенсация на сумму 400 золотых.
  Оплата 100 золотых монет в неделю.
  - Система, какой курс валюты? Что можно приобрести на 100 золотых? Какова минимальная стоимость поддержания жизнедеятельности?
  - Минимальная стоимость 1 серебряная монета. Курс обмена к золоту фиксированный, 10 к 1.
  - Однако! Здесь есть ещё и серебро. И на него даже можно жить... Система, подробное описание такого существования!
  - Нищенское. Вы живёте в протекающем стойле, землянке за городом или кишащей клопами ночлежке в трущобах. Вы укрыты от стихий, но окружение всё равно опасно, так как грозит болезнями, голодом и неудачами. Многие за вами следят, и закон вас почти не защищает. Многие из тех, что ведут такое существование, испытывают трудности. Им не дают покоя, их клеймят изгоями и они страдают от болезней.
  - Двенадцать миллиметров мне в жо#&! Да это же моя прошлая жизнь!
  - Запрос неясен. Пожалуйста переформулируйте.
  - Отставить. Это мысли вслух.
  Перед глазами картинка вчерашнего вечера: Остов разбитого авиалайнера в качестве ночлега, воспаленная рана на бедре, оставленная матёрым барсуком-мутантом видна через разорванную штанину, банда Ржавых Черепов на хвосте...
  - Система! Подробное описание более комфортного существования.
  
  - Бедное. Стоимость поддержания 2 серебряных монеты в сутки. Бедное существование означает отсутствие благ, доступных в стабильном обществе. Однообразная пища и плохой ночлег, рваная одежда и непредсказуемое будущее приводят к неприятным последствиям. Вы можете жить в комнате в ночлежке или в общем зале над таверной. Закон вас частично защищает, но вам всё равно придётся бороться с насилием, преступлениями и болезнями. Те, кто ведут такое существование, обычно трудятся чернорабочими, лоточниками, коробейниками, ворами и занимают другие не престижные должности.
  - Что-то не вижу особой разницы. Пластиковая каша, аминокислотно-протеиновая смесь, хотя крыша над головой есть, и есть люди, которые присмотрят за тобой пока ты спишь. Так живут рядовые члены банд. Система, описание жизнедеятельности за 1 золотой в сутки!
  - Скромное. Скромное существование выводит вас из трущоб и означает, что вы можете поддерживать своё снаряжение. Вы живёте в старой части города, снимая комнату в пансионе, на постоялом дворе или в храме. Вас не мучают голод и жажда, и вы живёте в чистоте, хотя и по-простецки. Скромное существование ведут солдаты и их семьи, разнорабочие, студенты, священники, начинающие волшебники и другие.
  - О! А вот это моя жизнь после сдачи хабара! Починка снаряжения, закупка расходников, и отдых на оставшиеся.
  Взгляд сталкера цепляется за слово 'волшебники'. Посчитав ошибкой, он перечитывает последнее предложение еще раз.
  - Круть! Здесь есть маги! И даже начинающие волшебники живут как короли! А как тогда живут короли? Система! Полный список тарифов поддержания жизнедеятельности!
  - Запрос принят... обработка... систематизация...
  И вот через пару секунд система порадовала целой таблицей, выглядящей как будто написанной тушью на старинном листе папируса.
  
  Список затрат на поддержание существования:
  Существование Стоимость/день
  Никудышное -
  Нищенское 1 серебряная
  Бедное 2 серебряных
  Скромное 1 золотой
  Комфортное 2 золотых
  Богатое 5 золотых
  Аристократическое 10 золотых минимум
  
  Как только Ларс увидел последнюю строчку, то понял что пропал. 'Купил меня искин, купил со всеми потрохами, снаряжением, и бессрочным контрактом на душу, если бы захотел' - железобетонным монолитом упало на сознание принятое решение. В голове вихрем пронеслись элементарные подсчёты, что тех самых 100 золотых хватит на самое качественное обслуживание, а если не сорить деньгами, то ещё и останется.
  Взметнулась было заполошная мысль о высокой стоимости поддержания экипировки, но тут же опала, успокоенная тем, что это входит в тариф за 1 золотой.
  Неулетающим дятлом радостно долбила всплывшая из глубин подкорки фраза 'раньше на Руси офицеров ценили, поместья жаловали...'. Ведь получается, что гремлин-стрелок приравнен к аристократии, или как минимум способен вести такой же образ жизни, а значит и вхож в их круги.
  Снайпер протягивает руку, и нежно поглаживает последнюю надпись на пергаменте. Всплывает пояснение:
  Богатое, 5 Золотых в день. Богатое существование означает жизнь в роскоши, хотя у вас может и не быть унаследованных состояний как у дворян или членов королевской семьи. Такую же, как вы жизнь ведут успешные торговцы, любимые слуги при дворе, или владельцы нескольких успешных предприятий. У вас комфортное жилище, обычно это просторный дом в хорошем районе города или комфортный номер в отличной гостинице. Возможно, у вас есть несколько слуг.
  'Промазал' - пальцы дрожат, а губы сами собой расплываются в идиотской улыбке. Уже сознательно Ларс вызывает расширенное описание последней строчки.
  Аристократическое. Вы живёте в достатке и комфорте. Вы вращаетесь среди самых влиятельных членов общества. У вас превосходное жилище, возможно, особняк в лучшей части города или несколько комнат в отличной гостинице. Вы трапезничаете в лучших ресторанах, одеваетесь у модных портных, и у вас есть слуги на все случаи жизни. Вы получаете приглашения на сборы богатых и влиятельных, и вечерами собираетесь в компании политиков, глав гильдий, верховных жрецов и дворян. Вам угрожает ложь и предательство. Чем вы богаче, тем больше шанс, что вас затянут в политические интриги.
  - Контракт принимаю, срок 1 месяц.
  - Вы телепортированы в замок Аль-Хорезмин. Контракт заключён, на ваш счёт зачислено 400 золотых, начало рабочего дня через двенадцать с половиной часов. Приятной игры!
  - Есть ещё время осмотреться... Система! А кто мой будущий наниматель?
  - Неумирающий Тайдар Аль Сармат, свободная информация:
  Архимаг.
  Мастер магии жизни, света и материи,
  Артефактор 3-й ступени, Казначей
  Владыка гремлинов и магических существ,
  Член ордена миротворцев.
  Эпическое достижение: 'Хлеба и зрелищ'.
  
  - Негусто. Так, описание достижения... если обобщить, то он с эпическим размахом организовал в болоте аналог Лас-Вегаса. А старичок-то знает толк в развлечениях! Дальше... Система! Что такое орден миротворцев?
  - Общественное объединение пацифистской направленности. Практикуют отказ от захватнических войн в пользу развития экономики, культуры и обороны.
  - Пацифисты - это хорошо. Усиленная оборона - ещё лучше... а как они вообще? Часто их бьют?
  - Частота нападения на членов ордена на 64,7% ниже чем на среднестатистических игроков. Однако большая часть миротворцев находится в вассальной зависимости от крупных объединений игроков, которые и устраняют угрозу еще на подходах.
  - Ну, это не мне дань платить, так что тихая гавань для меня самое то. А чем наш божий одуванчик известен, чем знаменит?
  - Одно из известных деяний, зафиксированых в галерее славы: 'Владыка Тайдар Аль Сармат в тот же день возвращает захваченный обманом город', скриншот Риссы Неутомимой.
  На появившемся изображении Ларс увидел какого-то крепкого старичка в чалме и халате, указывающего рукой на закрытый силовым щитом город, по которому велась орбитальная бомбардировка.
  'Судя по еле заметным, но характерным шестиугольникам, поселение накрыто стационарным сегментным щитом Хедрона или чем-то похожим, и пока накопители не иссякнут, внутрь не попадет ни одна молекула. А может я ошибаюсь?' - подумал сталкер и запросил подробности:
  - Чем накрыт город?
  - Высшая энергоформа Полога Света, заклинание 'Великий барьер'.
  'Трындец' -подумалось Ларсу - 'Великий' - значит где-то есть еще и маленький и даже какой-нибудь средний. Плохую вещь великой не назовут. И несмотря на это, судя по названию картины, город был возвращен.
  - Как было снято силовое поле с города? Диверсия? Подкуп? Предательство?
  - Игроком в составе круга магов было применено заклинание 'Метеоритный дождь'. Применено многократно, до полного истощения великого барьера.
  - В круге магов... ну да, стоят там какие-то дядьки кружочком. И один из этих дядек вызывает по мановению руки орбитальную бомбардировку достаточной интенсивности, чтоб продавить стационарный сегментный щит. Который, между прочим, выдерживает прямое попадание тактического ядерного заряда.
   Вот только если это - мирный правитель, то что, разорви меня плутоний, тогда делается у воюющих? Боги, куда я попал?!
  
  *** Глава 8. Мироустройство земель меча и магии.
  
  В представительстве ордена миротворцев было светло и тихо, как в библиотеке. Возможно это влияние моего города магов, ценящих знание, и у каких-нибудь орков была бы юрта шамана, хотя я и не очень представляю себе орков-миротворцев, но здесь было именно так. Закрытая секция библиотеки, по специальному абонементу, доступная лишь избранным.
  Пришел я сюда в расстроенных чувствах, после переговоров с потенциальным захватчиком. Нет, не сказать, чтобы я сильно опасался этого одиночки, но ведь ситуация может поменяться в любой момент, могут появиться союзники, спонсоры, прямой портал от них в соседний сектор наконец. Всё говорит о том, что я слишком мало знаю о мире, отчего предугадать следующий ход становится почти невозможно, это вносит неопределённость, сумятицу в планы, и поэтому я здесь.
  Любопытно, что постоянным представителем от ордена ко мне прислали... игрока. Обычного игрока, даже не сорвавшегося. Он сам вызвался на эту должность из-за двух вещей: моё казино с боями с эпик боссом, и тихая должность, где основной вид деятельности - общение с людьми. Его знания были энциклопедическими, вот сейчас я пришел к нему именно за знанием о мире.
  - Приветствую собрата по ордену!
  - И я рад вас видеть в нашей обители, Владыка Тайдар! Вроде так к вам здесь принято обращаться? Чему обязан такой радости? Какое событие привело вас сюда?
  - Грядут тёмные времена, армия тьмы надвигается на наши земли! - делаю небольшую пафосную паузу, и тут же нормально продолжаю: - Это была шутка. Но они могут и наступить, если не исправить мою нехватку знаний о мире. Расскажите, как устроена мировая карта, хотя бы самое сжатое, а то мои интересы ни разу не простирались дальше соседних хексов.
  - Ну что ж, вопрос интересный, и ответы на него могут занять не один день. Я тогда начну с основ, а вы, если меня занесёт слишком подробные дебри, поправляйте, или спрашивайте более конкретно. И вообще, не стесняйтесь перебивать и спрашивать, меня это нисколько не смутит.
  В игре десятки, а то и сотни тысяч игроков, и столько же замков. Конечно, эти замки время от времени переходят из рук в руки, и нередка ситуация, когда у старых и опытных игроков по нескольку замков, а недавно начавшие играть, после падения завесы лишаются всего, и переходят в разряд безземельных игроков. Мир прирастает по спирали, как раковина улитки, где в центре- ядро под управлением НПЦ -империй, в котором могут появиться лишь замки играющих на самых лёгких уровнях.Там ничего опасного не происходит, всё тихо и пасторально, под защитой гуманных законов.
  - А как же демоны и некроманты?
  - Всякого рода фракции, использующие альтернативную мораль, от некромантов до клаконов, от демонов до дроу, находятся на внешнем крае этого ядра. В местах соединения их границ со светлыми силами выходы охраняются, и представляют собой горные тропы, нестабильные порталы, воровские пути, трещины в скале, и прочие узкие места, не позволяющие провести большой отряд или сильных крупных существ.
  - По вашему описанию вырисовывается эдакая песочница для малышей.
  - Так и есть. Не все хотят играть в войнушку, есть много желающих окунуться в атмосферу средневекового фэнтэзи в роли мелкого феодала. Ключевое слов здесь мелкого, так как и доступные ресурсы, и возможности для роста на лёгких уровнях сильно порезаны. Но если пойти дальше от центра, то вы попадете в земли под управлением самых старых и успешных игроков, которые волей-неволей сами становятся частью политики своей фракции.
  Затем начнется самая обширная зона, в несколько витков, где постоянные хозяева ещё не установились. Но и не самый фронтир, где нет никаких законов, здесь ещё ощущается влияние как политики империи, так и тех же старых игроков. Туда попадают начинающие на средних и тяжелых уровнях, кто-то ближе к богатому фронтиру, а кто-то на место выбывших игроков, чьи замки никто не смог удержать.
  Так часто бывает: пришли захватчики с большим войском, замок взяли на копьё, оставили гарнизон из местных же наёмников, и утопали дальше. Слишком далеко от метрополии, чтобы включать в свою сеть снабжения, затраты окупятся далеко не сразу, а поставить толковым управляющим - некого. А потом пришла орда диких гоблинов и немногочисленный гарнизон не справился. Всё, замок снова нейтрален, а войско уже далеко, да и поистрепалось в новых боях.
  - То есть по миру хватает пустых, ничейных, никому не нужных замков? - идея расширить за счёт них свои владения мне очень понравилась, я уже принялся просчитывать в уме варианты.
  - Я бы не стал на это рассчитывать. Да, они постоянно появляются, но так же регулярно потерянные владения попадают под обновление, и на их месте появляется новичок. Неделя без владетеля, и замок разрушается ордой варваров, нашествием клаконской саранчи или каким-нибудь природным катаклизмом, а ещё через три дня сам сектор закрывается завесой и обновляется.
  - То есть, зазор времени, в которое можно прибрать к рукам ничейное имущество, очень небольшой. Хмм, но ведь наверняка есть неудачно расположенные стартовые сектора, в которых регулярно выносят новичков? Вдали от ядра и крупных игроков, надо полагать.
  - Есть целые кланы, собирающие такую статистику, и по слухам, тем же занимаются некоторые частные лица в администрации, но, как только в таком месте появится сильный игрок, вопрос можно считать закрытым. Так что, по итогу таких мест немного, и у них действительно есть существенные недостатки, вроде портала через пол-мира, или вулкана рядом с источником. Гораздо выгоднее отслеживать новичков, желательно стартующих на среднем уровне, и приходить с последним визитом через неделю после снятия завесы.
  - А почему не сразу? Что мешает поставить войска у завесы и напасть сразу!
  - О, это хороший вопрос. Те, кто его себе не задают, как правило, теряют стоящее у завесы войско. Дело в том, что в последние дни перед снятием завесы в буферных секторах активизируются те самые стихийные силы, и находиться там небезопасно даже крупному войску. Их же остатки, обычно нападают через пару дней, пробуя защиту новичка на прочность.
  Что-то такое я припоминал. Была у меня встреча с ордой клаконов, пожирающих всё на своём пути. Мне тогда ещё повезло, что там не было высокоуровневых юнитов. Получается, что охота на бесхозные замки - занятие невыгодное, по крайней мере, пока не поставлено на поток. Желание заниматься этим у меня пропало.
  - А что на внешнем витке всемирной раковины?
  - Новые игроки, желающие начать на невозможном уровне - попадают на самый передний край внешнего витка, и, зачастую, дойдя до границы сектора могут увидеть обрывающийся край мира, с титанических размеров черепахой внизу... Я сам не видел, но слухи ходят противоречивые, один другого невероятнее.
  Кроме того, в мире полно стихийных бедствий, вроде кочующих орд варваров или миграции разумных насекомых - клаконов под управлением ИИ, которые регулярно пробуют защиту замков на прочность. А ещё есть полумифический скрипт Ж.О.П.А. , который отслеживает особо выделяющихся на общем фоне игроков, как правило, багоюзеров и прочих читеров, но иногда достаётся и просто излишне умелым и удачливым. Этот скрипт запускает сценарий локального катаклизма, прорыва хаоса, или приход в мир хтонического чудовища, разумеется, на территории вызвавшего неудовольствие высших сил нарушителя.
  - Понятно. До полумифического скрипта мне ещё далеко, А эти безумцы с невозможным уровнем и сами себя неплохо прореживают. Расскажи лучше, что там конкретно с картой, кроме секторов какое есть деление на области, территории?
  - Извольте. Мир делится на сектора, эдакие приближенные к кругу радиусом в пятьдесят километров шестиугольники. Причем, вокруг сектора с магическим источником, на котором можно построить замок, обязательно существует буферная зона из таких секторов, где источников нет, а значит и замков быть не может, зато встречаются недоступные в стартовых локациях особо ценные объекты, такие как логова драконов и других топовых монстров, золотые шахты и крупные нпц-города.
  Вот и получается, что между двумя соседями среднее расстояние 200км, это сделано чтобы войска шли по нескольку дней.
  - Позвольте, но ведь мои дирижабли пролетают сектор из конца в конец за пару часов!
  - Ваши дирижабли могут нести только самые слабые войска, не крупнее среднего размера, и влезает в них немного, и при всем этом - это самое совершенное средство в мире. У других и этого нет. Более того, транспортные варианты появляются только у тех, кто выбрал сразу две магические расы, что делает замок довольно сложным в развитии, а потому редкость. У остальных гремлинов дирижабли боевые: небесные охотники, штурмовики, либо бомбардировщики, в зависимости от выбора второй расы.
  - А как же чертежи?
  - А много вы видели чертежей в продаже? Загляните на аукцион смеха ради. К тому же, для создания чертежа нужно разобрать по винтику, считай уничтожить целый конструкт, сделать это могут лишь маги со специализацией 'исследователь', и то, без гарантии стопроцентного успеха.
  Я открыл меню чертежей, и с удивлением обнаружил, что штурмовики и охотники есть в большом количестве, бомбардировщиков, без хорошей организации ПВО способных разрушить пол-города, всего один чертёж по цене шести готовых дирижаблей, а транспортники не продаются вовсе. То же самое касалось готовых летучих кораблей, но здесь бомбардировщики были в достаточном количестве, хоть и по самой высокой среди пузырей цене.
  Я вспомнил, что хоть и собирался продавать дирижабли, но планировал выставлять только воздушные охотники из второго, трофейного замка, а значит мыслил так же грамотно, как и остальные обладатели транспортного преимущества, и ощутил прилив гордости за себя.
  - Поэтому 200 километров между ближайшими замками вполне приличное расстояние, хотя и оно не гарантирует нескольких дней логистики. Ведь не играет важной роли тот факт, что скорость пехоты на марше зависит от скорости обоза, и обычно составляет 10-15 километров в день. Дело в том, что игроки быстро смекают, что одно дело передвижение с обозом, а другое - форсированный марш, который у тех же римских легионов доходил до 30миль в сутки. И очень быстро находятся лазейки, позволяющие, например, с помощью алхимических зелий без устали поддерживать этот форсированный темп по нескольку дней, а при желании, ещё и ускорять своих солдат магией. А что до обоза и припасов, так на то есть волшебные артефакты, снижающие переносимый вес, и практически бездонные геройские сумки.
  Более того, в армиях этого мира встречаются не только, и не столько обычные люди, сколько мифические существа, обладающие непривычными свойствами. Например, всякие змеи, ламии, рептилии, ящеролюды, перемещающиеся по болоту, как по дороге. Или со скоростью 50км в час по бурелому, как варги зелёной орды. И пусть такой темп они способны поддерживать недолго, но отмахать 60-80 миль за ночь, для волков в порядке вещей. А ещё в каждом замке встречаются хоть один тип летающих юнитов, которые в клочья рвут шаблоны скорости перемещения.
  И ведь далеко не факт, что сразу за буферным сектором будет обитаемое владение. В каком-то направлении пустых зон может быть и две и три. Так что, винегрет из разных замков, когда некромант соседствует с магами и святошами, вполне закономерен, и добавляет остроту игре. По той же причине, несмотря на наличие фракционных войн, крупные скопления замков одной фракции встречаются крайне редко.
  Империя грифона, Лига теней, Ковен чернокнижников, Каганат с лигой серебряных городов, НПЦ фракции активно влияют на игровой мир. Основная их суть в том, что игрок, в зависимости от принадлежности его замка к какой-либо фракции, изначально может рассчитывать на некоторое взаимодействие, помощь, а так же преференции в будущем.
  - С расстоянием ты меня утешил. Теперь я точно знаю, что нападение если и будет, то не внезапно, да и в скорости перемещения отрядов я - король. А замедлить вражеское продвижение, особенно на моем хексе, у меня найдётся чем. Извини, что перебил. Так что там с помощью?
  - Достоверно известно немного, но те же маги могут рассчитывать на помощь лиги серебряных городов в подготовке волшебных существ, фактически заказывая нужную специализацию у нанимаемых чародеев, плюс у них полный доступ к учителям и мастерам околомагических профессий: алхимии, артефакторики, магического конструирования.
  Колдуны имеют доступ к редким, но эффективным методикам Ковена Чернокнижников, вроде химерологии и расщепления заклинаний на составляющие, используемые для создания новых ритуалов, принципиально отличающихся от классических схем, да и с зелеными драконами у них какие-то давние договора.
  Орки не имеют чёткой инфраструктуры, но при соблюдении некоторых условий, могут, во время объявленного великого похода во славу своего бога, призвать под свои знамёна диких орков, тем самым временно, но многократно увеличивая силу собственной армии.
  Что происходит у эльфов, я даже вникать не стал, там такого наворотили с кодексом чести, сильно напоминающим самурайский, разными церемониями и икебаной, густо замешенными на ценности природы и жизни детей звёзд, что нужно быть напрочь дзенданутым, чтобы во всем этом разобраться. Однако, фракция природы это в любом случае преимущества везде, где есть зелень и дикая жизнь.
  Так же известно, что у эльфов глазные яблоки почти в два раза больше чем у людей, отсюда и 'глаза на пол-лица'. А дальше работает чистая геометрия: вдвое больший радиус означает в четыре раза большую площадь глазного дна. Это как чёткость разрешения видеоматрицы, у них по четыре палочки/колбочки одну человеческую, а значит и различать могут вчетверо более мелкие детали! Кроме того, вдвое большее расстояние между глазным дном и роговицей позволяет им использовать что-то вроде длиннофокусного объектива. У длинноухих в глазу два хрусталика, эдакий естественный снайперский прицел, позволяющий им так метко стрелять из любого оружия...
  - Стоп-стоп, уважаемый! Ты говорил, чтоб я перебивал и предупреждал, если вдруг тебя занесёт. Так вот, кажется, настал тот самый случай. Я прямо сейчас не готов к усвоению тонкостей анатомии эльфов. Давай лучше продолжим о мироустройстве, и общим сведения о других расах?
  - Да, прошу прощения, увлёкся. Горные мастера свои тайны не афишируют, но связь с сородичами поддерживают, и тайные подземные тропы для своих при нужде откроют, как и другие секреты и сокровища гор. Гномы могут развить свой замок до такого уровня, что он снимается с места и превращается в ходячую крепость. Весьма неприступную, как и все гномьи фортификации, надо заметить.
  О! Ещё, полностью развитые до пятого уровня замки магов могут взлетать в небеса. Конечно, на месте источника остаётся эдакая лестница в небо, но штурмовать узкие переходы над бездной, поминутно рискуя упасть с обрыва, удовольствие не для слабонервных. К тому же, там, наверху, встречаются парящие города-в-облаках, с их небожителями и диковинными товарами.
  - Здорово! Давно мог построить четвертый, но как- то все откладывал, то гхм, с маной работал (вовремя вспомнил и промолчал про мои секретные подземные концентраторы маны), то на крестьян всё золото спускал. Шутка ли, 4 уровень замка требует 50000 золота, 50 камня, 50 дерева, 30 руды, по 15 редких ресурсов, и в довершение 1 уникальный ресурс свойственный моей расе, который стоит десятку, а продаётся втрое дороже. Ну и скупается за пол- цены, торговая гильдия своё не упустит. Хотя, с учетом того, что пятый уровень замка даст 10000 в день, золото отобьётся быстро, а вот где взять столько стройматериалов, хотя бы на 4-й этап, я пока не знаю. Но то, что в ближайшем будущем построюсь, я решил точно. Ещё про кого-нибудь интересности знаешь? Кто там ещё объединяется под эгидой НПЦ?
  - Некроманты. Под рукой вечной госпожи объединились все, кто заигрывает с силами смерти. От аристократичных вечноживущих вампиров, до банальных труповодов, черпающих свои силы в битве и смерти солдат, причем неважно чьих. От тёмных шаманов, повелевающих душами умерших, до искушенных магов, возведших некромантию в ранг искусства, собирающих у себя в лабораториях костяных драконов, и высшую нежить - рыцарей смерти и личей. Поскольку чаще всего это персонажи, желающие уединения, или хотя бы просто укрыться от посторонних глаз, то вряд ли у них найдётся чёткая организация в обычном понимании, хотя истории и известны временные союзы нескольких энтузиастов. Скорее их объединяет то, что кроме них самих им никто особо не нужен. И в этом взглянувшие за грань готовы помочь друг другу.
  Что даёт мертвый замок пятого уровня - тайна покрытая мраком, возможно потому, что до таких высот их замки никто не развивал. То соседи не дают, то хозяевам оно и не надо, в связи с быстрой кончиной, или переходом на новый уровень бытия, когда прирост из тщательно обустроенного замка уже не играет решающей роли. А может, это обусловлено, особенно поначалу, частой необходимостью быстрой смены места проживания. Что ни говори, а не самая спокойная жизнь у некромантов.
  Демоны имеют свой отдельный план, с облаками серы, рабами, постоянными войнами, и, конечно же всякого рода извращениями. На поверхности они тоже появляются, но лишь вблизи внешнего витка, в рамках трудных и невозможных уровней. Раса имеет строгое ограничение 18+, и находится на контроле соцслужб, выявляя игроков с ярко выраженными отклонениями. Администрация Земель это отрицает, но есть весьма серьёзные источники, которые подтверждают негласный контроль.
  - Что, госбезопасность не дремлет?
  - Примерно так. Ведь за демонов, как и за некромантов, садятся играть не только те, кто жаждет власти и могущества, или хочет взглянуть своим страхам в глаза, но именно туда стекается вся гнусь и непроявившиеся маньяки. А любителям мелких пороков ничего не грозит, их грязные страстишки никому кроме них самих не интересны. Хотя, с учётом всё нарастающего срыва мира, эти закладки в коде могут скоро перестать работать.
  - Ну и черт с ними, с чертями, извини за каламбур. Должна быть у людей отдушина для спуска пара, иначе они начинают делать это средь бела дня. Ладно, на сегодня с меня достаточно. Одно могу сказать, настроение ты мне поднял, внезапного нападения можно не опасаться, что ожидать от других рас я теперь примерно представляю, и ближайшие планы уже намечены и приняты к исполнению. Они у меня ещё попляшут!
  
  *** Глава 9. Особенности размножения неумирающих.
  Над дворцом сгустился вечерний сумрак, и, не найдя ничего стоящего внимания в записях, я пошел в центр слежения за округой, где сходились воедино нити от всех заклинаний безмолвных наблюдателей. В этом не было особой нужды, мне просто было любопытно на сон грядущий посмотреть на новичков в режиме реального времени.
  Там, под кронами леса, уже совсем стемнело, горел костёр, и двое друзей неспешно подводили итоги дня:
  - Храм теперь есть, кузница давно есть, даже баллиста есть, только ставить её некуда, а мы с тобой до сих пор без своего угла. В таверне, как неродные, ночуем! - суетился полуорк.
  - Ну, допустим, я не только в таверне... - мечтательно протянул паладин, вытягивая ноги поближе к теплу.
  - Ага, ты ещё иногда у феечек зависаешь.
  - Фу как грубо, а ведь я гощу у этих прелестных созданий из чисто эстетического удовольствия!
  - А в деревню к вдовушкам тоже из чисто эстетического удовольствия бегаешь?
  - Можно подумать, что ты не бегаешь!
  - Это совсем другое дело! Я может таким образом укрепляю связи с местным населением!
  - Демографическую ситуацию ты укрепляешь... рабочих рук у нас как всегда не хватает.
  - Кстати о рабочих руках, - резко свернул тему Дамир - Как там мои гномы?
  - Нормально. С тех пор как тех глубинных недомерков прогнали, отношения с ними всё улучшаются, - поворошил ветки в костре паладин. - Эти ребята удваивают выработку, так что имеют по 10 мер в неделю. Нам отдают половину, и довольны как слоны.
  - Ха! Если бы я не подарил им сокровища тех серых коротышек, и этого бы не было! Ну, я про ту ситуацию, когда наши гномы решили ввязаться в бой. А то считали бы эту шахту своей, с них станется. Они же жадные, как... как элитная проститутка!
  - А откуда ты знаешь о их жадности? Ну-ка ну-ка? Колись, Дамир, где, когда, как?
  - Ай, патом расскажу, э! - от воспоминаний у дагестанца прорезался родной акцент.
  - В любом случае ты молодец, хорошо среагировал на изменение обстановки.
  - А то! Дамир всегда лучший!
  - А что это ты так разволновался при упоминании проститутки?
  - Ай... патом, да?
  - Нее, я тебя знаю потом забудешь и с концами. Рассказывай, друг.
  - Панимаешь... тут такое дэло... кароче я стал папой.
  - Дамир, ты меня пугаешь! Когда успел?
  - Много когда успел. Тут, в соседней деревне. Четыре молодых полуорка бегают, папой называют! - на одном дыхании выпалил чемпион и успокоился.
  - А, так ты в игре стал папой? Ну что, поздравляю! А я уж думал что ты в реале пацана заделал. Как там кстати твоя Лерка с параллельного потока поживает?
  - Расстались мы с Лерой. Она замуж хочет напропалую, а я ещё погулять хочу, да и отец, пока университет не закончу, не одобрит. Совсем не одобрит.
  - Всё с тобой понятно, кобелина - беззлобно пошутил Павел. - значит говоришь четыре молодых полуорка... быстро они. Сколько кстати у тебя в деревне женщин было?
  - Десять... - задумался полуорк. - двенадцать... нет, тринадцать. Точно, тринадцать.
  - Нехорошее число, разбавить надо бы... - давя смех, изобразил задумчивость паладин.
  - Я тебе разбавлю! Что с этим делать лучше скажи!
  -А полуорчанки появились? Не обращал внимания?
  - Я... я нэ знаю... слюшай, а можэт это не мои?
  - Дамирчик... - вкрадчиво заговорил паладин. - а откуда по твоему берутся полуорки?
  Глаза чемпиона быстро бегали, выдавая бешенный темп мыслей.
  - А полуэльфы? Полуогры? - вальяжно лежащий человек продолжал гнуть свою линию, тогда как и без того зеленоватый Дамир позеленел ещё больше.- Разве ты никогда не мечтал почувствовать себя настоящим мамонтом, окучивая необъятных размеров великаншу?
  Глаза полуорка расширились от ужаса.
  - Ты не задумывался как появились русалки, наги, минотавры?
  - Я сейчас блевану!
  - Ламии, гарпии, кентавры?
  - Паша, щас вточу! - губы сжались в тонкую линию, на шее набухла и запульсировала жилка.
  - Вот интересно, это капсула снимает картинку с тела, или искин системы так детализировано обрабатывает и отображает твоё состояние? В любом случае, расслабься, друг. Это старая бородатая шутка.
  - Шутка?! Да я тебе сейчас такую шутку покажу!!! - Полуорк вскочил и замахнулся секирой, но глядя на невозмутимую позу товарища не спешил нападать.
  - Да, Дамир, шутка. Потом погугли если захочешь. - Неспешно вдыхая, и говоря на длинном выдохе продолжал паладин. - Игровой мир вобрал в себя многие легенды, а они в свою очередь доносят отголоски минувших событий, так что в каждой шутке есть доля шутки. А ещё я вот сейчас думаю, что надо бы проверить, я же тоже бегал к деревенским на сеновал.
  - Что? Ты тоже полуорков наделал?!
  - Что-то ты сегодня тормозишь, брат. Какие у меня могут быть полуорки, если я человек? А среди твоих бойцов орчанок пока нету.
  - Тьфу ты, совсэм запутал. - успокаиваясь, снова присел рядом зеленошкурый чемпион. - Но тогда у тебя тоже по деревне дети бегают, и ты тоже папа, да?
  - Да, и боюсь не только по деревне.
  - В смысле? Ты же кроме деревни был только у этих мелких, а они слишком малэнькие. Или не слишком? Вай, брат, ты покраснел! Да? Павел, что, да? Ай маладэ-эц! Но как?! Они же совсем... да у меня мой младший друг больше чем некоторые из них! Рассказывай, как сумел, как ухитрился!
  - Ну... - нехотя отозвался паладин, пытаясь оттянуть время, но глядя на загоревшиеся глаза товарища осознал бессмысленность затеи и, вздохнув, стал рассказывать. - Есть у фей одно заклинание. Даже не заклинание а скорее ритуал, позволяющий сделать предметы маленькими. Они жуть какие шмоточницы, и любят примерять на себя платья, украшения, доспехи и даже оружие.
  - Все девушки такие. - понимающе хмыкнул Дамир.
  - Воот, и для этого у них есть уникальный ритуал. С пыльцой ихней в качестве главного ингредиента. Изменения обратимые, на время, от одного часа до целого дня. Думаешь почему они слывут такими искусными воровками? Да потому что эти ловкие создания пролезут куда угодно и утянуть могут ого-го сколько. И никто на них не подумает.
  Вот в общем-то и весь секрет. Для встреч с ними я на время становился маленьким.
  - Встреч? - Зацепился за главное слово кавказец. - ты сказал встреч? То есть не один раз так делал? И не с одной? И мне не сказал! И после этого ты говоришь что ты мой друг!
  - Ты с орчатами своим разберись сначала, герой любовник! А к феям в следующий раз вместе пойдем, если хочешь.
  Слушай, а ведь вот оно - решение. Детишки здесь растут быстро, глазом моргнуть не успеешь как появятся готовые бойцы или трудяги. А в деревне им скоро станет тесно. Одно дело платить наёмным работникам и бойцам, и совсем другое, когда семейное дело.
  - Или если родня сражается в одном бою с тобой, - подхватил идею дагестанец. - Вернее бойцов не найти. Да и крепче, чего уж греха таить, тоже.
  - И платить не надо. Ну или можно платить с задержкой, или заплатить, и сразу же попросить скинуться на общее дело. Семейный бизнес, все дела, задел на будущее.
  - Ну ты и жук! Так что, погнали делать задел на будущее?- хохотнул полуорк. - Приготовить оружие к бою?
  - Погоди, с этим оружием мы всегда успеем, надо все же определиться, что дальше строить будем? Казармы? Ратушу?
  - Давай рынок организуем?
  - Зачем? Мандарины возить и торговцев крышевать? Так у нас пока ни первых ни вторых.
  - Построим - появятся. Они всегда появляются.
  - С этим не поспоришь, эти везде пролезут. Но чтобы их было много, нам требуется город, или для начала посёлок. Деревня в получасе ходьбы, так что есть возможность со временем объединиться, поглотить её, но пока у нас есть только кузнец с семьёй да церковная братия только-только начала осваиваться.
  - Тогда может им монастырь построить, чтоб их больше было?
  - Ты знаешь, а ведь идея хорошая. Глядишь, заодно и боевые монахи появятся. Но сначала давай все же ратушу. А потом казарму, рынок и стену. Детишки наши скоро появятся, но пока они в проекте. В таверне клиенты будут перекусывать, пока чинятся в кузнице, ну и вообще, бизнес на естественных потребностях поесть-поспать всегда приносит свой доход. А с монастырём это ты здорово придумал, надо почитать на форумах, кто так уже делал.
  Ладно, я - в оффлайн, и тебе того же желаю.
  Его тело замерло и оцепенело, как всегда бывает, когда игроки выходят из мира, а следом за ним околел и полуорк. Мне ничего не оставалось, как отключиться от просмотра, а если вдруг и произойдёт что-то незаурядное, то запись останется.
  'Интересно, а нет ли и у меня таких вот... человечков? Хотя, учитывая, что я как-то больше со своей полусуккубой, скорее тифлинги-квартероны. Надо будет прижать её и допросить с пристрастием, а то получается совсем как в анекдоте, где настоящий мужчина никогда не знает, сколько у него детей!'
  
  *** Аудиенция
  
  Утро следующего дня я планировал начать с визита в лабораторию. Но не успел я вникнуть, на чем остановился в прошлый раз, как сзади раздался до боли знакомый голос моего управляющего.
  - К вам делегация от магов, Владыка.
  - От Гильдии магов? С чего бы вдруг? - С глубоким вздохом закрываю рабочую тетрадь, видимо сегодня закончить жидкометаллического голема не судьба.
  - Увы, но нет, делегатов прислали сами маги. Собираются стребовать себе какие-нибудь преференции.
  - А, профсоюзные разборки? Понятно. Зови их сюда. Кстати, а откуда ты знаешь, что они будут что-то требовать?
  - Это очевидно, Владыка. Маги - единственные в нашем городе, кто позволяет себе общаться с вами на равных, а поскольку вы им в этом потакаете, то просить полагающегося по праву им попросту нечего. Значит, будут требовать что-то ещё.
  В лабораторию зашла делегация из четырёх богато разодетых чародеев. Случайно так вышло, или подбирали специально, но их было по одному представителю от каждой ветви магического искусства. И если два человека и ракшас, представляющие Свет, Порядок и Разум, держались неуверенно, то впереди важно шел бывший эльф, в одежде, расшитой узорами с берёзовыми листьями. Бывший, потому что к тому времени, когда адепт поступает в академию и посвящает свою жизнь изучению магии, он перестаёт быть прежним, а когда заканчивает обучение и получает посох, то он становится совсем другим существом, нежели то, что когда-то пришло на порог, надеясь сдать вступительные экзамены. Магическое братство и Гильдия магов это та ещё мафия, у которой каждый боец стоит многих десятков обученных воинов.
  При определенных условиях, конечно, ведь в махании клинками мало кто из магов может показать удовлетворительные результаты. И вообще, если у чародеев дошло до рукопашной, то дело дрянь, примета такая. Хотя, бывают и исключения, например, какой-нибудь адепт Жизни, специализирующийся на изменении тела, может стать тем ещё сюрпризом и для тренированного бойца.
  Поэтому, среди магов встречаются представители самых разных рас, подчас даже считающихся вымершими. И вот этот расфуфыренный франт явно был эльфом. По каким-то, известным только ему причинам, он не стал обучаться в традициях своего рода, но подался в Лигу Серебряных Городов. Другое дело, что этот ушастый и там выбрал наиболее предрасположенную к его родовым способностям ветвь высокого искусства. И теперь, так или иначе, передо мной стоит не эльф из рода берёзы, а мастер магии жизни, что, кстати, требует немало опыта, и потому к нему стоит относиться с уважением, ещё и как к ветерану. Но какой же он высокомерный, так и хочется свернуть его тонкую шею!
  - Да не устанет сиять солнце над владениями нашего повелителя! - сладко начал посланец. - Соблаговолит ли наш господин выслушать недостойного, который печётся лишь о благе и величии Владыки?
  'Вот же, гад блондинистый, всё продумал, после такого уже и не пошлешь, даже если захочешь. 1:0 в пользу профсоюза!' - подумал я, но внешне благосклонно кивнул.
  - До нас дошли слухи, что почтенные Aiquacurumo в ваших владениях лишены полагающихся их статусу средств передвижения, бросая тень на репутацию Владыки. Так же они, будучи лишены подобающей охраны, излишне рискуют своими жизнями, а значит, ставят под угрозу безопасность государства, и ослабляют военную мощь... - Не знаю, сколько мог бы говорить парламентёр в такой манере, если бы я его не прервал, подозреваю что долго, а потому надо спасать ситуацию.
  - Я вас ненадолго прерву, чтоб узнать кто такие эти квакирумо? - Намеренно чуть искажаю произношение, но ведь он первый начал! Если вы хотите, чтобы вас поняли, то говорить стоит на языке собеседника, не так ли? Туше.
  - Да простит меня владыка, я волнуюсь, и оттого речи мои сбивчивы и непонятны. В переводе с квенья это слово означает 'высшие маги', познавшие вершины искусства плетения чар, - и выжидательно посмотрел на меня, держа паузу.
  'Ага, как же, зная вашу породу, я скорее поверю, что ты тщательно рассчитал, с каким акцентом и интонацией вплести в свою речь это эльфийское слово, а в довесок ещё и в каком порядке выдавать прилагательные, чем то, что от волнения забыл перевод! Небось хотел подчеркнуть свою образованность, долгоживущий... а может и что-то другое... уже неважно. И этот раунд за ним.'
  - Осмелюсь заметить, мой повелитель, - наклонившись ко мне, и прикрывая рот ладонью, тихонько проговорил визирь, - Слово aiqua на квенья имеет несколько значений, и более точным здесь будет перевод не 'высшие', а 'крутые' или 'отвесные, как скалы'.
  Эльф - существо длинноухое, слышит шорох жучков в траве за двадцать шагов, так что визирь с таким же успехом мог говорить во весь голос. Но приличия соблюдены, и остальное не мои проблемы. Как результат, зазнайка морщится, а мы размочили счёт. 1:2, пока профсоюз ведёт. Надо развить успех.
  - Щелкопёр считает, что круче него только горы? - так же тихо отвечаю визирю, но рот не прикрываю, мне по статусу правителя не положено. А вот эльфа при этих словах аж перекосило. По их этикету такое непозволительно, и является прямым оскорблением, но при этом звездорожденный понимает, что он не дома, а по местным порядкам, открытое лицо это чуть ли не знак моего снисхождения. 2:2! Восток - дело тонкое, как говорил товарищ Сухов.
  - Имею все основания согласиться с моим владыкой, - правильно сделав выводы, едва заметно улыбаясь лишь уголками глаз, выпрямляется в полный рост визирь. Эльф хладнокровно сжимает губы в ниточку.
  - И что же такое ты хочешь мне предложить, что приумножит силы и славу магов Аль-Хорезмина? - это 'ты' снова не по протоколу, к тому же до этого я вёл речь на 'вы'. Но, и, судя по сузившимся глазам эльфа, это понятно нам обоим, я так делал, обращаясь ко всей группе, а сейчас лишь к нему, что делает мои действия вполне последовательными. И опять же, здесь и сейчас, для разговора владетеля с наёмником этот вариант вполне уместен.
  - Я... Мы предлагаем выделить всем Aiquacurumo по джинну или по паре големов, дабы те служили им защитой, сберегали силы для великих дел, и приумножали славу Владыки!
  Вот теперь я верю, что ты в бешенстве, ведь в нормальном состоянии, даже несмотря на мою подначку, перепутать местоимение для эльфа это нонсенс. Но вот ведь в чем закавыка: если бы речь шла от имени всех магов, прозвучало бы 'мы', а так, наконец понятно, кто главный заводила. Гол! 3:2 в пользу хозяев поля!
  Смотрю прямо в глаза, и вижу, что он понял, что я понял, и сейчас его настигнет возмездие.
  - Значит, поступим вот как:
  Я выделю вам по паре големов. За свой счёт, из уже нанятых бойцов. И отдам их в ваше полное распоряжение. Но! С этого момента забота об их содержании ложится на ваши плечи.
  Более того, как заметил наш уважаемый мастер жизненных сил, речь идёт об айкуакурумо. А потому это касается только магистров, способных использовать заклинания высших кругов, или продвинутых специалистов в двух ветвях сразу. Мы говорим о наших коллегах из верхних строчек рейтинга: ветеранах и элите. Зелёные новички должны эту привилегию заслужить, а лентяи, довольствующиеся тем, что им дают, и не стремящиеся к профессиональному росту, если вдруг такие найдутся - саркастическая улыбка на лице властолюбивых чародеев - дорабатывают у меня свой последний месяц.
  - Но, Владыка! - осторожно вставил слово магистр порядка - содержание двух големов обходится не намного меньше, чем жалование мага! А если брать джинна, то он и двоих магов разорит.
  - Мы рассчитывали на некоторое... - Снова взял инициативу в свои руки эльф - переформирование действующих частей.
  - То есть вы хотели, чтобы я проплатил вам слуг, а потом ещё и содержал их дальше. И всё это время бойцы, формально находясь в моей армии и на моём довольствии, занимались бы неизвестно чем, но только не нуждами города?! - я подпустил холодного гнева в голос и резко подался вперед. - Пожалуй, мне стоит напомнить, чем отличается служба в моём городе от других. За попытку украсть деньги из моего кармана, а ничем иным ваше предложение не является, всем четверым стоило бы отрубить правую руку, но я всего лишь лишаю жалованья сроком на неделю. Ни разу так не делал, и надеюсь, что больше не потребуется, но, как лорд и Творец существ на этих землях, я имею на то полное право.
  А организатору, пожалуй, стоит показать жизнь в гарнизоне у менее заботливого лорда. Я отправлю тебя поучаствовать в зачистках архипелага скелетов, будешь десантироваться вместе с големами. Как ты думаешь, на сколько боёв тебя хватит? И во что ты ценишь жизнь перворожденного?
  - Владыка, позвольте мне уйти! - а глазки-то забегали! - Кодекс наёмника позволяет мне попросить отставки, или уйти до окончания контракта, если я найду достойную замену...
  - Ну что вы, вряд ли на неделю пути вокруг найдётся замена, достойная нашего магистра жизни, ветерана магических войн Куруфилиэля! - эльф побледнел, сразу сообразив куда я клоню. Это ведь мне решать, соглашаться на замену пусть тоже чародеем, но другой школы, или нет. А в точности такой он тут один. - Кроме того, по нашему соглашению о повышении квалификации, выход в отставку предусматривает выплату всех расходов на ваше дополнительное обучение, не предусмотренное контрактом. Ты пришел ко мне зелёным салагой после академии, а сейчас за мои деньги получил два высших образования в университете и продвижение в гильдии магов!
  - Я готов возместить расходы на моё обучение! - Надменный взгляд самовлюбленного бессмертного. По соглашению я требую месяц обязательной отработки, по истечении которого ветеранам труда я обещал подарить полученные знания. Но если увольняешься до этого - изволь вернуть потраченные деньги. А этот гад отработал чуть больше двух недель. Ну да у меня есть чем тебя обломать.
  - Разумеется. По окончании оставшейся штрафной недели, - возвращаю ему его надменность. Высокомерный начал сереть.
  - Я... я готов возместить в тройном размере.
  - Боюсь, что это будет слишком мягким решением, чтобы отвадить будущих любителей лёгкой наживы.
  - Десятикратно! - серо-стальные глаза с ненавистью глядят из-под высокого лба. А вот это уже серьёзно. Это практически вызов моей репутации и обвинение в жадности. Отчаянная контратака сравняла счёт, 3:3!
  - И чем же вызвана такая щедрость? Неужели высокорожденные так опасаются за свою жизнь? - отвечаю взаимностью, практически бросая ответный вызов в трусости.
  - Дети звезд всегда возвращают свои долги! - пафосно начал эльф - к тому же почтенный Владыка тратил не только лишь золото, я неделями пользовался вниманием учителей и магистров, и в это время мог обучиться кто-то ещё!
  Приехали. Он снова всё так повернул, как будто заботится об общем благе. Крыть нечем, всё-таки в чем, а в уме высокорожденным не откажешь. Да и в дипломатии с долгоживущими мне ещё тягаться рано, несмотря на все мои дестятилетия опыта из прошлой жизни. Видать, для таких случаев, у них искин дипломатический к разговору подключается, вроде того, что мы использовали при составлении контрактов. А у него библиотеки по психологии и переговорам за последние несколько сотен лет. Уделал он меня, сразил наповал одной фразой. Шах и мат...
  Ну, может не мат, но ничью мне ушастый навязал мастерски.
  - Да будет так! - а про себя прикидываю: 500 за поднятия уровня владения магией в гильдии, 500 в университете, и ещё 500 там же за спецкурс прикладной ритуалистики. 1500 и умножить в десять раз. Пятнадцать тысяч. Хмм, а ведь это содержание пятнадцати големов на неделю, на семь магов хватит. А если взять половину?
  - По поводу големов, джиннов, и прочей свиты. Так и быть, половину расходов на содержание возьму на себя. Но маной поддерживать будете сами. Джинны - те и вовсе помогут восстанавливать запасы магических сил, так что объединяйтесь. Шевелиться опять же начинайте, у вас уйма свободного времени и профессия чародея в руках. Не знаете, куда приложить силы - спросите моего визиря, или мою секретаршу Риссу, они найдут, чем вам заняться с пользой для всех. По итогам месяца посмотрим, достойны ли вы звания высших магов.
  Когда все визитёры покинули помещение, я принялся прокручивать разговор и прикидывать так и эдак последствия. Если всё получится правильно, то это только первые ростки, и со временем мои маги станут настоящей местной аристократией, где каждый из них, кроме своей, и без того внушительной силы, будет содержать и обеспечивать ещё и свиту. Что-то подобное было в обычаях средневековой старушки-европы, когда, приходящий по зову сеньора феодал, приводил с собой и своё подразделение, нередко включающее кроме слуги и оруженосца, ещё и нескольких мечников-охранников, значительно повышающих шансы уцелеть на поле боя, а зачастую и десяток лучников из крестьян, благо их снаряжение стоило недорого. Называлась такая структурная единица Копьё, отсюда и термин 'взять на копьё'. И были нередки ситуации, когда отряд в два десятка благородных рыцарей означал маленькую армию в полторы-две сотни.
  Конечно, у такой широкой автономии есть свои минусы, но до баронской вольницы я пока доводить не собираюсь, а то, что вскоре им потребуются свои феоды и земли, так уж чего-чего, а земли в Землях хоть отбавляй. Даже со стройкой и обустройством помогу без проблем. А основу кодекса чести я заложил уже давно, и сегодня лишний раз обозначил приоритеты. Лишь те, кто умеет ставить общие интересы выше собственных, смогут рассчитывать на мою поддержку, А те кто не способен работать над собой и совершенствоваться, а предпочтёт довольствоваться комфортом, так и останутся на уровне наёмных рабочих, пусть и с высокой квалификацией.
  - Ну что, Визирь, сегодняшний день можно считать зарождением нашей аристократии?
  
  *** Глава 10. Интерлюдия : гремлины в естественной среде обитания.
  
  Первым делом, свежее пополнение гремлинов бросили на патрулирование морского сектора, под командованием мастера-лучника Сника. Собственно, всё пополнение проходило через его руки. Сеатагалус Сник, в прошлом разбойник и душегуб, владел обширными, хоть и начальными знаниями магических школ разума и воздуха, имел фамильяра-кукушку, отсчитывающую оставшееся время для цели, звание снайпера и талант к подготовке стрелков. Под командованием мастера-лучника даже такие раздолбаи, как гремлины, уже через неделю усваивали, как брать упреждение, где находятся уязвимые точки, а заодно и с какой стороны нужно резать горло, чтоб не запачкаться. Почему-то так уж получалось, с завидной регулярностью.
  И поскольку с его прошлым находиться в городе герою было противопоказано, то свою работу по тренировке новичков Сник проводил на учебном дирижабле 'Воля Владыки', для таких целей усиленному крупнокалиберным орудием, двумя штатными големами и магом жизни.
  Для их борта была поставлена задача патрулировать воды между Лазурными Островами и Архипелагом Скелетов. В отличие от богатых ресурсами Лазурных, где вахтовым методом трудились и ловили золотых рыбок мирные жители, архипелаг служил рассадником нечисти и головной боли для всей округи.
  В морском секторе мало суши, но, похоже, что количество объектов на хекс было задано фиксировано, иначе как ещё объяснить такую концентрацию склепов, пирамид и некрополей на маленьких клочках суши? Даже виденные издалека белоснежные виллы на берегу моря, к гадалке не ходи, были особняками далеко не юных вампиров.
  И избавиться от них не было никакой возможности. Стоило пройтись по архипелагу с зачисткой, как уже через неделю в проклятых местах заводилась нежить, а через месяц там созревало такое, что впору было отправлять новый рейд.
  Ларс старался не выделяться, быть как все и делать то же, что и все, и первую половину дня ему это вполне удавалось. Служба начинала ему нравиться. Свежий морской воздух, ласковое солнце, тёплый попутный ветерок - ни дать ни взять, курорт!
  Но сразу после обеда на горизонте показались чёрные паруса.
  - Пираты! Йо-хо-хо! Немёртвые пираты! - поднялось оживление среди гремлинов. Рявкнула с недолётом единственная пушка. Дирижабль стремительно нагонял корабль с архипелага.
  В рубке, перед капитанским креслом, на постаменте было вмонтировано три артефакта: сфера из горного хрусталя, друза кристаллов топаза, и кабошон дымчатого кварца, в котором, если долго вглядываться, то казалось, что постоянно струится туман. Или дым, а может и слоистые облака, тут Ларс не взялся бы утверждать точно. Последним пользовались довольно часто, поочередно все члены экипажа, нагоняя попутный ветер.
  Сейчас мастер Сник положил руку на желтый, казалось, без перерыва играющий солнечными зайчиками камень, и летучий корабль окутал мягкий золотистый свет. А солнечный топаз даже как-то потускнел.
  Пушка сделала ещё один выстрел, на сей раз картечью, сметая с палубы врага мелкую низшую нечисть, вроде скелетов, только трёхголовых. Наконец пират ответил. С мостика отделилось тёмное облачко, и, стремительно разрастаясь, полетело навстречу. Через пару мгновений весь дирижабль окутала тьма, а в воздухе запахло тленом. Но внутрь, на палубу эта пакость добраться не смогла, остановившись в полуметре от обшивки. Сияние постепенно слабело, но не давало облаку праха дотронуться до летучего корабля. Пару секунд, и тьма рассеялась, снова стало светло, и по приблизившемуся кораблю гремлины, снующие по палубе, открыли пальбу из ружей.
  Наконец дирижабль догнал пирата, сближаясь к борту борт. На верхней палубе противника было уже почти пусто, если не считать слоя разрозненных костей и нескольких попрятавшихся за бочками и кнехтами мертвяков.
  Практически в упор бахнула картечью пушка, сметая за борт ошметки от тройки личей.
  - Отставить пальбу. Гхе-х... Приготовиться к абордажу! - Тихо просипел-прокашлял мастер Сник, но, в отличие от неразборчивого гвалта гремлинов, его было отчетливо слышно по всему кораблю.
  - Слышали, что сказал капитан? - лужёная глотка сержанта была прямой противоположностью сиплому полушепоту командира, но в слышимости если и уступала, то незначительно. - Готовимся к абордажу!
  Зависнуть прямо над пиратским кораблем мешала высота мачты, выходило слишком высоко прыгать, да и неудобно стрелять, когда собственное днище мешает. Поэтому дирижабль расположился параллельным курсом достаточно близко от борта, чтоб только не задевать мачты, но при этом достаточно высоко, чтобы максимально затруднить ответный штурм.
  Гремлины суетливо забегали по палубе. Сразу несколько бросилось в кормовую часть с криками 'Големы, големы! Готовьте големов!'
  Полетели первые абордажные крючья.
  Рядом, всего в нескольких шагах, трое новоиспеченных гремлинов, из десятка Ларса, сбились в кучку и что-то затевали:
  - Доставай!
  - Бросай!
  - Поджигай!
  - Давай-давай!
  - ТРИ!
  - Да кидай уже!
  - Бросаю!
  - Чего копаешься!
  - ДВА!
  - Быстрее!
  БА-БАХ! - Взрывной волной троицу подбросило в воздух и по широкой дуге выкинуло за борт. Ларса, находившегося в пяти шагах, только повалило на палубу.
  - ОДИН!
  - На аборда-а-аж! - раздались затихающие крики улетающих.
  Игрок в теле гремлина поднялся и подошел к бортику, вдоль которого через равные промежутки были намотаны на штыри и закреплены верёвки. Вопреки ожиданиям, близкий взрыв не контузил, и даже не оглушил, а осколков в самопальном фугасе, видимо, предусмотрено не было. 'Хорошая штука это сопротивление к взрывам.' -пронеслась навылет мысль.
  - А ты чего не с ними? - кивнул на троицу, казалось, выросший из-под земли Сник.
  - Так я, вот... - Не нашелся чего ответить Ларс, снимая с кнехтов абордажный канат с кошкой на конце. - Мастер-лучник, а чего вы так косо на меня смотрите?
  - Да так... Ты, что ли, нормальный?
  - Вроде бы да. Я сделал что-то не так?
  - Нет. Как раз ты всё делаешь правильно. Вот только если кто-то из вашего брата выглядит как нормальный или действует как нормальный... кхе-гхм... то где-то у него в голове та-а-акой огромный таракан, что впору пугаться. А ты, вдобавок, ещё и говоришь как нормальный.
  ПЛЮХ!
  Ларс украдкой скосил глаза. Одного из троицы швырнуло в бок, и, не долетев до корабля совсем немного, он упал в воду. Однако это, похоже, не сильно его расстроило, потому что, едва подплыв к борту, недолетчик достал свои инструменты, и принялся быстро-быстро метельшить руками. Через несколько секунд подозрительных манипуляций, из корпуса судна исчезло несколько досок, образовав пробоину у самой ватерлинии, в которую начали потихоньку заплёскиваться волны. Подтянувшись на руках и нырнув в дыру, гремлин скрылся из виду. В проломе сверкнула вспышка.
  - Что встал, боец? - просипел капитан - Трусишь идти в бой?
  Ещё один из тех троих, вероятно самый удачливый, схватился на лету когтистой рукой за натянутый канат, и, быстро-быстро вращаясь вокруг него, по спирали спустился на палубу.
  - Никак нет! - пришел в себя Ларс, и, зацепившись кошкой за что-то на вражеской палубе, лихо съехал по канату на другой корабль.
  'Такими темпами скоро и я стану как мои сослуживцы' - подумал снайпер, с содроганием глядя на ту высоту, с которой только что чуть не сверзился, держась одними лишь руками. - 'Кстати где они?'
  - Правее! - раздалось над ухом. - Правее бери, кому говорю!
  Мимо протопал скелет огра, в проломленных рёбрах которого разместился гремлин с навороченной пищалью увеличенного калибра.
  'Оружейник. Эти ребята просто помешаны на пушках.' - уверенно опознал он бойца из первого десятка.
  - Куда прёшь?! - продолжал попытки командовать нежитью новоиспечённый водитель.
  - Побереги-и-ись! - мимо, уцепившись одной рукой за верёвку, пролетал сержант, отмахиваясь стволом от верещавшей облезлой обезьяны, вцепившейся в его клёпаную куртку.
  - Стоять, скотина!!! - это снова оружейник.
  БА-БАХ!!! и почти сразу же: ТРЕСЬ! - водителю-оружейнику наконец надоело, что трофейная техника его не слушается, и упёртая снизу в подбородок пищаль разнесла череп огра вдребезги. А потом, пролетев выше, снаряд размером с гремлинский кулак расщепил кусок реи. Посыпались щепки.
  Сверху и чуть сзади раздалось верещание. Недолго думая, Ларс ткнул пищалью в источник звука, и, упершись стволом во что-то твёрдое, нажал на спуск, подняв затем глаза вверх, чтобы разглядеть результат выстрела. Кажется, тварь унесло далеко за пределы корабля, потому что ничего похожего на то, во что он мог стрелять, сверху не было видно.
  Зато там обнаружился третий подрывник. До палубы он не долетел, умудрившись запутаться в такелаже. И не заметно, чтоб это ему мешало, потому что, тут же, разрядив пищаль в кого-то под собой, он принялся прямо там и перезаряжать её, вися головой вниз.
  Со стороны кормы раздался треск, в воздух взметнулись обломки досок со щепками, а тяжёлый глиняный голем провалился под палубу между ютом и мачтой. Следом за ним у штурвала запоздало плюхнулся второй, раздавив в лепешку толстенного зомби-рулевого. На этот раз доски выдержали.
  'Вообще-то, по здравому размышлению, они должны были идти первыми, принимая на себя основной удар' - не к месту проснулся стратег-теоретик в голове новобранца.
  
  Штурм протекал стремительно, и если судить по невозмутимому лицу Сника, скрестив руки обозревающего сражение с палубы дирижабля, то всё шло строго по плану. Вот только плана этого Ларс в глаза не видел, и начинал подозревать, что никто из его сослуживцев тоже. В его голову начала даже закрадываться крамольная мысль о том, что может плана-то и не было вовсе... Уж больно происходящее, на его свежий взгляд, походило на бардак, щедро приправленный хаосом.
  Ларс оглядел поле боя.
  Контроль над верхней палубой был практически полный, чего нельзя было сказать о трюме. Яму с провалившимся големом окружил добрый десяток гремлинов, расстреливая мертвяков внизу, и периодически сбрасывая жадно тянущиеся конечности прикладами.
  Второй голем спустившись с юта, ломился в дверь к капитану, куда часть команды спряталась при обстреле с воздуха. Навстречу ему ломились скелеты, гораздо менее прочные, зато их было много. Периодически в проём влетала граната, и тогда голем, преодолев сопротивление ослабшего потока костей, подойдя вплотную к двери, принимался расширять дверной проём.
  Рядом с Ларсом через борт перевалился мокрый как мышь, и частично подпаленный давешний подрывник-недолётчик.
  - Их там слишком много - ответил он на невысказанный вопрос, выливая воду из раструба аркебузы.
  Рука стажера сама по себе нащупала гранату на поясе.
  
  Внезапно в сражении наступил перелом. Голем внизу затих, буквально погребенный под кучей мертвяков, а из капитанской каюты высунулось здоровенное умертвие, судя по рогам, чудовищным передним лапам и ошметкам крыльев, при жизни бывшее демоном, причем не рядовым, а как минимум на уровне гвардейцев какого-нибудь адского владыки. От мощного удара голем отлетел к мачте, да так там и остался, и капитан пиратов зловеще защелкал многочисленными зубами в громадной пасти, буквально в шаге от новичка.
  От неожиданности Ларс выронил уже зажженную гранату...
  ... смертельный шарик, подпрыгивая, покатился по палубе...
  ...пробегающий к голему гремлин с верёвкой, запнувшись, отфутболил гранату прямо в толпу своих вокруг пролома...
  ...стоявший в толпе ближе всех, размахнувшись своей пищалью развалил скелета, и на остатке хода отбил толстым стволом снаряд, как мяч бейсбольной битой...
  ...рассыпая искры, граната влетела прямо в пасть капитану...
  ...щелкнув зубами, пасть захлопнулась...
  А-БАБАХ-ПЧХИ! - эпически чихнул главный пират, рассыпая веером свои зубы, и заодно ошметки языка. Его голова пережила взрыв, но без зубов стала выглядеть гораздо менее зловеще.
  'Так не бывает' - только и смог подумать снайпер, в очередной раз поднимаемый в воздух взрывной волной.
  В глаз демона-зомби воткнулась чёрная стрела с пятнистым оперением. 'Такие были у мастера Сника. Кэп с нами!' - пришла в голову приятная мысль одновременно с приземлением на палубу.
  - Я! Я! Я закину! - раздался тонкий срывающийся голос самого молодого в отряде гремлина. Пошатываясь из стороны в сторону, он нес над головой круглый чугунный горшок, по размеру больше его самого.
  Вторая стрела с пятнистым оперением вошла в свободный глаз демона. Тот слепо замотал башкой и лапами.
  Случайным ударом лапы ослепшее умертвие смахнуло сразу троих коротышек, один из которых неудачно врезался в бомбоносца, увлекая его за собой.
  Бомба покатилсь прямо к Ларсу.
  - Я! Я донесу! - прокричал, внезапно захотевший внести вклад в общее дело новичок. Одним глотком осушив красный фиал с зельем лечения, выданный перед боем в единственном экземпляре под роспись, Ларс обнял бомбу перед собой, поднялся на ноги, и, не видя, куда ступает, побежал к пролому в палубе, над краем которого уже появлялись оскаленные облезшим мясом морды.
  Всего в каких-то трёх шагах от цели, его за ногу схватило что-то холодное, заставляя потерять равновесие и завалиться вперед, растягиваясь на палубе. Уже падая, он изо всех сил вытянул руки, буквально запихивая кончиками пальцев бомбу в яму.
  - Тачдаун! - Поддавшись общему азарту бесшабашной схватки прокричал Ларс, краем глаза отметив восторженное выражение на лице свисающего с такелажа гремлина.
  'А разве поджечь бомбу сначала на надо было?' - посетила игрока запоздалая мысль.
  Тем временем тот, что с верёвкой, добежал до голема, зацепил крюк за кольцо на поясе убитого голема, поднял палец вверх и крикнул 'Вира!'. А затем сорвал с пояса гранату, поджёг и катнул её в сторону ямы. Разбрызгивая искры, стальной шарик прокатился по доскам перед носом у распластавшегося по палубе зрителя, перевалился через обломанный край, и ухнул вниз.
  Дальнейшее происходило уже без участия игрока, поскольку взрывной волной от бомбы, разворотившей всю палубу, его выбросило за борт. На этот раз здоровье ушло в красную зону, а перед глазами пульсировала, перекрывая обзор, здоровенная ярко-красная иконка 'контузия'.
  Возможно, поэтому в памяти остался лишь набор кадров, как в фотоальбоме:
  Вот падает на корму мачта, взрывом перебитая у основания.
  Вот ослепший капитан пиратов делает широкий шаг, и подставляет свою многострадальную голову прямо под её удар.
  Вот рогатое умертвие неподвижно лежит, придавленное тяжеленным бревном, оставшимся от мачты, а над ним стоит Сник и, шевеля губами, в упор всаживает стрелу в грудь умертвия, в которой клубится тьма.
  Вот безжизненного голема поднимают на верёвке, а с дирижабля звучит сигнал к отступлению.
  Вот наш капитан орудует в трупе капитана пиратов чёрным кинжалом, что-то выискивая.
  Вот Ларсу бросают конец верёвки, а пиратский корабль всё сильнее кренится на правый борт.
  Пришел в себя он уже на палубе летучего корабля, где после схватки царила суета. Рядом, прислонившись к стене, матерился, заматывая рану сержант. Два гремлина, оставляя на палубе царапины, волокли окованный железом сундук в рубку. И когда только успели? Возле перегородки, отделяющей вход в рубку, аккуратно сложили три обгорелых тела без сознания. Над ними колдовал корабельный маг жизни. Перед боем он наложил на всех ветеранов, у которых была одинаковая татуировка на груди, какие-то чары, а новичков заставил выпить вонючее зелье, отдающее плесенью и антисептиком одновременно. Он ещё тогда говорил капитану, что если сразу после боя трупы будут хотя бы одним куском, то с того света вытянет. Чуть поодаль, возле самого бортика, расплывшейся кучей грязи вперемешку с железным мусором валялся голем. Один.
  - Капитан!
  - Чего тебе, салага?
  - Один из двух приписанных к команде големов отсутствует.
  - Утонул наверное - пожал плечами капитан.
  - И вы так спокойно об этом говорите?
  - Он с мешками, скоро всплывёт.
  Ларс не очень себе представлял, как глина, набитая железом, будет всплывать, да ещё и с мешками, но смолчал. Похоже, что его сегодняшний лимит удивлений, если такой существует, был давно переполнен. Окружающее воспринималось как нечто нереальное, казалось, что всё это сон, и он когда-нибудь пройдёт.
  - А с какими мешками? - не сдержал он любопытства новичок.
  - Обыкновенными, холщевыми. С-с-схх... Эй сержант, начинай перекличку!
  Подобно большинству жителей нашей страны, парень прекрасно представлял себе, что такое холщёвый мешок, но вот как мешок из-под картошки может помочь всплыть, по сути, комку железа и грязи, понимать отказывался.
  - Эй, там голем утонул. Может его можно как-то вытащить? Нырнуть с верёвкой например... - в робкой попытке прояснить ситуацию, Ларс тронул за плечо бегущего на построение гремлина.
  - Не надо, у него там шипучка с вязучкой, сам всплывет. - Не прибавил ясности ответ.
  Пришлось расслабиться и терпеливо наблюдать за происходящим.
  Созерцательная ничего-не деятельность успокоила бегущие вскачь мысли, и Ларс обнаружил на периферии зрения мигающее сообщение, судя по дате, пришедшее пару минут назад, как раз во время попыток выяснить, как же всплывёт утонувший голем.
  Отправитель: ГремтехR:
   'Каждый гремлин интуитивно понимает всё, что связано с техникой, а так же существуют вещи, которые он не знать не может.'
  Ниже прилагался список:
  Простые и интуитивно понятные каждому гремлину вещи:
  Граната - обычная граната на базе гремлинского пороха.
  Бомба - обычная бомба на базе гремлинского пороха.
  Гремлинский порох - о субстанции рассказано отдельно (ссылка).
  Греческий огонь - греческий огонь, его все знают.
  Подземный огонь - мощная воспламеняющая смесь, заставляющая гореть даже камни.
  Кислота - концентрированная кислота, что тут непонятного?
  Мыло - обычное мыло, пригодится в хозяйстве.
  Вязучка - порошок, превращающий воду в густой гель. Растворяется через 4 часа. (1 кг порошка на 300 м3 воды.)
  Шипучка - порошок, при соприкосновении с водой вступающий в алхимическую реакцию с выделением газа.
  Слюна Ржавого дракона - очень сильная кислота, способная быстро разъесть даже самые прочные сплавы.
  Драконье зелье - воспламеняющая смесь, которая не тушится обычными методами.
  Антикоррозийный состав - предотвращает коррозию металлов (под ним не будет ржавчины).
  Внезапно на палубе возникло оживление, и, подойдя вслед за всеми к бортику, Ларс увидел пятно пены, в котором, среди множества картофельных мешков, плавал глиняный голем.
  - Слишком много шипучки положили - покачал головой стоящий рядом гремлин из первого десятка. - Эвон как раздуло мешки, пена из дырок так и лезет.
  Оглянувшись, бывший сталкер уже по-новому осмотрел лежащего на палубе голема, подмечая, что во многих местах на теле, в первую очередь в труднодоступных: в паху, под коленками, в подмышечных пазухах, на поясе, вокруг шеи и так далее, виднелись скрученные валики мешковины. Ларс видел их и раньше, но подумал, что это для дополнительной защиты уязвимых мест. Сейчас же он начал понимать, что у голема нет уязвимых мест, кроме двух его сердец, а свернутые мешки располагаются именно там, потому что это как раз самые труднодоступные и защищенные во время боя места на его крупном теле.
  В мешках, очевидно, находятся пакетики... а может и просто россыпью смесь двух порошков. Намокнув, вязучка превращает воду в гель, а шипучка наполняет его пузырьками, образуя густую пену. Постепенно пена заполняет мешки, а затем и выдавливает лишнюю воду прочь, придавая голему положительную плавучесть. Вроде просто всё, когда объяснили.
  - Аква-дайв! - раздалось совсем рядом, и, обвязанный за пояс верёвкой, молодой гремлин рыбкой прыгнул с бортика вниз, сжимая что-то небольшое и круглое в руках, а через мгновение смачно впечатался в глинистое месиво голема. Тот дёрнулся, и, к большому удивлению Ларса, почти сразу же зашевелился, а его размытое прежде лицо приняло осмысленное выражение.
  Снова пришло сообщение от ГремтехR:
  Сердце голема. Магическое средоточие его сути, накопитель маны и управляющий центр. В сложных конструктах допускается использование нескольких сердец одновременно.
  А гремлин, тем временем, уже сноровисто обматывал голема верёвкой. За шею.
  - Вира! - и двое наверху забегали вокруг ворота лебёдки, поднимая голема вместе со спасателем, гордо восседающим на его макушке.
  - Я так больше не могу. Всё вокруг ненормально. Или нормально? Я уже ни в чем не уверен, - тихонько, как ему казалось, бормотал себе под нос Ларс, глядя на клонящееся к закату, но ещё высоко висящее в небе солнце.
  - Эй, ты, Нормальный! Твоя очередь драить палубу, салага! - жизнерадостно крикнул забинтованный сержант, бросая в новичка ведро с водой. К своему удивлению, Ларс ловко поймал его, не пролив ни капли мимо палубы, и, выловив тряпку, с неожиданной радостью принялся за простую и такую привычную работу.
  
  *** Глава 11. Новые связи, новые проекты.
  
  На лабораторном столе без движения лежал голем, полностью соответствующий стандартам моих войск: двойной узел управления, армирование железными цепями, рядом комплект вооружения, впрочем, хоть и хорошего качества, но самый обычный, не представляющий интереса. Вокруг, с любопытством ползала молодая медуза-горгона - со вчерашнего дня мой штатный химеролог.
  - Вот тебе первая задача: големы, будучи неживыми, не восстанавливают ману естественным путём. Это надо исправить.
  Я предполагаю сделать это через подселение в глиняное тело подходящего симбионта. К нему практически не предъявляются требования по физическим кондициям, но из-за пластичности и изменчивости глины, будет разумно начать с аморфных существ, которые могут легко пережить отделение большого куска, а лучше разделение на несколько частей, с последующим слиянием в спокойной обстановке.
  - Мне известны несколько существ, подходящих под описание, - после небольшой паузы под пристальным вниманием начала говорить медуза. - Живая слизь, призраки, духи, одержимые.
  - Нет-нет, нежить и демонов хотелось бы сразу исключить. Это весьма плохо скажется на моральных качествах бойцов и боевом духе всего войска. Достаточно обычного животного, да хоть растение, лишь бы генерировало достаточно маны, для обеспечения потребностей бойца, хотя бы в штатном режиме. В боевом было бы лучше, а уж если больше и на постоянной основе, то можно будет подумать и о колдующих конструктах.
  - А почему владыка не хочет использовать для этой цели джиннов? - девушка заинтересованно склонила голову набок. - у них бездонная мана, да и боевые способности высочайшие.
  - Джиннов? В големов? Боюсь это вопрос цены и доступности. Големов производят по 12 в неделю в каждом замке, а джиннов только по два. Ну, с того момента, как я развил замок до 3-го уровня из пяти возможных, джинны приходят по трое, но и бойцов теперь по 18!
  Кроме того, остаётся открытым вопрос финансов. Простой глиняный голем стоит 200 золотых. Мой, улучшенный, по лекалам каменного, 400. С учётом дополнительного армирования, которое идёт как кузнечная экипировка, 500 золотых. А джинн тянет все 2000, в голом виде! И даже, если я смогу оплатить, то где взять столько джиннов?!
  Но самое сложное это то, что джин не может контролировать свою магию. У него магическая душа, а значит и доступ к бесконечной энергии эфирного плана, но своих запасов маны как таковых нет. Поэтому он в принципе не может быть батарейкой. Максимум, что мы пока умеем, это использовать его восстанавливающую ману ауру, но это тема для отдельного разговора.
  - Я вас поняла, владыка, на какой ранг существ мне ориентироваться?
  - Хмм... давай подумаем вместе. Совсем маленький первый ранг вряд ли подойдёт, его естественного восполнения маны голему не хватит. А ведь ещё есть потери при передаче, и способность медитации, которую я бы очень хотел видеть. Ведь большую часть времени оно будет сидеть внутри голема и ничего не делать.
  - Тогда может рассчитывать на второй ранг? Например, те же ваши наги, если забрать их многочисленные сабли, лук и кожаные доспехи, автоматом попадают под второй ранг. И если над ними хорошенько поработать, то я могла бы и дать им способность впадать в медитативную спячку, и попробовать решить вопрос с паразитными потерями. Опять же, их должно быть много. Темпы воспроизводства нагов вас устраивают?
  - О, да, их у меня много. Хватит на големов с обоих замков, да ещё и на переоснащение уже имеющихся останется. К тому же, как творец, я могу несколько увеличить их прирост или параметры, вплоть до 20%.
  - Это существенная помощь, Владыка, с такими возможностями вы могли бы справиться и без меня!
  - Может и мог бы, и самые сложные 10% обязательно возьму на себя, но вообще-то я всегда предпочитаю доверять профессионалам.
  - Почту за комплимент, - порозовела медуза. - Думаю, я бы смогла сделать медитирующее существо и в рамках первого уровня. Естественное восстановление маны у магических созданий первого ранга с МВ=7 доходит до 33 маны в сутки.
  - Хмм, это очень даже неплохо. По крайней мере, даже с учётом паразитых потерь при подзарядке големов без соответствующих умений до 50%, автономность такой симбионт обеспечит.
  - Вынуждена вас поправить, владыка, во избежание путаницы в дальнейшем! - сверкнула глазами девушка - Учитывая небиологическую природу голема, называть такое существо симбионтом будет в корне неправильно. Скорее речь идёт о жильце, который будет жить как в глине, в норке.
  - Жилец так жилец. Хотя если голему проткнут эту самую норку, будет плохо, и я сразу обозначил, что именно этого хотелось бы избежать.
  - А если жилец будет покидать уютное гнёздышко на время боя?
  - Это несколько проблематично, но иметь дополнительного бойца всегда заманчиво.
  - Тогда у нас два варианта, либо видоизмененные наги, либо полуразумное создание на основе живой слизи. Пропитанная эктоплазмой глина станет неприятным сюрпризом для магов, и придаст некоторые свойства быстрого восстановления големам.
  - Пожалуй, всё-таки второй вариант. Видишь ли, глиняные големы используются на острие прорыва, и многие из них выпадают из боя, будучи растерзанными на много частей. Если бы не их способность к самовосстановлению, они безвозвратно гибли бы десятками. Поэтому бросать в такое пекло других существ, д ещё и слабых физически, означает для них верную погибель. У меня, да и у любого нормального полководца, для них найдётся гораздо лучшее применение.
  А то, что живая слизь неразумна, и является обычным животным, вроде медуз и улиток, так мне это даже на руку. Скрести её с какой-нибудь травой, или мхом, чтоб не бегала, не вытекала, и другими способами не покидала голема, и всё будет отлично.
  Если ты говоришь, что обычное создание даёт 33 маны в сутки, то с медитацией даже первого уровня оно будет давать от 7 в час, и полный рабочий день отпашет как миленькое, а это ещё 56, чего в общем-то за глаза хватает.
  В крайнем случае можешь залезть в пределы второго ранга, с учётом того, что это будут не боевые юниты, а обычные... питомцы? Живность? Чёрт их знает, как это будет правильно. Назовём 'проект батарейка'. Короче, до 200 золотых на голема я выделю легко.
  - Задачу поняла, приступаю к выполнению! - шутливо отрапортовала медуза-горгона, а её змейки под платком встопорщились наподобие фуражки.
  'Молодая, зато энергичная. Такая может и дел наворотить, хотя после гремлинов я, наверное, уже ко всему привычный.' - подумал я, уходя из лаборатории.
  Кстати, стоило бы наконец поддержать тех, двоих новичков на моей территории, уж они-то давно доказали, что готовы делать своё владение буквально из ничего.
  - Визирь! Прикажи готовить три дирижабля, охотника и транспорты на полсотни големов. А ещё, пусть тот, кто ставил безмолвных наблюдателей вокруг новых неумирающих, летит со мной. Хочу понаблюдать за ними в пути.
  
  
  *** Разговор в мэрии
  
  Дверь в приёмную мэра нового городка (хотя по количеству населения он был даже не самой крупной деревней) открылась от пинка здоровенной зеленоватой лапищи, до колена плотно замотанной в шкуры.
  - Здорово, красавчик! Всё сидишь, всё пишешь. А я, пока ты тут без дела сидишь, обложил данью три точки, и нашел аж три артефакта.
  - Поздравляю. Показывай, что ты там нашел. Про точки не спрашиваю, небось мельника запугал?
  - Двух, братишка, двух мельников и один черный рынок. Там даже охрана была, но её больше нет и теперь теневые барыги нам платят! - гордо выкатил грудь и распрямил плечи полуорк. - один артефакт, кстати уже отдали, в качестве первого взноса. Только его у меня нет, я все три продал.
  - О, так ты сегодня при деньгах?
  - Не угадал, я на все деньги одну классную штуку купил. И привязал к себе. Слушай, одолжи 500 золотых, а? Я за привязку отдать должен, под клятву брал.
  - Дамир, я дам конечно, но ты бы предупреждал хоть, у нас тут каждая монетка расписана. Так что ты там купил такого, что в долги влез? Только не говори, что ты резиновую бабу приобрел, а то ведь я и поверить могу.
  - Ха-ха, очень смешно. Вот, смотри, и не говори, что я о деле не думаю.
  С этим словами полуорк победно достал видавшую виды потёртую кожаную сумку.
  Сумка Героя. Позволяет переносить в свернутом пространстве до 10 единиц каждого ресурса, полностью нивелируя объём и вес. Неуничтожимая. Привязанная (нельзя украсть/потерять).
  - Беру свои слова обратно. Тут и одной телеги еле допросишься чтоб десяток брёвен подвезти, а ведь это лишь одна мера. Транспортировка награбленного - моя головная боль.
  - А то! У Дамира плохого не бывает! - улыбнулся во всю свою зубастую пасть полуорк и наклонил сумку, мелко потряхивая..
  Посыпались драгоценные камешки. Мягко шмякнулся мешок молотой серы. В довершение всего из маленькой сумки выпал тяжеленный стеновой каменный блок, от которого орк вовремя отпрыгнул.
  - Короче: 7 куч квадратных камней, 4 тележки железной руды, 2 горсти драгоценных камней и 6 мешков серы. А! Чуть не забыл, ещё 4 кубометра пиломатериалов из лагеря разбойников. Конкуренцию нам устроить хотели, прикинь?
  - Да уж, давить конкурентов ты мастер. Кто, кстати охранял тёмный рынок?
  - Ай, какие-то крокодилы синие. На двух ногах, как крокодил Гена только он зеленый а те были синие. Сначала стрелять пытались, но сам понимаешь, под щитом ветров, который умеет та платиновая блондиночка из последнего пополнения фей, половина стрел летит мимо. А когда мы до них добежали, зарезали как овечек. Ты случайно не знаешь, как из их шкур чемоданы делать?
  Паладин поперхнулся.
  - А что, здесь и такое можно?
  - А почему нельзя? Ты не говорил. Есть крокодилы - есть шкуры - из крокодиловых шкур делают крокодиловые чемоданы - я так думаю. Всё сходится. Их даже торговцы как часть уплаты за сумку приняли. По дешевке, конечно, как сырьё. А чемоданами было бы намного дороже.
  - Кого приняли? Крокодилов? Или их трупы?
  - Зачэм трупы, э! Каждый гоблин с рождения охотник. Каждый орк - хороших охотник. А любой охотник шкуры снимать умеет.
  Паладин, наморщив лоб, сжал свою голову руками.
  - Давай уточним. То есть вы, вырезав охрану уважаемых людей, там же на месте освежевали их трупы, поснимали шкуры, и ещё и предложили эти шкуры в уплату разницы цен за артефакты?
  - Не, всё проще было. Сначала просто продали, потом просто купили. А, ещё перед этим охрану зарэзали и дань взяли, да.
  Паладин бухнулся лбом об стол. Раздался глухой звук. А затем этот звук повторился ещё три раза.
  - Дамир, а ты вообще в курсе, что ящеролюды считаются разумной расой? - поднял взгляд на орка друг.
  - Какой-такой ящеролюди? Там были только нормальные люди. И синие крокодилы. За синих крокодилов шкуры ещё с наценкой пошли - за редкость.
  - Проехали... А луки с них куда дел?
  - Так туда же, в уплату сдал. Оптом. Плохие луки: гоблину большие, а для орков слишком слабые.
  - Ладно. Ценные ресурсы давай сюда, полежат в ратуше, а вот лес и строительные блоки надо к кузнице нести. Или хотя бы на задний двор ратуши. Вот ведь тоже засада: складывать некуда, а сарай построить пока не из чего. А раз нельзя построить, то некуда и складировать. А на улице сложить - разворуют.
  - Так давай я пока в сумке потаскаю, мне не трудно!
  - Хмм... и действительно, почему бы и нет. Ты меня сильно выручишь, если пару дней похранишь всё у себя. Только тогда сбегай, не в службу, а в дружбу на вырубку, там мужики, наверное, уже прилично деревьев нарубили, только вывезти нечем. И доски возле кузницы сгрузи, там увидишь, небольшая кучка брёвен строителей дожидается. Наконец-то у нас появится склад-хранилище для ресурсов.
  - О чем речь, бро, мигом сделаю. Так я пойду?
  - Подожди, есть ещё один важный вопрос по поводу этих дров, можно сказать стратегический. Совет твой нужен.
  Дамир весь подобрался, и лучась довольством, приготовился слушать.
  - Спрашивай!
  Павел поднял один мешок с серой и запихнул его в кладовку, по всей видимости, исполнявшую в ратуше роль сейфа. Утрамбовал поплотнее ногой и продолжил:
  - Есть возможность построить лесопилку.
  - Построить? Я думал их можно только захватывать, разве нет?
  - Захватывать не получается. В округе всё ценное оказывается давно захвачено.
  - А наша хрустальная шахта?
  - А она, как бы, и не совсем шахта, а штольня.
  - И в чем разница?
  - Я и сам не знаю. Какие-то шахтёрские заморочки. А до захвата она была вообще сокровищницей глубинных гномов, может в этом всё дело. И доход с неё урезанный, как с половинки шахты, причем сильно ослабленной. Только профессионализм наших работников и спасает. На полноценные источники ресурсов местные владетели устроили рейд, с зачисткой и охраной, и теперь качают с них положенное по праву сильного.
  - Это да, я тут пару вечеров послушал, что в таверне по пьяной лавочке болтают, и записал.
  - Ты, и вдруг записал? Дамир, ты меня пугаешь.
  - Эй, это ведь разведка, а она в военном деле самое почётное занятие. Я сейчас совершенно серьёзен. Слушай что вокруг творится.
  Мы на необитаемом секторе. Или хексе, как здешние игроки на форумах говорят. Источника здесь нет, караванных троп тоже, собственно мы тут потому так спокойно живём, что никому эта тьмутаракань нафиг не сдалась. В округе в основном леса, но есть и озёра, и луга, и болота, и даже на северо-востоке кусочек пустыни. Сверху по карте, ну то есть на севере, сектор тоже пустой, но оживлённый. Потому что если от нас взять на десять часов, сектор тоже пустой, но вот на одиннадцать часов, там уже совсем другое дело. Баба, говорят, там живет, совсем безбашенная, на всю кукушку отъехавшая.
  - Так уж и на всю? - второй мешок с серой уперся в не вытащенную швабру и теперь не хотел ложиться компактно, мешая закрытию двери.
  - Я не знаю Паш, насколько именно далеко в километрах отъехала её крыша, но если непись в разговоре упоминает этот факт по два раза в одной фразе, то думаю, что дальше, чем могу себе представить. Крейзи-куку-прощай-чердак особа.
  - Ну это ты загнул.
  - Я не загнул, я за что купил, за то и продаю. Вампирша и некромантка, но скелетов и зомбей у неё в армии никто не видел. Состоит в гражданских вассалах какого-то крупного альянса. Говорят ещё, что она на политику чихать хотела, но трогать её никто не торопится во всем регионе, графстве, по-местному. А ещё, похоже, она цифра. Сорвавшийся игрок то есть. Никто из неписей не помнит, чтобы она впадала в сон неумирающих, это они так называют время, когда мы логоффаемся. Я специально спрашивал, а память у них сохраняется не меньше месяца. Ну, или такой маловероятный вариант, что она больше месяца из капсулы не вылазит. Что ещё больше отдаляет её от нормального поведения.
  - Далеко говоришь от нас?
  - Через один сектор, если по прямой на одиннадцать часов.
  - Хмм... не менее 120 км. Скорее под 150. У нас объекты под её флагом есть?
  - Пока не встречалось.
  - Ну и хорошо. Далеко от нас и ладно.
  - Как сказать. Есть перцы и поближе. Соседний сектор.
  - Оу. Что там?
  - А там дедок божий одуванчик. Сам тоже никого первым не трогает, но за посягательство на его владения мстит жестко, и целенаправленно. Были уже прецеденты, в том числе с превосходящими силами. Так агрессор пропал вместе с замком, и никто больше о нем не слышал.
  'Ещё бы о нем кто слышал! Его замок был на утёсе у самого моря. Мы с геомантами этот утёс ещё приподняли, да пообтесали до полной неприступности, а сам замок скрыли под чарами маскировки. Они гораздо менее затратны, чем чары невидимости, и, по большому счету, создают эдакий купол, имитирующий всё ту же скалу на вершине утёса. По сути, это всё та же маскировочная сеть, только в магическом исполнении. Заклинание маскировки не относилось к иллюзиям, и потому в истинном зрении наблюдатель увидит то же, что и в обычном.
  Чем больше магическая сила колдующего камуфляж, и чем дальше объект от смотрящего, тем сложнее обнаружить поделку, тем выше потребуется навык разведки и вторичный параметр восприятия. Ритуал силами конклава проводили, собрав воедино тысячу эффективной магической силы, что выше возможных пределов любого, даже самого могучего существа, и от источника, на постоянной основе, запитали.
  Большим плюсом стало то, что подаренное вампиршей Ленкой заклинание относилось к доступной мне безобидной магии порядка, а потому я смог применить и свой набор усиливающих эффект артефактов, и воспользоваться бонусами от прикладной ритуалистики, и даже применить тайные знания архимагов в области использования артефактов. А без всего этого вряд ли бы подняли эффективную СМ выше, чем до полутысячи.
  Но перед этим, всех жителей переселили в мой город, чему они, в общем-то были только рады, кроме, разве что хоббитов, но кто когда крестьян спрашивал? Этих переселил в большой посёлок, заложенный на моих землях прежним хозяином.. Остались только гремлины, работающие вахтовым методом. В результате таких масштабных переделок замок утратил статус города, и налоги вместе с выплатами за его третий уровень развития прекратились, осталась лишь начальная тысяча, как держателю форта.
  Ну и земля пухом этим выплатам, с учётом моей инфраструктуры и развитой системы налогообложения я получил почти три тысячи налогов от переселенцев-гремлинов и взрывной рост производства еды от хоббитов, так что я только в плюсе.
  Окрестности замка опустели, морской порт я приказал спалить к чертям, а на месте бывшей дороги серпантином теперь неприступные скалы. Для логистики и перевозки големов, которых теперь полным ходом клепает получившийся форпост, хватит и дирижаблей, которые там, кстати, тоже строят.'
  - Местный лорд - член ордена миротворцев, - продолжил рассказывать полуорк - оборону раскачал так, что выкурить его из норки себе дороже. У него два замка кстати. И вот от него к той самой чокнутой особе частенько летают дирижабли, но не для войны. Хотя у них нет даже официального союза, тем не менее эти двое явно что-то совместное мутят.
  -Второй тоже некромант?
  - Нет, этот маг. Архимаг. И артефактор.
  - Тогда понятно, считается, что этот замок в обороне очень силён, пожалуй, самый сильный будет. А второй замок какой?
  - А неизвестно. Но, судя по тем войскам, с которыми засветился, воюет он только со своими. Либо чужими не воюет принципиально, либо два одинаковых замка заполучил, что само по себе уже круто.
  - Тогда совсем всё плохо. Либо он безжалостно снес всё до основания и перестроил второй замок в свой, либо и с одним ухитряется не давать спуску.
  
  'Конечно, снёс! Точнее до сих пор сношу всю инфраструктуру халфлингов, перерабатывая в остаточные ресурсы. Без книги они мне бесполезны, только бунтовать будут, а вояки из них так и вовсе никудышные. Всем, кто хотел, я помог переселиться в мою хоббитанию, основанную на моих землях ещё предыдущим владельцем этого замка. А вот гремлинов оставил, хоть их семьи тоже переселил к себе, но уже в главный город. Работают они у меня там вахтовым методом, клепая големов и дирижабли'.
  
  -Возможно, конечно, и такое, что повезло и выпало два одинаковых замка рядом, - продолжил свои мысли блондин, - но это крайне маловероятно. Впрочем, как нам с тобой, так разницы особо нет. Сожрет и не заметит.
  'Не совсем, чтобы уж прямо повезло, замок заселен моими существами лишь наполовину, но это тоже определенно удача. Вот закончу с хоббитами, затем выжду недельку, пока вызванные разрушениями волнения в магическом источнике устаканятся, и сразу построю на ближайшей скале гнездо птиц Рух, а затем и всё остальное из ветки магических существ начну. Если не случится чего непредвиденного, разумеется'.
  - И не говори. Он ещё и цифра.
  - Попадалово! - Последний мешок серы лёг на уровне груди, напрочь перекрыв возможность спрятаться в этой подсобке. Слегка поднатужившись, налегая плечом, паладину удалось захлопнуть дверь и задвинуть засов.
  - Надо с ним дружить. Может пойти наняться к нему?
  - Да ну, зачем тогда мы тяжелый уровень сложности выбирали? Там мы будем наёмниками, а здесь мы сами себе хозяева. Можно было бы вассалами, как вольные бароны, но согласится ли, нет, не известно. Ему конечно партизаны под боком не нужны, но и помешать ему сделать, как он захочет, мы пока не в состоянии. Давай пока подождём?
  - Давай, мне всё равно. А там или нам надоест, или он сам нас найдёт.
  'Обязательно найду, - подумал я, - и гораздо раньше чем вы думаете. До вас лететь осталось минут десять, и сразу найду.'
  - Да, так и сделаем. - Паладин бухнулся в кресло, вытянул ноги и заёрзал, устраиваясь поудобнее. - Так о чем это мы? Ах да, лесопилка. Гномы могут построить нам нормальную человеческую лесопилку отличного качества. Леса вокруг много, выдохнется нескоро.
  - Так в чем проблема?
  - В цене. 5000 золотом и по 5 телег пиломатериалов и железной руды .
  Дамир присвистнул.
  Павел налил себе в стакан розоватой жидкости из графина и в три глотка осушил его.
  - Ягодный морс будешь? Бодрит. Феи делали. Нет? Ну не хочешь как хочешь. В общем тут проблема в том, что у нас нет таких денег. Уж не знаю зачем там столько железа, подозреваю, что половину гномы попросту прикарманят, но лесопилка будет хорошая, с пилами гномьего качества.
  Собственно ресурсы вместе с теми что привез ты найдутся, если на другое не потратить, а вот денег и близко нет.
  - Так в чем собственно вопрос, брат? - полуорк, похоже не мог долго сидеть на одном месте, но ответственная задача в виде требуемого совета не позволяла отвлекаться.
  - А вопрос в том, что проблему с лесом можно решить другим способом, почти без золота, и уж точно без железной руды и древесины.
  - Тогда что тут думать? Надо брать!
  - Не так всё просто. Фишка тут вот в чем: древесину без лесопилки умеют делать только лесные эльфы. Они её как-то выращивают нужных размеров или что-то в этом роде. Но эльфов у нас нет. От слова совсем.
  Зато есть феи, которые в лесном союзе являются чем-то вроде базовой популяции. Ну как снотлинги у орков в вахе, помнишь?
  - Помню только, что они появляются из спор первыми и делают всю работу по подготовке экосистемы. Орки появляются потом.
  - Этого достаточно. Вот у эльфов схожая штука, только в разы проще. Пока не посадить сад с какими-то определенными цветами и меллорном, эльфы не появятся. Ну в смысле не будут иметь с нами никаких дел на постоянной основе. Мне тут уже три квеста связанных выдали, не считая того первого, с выбором типа лесопилки, надо что-то решать.
  - Это с какими такими цветами? Клумба им нужна что ли?
  - Что-то похожее, но не просто клумба, а какая-то особая. Какая именно, я не знаю. Но знают эльфы.
  Полуорк шумно высморкался одной ноздрёй, выражая весь свой скепсис по поводу такой затеи без начала и конца.
  - А ещё знают феи. Потому, что именно они эту сад-клумбу обычно и делают. Поэтому план такой: сходить в гости в домик фей, поговорить с ними, узнать что они захотят за такую услугу, постараться дать им желаемое... ну а дальше договариваться с эльфами.
  - Слюшай, давай я лучше зарэжу кого-нибудь, а? Тут недалеко, всего два дня пути есть замечательный форт, и мы его не штурмовали ещё, там должно быть что-то вкусное. И деревня гоблинов, откуда в мою банду и набирали. Хочешь я с ними договорюсь, а?
  - Ладно, я тебя понял. Займусь сам. Кстати прибрать к рукам деревню гоблинов дело нужное.
  - Так и я о чем! Просто не дошли мы до них в прошлый раз, другим заняты были.
  - А с фортом пока не рискуй. Я уже заказал для храма трёх священников, в начале
   недели будут. С ними пойдёт веселее.
  - Полундра! Воздух! - тоненьким, пронзительным голоском заорал гоблин-шестёрка из банды Дамира. - Пузыри боевые летят!
  
  *** Глава 12. Знакомство
  
  С двух сторон площади, прямо на дорогу садятся транспортные дирижабли. С грохотом, поднимая пыль, падают аппарели, и по ним, четко печатая шаг, в колонне по четыре, устремляются терракотовые воины. Добежав до ратуши, колонна рассредотачивается двойной шеренгой. Точно такой же маневр проделывает второй отряд, выстраиваясь перед ратушей полукольцом, с небольшим разрывом между отрядами.
  И, как финальный аккорд этого шоу, в центре площади садится мой дирижабль, улучшенный воздушный охотник. Он гораздо меньше транспортного, помимо команды перевозит только пару человек, и не имеет багажного отсека, но его гондола, обитая медью, смотрится хищно и опасно. К тому же, с книгой творца вносить незначительные изменения в проекты стало гораздо проще, и у меня получилось поднять высоту рассчитанных на коротышек-гремлинов потолков до приемлемого уровня, не повлияв на ходовые качества и цену аппарата. Теперь он, со своими четырьмя пушечными башенками, чем-то напоминает бронепоезд времен первой мировой.
  Визирь советовал сделать так, чтобы в открывшемся дверном проеме появился ковер-самолёт, ведомый джинном, на котором, на подушках восседал бы владыка, но я решил, что это будет перебор. ѓПоэтому я вышел по спущенному трапу своими ногами.
  - Ну здравствуйте, ребята. Я владыка соседнего сектора и прилегающих к нему земель, Тайдар аль Сармат. Будем знакомиться?
  - Будем. Я - Пампа, паладин и хозяин этой деревушки и того, что вы здесь видите. Точнее мы с другом здесь вдвоём хозяйничаем, - кивнул на зеленошкурого - Дамир. Полуорк-Чемпион. Он у нас что-то вроде воеводы.
  'А парни держатся хорошо, с достоинством, а зелёный так даже с вызовом.' - подумал я, но вслух сказал другое:
  - Сразу проясню один момент: я за вами давно наблюдаю. Присматриваю, так сказать. И то, что я видел, мне понравилось. Так что я здесь, можно считать, с добрососедским визитом.
   - А это тогда что? - Скептически обвел рукой шестьдесят големов и снова поднявшийся в воздух боевой дирижабль паладин. - Зачем такое маски-шоу?
  - Это? Это небольшой, но обязательный эскорт повелителя моего уровня. Зачем? Главным образом затем, что здесь так принято. Статус, знаете ли, обязывает. Ну и заодно, чтоб вы не питали беспочвенных иллюзий о возможности силового решения вопросов.
  - И давно вы за нами наблюдаете? - грубовато подал голос второй, которого представили как Дамира.
  - Ну, видите ли, это моя обязанность - знать, что происходит на моих землях. - немного смутился я, всё-таки несмотря на собственноручно созданную службу безопасности, признаваться подглядывании мне как-то до сих пор неловко. - Так что, пожалуй, с первого же вашего дня в этом мире.
  - Капец! - шепнул полуорк паладину.
  - Так уж и с первого? Тогда может вас не затруднит вспомнить, чем мы занимались в первый день?
  - Не затруднит. Тем же чем и все - исследованием нового мира, и немножко боёвкой, - и, видя нарастающий скепсис на лице паладина, спешу добавить - Но вы наверняка хотите от меня услышать, что вы заключили договор с феями и подчинили себе местную банду разбойников.
  Едва заметное презрение тут же слетело с лица блондина, и в глазах переглянувшихся приятелей на мгновение промелькнул страх пополам с уважением.
  - Ещё безотлагательные вопросы будут? Или перейдём в более подходящее для переговоров место?
  - Без проблем, разве что нам некуда пригласить вас, кроме ратуши, и вряд ли этот сарайчик можно назвать подходящим для переговоров местом. По крайней мере вот эти все - он широким жестом показал на отряд големов - туда точно не влезут.
  - Что ж, вам, как хозяевам, думаю, виднее. Тогда, может, ко мне на борт? Или приказать накрыть дастархан прямо здесь, на площади? - даже интересно, что они выберут, пересилит ли любопытство их гордость?
  - Пожалуй, принять вас на свежем воздухе мне кажется хорошей идеей. Опять же, вы к нам в гости, надо же вас хоть как то принять на своей земле, - заговорил паладин, скрывая неловкость - Кстати, палуба летающего корабля считается территорией вашего домена?
  - Да, есть такое правило, хоть за всё время ни разу и не пригодилось, - и я, обернувшись к дирижаблю картинно дважды хлопаю в ладоши.
  Два молодых нага вытащили столик, а вылетевший на большом ковре-самолете джинн организовал вазы с фруктами, сладостями, и большое блюдо с ароматным пловом. В этом мире волшебные, мудрые и ловкие духи - наги, по вине одного самоуверенного программиста оказались задвинуты на третий ранг, чем до сих пор удивляют новичков, зато их мудрость и ловкость, особенно в финансовых делах, были выше всяческих похвал. Вернуть на место не получилось из-за нарастающего срыва мира, ведь это явление сопровождалось всё более частыми отказами управляющих искинов выполнять команды извне, и в первую очередь недосягаемым становилось ядро. Так что максимум, что смогли исправить, это увеличить их количество, и сделать возможным постройку их жилищ в первый же день. И то, подозреваю, что это получилось только из-за жестко прописанных изначально в ядре правил соблюдения баланса.
  Поэтому, популяция низкоуровневых нагов у меня идёт на экспорт через гильдию наёмников, но в городе живут их семьи, что позволяет нанимать ловких многоруких слуг. Закончив со столом, наги принесли подушки.
  - Присядем, в ногах правды нет, - приглашаю всех к столу, первым подав пример. - Вы кушайте, а я постараюсь ответить на ваши вопросы. Наверняка у вас их накопилось много.
  Некоторое время все молчали, отдавая дань трапезе, затем первым нарушил молчание паладин.
  - Пожалуй, самый главный вопрос, который меня терзает, это в чем ваша выгода? Чем могут быть интересны два можно сказать нищих игрока-бюджетника такому могущественному игроку, как вы?
  'Если бы могущественному! Тут таких пятачок за пучок, и то, что меня до сих пор не пустили по ветру, не столько моя заслуга, сколько редкая удача. Хотя, судя по рейтингам, где я для своего срока игры развит гораздо выше среднего уровня, какая-то доля моих усилий в этом тоже есть. Вселенная помогает тем, кто сам себе помогает.'
  - Ай-яй-яй, разве не может сосед просто прийти в гости к соседу? - хитро улыбаюсь, и вижу такую же неверящую улыбку в ответ. - Не стану скрывать, у меня на вас большие планы. Однако, и предложить вам я могу весьма и весьма многое.
  - Например, что вы можете предложить?
  - Для чего мы вам понадобились?
  Два вопроса слились в один.
  - Насчёт вас, мне часто не хватает рук, я чисто физически не могу разорваться, а неписям, даже героям, доверить можно далеко не всё. Нет, вести налаженные дела они могут, и даже подчас лучше меня, но с инициативой и созданием нового у них проблемы. А предложить... судя по тому, что я о вас знаю, вас ощутимо тормозит отсутствие постоянного притока золота. С остальным у вас дела идут гораздо лучше. Так что для начала я могу предложить вам оплату в тысячу золотых в день, как от начального замка. Ну и возможность одолжить недостающий комплект ресурсов на важный проект, чтоб не терять почти неделю, как было у вас с храмом.
  Про себя я подумал: 'Мои доходы приближаются к двадцати тысячам в день, из которых замок даёт только 3000 и золотые шахты, которые на самом деле бухты нереста золотых рыбок, с учетом переплавки по 1200. Три четверти моих доходов идут от крепостных, казино, и налогов с населения, то есть вещей необязательных. А ведь ещё есть торговля артефактами и едой, но там деньги приходят не потоком, а кучками, это отдельный разговор.
  Дело вот в чем: на начало пятой недели все нужные здания уже были построены, а суммарный доход составлял почти 12000 золотых в день. И всю пятую неделю, и пару дней шестой я строил концентраторы магии, пока не вычистил под ноль все ресурсы. Но вот дальше я стал закупать на свободные деньги крестьян. Среднюю по миру цену по 30 золотых за душу моя секретарша, Рисса, пользуясь навыками рекрутёра, превратила в 23, а каждый крестьянин, благодаря высокой морали, моим навыкам казначея, и слегка повышенным налогам отдавал двойную норму. Даже 210%, если быть точным, но это не так важно, как то, что я скупал их тысячами.
  Полная окупаемость - меньше 12 дней, каково? А дальше чистая прибыль. Не знаю, как скоро прикроют эту лавочку, но пока что гильдия наёмников заявляет, что, цитирую, 'этого отребья можно набрать сколько угодно в любом уголке Энрота', и слово своё держит.
  Я не знаю, с чем связаны такие низкие цены на подушный контракт, но рабы ещё дешевле. Разве что и тех и других я обязан кормить, и предоставлять жильё, не без этого. Причем, работник может быть один, а семейство у него ого-го какое, хорошо хоть готовы жить всей толпой в деревенском домике, и работой они себя как то сами занимают.'
  И, выдержав паузу, я продолжил:
  - Мне нужны хорошие соседи и могучие друзья, и главное во всем этом то, как вы себя вели всю эту неделю. Вы старались навести порядок, помогать нуждающимся, организовали какое-никакое производство, наладили отношения с местным населением, и всё это на голом месте. Не имея, как у меня войска и замка. Ну, хорошо, хорошо - я примиряюще поднял руку, предвосхищая реплику полуорка, - кое-какое войско у вас есть, но и это чисто ваша заслуга, и его не сравнить с теми ресурсами, какие были у меня в конце первой недели.
  Так что, ваши дела говорят о том, что далеко идущие планы у нас с вами совпадают. Можете считать, что вложения в вас это вложения в моё будущее.
  - Как-то слишком всё хорошо складывается. А если мы не согласимся?
  - Вы бы предпочли стать обычными наёмниками у меня на службе? Или желаете перебраться в другое место? - приподнятая бровь должна показать моё удивление сами наличием такого вопроса.
  - То есть, у нас нет выбора?
  - Ну почему же, выбор есть всегда. Хотя в вашем случае, вы его давно сделали, - Теперь удивляться настала очередь двоих парней. - Ведь если бы вы тут начали всё вокруг крушить и беспредельничать в своё удовольствие, то я бы появился намного раньше. И вместо этого разговора, приставил бы к вам по боевому магу на птице рух, с приказом не давать вам сойти с точки возрождения до тех пор, пока вы не перенесли бы её в другой сектор или , что случается гораздо чаще, не бросили бы игру.
  Но, поскольку вы занимаетесь здесь тем, что делал бы я сам, если бы у меня дошли до этих мест руки, то вместо отряда боевых магов вы имеете моё предложение о сотрудничестве.
  - А что помешает вам дождаться, пока мы здесь разовьёмся, вырастим город, а потом прийти с армией и всё отжать?
  - Вопрос хороший, но я готов предложить вам двусторонний вассалитет. Что вы получите от меня, вы уже представляете, от своих слов я не отказываюсь, но и с вашей стороны я потребую клятвы верности и обещание довести дело до конца.
  - Нам надо подумать. В том смысле, что предложение очень импонирует, но прежде чем заключать договор, его нужно проверить у юриста.
  - Весьма похвальное желание. Вот, ловите мой вариант, здесь только то, о чем мы сегодня говорили, но если появятся дополнительные пожелания, скорее всего они не станут для нас препятствием.
  - А как к вам правильно обращаться?
  - Вообще-то, можно и по имени, но, так как из-за небольшого недоразумения оно получилось с ошибкой и довольно длинным, а местные именуют меня не иначе, как Владыкой, то так обращаться будет короче и удобнее. Технически, это мой официальный статус.
  - Владыка, так владыка. А можно спросить? Вот эти големы, как они в бою? Со мной справятся? - наконец, покончив с нудными переговорами, полюбопытствовал полуорк.
  - Смотря, что считать боем. В поединке ты, пожалуй, одного такого легко одолеешь. И двоих подряд, одного за другим, покромсаешь. Даже есть некоторый шанс, что справишься и с двумя сразу. Но вот если сделать так:
  - Сплоченный строй! - разносится моя команда, и големы становятся плечом к плечу.
  - Стена щитов! - вторая шеренга выставляет свои щиты на первый ряд, немного под углом, полностью прикрывая первый ряд во весь их немалый рост, а в узкие щели между щитами смотрят острые жала пик, с учетом длинны рук глиняных амбалов, готовые резко выдвинуться метра на полтора-два вперед. - Если против отряда орков, таких как ты, будет отряд таких вот парней, то вас перемелют практически всухую. А по деньгам, вместо одного такого как ты можно нанять двоих таких как они - улучшенных терракотовых воинов.
  - Читерство какое-то, - пробурчал недовольно полуорк.
  - Нет, здесь всё честно. Всё дело в том, что ты можешь и командовать отрядом, и разведкой заниматься, и один против нескольких низкоранговых бойцов отлично себя чувствовать - одним словом, универсал. А эти ребята заточены под сражение в плотном строю, их задача держать удар, и не прогибаться под натиском превосходящего противника. Кроме этого они мало что умеют, но зато свою работу знают превосходно.
  Желаете дружеский спарринг?
  - Давайте!
  - Капитан Финтер! Составь чемпиону компанию, - короткая команда, и два десятка големов становятся в круг, очерчивая место для поединка. - И, кстати, если хотите, то можете не сдерживаться. Глиняные големы обладают способностью к самовосстановлению, что делает их если не бессмертными, то очень близко к этому, в отличие от каменных или тех же железных, которые разбиваются в хлам.
  - Как продвигаются ваши переговоры с эльфами? - спросил я у паладина, когда на импровизированной арене зазвенела сталь.
  - У нас нет эльфов... - осторожно попытался возразить игрок.
  - Ну, так я об этом и спрашиваю, когда уже они наконец появятся и займутся лесопилкой?
  - Ваша осведомленность немного пугает. Вы собираетесь и впредь держать нас под плотным колпаком?
  - Пустое! - равнодушно отмахиваюсь рукой. - Обычное заклинание 'Безмолвные наблюдатели'. Лучше я научу вас такому же, есть у меня такая способность: обучать подданных одному заклинанию на уровень выше возможностей юнита, так что смогу обучить любого, даже с зачатками магии жизни. Очень, знаете ли, помогает моей службе безопасности.
  - Но обязательно подданного?
  - Увы, да, системное ограничение, не я это придумал. Это что-то вроде личного благословения архимага. Не сочтите за очередную попытку повлиять на ваш выбор, - смущенно развожу руками и улыбаюсь во все 32 зуба. - К тому же вы можете в любой момент изучить это заклинание в нашей гильдии магов.
  - А я смогу изучить? Моя книга для молитв подойдёт?
  - Хмм... я как-то не задавался этим вопросом, к тому же, такие, как вы, появились сравнительно недавно. Не поймёшь, то ли герои то ли обычные юниты. Надо пробовать, давно хотел проверить пару намёток, в конце концов можно просто обучить азам магии жизни в гильдии, в общем, способы есть.
  - Это обнадёживает, - кивнул головой паладин, поглядывая в сторону импровизированной арены. Оттуда доносились звон стали и глухие удары в корпус.
  - Так что там с эльфами?
  
  - Да, мутные они какие-то. Вроде бы уже договорились, и феи готовы посадить эту чёртову клумбу, и эльфы согласны вырастить свой меллорн и заложить заповедную рощу, где ветки будут расти в форме досок, причем сразу в нужный размер, с пазами и даже отверстиями, но, видите ли, клумба должна быть составлена по всем правилам эльфийской икебаны! А где взять эти правила, если им обучают только эльфийскую знать, а эльфов-князей у этой общины и у самих нету? - паладин в сердцах ударил кулаком по ладони.
  
  - Гхм... никогда бы не подумал, что такое скажу... но если мы с вами договоримся, а мы так или иначе договоримся... то, пожалуй, я найду чем вам помочь в таком деликатном деле.
  
  И я вспомнил, как примерно месяц назад, в тот момент, когда я окончательно сорвался, проглючившая система одарила меня кучей странных достижений и кучей опыта заодно. Причем, вместо обычно предлагаемых способностей, то повышение уровня выдало на выбор совершенно неуместное 'осушение' из арсеналов вампиров, и... не менее ненормальное 'Искусство эльфийской икебаны'. Скорее всего, повлияло то обстоятельство, что в тот момент я как раз занимался любовью с вампиршей, других разумных объяснений у меня нет. Вот уж никогда не думал, что этот, практически запоровший один левел-ап навык, может когда-нибудь пригодиться!
  
  - Что, у вас найдётся свой карманный Эльф-князь? - вся фигура человека в латах источала скепсис и ехидство.
  
  - Лучше. У вас найдусь я. И даже не вздумай спрашивать, откуда у меня владение Искусством Эльфийской Икебаны, в жабу превращу!
  
  ***
  
  - Рр-ра-а! - со стороны арены раздался гортанный крик, а секунду спустя тяжелый удар о землю, но уже за пределами круга. Весящий почти триста килограмм глиняный голем был переброшен через стену солдат, но тут же вскочил на ноги и бросился сквозь строй на обидчика.
  
  - Похоже, один-ноль в пользу принимающей стороны! - комментирую происходящее.
  
  - Да, это у них надолго - согласился Пампа, глядя на поднимающегося с земли капитана.
  
  Тот был немного потрёпан, но не сказать, чтоб сильно. Всё-таки я немного схитрил, вместо обычного солдата отправив элитного, да ещё и именного голема. Элитник четвертого ранга по своим характеристикам вплотную приближался к обычному пятому, а подчас и превосходил его в некоторых областях. А орк-чемпион, хоть и был существенно проапгрейден вещами, и задрал силу на доступный максимум, но изначально принадлежал именно к пятому.
  
  Капитан же отряда, в силу занимаемой должности, отнюдь не был безобидной овечкой, и тоже не пренебрегал улучшенной амуницией, и тоже имел максимальные статы, причем не только силу, но и остальные физические кондиции. Более того, пройдя обучение в университете, он умел пользоваться классическими артефактами, не говоря о тех неприхотливых поделках, которые мои терракотовые воины на свою зарплату заказывали в мастерской у гремлинов. А там могло встретиться всё что угодно, от сопротивления какому-то виду урона до левитации и встроенных заклинаний, объединяло эти мини-артефакты только одно: крайне ужасное качество исполнения, подчас одноразовое. А уж если принять во внимание, что этот голем имел собственное имя и личность, а значит, и весьма развитый ум, причем самосознание он обрел ещё до меня, то противник из него был весьма опасный и непредсказуемый.
  
  - Ты вот лучше что скажи, если зачистить очередной данж, ты сможешь повторить свой трюк с запечатыванием?
  
  - Почему бы и нет? Для этого нужна хорошая репутация с местными, жрец и игрок. Неумирающий, как здесь говорят.
  
  - Да, только не обязательно жрец, а представитель высших сил. Возможно, какое-нибудь воплощение стихии тоже подойдёт, имей в виду. Я это к чему: о возможности превращать данжи в места силы ещё никто не знает. Прошла всего неделя с последнего обновления, и либо вам первым повезло, что совпали все нужные условия, либо те кто знают- молчат в тряпочку. Либо, ты уж извини, такие же лопухи, как и вы, которые не понимают, какое сокровище им подвернулось.
  
  - В смысле?
  
  - В прямом. Об этом ни слова, ни намёка не было в презентации, и я подозреваю, что срывающийся мир сам подстроил возможность строить важные строения не только в замках. Я бы на вашем месте подсуетился и продал бы секрет, только не за игровое золото, его вам, как безземельным, предложат крохи, а за реальные деньги, ну или за ваши очки развития, которые сами по себе весьма читерные. И поторопитесь, новость очень горячая.
  
  
  *** Глава 13. Рой Беспощадный
  
  Алексей был из тех людей, которые ничего не делают, как следует не подумав. В любой игре, в которую он решал поиграть серьёзно, выход со стартовой песочницы задерживался на время, требуемое для прочтения гайдов, анализа ситуации, и разработки плана. Семь раз отмерь, один раз отрежь - эта поговорка как раз про него.
  Руки у игрока росли, что называется 'не из жопы', грубых ошибок он не совершал, что такое тильт, знал лишь на примере других, а потому, имея как минимум правильно раскиданные статы, и чёткий план, он получал преимущество уже в самом начале пути.
  Вот и сейчас, собираясь играть в набирающую популярность условно-бесплатную версию 'Земель меча и магии', он обратил внимание на расу клаконов. Коллективные насекомые, с маткой в качестве замка, обладали широчайшим разнообразием видов, помноженным на способность адаптироваться с помощью направленных мутаций.
  Само собой, что такие возможности жестко компенсировались огромными недостатками. Клаконы не могли иметь общих дел ни с кем, и даже разговаривать более-менее сносно могли лишь матка, и королевы роя - аналог героев у обычных рас. Будучи единственной расой, для которой все остальные могли быть только кормом, гигантские насекомые (эта форма шла по дефолту, как наиболее оптимальная) жрали всё. Даже нежить были для них всего лишь хорошо ферментированным мясом и кучками кальция, высоко насыщенного маной.
  Отсюда второй недостаток: клаконы не могли использовать золото. Ну, то есть, их интеллектуальные особи могли воспользоваться им для торговли на общих рынках, пусть и на ужасных условиях, из-за их не менее ужасной репутации, но для внутреннего пользования этот ресурс не использовался.
  Зато использовался другой. Живая пища.
  Не та пища, которая требуется для поддержания жизнедеятельности, насекомые вполне умели собирать зерно-плоды-ягоды, и даже перерабатывать траву во что-то более калорийное, для подпитки энергичных юнитов с неразвитой пищеварительной системой. Нет, им требовалась живая, белковая, и желательно разумная. В идеале - магическая.
  Конечно, они могли обойтись и без неё, но, например, всего десяток скормленных матке живых объектов повышал количество откладываемых ею яиц вдвое на целую неделю. Высокоуровневые особи, заложенные в живые инкубаторы, переносили трансформацию успешно гораздо чаще, чем просто в комке биомассы. Кто ж в здравом уме от такого откажется? А королеву вырастить без живого инкубатора и вовсе не представлялось возможным. Обязательное условие, хоть гоблина, крестьянина, но захвати.
  И вот за героя-королеву этих клаконов (не путать с по сути замком-маткой), Алексей и собрался играть. Точнее за рой. Не королеву роя, а королеву-рой.
  Основной идеей было создание стаи мелких юнитов, без ярко выраженного центра управления. Таких, от потери нескольких из которых, рой не потеряет в эффективности.
  - Раса? - громогласно вопросил дракон.
  - Клаконы.
  - Серьёзный выбор. Не желаете ли передумать?
  - Нет, не желаю и подтверждаю выбор! - решение играть за хардкорные расы, вроде клаконов, дракон всегда переспрашивал дважды.
  - Для вас доступен только разумный подвид 'королева роя'. Желаете изменить конфигурацию?
  - Конечно.
  Перед игроком появился многофункциональный биоконструктор. Чего здесь только не было! Всевозможные рога, копыта, клыки, бивни и жала? Пожалуйста.
  Чешуя, хитиновый панцирь, эластичная шкура? Пожалуйста. Надстройки на хитин и чешую вроде шипов и перьев? Да сколько угодно. Изменить размер? Добавить магические способности? Легко.
  - Доступно к распределению 1000 очков.
  - Обнулить все свойства и параметры.
  - Значение базовых параметров не может быть меньше единицы. Обязательные требования к юниту 'королева роя': Командирское обучение, телепатия роя, интеллект не ниже нормального.
  - Справимся. Добавить свойство: миньон. Перейти к конструированию миньона.
  Перед игроком появился самый маленький жук из стандартного роя: бегунец. Закованное в хитиновый панцирь насекомое, с кучей когтей и жвал, ненамного опаснее пехотинца, но смертельное для невооруженного человека существо. Стоимость 75.
  - Обнулить оснащение и способности.
  Опасный боец превратился в толстую жирную гусеницу метровой длинны за 25 очков развития. Она стала быстро и резко извиваться, а наблюдающий за манипуляциями Алексея дракон прокомментировал:
  - Параметры силы и ловкости у этого существа в полтора раза выше, чем у безоружного человека. Даже в таком виде оно вполне способно сломать кости ударом хвоста.
  - Понятно, уменьшить размер.
  - Предупреждаю, существо и так имеет размер 'малый' дальнейшее уменьшение до крохотного повлечёт за собой штрафы, такие как уменьшение коэффициента очков здоровья, класс брони, модификатор грузоподъёмности и ограничение по силе. Запрет на ряд способностей, включая перевозку седоков и грузов.
  - А плюсы будут?
  - Удешевление оснащения в 2 раза по сравнению с маленьким и в 4 по отношению к среднему. Удешевление некоторых способностей. Уменьшение базовой стоимости на 20 единиц.
  - Вау, круто! Применить!
  По столу заползала колбаска длинной в локоть. Внезапно она замерла, сжалась в комок, а потом подпрыгнула метра на два.
  - Эта штука тоже может ломать кости?
  - С трудом. Не каждые, - ответил дракон, - но придушить вполне способна, как и сломать шею, всё-таки параметры у неё ого-го.
  - И стоимость 5, - подхватил Алексей, - может наделать армию таких колбасок? Буду стаей из таких червей, наводящей ужас на всю округу.
  - Ваше право, - с интересом посмотрел на него дракон, - но может, всё-таки подумаете ещё?
  - Да, полёт крошечный.
  За пять очков гусеница превратилась в бабочку. Или скорее в стрекозу.
  - Мне нужен стальной щит или его аналог. Мощная, почти непробиваемая броня примерно на треть поверхности тела.
  - Обычный щит стоит 20, малый 10, крохотный 5. В случае клаконов это непременно будет образование фиксированной формы, не гибкое, не составное. Сросшиеся надкрылья из упрочненного монолитного хитина вас устроят?
  - То что нужно. Применяй.
  Нежное тельце подобралось, укоротилось, стало толще, и обзавелось надкрыльями. Бабочка рухнула на стол. Со словами 'минуточку, сейчас всё исправим', дракон поколдовал над существом, и крылышки, прижатые панцирем, сместились на края брюшка. Всё более походящая на жука тварь взлетела, заложила вираж, перевернулась и упала на спину. Дракон ещё немного пошаманил с настройками, в результате чего существо смогло летать вполне сносно, но исключительно вверх ногами и панцирем вниз.
  - Большего добиться вряд ли получится, - развёл когтистыми лапами разумный ящер.
  - А почему всё так плохо?
  - Мало взять оружие или щит в руки, ими ещё нужно научиться пользоваться. А без навыков будем иметь то, что имеем.
  - Ладно, сделай десяток таких одновременно, попробуем пока собраться в кучку.
  В кучку эти щитки с крылышками собирались замечательно. А вот во что-то хоть отдаленно похожее на боевой строй - никак. То в разные стороны расползутся, то насядут один на другого, то, когда наконец удаётся их собрать, переворачиваются другой стороной.
  Алексей с тоской поднял глаза на дракона.
  - Ладно, твоя взяла, давай своё владение щитом.
  - Общая стоимость существа составит 20 очков развития.
  Теперь жучки отлично управлялись со своим щитком, и, повинуясь мысленной команде, сколачивали дырявое подобие черепахи. Всё-таки круглые щитки сросшихся надкрылий примыкали к друг другу не слишком плотно, оставляя крупные щели треугольной формы.
  - Изменить форму. Чуть вытянутый шестиугольник.
  Обретя более рублёные формы, жучки отлично составляли мозаику в плотный плоский щит. Но когда им поставили задачу собраться в полусферическую форму, сегменты стали наползать один на другой, места стыков выпячиваться, а грани расходиться.
  - Так не пойдёт, давай сделаем десять ровных шестиугольников и шесть пятиугольников, пожалуйста, - вспомнил вид футбольного мяча Алексей.
  Теперь шестнадцать жучков отлично складывались в плотную полусферу без единой щёлочки. Или чисто в плоскость, если использовать только шестиугольных жучков для центра и пятёрочек по краям.
  - А можно как-то закрепить за ними эти две формации?
  - Да, конечно, строевая подготовка, 10 единиц развития. Плюс интеллект не менее трёх, а лучше четырёх единиц, во избежание нечёткого выполнения команд.
  - Сколько?! Впрочем, всё понятно, для более серьёзных единиц это копейки, но мне это испортит всю задумку. Вот, ведь зараза! Обучить крохотное существо так же затратно, как какого-нибудь здоровенного тролля, не зря они бонус в 20 стоимости за размер дают. Но сейчас они же как-то собираются? Можно это будет повторить?
  - Сейчас они собираются, повинуясь ментальным командам королевы роя, то есть вашим.
  - Получается, совсем без центра управления обойтись не получается, слишком дорогие тогда выходят бойцы. К тому же теряется бонус роя, которому не требуются умные юниты, а хватит толпы здоровых и одного умника - начальника. Погоди, Хранитель мудрости, а у них может быть другой начальник, кроме матки?
  - Точно так же они могут подчиняться Мозгу-ретранслятору или королеве.
  - Так я же буду королевой роя!
  - Тогда не вижу препятствий. В радиусе вашего ментального воздействия они будут выполнять ваши команды.
  - Итого на полную сферу требуется 32 жучка, догоним до сорока, на случай выбывших... по 20 единиц это 800. Остаётся 200 очков на королеву.
  О! я же параметры жучков не обнулял! Сейчас у них 7-7-7-1-1-1, а силу крошечным нельзя больше 3. Ставим силу 3, ловкость 4, выносливость 4. Теперь мой жучок стоит 10, но увы, он больше совсем не умеет кусаться! Какие есть у нас варианты?
  - Всё, что угодно, жвалы и когти - режущий, бивни и жала - проникающий. Есть варианты дробящего.
  - С моим-то размером? Когти ещё куда не шло, но размахнуться нечем, бивни и тем более дробящее, и вовсе брать смысла нет: не хватает массы. Мне нужно что-то вроде челюстей или выдвижного жала, чтоб брать своё давлением.
  - Жвалы, хелицеры, и собственно жало, 5 очков развития - с каждым словом дракон показывал оружие на одном из множества уже созданных жучков.
  - М-да, такими кусалками только пальцы отгрызать, а трёхсантиметровым жалом без яда трудно убить что-то крупнее крысы. Кстати, сколько здесь стоит яд?
  - 10 очков развития. По умолчанию яд медленно снижает показатели здоровья, пока жертва не потеряет сознание. После этого она пригодна к транспортировке в гнездо.
  - Хмм, мне ведь необязательно делать ядовитыми всех, так ведь? Достаточно пары-тройки штук, - задумался Алексей, рассматривая крохотное у таких существ жало. - А больше его сделать можно?
  - Если на то будет ваше желание, - ответил дракон, и игла выросла до двенадцати сантиметров. - Это уже стоит десять единиц.
  - Вот, это уже серьёзно! - обрадовался творец, разглядывая трёхгранный штык жала. Рёбра жала были сильно вытянуты, и имели множество зазубрин, как у гарпуна, тогда как грани, наоборот, были вогнуты, на манер желобов. - А мы можем сконфигурировать жало так, чтобы оно выдвигалось сквозь маленькую дырочку в щите?
  - Можно, но угол атаки будет почти неизменный.
  - Тогда может с краешку? Как у тарча? В небольшой прорези на уголке, там, где смыкаются три щитка? Как раз с одного конца будет голова, по бокам крылья, а в нижнем углу шестиугольника - жало.
  - Это гораздо проще. Однако, для этого ваше создание должно стать чуточку выше, или толще, если угодно, чтоб было где держать жало.
  - Они станут колобками?
  - Вряд ли, - показал дракон финальную стадию жучка, у которого толстое в обычном положении брюшко во время атаки сильно изгибалось, заметно выпирая назад из-под щита, но по ширине за края панциря не вылезало. Просто толстый такой, упитанный жук-шестиугольник, у которого брюшко может сильно вытягиваться.
  Игрок ещё немного погонял насекомых, следя за тем, как они собираются в неуязвимую сферу. Получалось весьма практично, а толстым жучкам было даже удобнее сцепляться лапками, которые теперь даже в поджатом положении касались друг друга.
  - Мы можем протестировать атаку? Для начала на травоядных животных?
  Дракон молча кивнул, и в дальнем конце стола появилась овца. Три жука кинулись на животное, жала с лёгкостью пробили шерсть и шкуру, но потом там и остались, а насекомые оказались буквально пойманными за свой хвост. возмущенно блея, животное принялось кататься по земле, пытаясь стряхнуть насекомых. Тот, что удачно прикрылся панцирем, остался невредим, а два других, до последнего пытавшиеся вырвать застрявшие жала, оказались раздавлены и разорваны пополам. Овечке явно было нехорошо, но оставшиеся в ране хитиновые клинки затыкали собой раны, не давая животному быстро истечь кровью.
  - Достаточно. Убрать зазубрины, оставить лишь слегка волнистую кромку. Повторить тест.
  На это раз три летучих террориста спикировали, и резво наделали в овечке дырок. В конвульсиях она забилась ещё до того как истекла кровью, а та хлестала изо всех дыр.
  - Теперь на чем-нибудь хищном. Волк или тигр.
  Обычный лесной волк слёг очень быстро, видимо первые же колотые раны перерезали какие-то сухожилия, а без ног животное не могло оказывать нормального сопротивления. Небольшая пантера показала себя гораздо лучше, быстрыми ударами когтистых лап перебив агрессоров, но когда после боя стала зализывать раны, получалось у неё плохо. Треугольные края не давали ранам нормально сомкнуться.
  Алексей остался вполне доволен результатом.
  - Поставить всем! По сути у меня получаются кинжалы, и тактику надо строить исходя из этого. Теперь декоративно закругли им щиты, чтоб сфера была максимально шарообразная, и на оставшиеся 200 очков займёмся королевой.
  Размеры те же, форма та же. Щит убираем, владение им тоже, но взамен берём максимально прочный доспех! Ну, в смысле панцирь.
  - Предупреждаю, что из-за крошечного размера, даже самый крепкий панцирь, сравнимый с самыми лучшими латами, будет уступать в прочности на 1 ранг. То есть вы получите что-то сравнимое с пластинчатым доспехом, но не латным монолитом. И если средние латы отличного качества стоят 250, малый комплект 120, то вам это обойдётся в 60.
  - Валяй, древняя ящерица, разоряй меня. С ума сойти, 60 очков, за то, чтобы укрепить жучка размером с ворону! О! Хранитель мудрости, а может мне стоит потратить лишь 199, тогда королева останется в рамках второго ранга, что удешевит интеллект и ускорит прокачку?
  - Вынужден вас огорчить, ваш персонаж будет считаться Роем со стоимостью 1000. А значит шестым рангом. Соответственно прокачка будет идти на всех одна, а выбывшие миньоны со временем будут заменяться на точно таких же. Могу лишь порадовать, что бонусы, за достижение званий так же будут начисляться как существу шестого ранга. Но в отношении разумности базового юнита всё верно, требования к ним для каждого юнита индивидуальны.
  - М-да, халява не прошла. Но хоть на разуме сэкономил, и то плюс. Погнали дальше: добавляем обязательную магию разума. И одно заклинание: телекинез. Когда жуки собираются в сферу, у них с полётом становится не очень. Когда треть, ну может половинку, ещё как-то держат в воздухе, а полную физически не смогут. А так королева сможет их перетаскивать. Кстати сможет ли? Каждый жучок тянет на пол кило веса. В сумме около двадцати, плюс-минус... У-ууу, можешь не отвечать, сам вижу. Не с моей силой магии. К черту телекинез.
  О! Двадцать килограмм, это же ещё малый размер, так? А если королеве взять полёт классом выше? Не крохотный, а тот, что для маленьких?
  - Это можно. 10 единиц. Летать вместе с роем будете с грацией мыльного пузыря, но будете. Или усиливайте навык полёта.
  - Пока не буду, но почему бы и нет?
  Подытожим: армированный хитин а-ля латы 60, малый полёт 10, командир 50, телепатия роя 25, крохотный размер -20.
  Теперь 15 на интеллект, это самый что ни на есть средний нормальный, а больше на моём ранге не положено
  Статы стоит сделать по пятёрке, это уровень человеческого крестьянина.
  Ещё десятку дополнительно на силу магии, до 15, а то мало ли что, а я совсем не колдую. Итого 180.
  - Ну что, теперь уже всё? Определился ли ты с выбором, неумирающий?
  - Не торопи меня, хранитель знаний! Это только начало.
  - Ну чего тебе ещё не хватает? - взмолился дракон.
  - Дальнобойного оружия. Я видел там отличные, в смысле средненького качества малые охотничьи луки для гоблинов. Бьют недалеко, но больно. И всего по десятке за штуку. Клаконам такое можно?
  - Именно малые?
  - Само собой, в крошечных я смысла не вижу.
  - Тогда видоизменённый яйцеклад, под давлением выстреливающий шипы. Запас снарядов - четыре штуки, качество 'ширпотреб' больше не предусматривает. Но, должен вам сказать, что из-за разгонной трубки тело получится ещё более вытянутое:
  Над столом, быстро-быстро махая крылышками, висело в воздухе что-то вроде грибочка с толстой ножкой и пятигранной шляпкой. Вдоль всей ножки имелось большое количество мелких лапок.
  - Сойдёт. Каждому третьему надо заменить жало на вот такой яйцеклад. О, вот тем, что пятиугольные, и замени. А выходное отверстие сделай всё же в центре щита, так надёжнее. И троим из них добавь яд!
  - Превышен лимит очков развития!
  - Не беда. Давай-ка мы сделаем не сорок миньонов а тридцать пять. Основа 32, три запасных, и королева до кучи. На освободившиеся очки дадим королеве жало, и двоим шестиугольным на их пырялку яд. А оставшиеся 60 прибережем на потом, чует моё сердце, понадобятся они.
  - Ещё что-нибудь?
  - Нет, со статами я закончил.
  - Какой выберете Герб?
  - Шершень в камуфляжной каске и с пулемётной лентой через плечо! Да, именно так, подтверждаю.
  - Цвета флага?
  - Чёрное с золотом.
  - Ты можешь изменить цвет кожи, волос, глаз, рост, рельеф мышц, многое другое!
  - Внешность крохотного существа - королевы роя?
  - Именно.
  - Хмм... соответствовать стандартам роя ей необязательно, участвовать в бою придётся редко, и в любом случае всё тело хорошо бронировано... а можно её сделать бабочкой? С красивыми крыльями?
  В зеркале отразилась, и помахала черными крыльями с золотыми узорами гигантская бабочка, ростом с локоть, с длинными усами и лапками, а её брюшко отливало воронёной сталью.
  - Валяй. Для начала сойдёт.
  ' Чёрт! Как они управляются с таким длинными ногами? Я в них уже два раза запутался! Пока растопырюсь внутри шара, всё нормально, но как только вылетаю наружу, запутываются. Вот! Опять. Третий раз уже. И усики эти за ветки цепляются. Нет, так дело не пойдёт. Чтоб управлять всем этим хозяйством, надо бабочкой родиться.'
  - Какие-то проблемы? Вы уже больше десяти минут тестируете облик.
  - Внешний вид. Бабочка - это трындец, как неудобно.
  - А ведь вас предупреждали, молодой человек, и предупреждали неоднократно, что клаконы сложная для восприятия раса...
  - Не выноси мозг, о Мудрый Хранитель Знаний и всё такое! Вот видишь, я стараюсь быть вежливым! Короче. Нужен гуманоидный облик. Я читал, я знаю, что клаконы могут делать мимикрирующих героев-диверсантов, похожих на людей и другие расы. Так вот, поскольку крылья не спрятать, а левитация дорого, сделай меня вроде пикси, только мужского рода.
  - Распределение параметров прекращено три шага генерации назад. - попытался отвертеться дракон.
  - Ну, так откати на этот шаг! Мне тебя учить? Придай облик рыцаря в сверкающих доспехах со стрекозиными крыльями за спиной. И это... Жало, нафиг, замени на шпагу, не хочу я каждый раз жопой к врагу поворачиваться!
  - Кошмар! Сплошное надругательство над традициями! Попрание устоев! Ничего святого! - сокрушался дракон, выполняя запрос. - Вот, получите, распишитесь!
  - Совсем другое дело! Я теперь как настоящий рыцарь, гроза дамских сердец!
  - Прекрасно. Скажи, как тебя будут звать в этом мире, неумирающий!
  - Рой Беспощадный.
  - На удивление, не занято.
  И, получив напоследок хвостом от дракона, компактный шар роя с бабочкой внутри взлетел в небеса.
  Добро пожаловать в мир меча и магии, неумирающий Рой Беспощадный!
  
  ***
  
  Дело сдвинулось с мёртвой точки. Рой разлетался-собирался, и даже транспортировался королевой. Или королём? В общем, мощные крылья справлялись, но... но только когда главный юнит был снаружи. Со стороны это смотрелось, как муха на арбузе, которая, тем не менее, этот арбуз медленно тащила по воздуху.
  Алексей опробовал рой в деле. Небольшая стая волков, больше похожая на подросший выводок, ничего не смогла противопоставить, кроме того, что загрызла шестерых жуков, прежде, чем свалиться от потери крови и яда. Причем в основном бойцы роя попадались в тот момент, когда неуклюже приподнимались, чтобы вытащить и перевоткнуть жало, а от воя, изданного вожаком, толку не было вовсе. Ну, перестали жуки двигаться на три секунды, ну, клацнули и соскользнули по панцирям волчьи клыки. А с моралью у клаконов отношения особые. Нет её у юнитов роя в принципе.
  Из этого боя экспериментатор вынес тот факт, что без навыка владения, даже своим природным оружием, жуки пользуются им из рук вон плохо. Нападение на лагерь разбойников только подтвердило его опасения: пока боец контролируется лично - всё нормально. Но стоило отпустить их на самостоятельное управление, как они начинали проявлять редкостную безмозглость, например, раз за разом тыкая в центр стального нагрудника, хотя, стоило им отползти в сторону на ладонь, и жало вошло бы в пусть и дублёную, но отлично протыкаемую узким клинком воловью кожу, нанеся критический удар рядом с сердцем.
  Получается, что нужно либо учить персонал, либо оснащать ядом, и надеяться, на то, что жертва не окажется имунной к ядам. А это не такая уж и редкость, та же нежить имунна к ядам поголовно.
  Алексей дал команду рою сожрать трупы. Точнее, он по многолетней привычке, хотел их облутать, но получилось то что получилось.
  Получено: биомасса 15, железо 5
  Получено: биомасса 15, железо 5
  Получено: биомасса 15, железо 5
  Получено: биомасса 15, железо 5
  Получено: биомасса 40, железо 10
  О как, видать последний - это главарь был. У него одного стальной нагрудник имелся, у остальных только вилы да копья, переделанные из кос. А если волков сожрать? здесь же рядом.
  Получено: биомасса 40
  Внимание: запас пищи у особей роя превысил трёхдневный запас. Скорость передвижения снижена вдвое.
  Получено: биомасса 40
  Получено: биомасса 40
  Получено: биомасса 40
  Получено: биомасса 40, активный белок 13.
  Внимание: запас пищи у особей роя превысил недельный запас. Перегруз. Полёт невозможен, скорость передвижения снижена втрое.
  - Обожрались, проглотики! - умилился игрок. - Ладно, будем знать, что больше чем на три дня вперед наедаться не стоит.
  Выход.
  Удаление персонажа.
  Вход.
  ...Падение с высоты в жерло потухшего вулкана...
  - Здорово, чешуйчатый!
  - Как!? Я же тебя буквально только что отправил!
  - Ага, это снова я! Но ты не бойся, сделаем всё как в прошлый раз, только маленькие косметические изменения.
  - Всё в точности повторить не получится, ваше имя занято и будет в активном буфере ещё 24 часа после удаления.
  - Не беда. Заменим на Рой Непобедимый.
  - Ну, если так, то давай, говори, чего хотел только быстро.
  - О, Великий и Могучий, у нас проблемы.
  - У нас? Разве не у вас? Впрочем, какое-то рациональное зерно в ваших словах имеется.
  - У нас проблемы с полётом. Внутри сферы крылья создают бурю, но сама она от этого не летит. Я только и могу, что таскать её как авоську, но тогда весь смысл боевого построения теряется.
  - Так чего же ты хочешь?
  - Есть же полёт без крыльев? Типа силой мысли?
  - Левитация, но это стоит дороже, 10 для крохотного и 20 для малого.
  - Отлично! Давай малую, вместо полёта. А ещё есть вопрос: как можно использовать биомассу, кроме как для утоления голода? А ещё мне попадалось железо и активный белок.
  - Эти ингредиенты используются для направленных мутаций роя. Некоторые будут вам недоступны, пока не появятся соответствующие строения.
  - И долго мутируют?
  - Минимальное улучшение занимает как минимум пол часа. Минимальное - это на пятёрочку единиц пищи. Продвинутые - час на единицу продвинутого ресурса, но, как я уже говорил, требуется специально развитый орган матки.
  - Не королевы? Именно замка-матки?
  - Да. Поначалу они для вас бесполезны. Разве что как средство торговли, если наберется полная мера. Для железа это 1к 500.
  - Хорошо, я всё понял. Тогда сделаем сорок миньонов... Значит, сразу семнадцать особей делаем безоружными, к ним дюжину стрелков и дюжину бойцов. Из них обучаем владению измененным яйцекладом трёх стрелков, и трёх бойцов. И всех обученных делаем ядовитыми.
  Дальше. Мне понадобится транспорт. Мы можем сделать малое существо очень-очень малым, таким, чтоб было почти как крохотное?
  - Только если узкое и длинное.
  - Пойдёт. А она сможет сворачиваться в клубок? Или хотя бы просто компактно?
  - Не вижу препятствий. Но в этом виде оно не сможет атаковать или двигаться.
  - По барабану. Выкручивай настройки размера на минимум.
  Над столом появился то ли волосатый глист, то ли очень длинная многоножка.
  - Малый багажный отсек!
  - Невозможно! Требуется способность к перевозке грузов.
  - Давай эту способность и малый багажник. До 5 единиц ресурса, отлично.
  Глист раздулся до состояния сардельки и тут же принял прежний вид, разве что ножек у него в центральной части прибавилось.
  'Седло он из них формировать собрался, что ли?' - подумал Алексей, но вслух сказал другое:
  - Сколько потребуется силы для перевозки ресурсов?
  - На каждую меру 5 единиц силы минимум, иначе не сдвинется с места.
  - Плохо. Ладно, потом отожрётся. Даём 5 силы. И ещё 5 выносливости, а всё остальное, включая разум, хватит по единице. Теперь Малый полёт! - глист превратился в безглазую стрекозу, - И ещё одного миньона, точно такого же, только полёт ему продвинутый. Всех, включая королеву, запихиваем внутрь сферы, так и будем появляться на респе. На этом пока всё. Годится. Имя мы исправили, остальное пожалуйста то же самое, погнали!
  Шлёп!
  Добро пожаловать в мир меча и магии, неумирающий Рой Непобедимый!
  
  
  На этот раз всё пошло веселее. Пару раз, конечно, были накладки, когда, упираясь головой в верхнюю особь сферы, маленький рыцарь вышибал её, как пробку из бутылки. Но потом, приловчившись раскорячиваться, он перераспределял нагрузку равномерно на нескольких жуков, и этого было достаточно, чтобы конструкция не разваливалась.
  Банда гоблинов в два десятка особей была обстреляна с воздуха. Плохонькие луки с тростниковыми стрелами ничего не могли сделать плотной стене щитов, но колдовская молния шамана пробила строй навылет, буквально разбрызгав сразу двух миньонов. Шар крутился, подставляя на директиву огня то одну стреляющую особь, то другую, но большая часть шипов летела куда угодно, но не в цель. Больше половины зелененьких бойцов получили кто по одному, а кто и по два шипа, но те, кому досталось по три или попался ядовитый, падали на землю и вскоре затихали. Таких набралось шестеро. Когда пробитая сфера спешно отступала и затыкала дыры запасными особями, шаман начаровал прямо в воздухе большую паутину, и, пока рой из неё выпутывался, остатки банды успели разбежаться.
  Результат ожидаемый, но почему так плохо стреляли отравленными шипами? Они же должны бить не только примерно в направлении жертвы, как остальные, но и хоть немного прицеливаться!
  Ответ нашелся сразу, как только этих троих отправили охотиться на мелочь.
  Зайцы и вороны сбивались сбивались без промаха... если они не двигались. Если стрелок мог догнать жертву, а происходило это редко, поскольку с первым полётом двигались они со скоростью обожравшегося шмеля, то тоже попадал вполне прилично. Но когда они были в формации, удачно стрельнуть получалось только, когда щиток стрелка оказывался точно напротив жертвы. Ну, разве что с небольшим допуском в 7-8 градусов, куда ещё можно было довернуть яйцеклад, больше не позволяло отверстие щитка.
  Интересный опыт дал оборотень, на которого даже удалось взять квест, предварительно заморочив голову местным жителям, рассказав байку о прекрасном принце фей. Для этого достаточно было оставить рой за околицей.
  Вервольф жучков не боялся, и позволил подлететь на расстояние прицельного выстрела. То есть шагов на десять-пятнадцать. После двадцати точность резко падала, а после 30 особи-стрелки, как наконец-то сподобился окрестить их Алексей, уже безбожно мазали. Первый залп глубоко засел в его шкуре, но дальше ни разу попасть не получилось, к тому же одну особь-стрелка пришлось списать на неизбежные потери. Кто ж знал, что эти оборотни умеют так высоко прыгать?
  Засевшие ядовитые шипы сводили на нет природную способность к регенерации, но от рукопашных жуков толку было мало: естественный иммунитет оборотней к обычному оружию позволял игнорировать почти все укусы, кроме ядовитых. В довершение всего, каким-то образом вычислив главного, верфольф в резком броске клацнул челюстями, и Алексей оказался в пасти монстра. Крепкие челюсти не могли раздавить элитный панцирь, но в слюнявой пасти было нечем дышать. Он банально задыхался, глядя, как и без того крохотная полоска хитов движется к нулю.
  Желаете возродиться на месте гибели по стандартной процедуре?
  Альтернатива: мгновенное возрождение в точке привязки.
  Не желаю.
  Выход.
  Удаление персонажа.
  Вход.
  Падение с высоты в жерло потухшего вулкана. При появлении игрока, спящий дракон нервно вскакивает, и с трудом ловит равновесие, поскальзываясь на груде сокровищ.
  - Здорово, чешуйчатый! К тебе твой постоянный клиент! Мне как всегда.
  Дракон тоскливо прикрыл глаза когтистой лапой.
  - Где же это я так нагрешил, что тебя послали в мою смену?
  - О, так вас тут несколько? А с коллегами познакомишь?
  - НЕ-Е-ЕТ! Чур меня, чур! И вообще забудь то, что сейчас услышал. Что ты хочешь на этот раз?
  - Ну-ну. Ладно, какие вопросы, ты мне уже как друг, и раз надо, значит, забуду... пока.
  Дракон хлопнул себя по лбу кончиком хвоста, закатывая глаза.
  - Молви уже, о неумирающий, чем ты решил доконать меня на этот раз.
  - Пустяки. Небольшие косметические...
  - О, горе мне! - не дослушав, задрал лапы к небу к небу разумный ящер. - Что на этот раз ты хочешь сделать с миропорядком, изверг?
  - ...изменения. Да ладно тебе, гроза небес, - чуть смутился игрок, - действительно небольшие, и только с внешним видом. Всё время фигня какая-то получается. Рой сам по себе, я сам по себе. А можно основное существо сделать бесплотным духом?
  - За что мне это?! - Дракон схватился за голову, но вернул экспериментальный стол. Снова развернул свой интерфейс конструктор.
  - Не ной, чешуйчатый, немного осталось! - в предвкушении потёр руки дотошный игрок. - Так, что там по бесплотному духу? Можно обойтись без нежити?
  - Можно. Нежить - это необязательный параметр, который даёт определённые штрафы и бонусы: нечувствительность к магии смерти и ядам, сопротивление тьме...
  - Короче, склифосовский! Я, как и ты, не хочу тут торчать дольше необходимого.
  - Элементали и духи. Возможна полная бестелесность или фазирование, - чётко и быстро отчитался дракон.
  - В чем разница?
  - Полная бестелесность - это полная нематериальность объекта. Неуязвимость для обычного оружия, а так же невозможность напрямую воздействовать на материальные объекты идут в комплекте. Обязан предупредить, что если вы выберите этот вариант, то придётся пересмотреть способ размножения. Королева роя не может быть полностью бестелесной. Вы и так уже вышли за приемлемые рамки расы 'клакон', ударившись в мистику, но формально, то, что вы делаете, я запретить не могу.
  - А как же призраки и духи? - пропустил тираду мимо ушей Алексей, которому уже не раз доводилось выискивать и использовать баги и эсплойты. - Они же весьма чувствительно того... воздействуют?
  - Призраки умерших используют способность поглощать магическую и жизненную энергию - 'осушение'. А духи содержат эктоплазму, что позволяет им концентрировать вещество в определённой точке пространства, чтобы воздействовать на материальный мир. В этот момент они становятся уязвимы для обычного оружия. В среднем по статистике, в боевом режиме каждый третий удар обычным оружием может задеть средоточие и навредить им.
  Элементали вместо эктоплазмы используют воплощение своей стихии, а потому, хоть и сохраняют некоторую бестелесность и свойства стихии к сопротивлению, уязвимы постоянно.
  - Так... а я смогу вселяться в своего миньона?
  - Безусловно. Более того, королева роя всегда может посмотреть глазами любого юнита.
  - Отлично, можно ли при вселении активировать законсервированную репродуктивную функцию?
  - Ты ещё и извращенец? Тогда многое становится понятным...
  - Что? А, не-ет. Я не по этим делам... забей короче. Мне всего лишь нужно чтобы как то личинки откладывались, или что там у клаконов? Яйца? В общем неважно. А размножаться - да хоть делением.
  - Ну, хоть здесь порядок! - Заметно повеселел дракон. - Сделаем. При вселении организуем симбиотическую связь, позволяющую направленные мутации. Собственно, при наличии питательных веществ, вы и так сможете улучшать рой, подобно покупке нового снаряжения у гуманоидов, но в данном случае ваша королева сможет обойтись без физического тела, используя организмы миньонов.
  - Отлично, освободятся очки на доспехи!
  - Не так быстро! Активируемая способность 'симбионт' требует энергии и имеет свою цену. Двадцать пять.
  - Всё равно круто.
  - Не торопитесь. Хоть вы и выбрали полёт, на уровень превосходящий ваш размер, но теперь из-за бестелесности у вас проблемы с переноской закуклившегося роя, - Дракон, не смотря на жгучее желание поскорее избавиться, не хотел, чтоб столь назойливый клиент к нему снова вернулся из-за маленького недочёта, а потому решил работать честно.
  - И что, я не могу больше упираться в сферу изнутри?
  - Можете, но теперь у вас нет той кучи лапок, которая равномерно распределяла нагрузку, и вы рискуете раздавить верхнего жука массой остальных.
  - Да, это было основной проблемой рыцаря... может свойство 'транспорт' или 'перевозка грузов' ?
  - Крохотный размер не позволяет взять эти свойства.
  - А если стать существом малого размера?
  - Тогда вы можете стать транспортом...
  - Да нет, ты не понял, если я стану больше, я смогу вселяться во весь рой сразу?
  - Только если его размер не будет превышать ваш объём.
  - Ну, в формации сферы прокатит? Я смогу вместить её в себя и поднять?
  - Да на оба вопроса. Однако, чтоб поднять материальный предмет, вам понадобится фазирование.
  - Спокойно, чешуйчатый, чисто для протокола: вот я вселяюсь во весь компактный рой, врубаю симбиоз, теперь я могу летать?
  - Извращенец, треклятый извращенец. И нет бы, как все нормальные психи: людей резать, или тараканов там потрахать, так этот спешит надругаться над самим мироустройством! - бормотал дракон, тихонько стучась головой о стенку. Потом пришел в себя и уже спокойно ответил. - Сможешь. Но не надейся, что без фазирования сможешь таким же образом поднять что-то, кроме роя.
  - Не журись, дядя, разберёмся. Что там по цене получается?
  - Минус 20 за увеличение размера, плюс 60 за отказ от брони, минус 25 за симбиоз. Итого у вас в запасе 25 очков развития.
  - Нормалёк. Трачу их на умение фазирования, пригодится. Кстати, что будет с моим жалом?
  - Так и будет, призрачное жало. Считается магическим оружием, хоть и без бонусов, атакует как материальные, так и нематериальные объекты. Но в качестве компенсации уязвимо в момент атаки, поэтому не советую им парировать. Хотите изменить?
  - Нет, буду боевым призраком.
  - Духом, призраки это нежить, называй хотя бы вещи своими именами, осквернитель основ!
  ѓ- Да ладно тебе! Обычный багоюзер. А пока баг не объявили официальным багом, то и просто юзер. Мы, кстати, уже почти закончили, только спиши единичку с разумности, там всё равно разбежка 11-20, мне и 14 хватит, а то 200 суммарно, это уже третий ранг, а нам такого не надо.
  - Сделано. Дух королевы роя, 199 единиц развития, 2-й ранг.
  - Сойдёт. Моё первое имя уже ушло из кэша? 'Рой Беспощадный' свободен?
  - О, да, я позаботился об этом, неумирающий.
  - Ну что, тогда давай хвостом на посошок?
  Шлёп!
  Добро пожаловать в мир меча и магии, неумирающй Рой Беспощадный!
  
  В центре лесной поляны появился игрок-рой, похожий на метровый футбольный мяч.
  Из него оранжевым дымком поднялось нечто, принявшее форму маленького человечка, после чего сфера взорвалась на сорок жуков, закруживших хоровод вокруг призрачной фигуры.
  
  
  
  Алексей провёл ревизию получившегося персонажа:
  1) Дух королевы роя, 199 очков развития (2-й ранг):
  Параметры:
  Разумность 14 (средняя)
  Сила 3
  Ловкость 3
  Выносливость 3
  Сила магии 15
  Устойчивость к откату 3
  Ментальная выносливость 3
  
  Малый размер
  Бестелесное существо (дух роя)
  Пассивные умения:
   Призрачное жало, малое (10)
   Левитация, малая (20)
   Миньон, 40шт (0, вариативно)
  Активные навыки:
   Телепатия роя (25)
   Симбиоз (25)
  Фазирование (25)
  Знания:
   Командир (50)
  
  2) Особи-стрелки, базовые, 9шт (20)
  Параметры:
  Разумность 1 (за него думают другие)
  Сила 3
  Ловкость 4
  Выносливость 4
  Сила магии 1
  Устойчивость к откату 1
  Ментальная выносливость 1
  
  Крохотный размер (-20)
  Пассивные умения:
   Монолитный хитиновый щиток, 35% поверхности тела, пятиугольный (5)
   Владение хитиновым щитком (5)
   Измененный яйцеклад, малый, простейший, запас шипов 4шт (10)
   Полёт, крошечный (5)
  Активные навыки: Нет.
  Знания: Нет.
  
  3) Особи-стрелки, ядовитые и обученные, 3шт (35)
  4) Особи-бойцы, базовые, 9шт (20)
  Параметры:
  Разумность 1 (за него думают другие)
  Сила 3
  Ловкость 4
  Выносливость 4
  Сила магии 1
  Устойчивость к откату 1
  Ментальная выносливость 1
  
  Крохотный размер (-20)
  Пассивные умения:
   Монолитный хитиновый щиток, 35% поверхности тела, шестиугольный (5)
   Владение хитиновым щитком (5)
   Жало, малое, с режущими кромками, легко извлекаемое (10)
   Полёт, крошечный (5)
  Активные навыки: Нет.
  Знания: Нет.
  5) Особи-бойцы, ядовитые и обученные, 3шт (35)
  6) Базовые особи-заготовки, щит + владение щитом, безоружные. 14шт (10)
   Примечание: 5 пяти угольных, 9 шестиугольных.
  7) транспорт-носильщик, 2шт (40):
  Параметры:
  Разумность 1 (за него думают другие)
  Сила 5
  Ловкость 1
  Выносливость 5
  Сила магии 1
  Устойчивость к откату 1
  Ментальная выносливость 1
  
  Малый размер, длинный, тонкий.
  Пассивные умения:
   Малый полёт (10)
  Перевозка грузов(5)
  Малый багажный (до 5 ед. ресурсов)(10)
  Активные навыки: Нет.
  Знания: Нет.
  Примечание: 1 носильщик имеет продвинутый полёт.
  ИТОГО: 999 очков развития (6-й ранг). Свободных очков: 1.
  
  
  Слишком далеко отправлять разведчиков Алексей опасался, ведь после двухсот метров его связь с ними слабела, впрочем, он и не собирался разведать всю карту в первый же день. Ему достаточно было того, что в ближайшей досягаемости оказалось: шесть зайцев, косуля, енот, два барсука, два десятка птиц, и заросли малины.
  Птицами занялись рядовые бойцы, ведь достаточно было спикировать и вонзить жало, чтобы проткнуть куропатку или фазана насквозь. Примерно половина особей-бойцов промахнулась, спугнув остальных птиц, но это уже было неважно.
  Поглотить.
  Косулю атаковали два обычных бойца, при поддержке ядовитого. Жало попало в цель, слабо парализующий яд медленно ослабит и усыпит жертву.
  Преследовать и поглотить.
  Зайцев расстреляли с воздуха, залпами, чтоб наверняка. Четыре длинноухих тушки.
  Поглотить.
  Два барсука поймали ядовитые шипы. Внезапно. Прицельно.
  Поглотить...
  
  Так продолжалось весь вечер, и последние три часа под землёй. В узких коридорах ползающие по стенам и потолку насекомые не встречали достойного сопротивления. Бойцы роя подросли, обзавелись бронёй, шипами, жвалами, ядом и внушительной силой. Игрок поднял два уровня, и набил достаточно опыта для получения одиннадцатого, когда, внезапно, все командные иконки окрасились в желтый цвет, что свидетельствовало об ухудшении связи и плохой интерпретации команд. Так бывало при значительном, больше двухсот шагов, удалении от королевы, но сейчас-то вот они, все рядом, бестолково суетятся.
  И тут из-за поворота показалась высокая фигура в сером балахоне с большим капюшоном, надвинутом на лицо. Из-под капюшона в сторону роя вытянулись щупальца, как у кальмара, и сразу же все иконки окрасились в красный: полная потеря контроля.
  'Иллитид!' - мелькнула последняя мысль, прежде чем в голове взорвался холодный черный шар, гася сознание.
  Вы погибли. Желаете возродиться на месте гибели по стандартной процедуре? Альтернатива: мгновенное возрождение в точке привязки.
  'Самое время передохнуть'
  Алексей нажал возрождение в точке привязки и вышел из игры.
  Несмотря на выходной день, на коммуникаторе мигало срочное сообщение от шефа. Переработка оплачивалась по отдельному тарифу, и в выходные беспокоить сотрудников без веского повода было себе дороже, а значит произошло что-то важное.
  
  ***
  Падение с высоты в жерло потухшего вулкана окончилось тишиной и полумраком. Лишь слабые отблески дневного света пробивались сквозь круглую дыру высоко наверху, едва-едва разгоняя темноту. Никто не встречал игрока, факелы на стенах были потушены, а единственный обитатель пещеры, дракон, тихо и незаметно пытался сбежать в прорубленную в скале вентиляционную отдушину. Тот факт, что взрослому человеку там пришлось бы ползти на коленях, его не сильно останавливал. Посыпалась каменная крошка.
  - Ты куда, Хранитель знаний?
  - Здесь никого нет! - приглушенно донеслось из штрека, из которого торчала филейная часть дракона с лапами и хвостом.
  - Да ладно тебе по щелям прятаться, я попрощаться пришел.
  - Боги услышали мои молитвы? ѓ- когтистые лапы аккуратно нащупали пол, показались руки и голова.
  - Ну, насчет богов я бы не был так уверен, но моё начальство, похоже, услышало. И отправляет меня в командировку на месяц. Так что, мой персонаж через три недели сам обнулится.
  - Тогда что ты здесь забыл? - дракон дыхнул огнём на ближайший факел, стало заметно светлее.
  - Пришел сказать спасибо. Понравился ты мне. Столько со мной возился, надо бы тебя по-хорошему отблагодарить. Есть же у вас там какая-нибудь книга отзывов, или ещё где плюсик поставить? Что я могу для тебя сделать?
  - Вообще-то есть рейтинг сотрудников... Ты серьёзно?
  - Более чем. Ты весьма терпеливый дракон, я очень доволен сервисом.
  - А командировка хорошая? Раньше срока не сбежишь?
  - Отличная! Грех жаловаться. На Кипр, проводить санацию нашего филиала.
  - Тогда я ещё помолюсь... - тихонько пробормотал дракон.
  - Что? Извини, я не расслышал...
  - Вот рейтинг говорю. Желаю хорошо отдохнуть на Кипре!
  - Спасибо. Всё. Пять звёзд. Ну, бывай, чешуйчатый, может ещё увидимся!
  - Упаси господь... Ой, в смысле, доброго пути!
  
  
  *** Глава 14. Новая игрушка.
  
  Ларс изнывал от безделья, а выспаться после ночного дежурства он уже успел. Вроде как сегодня у него заслуженный выходной, но поскольку он на находится на дальней заставе, а рейсовый дирижабль придет только после обеда то в первой половине дня заняться решительно нечем. Здесь не было даже мастерской, а гремлинская натура требовала действия. И ведь раньше снайпер как-то не замечал за собой такого, будучи в прошлом спокойным молодым человеком с нордическим характером.
  'Видимо, я всё же заразился неуёмной энергией гремлинов, или так влияют особенности тела, в котором я оказался,' - лениво думал Ларс - 'О, наш паровой танк на патрулирование отправляется, пойду посмотрю, хоть какое- то развлечение в этой дыре!'
  Парового голема, с момента случайной оговорки Владыки, часто за глаза называли танком. И Ларс был с ними полностью согласен: четыре гремлина экипажа, самая высокая в игре броня, одна из самых высоких в мире сопротивляемостей к магии, а главное - наглухо закрывающаяся кабина, полностью защищающая пилотов от внешних воздействий, пока цел сам голем. А дальше гремлины сами где-то поднабрались танкистских словечек.
  Конкретно этот механизм с экипажем собирался на патрулирование леса, который из-за густых крон было неэффективно осматривать с воздуха, и он уже направился к воротам форта, когда изнывающего от безделья игрока-гремлина посетила блестящая мысль: прокатиться за компанию.
  - А можно и мне? - с горящими глазами обратился к пилоту Ларс.
  - Что? - не понял его гремлин, высматривающий что-то в подзорную трубу.
  - Можно мне прокатиться на броне?
  - Запрыгивай конечно! Ну что стоишь, морозишь? Прыгай, быстрее давай! - зачастил впередсмотрящий, поторапливая застывшего в замешательстве Ларса.
  'Да куда тут прыгать? Эта дура с двухэтажный дом! Конечно, маленькие гремлины очень лёгкие и на удивление жилистые, и потому, прыгнуть выше своей головы для них не проблема, да и на голову человеку, или на плечи рослому голему вскочить тоже в порядке вещей, но два этажа?! Так, прочь страх и эмоции, я ведь теперь гремлин, и техника не должна причинить мне вред. Надо собраться... Собраться, и прыгнуть! А там - будь, что будет'
   И Ларс прыгнул. Никуда особо не целясь, ни на что, толком, не надеясь, просто вверх и в направлении кабины.
  Тело зависло в верхней точке прыжка, не долетев до кабины добрых три метра...
  ...взмахнули, как крылья, гранаты на перевязи, и тут же стали тянуть вниз...
  ...Паровой голем сделал шаг, и совсем рядом, буквально под ногами, оказался шарнир бедренного сустава...
  ...Ларс неловко оттолкнулся ногами под углом и подлетел ещё вверх, но при этом смещаясь вперёд и отдаляясь в сторону от голема...
  ...идущая противоходом рука машины пролетела совсем рядом с новичком. Тот ухватился за неё, как за соломинку...
  'Только не смотреть вниз, только не смотреть вниз!'
  ...механическая клешня в верхней точке лязгнула, щёлкнула и резко дёрнулась, снова отправляя игрока в короткий полёт...
  ...Пролетая в добром метре мимо гнезда наблюдателя на вершине кабины, Ларсу оставалось только беспомощно вытянуть руки, и готовиться к жёсткому падению с высоты, но тут впередсмотрящий, как будто так и надо, протянул ему медную подзорную трубу. Ухватившись за кончик, прыгун заложил лихой вираж и приземлился прямо на перила смотровой площадки, за которые было так удобно держаться дрожащими, намертво вцепившимися в металл руками.
  'Ну почему у гремлинов всё через жо#& делается!? Впрочем у людей тоже, только наверное не так заметно.'
  - Не, через жопу - это только в ангаре. А в походном положении булками перетрёт - не отрываясь от окуляра, со знанием дела сообщил гремлин-пилот.
  - Я что, это вслух сказал?
  - Ага!
  - Я схожу с ума. Вот, уже говорить вслух начал. Мне крышка...
  - Не бзди! В танке главное что? Не бздеть! - авторитетно заявил гремлин. - А сойти с ума это нестрашно. Главное - сойти в нужном направлении!
  И, припечатав мудростью, мелкий философ тут же забыл о ней, протягивая Ларсу подзорную трубу.
  - Хочешь посмотреть?
  Обозревать окрестности с макушки огромного парового голема оказалось интересным развлечением, не успевающим надоесть. Гигантский паровой голем споро двигался по пересечённой местности, луга сменялись смешанными перелесками, тёмные пущи изредка разбавлялись полянами.
  Внезапно взгляд привлекла к себе аномалия: среди расплывающегося, переменчивого узора листвы и трав что-то блеснуло правильными шестигранниками. Сфокусировав взгляд, новичок увидел в центре поляны что-то очень похожее на футбольный мяч, только раза в три больше обычного, и не чёрный с белым, а иссиня-чёрный, с тёмно-зелёными пятиугольниками.
  - Что это за штука?
  - Где?
  - Да вот же! - снайпер указал на неподвижную сферу закуклившегося роя.
  - Камень какой-то.
  - Да нет же, это что-то живое, в панцире!
  - Ну значит панцирь от черепахи. Или сама черепаха. Тебе-то какое дело?
  Ларс уже вполне освоился с интерфейсом, и теперь при пристальном взгляде над объектом выскакивала вполне отчётливая табличка: 'Рой Беспощадный, игрок, 11лвл'. НПЦ же в упор не хотели этого замечать, считая игрока элементом местности. Такое поведение у них могло быть только в двух случаях: Под чарами маскировки и когда игрок оффлайн. И насчёт своего иммунитета к чарам или сверх зоркого зрения Ларс не обольщался. Решение пришло мгновенно.
  - Эта вещь может быть интересна Владыке!
  - Этот мусор? Ты перегрелся на солнце!
  Поняв, что с неписью каши не сваришь, а машина уже поравнялась с аномалией, и вот-вот начнет от неё удаляться, игрок запрыгал вниз: плечо, сгиб локтя, бедренный шарнир, приземление с кувырком, гася отдачу.
  'Однако, я быстро учусь!' - подумал герой, подбегая к аномалии.
  - Помоги мне! Давай закинем его в грузовой отсек? - показывая на корзину из металлической решетки, закреплённую на спине парового голема, стал уговаривать соратника новичок.
  - Куда ты?! Ох, и влетит тебе от мастера Сника! Ладно, давай сюда, на клешню закатывай! Только чуть что, это я тебя на борт поднимал, когда ты от машины отстал, а эту гадость ты на свой страх и риск с собой берёшь! - выдал чрезвычайно разумную тираду гремлин, впрочем, как только шар оказался в корзине, тут же забыв о нем. - Давай лучше пару поддадим, скоро обед!
  
  
  ***
  В лаборатории лежал притащенный гремлинами игрок. Это очень странно, они ведь не должны были его трогать, раз он вышел из игры. Сон неумирающих - так это называлось - состояние, когда НПЦ стараются свести взаимодействие с игроком к минимуму, проще говоря, стараются не замечать. А тут мало того, что заметили, так ещё и припёрли.
  На этом странности только начинались, ведь выглядел он, как большой иссиня-черный с тёмно-зелеными пятиугольниками футбольный мяч, диаметром более, чем пол метра, и опознать в нем игрока можно было только по всплывающей подсказке: 'Рой Беспощадный, неумирающий, 11лвл'.
  И в довершения всего этот игрок не был одним существом. Пере до мной лежал рой из сорока особей и нематериального духа-командира. 'Али-баба и сорок разбойников' - подумал я, и, видя, что мне тут пока делать нечего, решил позвал специалиста.
  - Что скажешь, Зеленоглазка?
  - Что это автономный клаконский рой, Владыка. С королевой и боевыми особями, на первый взгляд всё как обычно, но есть и множество отличий от стандарта.
  Во-первых,боевые особи имеют необычный фенотип, по всей видимости позволяющий им собираться в неуязвимый шар. Я про такой ещё не слышала, но рою свойственно меняться под ситуацию, и видимо, для чего-то это было надо. Могу лишь предположить, что это защита от чего-то, несущего опасность со всех сторон. От множества насекомых, тучи стрел или даже площадной боевой магии. Матки роя бывают весьма изобретательны.
  Гораздо сильнее отличается от стандартов клаконов ведущая альфа-особь, и это во-вторых, - продолжала рассматривать находку медуза - здесь у нас имеется бестелесное существо, Дух королевы роя. Не знаю, как она собирается выполнять свои обязанности, но видимо матка сочла такую замену приемлемой. Опять же, мне остаётся лишь гадать, зачем было так далеко отходить от стандартов, но видимо это как-то связано с той же угрозой, что потребовала способность собираться в бронированный шар. Бестелесные существа неуязвимы для обычного физического урона.
  Зеленоглазка подняла свой взгляд на меня.
  - Боюсь даже представить, с чем там клаконы столкнулись, если они стали опасаться физического урона. Наверное я всё-таки фантазирую без толку, да?
  - Продолжай-продолжай, девочка, я тебя внимательно слушаю. Не стесняйся казаться глупой, ведь когда мы сталкиваемся с неизведанным, то какая у нас может быть самая глупая версия?
  - Эээ... какая, Владыка?
  - Невысказанная! - улыбнулся я, подняв палец вверх. Змейка прыснула в кулачок. - Поэтому продолжай в том же духе.
  - Дух королевы имеет лишь минимальный набор для управления роем, - продолжила девушка, внимательно рассматривая шар в истинном зрении, - а остальное, по всей видимости, осуществляется через способность к фазированию.
  - И ей приходится каждый раз тратить силы, чтоб проявить в реальности выделители феромонов или яйцеклад? - после длительного общения с големами, вопрос расхода энергии меня весьма волновал.
  - Наверное да. Здесь ещё есть зачаточный симбиоз, но такой примитивный и слабый, что, боюсь, он годится лишь для внутреннего применения между разными подвидами одной стаи. И это ещё одна загадка, ведь зачем он вообще может быть нужен, если стая и так полностью подчиняется королеве?
  Вот за этим я и искал героя-химеролога. Один взгляд, и все параметры и способности разложены по полочкам. И если параметры я ещё худо-бедно умею сам, есть подходящее заклинание 'узнать жизнь', то с навыками и способностями... тут нужен специалист. К тому же, простые неигровые персонажи от неумирающих стараются держать дистанцию, и чуть что впадать в ступор, тогда как для героя задействован гораздо более мощный искин, умеющий не падать в обморок от нецензурной лексики и метаигрового сленга, вроде той же аббревиатуры НПЦ. Ввиду повышенной ответственности, ИИ героев понимали это слово как 'простые смертные', лишь репутация на единичку прогресса падала.
  
  
  
  - Визирь!
  - Слушаю, мой господин?
  - Пригласи сюда Мрр-бхана, нашего ракшаса-менталиста.
  Прибывший в лабораторию ракшас непонимающе переводил взгляд с меня на рой и обратно.
  - Можешь подчинить разум этого неумирающего? - предельно прямо спросил я.
  - Владыка... простите своего верного слугу, но сами боги запрещают вмешиваться в сон неумирающих, ибо в это время они могут общаться с ними...
   'Ну и ересь!' - Подумалось мне, но вслух я спросил:
  - То есть нет?
  - Не гневайтесь, о Владыка...
  - Хорошо, а если он проснётся, то ты сможешь влиять на разум такого существа?
  Ракшас только возмущенно фыркнул, всем своим видом показывая, что такими подозрениями его давно никто не оскорблял.
  - И как это сделать? - с этим духами пустыни надо говорить предельно чётко, ракшасы от природы мастера обмана, у них это выходит инстинктивно, даже когда специально не пытаются.
  - Заклинания приказа, внушения, манипулирования доминирования, гипноза... - принялся перечислять котяра.
  - Стоп-стоп. Не части, давай по порядку. Внушение поведенческой закладки на будущее мне не нужно, простейшие команды болванчику оставим на крайний случай, они тоже нежелательны.
  - Гипноз, заклинание третьего круга, сделает существо полностью лояльным к вам.
  - Мне не лояльность нужна, хотя и она, конечно тоже, но я боюсь, что для гипноза нужен разум, а он тут отсутствует. Я хочу влезть к нему в голову и полностью управлять, как самим собой. Как кукловод марионеткой, если так понятнее.
  - Тогда остаётся доминирование, если Владыку устроят чары четвертого круга, требующие постоянной подпитки и проходящие регулярную проверку на прочность.
  К тому же это не массовое внушение или приказ, подчиняется только один разум, а здесь я слышу пол-сотни голосов. Может всё-таки несколько приказов будут полезны?
  - Оставим на самый крайний случай, - мне не улыбалось для каждого приказа активировать заклинание или амулет, к тому же откат даже на несколько секунд в бою мог обернуться серьёзной проблемой. Что-то я упустил, что-то не давало мне покоя, - перечисли ещё раз, какие способы управления тебе известны?
  - Приказ и внушение вы отвергли как слишком грубые, гипноз и манипулирование из-за отсутствия разума...
  - Стоп! Вот это манипулирование. Гипноз-то я видел в действии, бойцам полностью заменяется опознание свой-чужой, вдобавок они начинают воспринимать гипнотизера как командира. А чем от него отличаются манипуляции с разумом?
  - Это мягкое воздействие, зачарованный остаётся в сознании, и воспринимает желания кукловода как свои собственные, но до определенного момента, в зависимости от ментальной устойчивости цели. Например желание причинить себе вред может быть воспринято критично, и привести к сбрасыванию контроля.
  - Контроля, - я подумал, что может и сработать, ведь разум-то как таковой не поврежден, игрок спит, так почему бы ему не походить во сне и не позаниматься с подачи заклинателя интересными вещами? - Почти то что нужно, но звучит слишком ненадёжно. А доминирование тогда что делает?
  - То же самое, но разум полностью подавляется. И это требует гораздо больших сил. Если манипуляции с сознанием всего лишь второй круг, то доминирование четвертый.
  - Насколько всё сложно? От чего зависит шанс сброса контроля?
  - От разницы в магической силе заклинателя и магической силе цели. А ещё от магической устойчивости цели зависит стабильность чар, и, как следствие, частота попыток сброса контроля.
  - И как у вот этих жуков с сопротивляемостью?
  - Я бы сказал чуть меньше чем никак! - презрительно скривился ракшас - этот разум настолько примитивен, что его возьмёт под контроль и слепой котёнок!
  - Какая должна быть сила магии у заклинателя, чтоб цель не сбросила оковы? Ориентируйся по самому сильному разуму в этом скоплении.
  - Сила магии выше 115 позволит Владыке забыть о беспокойстве на всё время действия подчинения, - по всему было видно, что, хоть такие цифры и были запредельны для ракшаса, он всё равно оставался крайне невысокого мнения об умственных способностях этих насекомых.
  Итого, достаточно разницы в сотню, и вот тебе 100% гарантия. Учитывая среднюю по игре силу в 50 для высокоранговых существ, способных применять заклинания высших кругов, и 5 у сиволапого крестьянина, это недостижимый потолок для боевых чар. А вот для ритуалов таких ограничений нет, тем они и опасны.
  Получается, что для того, чтобы сделать амулет для управления этими насекомыми, мне может хватить слитой воедино силы всего двоих магов, а это тот самый случай, когда безо всяких костылей и скреп удастся полностью синхронизировать магические потоки. И тогда расход маны останется неизменным. Отличная новость!
  А, чёрт возьми, не выйдет. Всё время забываю что сила магии у других существ далеко не такая, как у моих магов. Они лучшие в своём классе, да и во всей игре по этому параметру с ними могут тягаться лишь топовые существа 8-10 рангов. А в фокус конклава придется ставить ракшаса. Стоп, он же тоже маг, только ракшас по происхождению, он ведь прибыл по запросу из академии, а значит, несмотря на свой вид, является полноценным магом, с соответствующими статами. Любое существо при поступлении в магическую академию уже никогда не будет прежним. Посвятившие себя магии становятся чем-то большим нежели простые смертные. Никак не привыкну к этому дурдому.
  - Отлично! А можно ли наложить на него какую-нибудь ментальную защиту, чтоб никто посторонний не мог перехватить контроль?
  - На всякий щит найдётся свой меч, - осторожно начал менталист - но такие чары мне известны, и мало кто сможет пробить защиту Мрр-бхана.
  - Тогда кшатрия попрошу за мной, - и мы отправились в мастерскую артефактора.
  За последние две недели мне мне удалось поднять уровень Наложения чар до мастерского уровня, добавляющего 25% к шансу зачарования. По большому счету, это мало что даст, пока я не замахиваюсь на многозадачные эпические арты, а вот экспертное Вплетение чар со своими 22,5% позволит поэкспериментировать с двухсоставным эффектом.
  А вот мастер обработки, пусть даже прокачанный всего лишь в двоечку, сегодня мне будет бесполезен, потому что заклинание держать буду не я. Ну да и чёрт с ней с заготовкой!
  Так, что у нас там? Заклинание магии разума, лучше всего подходят прозрачные материалы, рекомендуются округлые формы. Хрустальный шар? Банально, но идеально. Ладно, позволим себе немного эстетики. Беру небольшой кабошон горного хрусталя, подбираю подходящую для него формочку для оправы. У нас ведь контроль над насекомыми? Вот и сделаю паучка с серебряными лапками и хрустальным брюшком. Залить расплавленное серебро в прогретую форму, остудить, и можно вставлять камень в оправу.
  Прекрасно! Как тут всю жизнь и лежал. Осталось прогреть до мягкости и загнуть усики-держатели... о, здесь ещё и крест на брюшке предусмотрен, у нас тут оказывается паук-крестовик. Хорошо, крепче держаться будет.
  Но это всё мелочи, это заготовка, которая, если повезёт, станет артефактом.
  А почему собственно повезёт?
  Ну-ка.. имеем заклинание доминирования четвертого круга, это 40% шанса провала. Минус 25% от моего мастерства, минус 20% от подходящего материала и минус 10% от идеальной формы. Итого минус 15% к провалу. Да у меня тут с гарантией!
  А вот дальше чуть хуже: эта штука должна будет работать постоянно, сжирая ману, поэтому стоит её расход стоит по возможности уменьшить. Эффект слабенький, 10% считается как первого уровня, но нужно его много. 50%? С учетом удвоения за второе свойство, это гарантированный провал минус мои способности. Не хочу.
  40%? Посмотрим: 40*2=80, 80-25-20-10=25% провала. Вот, уже можно рискнуть, и есть шанс спасти заготовку... поехали.
  Объединенных сил(81 от мага-менталиста и 33 за половину моей) более чем достаточно, и в сложную конструкцию переноса загоняется заклинание. Проход, другой, третий... передышка на пополнение запаса магом, ещё три раза, ещё, и последний, десятый. Такого воздействия достаточно, чтобы пропечататься в любом материале, и в глубине хрусталя появляются тонкие нити магической структуры, видимые в истинном зрении.
  Можно было бы пройтись и один раз, но мне-то нужна не одноразовая поделка, и не дорогая игрушка с батарейкой, а этакий многоразовый свиток, с накачкой маной от заклинателя. Такие штуки самые дешевые по ресурсам, но при создании тратится прорва маны, а для использования они требуют умения обращаться с артефактами, то есть только для героев и специфически прокачанных юнитов. Кроме того, при зарядке вне мастерской все артефакты (кроме неразрушимых, а это уже как правило легендарный класс) имеют некоторый шанс поломки, а моя поделка, считай, перезаряжается каждый раз при применении. Но здесь всё не так плохо: во-первых, десятикратно прочистив дорогу для силы, я в десять раз уменьшил этот шанс, а во вторых, из-за отсутствия накопителя и связанных с ним сложностей, масштаб разрушения упал ещё раз в десять. А потерю десятой доли процента прочности можно и пережить, это почти тысяча применений до техобслуживания.
  И вот, когда основа готова, я отпускаю ракшаса отдохнуть, а сам работаю дальше. Так как теперь процессом управляю я, щедро добавляя магической пыли из утилизатора, и срабатывает продвинутый навык обработки, ещё на 17,5% уменьшая вероятность провала. Так что шанс всё сломать менее восьми. Наносим собирающий контур, замыкаем в точках фокуса - всё это делает оправа.
  Применить...
  Повезло!
  Вы создали активируемый артефакт Брошь Доминирования.
  Качество редкое, улучшенное.
  Активный эффект: При наполнении маной использующего, накладывает на цель заклинание доминирования с магической силой 124. Шанс сбросить эффект составляет СМ цели за вычетом СМ эффекта. Частота повторной попытки зависит от УО цели.
  Пассивный эффект: уменьшение расхода маны на 40%
  Пассивный синергический эффект формы: при использовании заклинаний из группы контроля, уменьшение расхода маны на 10%.
  Оп-па, дважды повезло! А оправка-то тоже с сюрпризом, и приятным. Красота -великая сила. Не то, чтобы я любил использовать всякие замедления и ослабления, но лишним не будет, а доминирование это тоже контроль, самый что ни на есть.
  И вот ещё что: такую мощь не стоит отдавать в чужие руки, поэтому артефакт сразу придётся привязывать к себе. Ну да при наличии мастерской, это практически стандартная такса, 2500 маны или ингредиенты на 500 золотых, и дело в шляпе.
  Серебристый паучок, заполучив капельку моей крови, заблестел восемью алыми глазками-бусинками.
  
  *** Глава 15. Испытания роя.
  
  До полигона, то есть леска подальше от жилых мест, нас подбросил дирижабль. Я проверил, удобно ли достаются запасные накопители с маной, выгрузил, пнув ногой по наклонному пандусу шар, и, зацепившись взглядом за оранжевую дымку бестелесного духа роя, активировал брошь. Полоска маны просела на 60 пунктов.
  Немного странно ощущать себя в двух местах одновременно, но по большому счету это как смотреть на два монитора. Тот, второй, когда я на него настроился, показал мне урезанный интерфейс игрока, где всё, что связано с аккаунтом было мне недоступно. Зато всё, что касалось персонажа...
  Я мог всё: перемещаться, атаковать, применять навыки, говорить, и даже попытаться сбросить свой же контроль. Хочу!
  Попытка избавиться от эффекта 'Доминирование' провалилась.
  Ну ещё бы! Фирма веников не вяжет, фирма делает гробы... Пошел таймер отката. У-у-у... не хотел бы я быть на его месте, около двух минут до следующей попытки. Всё-таки статы у него никакие.
  Оп-па, кажется наш человек- рой вел дневник. Причем не в личных записях, а прямо в пометках. Ну-ка, нука... запас биомассы не более недельной нормы... обязательная активация симбиоза... это понятно, читаем дальше.
   Особи бойцы: тупые... безинициативные... ожидаемо.
  Стрелки роя: косые, неумелые... нужен яд, нужны дополнительные боеприпасы... тоже логично.
  Балласт? А, это он про рабочих.
  Отрастить оружие... яд себя зарекомендовал... Выходит никакие это не рабочие, просто ему очков не хватило.
  Транспорты: биомасса, заготовки... Заготовки чего? Кормов на зиму? Тут так и написано: заготовки, а ещё один из них чуть дороже, и на этом всё.
  Обязательно минимальное владение органами!!! Ого! Даже подчеркнуто. Видимо это важно.
  Ладно, ясно что ничего не ясно. Пока понятно только одно: этот мини-рой нужно кормить и как-то развивать.
  А как отдавать приказы миньонам? Слова они игнорируют... Ага, вот и нужное умение: Телепатия Роя.
  Активация.
  Эти сорок жуков отображались двумя рядами пиктограмм на периферии зрения, которые, по мысленному усилию, выдвигались на передний план, развертывая меню управления.
  И все как один сигнализировали, что не ели шесть дней, но, поскольку всё это время не двигались, то расход сил шел половинный. Так что дебафф слабости 3-го уровня, потеря 25% от максимального здоровья и пустая полоска сытости, но на этом всё.
  - Ну что, мои хорошие, время хорошенько покушать!
  Мне показалось, или они обрадованно зашевелились? Вряд ли, они же без приказа, даже пожрать неделю не могли.
  Первым делом Дух Королевы отдал рою приказ разведать местность. Закрутился водоворот насекомых, расширяющейся спиралью обследуя всё большую и большую площадь. Вокруг преобладала холмистая местность, где смешанные перелески чередовались с полянами. Из воды поблизости нашелся лишь маленький ручей, берущий начало от родника, уютно устроившегося в корнях многовекового дуба.
  Из еды было полно живности, и начать я решил с лося, пришедшего на водопой.
  Атака всем скопом, лось ничего не может противопоставить крупным насекомыми, убежать тоже, а когда пытается завалиться на спину, раздавив собственным весом, то я тут же отзываю рой. Пару минут такого противостояния, и вот уже разодранное острыми лезвиями выдвижных клинков, наподобие жала, животное истекло кровью и затихло.
  Потерь нет, получасовая передышка на лутание и переработку. В менюшках бойцов появился пункт 'поглотить'. Можно задать по отдельности, а можно и всем сразу. Отправляю половину. Только сейчас вспоминаю, что кроме бойцов и стрелков есть и рабочие и два транспорта. Или перевозчика? Чемодан с крылышками короче.
  Незанятые на поглощении особи, включая медленного перевозчика, обносят кусты малины.
  Более быстрый транспорт, а он у меня пока самый быстрый из всех, летит разведывать дальше, с пометкой при ослаблении ментальной связи - возвращаться. Слава богу, возвращение в гнездо это базовый инстинкт, а то без него совсем тоскливо было бы. В данный момент, при отсутствии матки, гнездом для них является королева роя.
  Полчаса прошло, посыпались сообщения о поглощении биомассы. Я ещё не до конца освоился с таким количеством подчиненных, а потому скомандовал общий сбор роя, возле малиновых зарослей. Вообще-то толку от них было немного, ягоды утоляли голод, но биомассы не давали. Что поделаешь, клаконы - хищники, им нужен белок, и желательно живой.
  Суммарно набралось 228 единиц. И разблокировались кнопки биоконструктора.
  С ума сойти, это похоже на мой интерфейс големостроителя и конструктор заклинаний вместе взятые! Хотя пожалуй попроще и попонятнее. Все способности, органы и члены рассортированы по типам, размерам и цене в биомассе. А нет, не все, часть из них серая, и требует дополнительных ингредиентов. Ага, значит биомасы у меня 215, а 13 это активный белок, нужный для продвинутых мутаций.
  Однако, это неплохой результат для 35-й минуты активности, особенно учитывая, чем эта биомасса сейчас станет!
  Сбор в сферу.
  Активация Симбиоза.
  Всем бойцам! Усвоить по 5 единиц, задача: формирование дополнительного нервного узла, под управление оружием. Остаток отрыгнуть транспортам. Быстрый, поглощение 10 единиц, укрепление несущей структуры крыла, улучшение полёта.
  Медленный - поглотить 20 биомассы. Задача: равномерное наращивание мышечных волокон, повышение параметра Сила до 25.
  Окуклившийся рой представлял из себя довольно уязвимую добычу, но в радиусе двухсот метров не было никого крупнее соловья, да и дух отнюдь не был безобидной овечкой. Минут пятнадцать я потратил на всё ту же расширяющуюся по спирали разведку, и в полукилометре на север обнаружил пару бурых медведей, а в противоположной стороне - первых людей, которые, судя по тому, что они с оружием прятались в кустах деревьях вдоль дороги, опять были разбойниками.
  Ещё через пятнадцать минут из коконов повылазили мои бойцы. Их внешний вид не изменился, в отличие от транспортов: эти два кокона ещё долго будут мутировать, и сквозь паутину можно рассмотреть, что на месте медленного транспортника, набирающего силу, уже ворочается что-то большое и толстое, и оно вряд ли уже сможет свернуться в клубок.
  Улучшенных бойцов я опробовал на разбойниках, (как же вас много в моих землях развелось!) сначала аккуратно окружив, затем расстреляв, а потом и накинувшись всей толпой. Результаты не порадовали. Видимого прогресса во владении оружием, как видоизмененными яйцекладами, так и жалом, заметно не было.
  Поглотить.
  Выбрав ближайшую особь, активировал симбиоз. Где тут у нас параметры?
  Особь-стрелок:
  Параметры:
  Разумность 1 (за него думают другие)
  Сила 3
  Ловкость 4
  Выносливость 4
  Сила магии 1
  Устойчивость к откату 1
  Ментальная выносливость 1
  Крохотный размер
  Пассивные умения:
   Монолитный хитиновый щиток, 35% поверхности тела, пятиугольный
   Владение хитиновым щитком, начальное
   Измененный яйцеклад, малый, простейший, запас шипов 4шт
   Владение измененным яйцекладом, осваивается (прогресс 21%)
   Полёт, крошечный
  Активные навыки: Нет.
  Знания: Нет.
  
  Напротив нового навыка вместо уровня мастерства лишь не встречавшееся до этого слово 'осваивается' и какая-то полоса прогресса, которая обозначает либо время (и тогда всё прекрасно), либо опыт, примерно соответствующий набранному за бой (10), если полный бар это 50. Почему 50? А хрен его знает, может потраченные 5 в десятикратном размере... мало данных.
  Лучше вальнуть медведей, как только эти доедят. Вот тоже странное дело, вроде ж пятеро здоровых деревенских парней, ставших на стезю разбойников, килограмм по 80 в каждом, не меньше. Ладно, часть массы останется в костях, которые мои обгладывают, это килограмм 11-13. Волосы-ногти? Смешно, их вес невелик. В кишках и то больше скопилось.
  Моих тут без малого по восемь на каждое тело, а значит, килограмм по восемь-девять им достанется. Спрашивается, куда деваются эти килограммы? Воду они выпаривают, что ли... Скорее всего это просто баг, или недоработка, Земли бьют все рекорды по их количеству.
  - Эй, дармоеды! Пятеро бойцов за мной, остальные продолжайте поглощать! - вслух скомандовал я, не особо надеясь на ответ. Просто под настроение.
  Не отвечают, но от всех приходит зелёный отклик - мол, команда понятна и принята к исполнению. Когда тупят, иконки желтеют. О, пятеро перестали жрать и сформировали кольцо вокруг лидера. Ценят и уважают, паршивцы!
  Пару минут, и вот уже пять жучков роют яму рядом с коконом всё ещё мутирующих собратьев. Сразу не сообразил, а теперь ещё час ждать, пока вылупится. Лучше закопать от греха подальше.
  Вылупился закончивший укрепление крыльев транспорт, а значит основная группа сейчас закончит сбор. Даю команду рою отрыгнуть ему все 200 единиц биомассы с крохами железа от разбойников, а затем всем лететь к нему. Точнее пришлось давать три команды: Транспортнику - лететь к месту заготовок, рою- отрыгнуть, всем- ко мне. Более сложные концепции эти твари не понимают.
  Теперь - медведи! Лёгкая добыча! - так думалось мне, и я оказался прав. Рой- идеальный хищник, и, утыкав одного из них шипами-иглами, с ядом и без, насекомые не оставили ему шансов.
  Не став атаковать второго в рукопашную, направляю рой отдыхать и восстанавливать запас снарядов.
  Медведь - слишком большая цель, чтоб промазать почти в упор, а двенадцать отравленных стрел, пусть и небольших - это серьёзно даже для него. А ещё в нем сидят больше тридцати обычных стрел, кто-нибудь другой на месте хозяина тайги давно бы сдох, а этот ещё ревёт... впрочем всё тише и тише. О, второй мишка куда-то побежал'
  - Транспорт, проследить.
  - Бойцы, добить!
  Больше сорока стрел, засевших в шкуре и мясе, так раздражали нервы, что ползающих по нему новых жучков косолапый уже не замечал. Лишь пару раз дернулся, когда хитиновые кинжалы стали вонзаться в мышцы и сухожилия, парализуя лапы. Всё.
  Убито Ужасный медведь, получено опыта 900.
  Вот оно что, то-то я думаю, чего он такой здоровый? А он оказывается Ужасный, элитная тварюга, на которую в одиночку не ходят. Всё равно, против роя ему это не помогло.
  - Поглотить.
  Как раз за пол часа отрастут новые шипы у стрелков. И вообще, пусть стрелки закуклятся и отращивают ядовитые железы. Биомассы хватает, а через час у меня будет целая туча ядовитых стрел.
  А пока этого жрут, посмотрю-ка я, что можно сделать, если использовать того, второго, как инкубатор! Симбиоз...
  А сделать, как оказалось, можно очень и очень многое. Почти всё можно сделать, минуя требования по наличию специальных органов-строений у замка-матки. Лишь бы ресурсов хватило. А ресурсы были, одного активного белка вместе с поедаемым потапычем уже 75 скопилось. По верней планке живой медведь позволял вырастить в себе монстра до 900 очков развития разом. Но сам предоставлял только половину того, что на него было затрачено. Обычно дело, между прочим, волки тоже в конструкторе персонажа по 80 стоили, а биомассы с них по сорок. Но ведь всегда можно подкормить личинку, докинув недостающее, а при желании, так и много раз.
  Второго мишку брали только ядом. И когда он упал, теряя сознание, королева вошла в симбиоз с тем бойцом, у которого уже активировала яйцеклад, и внедрила в спящего и парализованного медведя зародыш. Точнее начала процесс внедрения с выбора для зародыша требуемых свойств.
  Вот это богатство! Раскрывшийся интерфейс немного похож на моего големостроителя, но гораздо богаче. Вдобавок тут и там встречаются пометки о дополнительных возможностях Творца.
  Так, что нам нужно? Скорость и мощь, поэтому пойдём по ветке летающих созданий. Базовая особь: Майский Жук. Роль - штурмовик.
  Параметры по умолчанию:
  Разумность 1 (за него думают другие)
  Сила 44
  Ловкость 30
  Выносливость 40
  Сила магии 40
  Устойчивость к откату 20
  Ментальная выносливость 20
  Облегченный хитиновый панцирь, по прочности сравнимый со среднего качества пластинчатым доспехом. (70)
  Повышенная крепость тела(40), увеличивающая запас прочности отлично дополняется регенерацией, хоть и малой, начальной(20).
  Маневренный полёт (100), Дороговато, но как такая дура вообще летать может?
  Из вооружения обычные жвалы среднего размера (20), то есть как у крупной собаки, и шипастые хитиновые пластинки, напоминающие сюрикены, которые эта тварь с большой силой разбрасывает ногами. Причем урон у них на уровне тяжелого боевого арбалета отличного качества(100).
  В добавок, эта тварь может делать запас этих метательных шипов, трижды запуская по 6 штук сразу, с перезарядкой в 2 минуты, пока нарастут новые. (75)
  Ну и конечно же ядовитые железы(10), топовые юниты клаконов ядовиты все поголовно.
  В довершение всего, идеальный штурмовик, как только вылупится из яйца, или скорее кокона, сразу имеет навыки владения всем своим хозяйством, включая воздушный бой, строевую подготовку и продвинутую стрельбу.
  Даже не знаю, что тут менять, он идеален, разве что зачем ему такие мелкие жвалы? Можно же взять на размер больше, разве что тогда и сила должна быть не менее половины от максимально возможной для следующего ранга, но сила-то есть в избытке!
  Эта штука стоит 650, а у меня запас 900.
  А что если для начал взять крупный размер, со всеми вытекающими бонусами к хитам и перевозимому грузу? Это совсем недорого(20).
  Зато полёт сразу станет в два раза дороже. Или сделаем его попроще, без маневренности, сохранив ресурс. Всё равно в такую дуру промазать трудно, здесь маневренность не поможет. Летать будет медленно и печально, зато с её здоровьем это будет с неотвратимостью бульдозера.
  Дальше, жвалы заменить на огромные, (-20+100). Отлично, теперь штурмовик похож на жука-носорога, а полутораметровые жвалы почти в половину тела могут перекусывать людей и брёвна построек.
  Шипованные снаряды? А так ли они нужны? Убираем (-100)
  А на эти деньги... точнее, на эти ресурсы можно взять какую-нибудь ауру.
  Хотелось бы конечно какую-нибудь ауру подавления, как у пегаса, но боюсь, это во мне говорит маг, рассчитывающий на битвы с магами. Для этого роя таких обильно колдующих целей не предвидится. Поэтому мы возьмем специальные жужжальца, распространяющие вокруг мощные инфразвуковые волны, проще говоря, ауру страха.
  Как раз у ужасных мишек была похожая, но другой природы, что даёт мне по 50 единиц пассивно-магического биоматериала с каждого. Вторую половину докину с поедаемого мишки, по мере мутации, личинку в процессе можно докармливать недостающим.
  А остальное? Мозговой ткани у нас хватает, все навыки можем взять... хотя воздушный бой, пожалуй можно убрать, раскачав взамен магическую выносливость, всё равно у нас грация асфальтоукладчика.
  Мускулы и другие статы делаются из обычной биомассы, её в избытке, а вот броня требует добавок железа. Его обеспечили разбойники, благо укреплённый хитин требует железа 50/50 пополам с биомассой. Когда-то давно, в прошлой жизни, мне попадалась на глаза научная статейка про зубы каких-то моллюсков, являющиеся одним из самых прочных материалов на земле. Магнетит, вроде так назывался этот биоминерал, несмотря на свою вроде как среднюю твердость в геологических залежах, в исполнении моллюсков он прочнее кевлара и царапает гранит. Что-то там связано с намагниченностью волокон и давлением в тканях радулы, сравнимым с тем, которое требуется для образования алмаза.
  Ой, что-то я не о том думаю, что там дальше по списку?
  Активного белка на тройной навык молниеносной серии хватает, но чем он будет бросаться, если я убрал шипастые чакрамы?
  Можно использовать магию. Магию жизни, тогда при нехватке маны, эта тварь сможет использовать, пусть и не так эффективно, вместо маны своё здоровье, а здоровья у неё много. 55+20+45=120, да множитель от крупного размера 15, плюс 50% от повышенной крепости тела... 2700 здоровья. Больше чем у моих големов, и чуть меньше чем у железного. Но у того ещё и железное тело, с 40% поглощения физического урона... в общем големы круче. Но они не летают и не колдуют!
  И заклинания. Если взять Осиный рой, то он будет идти со специализацией, как родственный. Тогда его можно использовать как свойство юнита - ветка 'породить стаю'. Стаю мелких короткоживущих особей, вроде бабочек однодневок, только с отсутствующей пищевой, репродуктивной и выделительной системой. Запас питательных веществ уже встроен в организм. Кончится топливо - кончится однодневка, хотя в нашем случае скорее одночасовка, а то и меньше. Из плюсов - то что эту способность можно ставить основной атакой, а значит и запасать для молниеносной серии. Подтверждаю основную атаку, и сумки для симбионтов стаи автоматически добавляются в фенотип. Из минусов - когда запасы иссякнут и мана закончится, юнит станет безоружным.
  Хотя какой там безоружным, у него и жвалы, и прочный панцирь, которым можно давить и плющить, и творец знает что ещё. Клаконы вооружены до зубов в буквальном смысле этого слова. Подумаешь, колдовать перестанет. После шести залпов там и без того уже не один и не два десятков солдат средней руки поляжет. Если конечно эти залпы дадут спокойно сделать, но это уже проблемы защитников и группы поддержки.
  Теперь ставим осиный рой в основную дальнобойную атаку, затем завязываем на него молниеносную серию... всё хорошо, но где взять активно-магический биоматериал, да ещё в размере 50+75? Это должно быть существо сильно колдующее, со знанием многих заклинаний и магических школ.
  И вокруг на многие километры таких не наблюдается, их всех давно повыбили, потому я и пошел экспериментировать в эту часть своих владений, что здесь безопасно. А если... Ни слова больше! Зародыш - подтвердить и внедрить! Рой, первичная цель: охрана кокона, временная цель: Я, атаковать и поглотить!
  Последнее, что я запомнил, было возбужденное жужжание и десятки вонзающихся в меня клинков-жал.
  - Вы погибли. Желаете возродиться на месте гибели по стандартной процедуре? Альтернатива: мгновенное возрождение в точке привязки.
  Желаю в замке. Надо бы взять с собой моего химеролога Зеленоглазку, а для этого понадобится сварить алхимическое зелье, содержащее феромоны роя. Ещё один минус этой расы, которым пользуются все, кому не лень: при отсутствии разумного офицера, опрыскавшихся этой дрянью рядовые бойцы, да и тупые низшие командиры тоже, воспринимают условно своими.
  Как раз на птице Рух долечу через пол-часика.
  
  *** Глава 16. Разведка боем.
  
  В округе нет полноценных замков, где был бы источник и постоянный доход, но полно всяких застав, гарнизонов, башен колдунов и прочих фортов, которые каждую неделю лезут, как грибы после дождя. Конечно, появляются они редко, но с учетом территории в тысячи квадратных километров их все равно больше, чем я могу осилить.
  А сколько скрыто от моего взора в листве и горах? Вон, тех же эльфов в родном секторе до сих пор не могу найти, а ведь они там есть, не могут не быть, дракон обещал. А всё потому, что разведываю я только с воздуха, да, видя большую часть интересных мест, подмечая все незамаскированные постройки, но вот всякие подземные, подводные, и тем более прикрытые от наблюдения с воздуха - стройными рядами проходят мимо моего внимания.
  Впрочем, мне хватает. И сейчас я хочу опробовать силы роя на заштатном форте, охраняющем удобный проход меж двух холмов. Справа река, слева каменистые кручи, вот и сидят, дань с проезжих берут. Три десятка солдат, все условно мечники, но и слабенькими луками оснащен каждый второй. Разбойников они разоружают, что ли? А ещё с ними маг. Не профессионал после академии, кончено, а так, самоучка, но пару сюрпризов в рукаве у него должно найтись.
  Подхожу поближе, чтоб только-только доставать заклинанием подчинения до форта, но всё же прячусь в придорожных кустах, вместе с зеленоглазкой и двумя транспортниками. В бою от них толку ноль, по крайней мере пока. Атаковать форт отправляется шар из множества моих мелких миньонов и свежевыращенный штурмовик.
  Жиденький залп стрел со стен форта бессильно соскальзывает со щитков свернувшегося в сферу роя, а оказавшийся гарнизонный маг посылает молнию в жука-переростка. Попасть-то он попал, и даже наверное повредил что-то, но с его жизнями этого явно маловато.
  Солдатики забегали на крыше единственной башни, расчехляя баллисту. Вот оно - преимущество внезапного нападения, тетиву луков, да и баллисты тоже требуется хранить в снятом состоянии, иначе древко привыкнет к согнутому состоянию, и не будет запасать энергию скручивания. С натугой перевалив через стену, жук зависает над внутренним двориком, и начинает расшвыриваться осиными роями. По шесть штук за раз- по одному в каждой лапе. Не сказать, что очень точно, но все двери и лестница оказываются перекрыты жужжащей напастью, выискивающей, в кого бы ей вонзить свои жала. Завибрировали жужжальца, нагоняя иррациональный страх на защитников. Каждый пятый солдат побросал оружие бежит со стен, попадая прямо в лапки магически призванных разозленных ос.
  Звонко тренькает баллиста, прошивая защитный шар насквозь. Пару миньонов улетают куда-то вдаль, насаженные на летящее копьё, несмотря на свой укрепленный сросшийся щиток. Даю команды 'врассыпную', и 'ближний бой'. Жук тупит, мигнув желтой иконкой и игнорируя команду, но остальной рой распадается, атакуя собравшихся на стене солдат. Лучники пытаются стрелять, и даже попадают по летящим прямо на них целям, но большинство стрел отскакивает от направленных вперед щитков, а когда жуки добираются до живых, и вонзают свои отравленные жала длинной с ладонь, уже поздно. Кто-то из лучников все же попадает - кто стрелял не в летящего прямо на него, а спасая товарища, под углом, целясь в нежное мяско. Некоторые хватают щит и меч и небезуспешно крошат подлетающих жуков. Тут есть успехи, но лишь до тех пор, пока на место разрубленного жучка не придут два других, обойдя с разных сторон. Кто-то пытается махать двуручником - самая бесполезная затея. Хуже всего тем, кого пятиугольные метатели шипов жалят с воздуха. Так, например, расчету баллисты просто нечем ответить, и следующего залпа не будет.
  А вот толстый жук продолжает разбрасываться осиными роями. Видимо, пошла вторая молниеносная серия. У него в запасе три таких серии, и маны роёв на двадцать. Так что за первые тридцать секунд боя он растратит весь свой запас маны. Зато и два десятка солдат, считай, сразу выбьет из боя с последующим уничтожением.
  Гарнизонный маг стоит на смотровой вышке, и осиный рой к нему не долетает, сгорая в магическом огненном щите. Сколько там того щита, маг- то самоучка, всего лишь средней руки элитный юнит-капитан, но в случае с осами им за глаза хватит и одной вспышки на всех. Даю жуку команду перекусить опоры этой вышки. Первая же стойка хрустнула щепой. Да, это не корабельные мачты, просмоленные и обвитые канатами, это простая постройка из обычной древесины, за что они сейчас и поплатятся.
  О, бегут! Бегут по внутреннему двору семеро, из тех, кто в начале боя испугался, да осам не попался. Топорами да мечами размахивают, надеются зарубить жучка. Может и смогли бы, но тут он выдал третью, последнюю серию осиных роёв, и атака захлебнулась. Последний таки смог огреть жука своим двуручником по хитиновому панцирю, и даже оставить там зарубку, но был тут же перекушен пополам огромными жвалами, после чего жук посеменил ко второй стойке.
  Внезапно драться стало не с кем. Солдаты закончились, а перекушенная вышка с треском стала заваливаться. Маг спрыгнул и приземлился невредимым, но поскольку он был последней целью, то убивать его бросились все, включая стрелков. Так что оставшиеся бойцы ближнего боя попросту не успели, что, впрочем, наверняка сохранило им жизни, ведь если огненный щит опасен для людей, то для таких мелких созданий он определено смертелен.
  Итого восемь зарубленных крошечных миньонов, опустошенный и сильно порубленный, местами поджаренный, но до сих пор живой бомбардир, вот и все потери. Иду из кустов к форту, командую 'следовать за мной' транспортам.
  Кстати вскрылось одно небольшое неудобство: все летают, а я, как неродной, вынужден пешочком. А взять, скажем, птицу Рух не могу - съедят, пришлось её сразу отпустить, её попытались съесть даже несмотря на то, что я садился чуть подальше. Это один из самых больших минусов расы Клаконов: для них все остальные - пища, включая демонов, нежить, и других клаконов. Полная нетерпимость, не убираемая никакими средствами, вроде дипломатии и толерантности. Вот другие расы заставить любить клаконов ещё можно, хоть и в большинстве случаев бессмысленно, а обратно - никак. Пища, и всё. А если игрок будет настаивать на приказах, идущих вразрез с базовой линией поведения, то рискует получить от коллективного разума маркер 'Чужак' и слетать на перерождение, были уже прецеденты.
  У клаконов Матка в авторитете, а игрок- это всего лишь герой, пусть и с руководящим допуском, как особь-интеллектуал, но если что идёт не так - базовые инстинкты приоритетнее. Вроде как это один из механизмов защиты от менталистов, ведь при отсутствии интеллекта взять под контроль отдельную особь клаконов очень легко, это их ахиллесова пята.
  Так что, толстому транспортнику надо бы организовать мутацию в средний размер, подтянув полёт и перевозку пассажиров и грузов соответственно.
  Ещё, по моим наблюдениям, половина бойцов погибла в процессе засовывания своего несоразмерного с их телом жала, в процессе они вынуждены привставать, оголяя своё беззащитное брюшко. По-хорошему, стоит увеличить щит так, чтобы он покрывал половину тела, полностью блокируя угрозу с верхней полусферы. Что у нас по щитку? Ага, 35% за 5 единиц, из них одна - металл. А если 50% площади тела? Тогда 10 единиц, из них 8 биомассы и 2 металл. Что ж так дорого-то? Скупердяи!
  А с другой стороны, щит есть щит, и в отличие от брони, если он блокирует урон, то полностью. И только если щит пробьют, тогда он работает как броня: берёт на себя часть урона.
  Интересно, как тогда справлялся предыдущий владелец этого тела? Ах да, он же генерился за виртуальные очки, ему было всё равно, какие ресурсы задействованы изначально. В любом случае, для меня металл - не проблема, и хоть я не могу скормить рою одну единицу руды из своих запасов для получения 500 единиц запаса металла, или драгоценные камни для 1000 активно-магических компонентов, поскольку не являюсь ни маткой-замком, ни даже владельцем этого тела, но поглотить нужные ресурсы всегда успею.
  Потому и вожусь, бросив все дела, второй день с этой множественной тушкой, что перспективы открываются чудовищные. Клаконы в умелых руках - страшная сила. У них нет денег, только биомасса. Даже их замок-матка вместо тысячи золотых собирает тысячу единиц биомассы со всяких окрестных червячков-тушканчиков. Нет, золотом разумные насекомые пользоваться тоже умеют, но лишь для торговли с другими расами, и, как уже говорилось, использовать его могут только разумные. То есть их герои - королевы и трутни.
  Итак, щит на всю верхнюю полусферу, а вот жало стоит уменьшить. А лучше и вовсе заменить на хелицеры. Причем сразу пару жвал благо у клаконов нет никаких ограничений на количество конечностей. Теперь жук-боец напоминает помесь клеща с улиткой. Вот только рожа у него хищная, как у сольпуги. Есть такое насекомое, весьма агрессивное, Его очень любят показывать в поединках с другими насекомыми, даже более крупными, из которых этот верблюжий паук выходит победителем. В общем, у него тоже две пары хелицер.
  Так, это счастье увеличит стоимость бойца на 5 единиц, но... вот зараза, старые изменения взять в зачет не получится, только удалить, или и вовсе оставить, что потребует поддержку пищевыми ресурсами. А всё потому, что я гость в этом теле, и не обладаю полным доступом. Ладно, цена вопроса - пара загрызенных баранов, или разбойничков, если ещё все не разбежались. Сделаем сразу на чистовую.
  Кстати, у меня восемь миньонов недостача, надо бы пополнить. Как они там размножаются? Слияние, Симбиоз. О, есть доступное действие породить миньона. Доступны особи стрелки, бойцы и особи-заготовки. Дурацкое название, зато самое дешевое. Требуется биомасса, железо, мозговая ткань, всего этого у меня с запасом. Так... внедрение зародыша в парализованного белкового носителя - без ограничений, или... почкование? И прямо сейчас доступно? Так это же здорово!
  Задаю параметры. Один-два-пять-восемь, достигнут предел количества миньонов. А как же жук? Смотрю детальную справку, и вижу, что жук не миньон, а присоединившаяся особь. То-то он на меня косо смотрит и периодически игнорирует приказы! Вот бы я дел наворотил, если бы сделал её разумной...
  Ладно, раз такое дело, тогда заодно можно задать этим заготовкам мутировать в то, что нужно мне. Нарастить щит и отрастить две пары мощных хелицер.
  Мысль зацепилась за слово мощных. Мощный щит требует железа. Простые хелицеры - нет. А если не простые? Есть такие! Надо только промотать список до более дорогих вариантов. Укрепленный хитин, грызущий камни и прокусывающий железо. Двойная цена, и вторая половина вся из металла. Да мне не жалко, тут с солдатиков сейчас столько нагрызут, что хоть весь рой целиком в тяжелый панцирь упаковывай, но с ним тогда штрафы на полёт будут. Сейчас-то у меня обычный хитиновый щит, слегка укрепленный, на 20%, это уровень среднего качества, хуже только обедненный и рахитичный, и если остальной брони нет, то полёту это не мешает.
  Подтверждаю...
  Отказано. Продвинутые улучшения доступны только при наличии соответствующих органов Матки или белкового инкубатора.
  Да что за день-то такой! Куда ни сунься, всё не слава богу! Хотя... Инкубатор. Хорошо, что я ещё не начал поглощать.
  - Рой! Проверить всех на предмет парализованных и без сознания.
  Крепость загудела и вся моя стая резко пришла в движение. Меньше чем через минуту пришел ответ: обнаружено три объекта со свойствами 'инкубатор'. Два на 125 и один на 15 единиц.
  - Что за бред? 125- это как раз понятно, 250 - базовая стоимость мечника, которых тут полно, но 15? Что у нас может найтись за 30, если гоблин 35 стоит?! Вспомнил, ещё хоббит-фермер подходит под описание, но откуда ему тут взяться?
  - Зачем гадать, когда можно посмотреть? - по женски практично заметила медуза.
  - Рой! Доставить обоих... - вот чёрт, как объяснить насекомым понятие 'в центр двора крепости'? В гнездо? В зону патрулирования? Так они могут черт-те куда потащить, - Доставить инкубаторы ко мне!
  Насекомые разделились на две кучки, одна, вместе с жуком-бомбардиром вытащила из-под завала распухшее от укусов бессознательного мечника и отправилась за другим, а вторая, тем временем, притащила... кота. Раскормленного такого кота, любимца гарнизона, эдакий пуфик с ножками.
  Должен сказать, что жук бомбардир в наборе особей роя присутствовал, в качестве осадного юнита, но когда я видел моего бомбардировщика за работой, прозвище засело в голове намертво. Тем более, что вряд ли он мне когда- нибудь понадобится, ведь с гремлинскими пушками насекомым не сравниться. Длительные осады не их стихия.
  Пожалуй, я не стану поглощать кота, пусть останется в пустом гарнизоне. Сбросит лишний вес, мышей ловить научится, злых духов отгонять. Ну не поднимается на него рука, а ресурсов с гулькин нос.
  Итак, увеличенный панцирь, обязательное по дефолту владение им, и усиленные двойные хелицеры. Стоимость юнита 25 единиц, из которых 18 биомассы и 7 железа. Задаю параметры, заказываю пять миньонов, улучшенных особей-заготовок, подтверждаю. Дух королевы роя вселяется в ближайшего бойца, между прочим, последнего в своём роде, остальных повыбило при штурме, и начинает копошиться вокруг распухшего мечника, опутывая его паутиной.
   Теперь остальная долбобратия без ничего, то есть особи-заготовки. Им усилить панцирь, отрастить мощные двойные хелицеры. Это по 15, так что 125 делить на 15, да округлить... восьмерым - в инкубатор, делать общий кокон, или как оно там у них принято. Главное, что команда, принятая к исполнению, считается условно правильной, пусть развлекаются.
  Остаётся несколько пустых заготовок, а так же три недостающих миньона, но мы им сейчас сделаем апгрейд по обычной схеме. Нарастим обычный хитин по краям, до шестиугольной полусферы и сделаем по две пары обычных хелицер. Но сначала- обыскать форт, и Поглотить.
  Теперь время. Мутирование и вылупление моих бойцов из коконов займёт два с половиной часа, это я пожадничал. А значит, первых полчаса всем свободным стоит заняться поглощением всего, что найдется вокруг, а затем так же нарастить хитин по краям и стрелкам улучшить свои железы, изготавливающие хитиновые стержни к измененному яйцекладу, чтоб удвоить запас метательных шипов. О, остались заготовки под стрелков... ну, вам всего лишь отрастить начальный метатель шипов и ядовитые железы, большего вы не успеете. Хотя нет, успеете нарастить щит, если не будете отвлекаться на сборы. Вас пятеро, вы погоды не сделаете, справятся и без вас.
  Задать параметры, подтвердить.
  - Надо же, приняло. Бомбардиру после поглощения на патрулирование... Патрулирование и охрана я сказал! Тупое насекомое, с первого раза редко понимает. Зеленоглазка, ты за старшую, а я пару часов помедитирую. Без особой нужды не буди, и не забудь каждый час обновлять феромоны.
  
  ***
  Введя организм в так называемую медитацию, так как основное ограничение касается сохранения неподвижности, не распространяясь на занятость разума, можно было заняться чем-нибудь полезным, обычно я в это время разгребаю накопившиеся дела.
  Сейчас визиря рядом нет, но можно явиться в виде иллюзии к моим вассалам, благо начался новый месяц, и есть в этой игре интересный ежемесячный квест, которым я давно хотел заняться.
  Судя по вооруженному отряду, мои подопечные направлялись на какую-то небольшую войну, или на охоту, но раз я смог это увидеть, то амулет связи они взяли с собой.
  - Приветствую, ребята, есть у меня для вас задание. Почти классическое: пришел, увидел, притащил. Вещицу достать нужно одну.
  - И ценная вещица? - деловито осведомился полуорк.
  - Да кому как. Вам, например, абсолютно бесполезная, да и для меня может пустышкой обернуться, хотя есть, есть шансы, что будет от неё большая польза. Для улучшения замка штуковина.
  - И чем вам могут помочь два безземельных игрока-недогероя? - паладин, как всегда видел суть проблемы. - Чего сами не возьмете, возможностей же у вас в сотни раз больше!
  - Самому мне крайне нежелательно, возможны политические осложнения, всё такое. А вас никто не знает, вы вольные пташки, со мной вас связать не получится, и даже если по итогам прославитесь, всё можно будет списать на то, что наше знакомство началось с этой авантюры, результаты которой вы мне удачно сбудете.
  Насчет возможностей. Дело в том, что рядовая непись тут бесполезна, это задание только для героев, а с ними у меня напряженка.
  - А большая вещица - то? Мы её хоть без телеги унесём?
  - Визуально это будет небольшой ларец, где хранится... паззл. Кусочек карты. Зашифрованной карты, наверное, это самое точное описание.
  - Поиски святого грааля? - проявил эрудицию паладин.
  - Они самые.
  В Землях поиски по надписям на обелисках были изменены и реализованы под многопользовательскую аудиторию. То есть, сделать что-то одно, и насовсем, на сотни тысяч игроков смысла имело не больше, чем единоразово проведенная лотерея, а организовать единичный переходящий приз среди десятков тысяч игроков имело смысл лишь на несколько часов. Поиски же обелисков только в одном секторе, имеющем сотню километров в поперечнике, иногда затягивались на неделю, и это по полностью разведанным местам. Поэтому та самая вещь, что давала преимущество какому-либо игроку на месяц была в каждом регионе своя, каждый месяц разная. Кому-то везло с чашей грааля, позволяющей на месяц увеличить всю продукцию замка, от денег до существ в полтора раза. Кто-то находил боевой артефакт божественного класса, становясь на месяц сущим кошмаром окрестностей. А иногда попадался и Золотой гусь - аналог нашей курочки рябы, несущей золотые яйца. Только с ограничением на месяц, после чего он годился только в суп.
  На каждый регион приходилось по сто хексов, а значит около 20-30 секторов с источниками и соответственно замками. И побеждал тот, кто первым собирал 33 фрагмента загадки из сотни разрозненных кусочков. Точнее, ему открывалось тайное место, где расположен тот самый переходящий приз, который ещё надо было выкопать, но это уже отдельная операция. И раз кто-то один смог собрать 33, а 67 осталось, то запросто мог найтись и кто-то другой, и даже третий, так же собравший головоломку.
   В общем, ивент обещает быть весёлым, и когда такое на кону, все средства хороши.
  - Но что мы можем сделать? Даже если мы будем точно знать где этот ларец лежит, его же наверняка охраняют огромной толпой!
  - Это не ваша проблема. Во- первых, как вы верно подметили, знать где и как вы будете. Во-вторых, специалистов я вам выделю. Группу прикрытия тоже, ваша главная роль - взять и довезти эту карту, ведь сделать это могут лишь игроки. В третьих дело в том, что сам процесс составления головоломки происходит путём наложения карт друг на друга, с обязательным копированием недостающих. В итоге каждый раз получается две одинаково полных карты, даже если у одного было несколько десятков, а у другого один-единственный обелиск. И вот за такой копией я вас и хочу отправить. Она будет либо у безземельного игрока на службе лендлорда, либо, гораздо более вероятно, станет храниться в ларце в сокровищнице.
  - А что мы получим взамен?
  - О, если всё сделаете как надо, то с меня по выполненному желанию каждому из вас, в весьма широких пределах разумного. В случае же провала... тоже не обижу. В любом случае, награду, от чисто материальных ресурсов, до ценных юнитов вы можете присматривать уже сейчас. Так же можете рассчитывать на помощь в строительстве, доступ к заклинаниям... а, он у вас и так есть... ну тогда на ускоренную прокачку до полноценного геройского статуса.
  - Ускоренная прокачка? Нам до разблокировки статуса героя нужно поднять под сотню уровней, это три месяца не вылезать из боёв, как наскипидаренным. Потянете ли вы такое желание?
  - Где-то полтора месяца назад, один мой хитро сделанный голем отхватил себе больше половины опыта за крупную битву с привлечением трёх десятков солдат, артиллерии и боевой алхимии на несколько тысяч золотых. Он тогда перескочил через одно звание, сразу на элиту. Не вижу препятствий к тому, чтобы повторить те условия. Ограничение на два уровня в день, конечно, никуда не денется, но на вас, как обычных юнитов, действует не полностью. То есть своё элитное звание вы получите, как только возьмете нужную планку опыта, а уровни потом будете подтягивать не спеша.
  Новички озадаченно притихли.
  - А дирижабль можно? - осторожно забросил удочку паладин.
  - Каждому! - нагло добавил полуорк.
  - А ничего не слипнется? - нахмурив брови, я изобразил недовольство. Я готов вам дать даже больше, чем два дирижабля, но вот наглость не люблю. Ладно, дам понять ребяткам, что дело серьёзное - Впрочем, можно и по дирижаблю, и даже с обученной командой, если всё сделаете хорошо. Но только после окончания контракта, чтоб вас нельзя было связать со мной. И свитков портала я вам тоже не дам, они стоят так дорого, что теряется смысл операции. Придется ножками.
  - А как нам убежать с горячим грузом, если надо ножками, а у хозяина наверняка найдётся что-нибудь летающее?
  - Непременно найдётся. Но только в замке, а в погоню за вами летунов не отправят, об этом позаботится ваш... эскорт! - Тут я не удержался от смешка, зная, что достанется им не совсем то, что они сейчас себе представляют.
  
  
  *** Глава 17. Жидкометаллический голем.
  
  Стальные големы, которых я так ни одного и не сделал, требовали аж восемь управляющих 'сердец' для своего создания. Было ли это связано с тем, что лунная сталь плохо поддаётся магическим воздействиям, или просто создатели заложили в конструкцию дополнительную живучесть и сопротивляемость, я не знал. Однако, для создания воина из жидкого металла я взял все шестнадцать, созданных в сталелитейной мастерской за неделю, да ещё и сгонял гремлина в глиняно-каменный цех - позаимствовать ещё парочку. В результате у голема оказалось восемнадцать управляющих точек, и пока цела хоть одна, боец остаётся в строю. К тому же это хорошо отразилось на поглощении боевой магии: чем больше сердец, тем больше поглощали конструкты.
  Каждое снижало достававшийся ему остаточный магический урон на 15%, но именно остаточный, то есть цифры не суммировались в один большой резист, а пропорционально уменьшали остаток. По моей просьбе гремлины даже накорябали на стене литейного цеха таблицу: 15-28-39-48%(железный)-56-62-68-73%(стальной) 77-80-83-86-88-90-91,5-92,5-94-95% (алмазный или Тытыщ)
  - Эй, шалопаи! Тащите сюда сердца големов, все что есть.
  - Тур-га! Сегодня Владыка будет делать Тытыща!
  Те же железные всего с четырьмя сердцами поглощали почти половину, а стальные срезали до трёх четвертей урона. Обсидиановые статуи боевую магию поглощали полностью, но это совсем другая история, да и с небоевой магией у них проблемы. Там всё дело в самих свойствах обсидиана, издревле любимого магами за высасывание и поглощение магии. А вот у стальных исполинов, после резистов сердец, вступала в действие естественная сопротивляемость существ, которой набиралось тоже немало, из-за чего они должны были стать почти неуязвимыми как для обычного оружия, так и для боевой магии низших и средних энергий, и лишь магия высших кругов могла нанести им хоть какой-то ощутимый урон.
  Для стандартного голема максимум, что можно было задействовать, это восемь сердец, с навыком големостроителя или творца 9, со сдвоенной шалабушкой- объединить двоих таких в одного бойца. Отсюда 18 управляющих центров, а значит, будучи расчлененным на 18 равных частей, мой Тытыщ (гремлинское название прилипло сразу и намертво), а так же все его части по отдельности, останутся полностью боеспособными.
  - Поправка, 18 сердец, и сразу подключайте вашу сдвоенную шалабушку, без неё не справимся. 3...2...1... Активация!
  Равномерно расположенные по всей площади формы магические средоточия будущего голема слабо засветились, и соединились тонкими лучиками в единую сеть, формируя будущую управляющую часть голема.
  Жаль только, что сплав оказался уж слишком легированным. И слишком дорогим. Неприлично дорогим, надо сказать.
  А ещё конструкт вышел неимоверно прожорливым.
  Простейший глиняный голем потребляет около ста единиц маны в неделю. Столько сжигает средоточие его сути - 'сердце' на поддержание в активном режиме. А закончится мана - боец уйдёт в долгую отключку, а после неё кто накормит, тот и папа. Память не то чтобы совсем обнуляется, но договор найма автоматически перестаёт действовать, и если кто-то доберется до склада жадного правителя, не озаботившегося помещением для длительной консервации, то солдатики могут достаться кому-то другому.
  Каменный, или те сдвоенные глиняные амбалы из моих мастерских уже вдвое больше. Обсидиановый или железный - вчетверо. А эти стальные рассчитаны на 800 каждую неделю только на поддержание готовности. Каждый. А в боевом режиме втрое больше. Проглоты... Да мой источник, как впрочем, и источник любого игрока в случае затяжных боёв прокормит только десяток таких бойцов! Ну, может два десятка, ведь не все же время драться/чиниться, нужен и отдых хоть иногда. Причем добрую треть добываемой маны они сожрут только стоя тихонько в уголочке. А ведь ещё есть активные умения, утечка энергии от разных причин, потери при прямой экстренной подзарядке наконец...
  Интересно, этих жлобов, хоть кто-нибудь в здравом уме вообще строит? Как там говорил Черчилль? 'Хочешь разорить небольшую страну - подари ей крейсер'. Ну вот, десяток таких цельнометаллических болванов эту задачу вполне потянет.
  Тем временем спаренную ванну шалабушки начала медленно заполнять амальгама.
  - Шевелитесь, всё должно пройти без сучка без задоринки, а не так как обычно! Не простого стального голема льём!
  Зато и бойцы из них самые что ни на есть элитные, - продолжаю размышлять дальше. - И если в истреблении нечисти стальные големы немного проигрывают тем же самым паладинам, под это дело заточенным, то самих божественных рыцарей такой громила нашинкует пачками. Хотя бы в силу того, что у паладина под бронёй нежное мясце, а у стального голема под толстым слоем лунной стали... ещё более толстый слой лунной стали.
  Крупный размер, трёхметровый рост, три тонны веса, а если не полый внутри, то все четыре - ходячая машина смерти. Наступит - раздавит, ударит - снесёт. Добавьте к этому их сопротивление к магии, и можно посылать в одиночку разрушать крепостные стены и бить драконов.
  Конечно, нормальный дракон ждать не будет, а взлетит в воздух, и будет оттуда поливать огнем целые толпы охотников, но если приземлится, то от такой малоуязвимой цельнометаллической болванки может и отгрести.
  Это мой ещё обычного роста: для пластичной амальгамы требуется около одной пятой части ртути, так что на тонну ушло 200 мер, она два месяца копилась. Ну много у меня её, два замка, две лаборатории, обе улучшенные, да с местными алхимиками-одиночками договоренность, да проапгрейдил я их... в общем капает прилично. Так вот, объём голема по итогу не превышает 100 литров, то есть как раз размер взрослого накачанного человека. Или ненакачанного, но с рюкзаком за спиной.
  - Заливка закончена, Владыка! Базовую форму задать стандартную?
  - Ни в коем случае! - Создаю иллюзию Роберта Патрика в полицейской форме, и даю задание скопировать. Через пару минут жидкий металл в ванне принимает нужный вид. - Отлично! Применить как основную форму.
  Выполнено скрытый квест '`B 17Rt5%1D6Y' Получена способность 'jzéT2% `Cb'.
  Получено задание '??%;?@&A3?$'. Награда @?'#?%@.
  Выполнено задание '??%;?@&A3?$'.
  - Снова эти глюки. С каждым днём их всё больше! - раздраженно закрываю сообщения дышащей на ладан системы срывающегося мира, - Давайте следующий этап!
  Гремлины поднимают огромный медный рубильник, замыкая манопровод, и по лежащему в ванне голему начинают бегать молнии разрядов, из-за сликом высокого объёма вливаемой маны. Всё-таки оборудование не рассчитано на такие нагрузки, ведь сдвоенная шалабушка, кроме того, что сама что-то жрёт, ещё и удваивает максимальную потребляемую мощь голема. Хорошо хоть это ненадолго, должны справиться.
  Но вот эти восемнадцать сердец, задействованных для голема, потребляют 1800 маны в неделю или 257 в день только в состоянии спокойного ожидания, а в боевом режиме все 5400. И переключаются в пассивный они не сразу, а по часу каждое. А значит настало время построить самое бесполезное здание - ангар для хранения техники и магических конструктов.
  Стандартное исполнение строения представляет из себя натурально сарай, где на специальных стеллажах, в глубокой консервации, должны хранится големы и боевые механизмы, и стоит всего лишь тысячу золотом да десяток телег пиломатериалов. Я думаю, что со временем стоит сделать хранилище такого стратегического ресурса, как армия, более серьёзным. Задаю в уже полузабытом интерфейсе замка построить, благо всё равно, пока нет самоцветов на магические концентраторы, очередь простаивает, а все требуемые условия давно соблюдены.
  Поэтому, выходит так, что моё жидкометаллическое создание лучше использовать для точечных операций, а остальное время его лучше хранить в режиме пониженного потребления...
  - Эй, а что это за иллюминация? Почему стены светятся и незакреплённые инструменты по помещению летают?
  - Перегрузка, владыка, сейчас исправим!
  С острых углов начали отделяться светящиеся шарики. Один из них коснулся моего плеча, и как током ударило. Зато запас маны, который я в городе всегда держу чуть-чуть неполным, чтобы тренировать восстановление и ментальную выносливость, подскочил сразу на две сотни. Пока светлячки вели себя мирно, но кто его знает, к чему это может привести.
  - Давайте шустрее, а то не нравится мне происходящее! Кстати, это нормально, что новый голем пузырями пошел? Эй, мелкие, что с этим всем обычно делают? - пришлось повышать голос из-за нарастающего треска разрядов.
  - Ничего, Владыка, обычно такого не бывает! - бодро отрапортовал наблюдающий за стрелками приборов шалабушки.
  - И что это за хоровод светлячков?
  - Спокойствие, Владыка, всё будет тип-топ! - проорал бегущий мимо гремлин с какой-то фиговиной, из которой торчал моток медной проволоки. Этим агрегатом он, как пылесосом отлавливал отдельные огоньки, но когда ткнул ею во всё быстрее ускоряющийся хоровод слившихся воедино проявлений неконтролируемой магии, перед глазами выскочила надпись:
  Вы погибли. Желаете возродиться на месте гибели по стандартной процедуре? Альтернатива: мгновенное возрождение в точке привязки.
  Возрождаюсь мгновенно в заклинательном покое, и смотрю с высоты башни на полуразрушенный двор.
  Экспериментальный цех модернизации големов разметало по двору, крыша в одном месте, стеночка в другом, только оборудование с ванной далеко не улетело, встретившись со стеной литейного цеха. Сдвоенную шалабушку разнесло вдребезги. У находящейся рядом глиноперемешивалки немного погнуло лопасти, но в целом сооружение уцелело.
  А ещё уцелел вытекший из ванны жидкометаллический воин.
  Получено достижение: Архимажор. Вы потратили на одно-единственное существо объём ресурсов, суммарной ценностью свыше 200000 золотом. Получено 20000 опыта.
  Получено достижение: Демиург. Вы создали уникальное существо, по своим свойствам и параметрам значительно отличающееся от всех существующих. Получено 10000 опыта.
  Доступен новый тип големов: Жидкометаллический,
  Параметры:
  Сила 160
  Ловкость 140
  Выносливость 160
  Сумма ментальных параметров: 280
  
  Свойства и умения:
  Чудовищная сила.
  Метаморфозы.
  Сапфировый клинок.
  Поглощение боевой магии 95%.
  Распределенное сознание: до 18 фрагментов.
  Разумность: Высокая. (Интеллект: 11-20 на каждый поток. )
  Регенерация: запредельная, свыше 100% в минуту.
  Расход маны в штатном режиме 1800 в неделю.
  Стоимость: 3200 золота +200 мер ртути.
  
  - Ну, что, Тытыщ? С днём рожденья!
  
  ***
  
  Толстая стрела на излёте ударила в спину всадника, но лишь бессильно отскочила от брони. Но обоим седокам было ясно, что как только преследующие их стрелки окажутся чуть поближе, то стрелы сразу перестанут быть безобидными.
  - Так мы долго не протянем!
  - Спокойно, мы уже почти на границе сектора. А дальше - домен нашего Владыки! - Паладин, накопив крохи святой силы, влепил коню ещё одну Искру Героя - урезанную версию Героизма, который был заклинанием белой магии третьего круга, и действовал на всю группу. Зато эта искра стоила копейки даже для своего первого круга, могла использоваться за одно-единственное очко святости вместо маны, и, несмотря на то, что действовала вдвое слабее, добавляла эффективности любому действию с использованием физической силы. На какое-то время конь пошел чуть резвее, но следующее очко святости восстановится только через пол часа.
  - И что? Лес же кругом! А на открытой местности нас и вовсе в спину расстреляют! - его варг не имел доспехов, кроме густой шерсти, да и седок не облачался в полный латный доспех, как напарник, так что, несмотря на то, что на короткой дистанции волк не мог тягаться в скорости с боевым конём паладина, в текущем марафоне уставал он заметно меньше.
  - А то, что здесь, на своих землях Лорд может выслать помощь, - одной рукой придерживая поводья, Пампа пытался достать из-за пазухи переговорный амулет.
  - Можно подумать, что помощь, которая придёт завтра или даже прилетит через несколько часов нам сильно поможет!
  - Не стоит недооценивать Владыку. Он что-нибудь придумает. И насколько я слышал, своих он не бросает.
  ...В замке, где находилась копия карты с обелисков, была приличная стая грифонов, которая не дала бы похитителям ни малейшей возможности скрыться. Но ей занялся прикомандированный к ним эскорт из группы элитных гремлинов-снайперов, выкормышей Сеатагалуса Сника. Эти два десятка рассредоточились на четыре боевые звезды и устроили бескровный, но в остальном самый настоящий террор со взрывами, поджогами, и демонтажом всего, что плохо защищено по всей округе. Пользуясь тем, что группы могли находиться в разных местах одновременно, опасные малыши сымитировали быстро перемещающийся по долине отряд мародёров, буквально вынудив отправить для своей поимки что-то быстрое и маневренное - то есть единственное летающее соединение местного владетеля, грифонов. Да, у него ещё в теории были ангелы, призываемые прелатами, но отправиться в погоню они не могли, из-за отсутствия у высокопоставленных святош навыка верховой езды.
  И пока один десяток развлекал грифонов, второй, пользуясь уникальными расовыми способностями, внаглую демонтировав кусок стены, причем не одной, проник в замок и провёл за собой прямо в хранилище через получившийся лаз двух героев, нужных для снятия копии с карты...
  - Мой повелитель, мы уже на границе ваших владений, и дела наши плохи. Нас преследуют, и нам нужна помощь. Взываю к защите моего сюзерена! - на одном дыхании проговорил паладин, докладывая обстановку.
  - Сколько преследователей? - деловым тоном отозвалась иллюзия.
  - Десятка три рыцарей, и шесть или семь пустынных всадников на верблюдах и нпц герой из рыцарей же. Ларец с картой всё ещё при нас, но силы уже на исходе, маунты мертвы заочно, держатся только на зелье последнего рывка, и меньше, чем через пол-часа они себя сожгут окончательно.
  - Понял. Продержитесь ещё несколько минут, дотяните до границы сектора, сейчас проброшу к вам Пути Света, - и иллюзия Владыки развеялась.
  - Пути света? По ним же только курьеров перебрасывать можно, одно-два существа, и даже так они жрут маны немеряно! Чем нам поможет один-единственный воин? Даже если это герой, и Владыка посетит нас собственной персоной, что он сделает один против тридцати закованных в броню рыцарей?
  - Как сказать... фаербол в его исполнении мгновенно зажаривает рыцаря вместе с конём, сам видел.
  - Это где ты такое видел?
  - О, не изволь сомневаться, мой давний друг, видел я это, можно сказать, из первого ряда. Я сам напросился на дружескую дуэль с ним, И пока защиты держались - всё было здорово, но как только бабл закончился, я ощутил полный спектр чувств запекаемой в духовке утки в фольге, несмотря на все свои резисты и десятипроцентные болевые ощущения. И хоть всё происходило гораздо быстрее, и я прожарился до корочки за пару секунд, они показались мне вечностью. Так что у рыцаря без сопротивления к магии шансов нет. А если они будут идти так же кучно, как сейчас, то фаербол может накрыть и пятерых кряду.
  - А может он собрался нас этими путями увести? - полуорк с надеждой вглядывался вперед, где уже можно было иногда рассмотреть просветы между деревьями.
  - Держи карман шире! Мало-мальски полезный путь света можно открыть только из заклинательного покоя, или проведя охренительный ритуал, объединяя запасы сил десятков магов. Световой мост очень хрупок, и чтобы он перенес одно существо, в него нужно влить уйму маны. Так что сюда можно, а обратно быстро не получится.
  Впереди, метрах в двухстах от границы леса и зеленого луга сверкнула вспышка, и радужный столб на мгновение соединил небо и землю, оставив после себя одинокую мужскую фигуру. Осмотревшись, человек сорвался с места и побежал навстречу, при этом очень равномерно, чётко и технично двигая руками и ногами.
  - Как бы этот тип нас не уконтрил, странный он какой-то - с подозрением сплюнул на ходу орк.
  Мимо пронесся молодой мужчина в синей тряпичной одежде, и без какого-либо видимого оружия.
  - Это же... ты это видел? Это то, что я думаю?
  - Кажется да. Я хочу на это посмотреть! - паладин круто повернулся в седле всем корпусом, не сбавляя, впрочем, при этом скорости, и рискуя свернуть себе вместе с конём шею.
  А сзади происходило следующее:
  Немного не добежав до авангарда преследователей, фигура в синей форме североамериканских полицейских припала на одно колено, и завела за спину свои руки, которые начали ненатурально удлиняться. А за мгновение до того, как всадники поравнялись с ним, намереваясь ударом меча рассечь беззащитное тело надвое, удлинившиеся руки взметнулись по бокам, сверкнув в закатном солнце холодным блеском клинков, в которые они превратились.
  Лошади авангарда, на всём скаку налетев на такой барьер, по инерции пролетели несколько метров вперед, но уже без отрезанных ног, а дальше с диким ржанием кувыркнулись, сминая всадников. Мечник, или кто бы это там ни был, удержался на месте и теперь медленно заращивал порез от уха до пупа, сшивая свои половинки. Какой-то пустынник тут же набросил на него сеть.
  Налетающие сзади дали было коням шенкеля, направляя животных перепрыгнуть внезапное препятствие, но руки-лезвия лишь чуть качнулись вверх, разрывая сеть, и свалка позади амальгамного голема, а это был именно он, лишь увеличилась. Задние ряды рыцарей уперли в сёдла пики, нацелившись таранным ударом сбить и разорвать просившего вызов коннице жалкого человечишку.
  Копья прошили его насквозь, заставив вздрогнуть всем телом и породив расходящуюся серебристую волну от груди до ног. Но дальше атакующих почтила та же участь, что и предыдущих, их кони пали, подрубленными ногами, а один так и с рассеченной грудной клеткой, несмотря на всю силу, и вес, вложенные в таранный удар. Ни один человек не смог бы удержать меч поперек конницы, хоть двумя руками, хоть одной, да хоть ногами! А этот ещё и держал двуручники по одному в каждой руке. Более того, его насаженное на копья тело уже должно было протащить несколько метров, но он будто врос в землю.
  Серебристая фигура приобрела металлический блеск, окончательно утратив видимость синей тряпичной формы, отрастила длиннющий, но тонкий сегментный хвост. И если человечек всё так же стоял уперев одно колено в землю, разве что отрастил из груди короткое копьё с широким острым наконечником, пугающим лошадей, то кончик его многометрового сегментного хвоста с шипом на конце теперь споро перемещался по свалке рыцарей, добивая их в прорези шлемов.
  В рядах преследователей возникла секундная заминка, после чего поток разделился надвое, огибая неожиданное препятствие, а предводитель пустынных воинов, по крайней мере наиболее богато одетый из них, набросил на голема мелкоячеистую белую сеть, ярко блеснувшую на солнце серебром.
  - Это ж кто с собой мифрильные сети таскает? Для чего они вообще могут понадобиться как не для ловли живого товара? - возмутился паладин, глядя, на сеть, которая, как живая, опутывает фигуру воина и смыкается, переплетаясь грузиками у него за спиной.
  А дальше что-то пошло не по плану. Ячейки мифриловой сети сначала чётко обозначили фактуру поверхности бойца, врезаясь в голову и плечи, а потом и вовсе вся сеть целиком погрузилась в тело. Поднимаясь с земли, серебристый воин сделал резкий рывок, догоняя последнего всадника, оказавшегося лучником на верблюде, и резко прыгнул, обхватив руками и обтекая седока, а затем забрался на круп коня, заставив того истошно заржать под резко возросшей тяжестью. В спину ему втянулись остатки грузиков ловчей сети. А потом, вскрыв горло седоку, серебристый резко оттолкнулся от чуть не споткнувшегося от сильного толчка ездового животного, и прыгнул к следующему, оставив труп пустынника волочиться по земле, застрявши ногой в стремени.
  В бой вступил герой, командующий отрядом преследователей, даром что рыцарь, имевший с собой богатый арсенал боевой магии. Но увы, молнии бессильно стекали по металлическом телу, каменные стрелы причиняли вреда не больше бесполезных обычных, магия разума не действовала на неживое создание, а фаербол лишь заставил вопеть от боли поджаренного верблюда, не причинив видимого вреда серебристому бойцу. Хорошо себя показали ледяные стрелы, заметно замедляя движения бойца, но они быстро кончились.
  Видя, что ситуация выходит из-под контроля, командующий отрядом герой приказал покрошить замедленного врага на мелкие кусочки. Это стало фатальной ошибкой. Каждый удар, достигший вёрткого, как ртуть тела заставлял его замереть на долю секунды, но потом, вытянувшаяся наконец конечность забиралась под доспехи или пронзала одного из воинов, и бог его знает, что происходило внутри, но цель падала замертво с огромной рваной раной в груди, если это был пустынник, и без видимых под доспехами повреждений, если рыцарь.
  Меньше чем через минуту отряд перестал существовать, и металлический голем, втянув в себя все свои конечности, снова принял человекообразную форму. Потеплел и завибрировал амулет связи.
  - Мои наблюдатели не заметили никого на пять миль вокруг границ сектора, но мало ли что может случиться. Поэтому оставляю Тытыща вам для охраны. Доставите карту в замок и можете считать свою миссию выполненной.
  - Да владыка! - орк только рад лишнему мечу в отряде.
  - И вот ещё что... Вы справились на сутки раньше, а потому свободных дирижаблей у меня сейчас нет, так что я вышлю вам на перехват парового голема из ближайшего форта, через час - полтора будет у вас.
  
  *** Глава 18. Беда.
  
  Обидевшийся на меня демон-лорд Сатарх всё-таки сдержал своё слово, и привёл под мои стены армию, насчитывающей больше двух тысяч голов нежити и демонов, и это не считая трёхголовых церберов. В этом ему помогли ещё три игрока, все как один владыки ада. Все трое находились в одном альянсе, и нежить, которую я вижу, скорее всего одолжили там же, потому что в войске нет скелетов, рыцарей смерти и неупокоенных душ. Только вампиры, пятёрка костяных драконов, личи, и несколько сотен зомби - как раз то, что нужно для удачного штурма.
  Так или иначе, соотношение десять к одному это очень и очень плохо даже для такого сильного в обороне замка, как мой, не спасут и бонусы от миротворца. Скорее они даже не смогут полностью компенсировать навыки военачальника, каковой наверняка найдётся среди четверки адских владык. Одна надежда на объединенные силы конклава и стационарные артефакты.
  Я потянулся к вмурованному в перила кристаллу с Великим барьером... и ничего не случилось. Уже догадываясь, что произошло что-то из рук вон плохое, ведь магия это не гремлины, она работает как часы, повторяю попытку постановки защитного купола. Ничего. Зато рядом жахает мощным фаерболом стационарный боевой кристалл, возле которого стоит маг из нового выпуска артефакторов. В личей полетел, вряд ли сразу кого убьёт, но защиту потреплет точно, мы его всем конклавом зачаровывали, там сила магии под триста, и без магического щита он слона не то что зажарит, а испепелит на месте.
  Бегло осматриваю артефакт барьера магическим зрением. Всё как всегда, изъянов и трещин нет, вот только... в магическом зрении становится заметна какая-то еле видимая паутина в воздухе, накрывшая весь город. И центр кругов этой паутины сходится на вражеском герое.
  Похоже, эта тварь пристально наблюдала за мной, иначе почему, как только я на него посмотрел, он вытянул в мою сторону коготь, а другой рукой показал старый как мир жест ладонью по горлу. И расхохотался, продолжая обидно указывать пальцем.
  Что ж, это действительно обидно, особенно то, что он застал меня врасплох, но что по-настоящему сейчас важно, так это знание, что источником аномалии является именно он, а значит, с оборудованием у нас всё более-менее в порядке, просто часть отключилась.
  - Коллеги! Кто может подсказать что за паутина в небе, и почему не работают чары Великого барьера?
  Сразу двое магов наложили на себя заклинание Истинного зрения, и принялись вертеть головами. К ним тихо подошел самый старый, маг земли Аль-Сахра, и попросил наложить эти чары из неподвластного ему раздела магии света на него. Одного взгляда старику хватило, чтобы опознать аномалию.
  - Я когда-то давно уже видел такое. Это Плащ Инквизитора, так же известный как Накидка Отречения, артефакт, наделённый божественной силой, блокирующей высшую магию. Во время войны Серого Альянса, Прелаты Священной Империи использовали такие штуки против Князей Ада. Одна такая сохранилась в музее Аль-Сафира, но, мне кажется, та, что мы видим, скорее всего, была захвачена демонами как трофей.
  - Благодарю, почтенный Аль-Сахра. Просветите меня вот в каком вопросе: обычный фаербол высшей магией не является, но ведь он здесь усиленный, и расход у него увеличен. Каковы границы допустимой магии под этим плащом отречения?
  - Полагаю, что всё, расходующее меньше сотни маны, не должно вызывать серьёзных возмущений, так что нам доступны заклинания до третьего круга включительно, и даже есть возможность незначительно их усилить.
  - Джинны! Двое - сделайте для нас что-нибудь хорошее, остальные четверо - что-нибудь плохое. Отработайте чем сможете по армии противника.
  На меня, как впрочем, и на всех вокруг, легли защита и ускорение.
  А вот перед входом в замок творилось непонятное. Один из джиннов создал под ногами грязь. Второй вызвал дождь. Хороший такой дождь, скорее даже ливень. Третий наложил на всю армию противника замедление. Что сделал четвертый, я, наверное уже и не узнаю, но желанной боевой магии я так и не увидел, а судя по тому, что ливень не удалось прекратить ни мне ни противнику, там что-то с чем-то вошло в резонанс. Возможно, колдуны противника тоже собирали тучи, скажем, для защиты вампиров и прочей нежити от солнца, или это был редчайший случай магического закрепления, но дождь установился всерьёз и надолго, во всем городе и его окрестностях превращая и без того вязкую грязь в жидкое болото.
  Своё наступление противник начал с создания огромного копья из чистой тьмы, разнесшего в щепки ворота. Судя по вложенной мощи, это был одноразовый артефакт, захваченный специально для подобной цели, но, тем не менее, своего враг добился.
  Эффект от заклинания замедления Сатарх нивелировал своими чарами массового ускорения, но вот моих летунов замедлить не смог, то ли не было у него в арсенале нужной магии, то ли были дела поважнее. А моим големам было абсолютно без разницы, с какой скоростью неподвижно стоять в воротах.
  
  ***
  - Давай, давай, шевелись! - маленький гремлин прыгал вокруг полуорка, тащившего на себе бочку, основательно пролитую воском и опечатанную сургучом. - Только не вздумай уронить, а то мы тут все друг друга перережем, никакого штурма не надо. Тащи на стоянку птиц рух, и взлетаем!
  - Так они же в небе кружат, разве нет?
  - Там сейчас только две курьерские, они в бою не участвуют, и паладин уже должен был их вывести из гнезда, давай, шевелись уже, орясина! - изнывал от нетерпения гремлин.
  - Сам бы попробовал потащит такую дуру!
  - Как?! У меня же силы не хватит!
  Так, препираясь, странная парочка добежала со своей ношей до площадки возле огромных стойл, где дежурили, дожидаясь своего часа, две курьерские птицы рух, увешанных самыми разнообразными артефактами, увеличивающими скорость полёта, и даже парочкой напоминающих реактивные ускорители труб.
  - Что так долго?! - Раздраженно встретил героев паладин - Залезайте быстрее! Дамир, это твоя ласточка, бочку в седельную сумку засунь, а ты, мелкий, полетишь со мной на Орлике, вторым номером.
  Пампа всё же решился вложить полученные за найденную возможность строить ценные здания вне замков очки прокачки в кровного летающего маунта. Теперь, что бы ни случилось, он возрождался вместе со своим кровным питомцем, а когда паладин был в седле, они с грифоном могли действовать как единое существо, объединяя способности и запас здоровья. При этом, если было на то желание, ничто не мешало им разделиться, и действовать, как две независимые боевые единицы.
  - А нам владыка за угон курьерского руха головы не поотрывает? - запоздало поинтересовался полуорк.
  - Не, он скорее на месте испепелит - то ли в шутку то ли серьёзно рассудил гремлин. - И мы ведь второго, на самый крайний случай оставили, вдруг пронесёт?
  - Нет, испепелять не должен. Да и не до нас ему, он и так сейчас по горло занят. Ещё вопросы есть? - навел порядок паладин.
  - Вопросов нет! От винта! - лихо запрыгнув в седло и устроившись в сумке, задорно отозвался мелкий гремлин.
  Два огромных летающих создания синхронно взмахнули крыльями, и, всё больше ускоряясь, направились в сторону едва заметного на горизонте гигантского колизея. Издревле в дикой природе, птицы рух и грифоны постоянно враждовали за территорию, пропитание, и удобные для гнездовья места, зачастую разоряя гнёзда друг друга. Но будучи разумными созданиями, огромные птицы понимали, что грифон под седлом это чья-то собственность, и тоже разумная, а главное, умеющая держать себя в руках... или лапах.
  
  ***
  В парящий замок третьего уровня вела всего одна широкая лестница, хотя, при желании, можно было воспользоваться приставными лестницами или осадными башнями, чтобы проложить путь к невысоко парящему островку с донжоном. Големы прочно обосновались в воротах: достаточно было всего двенадцать рослых бойцов, чтобы перекрыть всю ширину лестницы. Второй ряд прикрывал щитами первый от стрел и атак сверху.
  Поскольку из-за Плаща Инквизитора маги не могли использовать ничего высокоуровнего или массового, то просто и без затей повесили на каждого бойца мощнейшую индивидуальную защиту со всей дури двадцати магов. Аура поглощения была способна вобрать в себя боевые заклинания на весь запас сил элитного чародея. Невесомо тонкие Доспехи Света отлично ложились поверх обычных стальных, и по вложенному запасу прочности превосходили их в несколько раз. А уж каменная броня у тех, кто стоял в первом ряду, заставляла атакующих буквально долбить полметра камня. И всё это великолепие обещало держаться четыре часа без подзарядки.
  К тому времени, как адские гончие добежали до ворот, первый отряд зачарованных уже сменил наспех заткнувших проход двух паровых големов при поддержке двух десятков глиняных. А дальше, даже подоспевшие вражеские рогатые демоны медленно, но верно перемалывались сплоченным строем, не в состоянии пробиться сквозь сомкнутые щиты.
  Но на этом успехи закончились. Два десятка дьяволов телепортировались на центральную площадь, где расположилась артиллерия под охраной паровых и тяжелых механизмов, и учинили кровавую резню, заодно заставив пушки замолчать. Площадь покрылась паром, из которого доносились разрывы бомбард и визг циркулярных пил. Паровые машины вовсю использовали гарпуны, не давая сбежать краснокожим великанам, и положили их всех, но оставшиеся в строю полтора полуразобранных механизма до конца битвы уже не могли ничего, кроме как 'изображать присутствие вооруженных сил на центральной площади'. Птицы Рух, не пустившие в город костяных драконов, попали под совмещённый залп проклятий и боевой магии от адских владык - четырёх героев, а чудом уцелевшие три птицы постарше выбыли из игры, на последних ошметках здоровья отправившись туда же, на площадь.
  Вражеские командиры сосредоточили огонь бьющей по площадям артиллерии - магогов и личей - на строе големов, постепенно размывая пробку на лестнице. Горели, положим, големы и камень слабо, но ауру поглощения огонь постепенно сжигал, а дальше облако праха от десятков личей гноило доспехи и оружие в ржавую труху, а камни рассыпались песком и пылью.
  Ненадолго спас положение жидкометаллический голем Тытыщ, шинкующий зомби и низших демонов со скоростью миксера, и позволивший големам перегруппироваться. Этот, в буквальном смысле блестящий воин накрошил целые горы дважды мёртвого и демонического мяса, не обращая внимания на клинки, когти, рога и боевую магию, когда кто-то из владык ада заметил, что после обычного луча мороза голем на несколько секунд замедляется. На моего лучшего бойца обрушилось несколько десятков ледяных стрел и лучей мороза, сначала основательно замедлив его, а затем и превратив в неподвижную заиндевевшую статую. И прежде чем я успел что-либо сделать, например прогреть статую теми же фаерболами, ведь многого не надо, температура плавления ртути минус 38 градусов по цельсию, Тытыща заключили в ледяную тюрьму и низшие демоны шустро уволокли куда-то за пределы поля боя, где нескольких демонов из девятого круга ада обязали поддерживать его в замороженном состоянии.
  Пока легионы зомби и низшие демоны пытались взять ворота в лоб, демоны бездны попытались взобраться сразу на стены, призвав... Шоггота. Эта гигантская гора бесформенной плоти подползла к краю бездонного рва, и принялась расти вверх, к стенам парящего города. К этому моменту у меня уже ничего не оставалось в резерве, кроме нескольких ракшасов, десятка нагов, немногочисленной личной охраны высших магов, и отлетевших от греха подальше транспортных дирижаблей. В нашей ситуации это, даже всё вместе, включая двух чьих-то личных джиннов, не более, чем капля в море. И тут я вспомнил про рой.
  Управляющий амулет в виде серебряного паучка с хрустальным брюшком так и лежал у меня в инвентаре, и сорок клыкастых, насквозь ядовитых, и давно не кормленных боевых жуков пробудились ото сна. Мимо громадной туши промахнуться было нереально, как и прикрыть всю её поверхность от стаи пусть крупных, но всё же летающих насекомых. Только появляясь над стеной, они сразу же пикировали на гору мяса, вгрызаясь в плоть, и проникая внутрь. Не вгрызлись лишь девять жуков- бомбардиров. Щедро посыпая шоггота горстями осиных роёв.
  'Теперь их так просто не выковыряешь' - порадовался я за своих подопечных, и активировал на живую лестницу 'Узнать жизнь'. Полоска жизни адского отродья держалась на 99%, слегка подёргиваясь, но вниз двигаясь ну просто о-о-очень медленно медленно. В бомбардиров полетел огненный трезубец, разорвав троих трёхметровых жуков в оранжевую пыль. Наконец оставшиеся отбомбились, и я им так же приказал вгрызаться. Вообще, насекомые должны как-то дышать, но те же клещи, когда вопьются, добывают кислород из крови, так что у моих клаконов были все шансы не только не задохнуться сразу, но и неплохо там набедокурить. И то ли яда в теле накопилось от сорока клаконов и более полутора сотен осиных роёв, то ли полутораметровые жвалы штурмовиков, похожих на жука-носорога размером с небольшой автомобиль, начали вырывать целые пласты мяса и наносить ощутимый урон этой туше, но полоска здоровья плавно пошла вниз... А затем иконки в управляющем интерфейсе духа королевы роя одна за другой посерели, показывая, что бойцы погибли. Задохнулись, или потравились демонятиной, уже не важно, а вот то, что здоровья у него всё ещё больше половины, это конец. Чтобы город пал, хватит и ворвавшиеся на стены орды зомби, и никаких демонов не понадобится.
  
  Ифритов противник поспешил вывести из под непрекращающегося ливня, и у них завязалась смертельная карусель с лёгкими летательными аппаратиками гремлинов. Но когда стало ясно, что огненных духов попросту расстреливают, а в ответ они ничего не могут сделать из-за контактного боя и меньшей скорости, остатки штурмового крыла атаковали башню с заклинательным покоем наверху.
  Средний купол защиты был скорее увеличенной для использования небольшими отрядами версией мобильного личного - малого светового барьера, чем стационарным укреплением. И до прочности и крепости Великого барьера ему было ой как далеко. Поэтому, даже поставленные всем конклавом пузыри толпа ифритов со своими огненными щитами быстро продавливала, и когда закончились ифриты, у меня практически закончились маги, владеющие стихией света. Они никуда не делись, но были пусты, как перевернутая кружка пива, а чтобы восполнить запас маны требовалось время, около получаса, то есть бездна времени, по меркам боя.
  Вдобавок нам сильно мешала вездесущая демоническая мелочь, не делающая особой погоды на поле боя, но в таком количестве буквально высасывающая ману из каждого заклинания, отчего её приходилось тратить чуть больше. Опустевших я отослал в подвал - заряжаться от накопителей, а наверху оставил только два десятка, из которых треть тоже была опустошена, но всё ещё могла участвовать в объединении сил. Остаток их маны мы потратил на бомбардировку личей большими фаерболами, копьями света, и другими заклинаниями, а когда выдохлись последние чародеи, организованно отступили восстанавливаться в подвал, оставив заклинательный покой без защиты.
  
  Демон указал когтистым пальцем на мой опустевший заклинательный покой на вершине донжона и тут же, сорвавшись с места, туда рванул диверсионный отряд вампиров.
  Небольшое замешательство вызвало отсутствие сердца замка - Магического источника, по традиции, и в первую очередь для удобства, обычно расположенного в заклинательных покоях. Но покои были, а источник нет, хотя его эманации ощущались довольно отчетливо, намекая, что он где-то рядом. Оставленный из озорства деревянный люк в полу оказался обманкой, открывая чудесный вид на два метра застывшего базальта, которым я в прошлом месяце залил всё сердце замка и подходы к нему, оставив лишь место для узкого канала проводника маны. Фактически там, в толще камня, выделяемая источником мана собиралась и отправлялась в накопители замка, расположенные в подвале, а в заклинательный покой через всю монолитную башню вел толстый золотой манопровод, от которого и запитывалось всё магическое хозяйство. А что до такой мелочи как лестницы, так магу, не освоившему заклинание левитации, или не озаботившемуся способностью хотя бы минуту летать другими средствами, в заклинательных покоях делать было нечего по определению. Свой же конклав я туда доставлял просто и без затей: дирижаблем, пришвартовавшись к шпилю на крыше донжона.
  И тут, как и все женщины с блеском, устроила свой выход Ленка, скидывая невидимость и спрыгивая в самый центр покоев из-под потолка, где она притаилась за балкой в форме летучей мышки. Вампиры, увидев 'свою', при этом не союзную ни им, ни хозяину замка, на несколько мгновений притормозили, растерянно переглядываясь.
   - Ну что, мальчики? Будем знакомиться! Я - ваша новая мама! - Плотно облегающая чёрная кожа и свободно падающие на плечи рыжие волосы всегда действовали на мужиков убойно, и если бы Ленке было нужно, очередь из её поклонников не раз обернулась бы вокруг замка. Но такие игры казались ей скучными, и развлекалась он лишь в исключительных случаях, вроде сегодняшнего.
  - Кому сисю? Кому сосю? Кому подгузник поменять? - заботливо улыбнулась Дневная Леди, и резанув свою ладонь, сложила лодочкой и протянула её вампирам. Кровь из ранки начала заполнять углубление, образуя маленькую лужицу. И, почти сразу, повелительница активировала ауру обсидианового черепа, уникального артефакта, хранящего благословение самого Кровавого Бога, заявляя свои права на власть над присутствующими здесь детьми ночи. - Ну, кто самый смелый? Кому первому отдать самое сокровенное? - и многообещающе изогнулась, выставив вперёд грудь.
  Младшие кровососы не могли оторвать взгляд кто от форм Ленки, а кто и от такой манящей крови дампира-лорда, ведь для них это стремительный путь к могуществу, вместо долгих десятилетий незавидного существования и наращивания личный силы. Но вот высшие, да и просто заматеревшие, отошли от шока, и, пересилив свои инстинкты, попытались выполнить приказ, бросившись на девушку. Однако атака тут же захлебнулась, превратившись в свалку, а острые и быстрые когти детей ночи не могли пробить тоненькую светящуюся плёнку 'Ауры поглощения' - простого заклинания магии света, льющегося из подаренного мной Ленке амулета. Мягкий свет обволакивал её фигуру, не причиняя вреда Дневной Леди, а вот нападающим было больно даже дотрагиваться до неё. И, несмотря на то, что заклинание второго круга слабо само по себе, хоть и зачаровывал я этот амулетик, по традиции, со всей мощью конклава, сияющая защита не торопилась заканчиваться, так как вторая рука легла на кристалл-накопитель, напрямую соединенный с Магическим источником.
  Толпа клыкастиков отхлынула, оценивая обстановку. Аура повелительницы медленно, но неотвратимо давила им на мозги, зовя, обещая, маня, подчиняя волю и заставляя вампиров почувствовать то же, что ощущали их жертвы. Это было как вызов на поединок чистой воли, практикуемый среди ночного племени, когда проигравший полностью отдавался на волю победителя. Вот только обсидиановый череп всё давил и давил, а кровь дампира делала такую схватку заведомо безнадёжной, ведь из-за неё приходилось сражаться ещё и со своим желаниями и амбициями. А уж против Повелителей Ночи, которыми были далеко не все игроки-некроманты, а только взявшие специализацию, шансы становились призрачными даже у столетних высших. Да ещё и молодая девушка... вкусившая первой крови будучи невинной... под благословением самого Кровавого Бога... Всё больше вампиров выпадали из боя, завороженно уставившись на глоток божественной жидкости, не в силах подчиняться приказу атаковать совершенство, но ещё держащиеся из последних сил, чтобы не подчиниться её воле.
  Наконец левая рука заполнилась кровью, и первая капля сорвалась и полетела вниз. Но размазаться по полу ей было не суждено, так как сразу у двоих птенцов не выдержали нервы, и они, сталкиваясь лбами и мешая друг другу, кинулись ловить драгоценную каплю, тем самым признавая власть дампира над собой. Ещё один молодой, недавно обращённый, но видимо талантливый, уже почти развившийся до кондиций высшего, припал на одно колено, присягая на верность.
  - Отступаем! - Скомандовал старший из высших, в которых связь с патриархом была наиболее сильной, а потому их воля ломалась очень медленно. Да и достигли они уже слишком многого, чтобы предавать себя и гнездо ради пусть и значительного, но не такого затмевающего разум, как у молодых птенцов, прироста могущества.
  - Не так быстро, - ответила Ленка, и, по щелчку пальцев рассыпался в пыль кусочек янтаря в колечке на её правой руке, разворачивая вокруг верхушки башни сферу средней тюрьмы - разновидность полога света, то есть барьера, вывернутую наизнанку, пропускающую всё внутрь, и не выпуская наружу. Это заклинание по сложности относилось к третьему кругу, а потому прекрасно работало под подавлением магии от Плаща инквизитора. - Мы с вами ещё не закончили, мои дорогие мальчики! И с вашей стороны было бы невежливо заставлять даму скучать.
  Девушка капризно надула губки, а оказавшийся в ловушке командир диверсионного отряда с тоской прошептал:
  - Прости меня, мой патриарх, я сделал всё что мог, но этот враг оказался сильнее... - и, в последней безнадёжной попытке переломить ситуацию, вперил свой взгляд в бездонно-синие глаза повелительницы. Через минуту всё было кончено. Он припал на одно колено, присягая новой владычице, и глотая такую манящую, дающую силы, почти божественную кровь. А за ним перестали сдерживаться и остальные.
  Когда моя союзница отменила действие Средней Тюрьмы, отряд вампиров в полном составе перешел на её сторону.
  
  ***
  - Ну и что дальше делать будем? И зачем я так срочно пёр эту бочку? Что в ней кстати?
  - Грибная настройка циклопов. Они её пьют перед боем, а нормальному существу достаточно надышаться парами, чтобы впасть в неконтролируемую ярость и начать крушить всё вокруг без разбору.
  - Ё.. классная штука! Что ж ты раньше молчал? Мне такое знатное пойло пригодится.
  - Это не для нас! - закатил глаза Ларс, - я же тебе объяснял!
  - Да где ж тебя понять, когда ты по десять слов в секунду лопочешь? -смущенно почесал в затылке полуорк. - А для кого тогда эта настойка?
  - Для неё! - Ответил вместо гремлина паладин. Указывая на вяло шевелящуюся в центре болота гидру. - Вот только как теперь заставить её это выпить?
  - Может арбузы накачать, как тогда?
  В прошлый раз, когда понадобилось напоить гидру алхимей, чтобы усыпить многоголовое и имунное к магии разума чудище, сельхозпродукцию накачали спиртом, предварительно растворив в нем весь запас сонного порошка, который смогла выдать за день химлаборатория.
  Поначалу гидра отказывалась есть арбузы, презрительно воротя свои жуткие хари от вегетарианского угощения. Но потом взяли верх инстинкты: 'хватать всё что меньше тебя и движется' и 'заглоти врага целиком' Так или иначе, она стрямкала несколько брошенных в неё арбузов, а потом, видимо, распробовала, потому что принялась глотать всё круглое и зелёное, что плавало на поверхности болота...
  - Но сейчас арбузов под рукой нет, и время поджимает, - перебил его паладин, - так что, надо срочно придумать другой способ, как напоить нашу эпическую достопримечательность зельем.
  - Вам надо, чтобы вон та тварь сожрала эту бочку? - уточнил полуорк.
  - Да.
  - Да!
  - Тогда что вы сиськи мнёте! - Полуорк подхватил бочку, кубарем скатился с ней по склону, и резво запрыгал по кочкам прямо к рейд-боссу. Не успели на берегу опомниться, как наглый полуорк был проглочен вместе с бочонком.
  - Идиот! - воскликнул гремлин, запрыгивая на птицу, и направляя её вдогонку.
  - Не могу не согласиться, но заметь, как быстро и надежно он решил задачу с кормёжкой! - восхищенно отозвался паладин и, активировав провоцирующую ауру, тоже залез в седло, и скомандовал птице вдогонку - Давай, моя хорошая, врежь-ка громовым ударом по вон тому многоголовому червяку-переростку.
  Птицы рух, после второй линьки, когда меняли свои первые юношеские перья на более жесткие взрослые (при первой линьке перья заменяли у птенцов пух), обретали врожденную способность удара молнией. Причем это не было магией в чистом виде, скорее, поражающим фактором был мгновенно рассекаемый воздух с последующим взрывом, так что, объекту этой атаки доставалось, несмотря на любую сопротивляемость к магии.
  А потому птица с гремлином, жахнув молнией в одну из голов, рванула прятаться за паладина, спеша со всех своих курьерских возможностей.
  Гидра неохотно, но весьма резво пошлепала в сторону обидчика. Летать она не умела, но, учитывая то, во что она превратилась, это должно было беспокоить не её, а слишком наглую цель, вызвавшую её гнев. И гнев этот почему-то всё не утихал и не утихал, заполняя собой всё её немаленькое существо, пока мир не сузился до маленькой точки пернатого обидчика. И то, что обидчик стал меньше, и кроме птицы, стал пахнуть человеком и львом, уже не имело значение, осталось только одно желание - догнать, разорвать, сожрать.
  Слабой стороной их плана было то, что в обычном состоянии рейд-боссы и хранители врат не отходят далеко от своего логова, но сейчас всё разумное покинуло Королеву Гидр, уступив место чистой и незамутненной ярости. Гигантские ступени отвесных стен были препятствием для обычной армии, но никак не для твари длинной больше двадцати метров, и это без учёта хвоста. Десятиметровые утёсы были ей максимум по пояс, и, упираясь своими восемью лапами, она преодолела эту лесенку, почти не сбавляя скорости.
  Чуть приотставший гремлин на ходу демонтировал один из курьерских артефактов, рассчитанных на существ огромного размера, содержащий в себе самое обычное заклинание ускорения первого круга, только с многократно увеличенной областью действия и огромным запасом маны, позволяющим поддерживать это энергоёмкое плетение продолжительное время. А затем Ларс прыгнул на спину чудовищу, и, используя способность гремлинского ремонта, мгновенно закрепил широкий ремень на одной из шей гидры, сразу после чего был ею проглочен.
  Скорость монстра резко возросла почти втрое, ведь зачаровывали эту штуку, как и всё самое лучшее, силами конклава, а потому, как и у всех поделок Владыки, использованная сила магии была запредельная, и вот уже по пустыне несётся со скоростью паровоза здоровенная двадцатиметровая тварь, поднимая клубы пыли, но так и не выпуская из поля зрения изо всех сил улепётывающего паладина верхом на грифоне.
  
  ***
  Восполнение маны - долгий процесс, и когда там, наверху, важна каждая секунда, время ожидания тянется длинными минутами. В какой-то момент до меня дошло, что прошла уйма времени, а орды зомби в городе так и не появились. Развернув всё ещё активное окошко с жизненными параметрами шоггота, я увидел, что на нем висит два дебаффа: яд, по всей видимости, медленно парализующий, клаконский, не перекрывающий, впрочем, естественной регенерации и... кома. Всё-таки достали его насекомые, и теперь гигантская гора мяса превратилась в не менее гигантскую консерву на черный день! Которая теперь мерно колышется... на дне котлована под воспарившим городом. И если големы продержатся ещё минут двадцать, пока восстановятся маги из первой половины конклава, то у нас появятся шансы.
  
  ***
  Слиться с грифоном в одно целое. Удар с небес. Бабл. Самопожертвование.
  Кто сказал что в игре-стратегии комбо не рулит?
  В обычной ситуации никто и близко не подпустил бы паладина к ставке командования, и заодно и к расположившимся рядом стрелкам-магогам. Но уход грифона в облака с последующим самоубийственным пикированием предотвратить было практически невозможно. В обычной ситуации после такого больше мгновения не живут, но божественный бабл дал целых десять этих мгновений.
  Самопожертвование. Требует прочтения длинной молитвы, во время произнесения которой нельзя отвлекаться ни на миг. И свои десять секунд паладин потратил с максимально возможной пользой. Это заклинание святой магии сжигает всё здоровье и все запасы энергии, высвобождая весь этот урон в виде расходящейся волны вокруг героя, бьющей по площади, и проникающей сквозь все укрытия, но быстро слабеющей с расстоянием.
  Объединенное здоровье паладина и грифона стало настоящим сюрпризом трём героям - архидемонам, и реквиемом всем оказавшимся рядом владыкам бездны, занятым призывом всё новых подкреплений прямо из ада. Уцелел только командующий армией, увешанный эпическими и легендарными артефактами.
  А потерявшая главный раздражитель, впавшая в боевое безумие титанических размеров гидра обнаружила вокруг множество так привычно пахнущих нижними планами вкусных созданий.
  
  ***
  Выхожу из подвала с элитой своего конклава, настоящими профессионалами, владеющими самыми востребованными заклинаниями. Несмотря на огромный, фаерболов на десять, бонус к запасу маны от парящего в небе сияющего воздушного шара - структуры грааля, эти маги опустошили свои резервы одними из первых, зачаровав големов и основательно проредив личей. И теперь, когда в стане противника резвится рейд-босс Королева Гидр, самое время окончательно упокоить остатки высшей нежити, и чем чёрт не шутит, подумать о будущем.
  - Мастер Сник, - отстраненно бросаю слова в никуда - В сейфе вашего тренировочного двора лежит стрела из неувядающей асфодели...
  - Он не уйдёт, Владыка, - понятливо кивает снайпер, любовно поглаживая сидящего у него на плече фамильяра-кукушку. Мой герой с криминальным прошлым, изредка, в особых случаях, позволял себе маленькую слабость: спросить у кукушки, сколько его жертве жить осталось.
  Он идёт на балкон, на ходу отзывая фамильяра, и уши закладывает от ультразвукового свистка, которым мастер-лучник обычно подзывает своего ездового нетопыря. Неприятная тварюга, хоть и живая, но в близком родстве с вампирами, требующая хорошего ухода и регулярной подкормки живой кровью, однако, похоже, бывшего наёмного убийцу эти обстоятельства ничуть не волновали. Этот, не везде легальный продукт чернокнижников-химерологов с лихвой компенсировал неудобства бесшумным полётом, незаметностью в темноте и неплохими боевыми способностями в ближней схватке. Сомнительные качества, не для всех, на любителя, но, похоже, Сник был именно таким 'любителем'.
  
  *** Эпилог.
  
  Тёмный лес настороженно следил за отчаянно спешащим путником, который, тем не менее избегал показываться на отрытых участках, предпочитая тратить время на обход их по бурелому. Пуща всегда давала приют всем, кто хотел спрятаться. Смыкающиеся кроны вековых деревьев надёжно укрывали любых беглецов от обнаружения с воздуха, а густой, тенистый подлесок затруднял обзор уже после какого-то десятка шагов.
  Игрок-архидемон Сатарх, продираясь сквозь заросли верхом на самой обычной адской гончей, ругался, как обычно, обвиняя в своих неудачах всех вокруг, кроме себя.
  - Трусливые низшие! Тупые мертвяки! Криворукие дьяволы! Безмозглые личи! Слабовольные вампиры! Бесполезные ифриты! Почему именно сегодня все решили устроить парад тупости и бесполезности!? Ну ладно бы один, или даже два отряда накосячили, без этого ни одно сражение не обходится. Но почему все и сразу? И, наконец, откуда взялась эта чёртова многоголовая тварь!?
  Стоило появиться этому червяку-переростку, который непонятно почему выполз из своей ямы, и сожрать половину его армии, как оставшиеся низшие демоны задали стрекача. Потом архидемон их всё же собрал под своё начало, и они вместе прошли насквозь почти целый сектор, но это оказались орочьи степи, и вожак зеленошкурых решил, что на временно ослабевшего адского правителя можно безнаказанно напасть.
  Конечно, командующему армией преисподней удалось сбежать, адская гончая, подгоняемая уздечкой из кровавого железа легко оторвалась от орочьих варгов, но теперь, лишившись армии, приходилось таиться ото всех, тихонько пробираясь под кронами леса. Сатарх считал, что не имеет права умереть, так как, будучи уверенным в победе, он наодолжал в альянсе легендарных артефактов на пол-миллиона, и если его драгоценную тушку сейчас убьют, то всё достанется какому-то левому проходимцу на блюдечке с голубой каёмочкой, а ему самому придется продать свой второй замок, и потом долго отрабатывать или пару месяцев отдавать всё в погашение долга.
  Этот предводитель орков, Шестилапый-как-его-там, был Сатарху смутно знаком, где-то они уже пересекались, и совсем недавно. А раз так, то он запросто может быть заодно с этим сморчком в чалме, летающие орнитоптеры которого так сильно потрепали его ифритов. По мнению архидемона, старик вообще не умел играть честно, ведь его големы столпились на единственной лестнице в замок, а хрупкие летуны, вместо того, чтобы красиво сгореть в пламени огненных щитов ифритов... всё время отлетали и отстреливались из крупнокалиберных аркебуз! Пороховое оружие в мире меча и магии!! Возмущению Сатарха не было предела...
  Внезапно что-то изменилось в окружающем мире. Замерев, и прислушавшись к своим ощущениям, демон понял, что перестали петь птицы. А они умолкают, когда кого-то боятся. Кого-то, кого Сатарх не может заметить, и от этого тишина кажется ещё более зловещей и пугающей.
  И в этой липкой тишине внезапно и резко разнёсся голос кукушки: 'ку-ку...' и так же резко оборвался.
  Через какое-то время лес вновь наполнился весёлым щебетом птиц, и только из безжизненного тела архидемона медленно и печально прорастали цветы из царства мертвых - асфодели.
  
  ***
  
  - Ваша задача выполнена, владыка! - бодро доложила молодая медуза, шустро ползая по лаборатории с большой стеклянной колбой, в которой виднелось что-то полупрозрачное, мутно-зелёного оттенка.
  - Что, довела до ума живую слизь из гномьих пещер?
  - Нет, Владыка, с ней было слишком много проблем: плохая переносимость солнечного света, высыхание на воздухе, низкая совместимость с глиняной основой носителей... короче от неё пришлось отказаться, - в ответ на её пламенную речь я заинтересованно поднял одну бровь - Я взяла за основу грибницу. Микониды из глубокого подземья вполне подходят по параметрам, она отлично прорастает в глине, а ограниченный объём носителя не даёт перейти мицелию в гаплоидную фазу и формировать базидий...
  - Эээ... Что?
  - Я хотела сказать, что в одном терракотовом воине средних размеров грибница не наберет достаточной силы, чтобы начали появляться грибы, которые и есть разумная фаза этой формы жизни, - быстро поправилась учёная.
  - То, что големы грибами не покроются, это, безусловно, радует, - с умным видом изрёк я, чтобы сказать хоть что-то. - А по основным параметрам как?
  - Сначала я хотела использовать надёжнейшую симбиотическую форму с водорослями, наподобие светящегося лишайника из эльфийских лесов, но оставалась нерешенной всё та же проблема децентрализации источников маны, когда их вроде и много, но каждый сам по себе и отдавать накопленное не желает, поэтому от этого пришлось отказаться.
  - Слава богу, не хватало ещё заразить големов лишаем! - тихонько пробормотал я себе под нос.
  - Что вы сказали, владыка?
  - Ничего-ничего, продолжай.
  - Я пришла к выводу, что нужен единый магический и разумный центр, но, так как крупные Микониды нам не нужны, то сами собой просятся существа малого размера. И вот тут мне пришлось выбирать между способностью медитации и надёжностью. Дело в том, что, как выяснилось, этот навык требует интеллект не ниже четырёх по шкале Мерца, то есть для второго ранга это сознание хоть тугодума, но полностью разумного, а для первого так и вовсе средний показатель. Пришлось подбирать существ среди разумных рас.
  - Первыми пришли на ум хоббиты, но они слишком прожорливы и прихотливы в использовании, настолько, что обеспечить постоянный комфортный микроклимат в условиях регулярных боевых действий даже для химеры с мицелием предстаёт весьма сложной задачей. Затем была очередь гоблинов, но их невысокий интеллект вкупе с таким же у грибницы дал бы высокий процент брака, и значительная часть полученных созданий не смогла бы освоить медитацию.
  Нет, запросто можно было изменить свойства базовых грибов, на те, которыми пользуются гоблинские шаманы для входа в астрал, но я боюсь, что это приведёт к непредсказуемым последствиям.
  Представив масштаб последствий, я внутренне содрогнулся, и ещё раз порадовался за мудрость моего химеролога.
  
  - Тогда я примерила на эту роль глубинных гномов, ведь будучи уроженцами одного и того же глубинного биоценоза, они великолепно совместимы с миконидами, но, к счастью, вовремя вспомнила, что гномы настолько не в ладах с гремлинской технологией, что как только у них появятся мозги, получившиеся химероиды вполне способны отказаться работать с големами.
  И тут меня озарило, а почему бы не взять гремлинов? У них настолько замечательная предрасположенность к работе со своими же технологиями, что вполне получится не только медитировать, но и заряжать маной, и даже чинить конструкты!
  - И где ты взяла гремлина? Я не помню, чтобы ты у меня запрашивала мм-м-м... материал. Надеюсь, ты не превратила в камень первого же прохожего?
  - Зачем? Гремлины - очень любопытные ребята, и уже через полчаса у меня был доброволец, из научного интереса согласившийся рискнуть.
  - Ну да, действительно, эти могут. И что было дальше?
  - Дальше всё получилось как задумано, кроме одной маленькой детали, - Зеленоглазка смущенно потупилась, - откуда мне было знать, что гремлинов в своё время создали на базе гоблинов! Я узнала об этом только потом, когда в попытках исправить побочный эффект искала материалы в библиотеке университета.
  - И что за побочный эффект?
  - Химеризация прошла отлично но после этого, магическая надстройка над гоблинской сущностью, делающая гремлинов гремлинами, и по своей структуре напоминающая передающееся из поколения в поколение родовое проклятие, почти слетела, частично распавшись, частично растворившись в новом сдвоенном существе. Так что, хоть нужные свойства и остались, и получившаяся химера будет иметь наследственные склонности к созданию механизмов из подручных материалов, исправно накапливать ману и запитывать ею голема, да и вообще что угодно механическое, но биологически это скорее гибрид разумных грибов с гоблинами, чем с гремлинами!
  - А что с размножением? Как скоро мы сможем внедрять новую разработку в войска?
  - О, с этим всё замечательно! Достаточно поместить часть грибницы в нового бойца, например, поменяв им местами конечности, как уже через несколько дней начнёт формироваться разумный узел, а через неделю симбионт, в данном случае это слово совершенно уместно, выйдет на полную мощность. Единственное, что нужно соблюдать, так это достаточную насыщенность глины влагой, хотя и это практически не важно, ведь рассыпаться голем начнет раньше, чем обезвоживание достигнет критического уровня.
  - А кормить его чем?
  - О, совсем забыла! Метаболизм у него от грибов, так что кормить можно любой органикой, включая гнильё и отбросы.
  - Идеальный солдат! Ладно, запускай тестовый отряд в 30 бойцов, это мой прирост с двух замков за неделю. Посмотрим, что получится.
  Открываю конструктор Творца, дотягиваю чуть-чуть не достающие до максимума оба параметра выносливости, магической и физической, за счёт силы и ловкости, чуть-чуть подтасовываю магическую силу, и, собственно, не трогаю способности, с ними мой новый химеролог справилась на 'отлично'.
  Разве что, первым рангом здесь и близко не пахнет, получившееся создание проходит чуть ли не по самой верхней планке второго, ну да учёные везде такие, сколько не дай - всё потратят и скажут мало, даже удивительно, что эта молодая в бюджет уложилась. Видимо, старалась произвести хорошее впечатление от первого задания.
  Итак, что мы имеем? Вывожу параметры нового существа:
  
  Разумность средняя(14),
  Сила 2,
  Ловкость 3,
  Выносливость 15,
  Сила магии 5,
  Устойчивость к откатам 1,
  Ментальная выносливость 15.
  
  Способности:
   Медитация 3 уровня (30),
   Активный Ремонт (25) - ГремтехR
  Умения:
   Медленная регенерация, (20)
   Растительная форма, скорость передвижения -100%. (-30)
   Растительный метаболизм, усваивает любую органику, может обходиться без пищи несколько дней. (30)
  Передача маны (Требуется активный ремонт) (10)
  Знания:
   Фрагментарный ГремтехR (75*2/3=50)
  
  Итого: суммарная ценность 190, и, раз существо разумное, то придётся платить ему какую-то зарплату. Но вот грибы с гоблинами...
  - Что с вами, Владыка? У вас какой-то взъерошенный вид.
  - Со мной всё хорошо, но меня не покидает смутное ощущение, что скрестить оркоидов с разумными грибами было не лучшей идеей...
  
  
  'Восточный маг: миротворец' No Константин Щеблыкин, март 2019.
  
  
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"