Сафонова Ляна: другие произведения.

Стрела за грош

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 3.77*6  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Посиделки в кафе во имя отчёта по практике для Риты закончились ну совсем не вовремя! Студентка юрфака и любительница Макдональдса должна найти себя в мире магии и стали. Другое дело, что ей этого совсем не хочется! Но появление пришелицы из параллельного мира-близнеца не остаётся незамеченным для местных мудрецов. Строятся невероятные гипотезы, а Рита хочет одного: вернуться домой. Правда, для этого ей придётся отработать гонорар наёмницы...


Стрела за грош

   Я - свет. Я тем и знаменит,
   Что сам бросаю тень.
   Я - соль земли, её зенит,
   Её начальный день.
   (Б. Пастернак)

I. Природа конфликта

   За окном противно выл ветер, неся с собой острый и колючий снег, при одном взгляде на который вмиг перехватывало дыхание. Я ещё раз приподняла занавеску и окончательно передумала уходить.
   В конце концов, даже здесь, в захудалой пивнушке (гордо именующей себя "Кафе-бар"), есть на что посмотреть. А дома меня ждёт разве что гора немытой посуды. Иногда, правда, приезжают родственники, но такое бывает только по большим семейным праздникам. Сегодня же самый обычный день. Значит, я, как уже вошло у меня в привычку, просижу тут до закрытия.
   Вот я и протираю штаны за угловым столиком, методично поглощая коньяк. В этом месте тот, кто пьёт что-то слабее пива, сразу будет замечен местным сбродом; а мне, как назло, нужно слиться с толпой, хотя это довольно трудно. Одинокая девушка и так привлекает внимание, а уж про непьющий экземпляр и говорить не стоит. Спасибо Зайке! Повезло хотя бы в одном: бармен в этой клоаке - моя старая знакомая. Вот она и переливает потихоньку крепкий чай в бутылки из-под коньяка. Начальство не возражает, отчасти потому, что этот чай я беру по самой что ни на есть коньячной цене.
   В окружении весёлых ребят, хлебающих пиво или что покрепче, мне частенько хочется к ним присоединиться и расслабиться. Но не для того я выдаю чай за коньяк, чтобы окосеть от пива. Только я и ещё Зайка знаем, что меня здесь держит. Я не развлекаюсь, а работаю. Точнее, я на практике.
   Вряд ли кто-нибудь из студентов отказался бы от подобной практики. Виданное ли дело, само же начальство тебя в кабак посылает! Романтика? Если б не задание, радости было бы куда больше. Причём моё задание не из простых. Конечно, если идёшь на красный диплом, то и спрос с тебя выше, чем с остальных.
   Я учусь на юриста, а задание получила с кафедры психологии. На первый взгляд, ничего сложного. Надо посетить ряд питейных заведений, понаблюдать за поведением посетителей (в особенности агрессивных) и вывести из этого закономерность. Не секрет, что большинство преступлений совершаются в "состоянии нестояния". Так что мне предписано сделать из этого надлежащие выводы.
   И вот уже неделю, каждый божий день, я добросовестно прихожу в "Кафе-бар" в три-четыре дня, сажусь за самый удобный для обозрения столик и до самого закрытия в полночь прихлёбываю "коньяк". Наблюдения самые разные. Пьяные мужики, не менее весёлые дамы, давно не видевшиеся друзья, бандитские "шестёрки"... кто обнимается и целуется, а кто и руки распускает. Далее следует разборка за дверями заведения, а потом противники, изрядно помятые, возвращаются в зал в обнимку - и пьют на брудершафт. Людям - веселье, мне - материал для отчёта. Уже седьмой вечер. Ещё три дня, и я свободна.
   Сегодня я "подсматривала", если можно так выразиться, за компашкой, что сидела за двумя столиками сразу, а в том заведении они отнюдь не маленькие. Пришла я в четыре, а они, по словам Зайки, пили по меньшей мере с часу. Умеют время с толком проводить, уважаю. Всего их было 10-11 человек, семь-восемь мужиков и три девчонки. Я поблагодарила Зайку за информацию и принялась разглядывать соседей через туман пузатого бокала.
   Вопреки моим ожиданиям, выглядели они вполне прилично, двое - так и вовсе в костюмах с галстуками. Из обрывков разговора, доносившихся до меня, я узнала, что имею счастье наблюдать встречу старых друзей после долгой разлуки. Большинство из них впервые в нашем городе. А девочки - те знакомые, из городских трущоб. Туда меня занесло на прошлую практику. Эти красотки живут тем, что приходят в разные кафешки, подсаживаются к прилично выглядящим экземплярам и раскручивают их на еду и выпивку. Их понять можно, красиво есть не запретишь, и к тому же присутствие этих дурочек крепко страховало меня от знаков внимания со стороны "мальчиков". Я, кажется, уже говорила, что одинокая девушка в кабаке - явление заметное.
   В процессе наблюдения я выделила двоих, особенно колоритных персонажей. Один, например, мог бы играть в кино роли классических злодеев или персонажей ужастиков. Без грима... Челюсть широкая, глаза маленькие, глубоко посаженные (одно слово - поросячьи), нос без намёка на переносицу, усики щёточкой и зубы, почерневшие от слишком крепкого табака. Парень постоянно на меня косился, и от одного только его пьяного взгляда мне было не по себе.
   Второй всё же больше напоминал человека, чем враждебного гуманоида. Не красавец, конечно, но всё же... правда, казалось, что свои чистые голубые глаза и белозубую улыбку он у кого-то украл, настолько это не вязалось с его массивной фигурой и раскрасневшимся от выпитого лицом. Ничего страшного... Но это казалось лишь до тех пор, пока он не раскрывал рот. Нет, он не говорил. Он орал, как одуревший осёл, которого усадили на колючую проволоку. То и дело он требовал водки, кричал на Зайку (ему всё время казалось, что его обсчитали), заказывал музыку, курево, закуски... Каждые пять минут в моей коллекции появлялся очередной образец агрессивной ненормативной лексики. Уже к половине восьмого я пожалела, что этого кадра не задушили подушкой при рождении. Может, ещё не всё потеряно?
   Примерно к восьми ситуация коренным образом изменилась, причём не в лучшую для меня сторону. Во-первых, ушли дурочки-халявщицы. Еле ноги унесли, если быть точной. Компания, откровенно и не стесняясь в выражениях, звала их продолжить знакомство в гостинице. Так что им ещё очень повезло, что за пиццу не пришлось платить натурой и по полной программе.
   А во-вторых, в бар пришла моя подружка Лола. Ну как - подружка... Раньше вместе в компании гуляли, значит, подружка. Лола тоже любительница Великой Халявы. Денег у неё с собой не было, по пути она успела хлебнуть пивка и, конечно, ей хотелось продолжения банкета. Так что вполне закономерным было то, что вскоре оставшиеся бузотёры оказались за нашим столом. Подружка времени зря не теряла, я ведь только отошла к стойке и обратно, а они уже тут как тут. И, как назло, именно те двое.
   Уже через десять минут общения я пожалела, что не напилась; через пятнадцать - о том, что вообще родилась на свет. Урод и Боров (так я их окрестила для краткости) почему-то пялились только на меня. Лола тихо ликовала. Ещё бы - ешь, пей в своё удовольствие без возможных неприятных последствий, а лапать будут соседку. До чего же трудно бывает сохранить хладнокровие!
   К чёрту хладнокровие! Это уже не смешно!
   -Девочка... ну... ё... твою... ну, ты чё? Ну поедем, мать... дай поцелую...
   Помнится, я сожалела о том, что в своё время Борова не задушили подушкой? Слишком мягко для такого... козла! Задушить подушкой? Вырезать весь род до десятого колена!!! Возможно, я покажусь жестокой, ну так я в матери Терезы и не записывалась!
   А пока продолжаю разыгрывать Снежную Королеву. Лола глупо захихикала. Оказалось, зря - Урод, как более трезвый, великодушно "уступил" меня Борову и принялся за неё. Радости в её глазах явно поубавилось.
   -Ну, б... ты такая сладкая... чё ты, хорош ломаться... иди сюда!
   -Молодой человек, я никуда не пойду. Я ничего от вас не хочу, - чем не оскорблённая невинность?
   Как же! Ничего не хочу? Очень хочу забить в эту широкую глотку его же кружку с пивом, да так, чтобы навсегда заткнулся и успокоился. Боров угрожающе зарычал. Ой, страшно, не могу! Но мне не с руки устраивать потасовку. Не потому, что боюсь, профессия обязывает уметь драться. Просто если я его побью, он может обидеться больше не придёт в данное заведение, и это навредит Зайке. Она-то мне ничего плохого не сделала.
   Лола пыталась вырваться из цепких лап Урода, но все её старания были безуспешны, а в конце схлопотала по личику и разревелась... Да, боль она совсем терпеть не умеет. Но Урода это уже не волновало. Он сграбастал добычу в охапку и торжествующе посмотрел на Борова. Мол, знай наших, я раньше успел!
   Боров, конечно, мужик без тормозов, поэтому я предполагала, что так просто он обиду не проглотит. Не тот тип. Но... что это такое?! У моего бока сверкнул кривой нож.
   -Ты, б... поняла? Ещё, б... ломаться будешь?? Чтоб ты...
   Блин! Вот влипла! Что делать?
   Надо было сразу забить ему кружку в глотку, вот что!!!
   Зайка застыла у стойки, как вкопанная, а я пыталась сообразить, что предпринять. Причём думать надо очень-очень быстро. Вон, тянется ко мне его слюнявая физиономия...
   Спасибо, Господи!
   Сначала я даже не поняла, что произошло. Просто и нож, и его обладатель куда-то исчезли. Неужели это недоразумение свалилось под стол?
   Оказалось, что нет. Спустя мгновение я вновь узрела Борова. В полуметре от пола покачивались его грязные ботинки. Странно. Разве он умеет летать? Вряд ли, рождённый ползать летать не может по определению.
   Я проводила взглядом всю его тушу и наконец увидела то, что искала. Вернее, того, которого искала. Обидчика самым бесцеремонным образом ухватил за грудки какой-то парень. Покопавшись в памяти, я его узнала. Даже внимания на него не обращала, а стоило бы. Уникальный случай! Он всё время сидел за столиком в дальнем углу с парочкой друзей. Весь вечер они мусолили по кружке пива, сидели тихо, баб не лапали, музыку не заказывали. Нетипично как-то! И я не заметила таких кадров?
   Тьфу, господи! Как же он этого бегемота держит? От земли оторвал и хоть бы хны... Невероятно. Ой! В конце концов, он мне жизнь спас, а я на него, как на диво, таращусь. Где мои манеры?!
   -А... э... спасибо.
   Спаситель чуть обернулся в мою сторону, и я окончательно потеряла дар речи. Откуда же такие берутся? Насколько Урод был урод, настолько этот "бродячий рыцарь" был... не знаю, как сказать. С точностью до наоборот! Правда, в его глазах светился какой-то зловещий огонёк. Сразу видно - опасный человек. Мне почему-то стало страшновато.
   -Вам ещё нужен этот... гражданин?
   Какой странный у него акцент! Определённо не из наших мест. А голос, как у кота-баюна. Так и кажется, что вот сейчас он усыпит твою бдительность и полоснёт когтями по шее. Из чистого любопытства... Наконец я договорилась со своим языком:
   -Не хотела бы показаться навязчивой, но я и сама могу с ним справиться. Уж очень неожиданно он этот нож вытащил...вот и...
   -С чего вы взяли, что меня волнуют ваши взаимоотношения? - в голосе незнакомца слышалась скрытая насмешка.
   -Ничего себе...
   -Я в "Кафе-бар" вышибалой не нанимался. У меня к этому жирдяю свои счёты.
   -Какие же?
   -Что за любопытные девочки пошли! Он дважды оскорбил моих друзей и не пожелал извиниться. Ну так что, уважаемый?
   -Да чтоб я... перед какими-то карликами извинялся?! - хрипло зарычал Боров, болтая ногами в воздухе.
   Я украдкой посмотрела на друзей освободителя. Н-да, пожалуй, мальчишки не вышли ростом. Где-то на пять сантиметров пониже меня. Честно сказать, я и сама чуть выше полутора метров, но разве это повод обзывать людей карликами?
   -На себя посмотри, жиртрест проклятый! - не выдержала я и подскочила к подонку (попутно оттолкнув от Лолы прибалдевшего Урода). - Пожалуйста, можно я ему врежу?
   -После нас, - хмыкнул "рыцарь". - Ну, дражайший, как вы на это смотрите?
   -Шлюха! - Боров сплюнул. - Все вы бабы, шлюхи и карлики...
   -А теперь слушай меня, ошибка природы, - отчеканил незнакомец (Боров всё ещё болтался в воздухе!), - для начала заткнись. Между прочим, ты разговаривал с дамой. Скорее всего, тебя на помойке воспитывали. А если я ещё раз услышу, что ты не следишь за своим поганым языком и называешь кого-то словом "карлик", тебе не жить. Я достану тебя из-под земли, вспорю брюхо кухонным ножом и выброшу труп в реку. Думаешь, меня будут искать? Нет, не думаешь. Для этого нужны мозги, а у тебя я их что-то не наблюдаю. Как бы так... ты меня понял?
   -Х-х-х... хр-р... э-э...
   Только тогда он отпустил эту многокилограммовую тушу. Боров шмякнулся на пол и по-собачьи стал отползать в сторону двери. А ведь уйдёт, гад! Возможно, мои новые знакомые с ним уже рассчитались, но у меня к нему ещё есть парочка вопросов. Я подбежала к двери и потянула её на себя. Щёлкнул автоматический замок. Теперь точно не уйдёт! И вдруг Боров вскочил, ещё раз зарычал и бросился на меня.
   Семечки! Простейшие приёмы уличной драки мы ещё в зале с инструктором отрабатывали. Боров получил в печень и теперь уже по-настоящему отполз вон, пока не свалился на пол, как мешок с... песком, скажем.
   Незнакомец посмотрел на меня с уважением. Он даже хотел что-то сказать, как вдруг его прервали низкорослые приятели.
   -Постой, Дайнрил, - заговорил тот, что повыше, поосанистее и с маленькой бородкой, - пришло время. Наша очередь.
   Дайнрил? Похоже, я отстала от жизни. Явно кто-то не местный, и вообще я такого имечка отродясь не слыхала. Наверное, прозвище. Или он просто иностранец?
   Друг Дайнрила оттащил Борова в сторонку и почему-то принялся шарить по его карманам. Ну, это мы уже проходили. Так бандитские "шестёрки" восстанавливают справедливость, если их там обидят или что-то вроде этого. Сначала угрожают, потом бьют морду, а на сладкое чистят карманы. Взыскивают, так сказать, моральный ущерб. Слава Богу, хоть что-то знакомое! Осталось только выяснить, на кого они работают. Обо всех "авторитетах" города я порядком наслышана. Попробуй-ка быть не наслышана, когда у тебя в соседях "конкретные пацаны". Благо у меня с ними отношения нормальные.
   Хотя странно. Парнишка явно искал что-то определённое, то есть часы, деньги, мобила - всё это его совсем не интересовало. А какой бандит денежки не прикарманит? Может, я вообще "крышей" поехала?
   Всё же любопытно, в чём проблема и могу ли я поспособствовать её разрешению. Но не успела я спросить об этом Дайнрила, как во всей красе проявился закон всемирного свинства. Оказывается, за всей этой суматохой мы забыли про Урода. Чтоб ему пусто было! Он втихую слинял из забегаловки, пока всё внимание присутствующих было приковано к Борову, и, судя по всему, помчался за подмогой. И вот уже за дверью раздаётся сочный, густой мат. Уф-ф! Вовремя я её закрыла, дверь-то!
   -Нашёл! - радостно воскликнул тот, кто обыскивал Борова. - Вот он, смотрите!
   Он поднял "это" над головой, и мне чуть не стало плохо. Подобного совершенства в природе не существует! Это был кулон из изумруда размером с целую фалангу пальца, формой он напоминал полумесяц с отрезанной верхушкой, но больше всего меня поражал его цвет - сочно-зелёный с лимонным проблеском. Целое состояние! Вернее, было бы, если бы кулон был настоящим, а я в этом сомневалась. Значит, стекляшка. Но всё равно - невероятная, потрясающая, редкая красота. Ах...
   -Отдай! - захныкал Боров, но его просьба не была рассмотрена. "Карлик" быстренько кинул кулон через весь зал, прямо в руки Дайнрила.
   Между тем, дверь задрожала и тонко заскрипела. Ломают! Блин, и что же теперь делать? Ведь из всей кучи голосов я ясно различаю Урода, отдающего недвусмысленные распоряжения насчёт "той девки", то бишь меня. Удрать через чёрный ход? Нереально. Насколько я знаю психологию таких ребят (и как подсказывает здравый смысл), бар уже наверняка окружён.
   Бородатый потянул меня за рукав, заставив отступить от двери. Всё понятно, значит, будем драться.
   -Отойди, - тихо произнёс Дайнрил, - иди через другую дверь.
   -Спятил?! Они же прибить меня собрались, а ты говоришь, чтобы я самоустранилась? Чёрный ход точно перекрыт. Прости, но я ещё жить хочу... Кстати, сам-то ты кто?
   -Сейчас увидишь, - в его голосе чувствовался лёд, - На самом деле не хочешь уйти?
   -Хочу, - призналась я, - но могу ли?
   И в этот момент дверь не выдержала. Точнее, не выдержал замок, но мне от этого было ни жарко ни холодно, а тем более, я не имею представления, чем мне защищаться. Разве что бутылкой из-под коньяка? Дайнрил и его спутники встали в кольцо, и я присоединилась к ним, сжимая в руках бутылку. Ну, у них-то наверняка что-нибудь припасено. Уж ножики - точно. Я вскользь посмотрела в их сторону, чтобы убедиться в своей правоте, и неожиданно увидела...
   Нет. Не ножи. Мечи.
   Что за чёрт! Дункан Маклауд какой-то!
   Орава пьяных мстителей ворвалась наконец-то внутрь, причём не просто так, а с пушками. Да какими! Один выстрел, и у тебя вместо одеяла гранитная плита. Не хочется что-то...
   Я не заметила даже того, что драка давно началась. Так, если я ещё хочу увидеть завтрашний день, надо выбить из рук "бугая" пистолет и палить, как наш сержант на тренировке. Но... ребята Дайнрила, в отличие от меня, ничего не проспали. Что ни шаг, то кто-то из шпаны падал от удара мечом.
   Впрочем, с выводами об их непогрешимости я поторопилась. Кого-то они проглядели, и здоровый лоб, как нарочно, попёр прямо на меня. Бутылка не осталась без дела, но хватило её только на одну голову, а ведь были и другие... пришлось пустить в ход стулья из забегаловки. Они железные, можно не одного кретина оглушить, особенно если приложиться умеючи.
   Замахнувшись в очередной раз, я поняла, что бить больше некого, и драка подошла к логическому завершению. Неожиданно как-то... Я осмотрелась. Матерь Божия! Что мы могли сотворить такого, что зал больше напоминал город после бомбёжки? Ни единого целого предмета. Покорёженные стулья, столики в щепы раскрошены, повсюду битая посуда, поверженные враги... и кровь. Мне ещё на литературе говорили, что "лужи крови" - сравнение избитое и всячески нормальными людьми избегаемое, но видела б наша русичка "Кафе-бар"! И почему-то мне это всё кажется совершенно обыденным, как будто я каждый день только и делаю, что громлю забегаловки.
   Между прочим, это далеко не так! Я - самый мирный человек факультета! Почему же у меня башню сорвало?
   -Пора, - заговорил доселе молчавший спутник Дайнрила, самый низкорослый, изящный и безбородый, - время. Уходим.
   И они уже собрались с блеском исчезнуть, как на пути лихой троицы возникло неожиданное препятствие в лице директора "Кафе-бара". И забодай меня комар, если этот крендель не прятался у Зайки за спиной, пока вся заваруха не кончилась, а теперь вылез на свет Божий.
   -Куда это вы намылились? - гневно заорал директор. - Во что вы превратили моё заведение? Кто за ваши забавы платить будет?
   Ну всё. Если Урод с дружками меня не убил, то вот этот милый дядя точно прямо тут и похоронит! Хоть сама в гроб ложись!...
   Дайнрил хмыкнул и полез в карман с видом злостного неплательщика налогов, которого схватили за руку. Эта самая рука вскорости извлекла из кармана... кошелёк? Нет, фигушки. Золотую монету! Я, конечно, отродясь таких раритетов не видела, но всё равно догадалась, из чего её слепили. Медяха так сиять не может. Причём монетка не маленькая, на вид сантиметров пять-шесть в диаметре.
   -Держи! - монета полетела в лицо директора, - сдашь в ломбард. А теперь пропусти нас, если не хочешь немного подремать. На этом вот полу.
   Директора как ветром сдуло, а Дайнрил и его компания шагнули к разбитой двери. Ещё шаг, и всё. Я их больше не увижу... в принципе, есть что праздновать, от этих ролевиков всякое можно ждать... Хэй, что же это значит? Выходит, молодые люди оставили меня тут одну. Теперь мне всю эту дрянь разгребать??? И с ментами разбираться, и с директором проводить воспитательную беседу на предмет "куда катится этот мир"? Ну, не дождётесь. От меня вы так просто не уйдёте! От меня даже служебные собаки шарахаются, потому что я их хлеб отбиваю.
   Ноги сами понесли меня к двери. От крови кафельный пол стал невероятно скользким, и я врезалась в неё. Думала, нос разбила, ан нет. Когда нос разбиваешь - пардон за старую истину - он болит, а тут и боли-то не было, только какое-то странное ощущение, как будто я стою в падающем лифте, или застряла в мёртвой петле на американских горках.
   "Ну и ветер на улице! Аж сносит!" - успела я подумать и с силой рванулась вперёд. Впечатление такое, будто я продираюсь сквозь вату, даже звуки не слышатся. Или это я оглохла? А где-то впереди были мои сбежавшие спасители. Жалко, из одной заварухи - в другую. Сюрпризы родной погоды... А может, они на машине и успели уехать? Надо проверить. Позвать их, что ли... если рот удастся раскрыть? Пусть подбросят даму до дому!
   -Дайнри-и-ил! - мой голос сорвался на визг.
   И вдруг всё это мучительство кончилось. И вата в ушах, и ветер... Наконец! Я с облегчением шагнула вперёд и... вновь онемела. Передо мной, куда ни взгляни, расстилался лес. Столетние деревья-аксакалы, под ногами трава. Откуда ей тут быть, ведь перед баром - автостоянка. Куда асфальт подевали? А чуть сбоку от меня располагалась лесная опушка. Там стояли какие-то люди, не меньше дюжины, и во все глаза на меня таращились. Среди них были Дайнрил с друзьями. РОлевики сотоварищи. Р-ры!
   Я резко обернулась, чтобы уткнуться носом в знакомую дверь "Кафе-бара" и почувствовать, что всё это - бред, дурной сон... Но двери не было. За моей спиной вообще ничего не было, только те же деревья. Как будто я появилась из ниоткуда.
   -Вашу маму! - прошептала я одними губами и медленно осела вниз, на таинственным образом появившуюся траву.

II. Тайна ночи

   Нет, я не потеряла сознание, хотя в этой ситуации обморок выглядел бы очень логичным поступком. Я просто сидела на мягкой траве и очумело хлопала глазами. Это невозможно... Это не на самом деле происходит со мной...
   Тем временем из круга людей, тех, кто всё ещё на меня пялился, вышел седой старик, одетый в какую-то выцветшую хламиду. Старик был высокий, метр девяносто или даже метр девяносто пять, нос чуть крючковатый, волосы ниже плеч и белоснежная борода до середины груди. Шёл он, чуть заметно прихрамывая. В руке он сжимал какую-то палку, толщиной в три пальца и длиной сантиметров сорок. Ну, вроде жезла гаишников, разве что не полосатый. А так похоже. Насколько я ролевиков знаю, этот дед у них что-то вроде Гэндальфа. Мудрец и всё такое. Маг всея Средиземья. Ну, что говорить-то будем?
   Старик подошёл ко мне и произнёс несколько слов на непонятном для меня языке. Я покачала головой:
   -Не понимаю!
   Тогда он поднял свою палку и направил её на меня. Внезапно в моей голове словно бомба взорвалась. Боль прошла так же быстро, как и нагрянула. Когда я рискнула открыть глаза, старик вновь обратился ко мне. На этот раз я поняла, о чём он говорит:
   -Терпеть не могу этого, но теперь ты знаешь Общий язык. Я - Фрекатта, маг-хранитель. Кто ты? Как тебе удалось преодолеть Портал? Что ты делаешь в нашем мире?
   -Ничего себе! - я покрутила пальцем у виска. - Какой ещё маг? - лучше всего притвориться валенком. - Волшебники... Они только в сказках и бывают!
   -Отвечай!
   -А что отвечать-то? - валенком притвориться не получилось. - Ты, старый, совсем из ума выжил? Не ори на меня! Хотя твоя фишка с "иностранным" языком - это нечто. Я б до такого никогда не додумалась.
   Фрекатта прищурился:
   -Так-так... ты не понимаешь, что произошло?
   -Очень даже понимаю! Твои парни врезали мне по темечку и притащили в этот лесопарк! Это что, какая-то секта? Или вы все садисты-извращенцы?
   -Нет, всё было не так. Мы ни те, ни другие. Мы Хранители Сил. Расскажи, пожалуйста, кто ты. Портал не должен был тебя пропустить.
   Во дед даёт! Рассчитывает, что я поверю в эту чушь. И ещё "пожалуйста"! Портал какой-то придумал... И вдруг мне стало стыдно. Конечно, у старика явно не все дома, но он, похоже, сам реально верит в этот бред. В конце концов, должно же у меня быть хоть элементарное чувство уважения к старшим! И чем чёрт не шутит, а вдруг всё это - самая что ни на есть правда? Как говаривал старина Холмс: отбрось невозможное, и то, что останется, пусть невероятное, и будет истиной... Тогда Фрекатта на самом деле маг? Ну, в мыслях там... А я-то его старым дурнем обозвала! Ну, или что-то близкое к этому!..
   -Хорошо, - кивнула я, - постараюсь покороче и цензурно. Меня зовут Рита, я студентка юрфака. Сейчас у меня практика. По заданию, я изучала поведение посетителей одного кабака. Потом была драка. Про неё советую спросить вон тех троих, они там были. Я, признаться, тоже участвовала. Погром мы устроили великий. Вышло начальство и потребовало компенсации. Дайнрил - я правильно расслышала? - материальный-то ущерб по тройной ставке оплатил и ушёл себе с чистой совестью. Но я этого директора как облупленного знаю, он бы мне жизни не дал! А ещё менты бы приехали. Вот я за парнями и рванула. Ну, не совсем за ними, только бы от того индюка спастись. И вот... Дверь без задних мыслей открыла, смотрю - а вместо моего города тут природа явилась. Деревья кругом... Извините, не сдержалась. Вы бы сами на моём месте как поступили? Я же вас всех впервые вижу!
   -Да, - Фрекатта вздохнул, - мне рассказывали, что за порядки в вашем мире.
   Почему-то мне это ужасно не понравилось:
   -Что вы можете знать? А разве в вашем, как вы изволили высказаться, мире разных психов не бывает?
   -Бывает.
   -Так чего вы хотели? Вот, я всё сказала. Честно говоря, я понятия не имею, кто вы на самом деле, маг или ещё один закос под Копперфильда... но я так ничего не поняла. Эй, кто-нибудь, объясните, что происходит!
   Старик промолчал, отводя взгляд. Что такое? То ли с мыслями собирается, то ли это такая тайна, что за неё и прирезать не грех. Я уже хотела повторить вопрос, но меня, к счастью, опередили.
   Помнится, я уже говорила, что сбоку от меня на опушке леса стояла группа "товарищей", и все они смотрели на меня. Сперва Фрекатта так привлёк моё внимание, что про остальных я и думать забыла. А когда опять удосужилась взглянуть в ту сторону, то увидела, что весёлая компания отошла шагов на пятьдесят и собралась вокруг Дайнрила и коротышек. Но один из этих ребят остался стоять неподалёку и внимательно слушал наш разговор, и наконец подал голос:
   -Если не возражаешь, Фрекатта, я ей постараюсь всё объяснить.
   -Благодарю, - с явным облегчением согласился старец и сразу же ушёл к своим.
   Я поспешила встать и с любопытством посмотрела на "доброго самаритянина". Выглядел он вполне прилично, не то что маг-хранитель, разве что его плащ был какой-то непонятный. Длинный, коричневый, без пояса - ну совершенно не то, что сейчас носят. Ретрограды? Хорошо, буду считать, что в данной местности все одеваются в стиле Айвенго. То есть, это большой лагерь толкиенистов, и мне придётся играть по их правилам. Надо будет срочно раздобыть здешние шмотки, а то от жизни отстану. Впрочем, если Фрекатта не врёт, то я и так отстала - дальше некуда...
   Особенно пристально я рассматривала его обувь. Таких сапог мне ещё видеть не приходилось. Фасон простой, длина почти до колена, носы обычные, круглые, зато - натуральная кожа и железная подбивка. Представляю, каково в таких демонстрации разгонять! Я сразу такие захотела. В общем, как буду на местном рынке одежду покупать, в первую очередь добуду такие вот ботики. Конечно, себе по размеру. У моего нового знакомого ножка раза в два побольше моей.
   А вообще парень симпатичный. Только его очень много. Ростом метра два, в плечах как три меня. Зато все зубы целы, что в средневековье, насколько я знаю, очень редкое явление. Впрочем, ни у Фрекатты, ни у Дайнрила или коротышек таких недостатков тоже не было, но ни один из них ещё не улыбнулся мне по-нормальному. А он улыбался. Ещё одной примечательной чертой в его внешности были ярко-рыжие волосы, вьющиеся, как шкура барана. У него были смеющиеся голубые глаза и веснушки на носу. Ну, просто приятный парнишка.
   Пока я разглядывала его, он тоже, не стесняясь, смотрел на меня. А потом мы одновременно рассмеялись. Тогда-то я с удивлением поняла, что этот "качок" намного младше меня, настоящий ребёнок (по крайней мере, в душе). И я сразу почувствовала себя так легко, как в детстве. Давно это было...
   -Ну, как я тебе?
   -Чудно, - признался он. - А я как?
   -На дикаря немножко смахиваешь.
   -Тебе здесь все, наверное, кажутся дикарями?.. Нет-нет, всё нормально. Я ведь тоже был у вас. Даже два раза, по делам Хранителей.
   -Что это за город?
   -Это Изменчивый Лес. Ближайший город очень-очень далеко.
   -Почему Фрекатта говорил про другой мир?
   -Потому что это так и есть.
   -Ла-адно... Давай знакомиться. Я Рита.
   -Зейтт. Зейтт Северный. Я из Дахрейи.
   -А что это - "Дахрейя"?
   -Ну, - он вздохнул, - была раньше на северо-востоке Обитаемых Земель такая страна. Сейчас её уже нет. Сперва греллы завоевали, а потом пришли минройцы. Греллов в шею погнали, а нас сделали своей провинцией. А у минройцев всё строго. Если ты их требованиям не отвечаешь, значит, ты чужак и должен покинуть страну. Я их языка не знал. Вот я и подался в леса, а теперь с Хранителями работаю.
   -Значит, это не галлюцинация? Кто такие Хранители? И почему это другой мир, ведь он точно такой же, как мой? Деревья, трава, луна вон на небе, при чём тут другая планета? И что такое это самый Портал?
   -Постараюсь объяснить, - Зейтт задумался, - хорошо, что я ваши книжки читал. Это не другая планета. Ты, наверное, знаешь, что такое параллельные миры?
   -Смеёшься? Я люблю телевизор смотреть. Но их существование ещё не доказано.
   -Вот он, перед тобой. Параллельных миров вообще-то много, но два наших очень крепко связаны. Если у вас аукнется, у нас непременно откликнется. Миры очень похожи, потому-то и луна на небе. А магии, например, у вас нет вообще.
   -А здесь есть?
   -Даже слишком много. Думаешь, я просто так из племени ушёл? Нет, мне подсобили. Минройские знающие нашаманили.
   -Чего же назад не вернулся? Или они так крепко нашаманили?
   -Нет, конечно. Но мне по-любому хода назад нет. Так уж получилось. Долго объяснять... Так, о чём я? Миры взаимосвязаны, как две стороны одной монеты; ваш мы называем Айрека, а сейчас мы в Нурекне. И при сотворении Высшие Силы поставили условие невмешательства в дела друг друга. Но пять веков назад появился Портал, и...
   -Что это, чёрт возьми?!
   -Представь себе маленькую дырочку в монете, которая открывается и закрывается с некой периодичностью. Портал - проход между мирами. Хорошо хоть, маги могут предсказать его появление. Чаще всего первый, главный Портал появляется здесь, в Изменчивом Лесу... А теперь о Хранителях. Начать придётся издалека. Лет пятьсот назад один псих, чёрный колдун Азгар, повелитель Дершата, объявил войну Свету. Он хотел нанять войско, чтобы уничтожить свободные земли, но он поиздержался, и золота у него не было. Тогда он использовал Портал и, несмотря на запрет, наладил контакт с вождями Айреки. Азгар украл Талисманы Баланса и обменял их на золото. Колдун считал, что убивает двух зайцев сразу: и золото получит, и отнимет Талисманы... Может, он даже не знал их истинного значения.
   -Один из этих Талисманов - зелёный полумесяц? - догадалась я.
   -Верно. Правда, Азгар проиграл ту войну. Белые маги объединились и уничтожили его. Вот. Но Талисманы необходимо вернуть, все до одного. Потому что это - осколки Шара Истины, который, по преданию, оберегает оба наших мира от какой-то катастрофы.
   -Извини, что задаю слишком много вопросов, но... если Талисманы были когда-то Шаром Истины, то зачем кому-то понадобилось разбивать этот Шар?
   -Были в то время такие недальновидные короли, которые считали, что только так можно уберечь его от Азгара. Когда-то Шар хранился в заповедном Храме Истинного Света, найти который может не каждый, а лишь тот, чьё сердце чисто. Желательно, чтобы это был маг. Поэтому эти короли нашли мага, который согласился им помочь. Фрекатта тогда был твёрдо уверен, что так будет лучше...
   -Это Фрекатта? Странно, с виду вроде не дурак... Эй, что ты несёшь? Ты ж сам говорил, что это было кучу времени назад. Неужели ваши люди так долго живут?
   -При чём тут люди? Фрекатта - маг. Разницу чувствуешь? Короче, выражаясь айрекским жаргоном, он вскоре понял, какой ляп допустил, и смиренно покаялся перед настоятелем. Тогда-то и был создан орден Хранителей. Наша цель - восстановить Шар Истины. Самое сложное - отыскать все Талисманы в Айреке, причём так, чтобы никто не догадался, что это такое.
   -А почему бы вам не поворожить маленько, чтобы собрать камни?
   -Нам запрещено пользоваться магией в Айреке.
   -Надо же, - посочувствовала я, - какая непруха! И вас ни разу не поймали за руку? У вас, наверное, есть специальные учебные лагеря?
   -Лагеря? Так, курсы по ориентации в чужом мире. Приходится вести себя как местные жители... Ну что, понимаешь немного?
   Я кивнула. Уф-ф! Вот это мозголомка! Как говорится, крыша едет - дом стоит. Хранители, колдовство, Шар Истины... Или это у меня сдуру "шарики за ролики заехали"? Если предположить, что я всё же не в подведомственной психушке, то придётся поверить Зейтту на слово. То есть нужно во всё вникать как следует. В первую очередь надо вызнать всё о компании, с которой, чувствую, ещё придётся пообщаться. И ещё: что за народ здесь обретается и есть ли у меня шанс дать отсюда дёру.
   -Идут, - прервал мои размышления Зейтт, - приготовься.
   -Ну всё, мне хана... Придёшь на поминки?
   -Ты чего? Это Дайнрил тебя пугает, да? Я сам его раньше побаивался...
   -Пугает? Ты бы видел, как он держал за грудки того жирдяя, у которого кулончик "позаимствовали"! И как эти малорослики его выдерживают?
   -Гномы.
   -Чего?
   -Не малорослики, а гномы. Народ такой есть, как пигмеи у вас.
   -Пигмеи чёрные... Серьёзно?! Никогда раньше гномов не видела. В самом деле...Имена-то у них есть?
   -Который небритый - это Оддар уд-Овлар, из древнего и знатного рода; в свободное время он воевода, руководит хирдом - ну, пехотой по-вашему. А второго зовут Гарх, сын Кеддеха, короля Куданны. Куданна - так одно из гномьих королевств называется. Гарх мой друг, а Оддар... Нормальный мужик, но иногда ему тормозов не хватает. Опять, тролль, жаргон ваш!
   -А что остальные? Вон тот, сбоку, например.
   -Это изгнанник Рор из племени степняков-кочевников. Рядом с ним - ученик Фрекатты, Кхарто, деллариец. Чуть дальше - рыцарь Таликор и Колир, его племянник и по совместительству оруженосец. Они минройцы, но парни неплохие. Сбоку от них девушка, ну, с ожерельем из волчьих зубов. Она невеста Таликора из племени лесных воительниц, и зовут её Майра. Чернокожий - южанин Дейко, признанный мастер копья. Пожалуй, всё.
   -Кто же двенадцатый?
   -Клейтас. Но он не Хранитель. Обычный проверяющий из Храма Истинного Света. Права голоса у Клейтаса нет, но он здесь ещё и как посланец озёрных эльфов...
   -Стоп-стоп!
   -Что такое?
   -Какие ещё эльфы? Те самые маленькие человечки с крылышками, которые живут в цветках? Этот не похож. Перерос малость. А если те, что с луками, то уши почему нормальные? А почему "озёрные"?
   -Эльфы как эльфы, ничего особенного. Неудивительно, что ты ничего не понимаешь, если в твоей Айреке из всех рас только люди остались... Так. Эльфы, люди, гномы, орки, т'олры - разумные расы, есть полуразумные, вроде греллов, троллей, карликов - не путай с гномами - потом, лесной народец. Короче, понимаю, запутаться легко. А эльфов ещё Перворожденными называют. Они, видишь ли, бессмертные. Ну, не совсем, конечно, от доброго меча ни один дар не спасёт, но старость им, например, не грозит, тысячи лет как одно мгновение. А то, что озёрные - так они разные бывают. И лесные, и горные, даже на болотах кое-какие народы проживают. Правда, болотные - не совсем эльфы уже, но пропустим это. У них, как и у людей, по всей Нурекне свои королевства имеются. Клейтас, как я уже сказал, из озёрных, и его страна так и называется - Белоозёрье. Многие его земляки, так сказать, сотрудничают с Храмом. Вот. Ну, а Дайнрил - тот из лесных будет, из Северного Айриэля, это совсем рядом с моей родной Дахрейей... я знаю его очень давно. Сравнительно, конечно. Да ты не бойся! Он, конечно, опасен, но только для врагов Света.
   Почему-то мне легче не стало:
   -А кто его знает? Вдруг он и меня к врагам причислил? Даже не верится! Вроде самый настоящий человек. Ты не подскажешь, как тогда людей от них отличать? - или хотя бы знать, по какому принципу записывают в эльфы.
   -Не знаю, - Зейтт перешёл на шёпот, потому что Хранители приближались с каждой секундой, - обычно это сразу видно. Шестое чувство подскажет. Как же?.. Во-первых, страшненьких эльфов не бывает. Все они стройные и выше среднего. У половины из них глаза серебристые. Из лука стреляют великолепно. Знаешь, если ты у нас хоть месяцок поживёшь, научишься видеть вглубь. Всё, давай послушаем, что они надумали.
   Я послушно повернулась лицом к будущим собеседникам, внимательно их разглядывая. Степняк Рор, например, походил на монгола типом лица и одеждой. Он был маленький, худой и жилистый, неопределённого возраста, а лошадь, которую он вёл в поводу, везла арбалет чуть ли не с него размером. Ученик чародея, Кхарто, вряд ли был старше сорока, зато его облачение было тем же бесформенным подобием халата, что и у самого чародея - но раза в два короче. Минройские рыцари походили друг на друга, как родные братья: оба светловолосые, в доспехах и вооружены мечами. Единственное отличие - Таликор носил короткие усики и бородку-эспаньолку, а Колир, по-моему, вообще ещё не брился. Южанин Дейко - ну, у нас бы его точно окрестили "афроамериканец"; на голове нечто из раннего Майкла Джексона, сутулился и при ходьбе опирался на копьё, как на посох. Амазонка Майра выглядела, как ещё одна вариация на тему Маугли. Смуглая, русоволосая, на обеих руках - зигзагообразные ритуальные шрамы, обуви не носила, на поясе длиннющий нож. Серьёзная дамочка. Это ж надо так себя изуродовать! Но, честно говоря, я во все глаза таращилась на Клейтаса и Дайнрила. Неужели это правда не люди?
   В старых историях говорится, что у всех эльфов ушки заострённые, как в фильмах про Дракулу. Как очевидец утверждаю - брехня! Уши как уши, ничего особенного.
   Клейтас был высок, на целый палец выше Фрекатты, у него на самом деле были серебристые глаза и длинные, до середины спины, золотистые волосы, зачёсанные назад и перехваченные ремешком с чёрным пером в петле. Черты лица точёные, стройный до худобы, на плечи накинут тёмно-зелёный плащ, на левом плече скреплённые золотой пряжкой. За плечами - лук и колчан со стрелами (кстати, лук отнюдь не маленький, почти как роровский арбалет), а за поясом - два коротких трёхгранных кинжала.
   Что до Дайнрила... нет, он не просто так привлёк моё внимание ещё в баре! Жаль, не совсем в моём вкусе. Если Клейтас примерял роль ангела, пускай карающего, то Дайнрил больше напоминал чёрта с рогами, от которого нужно бежать сломя голову. Но, как это всегда и бывает с демонами, людей обманывает внешняя привлекательность. Короче, опасный тип. Ростом он чуть уступал Фрекатте, но был куда шире в плечах и не казался заморышем. Волосы короткие, волнистые, иссиня-чёрные, а глаза необычного аквамаринового оттенка. На линзы не похоже. А вдруг Зейтт со стариканом не врут? Ну, видимо, не все эльфы похожи... ухмылка жутковатая. И оружие другое. Лук был шире и короче, чем у Клейтаса, стрелы длиннее и их наконечники по-другому сверкали. А вместо кинжалов меч с кожаной обмоткой на рукояти и чуть волнообразным лезвием.
   Да ещё одежда по местной моде. Признаться, в джинсах и куртке он выглядел всё же как человек, с которым можно договориться, а сейчас это был вылитый пират сэр Чёрная Борода, только без бороды и без традиционной пиратской серьги в ухе. Когда он только успел переодеться? Рубашка и брюки простого покроя, тёмные; плащ чёрный с золотой, как у Клейтаса, пряжкой. Сапоги тоже чёрные, но подошва железом не подбита. Наверное, чтобы удобнее было подкрасться к ничего не подозревающей жертве и - шмяк!.. Первое дело для бандита. А то, что Дайнрил таковым не является, ещё доказать надо.
   Хранители обступили меня кольцом, не оставляя ни единого шанса на побег. Действительно, кто меня знает?.. настроение вмиг упало на сотню пунктов. Сейчас выяснится, кто тут самый опасный.
   Из круга неслышно выступил Фрекатта:
   -Теперь ты знаешь?
   -Да, - кивнула я, - в общих чертах. Ну, что тут скажешь? Ни черта не понимаю! Знаете ли, не каждый день попадаешь в средние века. Насколько я понимаю, ваш Портал открылся у "Кафе-бара", а я слишком быстро вышла на улицу после ваших парней, вот меня и засосало за компанию. Так? Ну да ладно. Про ремесло ваше... что ж, дело хорошее - мир спасать. И фильмы неплохие на эту тему есть, я смотрела. А убивать меня не за что, лучше домой пустите. Я ж тут случайно! Вообще-то мне дома ни один олух не поверит!
   -Ты права.
   -Ой, спасибо! Я рада, что вы тоже так считаете. Так вы отправите меня домой? Мне через три дня сдавать отчёт...
   Фрекатта нахмурился:
   -Не могу выполнить твою, в общем-то понятную, просьбу. Мы, маги, не управляем Порталом, а лишь предсказываем его появление. В следующий раз он появится в Изменчивом Лесу через тридцать два восхода.
   -Тридцать дней с хвостиком? Больше месяца?! Это что, шутка? Вы ничего не понимаете! За это время меня точно из института выпрут.
   -Ничем не могу помочь, - он пожал плечами, - мы не вправе влиять на время.
   -И что мне делать? Ждать здесь целый чёртов месяц?
   Фрекатта ничего не ответил. Проклятье! Выходит, это всё же правда, дорог я не вижу и мусора тоже, значит, не лесопарк. Средневековье? Ма-а-ама! Конечно, местным-то разные институты погоды не делают. Хорошо, если они читать-писать умеют, уже грамотеи... Чёрт бы побрал тот миг, когда мне вздумалось побежать за Хранителями!
   Кстати, о птичках. Пока Фрекатта изо всех сил напрягал извилины, подыскивая подходящий ответ, из круга вышли Дайнрил и Кхарто. Эльф что-то сказал на непонятном певучем языке, которому Фрекатта меня не потрудился обучить, когда знания местного диалекта в мозги засветил (ну, в самом начале беседы). Кхарто периодически вставлял пару слов. Старец кивнул и вновь посмотрел на меня.
   -Да, - наконец-то понятное слово! - Ждать. Но не здесь.
   -А где же? - удивилась я.
   -Пойдёшь с нами.
   -Куда? В этот ваш Храм Света?
   -Нет. Дайнрил справедливо заметил, что ничего не делается иначе, чем по велению Высших. Никогда прежде так из Айреки в Нурекну не попадали. И значит, мы должны разобраться в твоём предназначении.
   -Вы что, ребята? Какое ещё предназначение? Я здесь вообще впервые!
   -Нет, - маг ещё раз покачал головой, - я и сам теперь чувствую скрытую силу в твоей душе. Чтобы разобраться, нужно ехать в Минройскую Империю, в Храм Ночных Богов. Настоятель, мудрый Торам, может разобраться...
   -Чего разбираться-то? Я самая обычная!
   -Возможно. Но это может быть и не так.
   -Бред! И вообще, где этот Храм находится? Сколько до него идти?
   -Пешком - шесть недель на юго-запад. Но верхом...
   -Шесть недель?! - я была настолько шокирована, что даже не дослушала. - Это что, я и тогда домой не попаду?! Не-ет! Гран мерси, но я отказываюсь. Вы просто обязаны отпустить меня!
   -Не имею права. Я обязан выяснить, что за сила скрыта в тебе.
   -Ничего, кроме силы противодействия, дед!
   -Но если тебя послали Высшие, чтобы выполнить нашу миссию...
   -Чихать я хотела на вашу миссию! Я домой хочу! Мне в пятницу отчёт сдавать. Да меня декан на месте уроет! А до диплома всего-то год остался...Никуда не пойду!
   Судя по глазам Фрекатты, я его не убедила. Как же выбить эту дурь у него из головы? Спасибо, Дайнрил, удружил! Но неожиданно у меня появились сторонники. Мой давешний знакомый Гарх вдруг заявил:
   -Фрекатта, возможно, ты и прав. Однако нынче стало очень небезопасно. Талисман надо вернуть во что бы то ни стало. А время уходит. О Талисмане могут пронюхать в Тругге или Вендаре. Сам знаешь, греллы ждать не будут. Мы для них как кость в горле. Может, будет лучше оставить девчонку здесь и быстрее отправиться в наш Храм? Кому она нужна? Она же нам будет только мешать. По ней сразу видно, что она не великого ума, а драться вообще не умеет. Зачем нам лишний груз? Пусть себе идёт. Волки будут рады. Они же не брезгливы.
   Надо же, ещё один "здравомыслящий" отыскался! Конечно, не радостно, что он меня девчонкой и дурой обозвал, но с другой стороны, мне уже двадцать два. Молодиться ещё рано, но попрактиковаться не мешает. Хотя... волки?! Гадство! Сам-то Гарх у нас небось ещё в школе бы учился. Впрочем, если дурные мысли мага-хранителя покинут его седую голову, можно и потерпеть. Ну же, старец, думай: должна же у тебя хоть капля логики в голове остаться! Сам-то подумай, дед: на одной чаше весов я, существо, в общем-то, бесполезное, а на другой - будущее всей великой Нурекны. Ан отнимут у тебя, воистину, Талисман, покуда ты в Храме правды доискиваешься. Иди-ка ты, куда шёл, и не мешай моей будущей карьере.
   К сожалению, далеко не все думали так же. Хотя бы тот же Дайнрил. Он усмехнулся и высказал предложение, от которого у меня заныли зубы:
   -А кто мешает большей части здесь присутствующих отправиться в дальнейший путь? Да, Гарх, ты прав. Греллы не дремлют, да и кое-кому из людей я бы не стал так опрометчиво доверять.
   -Спасибо, - вздохнул гном.
   -Однако, прав и почтенный Фрекатта. Эта... м-м... Рита, я правильно понял? - вот уел так уел! - не так проста, как кажется. Пусть сходит с нами на озеро Ночи с целью ликвидации белых пятен во всей этой истории.
   -Но она никуда не пойдёт по своей воле, - резонно возразила Майра.
   -Верно. Заметь, я уже говорил, что присутствие всех нас в Храме Истинного Света необязательно. С нашей упёртой гостьей пойдём мы с Оддаром, Фрекатта как автор идеи... да-да, маг-хранитель, идея в основном твоя... и Зейтт в роли переводчика с её жаргона на общедоступный. Остальные пойдут к Истинному Свету. Клейтас, наверное, составит вам компанию. Возражения есть?
   Молчание.
   Дьяволы!!!
   -Прекрасно. Поспешите.
   И никто ничего не сказал, будто Дайнрил здесь в большом авторитете. Может, так и есть? Но факт остаётся фактом: один за другим, члены ордена бесшумно исчезали в ночи. Вскоре раздался цокот конских копыт - и лишь лёгкий ветерок пронёсся по лесу. Нас осталось пятеро. Фрекатта опустил взгляд; Дайнрил, напротив, смотрит поверх моей головы. Интересно, все эльфы такие противные? И Оддар туда же! В баре он ещё изображал нормального, моим мнением интересовался... ненадолго же его хватило! Шестерит, не иначе. Чтоб тебе лопнуть!
   -Держись, - прошептал Зейтт.
   "Держись!" Нет чтоб помочь! Тоже мне, хороший нашёлся!
   -Пора в путь, - пробормотал старец.
   Так они со мной и справились! Я застыла на месте, как будто меня заморозили. Жаль, не умею корни пускать, как в том мультике, сейчас бы это умение ух как пригодилось! И, увы, оттаять пришлось быстрее, чем хотелось. Дайнрил бесцеремонно схватил меня за руку и настойчиво потащил куда-то.
   В ту минуту во мне словно какой-то хорёк проснулся. Откуда только силы взялись? Я вывернулась из его железной хватки и скачками а-ля кенгуру понеслась в противоположную сторону.
   -Вернись! - закричал Фрекатта.
   -А ты заставь! Догони!
   За мной и без того гнались, но делать нечего. Не возвращаться же! Спрячусь за каким-нибудь пнём и подожду, пока старец не перестанет меня искать... а там и время подойдет. Пёс с ним, с отчётом по практике! Пущу декану пыль в глаза, авось не отчислят. Тут уже серьёзные дела намечаются. Главное - ноги отсюда унести.
   Время тянулось, как жвачка, а погоня не отставала. Приходилось бежать едва ли не затылком вперёд, не разбирая дороги. А то ещё ошибёшься с направлением и влетишь в те же самые лапы, из которых только-только удалось вырваться.
   В другой раз так делать не буду, потому что нужно знать, что находится впереди. Я даже не заметила, что прямо на траектории движения - корень какого-то дерева. Разумеется, на ногах я не удержалась и рухнула, не успев затормозить. Затрещали сухие ветки, и я успела подумать, что для стандартного падения с высоты собственного роста я лечу слишком долго.
   С грохотом, непозволительным для моего положения, я припечаталась виском к чему-то очень твёрдому, и мир передо мной разлетелся сотней разноцветных огоньков.

III. Изнанка Леса

   Звёздочки искрятся... красиво...
   Я попыталась приподняться, даже не открывая глаз, но внезапно в моей голове будто взорвался десяток бомб. Ощущение, как после хорошей попойки с дракой и последующим вытрезвителем.
   Значит, вот я где. Вытрезвитель? Неужели весь этот вечер я вёдрами хлестала коньяк, даже вкуса не ощущая? Тогда ясно, почему вчера мне снилась какая-то чушь про "Нурекну". Ох-х, как болит голова!
   Так, теперь надо открыть глаза. Сейчас увижу белый потолок и вредную бабку-сиделку... пусть даже её. Главное - больше никогда не пить. Как говорила одна моя знакомая, ни капли в рот, ни сантиметра в ж... ну, дальше понятно. На счёт "три".
   Проклятье!
   Нет. Никакой это был не сон! Это было на самом деле - и драка в баре, и Портал, и на редкость противный Дайнрил...эх! Жа-алко. Хорошо хоть, у меня галлюцинаций не было, а просто я ударилась головой, когда ухнула в какую-то яму. Интересно, где я?
   Надо мной виднелось что-то красно-бурое и лохматое, а откуда-то сбоку лился яркий дневной свет. Понятно, значит, я всё же под землёй. А лохматятся корни растений (деревьев, что ли?), проникших сквозь слой почвы. И солнышко светит. День наступил, что ли? Ага, а, быть может, уже вечер? Вот это очень даже неплохо. Если конвой меня до сих пор не нашёл, то и подавно не отыщет. Быть может, они уже на всё забили и отправились друзей догонять. Тем лучше! Теперь можно и вылезать потихонечку, не буду же я весь месяц в этой дыре отсиживаться?
   Я подползла (голова всё ещё кружилась) к дыре и посмотрела вверх. Ухватиться не за что, и это не есть плюс. И попробуй-ка, допрыгни: выход в четырёх-пяти метрах над головой. Но что, если хотя бы попытаться? А для этого желательно принять более-менее вертикальное положение.
   Приподнимаясь на руках, я прижала к земле прядь волос и едва не вырвала её с мясом. Однако! Всего неделю назад я была в парикмахерской: сделала среднее каре, на концах - завивочку, покрасилась в светло-ореховый цвет... просто конфетка-ириска. Как же я могла прищемить прядь? Мамочки! Полжизни за зеркало! Пусть даже крошечное... что же у меня на голове творится? Но зеркало, как и следовало ожидать, с небес не упало, поэтому пришлось встать поближе к свету и оглядеться.
   Та-ак... За одну весёленькую ночку мои волосы отросли аж до пояса. Нехило! И цвет изменился, теперь это было нечто среднее между оттенками "коньяк", "баклажан" и "дикая вишня". Не спорю, красиво, но это же не моё! Любопытно. Какие ещё сюрпризы преподнесёт мне собственное тело? Да-с, хоть ложись и помирай. Долго искать не пришлось. В тот вечер я надела широкие и длинные джинсы из настоящего денима. Я ещё не успела их перешить по росту, поэтому они волочились по земле (вот, наверное, почему я споткнулась!). А теперь это было что-то вроде "капри", особенно если их чуть подвернуть. Неужели подделка? Нет же, самый натуральный деним, который не садится. Выходит, я стала выше на целых пятнадцать сантиметров? По вполне понятной причине мне стало страшно. Ничего себе жираф! Хорошо, хоть кроссовки не жмут.
   То есть, что же это получается? Раньше-то я ещё сомневалась в том, что меня занесло не на Землю, но после ТАКОГО волей-неволей поверишь. Я теперь вовсе не я? Может, это не только параллельный мир, но и переселение душ? Оп-па! Я в чьём-то чужом теле! И нескольких лишних килограммов как не бывало... Ой, не завидую той, с которой мы поменялись, ведь она-то из одежды своей просто вывалится...
   Правда, против этого предположения есть и возражения. Одежда-то как раз моя, тютелька в тютельку, как была. И шрам на правом запястье, в детстве обварилась кипящим вареньем... да. Так я это или не я? А если я, тогда с какой радости я вытянулась до метра семидесяти и отрастила гриву, как та особа из параллельной группы? Только та девчонка вообще с телеграфный столб ростом и песочно-рыжая, а у меня нечто неестественного оттенка. Интересно, как я на самом деле выгляжу? Почему я так изменилась?
   Вот оно, ключевое слово! Помнится, Зейтт меня просветил насчёт того, что лес этот Изменчивым зовётся. Не оттого ли, что некий живущий в нём зловредный дух меняет внешность заходящих в него людей? Ничего другого просто на ум не идёт. По ходу дела, я ещё в рубашке родилась с оборочками! Вполне могла бы проснуться крючконосой горбуньей лет под восемьдесят. А, впрочем, ещё не всё потеряно... короче, драпать мне отсюда надо со скоростью максимальной, а то ещё вправду старой бабкой стану!
   Но даже такого роста, как сейчас, я всё равно из дыры не выберусь; значит, надо искать другой выход. Ведь даже если вас съели, у вас остаётся по меньшей мере два выхода... а если таковых не будет, придётся, как в том анекдоте, ступеньки в земле выгрызать. Не придётся! При первом же беглом осмотре окружающего пространства я увидела дыру в стене. Из неё тянуло затхлостью и крысами, но это было лучше, чем ничего. Выбора у меня не было, и я шагнула по направлению к лазу.
   Маму твою лошадь надвое!
   Шагнуть-то я шагнула, да недоучла, что шагаю я теперь шире, чем привыкла. Вот и споткнулась о какую-то железяку. Правда, непонятно, откуда это взялось, ну да не будем на мелочи размениваться. О-о! На плоском овальном камне лежал необычной формы серебристый лук и к нему колчан стрел, совсем не ржавых, что удивительно. На вид - острые, дотронься - и прощайся с пальцем. Всё сверкало, как новенькое, а ведь, судя по паутине, здесь давно не было ни души. Впрочем, я и ошибаться могу, теперь мне всюду разная чертовщина мерещится! Скорее всего, оружие оставил какой-то лопух, который, так же, как и я, свалился в эту яму. Однако он как-то выбрался, потому что если бы не выбрался, то поблизости валялся бы чистенький скелет. Ладно, что было ничьё, станет моё. Всё равно автомат Калашникова здесь не купишь, а так какое-никакое, а оружие.
   А чуть подальше виднелся... то ли короткий меч, то ли длинный кинжал - не разобраться никак. Скорее, всё же меч, одноручный. Такой же серебристый, как и лук, а в рукоятку вделан сочный зелёный камень, как талисман Борова, только размером поменьше и светится не жёлтым, а голубовато-зелёным. Разве не прелесть? Да-а... Именно этой прелести я и обязана синяком на локте. Что ж, возьму и его - как компенсацию за моральный ущерб. По крайней мере, с таким я обращаться умею. Ну... вряд ли он сильно отличается по принципу действия от охотничьего ножа.
   Вооружившись по мере возможности, я предприняла ещё одну попытку выйти, и на сей раз мне это удалось.
   Дорога оказалась на удивление гладкой и твёрдой. Похоже, во времена оны людей здесь хаживало немало; быть может, целые народы ступали по грунту, шаг за шагом превращая его в монолит. Даже камнем мостить не пришлось. Я наклонилась и потрогала "пол". Так и есть, асфальт отдыхает. Хоть автогонки проводи. Но по пыли и трещинам на стенах было видно, что последний из людей проходил тут как минимум лет сто назад. Мне стало не по себе. А вдруг те, кто тут жил, ушли и больше не вернутся?
   Неожиданно запахло гарью, горелой тряпкой и ещё чем-то. Огонь - это хорошо, это значит, что в подземелье кто-то есть. Как-то я прибилась к команде диггеров и вместе с ними исходила едва ли не половину городских коммуникаций. Раз тут тоже есть диггеры, значит, с ними можно договориться. Если же не выгорит, невелика беда. Прослежу за ними и сама всё выясню. Здешние, может, и живут под землёй, но ведь не духом святым они питаются! Тут ничего расти не может, и что-то не верится, будто корову можно во тьме держать (она же, глупое животное, без травы зачахнет!). Есть, конечно, полпроцента вероятности, что они рыбой питаются, но вряд ли на одной рыбе долго протянешь...
   Длинный извилистый ход чуть заметно опускался вглубь. Я уже подумывала насчёт того, что неплохо бы и привал организовать, как вдруг я упёрлась носом в каменную плиту. Похоже, она упала откуда-то сверху и загородила дорогу. Самое-то обидное, что в плите была едва ощутимая трещина, в два пальца шириной. Через неё в подземелье просачивался запах горелой тряпки. К нему примешивался аромат живого огня. Так пахнет за городом, у костра, когда бархатной ночью, в августовскую пору, в небо взлетают весёлые искры, а в кострище трещат сыроватые хвойные полешки.
   И ещё там был свет. Сперва он, хоть и слабый, резанул мои привыкшие к темноте глаза. Этого хватило, чтобы я отшатнулась от плиты, как от чумной крысы, - пока вновь не привыкла смотреть на свет без ущерба для здоровья.
   Я опять прильнула к трещине и стала осматривать оперативное пространство, надеясь, что в этой тьме меня саму никто не разглядит... и вскоре меня постигло разочарование. Оказалось, что вдохновивший меня на лирику аромат хвойных полешек исходил всего-навсего от смолистых факелов, коих было в избытке на каждой стене. Ну, я тоже хороша! Забыла, что электричества тут ещё не изобрели, а пространство чем-то освещать надо. Что подходит для этой цели лучше, чем факелы?
   А пространство, между прочим, о-го-го! Один только этот зал запросто вместит в себя наш институт два раза и ещё место останется. Несмотря на то, что факелов в стене было много, в помещении стоял сумрак. Стены ровные, отшлифованные временем; в промежутках между светочами на них висели доспехи, мечи, копья, боевые секиры - ровно как в музее ратного дела. Может, таких у нас вовсе нет, уж больно хороши.
   По залу двигались тёмные и неотличимые друг от друга фигурки. Завидев их, я и обрадовалась, и огорчилась. Причина радости понятна: люди здесь всё-таки есть. А плохо то, что нельзя попасть внутрь.
   Какой там "плохо"? Хреново! Идти-то больше некуда. Ну-ка, а вдруг удастся расширить трещину? И инструмент подходящий имеется - тот самый меч, о который я споткнулась. Помнится, у него была чертовски удобная крестообразная зацепка на рукояти. Вот, сейчас... Поддену проклятую каменюку, авось и получится добраться до братьев по разуму.
   Бывает же такое! Стоило мне только коснуться трещины рукоятью меча, как в недрах горы что-то заскрежетало, посыпалась влажная земля, и плита со скрипом и воем стала медленно отъезжать в сторону. Грохот услышали, наверно, аж в той самой крепости или там храме, куда меня собирались доставить. Н-да, некрасиво вышло. Теперь, если мои неудавшиеся конвойные и бросили меня искать, то я их по новой обнадёжила. Хотя, кто знает, вдруг эта приспособа каждый день закатывает такие кошачьи концерты?
   Хорошо ещё, что я успела вытащить из трещины меч и ухватить его как полагается. А то там, снаружи, небось, уже целое войско собралось... Неплохая сигнализация, ничего не скажешь. И пусть они меня даже передадут в лапы Дайнрила, а то ведь могут и завалить, как кабана. Их там, конечно, не один и не два, а по полной программе.
   Наконец плита отъехала прочь, и я вылезла на свет Божий. Нет, я, конечно, предполагала, что меня будут встречать, но чтоб так! Сто пятьдесят лбов как минимум, каждый в кольчуге и с секирой наперевес, а с тыла их страхуют арбалетчики. И - что немаловажно - все встречающие на голову ниже меня. Так-с, всё ясно: передо мной не люди, а гномы. Возможно, даже соплеменники Гарха. Вот это влипла так влипла!
   Я молчала и изображала столб, а гномы переговаривались на каком-то языке, полном скрипящих и цокающих звуков. Язык был не тот, которому на свою голову меня научил старец, и не тот, на котором эльфы общаются. Но вдруг, неожиданно для самой себя, я смогла разобрать некоторые слова из этого бесконечного потока. Воины шептались о каком-то "сроке", о "возвращении и пророчестве". А другие возражала говорившим и при этом недвусмысленно косились на меня. Даже (о, судьбинушка!) обзывали самозванкой. За что? Я слова не сказала, а уже самозванка. И кем же я, интересно, "назвалась"?
   -Эй, вы! Ополоумели, что ли, все?!
   Шушуканье вмиг прекратилось, но и нацеленных на меня стрел стало больше, по меньшей мере, втрое. Зря я, наверно, это сказала... Правда, долго думать над этим не пришлось - шеренги "полоумных" расступились, и ко мне вышла высокая договаривающаяся сторона. Это был средних лет гном с чёрной курчавой бородой, вооружённый до коренных зубов. На его голове сверкала золотая корона о четырёх зубьях, каждый из которых был увенчан двумя рубинами. Неужто ко мне вышел сам король гномов? Наверно, папаша Гарха.
   -Кто ты? Откуда?
   Йес! Теперь я хотя бы понимала, о чём он талдычит. Около полуминуты я раздумывала, что бы такое ему сказать, чтоб он не взбесился, и наконец решилась:
   -Здравствуйте, ваше величество. Скажите своим, чтобы убрали стрелялки. Право же, это смешно. Убивать и грабить я не собиралась... м-м... Я пришла вон из того тоннеля за каменюкой. А нужно мне наверх. Выход не подскажете?
   -Как у тебя оказалось священное оружие?
   -Священное? - я не сдержала неприличного фырканья. - Священное не держат в какой-то дыре, куда любой щенок провалиться может! Это лежало на камне в пещере, которая не ровен час обвалится... Впрочем, если это ваше, я отдам. Только скажите, как отсюда выбраться.
   И я протянула гному кинжал-меч, но венценосная особа шарахнулась прочь с такой скоростью, как будто я ему гадюку предлагаю. А затем указал на камень на рукоятке и дрожащим голосом скомандовал:
   -Положи руку на берилл!
   Берилл? Вот те на! Мне-то показалось, что это изумруд, но, с другой стороны, я ж не ювелир, чтоб в камнях разбираться! Чуть помедлив, я выполнила просьбу гномьего короля. Ничего не произошло. Камень искрился, как и прежде. Какое-то время гномы стояли неподвижно с раскрытыми ртами, а затем почему-то рухнули на колени - все, включая самого короля. В воздухе повисло одно-единственное слово, выдохнутое сотней глоток:
   -Солле!
   Проклятье! Неужели я попала к ним во время важной молитвы? Ну, а как ещё объяснить, что они ровно с ума посходили? Последующие слова короля заставили меня усомниться и в собственной нормальности.
   -Простите нас, о Великая! - бормотал он, не поднимая глаз. - Не извольте гневаться... Все эти века мы ждали. И дождались!
   Нет, этот балаган нужно прекратить немедленно! Я решительно шагнула вперёд и рванула полоумного короля за плечи:
   -Вы спятили, милейший? Вставайте, ваше величество. На полу грязно, холодно. Что с вами? Голова не болит?
   Король нехотя поднял глаза:
   -Это правда. Солле не допускала преклонения. Свершилось!
   -Наверное, вы меня с кем-то путаете. Понимаете, я родом из другого мира, который у вас называют Айрекой. Так получилось, что Изменчивый Лес немного подправил мою физиономию, поэтому, наверное...
   -Вы пришли через Портал? - благоговейно прошептал гном. - Воистину, пророчество... А вы не помните?
   -А что такое?
   -Лес действительно меняет внешность. Дриады смотрят в душу и добиваются гармонии между сутью и обликом.
   -Кто такие дриады? Ай, ну вас всех! Вы хотите сказать, что больше он... или они не будут меня перекраивать? Супер!
   -Много прожитых жизней морочат память, но ветер родины сдует внешние слои. Это уже происходит.
   -Ку-ку, ваше величество! Вы с кем разговариваете? Чес-слово, ни фига не понятно! С чего вы взяли, что я именно... ну, эта ваша Солле? Ау!
   -Величество? Зовите меня Кеввини. Вашей милостью правитель Арганата. Не будь вас, о Великая, мои предки не смогли бы вернуть исконные арганатские земли. Разве не помните, как вы возложили венец на голову моего прародителя Ширтени Ясного? С тех пор наш род владеет Подземным Троном и хранит священное оружие до исполнения пророчества и спасения Нурекны от Тьмы.
   -А это разве не Куданна (из толпы кто-то процокал пару слов)? На северо-востоке, говорите? Уф, даже не представляете, как я рада. И вот ещё что. Я не ваша Великая Солле. Меня зовут Маргарита, для друзей просто Рита или Марго, но уж никак не Солле. О'кей? Да не шарахайтесь, отец арганатской демократии! Ножик-то свой заберите.
   -Это Сантар, или Шквал Смерти. Он убивает одним прикосновением любого, кто возьмёт его в руки, не имея на то права.
   Вот те на, сходили за закуской! С одной стороны - приятно. Раз этот смертельный шквал меня не угробил с самого начала, значит, я на него имею право. А с другой стороны, опять та же история и я не я получаюсь. Изменчивый Лес, блин! Подкузьмил, нечего сказать. Только вот спасать всякие там Нурекны, да ещё и от Тьмы - держи карман шире! Мне б свой диплом спасти, а на все параллельные миры мне глубоко плевать. И ещё подумалось, что я, в общем-то, крупно обидела Кеввини, когда протягивала ему Сантар: забирай, мол, свой железки. Как будто на самом деле предложила в гроб улечься. Другой бы на его месте мне эти "железки" в глотку вбил, чтобы впредь думала головой, а не правым полупопием. А этот - будто китаец, кланяется и считает, что чего-то там недостоин. Видать, крепкая у аборигенов вера в мифическую Солле, если все трясутся, как холодец на поминках. Радует одно: коли я у гномов теперь в большом почёте, значит, они укажут мне путь наверх. Тем более, и дриады Леса будут молчать в тряпочку и не рыпаться... Это я к тому, что в Лесу можно будет пересидеть весь предстоящий месяц. Небось местные туда особо не шастают, кому охота своё подлинное лицо потерять? Положим, меня-то приукрасило, но где гарантия, что другие не превращаются в жаб и прочих представителей фауны? Хранители, конечно, там устроили что-то вроде клуба друзей, но ведь сейчас их там уже нет. Или всё-таки?.. Не-ет, вряд ли.
   А пока я думу думала, Кеввини провёл меня в тронный зал, где десятки молодых гномов накрывали на стол. Так-с, похоже, народ Арганата собрался праздновать возвращение Солле с размахом. Что ж, покушать было бы не лишним, а то я обедала вчера в три и с тех пор только пила несладкий чай. Главное, что за этот банкет платить не мне, и ладно. А по пути к "банкетному залу" я наконец нашла то, что искала в пещере, а именно зеркало. Здоровое такое, во весь рост, из чего-то вроде никеля. Подарок судьбы! Теперь можно и узнать, что со мной сотворили неведомые дриады.
   О-ля-ля! Это что-то с чем-то! Откровенно говоря, я и раньше страшной не была, но сейчас я видела перед собой существо высшего порядка. Взять хотя бы то, что раньше мои глаза были серые, как линялая мышка. А теперь глубокий тёмно-зелёный цвет, безо всяких линз... ой! Я точно помню, что при падении мои линзы выпали, но я вижу даже лучше, чем раньше. И куда девались мои минус три? Очевидно, Солле, мой невольный прототип, была здоровее лошади. Ай, молодца! Сейчас хоть на конкурс красоты, если, конечно, меня не принесут в жертву на алтаре Храма Ночных Богов. Тогда я не знала, приносят ли в Храме жертвы или нет, но это же тёмное средневековье! Кто знает этих жрецов? И название, скажем прямо, многообещающее.
   Больше всего удивило то, что, присмотревшись, я почувствовала неуловимое сходство между своим отражением и... Клейтасом. То ли на подсознанке, то ли просто мерещится. Я как бы между делом спросила Кеввини, не принадлежала ли случайно Солле к племени эльфов. И что бы вы думали? Ответ утвердительный. Разумеется, моего скепсиса это не развеяло, но стало не по себе.
   Нет, и всё-таки дриады мне подкузьмили! Конечно, мерзкому Дайнрилу будет сложно меня опознать и сцапать, но как же люди? Хотя бы институтское начальство. Поди докажи, что я - это я, а не кто-то левый. И на документах, считай, другой человек, менты привяжутся. Ну... вот оно! Придумала! Как вернусь, буду всем говорить, что каталась за границу, в салон красоты. Документы сделать не проблема, у меня бывший одноклассник в паспортном отделе ментуры работает. Отлично... теперь можно и передохнуть. Кто знает, когда ещё доведётся пожрать по-людски?
   Одно могу сказать точно: готовят гномы вкусно. Уж на что не люблю птицу, а тут почти килограммовую тушку в одну харю уничтожила. Ещё были какие-то овощи типа морковки с картошкой, да горы фруктов, да реки вина. Причём вино не такое, как у нас, слабенькое, градусов пять, и настояно оно на неизвестных мне корешках. Аромат - что твои трюфели. Если б у нас такое в кафешках подавали, никто бы в жизнь пива в рот не взял. М-м... да кто знает наших алконавтов! Берут то, что покрепче и подешевле.
   Это вино, хоть и слабенькое, язык развязывает моментально, особенно если его стаканами глушить. Кеввини употребил, по скромным подсчётам, не менее двух с половиной литров, и его понесло. На стуле он держался лишь потому, что крепко обнимал меня за плечи. Поминутно забывал моё имя, а когда вспоминал, то извинялся раз двести. И нёс всякую чушь про "объединение" и Спутниц Великой. Признаться, имена Эйна и Азедди я слышала впервые в жизни, но пьяный Кеввини никак не мог сие уразуметь. Особенно часто он поминал Азедди. Он даже взял с меня слово, что при случае я познакомлю его с упомянутой дамой. Что делать? Слово-то я дала, но на всякий пожарный скрестила за спиной пальцы. Где ж я возьму эту Азедди? Печатаю я их, что ли? Нет, короли тоже бывают сумасшедшие. На всю голову. Яркий тому пример - рядом со мной сидящий. Впрочем, может быть, его в детстве из колыбельки роняли?
   Закончился банкет стуком падающего тела: несмотря на все усилия, Кеввини таки не удержался, рухнул под стол, свернулся калачиком и сладко захрапел. Не в лучшем виде были и королевские придворные. Пришлось мне звать слуг и растолковывать им ситуацию, хотя, честно говоря, не очень-то хотелось. Тут же упившихся государственных мужей подняли и разнесли по опочивальням. Меня тоже отправили баиньки в какой-то закуток, всё пространство которого занимала кровать (выражаясь гостиничным жаргоном - трёхспальная). Слава богу, до закутка я дошла без посторонней помощи. Зашла, бросила вещи на что-то вроде тумбы, у изголовья положила оружие и отключилась.
   Так прошёл ещё один день. Тридцать восходов, и буду дома...
   Проснулась я где-то часов в шесть-семь утра - оттого, что дико захотелось пить. Видать, винище не безвредное. Похмелья не заработала, и то ладно... а на тумбе как нельзя кстати оказалась кружка воды. Я осушила её одним махом и только после этого задумалась о будущем. Спать? Вроде бы уже не хочу, сколько можно? К тому же, это будет выглядеть невежливым по отношению к хозяевам. Короче, я вскочила с кровати и стала искать свои шмотки. К моему глубокому удивлению, я нашла вещи на той же тумбе, постиранными и аккуратно сложенными. Вот это гномье гостеприимство! Не было только кроссовок, которые из-за блуждания под землёй изорвались вдрызг, даже подошвы отлетели. Вместо них у кровати стояли кожаные светло-коричневые сапоги, по бокам украшенные кожаной же тесьмой чуть более тёмного оттенка. Здорово! Конечно, не такие, как у Зейтта, но в моей ситуации это даже к лучшему, не буду шуметь больше положенного.
   Я осмотрелась и нашла ещё много чего интересного. На другой тумбе лежала смена одежды местного пошива. Штаны на шнуровке из коричневой ткани, как раз на мой новый размер; две рубашки из чего-то вроде нашего шёлка, но не в пример плотнее (одна серебристо-серая, другая тёмно-синяя). И плащ-накидка, тёмно-зелёный, под цвет глаз...
   Поколебавшись, я решила взять городские вещи с собой в рюкзаке, который тоже предоставили любезные гномы, а то ведь изорвутся, как те кроссовки; и плащ туда же, в рюкзак, пока что он вроде без надобности. Обойдусь своей кожанкой, она хоть и короткая, зато плотная, ветер её не продует и в тон сапогам, что тоже немаловажно.
   Закончив одеваться, я потянулась к оружию и в который раз удивилась прозорливости арганатских гномов. Рядом с мечом лежал кожаный пояс с ножнами. Ну, на самом деле, не таскать же Сантар всё время в руках! А рядом с колчаном своеобразной пирамидкой были сложены три пучка запасных стрел. Я опустошила свой колчан, завернула серебристые стрелы в тряпочку и положила на дно рюкзака, а вместо них в колчан положила один из подаренных пучков. Остальные два последовали за серебристыми.
   Ну вот, кажется, я готова. И сапоги не жмут! Закинув лук за плечо, я вылезла из своего закутка и едва не сбила с ног двух женщин-гномов, стоявших снаружи у двери. Они склонились в почтительном реверансе, пролепетали что-то насчёт моего внешнего вида и помчались докладывать "его величеству, что Великая изволила проснуться".
   Нет, ну и как вам это нравится? Ух, Кеввини! А ещё слово дал. Хотя, быть может, он уже с утра здоровье поправляет? Как бы то ни было, нужно ещё раз потолковать с мужиком и разъяснить, как меня зовут и как он лажанулся.
   Вслед за гномками (а как ещё окрестить гномов женского пола?) я прошла в тронный зал. Вопреки моим ожиданиям, Кеввини был даже трезвее меня. А уж как он обрадовался, завидев мою персону! Хоть это и полная бредятина (это я про Солле), но всё равно так приятно, если б вы знали...
   -Спасибочки, - начала я, - за гостеприимство, за одежду и всё такое. Мне у вас понравилось. Но, сами понимаете, пора идти. Вы не покажете, где у вас тут выход?
   -Конечно, - Кеввини кивнул, - я сам провожу вас. Не хотите ли взять еды на дорожку?
   -Не откажусь, - ответила я и подставила рюкзак.
   В одну секунду он потяжелел раза в два, ну да ничего, такого рода припасы быстро расходуются. Одну фляжку с водой я пристегнула с поясу и вопросительно взглянула на гнома. Он молча поднялся с трона и с эскортом в полдюжины воинов подал знак следовать за ним. Ура! Наконец-то увижу свет!
   Шли мы долго. Часа три плутали по бесконечным лабиринтам, норам и отноркам. Я уж думала, что придётся ещё раз заночевать в подземелье, но тут один из гномов сопровождения прошёл вперёд, сдвинул какой-то камень, и вот... передо мной лестница, ведущая наверх. Свежий воздух!!!
   -Спасибо за всё, Кеввини, - сказала я на прощание, - было очень приятно познакомиться. Может, ещё увидимся? А убытки я возмещу...
   -Вы... то есть, ты нам ничего не должна, - возразил король, - напротив, весь наш народ перед тобой в неоплатном долгу. А если что-нибудь понадобится, то завтра мы уйдём на запад Арганата, в шахты. Нас можно будет найти у холмов, близ деревни, в нескольких днях ходьбы. Счастливого пути!
   Наверх я не столько взошла, сколько взбежала. Неужели передо мной пространство?! Я вздохнула полной грудью и лишь затем бросила прощальный взгляд на правителя Арганата. Кеввини всё ещё стоял внизу и смотрел мне вслед, а его глаза подозрительно блестели.
   Наконец, камень вернулся на место. Всё, свобода! Отныне - мирная жизнь в Лесу до наступления срока. А чёртов Дайнрил может катиться к собачьей бабушке!
   До чего же спокойно...

IV. От судьбы не уйдёшь...

   Есть такая поговорка: заставь дурака богу молиться, он себе лоб расшибёт. Так вот, это про меня. Ну не умею я спокойно по лесу прогуливаться! Только я решила, что всё прекрасно и лучше быть не может, как из кустов на меня попёрла чья-то гадкая и гнусная рожа. Даже не человеческая, вообще что-то среднее между упырём и обезьяной. Существо было метра полтора ростом, с кривыми зубами и когтями, покрытое косматой свалявшейся шерстью и с гипертрофированными надбровными дугами. Одето чучело было в такие обноски, что только бомжу подойдут, а уж разило от него так, что десять бомжей помрут от зависти. Оно сжимало в лапах то ли меч с длинной рукояткой, то ли копьё с вытянутым клинком... в общем, похоже на косу, но с распрямлённым лезвием. А на ногах - тяжёлые металлические сапоги. Не иначе как с трупа какого-нибудь рыцаря стащил, мародёр!
   -Стой! Сложить оружие! - прокудахтало неземное создание. - Ты кто? Иди сюда, я сегодня добрый. Будешь слушаться - назад отпущу...
   Н-да... по ходу, я не ожидала, что подобная макака - говорящая. Ну, а то, что он сказал, не очень-то отличается от пьяного базара на ночных улицах или в том же "Кафе-баре". Так что удивиться я не удивилась, а вот разозлилась порядочно. В своём мире я бы ничего этому волосатику не сделала: ментов бы остереглась, братвы из его "малины", или просто - чтоб Зайке потом ничего не сделали. А сейчас - сам бог велел пар выпустить. Тем более, у меня тоже руки не пустые...
   "Макака" не успела даже замахнуться своей прибамбасой как следует, а у меня внутри будто предохранитель щёлкнул. Раз-два, и грубиян валится с ног со стрелой в горле.
   А... а откуда стрела? Я же с детства лука в руках не держала! Но факт есть факт: стрела в горле чудика - из гномьего пучка, а мои руки сжимают лук. Во дела! Неужели Кеввини прав? Да нет, просто рефлекс. Однако мне стоит поостеречься, и вовсе не из-за стрел. Почему-то мне подумалось... вряд ли эта тварь шастала по лесу в одиночку. Значит, надо найти его дружков и выяснить, что им здесь надо. Ну, не с миром же они пришли! Подумав, я вытащила стрелу из трупа уродца. Кто знает, сколько их ещё по округе бродит, а где я другие стрелы достану?..
   Стоило мне пройти каких-нибудь несколько сот метров, как все мои подозрения подтвердились. То там, то сям догорали костры, вокруг которых суетились десятки, а то и сотни таких же отвратительных "макак". На них никаких стрел не напасёшься! Значит, придётся пробираться тайком. Конечно, ещё можно залезть на дерево и подождать, пока они сами уйдут, но что-то подсказывает, что ждать придётся до морковкина заговения. А вот сама идея насчёт дерева не такая уж бредовая. Сверху-то лучше видно...
   Дерево, за которым я пряталась, вполне подходило для моих целей. Толстое, разлапистое и на высоте четырёх метров - очень удобная развилка. Ты там сидишь, а тебя не видно, если, конечно, специально не привлекать к себе внимания. И залезть нетрудно: как раз над головой ветка, которая вроде бы должна выдержать мой вес. Сказано - сделано. Я ухватилась за неё, а подтянуться не проблема, как в спортзале на шведской стенке. Спустя минуту-полторы я уже расположилась в развилке и обозревала открывавшееся передо мной оперативное пространство.
   То, что я увидела, полностью убило зародившуюся было жалость к этим уродам. Их было около полутора-двух тысяч, все вооружены, все злющие и грязные. А на поляне, метрах в тридцати, творилось такое, что меня едва не стошнило. Совсем недавно (скорее всего, вчера, когда я пьянствовала под землёй) там разыгралось грандиозное сражение. Поляна была усеяна трупами людей, лошадей и обезьяноподобных тварей. Людей было около сотни, чересчур мало на такую уйму чудищ. Возможно, кто-то даже был жив, но кошмариков это не особенно волновало. Отдельные мохначи стаскивали трупы своих к огромному костру, смрад от которого распространялся по округе со скоростью, типичной для любой поганой отравы. А другие осматривали человеческие тела, забирали оружие и доспехи (так я была права насчёт сапог!), и с этого места начиналось самое жуткое. После того, как с трупов больше нечего было взять, эти... рыла тащили их в общий круг, рвали на части и пожирали. Пресвятая дева! Людоеды...
   Уничтожить!
   Я уже хотела спрыгнуть с дерева и изрубить тварей в капусту, не задумываясь над тем, что произойдёт со мной дальше, но вдруг моё внимание привлекло движение на краю поляны. Там, среди мертвецов, явно был живой человек. Тяжело раненный, но живой! А если его найдут эти гады? Не посмотрят, что он не труп, на части порвут и слопают. Ну уж нет!
   Я соскользнула с дерева и под прикрытием зарослей орешника подкралась к раненому, схватила его за сапог и поволокла в кусты. Казалось бы, ратник в полном облачении - страшная тяжесть, но злость прибавила мне сил, и оттащить парня удалось даже дальше моего дерева.
   Ратник с трудом открыл глаза:
   -Ты эльф! Слава Силам! Я думал, что ваших в здешних местах не осталось. Спасибо тебе. Теперь я могу умереть спокойно...
   -Лежи смирно!
   -Не думай обо мне... прошу... иди в деревню, скажи им, пусть уходят...
   -Что произошло?
   -Я... Дуган, десятник императорской дружины. Мы стояли на границе... вышли в патруль... и на нас напали греллы.
   Так вот они какие, греллы! Неудивительно, что Гарх предпочёл драпануть поскорее! Так-то, один на один, справиться с ними, положим, нетрудно, но их вон сколько... А у Дугана, похоже, уже бред начался. Перепутать меня с эльфами! Я же чистокровный человек, да опять-таки в гномьей одежде. Впрочем, что с больного взять?
   -Они идут войной из Тругга... в Империю. Ими управляют... извне. Они идут... на запад. Деревня... пусть отправят гонца в Нариву... предупредить. Дай мне слово...
   -Хорошо, хорошо...
   -У греллов заложники... Две девушки, не местные... Одна из них - гном. Здесь, в Арганате, их... много. Ты им скажи, они своих... не бросят. Держат их в шатре... у оврага.
   -Спасибо. Где эта деревня?
   -На юго-запад... К вечеру дойти. Вот, - он снял с руки браслет и протянул мне, - возьми. Как дойдёшь, передай... встретишь дружину... должны поверить... иди... греллы... убийцы...
   Десятник шептал и шептал, всё тише и тише, пока не замолк навсегда. Царствие небесное... Только что мне дальше делать со всей этой фигнёй? Я дала слово предупредить минройцев об опасности. Прийти ли в деревню самолично, дружину найти... не суть важно. И затем, эта история с заложниками. Если там есть гном, я просто обязана найти его (вернее, её, раз это девчонка), вытащить из переделки - после всего хорошего, что видела от Кеввини. Подумала я и решила, что второе сейчас важнее. Греллов я и сама с удовольствием в лапшу искрошу, а девчонок они в это время запросто на десерт схавают, если ещё не скушали. Значит, надо поторапливаться.
   Я шла через лес и вдруг поняла: что-то с ним не так. Только потом поняла: после той полянки, где греллы устроили столовую, он перестал быть Изменчивым. Хм, неудивительно, иначе бы тут никто, кроме Хранителей, не ошивался. И, начиная от опушки, можно бродить по округе без риска превратиться во что-нибудь некрасивое или малоподвижное, вроде старой кошёлки. Интересно, чем бы обернулись греллы, переночуй они в Лесу? Личики у них и так не для обложки журнала, а под умелым руководством дриад... Лучше не представлять, а то ещё ночью ненароком приснится.
   Несколько раз мне встречались кучки греллов, где-то по пять или шесть мосек. Они занимались важнейшим делом своей жизни - грабили покойников. До такой степени увлекались, что даже не слышали свиста стрел. Стрелы, конечно, были мои. Хоть как-то отомщу за род человеческий! Пускай я не знала тех рыцарей, которых мохнатые парнишки перепутали с бифштексом, но они всё же были людьми, а не этими... представителями полуразумной расы. Стрелы я всё так же забирала с собой, по тем же причинам, что и раньше. Да и на Кеввини негоже стрелки переводить.
   И вот, наконец, передо мной вырос искомый шатёр. Из него доносился специфический визг, а охрана, без которой не обходится ни одна претензия на тюрьму, громко ржала. Всего лоботрясов было четверо, двое у входа и по одному по периметру. Сперва я примерилась подстрелить охрану (вон как наловчилась с луком обращаться!) и достала было стрелу, как вдруг меня будто током ударило.
   Я говорила, что изнутри визжали и кричали о помощи. Но не по-гномьи, не по-всехнему, что меня Фрекатта обучил. Нет! Кричали на моём родном языке. Из моего мира! И забодай меня комар, если я не узнала этого голоса!
   -Что тут происходит? Я в шоке!
   Есть только один человек в обоих мирах, который так говорит. Лиза, моя одногруппница. В общем, она неплохая девчонка, но немного избалованная. Скажем, типичная Beverly Hills Girl. Читает она в основном журналы мод и косметические каталоги, разговаривать любит о шмотках и розовых сумочках и боится сделать лишний шаг. "А вдруг устану?.." Правда, мне кажется, что она нарочно старается выглядеть глупее, чем она есть на самом деле. Зачем ей это надо? Ну, наверное, есть причина. Просто у мамы она единственная дочка, любимая "принцесса". В детстве её баловали все, кому не лень. Как говорится, жил да был маленький такой, розовый поросёночек, и рос он, рос... а теперь что выросло, то выросло. Переделывать поздно. Похожа Лиза на куклу Барби - блондинка, губки бантиком и всё такое. А ещё у неё есть жених, он просто душка. Его зовут Алик, он работает врачом на "Скорой". Признаюсь, хорошая пара. Алик постоянно берёт с меня слово, что за Лизой буду приглядывать и обязательно ограждать от мужиков, которые, по его мнению, всегда вьются вокруг неё. Ага, щас! Может, она и умнее, чем пытается казаться, но сама с греллами точно не справится. Итак, приступим.
   Начала я с того, что сняла бокового грелла стрелой в левый глаз, взяла его "косу" и втихаря подкралась к его соседу. Интересно, их оружие действует по тому же принципу, что и похожий сельскохозяйственный инструмент? Проверим. Замахнуться, отпустить... и голова катится по земле.
   Острый, мать его!
   С теми двумя, что стояли на входе, пришлось повозиться подольше. Ближнего - мечом, дальнего - косой. Эх, ма! Видел бы меня наш сержант, сразу бы к званию приставил!
   Ну вот, путь свободен. Я зашла в шатёр и за ширмой из какой-то вонючей шкуры нашла тех, кого искала. И глазам своим не поверила. Господи! Это на самом деле Лиза. Но, скорее всего, ночёвки в Изменчивом Лесу она не избежала. Помнится, Дуган говорил, что там, среди пленников, есть гном. Так вот, этим гномом была Лиза.
   Я это поняла, хотя верить не верилось. Волосы у неё стали чуть темнее (ага, не впрок тебе пошло мелирование!), зато пошли волнами, и исчезли её известные всему институту прыщи. Известные не потому, что шибко заметные, а потому, что каждый раз в сортире перед зеркалом она воет от ужаса: "У меня такой прыщ!", так что слышно даже глухому сторожу. Короче, девочка на лицо стала вполне ничего, узнаваемо. Но остальные параметры претерпели ОЧЕНЬ существенные изменения. В институте Лиза была сантиметров на шесть-восемь повыше меня. Теперь же передо мной находилось существо, возвышающееся над землёй где-то на метр тридцать, к тому же страшно худющее. И все её хвалёные шмотки болтались на ней, как тряпка на сломанной швабре. Стройность - это как водка: она, знаете ли, тоже хороша в меру. Лиза прямо-таки утонула в своих рукавах. Зрелище, надо сказать, презабавное.
   А затем я посмотрела в сторону и едва не рухнула на месте. Или у меня глюки, или рядом с Лизой сидит Ника!
   Ника - староста нашей группы и единственная из всех, кто ещё собирается поступать в аспирантуру. Ни единой четвёрки за все четыре года, первые места по лёгкой атлетике - и куча комплексов. Она всерьёз считает себя некрасивой (а это далеко не так) и при этом совершеннейшей бездарью. Сколько лет пытались её перевоспитать - ноль реакции. Ну как можно до такой степени себя не любить? А ведь у нас с ней много общего... Например, интерес к Италии и футболу. Мы даже на чемпионат Европы собирались и поехали бы, если бы скопили достаточно презренных бумажек. Вот и пришлось смотреть чемпионат от звонка до звонка по телевизору. Откровенно говоря, не очень-то много мы потеряли... И вроде бы не очень-то она изменилась...
   Никогда не понимала, что именно в себе она так не любит. Черты лица правильные, но не изнеженные, волосы густые, глаза цвета крепкого чая, и фигурой не похожа на доску. Да плевать на внешность, в этом ещё можно человека переубедить. А как быть с оценкой собственного интеллектуального уровня?
   Стоит ей неправильно поставить ударение во время чтения заковыристого текста, и сразу же она - хуже всех. Ну а если, оборони Создатель, кто-то ещё не сделал подобной ошибки, в коридоре начинается психоз, изредка со слезами и глубокими истериками. Но это так, издержки производства. Большую часть времени Ника - верный друг, не подведёт, всегда даст списать. А вдобавок она часто грезит о древних эпохах, когда в мире правили короли-воины и отстаивали свои права с мечом в руке, а иногда и без оного. Да-а... если кому и понравилось бы здесь жить в роли этой... как её там... Солле?.. так это Нике. Жаль, кто-то наверху решил иначе.
   Положим, я удивилась, увидев их в грелльском шатре. Но как удивились они, описать нельзя. Это надо было видеть.
   -Рита? - в один голос воскликнули они.
   -Кто ж ещё это может быть? Понимаю, я на себя сейчас не слишком похожа, но даю гарантию, что я - это я. Кстати, не сочтите за наглость, но что вы делаете в этом месте?
   -А ты? - Лиза вздрогнула. - Что с тобой случилось? Что вообще происходит?! А где охрана? И вообще... ну, эти...
   -Те скудоумные греллы? - я вытащила нож (вчера стащила со стола у Кеввини) и разрезала держащие их верёвки. - Пляшут с чертями мазурку, если, конечно, для таких нашлось местечко в аду. А вот вам тут совершенно нечего делать. Мне, впрочем, тоже. Разминаемся и в темпе уходим. Ника?
   Она встала, и я заметила, что всё же ошиблась насчёт её везучести по поводу Изменчивого Леса. Её глаза потемнели до тёмно-карего оттенка, волосы стали виться и доросли до пояса, даже длиннее, чем у меня сейчас. И к тому же она стала гораздо стройнее, возможно, даже в ущерб фигуре. Правда, не так, как Лиза. Этот Лес, наверное, надо запатентовать как лучшее в мире средство для похудения: пока что никого дриады не наградили килограммами, а, наоборот, избавляли от них. А что, если туда дистрофика привести? Нет, неужели и после этого Ника будет утверждать, что "не вышла харей"?
   -Ты... их убила?
   -А что, надо было обнять и поцеловать?
   -Не пори чушь!
   -И не буду пороть. Я против жестокого обращения с животными.
   -Ну ты рубанула фишку! Ты ж тогда, на той ферме, на практике, даже того кролика убить не могла!
   -То-то и оно. Одно дело - ни в чём не повинный кролик, другое - людоеды поганые. Впрочем, ты, как всегда, права. Я меняюсь независимо от своего желания. Ну что, идём? Однако предупреждаю: таких херувимов поблизости - целая армия, и придётся пробираться тайком, без лишнего геройства. В следующий раз будет трудновато уйти.
   -Постой! Оружие! - вдруг вспомнила Ника.
   -Эти грелльские косы? У-у, нашла оружие! Да такого добра на любом углу целые горы.
   Ника покачала головой и полезла в какой-то тюк из старых кож. Поиск неизвестного длился где-то секунд десять, после чего она с гордостью продемонстрировала длинный и широкий меч, отливающий золотом.
   -Где же они отхватили такое сокровище? - удивилась я.
   -Если честно, то у меня, - с кривой усмешкой ответила Ника. - Забрали при поимке.
   -Так-так... неужто ты опять отправилась в поход за вчерашним днём?
   -Чушь собачья! Мы выбрали свой путь и отдыхаем душой...
   -Во-во, за вчерашним днём.
   -Да будешь ты меня слушать?! - удар кулаком по тюку. - Я была дома! Смотрела матч по телевизору, "Рома" играла с "Ювентусом". Начался перерыв, я вышла из комнаты и вдруг... лес какой-то...
   -Не "какой-то", а Изменчивый, - машинально поправила я, и внезапно до меня дошёл смысл её фразы. - "Рома" и "Юве"? Когда это было?
   -Дня два назад, около полуночи.
   Ой-ёй-ёй! Быть того не может! Как раз тогда и я влипла в это дельце. Но её-то я не видела на опушке у Главного Портала. Значит, там был ещё один? Вернее, два, ведь и Лиза как-то сподобилась туда залететь, как птичка в форточку. Ой-ёй! Не нравится мне это. Нехорошо, когда отлаженная система даёт сбой, пусть даже такая, как Портал. И ведь даже Фрекатта об этом ничего не знал. Если б знал, непременно отправил бы туда кого-нибудь из своих шестёрок: посмотреть, послушать и понюхать. Но, может, всё-таки отправил?
   Крадучись, мы вышли из шатра под тихие, но настырные жалобы Лизы. Пришлось рассказать ей горькую правду о греллах, включая их гастрономические пристрастия. А также - что нас ждёт, если мы лажанёмся с тайным отступлением. После этого Лиза наконец затихла, и нам удалось уйти с минимальными потерями. Я задержалась только для того, чтобы вытащить свою стрелу из головы стражника.
   Мы добрались до относительно безопасного укрытия в виде глубокого, буйно заросшего оврага. Там Ника продолжила рассказ о своих приключениях, а я получила ответ на мучивший меня вопрос по поводу хитрого Фрекатты. Не знал он. Попросту не мог.
   А было всё примерно так. Ника, оказавшись в Лесу, сперва подумала то же, что и я (о маньяке, который оглушил и утащил в близлежащий лесочек - хотя откуда в квартире маньяку взяться?), но никого вокруг не было, и ей стало не по себе. А так как дело было ночью, то вскоре она устала разгуливать среди деревьев и решила отдохнуть под сенью одного из представителей флоры. Закончилось это закономерным глубоким сном, а наутро она с помощью зеркала установила изменения в своей внешности - и обрадовалась. Сбылась мечта всей жизни: природа, тайны и волшебство. Жалела она только о недосмотренном матче. А пресловутый меч был найден рядышком на травке и с радостью принят за подарок судьбы. С этим "презентом" Ника отправилась куда глаза глядят, и в скором времени наткнулась на Лизу. Наткнулась - в прямом смысле. Узнали, пусть с трудом, друг друга, поахали и дальше пошли вместе. Прибились к дружине, той самой, к которой принадлежал Дуган, и впервые встретились с языковым барьером. Мне в этом смысле больше повезло, ведь рядом оказался маг, который мигом ликвидировал прореху в моём образовании. В этом же случае подобные услуги не предоставлялись, переводчиков, естественно, не было, а посему с дружиной пришлось договариваться знаками, позаимствованными частью из языка глухонемых, а частью из чьего-то воспалённого воображения.
   Короче, воины их не тронули. Понимали, на чьих землях стоят, нечего нормальным людям ссориться с гномами. Лизу-то они, однако, сразу гномом признали. Несколько часов искательницы приключений ехали на обозе, а затем дружина чуть ли не в лоб столкнулась с греллами. А те тоже не дураки были, даром что "полуразумные", захотели выкуп получить, поэтому и они девчонок не обидели сильно, так, связали и отняли оружие. Вот они и сидели в том шатре до самого моего прихода.
   Потом я выслушала историю Лизы. Здесь всё оказалось ещё проще. Девочка просто спала в своей кроватке, отчего-то проснулась в Лесу в нынешнем обличье и, разумеется, выпала в осадок; пошла в том же "направлении", что и Ника. Встретилась с ней и... дальше всё пошло так, как уже говорилось.
   Дела-а... Выходит, я правильно догадалась. Целых два лишних Портала только для того, чтобы притащить сюда этих двух красоток? Да, Дайнрил был прав: в наши дни ничто само по себе не делается. Для чего-то это БЫЛО нужно... ага! А ведь если эти лишние Порталы открываются в Нурекну, то с такой же долей вероятности они откроются и в обратную сторону. Найти дорогу домой раньше установленного Фрекаттой срока... неплохо. Я же всё равно собиралась сидеть в Лесу, так почему бы не сидеть поменьше? К тому же, я же не знаю, отчего магия Портала дала маху. Может, из-за того, что я в этом мире торчу. Тоже ведь диссонанс, я-то не Хранитель. Значит, надо возвращаться в Изменчивый Лес и ждать, когда, как говорится, лифт приедет.
   Меня задерживало одно. Никому не советую испытать на собственной шкуре, что представляет из себя Лиза в лесу, причём не в нашем, привычном, где деревья едва ли не по ранжиру растут и тропинки выложены камнями, а до дома не больше полутора километров. Нет, здесь же чащоба непролазная! Её тоже можно понять, она прёт через кусты в сапожках кого-то из сердобольных дружинников. Не ложится же нормальный человек спать в обуви! А заимствованные сапожки на ней практически прокручиваются и заканчиваются гораздо выше колен. Поэтому, как только мы отошли на безопасное расстояние, я велела Лизе раздеться и, как смогла, переделала её гардероб. Но так как из всех портняжных инструментов у меня был разве что Шквал Смерти и столовый нож, это дело напоминало утренник в психушке... У рубашки отрезать рукава и подол, у брюк укоротить штанины и из обрезков соорудить пояс, чтобы не сваливались. Ну, и сапоги обкорнать пришлось. А чтобы они стали хоть чуть-чуть меньше, Ника предложила один походный трюк - окунуть их в воду и высушить над костром. Костёр был так себе, но всё равно получилось. Ужались аж на три размера. Теперь не прокручивались, особенно когда мы напихали в носки сапог обрезки рукавов. Готово.
   Лиза подошла к ручью, посмотрелась в него, как в зеркало, и расплакалась:
   -Ой, мамочки! Я похожа на пугало! И в чём мне теперь дома ходить? Где брать одежду?
   -Попробуй в детском отделе.
   -Рита!
   -Что? Ты же всегда хотела стать миниатюрной. В следующий раз поосторожнее с желаниями, видишь, что получилось...
   Лиза сверкнула глазами, но спорить не стала. Тем более, что всё это правда. Однако, как ни крути, быть в её шкуре я бы не хотела. А вскоре уж и думать об этом забыла, потому что...
   А дружину предупредить?
   У меня это на самом деле из головы вылетело, как только я увидела земляков. Теперь влетело обратно. Возникает проблема, что делать с Лизой. Но я дала слово умирающему, а с этим не шутят. Придётся идти. И идти одной - так скорее обернёшься.
   -Так что это? - Ника развела руки в стороны. - Что за Лес Изменчивый, и вокруг...
   Что ж, покороче...
   -Параллельный мир. Вас обеих сюда выбросило через щель, равно как и меня. В следующий раз эта щель должна открыться через месяц, и тогда можно будет вернуться домой. А пока придётся жить в лесу. Наверное... Тут говорят не по-нашему, если что, я переведу. Я так поняла, что этот мир - что-то вроде нашего раннего средневековья, но без крестовых походов и другой чуши. И специально для Ники. Тут водятся маги, колдуны и прочий чародейский народ. Плюс греллы, с которыми вы уже имели счастье пообщаться. Ясно?
   -А ты откуда это знаешь? - не выдержала Лиза. - Почему стрелять умеешь? И как ты сюда попала?
   -В сладком сне, - я хмыкнула, - потом расскажу. А знаю оттого, что пообщалась кое с кем поумнее себя. Но всё это фигня. Главное то, что я опрометчиво пообещала дать знать в ближайшей деревне, что идут греллы. Иначе они всю Нурекну слопают.
   -Что такое "Нурекна"?
   -Мир этот так называется. Значит, так: я иду в деревню, а вы сидите на заднице и не высовывайтесь.
   -Мы с тобой! - воскликнула Ника.
   Я покачала головой:
   -Идти придётся мимо греллов и мочить их пачками.
   -Я их не боюсь! И у меня есть меч!
   Как бы в доказательство своих слов она крутанула оружие над головой, и лезвие со свистом рассекло воздух. Опять комплексы! В любом учебнике написано, что втихую добраться до цели лучше одному, чем многим (я имею в виду учебник разведдела). Но она ещё считает, что я не хочу идти именно с ней. Как раз наоборот! Да и с оружием этого периода она, в отличие от меня, обращаться умеет. Нет. Просто это нужно сделать мне.
   -У тебя - да, - произнесла я, - а как насчёт Лизы?
   -Со мной что-то не так?
   -Всё так, девочка. Неужели ты считаешь, что сможешь убить хотя бы одного?
   -Но...
   -И чем же, интересно, ты будешь выпускать им кишки?
   -Не говори эту гадость! Меня тошнит! - Лиза побледнела.
   -И что будет с тобой, когда ты увидишь всё это воочию? Побежишь в кустики от завтрака освобождаться, а там - греллы, и домой мы с Никой вернёмся вдвоём.
   -А ты... а ты дашь мне свой меч!
   Я вытащила клинок из ножен:
   -Мне не жалко. Но Кеввини, король здешних гномов - кстати, быть может, мы его ещё встретим - он сказал, что меч... Сантар он называется, так этот Сантар убивает всех, кто не вправе его носить. Однако я сомневаюсь, что у меня такое право есть, и всё же, как видишь, я жива и здорова. Возможно, и тебя не тронет.
   -Страшно... - Лиза протянула к оружию руку и тут же её отдёрнула.
   -Ну, ты не сразу лапай. Так, дотронься одним мизинчиком, а я буду за клинок держать.
   -Опять твои эксперименты? - проворчала она, но руку всё же протянула.
   На этот раз всё происходило куда медленнее. Наконец рука оказалась так близко от цели, что осталось только выпрямить пальцы - и voila. Лиза глубоко вздохнула и дотронулась до рукоятки.
   Матерь Божия! А ведь Кеввини не очень погрешил против истины. Стоило Лизе коснуться обмотки, как вокруг сгустился липкий мрак, запахло озоном, и между мечом и её рукой пробежала искра. Что-то хрустнуло. Я поспешно рванула Сантар к себе и даже успела заметить, что берилл засветился тревожно-жёлтым. Затем он быстро-быстро запульсировал и вновь "воссиял" ровным голубовато-зелёным. В воздухе пронёсся свежий ветерок. Я обернулась и увидела, что дурочка сидит на траве с широко открытыми глазами.
   -Ты как, оклемаешься?
   Лиза медленно, как сомнамбула, моргнула и покачала головой:
   -Это... он был прав, твой Винни. Только ты имеешь право его носить.
   -Откуда? Надо же... ты один раз дотронулось, и вона как бабахнуло! Да... Батюшки! Святая корова!
   -Что? - нахмурилась Ника. - Лиз, ты бредишь? Я тебя не понимаю.
   Лиза ойкнула и завертела головой, как филин на насесте. А я так и вовсе обалдела, уже не оттого, что Сантар стал цветомузыку показывать, и не оттого, что сказала мини-Лиза. Потому, КАК она это сказала.
   -Она знает здешний язык.
   -Думаешь?
   -Знаю. Это правда. Я её поняла.
   -Ништяк! - Ника аж на месте подскочила. - Секунду под током и язык знаешь. Вот бы так итальянский выучить! А если попробовать?
   Прежде, чем я успела осознать, ЧТО она задумала, вновь запахло озоном и сверкнула уже не искра, а целая молния. Ба-ах! Я вырвала меч и тут же сунула его в ножны от греха подальше. Что можно поделать с коллективным безумием?.. Готово.
   -Я слышала голос, - Ника заговорила на удивление спокойно (я даже не удивилась, когда она продемонстрировала знание местного диалекта), - он говорил о воссоединении. Это голос Сантара. Он предрекал великие битвы и Большой Путь...
   -Это голос омара, вы слышите крик? Вы меня разварили, ах, где мой парик?! - пробормотала я и вздрогнула.
   Нет, это не просто безумие, это полное и коллективное помешательство. Надо же! У меча голос прорезался. Сейчас ещё скажет, что видела за окном маленьких зелёных человечков на пару с Годзиллой. Что делать? Я подошла к ней и что есть сил тряхнула за плечо.
   -Эй, алло! Земля вызывает Нику! Ты хоть поняла, что сказала?
   Она по-кошачьи вскочила на ноги:
   -Если ты скептик, это ещё ничего не значит! Сама же говорила, что этот мир полон магии, а теперь не веришь. Я слышала то, что слышала и, если надо, поклянусь в этом на Библии!
   -Что есть твоя Библия? Стопка бумаги, на большей части которой перечислена генеалогия какой-то еврейской семейки. Сим родил Хама, Хам вконец охамел и родил Мойшу, а Мойша - Абрама и Сару. Кстати, любопытно было бы посмотреть, каким образом эти мужики рожали. И главное - чем.
   -Не богохульствуй!
   -Тебе-то что? Не ты же говоришь, значит, и не твоей душе гореть в аду. Посмотреть бы на этот пресловутый ад. Интересно, он страшнее, чем тот бомжацкий притон под мостом?.. Ладно-ладно, не буду оскорблять твои христианские чувства.
   -Уж пожалуйста! - насупилась Ника.
   Так, с теологией покончено. Пора бы и о делах поговорить. Например, всё о том же походе предупреждения "Грелл-Антитеррор".
   -Милые дамы, вы уже натешились? Язык выучили, может, договоримся наконец? Я отбываю в деревню. Ты, Ника, остаёшься здесь не за бесполезностью, а потому, что Лиза не должна оставаться одна. Ну что она сделает против греллов? Понимаешь же... А ты со своим мечом троих одним замахом...
   -А нехай ты останешься?
   -Могу, - со сладкой улыбочкой ответила я, - а туда отправишься ты, верно?
   -Почему нет?
   -Откуда ты знаешь, как добраться до деревни? Откуда возьмёшь пароль?
   -Ещё и пароль? Скажи!
   -Не-а. Пароль у меня особый, ещё человека описать надо, от которого его узнала. Ты его не видела (тут я немного согрешила против истины, ведь Дуган-то видел их обеих), в отличие от меня. Выбора нет, а часики тикают. Счастливо оставаться, красавицы.
   Я развернулась и отсалютовала мечом тем, кто остался позади. Так, что там Дуган говорил? Вроде до деревни я к вечеру доберусь, а дружина... в принципе, её можно и раньше встретить, в лесу. Значит, ночевать там я по-любому не буду, ни к чему это. До следующего вечера я точно должна обернуться, а в идеале - меньше чем за сутки. Юго-запад в той стороне, если ориентироваться по солнцу. Итак, в путь.
   -Сантар пробуждает глубины первой памяти. Судьбу, предсказанную однажды, не изменить.
   Это ещё что за фигня?
   Я резко обернулась. Сперва я подумала, что передо мной Фрекатта. Но только сперва. У этого старика в хламиде борода была короче и темнее, смуглая кожа и глаза голубые, как рассветное небо. И ростом он не вышел, даже ниже меня, не то что Фрекатта, дылда такой. Короче, этот тип тоже маг. Но откуда он меня знает? Или, может, он узнал Солле? Меч-то он правильно назвал.
   -Ещё одна сказочка о пророчествах. Как интересно! А вы кто будете? - я постаралась вложить в свой голос максимум сарказма.
   -Рад тебя видеть, Солле. Или... ты предпочитаешь, чтобы тебя звали Ритой?
   -Желательно второе, - я стала закипать не по-детски. - Сам-то откуда такой красивый нарисовался? Кто такой, чем промышляешь? Впрочем, можешь не объяснять, великий шаман...
   -Отнюдь не великий, но кое-что мне всё же известно. Сейчас ты думаешь, что в твоих силах всё изменить. Возможно, так и будет...
   -Простите, а я с кем разговариваю?
   -Меня зовут Теннер, - спокойно ответил он, - и я простой лесной странник.
   -Вот, значит, как? Приятно было пообщаться, но мне действительно пора.
   -В деревню?
   Теннер весело сверкнул глазами, а я опять обалдела. Как он мог об этом узнать? Подслушал? Но ведь большую часть времени мы разговаривали на чужом для аборигенов языке. Хотя... если он маг...
   -Ну... да.
   -В этом я вас опередил.
   -То есть?
   -Сотник деревенской дружины очень недоверчив. Если бы ты предъявила ему браслет, он бы просто счёл тебя воровкой.
   -Как ты узнал про браслет Дугана?
   -Он готовился стать моим учеником, - по лицу Теннера пробежала тень, - он так же, как и я, любил природу. Браслет - мой подарок. Я знаю, что ты сделала для Дугана. Спасибо. Для такого поступка нужно мужество.
   Ярость уступила место раздражению:
   -Я ничего такого не сделала. Просто я нормальный человек. И, как любой нормальный человек, я не люблю, когда кто-то жрёт мне подобных, да ещё заживо.
   -Что ты сделала? - не выдержала Лиза.
   -Не слушайте его! - я даже руками замахала. - Я просто оттащила в кусты раненого парня, чтобы тот спокойно умер.
   -Отняла у греллов их законную добычу, - сухо поправил Теннер, - и за это я теперь твой должник.
   И тут меня осенило:
   -Значит, деревню предупредили?
   -Да, я послал весть с голубем. Скорее всего, уже отправлены и гонцы в Нариву, и карательная экспедиция.
   -Отлично! Прямо камень с души. А по поводу долга...
   -Я не должен вставать у вас на пути?
   -И это тоже. Но сперва приведи девочек в божеский вид. Полюбуйся, на что они похожи!
   -Легенды не всегда врут, - Теннер рассмеялся, - нравится тебе это или нет, но ты на самом деле поступаешь, как когда-то Солле. Ладно, я завершу работу, которую начали дриады.
   Он взял свой жезл за среднюю часть и резко крутанул его, что-то бормоча при этом. На секунду померк свет, что-то взвизгнуло, а при следующем вдохе моим глазам открылась удивительная картина.
   Ника теперь выглядела, будто какая-нибудь королева-воительница. Сапоги тёмно-бордового цвета с железными набойками, кожаный широкий пояс с ножнами, с пряжкой в виде солнца, тяжёлая накидка - просто атас. А Лиза... ну, тоже местная мода, только сапоги как на ребёнка, на руках перчатки и серая накидка с капюшоном.
   Теннер насладился полученным эффектом и пошёл к Лизе. Странно. Зачем бы это? Но нам с Никой ничего не было видно: старикан подошёл к ней вплотную и что-то вытащил из складок своей хламиды.
   -Возьми, - приказал он, - с Сантаром тебе не справиться, длинный меч ты не поднимешь, а стрелять из лука лучше всё-таки эльфам. Но защититься в случае чего ты сможешь. Потренируйся, когда будет время.
   -Но я не справлюсь!
   -Раньше справлялась. Первую память не стереть.
   Вдруг Ника толкнула меня в бок:
   -Смотри! Смотри, что он ей даёт!
   Я встала на её место и только руками развела. На поясе Лизы покачивалось шесть-семь широких ножей с тонкой рукояткой. Ножи для метания? Старикан явно спятил. Во-первых, Лиза боится холодного оружия, а во-вторых, она смотрит на нож исключительно как на нужный в хозяйстве кухонный инструмент. Дурак Теннер! Она ещё будет картошку чистить его подарочком. А насчёт тренировок... ножи будут летать куда угодно, кроме мишени. Но... я ведь как-то научилась из лука стрелять. И мечом орудовать, и даже грелльской косой. Так что...
   -И куда вы пойдёте дальше?
   Из раздумий меня вывел голос Теннера. Да, а он прав! Что делать дальше? В Лесу стало небезопасно, повсюду греллы. А времени - месяц. И почему-то меня всё больше занимает история с лишними Порталами.
   -Мир меняется, - заявил вдруг колдун.
   -Ещё бы он не менялся! Если бы ещё к лучшему...
   -Ты знаешь, о чём я. Утеряна стабильность.
   -А ты что, телепат? - опешила я.
   -Не совсем. Я чувствую настроение людей. Этот вопрос не даёт тебе покоя. Скажи, ты хочешь вернуться домой?
   -Тебе самому было бы в кайф в каменном веке за мамонтами гоняться? Вот и мне в Нурекне малость не по себе. Мне надо сдать отчёт по практике, скоро сессия, могут исключить из института. Только тебе, наверно, всё это до матовой лампочки. И Ника со своей аспирантурой... Да, хочу домой. Дела у меня там. Важные и неотложные! И вообще, хочу цивилизацию. Электричество, разборки металлюг и рэпперов, кислотные дожди, "Макдоналдс" по четвергам...
   -Другое?.. Что ж, удерживать вас я не буду, да и не в моей это власти. Но попомните мои слова: мир меняется. Дахрейя возвращает свою силу. Вендар и Тругг вот-вот объединятся, а Дершат залечивает раны. Пускай вы ничего не понимаете сейчас, но знайте: это важно. Быть может, пророчество на самом деле сбудется.
   -Какое? - полюбопытствовала Ника.
   -Об этом лучше спросить Торама из Храма Ночных Богов.
   В этот раз упоминание о Храме не взбесило меня. Возможно, потому, что предложение исходило не от Дайнрила (о котором я, слава Богу, уже начала забывать), и меня не тащили туда силком. Но условия-то не изменились! Я бы из чистого любопытства сходила на озеро Ночи, уж очень интересно, что такого сделала Солле, чтобы спустя столько лет про неё говорят не иначе, как "Великая", и даже пророчества складывают. Однако...
   -Слишком долго идти. Мы опоздаем к Порталу, а когда другой?
   -Вы все знаете физику? - неожиданно спросил маг.
   -Есть немного.
   -Как-то я прочитал айрекский учебник. Есть такое явление, как аннигиляция, когда сталкиваются частица и античастица.
   -К чему всё это?
   -Айрека и Нурекна.
   -Что-о?
   -Они близки и в то же время чужды. Сила Истины разделяла их, а теперь миры сближаются. Проявляется это в новых Порталах. Вы - здесь. Если Шар Истины не будет восстановлен, то сближение станет критическим, миры сойдутся в одну точку и исчезнут. Боюсь, после этого ваш институт вам уже не пригодится.
   Гос-споди! Зейтт ведь упоминал об этом вскользь! Ну, о том, что Шар поддерживал миры в равновесии. Но Шара нет вот уже пятьсот лет! Неудивительно, что система дала сбой. Правда, может, миры ещё пять веков продержатся? Тогда и домой вернуться можно, всё равно столько не проживёшь. А любопытство всё равно распирает.
   -Знаете, я могу помочь, - это опять Теннер со своей "почти телепатией".
   -Как? - с кривой улыбкой спросила Ника.
   -Главный Портал - не единственный. Раз в двенадцать - шестнадцать дней открывается проход около города Нариву, там, где река Д'йер впадает в озеро Ночи. Раз в четырнадцать-семнадцать дней - на границе Арганата и Империи, где река Лесная делится на две. И это ещё не всё. Я перечислил главные. А тебя, вижу, заинтересовал второй Портал?
   -Здорово! Идея - супер! Там же Кеввини. Он ещё в гости приглашал.
   -Отправляйтесь, - кивнул Теннер, - как в старые времена - Солле, Эйна и Азедди. Можете не соглашаться, но факт есть факт.
   Я демонстративно фыркнула.
   -Остерегайтесь греллов и держитесь вместе. И помните главное: Азгар переправил Талисманы в Айреку вовсе не через Портал.
   -Но легенда...
   -Врёт. На то своя причина. Шар Истины оказался в Айреке не из-за Портала. Портал появился ПОСЛЕ этого. Вы меня поняли?
   Чёрта с два...

V. Пророчество

   Ничего не понимаю!
   Нет, ведь не глухая же я! Прекрасно слышала, что Зейтт мне говорил. Сначала был Портал, а затем только Азгар решил им воспользоваться и обезоружить своих врагов. Заодно и денежки прикарманил. Те короли, что Шар раскокали - дебилы! Будь я там тогда, так бы этим лопухам врезала, вмиг бы вся дурь из головы вылетела. Ослы, вот они кто. По крайней мере, так я думала раньше. Всё было просто и понятно.
   А теперь ни фига не понятно. Как Азгар мог загнать нашим Талисманы, если не было Портала? Да и были ли на свете эти "недальновидные короли"? Теннер говорил, что легенда врёт. Между прочим, он маг, значит, соображает в этом. И не верится что-то, что Зейтт мне лапшу на уши вешал. Значит, он лишь пересказывал то, что знает сам. А откуда он это узнал? Разумеется, от главы Ордена. Кто у нас глава Ордена? Правильно, Фрекатта. Зачем-то ему надо было перекроить историю так, как её услышала я. Мол, я предал родной храм и дико каюсь... Что же было на самом деле? Все, кто тогда жил, распевают в оркестре "Райские звёзды", проще говоря - померли. Ну, Фрекатта жив, но он же и исказил истину. Так, кто ещё? Другие маги, надо полагать, и... эльфы! Клейтас и Дайнрил! Нет, на них надежды мало. Тогда Торам, но он у чёрта на рогах. Да и будет ли он изливать душу перед девчонкой, которую впервые видит? Лично я в этом не уверена.
   Всё. Не моё это дело. Завтра небо на голову не рухнет, а идти нужно на Запад, туда, где река Лесная делится на две. Там и Портал появляется, и Кеввини. Точнее, он только туда отправился. Догоним! И пересидим у него лихие деньки, он нас на улицу не выкинет, особенно когда увидит, кого я привела. Как там Теннер говорил - Эйна и Азедди. То есть Лиза с Никой на них похожи. А Кеввини очень просил меня познакомить его с этой самой Азедди. Скорее всего, он имел в виду Лизу, она ему как раз по росту. Вот и выполню обещание, которое дала королю Арганата. И Лизе понравится, если вокруг неё все будут на колени падать. Когда это она отказывалась быть в центре внимания?
   Мне не нравилось только одно. Уж очень рожа была у Теннера вредная, когда мы прощались. Будто он вот-вот выкинет за спиной какую-нибудь пакость. Хотя он вроде бы пошёл совсем в другую сторону, и с дружиной тоже не соврал. На самом деле, шли ребятки нам навстречу. Ника всё порывалась к ним присоединиться, но мы с Лизой оттаскивали её в кусты. Я, конечно, понимаю, что тут ей очень понравилось, но лично я всю жизнь мечом махать не собираюсь! Домой хочу... Поэтому не по пути нам с дружиной, обойдёмся. Времени в обрез.
   Шли мы долго. Лиза больше не ныла каждую минуту, что она устала и что у неё болят ноги. Спасибо Теннеру. Останавливались разика два, перекусить и попить водички из родника. С непривычки было нелегко, но каждая из нас знала, что позади - голодные греллы, и надо сделать как можно больший запас времени, чтобы успеть заночевать без риска проснуться в чьём-либо желудке. Если ещё повезёт не проснуться...
   К вечеру деревня осталась позади. Пересекать открытое пространство у жилья при тусклом свете не очень-то хотелось, потому что волков я боялась всё же чуть меньше, чем средневековых людей, и поэтому я сознательно забирала чуть на север по мере того, как солнце уходило вперёд из-за наших спин. Ещё я тогда пожалела, что нет с собой тёмных очков. Вон как жарит майское солнышко! Ну ничего, обходятся же местные без этих достижений цивилизации. Так что деревенскую ограду мы увидели часиков в восемь, в полутора-двух километрах слева. Ограда крепкая, настоящий частокол, да и поселение больше напоминает крепость. Оно и неудивительно, при таких-то соседях...
   Завидев деревню, подружки в один голос стали проситься туда, правда, причины у них были разные. Ника изнывала от любопытства, уж очень ей хотелось узнать, как пошло сражение да кто победил. Больно надо! А Лиза - та и вовсе плешь проела. Захотелось ей попроситься переночевать и поужинать. Мол, не могу больше, устала жить в диком лесу и белый свет не мил без тёплой постельки и душа. Ну и как на таких людей реагировать? Пришлось задействовать те мизерные зачатки дара убеждения, какими меня одарила природа:
   -Ника, - начала я так проникновенно, как это только возможно, - оно тебе надо? Мы ж всё своими глазами видели и знаем побольше местных. Заходить без толку... А вдруг эти твари оправятся, пойдут в атаку и спалят всю деревню, и нас заодно. Не хочется... Лиза. С тобой потруднее будет. Во-первых, душа там нет.
   -Как это нет?
   -Очень просто, не изобрели ещё. А вымыться и в ручье можно.
   -Но там же холодно!
   -Закаляйся, потом болеть не будешь.
   -Я хочу спать в кровати!
   -Кто б сомневался! Знаешь, я бы тоже не отказалась от этого удовольствия, но и в лесу вполне сносно. Подушек, конечно, нет, но что-то я сомневаюсь, что в деревне они есть. Кстати, ты в курсе, что в средние века (а в кое-каких гостиницах и по сей день) во всех матрасах и одеялах водились разные насекомые? Блохи, клещи, клопы, наконец.
   Лиза брезгливо сморщилась.
   -Вот-вот, и я о том же. Зачем лишаться крови, да ещё таким нелепым способом. Здравый смысл, сестрёнка. Безопасность...
   -А ужин?
   -У меня полный рюкзак всякой еды. Надолго хватит.
   -А если всё же зайти и попросить?
   Моё терпение подходило к концу:
   -Пункт "а". Нас не впустят, потому что сейчас война. Вдруг мы шпионки? Только лишнее внимание. Пункт "б". Даже если впустят, то опять же могут обвинить в чём-нибудь нехорошем и посадить в тюрьму. Лучше уж в болоте, чем там. Грязь, вонь... покойники.
   -Ах!.. - Лиза готова была разреветься.
   -И ещё там держат вместе и баб, и мужиков. И те, и другие - редкий сброд. Ты, наверное, знаешь, что такое "трамвайчик", не первый год на юриста учимся. Ты так не ценишь свою девичью честь?
   -Но вдруг обойдётся?
   -И, наконец, пункт "це". Даже в том случае, если нас впустят и обойдётся без происшествий, деревенские не обязаны нас кормить за спасибо. То есть, надо искать постоялый двор. Так? А деньги у тебя есть?
   -Ну... я...
   -Да-да, возможно, у тебя где-то заныкана пара бумажек, но ведь даже ты понимаешь, что от них здесь толку мало. Нужно золото, серебро, металлические монеты. А откуда? Продашь серёжки?
   -Сдурела? Это ж подарок Алика на Новый Год!
   -Во-во. Ты отдашь подарок жениха в обмен на сомнительный ночлег, тухлое мясо и кислое пиво?
   -Нет, - она всё же разревелась, - но я так устала и спина болит! Всё из-за того, что я на земле голой спала!
   -Ты спала голой на земле? - я решила её подколоть. - Тогда неудивительно, что ты застудила спину. Обычно люди в таком случае надевают какую-нибудь одежду...
   -Ой, только хохмить не надо! И вообще, знала б ты, как я по нормальным людям скучаю!
   -Приедем домой - наобщаешься досыта. И поймите обе: я вовсе не злюка и не желаю вам ничего плохого. Я просто пытаюсь сохранить наши никчёмные задницы в целости. Всё ясно? А теперь пойдём. Чем дальше мы уйдём, тем лучше.
   Ника кивнула. Лиза безропотно подчинилась, старательно пряча слёзы и поминутно шаркая. Мы шли вперёд до тех пор, пока даже память о деревне не осталась позади, а впереди, над самым горизонтом, повис багровый диск солнца. Остановились не потому, что выдохлись, а потому, что на пути возникло препятствие. Вернее было бы сказать, что это мы "возникли" на пути у препятствия. Это была широкая, полноводная и кое-где порожистая река.
   -Ох-х... Рита, считаешь, я перейду через брод? - вздрогнула Лиза.
   -Вопрос не по адресу, - я улыбнулась, - Ника лучше меня разбирается в походах. Скажи, есть резон искать брод или лучше построить плот?
   -Река течёт на юго-запад, так? И нам в любом случае надо идти вдоль неё, а иначе как мы узнаем, где она разделяется? Думаю, лучше сделать небольшой крюк и пройти по берегу. Может, и отыщется брод, и это будет кстати. Видите, впереди скалы? Лучше уж перейти реку, чем лезть вверх.
   -А может, и не надо её переходить?
   -Лиза, ты успела забыть, от кого мы уходим? Как только перейдём реку, "грелки" останутся позади, потому что в воду они вряд ли полезут. Кто мы такие для них? Хотя вообще-то мне на них харкнуть. Пусть нападают, если не боятся моего меча!
   Но по её глазам было видно, что такая перспектива её совсем не устраивала. Открытый бой, да ещё ночью... а Лиза сказала, что готова идти день и ночь, есть сырое мясо и пить некипячёную воду, лишь бы подальше от мохнатых друзей.
   Конечно, ночью мы не шли, темно ведь. Сослепу не заметишь, как ухнешь в какую-нибудь яму, и поминай как звали. Да к тому же и брод нашёлся. Нормальный, кстати, брод, даже Лизе по пояс. Заодно и пыль дорожную с себя смыли, а на другом берегу вообще красота была - ложись на мягкий мох и спи. Как в сказке, честное слово!
   Примерно в таком ритме прошло ещё четыре дня. Мой рюкзак порядком похудел, а идти предстояло не день и не два. Пришлось учиться использовать лук и стрелы по прямому назначению - охотиться. Да-а, с ружьём всё было гораздо проще. Я не была на охоте вот уже шесть лет, с тех пор, как отец... Трудно вспоминать, так что лучше отставить на следующий раз.
   Короче, я стреляла, Ника ловила рыбу мечом, как острогой, а Лиза просто тренировалась с ножами. Кстати, неплохо получалось, зря мы над ней смеялись. А ещё она искала в лесу пахучие травы, потому что соли у нас не было вообще, а так хотя бы видимость оной. Не знаю, как сей корешок называется, но что преснятину он более-менее раскрашивал - это точно. Но всё равно, мучило меня чувство смутного беспокойства насчёт того, что через недельку такой жизни мы окончательно зарастём шерстью.
   Но сомневалась я напрасно. Человеческий облик пока что был при нас, что не могло не радовать. А к вечеру понедельника на берегу реки мы наконец-то увидели холмы на опушке. Впрочем, если бы не Ника, то никто на них и внимания не обратил бы...
   За всё время нашего похода я успела рассказать девочкам всё, что знала о Нурекне, начиная от драки в баре до встречи с ними самими в грелльском шатре. Рассказала не потому, что очень надо было, а потому что скучно и я, как всегда, за своим языком не следила. Сперва помянула Дайнрила с Фрекаттой словом из трёх букв, а затем Нике смертельно захотелось узнать, что это за Шар Истины и с чем его едят. Вот и...
   Особенно она интересовалась тем, что говорил Кеввини про пророчество. И зачем я ей это сказала? Надо ж было подумать, какой у нашей старосты бзик по поводу всяких "предназначений". Надо было, но память подвела.
   -Да это судьба, тебе что, непонятно? - Ника едва не оттаскала меня за грудки. - Это судьба! Меч - и тот тебя узнал!
   -Хочешь сказать, что я не в своём уме?
   -А что? Почему ты не можешь быть воплощением Солле? Я бы на твоём месте не отказалась хоть немного побыть эльфийской принцессой. А из лука как стреляешь?! Конечно же, ты Солле.
   -Жаль, что нельзя тебе побыть этой Солле. И мечта бы исполнилась... Ты будешь смеяться, но мне больше нравится моё имя. Может, узнаем у колдуна, как поменяться?
   -Ни за что! Нехай я здесь тоже не просто так, для мебели. Помнишь, как Теннер меня назвал?
   -Вроде "Эйна".
   -Надо будет узнать у твоего Кеввини. Было бы вообще ништяк, если бы я...
   -Это не ништяк, дорогуша. Это клиника.
   -Да что ты об этом знаешь?
   -Достаточно, чтобы не лезть в тёмные дела. Между прочим, ты про семью свою уже забыла? По сестрёнке младшей соскучиться не успела? Зацени: ты тут, а дома тебя уже оплакали и заочно похоронили.
   -Спасибо на добром слове.
   -Вот этого у меня в избытке. Лучше не будем впаривать друг другу разные глупости, целее будем. Если так захочется баек, обращайся к Кеввини. На это он горазд.
   -И спрошу.
   -Умница. А меня оставь в покое. Хватит с меня волшебников, пророков и прочей противоестественной чуши.
   Разумеется, в покое меня не оставили. Не те это люди. Да я и сама заупрямилась бы, как осёл на горной тропке. Ника вела себя прилично, по крайней мере, не пыталась больше убедить меня в моей человеческой несостоятельности. Но вот Лиза... То кричала, сетовала на свою внешность и на Изменчивый Лес, то расспрашивала про Кеввини. Кто такой, как выглядит, правда ли он настоящий король и тому подобное. А потом ахала, что не посмеет предстать перед его величеством без надлежащих манер. Эти замечания я предпочитала игнорировать. Увидит его и поймёт, какие манеры у аборигенов. Знала бы я, что встретиться с гномом будет не так просто...
   Вот такие весёлые у нас выдались деньки. Лучше не придумаешь! Поэтому трудно описать мою радость, когда вдалеке показались холмы, и Ника поинтересовалась, не могут ли это быть те самые, на опушке.
   Холмы эти выглядели так же, как простые возвышения, но кое-где в склонах торчали камни, похожие на те, что отодвигал гном в пещере. Трава вокруг была примята и выглядела не такой густой. Да, процентов семьдесят вероятности того, что перед нами - промежуточная цель нашего путешествия. Заодно надо будет попросить у гномов карту местности. Нужно же узнать, где та речная развилка. А вообще, местность казалась обжитой. Из-за холмов вверх уходили струйки дыма, а между сопочками вилась широкая дорога, кое-где замощённая булыжником. Так-с... негоже появляться на людях в образе лесных бродяг.
   Мы провели военный совет и решили, что к Кеввини лучше всего нагрянуть завтра утром. Заодно почистим пёрышки и по мере возможности выспимся. Какой-никакой, он всё же король, и надо показать ему, что я не всегда шастаю чучелом по лесу (лично мои комплексы). Лиза была обеими руками за.
   Вода в реке была холодная, но уже появилась привычка. Одежду высушили над костром, расправились с ужином и повалились спать в надежде на лучшую жизнь.
   Ой, дуры! Ничему за эту неделю не научились! Ладно Лиза, ей простительно. Но Ника-то, специалист по средневековью, могла бы сообразить выставить охрану и сменяться каждые два часа. И где было моё чувство опасности? Но не-ет, зачем, все тревоги позади. Щаз-з!..
   Хорошо, хоть уши не подвели, когда мозги ушли в отставку.
   Ночь перевалила за экватор. Я проснулась от лёгкого шороха где-то у себя за спиной. Повезло и в том, что я не свалила шум на неосторожных зайчиков и ёжиков и не бухнулась спать дальше, а открыла глаза и тихо оглянулась. Как оглянулась, так и замерла. Сзади к нам подбиралась группка людей в чёрных плащах, а зажатые в их руках ножи не давали повода усомниться в их ремесле.
   Разбойнички!
   Вот те на! А ведь должны были догадаться, обстановочка-то какая подходящая, и поселения, и лес, и дорога рядом. Я насчитала семь головорезов, сзади спешили ещё четверо. Итого одиннадцать. Что ж, без паники. Как можно судить из их поведения, они хотят прирезать нас во сне и прибрать к рукам наши пожитки. Думай, пустая голова! До лука уже не добраться. Значит, меч.
   Поблагодарив свою лень, из-за которой Сантар висел неотстёгнутым на поясе, я нащупала рукоятку, незаметно вытащила оружие из ножен и, как только грабитель склонился над моим якобы незащищённым горлом, я скользнула вбок и полоснула врага по животу. Вроде попала... кажется.
   Разбойник громко заорал и выронил нож. От его крика проснулись остальные, но каждая отреагировала по-своему. Лиза завизжала погромче головореза и достала свой нож для метания, но вместо того, чтобы швырнуть его во врага, просто сжала его в руке, вскочила и приняла позу, которую с некоторыми допущениями можно было назвать боевой стойкой.
   -Не подходите ко мне! - вопила она.
   Ника же, испустив поток ругани, более подобающий извозчику, крепко сжала рукоять меча и принялась крушить бандитов направо и налево. Это было мне на руку - успела сделать передышку и как следует проснуться. Украдкой я посмотрела на Сантар. Берилл на рукоятке сиял тревожным красным светом. Проклятье! Опять цветомузыка. Ладно, не до дискотеки сейчас.
   Какой-то особо ушлый гангстер (ну, привыкла я к этим словам!) подкрался к Лизе сзади и схватил её за шкирку. Сделать это, конечно, нетрудно, теперь она весит килограммов тридцать-тридцать два, и то, если её намочить. Но каков нахал! Лиза громко закричала, попыталась пырнуть противника ножом, но без толку. Ежу понятно, что не получится, ведь этот тип её на вытянутой руке держит. Козёл! А я, спрашивается, чего в сторонке стою? Я быстро подняла лук и колчан, достала стрелу и, не целясь, выпустила её в сторону разбойника. Результат меня ошеломил. Стрела угодила точнёхонько в горло того парня. Чёрт, мне положительно везёт сегодня!
   Лиза плюхнулась на землю, всё ещё сжимая в руках нож. Но то ли силы её покинули, то ли воли не хватало убить человека, а оружие так и не покинуло её руки. Редкостное миролюбие? От рассуждений на эту тему меня отвлёк предупреждающий крик Ники.
   Дьяволы! Тот парень, которого я "угостила" в начале схватки, всё ещё стоял на ногах и с гримасой ненависти понёсся навстречу. Причину этого я поняла сразу, как только внимательно к нему пригляделась. В тот момент я заехала Сантаром не по животу, как думала прежде, а гораздо ниже. Что ж, детей у него не будет. Так ведь это к лучшему! Меньше переживаний, меньше проблем с ревнивыми бабами... Почему же он так серьёзно воспринял это незначительное происшествие?
   -Sh'ara! Ты - труп!
   Так, опять меня обзывают разными нехорошими словами. И это уже не смешно! Я даже не заметила, как приладила стрелу к тетиве. Через миг стрела под острым углом прошила то место, которое я до того приласкала Сантаром, задела печень и вышла из спины. Наверное, она перебила позвоночник, потому что бандит упал, как подкошенный, и больше не двигался, но хрипел изрядно.
   Краем глаза я заметила, что ещё один гад подбирается к Лизе, а двое наседают на Нику. И в мою сторону тоже несутся какие-то оголтелые кретины. Плевать на всё! Конечно, Ника потом свернёт мне шею, если я не дам ей проявить в полной мере воинскую доблесть, но стрелы-то у меня...
   Ф-ф-шух-х-х!..
   Мать моя женщина! Даже не думала, что умею стрелять так быстро. И почти не целясь, на звук и острое чувство ярости, захлестнувшее меня с головой. Разбойнички попАдали, как яблоки по осени. Только один из одиннадцати держался на ногах. Промах? Нет, от него стрела просто отскочила. Непробиваемый этот гад, что ли?
   Его плащ распахнулся, и в звёздном свете я заметила металлический блеск на его груди. Так вот в чём дело! Кольчуга, броня или что-то из той же оперы. Ну, вояка, погоди... Ждать долго не пришлось. Бронированный бежал прямиком в мои лапы, не разбирая дороги. Не успела я перебросить меч в более удобную руку, как сзади а-ля привидение возникла Ника и одним ударом меча снесла его черепушку.
   Всё. Миссия выполнена.
   Не верится... Лиза до сих пор стоит, прислонившись к стволу какого-то дерева, и крутит головой. Ника так и застыла в позе фермера на сенокосе с поднятым мечом. И я, наверное, выгляжу не лучшим образом. Лук натянут, стрела на взводе, не дай бог, ещё застрелю кого-нибудь ненароком.
   -Всё? - охрипшим голосом спросила Лиза. - Это всё? Их нет. Ушли?
   -Кончились, - поправила я.
   Господи, ну и цинизм у меня в голосе! Что же произошло? Я только что совершенно умышленно убила как минимум пятерых человек. Это тянет лет на двадцать с учётом необходимой обороны. А если бы такое произошло где-нибудь у нас, пусть в том же "Кафе-баре"? Не миновать неба в клеточку. Верно говорят: лучше дно, но золотое, чем небо, но в клеточку! Правда, вряд ли я буду ходить по городу с луком и мечом, если не желаю провести остаток дней в жёлтом доме. Значит, такое просто не может повториться. Хоть один сдерживающий фактор...Иначе моя жизнь станет движением: на свободу с чистой совестью и обратно. Что я, животное?
   Ника медленно осела на землю:
   -Не может быть. Я убила человека!
   -А как же твоя хвалёная философия насчёт истребления отбросов общества?
   -Ты о чём?
   -Помнится, на лекции по административному праву ты была на все сто согласна с моим доводом. Ну, что если к тебе в дом влез вор, ты должна иметь возможность разнести его череп и не размениваться на газовые баллончики. Ведь так?
   -В общем, да.
   -И чем "джентльмены удачи" хуже наших знакомых? Тоже грабить пришли и прирезали бы за милую душу. Знаешь, какая разница? У нас за самозащиту срок дают, а здесь никто и не почешется, чтобы нас наказать.
   -Правда твоя.
   -Может, и премию дадут, за избавление района от особо опасных преступников.
   -Да ну? - оживилась Лиза.
   -Конечно, - почему-то мне стало очень смешно, - Вижу твои мечты о цивилизации. Духи, помада, сумочка...
   -Что в этом плохого?
   -Светиться не надо! Нашли чем хвастаться! И вообще, никому об этом болтать не советую. С точки зрения здравого смысла.
   -Почему?
   -По кочану! Разве неясно кое-чьей дубовой голове, что у этих невинноубиенных в окрестностях есть друзья, сообщники, да родня, наконец! Как думаешь, понравится им это?
   Лиза молчала. Ника же встала с земли и принялась складывать свои вещички в карманы плаща.
   -Ты куда? - удивилась я.
   -Вперёд.
   -А ты разве не хочешь доспать оставшееся время? Вроде мы прилично поработали ногами и заслужили отдых.
   -Не с мертвецами, - резонно возразила она, - я сейчас спать не в состоянии. Так что, идём? Лучше уж заночевать в той рощице у реки.
   Чуть поразмыслив, я вынуждена была согласиться с Никиной логикой. Нервное потрясение точно было не из слабых. У меня дрожали руки, хотя теперь опасность миновала, а на жмуриков мне всегда было плевать. И уж, естественно, не дело лежать в обнимку с трупами. Пару километров ещё осилим... Пора бы и выступать, костёр уже заботливо затоптан. Я вытащила стрелы из убитых и попутно пересчитала мертвецов. Итого шесть. Но надо заметить, что двоих к тому времени порубила Ника, а я стреляла только потому, что бандиты оставались на ногах. Четыре, и ещё один, которому я вскрыла глотку Сантаром. Так пять или всё же шесть? Чёрт, да какая разница?! Скорее рвать когти из этого места!
   Идти ночью никто не пробовал раньше (походы Ники с ночёвками под эгидой общества любителей старины не рассматривались), но мы утешали друг друга тем, что всё когда-то бывает в первый раз. Как же иначе люди получают жизненный опыт? Конечно, на деревья натыкались часто, но берилл на рукояти Сантара светился достаточно ярко, чтобы в конце концов мы приспособились. На радостях отхлебнули по глотку гномьего винца из заветной фляжки и, выйдя на широкую лесную тропу, почувствовали, что напряжение наконец-то оставило нас. И так нам стало хорошо и весело, что мы обняли друг друга за плечи (так пьяного в дым ведут чуть более трезвые друзья) и даже запели одну непристойную песенку из репертуара дальнобойщиков. Содержание пересказывать не буду, всё равно её все знают. Там и про дорогу, и про "любовь" в худшем понимании этого слова, и про выпивку, и про драки. Хорошая песенка, да и ночь вообще чудесная!
   Знай я, что ждёт меня за углом, я бы сто раз передумала.
   Костёр мы заметили только тогда, когда едва на него не налетели. Люди, сидевшие вокруг него, моментально вскочили, и вот уже мне в голову нацелена чья-то стрела. Попали... И опять, мои руки независимо от мозгов натянули тетиву в ответ, но стрелять не спешили. Я проследила взглядом за собственной стрелой и...
   Глазам не верю!
   -Дайнрил? - вырвалось у меня от изумления.
   К своей чести сказать, эльф был ошеломлён не меньше моего:
   -Знакомый голос... Рита?! Но что за тролль?..
   -Всё из-за тебя! - я уже сознательно держала этого ублюдка на мушке. - Меня теперь никто не узнает, и всё из-за тебя, из-за твоего проклятого любопытства и из-за твоего сволочного Портала!
   -Моего Портала? - Дайнрил ехидно усмехнулся, не опуская лук.
   -А чей он, мой, что ли?
   -Какая смелая-то... Оружием где-то разжилась. Где, интересно? Ограбила могилу?
   -Ещё как! Я и ножик отхватила, могу подарить. Да с какой радостью!
   -О-о-о! Не собираешься ли ты послать подарочек по воздуху своим ходом?
   -Для тебя мне ничего не жалко.
   -Дай сначала его разглядеть как следует...
   -Ага! И ты тут же всадишь стрелу мне в брюхо? Благодарю покорно! Или свяжешь и силой потащишь в свой вонючий Храм?
   -Какая щедрость! - этот козёл просто сочился сарказмом. - Тебя послушать, так вся Нурекна принадлежит лично мне. Спасибо, конечно, но я вынужден отказаться.
   -Сукин кот!
   Я была вне себя от ярости. Да, в тот раз я проглотила его оскорбления, потому что была слабой, уставшей, напуганной и беззащитной. Но теперь-то мы на равных, и ещё посмотрим, кто кого продырявит первым. Пусть даже для выяснения отношений придётся всю ночь изображать боевую стойку.
   -Вы хотите убить друг друга? - спросил кто-то из тени.
   Я уже готова была прорычать "Да!", но в последний момент поняла, что голос подозрительно знакомый. Именно подозрительно. Теннер! Быть того не может!
   Но нет, слух меня не подвёл. Из-за дерева, выступая, как павлин, явился мой старый знакомый и со смешинкой в глазах оглядел меня с головы до ног.
   -Опустите луки, оба! - приказал Фрекатта, невесть откуда взявшийся у нас за спинами. - Уже пролилось достаточно крови. Я знаю, как вы друг друга "любите", но это не повод...
   -Что же тогда повод? - я нехотя опустила лук.
   Дайнрил победно усмехнулся (по крайней мере, так показалось) и уступил настойчивым требованиям своего начальника. Ну ладно, скотина, позлорадствуй, не думай, что тебе позволят свинячить дальше.
   -Рита? - из-за спины Фрекатты выскочил ошеломлённый Зейтт, подбежал, сгрёб меня в охапку и сжал так, что кости хрустнули. - Это в самом деле ты?
   -Не узнаёшь, - констатировала я.
   -Ты что? Ты такая красивая стала, намного лучше, чем раньше.
   -Вот спасибо! А раньше была уродина?
   -Ну, я же не это имел в виду! А я думал, с тобой что-то случилось в Лесу...
   -В Лесу и случилось.
   -Зачем ты тогда убежала? Если бы тебе стало плохо, я бы помог. Я знаю, что порою Дайнрил бывает невыносим.
   -Да ладно, чёртов медведь, - я с трудом высвободилась из его железных объятий, - ты же меня раздавишь! Что, так соскучился?
   -Да! - он рассмеялся. - По дамскому обществу и пониманию... Ой! Я и забыл, какая ты у нас грозная. Хоть не сразу убивай, что ли...
   -Спокойно. Тебе простительно. Честно говоря, ты один в этом мире не пытался учить меня жить. Можно сказать, без тебя скучно было. Кстати, это мои подруги, Лиза и Ника. Чего притихли? Их каким-то финтом выкинуло через Портал в тот же день, что и меня. Только, пожалуйста, не говори это Фрекатте. Знаешь, я ведь домой хочу, а он опять про Храм...
   Зейтт покачал головой:
   -Извини, поздно. Теннер всё растрепал и небось от себя прихвастнул, просто я не понял сначала, что речь идёт о тебе. Так что я всё знаю. Ты бы видела реакцию Дайнрила! Как кот, который слопал мышку.
   -Меня ему не съесть, скорее, наоборот.
   -Похоже, нас ждёт интересная игра, - заметил Зейтт. - Слушай, я вообще обалдел, когда понял, что ты - это... Могу я посмотреть на Сантар?
   Поражённая его осведомлённостью, я продемонстрировала ему свою находку на почтительном расстоянии.
   -Только не трогай, - предупредила я.
   -Я знаю, - он задумчиво кивнул, - знаю. Какая красота! Это правда, что берилл меняет цвета в зависимости от степени опасности? Потрясающе. Надо же, я встретил Солле...
   -Ну хоть ты!..
   -Ох, и забыл, что тебе не нравится! Но всё равно, ты её копия. И подружки твои похожи на Эйну и Азедди, если верить легендам.
   Ника вздрогнула:
   -Скажи! Что это за пророчество, о котором твердят на каждом шагу? Кто они?
   Зейтт таинственно улыбнулся:
   -У-у! Откровенно говоря, я был в Храме Ночных Богов всего два раза, но уж больно хороша байка. Вам ещё не говорили?
   -Мы и не спрашивали, - буркнула я.
   -Хорошо. Значит, Солле, Эйна и Азедди? Они жили очень давно, где-то две тысячи лет назад (Ника не смогла сдержать удивлённого восклицания), тогда, когда не было ни одного из существующих ныне королевств, кроме, пожалуй, Деллари. В то время жили великие маги и короли, которые друг друга любили, как... ну, как вы с Дайнрилом. Они принадлежали к разным расам, поэтому, наверное, и не могли друг друга понять. Одним из них был Рунго, король Деллари. Ух, и мощная была держава, не то что сейчас... Правда, под боком у Дершата кто захочет строиться? Вторым был Джаррел, горный эльф. Его королевство располагалось на территории нынешнего Алманира. Надо будет вам те места на карте показать... А третьим - Р'рейш, гном из Серебряных Гор. Так вот, это были три сильнейших мага Северо-запада, да что там, почти всей Нурекны. И вот пришло время, когда из Дершата да степных земель на Восток потянулись войска Преха. Был тогда такой чёрный чародей Дершата, как позже - Азгар. Короче, волшебникам пришлось объединиться. Они прогнали Преха вон, зализывать раны, а на победном пиру поняли, что враждовать им в общем было не из-за чего. Помирились, побратались и стали жить, как добрые соседи. А про Преха забыли, хотя он силы восстанавливал и вынашивал планы мести. Но когда это случится... а между делом маги свадьбы сыграли. Рунго, кстати, женился на двоюродной сестре Джаррела. Вот как они друг друга зауважали! Да, сестру Джаррела звали Эйна... и как-то так получилось, что у всех троих в один день родились дочери, которым суждено было унаследовать престолы. Жрецы предсказывали им непростую судьбу, а волшебники не обращали на это внимания, они считали, что уж их любимые доченьки непременно подружатся и ещё крепче сплотят непобедимый Союз Трёх Царств. Но кое-чего не учли.
   -Прех? - предположила Ника, всё это время сидевшая едва ли не раскрыв рот.
   -Он самый. Прех похитил королев, когда им до родов оставалось чуть меньше месяца, а затем вернул их мужьям, наслав чары забвения. Никто так и не понял, что произошло. Потом родились девочки... не прошло и года, как умерла супруга Р'рейша. Просто легла спать и не проснулась. После похорон начали что-то подозревать, но было уже поздно. Скорее всего, Прех хотел убить всех, но ведь и Эйна, и Лакка были эльфы, а значит, сопротивляемость чарам у них была на порядок выше. Как похоронили жену Р'рейша, так они всё вспомнили, поехали разбираться с колдуном - и никому ни слова, понадеялись на эльфийские стрелы. Прех их сцапал и по очереди головы отрубил, тут и магия эльфийская не помогла. А сам - в кусты, и так хитро спрятался, что короли, сколько ни разыскивали его, так и не нашли. Вернулись несолоно хлебавши, только тогда и решили проверить, как там с обожаемыми дочками. Поколдовали, подымили и ахнули. Оказывается, Прех был кем-то вроде алхимика, только с душами. Он как-то ухитрился вынуть души из нерождённых детей, выделить самые характерные плохие качества характера, увеличить их влияние вдесятеро - только не спрашивайте меня как, я ж не знаю! - а потом вернул, да не в те души, откуда взял, а по кругу. Чтоб хуже вышло. Хорошо, папаши это рано обнаружили, влияние смогли нейтрализовать, но вернуть назад в родные души не смогли, потому что искромсанные души слишком плотно срослись. Тот ещё гад! И решили колдуны оставить всё, как есть, только больше внимания на детей обращать. Звали этих принцесс Солле, Эйна и Азедди. Солле - дочь Джаррела, Эйна - Рунго, Азедди - Р'рейша. Почему-то "эльф" Солле обнаружила чисто человеческое упрямство и нетерпимость, Эйна - по воле отца её воспитывали как человека - постоянно впадала в легкие депрессии, в беспричинную ярость и нездоровый традиционализм, подобно гному; а Азедди росла красавицей, но избалованной, высокомерной и привередливой. Такое часто бывает у благородных эльфийских принцесс.
   -Вот так каша, вот так Прех! - на этот раз не выдержала я. - Всё перемешал и запутал так, что сам чёрт ногу сломит! Круто! Мне б так! Представляю, каково приходилось папашам...
   -Да, не позавидуешь. К тому же они росли вместе, в общей столице Союза Трёх Царств, и возненавидели друг друга с первого взгляда. Ещё в два-три года они устраивали страшные войны за всё подряд и только чудом не лишились глаз. К пяти годам каждая из принцесс собрала свою банду из детей прислуги, и разразилась война. В тринадцать лет начались и распри из-за мальчиков, и только тогда любящие отцы потеряли терпение. Раз уговоры и розги не помогают, то нужны радикальные меры. И знаете, что они придумали? Они забрали дочерей у прихвостней, собрали вместе и магией перенесли в глубокий и недоступный каньон в центре Серебряных Гор.
   -Зачем? - не поняла Лиза.
   -Им было сказано, что оставляют их там на год. Если они не хотят умереть с голоду, пришлось бы научиться сосуществовать. Дали оружие и сказали, что если кто-то из них с кем-то расправится, то труп убитой оставят грифам, а убийцу отлучат от престола.
   -Умно придумано... - я присвистнула.
   -Итак, отцы оставили их в каньоне и исчезли, но опять забыли про Преха. На исходе года на Союз Трёх Царств вновь напали. На этот раз волшебники не смогли справиться с бедой и полегли на поле брани. Деллари и другие государства поделили между собой предводители чёрных армий. Про принцесс же подумали, что все они давным-давно в могилах.
   -Но они не умерли? - Ника вздрогнула.
   -Преху не повезло. Более того, за год они как следует обсудили свои разногласия и заключили мир. А когда прошёл год, и ещё месяц, и они поняли, что произошло нечто ужасное... Они перешли через горы сами, вернулись домой и увидели, что дома больше нет. За каких-то две недели принцессам удалось собрать армию, но не прежние банды, а хорошо обученное войско людей, гномов и эльфов. Вот. Прех потерпел поражение и был убит, а обескровленные земли Союза вновь объединились. Позже принцессы выбрали наместника и отправились странствовать. Была какая-то цель... может, и не цель, дети же. Ну, а дальше я не слушал.
   -И то спасибо, - я вздохнула, - хоть что-то ясно. Спасибо за интересный и поучительный рассказ, если что, буду знать, кто куда меня посылает. И... у меня к тебе просьба.
   -Какая?
   -Притворись слепым и глухим. Пока большие шишки совещаются, мы под шумок успеем смыться.
   -Поздно, - прошептала Лиза.
   Я с горечью констатировала её правоту. Теннер и Фрекатта закончили беседу и медленно, но неотвратимо приближались к нам.
   -Нет! - твёрдо сказала я.
   -Что "нет"? - не понял Фрекатта.
   -Ни в какой Храм не пойду, вы хоть все волками войте!
   -Мы и не думали о Храме, - Теннер хмыкнул, - просто хотим предложить взаимовыгодный контракт.
   -Любопытно.
   -Видите ли, греллы добрались до Хранителей, которые везли Талисман в Храм Истинного Света. Мы не знаем, выжил ли кто-нибудь, но Талисман отобран. Скорее всего, его везут в Цитадель Кормака. Это главная крепость Вендара.
   -И чего?
   -Необходимо их перехватить. А вас хотим нанять дополнительными воинами. С оружием вы дружите. Требуется лишь, чтобы он вновь оказался у нас. До Храма идти необязательно.
   -А с чего вы взяли, что кто-то согласится?
   -Кормак богат. Очень богат. В его Цитадели - полные подвалы золота. В Айреке оно очень ценится... Как только отберём у него Талисман, вы сможете взять столько золота, сколько сможете унести. Также вы можете оставить себе всё, что найдёте по пути. А потом мы перенесём вас к ближайшему по времени Порталу.
   Дело представилось в новом свете.

VI. Начало пути

   -Значит, это вы можете сделать?!!
   Фрекатта опустил глаза. Нет, хороша же я, да и они тоже! Если бы они мне сразу это рассказали, я, может, и пошла бы с ними в их Храм. ЕСЛИ БЫ я знала, что смогу попасть домой даже после восьминедельной прогулки... то мне не пришлось бы ночевать в Лесу, и я бы выглядела самой собой. Впрочем, я тут, и вернусь когда захочу, и с горой бабла! Золото тяжёлое, но кто знает, я и двадцать, и сорок кило унесу. И уж тогда заживу, как королева! Но от всей этой затеи ощутимо пахло керосином. Ведь просто так даже грелл не почешется. Рискованное это дельце. Дойдём ли? Выдержим ли? Тем более что идти придётся бок о бок с Дайнрилом, чтоб ему пусто было! Вот этого я боюсь, пожалуй, больше, чем всех этих греллов, Кормака и лесных комаров, вместе взятых. Не знаю, кто он там - эльф или дико вредный глюк, он мне несомненно послан небесами - в кару за мои грехи. Я на мгновение задумалась, что же я такого в своей жизни успела натворить, чтобы заслужить это наказание. Именно на мгновение. От такого количества грехов стало боязно, что "заслужила" я не одного Дайнрила. Тьфу-тьфу, лишь бы не дошло до божьих ушей! Я и одного-то эльфа едва терплю, а уж двух... Представлять не хочется.
   -Ну так что? - поторопил меня Теннер.
   -Одну минуту, - я прищурилась, - нам нужно посоветоваться. Я же не могу за всех решать.
   Маги синхронно кивнули, и мы скромненько удалились - впрочем, не так далеко. Чтобы кое-кто не решил, что мы собираемся рвать когти. Расположились тесным кружком и дружно замолчали.
   -И?.. - я не выдержала.
   -Чего? - Ника пожала плечами.
   -Того! Что делать будем с невероятно щедрым предложением наших новых друзей?
   -Деньги - это, конечно, да...
   -Спасибо за новую информацию!
   Ника сверкнула глазами, но кричать не решилась:
   -Мне кажется, ты сама уже всё обдумала. Лично для меня тут загнуться не страшно. Да и вряд ли помрём, раз ещё не померли. А золото, оно и есть золото.
   -Да! Деньги! - Лиза просто сияла от счастья. - Я хочу в Париж!
   -Рита! - Ника вцепилась в меня мёртвой хваткой. - Мы ж сможем поехать в Италию!
   -И на следующий чемпионат, - я кивнула. - Я прикуплю себе роскошную хату в центре и набью её всей современной техникой, чтоб черти обзавидовались. Мать... Это, конечно, хорошо, не спорю. Но нас могут убить, и нам, наверное, придётся убивать.
   -А может, договоримся? - тихо пискнула Лиза.
   Я прищурилась ещё сильнее:
   -Как же, интересно знать, ты, прелесть моя, с греллами договариваться будешь? Помнится, был прецедент. Очень кое-что чешется повторить?
   -Господи, что ты несёшь...
   -Ух ты! Меня повысили в должности. Была курсантом, а стала Богом. Лиз, тебе придётся хотя бы попробовать истыкать их ножами, если вдруг возникнет такая потребность.
   -А выбор у меня есть?
   -Умница! А от вас обеих мне потребуется только одна, ма-аленькая услуга.
   -Тебе - и нужна помощь? - изумилась Ника.
   Похоже, теперь я походила на китайца больше, чем сам уроженец поднебесной, занеси его нелёгкая в эти глухие места. Надо же! Кажется, Ника думает, что я чего-то испугалась. Что ж, требуется раскрыть людям глаза. Да. Боюсь. Очень боюсь, но не войны, а...
   -Не хочу, чтобы у вас были из-за меня проблемы.
   -То есть?
   -Дайнрил. Опасаюсь, что мы с ним убьём друг друга раньше, чем успеем запустить лапы в золотишко Кормака. Ручаться не могу, но вряд ли Фрекатте это понравится. А посему - следите за мной и особенно за ним, чтобы этот кент ничего такого гадкого не выкинул.
   -Дайнрил? - глаза Ники подозрительно сверкнули. - Это тот самый, о котором ты говорила? Ты что-то путаешь. Он же такой...
   -Какой?
   -Он симпатичный!
   -Ба! Что слышат мои невинные ушки? Тебе так понравился этот эльф?
   -Мне харкнуть!
   -Хорэ плеваться, - ура! Я наконец-то избавилась от похожести на узкоглазика, - вроде я тебя знаю достаточно, но кто знает... прямо сейчас признаешься в своих вечных чувствах?
   -Мне на него...
   -Ладно-ладно. Притворимся, что я купилась. Так что, договорились? Мы идём или нет? Есть вопросы?
   -Да, - тихо шепнула Лиза, - скажи-ка, кто этот парень рядом с Дайн... Дайнрилом.
   Я проследила за её взглядом и увидела на указанном месте Оддара. Так-с, всё ясно. У моей милой подружки вновь засвистела романтика в известном органе из двух полукруглых частей. В принципе, понять её я бы смогла, если бы по какой-то случайности потеряла девять десятых мозга, включая ту его часть, что отвечает за здравый смысл. Для гнома Оддар выглядел потрясающе. Прикид роскошный, плащ усыпан чем-то вроде стразов, а меч и короткая секира вообще все в драгоценностях. Да и облик стал более цивильным. Волосы причёсаны, ногти подстрижены, а вместо чёрной двухнедельной щетины на подбородке эспаньолка а-ля Таликор. Но всё равно, гном есть гном. Небось невоспитанному молокососу Гарху он родичем приходится. Вообще-то Оддар ничего плохого мне не сделал, даже наоборот, в баре даже пытался спасти меня от бандитов. Матом на меня не орал, что немаловажно, и не издевался, как Дайнрил. Будь я свахой, тут же дала бы согласие на его "отношения" с Лизой. Но, во-первых, я не сваха, а во-вторых, как же то слово, что я давала Алику? Ну, когда он просил приглядывать за его невестой, дабы ничего не случилось. Кто бы знал, что за "базар" придётся отвечать?
   Второй пункт этих размышлизмов я огласила вслух. Почему-то Лиза смутилась.
   -Да что ты? Я ничего такого в виду не имела. Он просто необычный, вот я...
   -Ну-ну. Ты это откровение лучше Алику перескажи, то-то мужик обрадуется!
   -Злюка!
   -Эт' точно, - согласилась я, - и вреднющая к тому же. Что решили?
   -Попробовать-то можно, - Ника пожала плечами.
   Лиза, украдкой оглянувшись на Оддара, повторила её жест, правда, у неё это вышло довольно забавно. Ну, это вообще ни в какие ворота! Для меня лично романтика - нечто противоестественное, а значит, сейчас я стою в лесу в компании парочки извращенцев?! Может, этих извергов и больше, я ж ещё Дайнрила не считала. А ведь даже козе понятно, что амуры и звонкая монета - вещи несовместимые, как пиво и кефир, или как честность и политика. И что дальше? Надеяться, что девочки образумятся? Хотеть, конечно, не вредно, но чем чёрт не шутит...Да кого я пытаюсь обмануть?!
   -Мы согласны, - я вышла из круга и встала лицом к окружающим.
   Теннер одобрительно кивнул.
   -Но только на первоначальных условиях. Всё, что найдём - наше, идём только до тех пор, пока к вам не вернётся Талисман. А потом вы отправляете нас к ближайшему Порталу с сообщением даты открытия.
   -От своих слов я не отказываюсь, - чуть обиженным тоном возразил маг, - и я не враг вам.
   -Спасибочки, - я подавила зевок, - так когда мы отправляемся? Надеюсь, не прямо сейчас?
   Ох! Зря я это сказала. Ведь знала, что с этого момента мы не одни, а Дайнрил стоял неподалёку и внимательно прислушивался к нашему разговору. Что ж, за глупость рано или поздно приходится платить.
   -Ты настолько устала, что не в состоянии идти? - его брови приподнялись. - Человеку вообще не место в лесу. Особенно женщинам.
   -Что?! - весь сон с меня как рукой сняло. - Чего ты там щебечешь, дятел? Ни фига я не устала. А ты что, фанат прогулок под луной? Кстати, ты в курсе, что все нормальные люди по ночам имеют обыкновение спать?
   -Неужели? - похоже, происходящее его откровенно забавляло.
   Значит, нам очень смешно? Спокойно, Рита, теперь ему только и надо, что вывести тебя из терпения. Видно, ему так нравится смотреть на приступы безумного бешенства, которые накатывают каждый раз, как он выдаёт свой очередной шедевр "эстрадных прикольчиков". Очень весело? Так весело, что уши вянут. Ну уж нет, я не доставлю ему такого удовольствия, хоть режьте меня! Буду бить врага его же оружием. Ни грамма бешенства, сперва думать, потом говорить. Тогда и посмотрим, кто из нас круче. Начнём прямо сейчас. Я мило улыбнулась:
   -Следует ли мне расценить твой ответ как то, что ты ставишь под сомнение тот факт, что НОРМАЛЬНЫЕ люди - это собирательно, без расизма - ночью спят?
   Вот это да! Я и сама ничего не поняла из того, что только что выдала, да ещё таким голосом учёного скворца, что аж самой противно. Но, похоже, слова возымели действие. Дайнрил даже немного опешил:
   -Я этого не говорил.
   -Или, может, ты основывался на личном опыте?
   -То есть...
   -Вдруг лично ты предпочитаешь по ночам бродить по округе и выть на луну? Судя по опыту нашего общения, сие вполне вероятно.
   В воздухе повисла напряжённая тишина. Фрекатта прямо глаза выпучил, как будто я покушалась на честь какого-нибудь королевского рода. Ой! А вдруг эти эльфы такие гордые, что никого вокруг, кроме себя, не видят? Дайнрил сочтёт это за смертельную обиду и... что, дуэль? И ладно, по крайней мере, хоть с этим разберёмся.
   Но ТАКОЙ реакции я не ожидала. Эльф застыл на месте, потом встряхнул головой и громко рассмеялся, так задорно и весело, как будто не про него сказано было. Отсмеявшись, он поманил меня пальцем.
   -Пойдём-ка, побеседуем с глазу на глаз.
   Значит, всё-таки разборки? Зейтт заступил мне дорогу, явно не желая, чтобы кому-нибудь из нас начистили пятак. Но Дайнрил жестом остановил дахрейца на полдороге:-Спокойно, брат. Я ей ничего не сделаю.-Кто кому ещё... - проворчала я, но в лес всё же пошла. Когда ещё такой шанс представится? В конце концов, если что, есть кому за меня отомстить.
   Эльф явно ориентировался в лесу, как дома, не делая разницы из того, день на дворе или ночь. Это в принципе объяснимо. Тот же Зейтт при первом ликбезе любезно просветил меня, что Северный Айриэль - вотчина лесных эльфов. То, что лесной житель может заблудиться у себя дома, казалось не особенно правдоподобным, но волновало меня не это, а собственная персона. Кто его знает, вдруг он оставит меня здесь на съедение волкам? Как я тогда обратную дорогу найду?
   Оказалось, беспокоилась я напрасно. Он отошёл не так уж далеко от лагеря, где-то минут на семь ходьбы по чаще. Достаточно близко, чтобы без проблем вернуться, и в то же время мы были ограждены от посторонних глаз и ушей. Твори, что душенька изволит. Если он и вправду воет на луну, сейчас самый подходящий момент. Наконец мой провожатый остановился и внимательно посмотрел на меня. Я ответила ему тем же.
   -Ты ненавидишь меня, - произнёс он.
   Я вздохнула:
   -По крайней мере, наши чувства взаимны.
   -С чего бы мне тебя ненавидеть?
   -По-другому таким, как ты, жить неинтересно.
   -Объясни-ка свою точку зрения...
   -Ладно, - впервые за всё это время стало трудно подбирать слова, - ты привык, что тебя все боятся и поперёк даже не пикнут. Всегда по-своему поступаешь. А тут я объявилась. Делать, что ты говоришь, не желаю. Вот и...тебе это не понравилось. Может, даже убить меня хочешь...
   -Кто сказал эту чушь?
   -Никто. Сама догадалась.
   -Рита! - он покачал головой. - Вот в чём дело. Знаешь, я не стану разубеждать тебя ни в чём. Некоторые причины немного похожи на правду. И теперь мне известен кое-какой немаловажный факт. Почему ТЫ так резко настроена против.
   -А то сразу неясно?
   -Да. Ты не любишь подчиняться. Наверно, мама в детстве тебя очень ругала.
   -Давай не будем о родителях, хорошо?
   -Хорошо.
   -Разве самостоятельность - не нормально?
   -В твоём случае чрезмерно. Скажу тебе по секрету, у нас несколько другие порядки.
   Я усмехнулась:
   -Ну конечно, идеал средневековой женщины. Босая, беременная и на кухне. До чего достал этот чёртов мужской шовинизм... Тень, знай своё место... будто есть право командовать!
   -Настоящая феминистка! - в его голосе вновь мелькнула насмешка.
   -К Майре ты небось по-другому относишься?
   -Майра, между прочим, потомственная воительница. Она родом из Тенды, а там и женщины, и дети должны уметь постоять за себя. Майра не расстаётся с ножом с тех пор, как научилась ходить. Не обижайся, но ты... немного в другой форме.
   -Чего там на правду обижаться?
   -Ладно уж, не притворяйся. Ты мне не веришь. Брыкаешься, как молодой бычок.
   -Вот спасибо!
   Дайнрил коротко улыбнулся:
   -Но это и есть правда. Разумеется, во многом ты права. Друзей из нас не выйдет, на то у тебя есть Зейтт. А ему ты веришь?
   -Надеюсь, что не зря.
   -Вот и спроси у него. Я вовсе не такое чудовище, как ты себе представляешь, и уж тем более не собираюсь тебя убить.
   -Неужели? - я как можно точнее скопировала издевательско-покровительный тон Дайнрила.
   Он весело засмеялся:
   -Конечно. Я только хочу взять над тобой верх.
   -Я тоже.
   -Вот и разобрались, - ровным голосом подытожил эльф.
   -Но зачем тебе это понадобилось?
   -Нам же придётся очень долго идти вместе. Сражаться, плыть и ещё много чего. Как враги, мы будем мешать всему отряду. Я знаю, для тебя вся наша миссия - пустой звук, но давай всё же заключим временное перемирие? Исключительно для общей пользы.
   -Альтруист, - я пожала плечами.
   -Ничья, - Дайнрил повторил мой жест, - мы так и убьём друг друга?
   -Пожалуй, ты прав, - нехотя признала я, - перемирие - лучший выход. Но я не смогу его придерживаться, если ты будешь вести себя, как самодовольный павлин. Ты ещё не победил.
   -Пока не победил.
   -Или не проиграл?
   -Я не настолько эгоистичен, чтобы отрицать и такую возможность. Так что? По рукам?
   Он протянул мне руку. Я постояла пару секунд, раздумывая над возможными последствиями. В конце концов здравый смысл перевесил, и я пожала его руку. То есть, моя ладонь просто утонула в его здоровенной лапе, ну да это к делу не относится. Интересно, как долго мы сможем соблюдать хрупкое равновесие?
   Вскрытие покажет.
   Возвращались мы в глубокомысленном молчании. Уж не знаю, о чём таком размышлял мой невольный спутник, но явно не о цветах и поэзии. Глаза б мои не видели... Нет, хватит с меня бессмысленной вражды. Я дала слово, а это значит, что нужно держаться, пока эльф сам не сделает шаг к мордобою. В чём-то он и прав. Пока нас объединяет общая миссия, желательно соблюдать нейтралитет. А для задушевных разговоров "за жизнь" у костра меня поджидает рыжий подстраховочный вариант. И кстати, надо будет у него спросить, что за петрушка приключилась с Хранителями.
   Оказалось, сия блестящая идея осенила не только мою многострадальную тыкву. Зейтт сидел у костра вместе с Никой и что-то ей объяснял. Я прислушалась и тут же поняла, что дахрейец, по сути, отвечает на мой, пока ещё не перевёдённый в слышимую форму вопрос.
   -...умный ход. Греллы, конечно, злобные и кровожадные твари, но не трусы и не совсем придурки. А уж про их повелителей и говорить нечего. Оддар тут говорил, что объединение Вендара и Тругга в этой борьбе - явление закономерное и ожидаемое. Ну так это сейчас, а тогда мы, образно выражаясь, дали зевка. О! Рита, ты цела?
   Я подошла к костру:
   -Наконец-то заметил, шут гороховый! Спасибо за милую заботу. Да, я жива, здорова, не рассталась ни с одной жизненно важной частью тела и не лишила того же твоего эльфийского приятеля. Мы заключили временное перемирие. Удовлетворила я твоё любопытство? А теперь не лишай меня такого же блаженства.
   -Проходи, садись, - Зейтт расхохотался, - знала б ты, что за словечки у тебя...
   -Варвар!
   -А то! Так, о чём я? У-гхм...
   -О том, что вы дали зевка, - услужливо подсказала я.
   -А! И вот, когда на границе Изменчивого Леса объявились труггские греллы и пошли войной на Нариву, мы все решили, что для Талисмана опасность миновала, вроде бы наши братья по Ордену успели уехать слишком далеко, чтобы греллы их догнали. Тебя, честно говоря, мы искали до тех самых пор, а потом решили, что ты попала на жаркое греллам... Ну, а затем встретили деревенскую дружину и бок о бок с ними сражались против общего врага. Тролль побери, даже не думал, что буду когда-нибудь махать мечом на стороне минройцев.
   -Кстати, ты говорил, что тебя выперли из страны под предлогом того, что ты языка не знал. А на каком языке тогда объясняются минройцы?
   -На этом самом. Его называют общим, ну, как в Айреке для многих - английский.
   -Но ведь я тебя понимаю.
   -То сейчас. А тогда я только по-дахрейски и разумел. После изгнания и начал учить язык. Мало ли что... Знаешь, вообще-то они не имели права меня выгонять. Не имели бы, если бы вся наша семья у них поперёк горла не стояла. Я ж ещё пацаном был.
   -Сколько тебе было?
   -Девять, - глухим голосом поведал он.
   Мой разум на миг заволокла кровавая пелена. Это каким же ублюдком надо было быть, чтобы отобрать малолетку у родителей и выкинуть на улицу! Нет, возможно, он и тогда выглядел старше своих лет, но не настолько же...
   -А сейчас?
   -Сколько дашь? - его пристальный взгляд едва ли не прожигал насквозь.
   -Двадцать два, - предположила Ника.
   Он чуть заметно улыбнулся:
   -Не знал, что так плохо выгляжу.
   -Гадать не буду, - предупредила я.
   -На той неделе было шестнадцать.
   Мать моя женщина! Так значит, я не ошиблась, Зейтт на самом деле ещё мальчишка, пускай он и двухметрового роста, в плечах как три меня, а его меч мне даже не поднять, не то что рубить им грелльские хари. Н-да, хорошо, что вокруг негусто с ментами, а то бы они первым делом загребли всех нас в обезьянник за "вовлечение малолетнего в незаконную деятельность", или по другой статье, ещё более нехорошей. Хотя, если бы все малолетние так внушительно выглядели, статьи бы вовсе не существовало. Связываться просто не захочешь...
   -Ты хочешь домой? - участливо спросила Ника.
   -Хочу, конечно, а ты разве нет? Раньше было труднее, раз в сто. До Ордена. Иногда не понимаю, чем я заслужил такую честь - быть принятым в Хранители Сил?
   И вдруг меня озарило:
   -Кажется, знаю.
   -Так скажи!
   -Дело в том, что ты изгнанник.
   -И что?
   -Как и все Хранители. Логично, в принципе, ведь человек без корней будет поглощён миссией и ничем другим. Ну, предположим, не все изгнанники. Добровольные скитальцы, которым дома не сидится: стены душат или с соседями отношения не сложились. Вот Рор, например. Сам же назвал его изгнанником. Майра... Воительница, а по уши влопалась в Таликора, небось в Тенде за это по головке не гладят. Фрекатта нарушил храмовые законы. И тэ дэ и тэ пэ. И Дайнрил твой драгоценный со своим свинским поведением явно не по вкусу мудрым и добрым эльфам.
   -Точно. Да, Зейтт! - вспомнила Ника. - Ты обещал показать нам карту Нурекны. Я хочу знать, где это... Деллари, вот!
   Зейтт с облегчением нырнул в темноту, оставив нас размышлять над своим поведением. Лично я просто горела от стыда. Надо же мне было ляпнуть про его родину! Парню и так солоно приходится, а тут ещё явилась я и разбередила старые раны. Хорошо ещё, Ника вспомнила про карту, сумели выкрутиться. И я благодарно ей улыбнулась.
   Вскоре появился наш пламенноволосый проводник с многократно сложенным куском пергамента, который выглядел так, будто всю дорогу провёл между конём и седлом. Судя по виноватому виду дахрейца, моя догадка ушла недалеко от истины... Наконец я могла узреть весь этот мир, так сказать, в перспективе, и он мне ужасно не понравился, особенно после того, как Зейтт пару раз потыкал пальцем в самый край карты, показав, где находится Портал, где мы сейчас, где Тругг, Вендар, и - на противоположном краю - тот самый Дершат. Оптимизма это зрелище не прибавляло. Если мы за неделю совсем "децл" проползли, то до Вендара по прямой ещё десять раз по столько. Причём по прямой вряд ли получится, потому что на пути реки, горы, непроходимые чащи, города...То есть, в лучшем случае, идти придётся дней семьдесят пять. Дома нас успеют заочно похоронить и будут приходить на пустую могилку по памятным дням.
   Я нашла на карте и Дахрейю. До неё было даже ближе, чем до Вендара, но в противоположном направлении. Дахрейя граничила с родиной Дайнрила, так что тот факт, что Зейтт защищает эльфа, вполне понятно и по-соседски. Храм Истинного Света располагался на границе Белоозёрья и Тенды, родины Майры, и находился он у чёрта на рогах, в два с половиной раза дальше Вендара. Уф-ф! Неужели придётся идти столько времени?
   А ещё меня поразили размеры Минройской Империи. До чего же здоровенная страна! От Арганата до устья Касады (Касада - самая большая река во всей Нурекне, и если масштаб выдержан правильно, то этот "ручеёк" похлеще Амазонки и Днепра, вместе взятых), то есть, как только мы пересечём границу, то до Вендара придётся идти исключительно по минройской земле. Ну да ладно, судьбу не выбирают, а золотишка-то хочется...
   За разглядыванием карты я позабыла о Зейтте и Нике. Я-то конкретно увлеклась, а нашей старосте по сю пору было интересно, что же такое могло приключиться с восьмёркой хорошо тренированных людей, эльфов и гномов, чтобы они упустили из своих лап (пардон, рук) тот самый Талисман, за которым катались аж в Айреку и битых три недели следили за Боровом. А он ведь не простой "объект"! И в клубы, и на дискотеки, и по продажным девкам. Вели себя как паиньки! Вытерпели всё, прошли огонь, водку и воду в канализационных трубах. И лишиться Талисмана просто так? Видать, приключилось нечто из ряда вон выходящее.
   Почему-то Зейтт продолжать рассказ не хотел, и объяснять пришлось как нельзя кстати подошедшему Оддару. Он осторожно обошёл Лизу, которая мирно уснула в тепле у костра (укрывшись сразу тремя плащами - своим, Ники и Зейтта) и постарался ввести нас в курс дела:
   -Что там было? Провели нас! Пока мы с труггскими отродьями в Лесу разбирались, с тыла зашли вендарские. И началось! Жаль, Клейтас свернул на север, дела у него там были. А как ты не верти, лучше эльфов из лука никто не стреляет... Он и вояка опытный... Всего их семеро осталось, а вендарских около трёхсот. Это даже не бой был, а... бойня! Гарх первым погиб. Распрощался с головой. Как бы его величество Кеддех не устроил всем нам непочётные похороны заживо за то, что сына не уберегли... Ну так я говорил Дайнрилу: негоже мальчишку в настоящий бой пускать, необучен ещё... Кхарто и Майра попали в плен, и их увезли вместе с Талисманом, который с Гарха сняли. А Дейко сразу после него полёг, отродья ему руки отсекли, он и помер, кровью истёк и помер. Никто так просто не ушёл... Таликору две стрелы досталось. Да кто ж знал, что в вендарской орде и орки затесались! Орки нынче только в Дершате и водятся, а это на другом конце Обитаемых Земель. Как их сюда занесло, уму непостижимо! Но парень он крепкий, выжил. Вроде бы... По крайней мере, как только стрелы из него вытащили, он вместе с Рором рванул в погоню. Он, наверное, совсем от любви голову потерял, раз надеется, что вдвоём они смогут пленных отбить.
   -Каким войском располагает Кормак? - наконец-то я задала очень важный для себя вопрос. - И почему Таликор не попросил своих земляков о помощи?
   Оддар фыркнул:
   -Потому что он, видите ли, рыцарь! Троллий гордый дурак! В Вендаре греллов, как грязи, и каждый в бой пойдёт, стоит лишь их обожаемому господину и повелителю не то что приказать, просто намекнуть! Рыцарь он! Только курам на смех. А разве по-рыцарски ребёнка одного через всю страну отправлять? Благородный, тролль...
   -Какого ребёнка? - я напрочь отказывалась это понимать, происходящее всё больше напоминало "мыльный" сериал. - Откуда в этой истории ещё и дети?
   -Я про Колира толкую.
   -А-а!
   -Он же только на год старше Зейтта, а по гномьему нашему счёту - вообще дитя несмышлёное. От него-то мы всё и узнали. Фрекатта тут же попытался наладить мысленную связь с Кхарто, но не вышло. А Талисман - он вовсе магию отталкивает, потому-то и не можем мы его по воздуху перенести в Храм.
   -Глухо, как в танке?
   -Чего? Ну, можно и так сказать. Колиру ещё повезло, в самом начале драки он схлопотал по голове, потому-то и жив остался. А когда оклемался чуток, его Таликор и отправил в путь-дорогу, нас отыскать и снарядить погоню.
   -И где он сейчас? - вдруг спросила Ника. - Я уже всех видела. Вот, вы с Зейттом, волшебники, Дайнрил. И всё. Где же Колир? Где-нибудь прячется?
   Зейтт вскочил, сжав кулаки:
   -Что ты сказала?!! Ты хоть понимаешь?
   -Чего орёшь?
   -Не смей так говорить!
   Так-с, с этим срочно надо что-то делать. Ещё чуть-чуть, и мои друзья сцепятся, как два бойцовых бультерьера. И главное, из-за чего? Из-за невинного замечания по поводу отсутствия Колира. Да, он дахрейцу друг, но что, эта дружба ему шоры на глаза накинула? Пацан весь бой провалялся под кустиком, пока его друзей крошили в капусту. Сознание он, видите ли, потерял, и как нельзя вовремя... Напрашивается нехорошая мыслишка: случайно ли ему так подвезло или же кто-то с той стороны ему малость подсобил? Тогда ничего удивительного, если сей бравый воин заныкался куда-нибудь под ракитовый куст. А вдруг и вправду пришибут ненароком? Чем чёрт не шутит... ну ладно. Предположим, я слишком плохо подумала о человеке, которого в глаза не видела (кроме того раза в Лесу). Быть может, он на самом деле хороший парень, так зачем тогда Зейтту защищать "хорошего парня" с кулаками? Не пойму.
   -Брэк! - я с трудом вклинилась между распетушившимися приятелями. - Будьте так любезны, опустите ручки и включите головы. В честь чего такой шум?
   -Она его оскорбила, даже не зная!
   -И что? Давай ты лучше со мной драться будешь!
   -А с тобой-то за что? - Зейтт даже кулаки опустил.
   -По той же причине. И ты этого захотел. Ты оскорбил моих друзей. Итак, я требую сатисфакции. По углам!
   -Не буду я с тобой драться!
   -Боишься перешибить? Зря нервы тратишь, такую стерву, как я, ещё поймать надо. Так что, разомнёмся или ты дашь Колиру шанс своими руками смыть с себя "оскорбление"?
   -Хорошо. Ты права, я просто идиот!
   -Ещё какой.
   -Но и ты пойми меня...
   -Проехали. Сперва извинись.
   -Ага, - Зейтт поднял взгляд и посмотрел на Нику, которая выглядела несколько ошалевшей, - я дурак, прости.
   Ника махнула рукой:
   -Ладно, какой там дурак? Самой надо было думать, что говорю. И... а вправду, где он, твой друг? Он в порядке?
   -Надеюсь, что да...
   И до того глухо и отрешённо прозвучал его голос, что мне стало не по себе. Да, Зейтт меня поражает. Таких людей у меня на родине уже не осталось: повывелись. А кодекс чести у него явно не уступает рыцарскому... Друзей - защищать по гроб жизни, врагов, не только собственных - в упомянутый выше гроб вгонять. А друзья у него не просто так, с кем выпить можно. Вон как за Колира переживает! На какой-то момент я даже позавидовала, ведь хорошо, когда есть кто-то, кто будет о тебе волноваться, если что не так пойдёт...
   Хватит! Похоже, со всеми этими стрессами я начинаю терять выдержку. Заботы, видите ли, не хватает дуре! Ничего, выживу. Живут же люди сами по себе и в ус не дуют, а я вот разнюнилась не по-детски. В последний раз допускаю такую редкостную глупость. Хорошо, что Дайнрил сейчас на меня не смотрит, а то я бы со стыда сгорела. Так лажануться! Спасибо, что никто не видел! Если бы нашлись свидетели, пришлось бы втихую утопиться в речке, дабы избежать пожизненного позора. Шутка, естественно... Можно подумать, будто мне не всё равно. Плевать и на то, что сказал бы эльф. А вот о главном и забыла. Колир!
   Предположим, мы с Никой ошиблись в оценке боевого духа паренька. Как ни крути, среди присутствующих его не наблюдается, и что дальше? Куда, интересно, черти понесли нашего доблестного оруженосца на этот раз? И от Зейтта мы ничего не добились. Как говаривал наш сержант, "клиент ушёл в глухую несознанку". Так что по этому поводу просвещать нас пришлось всё тому же Оддару. И вот что мы узнали.
   Колир добрался до второй половины отряда где-то этим утром. Если б не Фрекатта и его "почти телепатический" мониторинг, фиг бы он их отыскал, но взволнованный маг своё дело знал, и парень прибыл-таки в этот лагерь. Заявился не в лучшем виде: голова трещит, как после весёлой пьянки, под глазом живописный фингал, а из крупа его тёмно-серой кобылы не то что стрела торчит, а натуральный ёжик из различных видов метательного оружия. Короче, страх и ужас. Зейтт - тот и вовсе встал столбиком и где-то минуту не мог отойти от шока. Ну, пока Фрекатта ему фингал заговаривал, а Дайнрил осуществлял обратный процесс превращения ёжика в лошадь, Колир и поделился с общественностью нехорошей новостью. Все, разумеется, обалдели. Как говорят гномы, вода нашла щель и затопила всю пещеру, а Талисман драгоценный ушёл гулять по Нурекне...
   А Колир, едва на человека стал похож, тут же оседлал свою кобылу и принялся проситься в разведку. Мол, схожу в деревню, узнаю, как там в "армии" дела да как далеко сейчас труггские обретаются... И ведь не надо было ему, придурку, разрешать в одиночку идти на такое важное дело, но на всех будто затмение нашло. К тому же парень всем уши прожужжал насчёт пресловутого долга чести. В смысле: теперь в отсутствие дяди Таликора, именно он должен поддержать престиж минройских рыцарей и воздать охальникам куда следует.
   Короче, в разведку он всё-таки поехал. И вроде бы до деревни (точнее, крупного села, и называется оно Волчья Пасть) рукой подать, а Колира как будто корова языком слизала. Уже за полночь, и не случилось бы чего?.. Точнее, волнуется-то в основном Зейтт, ведь они очень дружны были, Зейтт, Колир и покойный Гарх. А Оддар по этому поводу думает, что всё гораздо проще. Глупый мальчик впервые оказался в деревне без надзора старших, свернул в корчму и до бесчувствия упился местной брагой. Сейчас, скорее всего, наш герой храпит под столом в обнимку с сельскими поросятами. И чего, спрашивается, тут переживать?
   Лично я склонялась к гномьей точке зрения. Зейтт, конечно, слишком предвзято к этому относится, ну, на то и нужны друзья. Заодно и выяснилось, что Хранители делают в этом месте... выходит, будем тут сидеть, пока Колир не продышится? Кстати, весьма неумный ход. Пока мы будем торчать на месте и ждать его светлость, вендарцы запросто отмахают по прямой кучу километров. И как тогда прикажете их догонять?
   -Знаешь что? - вырвалось у меня. - Мы застрянем тут надолго. А не лучше ли будет, если я схожу в Волчью Пасть и приволоку вашего оруженосца за шкирку?
   -Не надо! - испугался Оддар.
   -Это почему?
   -Мало нам Колира, так и ты ещё...
   -Ага, яс-сенько. Но ты кой-чего не учёл. Во-первых, я старше, во-вторых, опыта в питейных делах у меня не в пример больше, и, в-третьих, меня не связывает ни один рыцарский долг.
   -Ни за что! Ты даже не знаешь местности! А обычаи...
   Это начало мне надоедать. Если Оддара послушать, так мы за этим холмом в землю врастём, пока Колир не оклемается, не опохмелится и в разум не войдёт. А в моих интересах как можно меньше торчать в Нурекне: тем выше вероятность того, что из института меня не вытурят, или хотя бы восстановят по возвращении. Нет, чем ему моё предложение не приглянулось? Вроде бы всё правильно. Уф! Старина Оддар меня ещё плохо знает. Одна из главных отрицательных черт моего, и без того вредного, характера - немыслимое упрямство. Изредка я бываю хуже упрямого мула. Проще говоря, фиг я от своего решения отступлюсь! Не выйдет по-хорошему, улизну по-плохому. Правда, "честные" варианты пока не исчерпаны.
   -Оддар? - медовым голосом спросила я.
   -Чего?
   -Они ведь уйдут.
   -Кто уйдёт?
   -Ну, греллы же!
   -Далеко не уйдут, - гном зевнул, - они пешком, а мы верхом.
   -Вы-то да, а мы трое?
   -В сёлах много коней продают.
   -Вот видишь! Оддар, душечка, может, я схожу за Колиром и коняшек заодно прихвачу?
   -Ночью? Одна? - он даже зевать прекратил. - Ни за что не отпущу!
   -А не одна? Пойдём вместе, а? Себе-то ты доверяешь. И парня вернём, и я под присмотром. Ты же этого боишься, да? Ну пойдём!
   -Хорошо, - Оддар кивнул, но был бесцеремонно перебит.
   -Хорошо, - эхом отозвался Дайнрил, - пойдёшь. Только не с Оддаром, а со мной.
   В моих ушах сначала зазвенело, а потом весь окружающий мир будто потерял звуки и стал немым. Как же он услышал, уму непостижимо! Я обернулась. Странно: где же его знаменитая ехидная ухмылка? Совершенно нормальное выражение лица. До чего этот эльф мастер притворяться! Голливуд отдыхает!
   -Пожалей мужика, - невозмутимо продолжал он, - двое суток не спал. Не хочет он вставать и куда-то тащиться. Мне же, напротив, идея приглянулась. Я готов идти хоть сейчас. Пойдёшь?
   -Туше, - прохрипела я.
   Дайнрил приподнял брови:
   -Что ты! Уверен, мы прекрасно поладим!
   Не сомневаюсь. Итак, мне предстоит генеральная репетиция на терпение. Кошмар! А с другой стороны, уникальная возможность. Грех не воспользоваться, когда ещё удастся так крупно проверить себя?
   -Не смею отказаться, - я изобразила ангельскую улыбку.
   -И славно, - пробурчал Оддар, проваливаясь в сонное царство.
   Я позавидовала ему. Никогда не обладала подобным талантом мгновенно засыпать. Бессонница отступала только под грузом выпитого алкоголя или почти часового ворочания в постели. И сейчас не лучше. Казалось бы, физические нагрузки должны отправить меня баиньки в тот самый момент, когда я приму горизонтальное положение. Фиг вам! Может, нагрузочки маловаты? Хм... Даже если так, никому, кроме меня, об этом знать не следует, себе дороже выльется.
   Дайнрил некоторое время понаблюдал за окружающими. Всё спокойно. Оддар дрыхнет, Зейтт уткнулся носом в колени и размышляет о бренности бытия (о чём ещё можно размышлять с таким лицом?), а Ника безуспешно пытается достать свой плащ из-под Лизы. Сжалившись, я отдала ей свой. Всё равно спать в ближайшее время не придётся, а если мы успеем вернуться до утра, то, наверное, юный рыцарь Колир одолжит мне собственный. Пусть только попробует пожадничать! Не зря ж тащусь за ним в неизвестном направлении...
   Теннер и Фрекатта мирно сидели под деревом спиной к нам и что-то вполголоса обсуждали. Прекрасно, значит, они не в настроении мешать. Похоже, Дайнрил думал примерно так же, потому что едва ощутимо потянул меня назад за рукав куртки. Я правильно поняла намёк и отступила. Прислушалась: не хрустят ли под ногами ветки? Вроде нет.
   Ещё пара-тройка осторожных шагов, и мы полностью скрылись с глаз заинтересованных лиц. Теперь можно перевести дух и вкратце обсудить "план военных действий". Н-да... о неприятном, ненадёжном и нехорошем человеке иногда говорят: "Я бы с ним в разведку не пошёл". Если говорить про себя, то эльф - последний, с кем бы я пошла в упомянутую разведку, однако иду же! Фортель старушки Фортуны, не иначе!
   -Боишься? - улыбнулся Дайнрил.
   -Тороплюсь.
   -На тот свет?
   -Спокуха, Дайн, я и так уже на "том свете", Хочется вернуться на "этот", в милую сердцу обстановку.
   -Понимаю.
   -Так мы идём выручать твоего друга?
   -У тебя ещё есть время одуматься.
   -Не дождёшься! Давай, показывай, где эта ваша деревня "Волчий Зад"?
   -Смотри, при селянах такого не ляпни, - предупредил он, - короткая дорога лучше или безопасная?
   -Короткая.
   -Не испугаешься лесных разбойников?
   -Что ты всё заладил! Боишься, боишься! Да будет тебе известно, что все преступные элементы района уничтожены...пару часов назад.
   -Да ну? - искренне удивился Дайнрил.
   -Не веришь, спроси у девчонок или колдунов. Я шестерых, Ника пятерых, хотя может быть и наоборот, я не считала.
   Эльф восхищённо поцокал языком:
   -Надо же! А с виду не скажешь.
   -Если это - та дорога, о которой я думаю, то вскоре ты сам в этом убедишься. Я не вру. Фома неверующий!
   Назло всем несуществующим богам, силам и мелким бесам, мой спутник отказался от этой блестящей идеи. И то хлеб, по крайней мере, теперь мой престиж в его глазах чуть-чуть поднялся. Может, в конце концов он поймёт, что я ничем не хуже Майры и могу считаться человеком? И вообще... я выжила в чужом мире, научилась стрелять из лука, немало греллов "замочила", а товарищ амазонка попала в плен к врагу. Ай-е, какая невезуха! Почему же этот чернявый ничего не замечает?..
   Так, мать!.. Опять за старое? Тупость отставлена в сторону. Не надо соревноваться, кто из нас круче! Привычка!
   Мы прошли всего в десятке метров от нашей с девочками бывшей стоянки. Я не удержалась и обратила внимание эльфа на окровавленные рожи в свете прогорающих углей. Странно. Мне показалось, что Ника окончательно затоптала несчастный костёр. Ну да ладно, спишем это на последствия шока.
   Почему-то Дайнрил не горел желанием поглазеть на убиенных. Объяснять не пожелал, просто цапнул за руку и потащил вверх по склону холма. Темп задал такой, что за ним успевал бы только чемпион по кроссу по пересечённой местности. Но я старалась изо всех сил. И вот, когда мне показалось, что я вот-вот выплюну собственные лёгкие, подъём кончился, и мы замерли на узкой площадке на вершине холма.
   Оттуда открывался потрясающий вид на освещённую луной бугристую равнину, утыканную островерхими деревенскими домиками. Несмотря на поздний час, кое-где в долине искрилась дюжины две-три жёлтых огоньков. Сомнений не было: перед нами цель операции "Корчма", селение Волчья Пасть.

VII. Цвет цунами

  
   И зачем я только это предложила?
   Спускаться оказалось не в пример сложнее, чем карабкаться вверх по склону. Вот ведь парадокс! Наверное, это оттого, что на вершину меня втащил Дайнрил. Отчего он взял такой резкий старт? Явно не мертвецов испугался, такие "кадры", по-моему, вообще ничего не боятся. Ладно, ещё будет время об этом подумать...
   Как только мы перевалили через гребень холма, я была предоставлена сама себе. Дайнрил, который, похоже, знал дорогу, шёл впереди, а я старалась не ударить лицом в грязь. Отнюдь не в переносном смысле: после вчерашних дождей рыхлая земля размякла до состояния чуть подгоревшей манной каши и растеклась мелкими лужицами. Вляпаться в такую ловушку - удовольствие ниже среднего. Я и старалась. До некоторых пор получалось довольно сносно, пусть меня даже опережали на четверть склона.
   -Рита, - прошелестел в темноте его голос, - к корчме - направо.
   Я повертела головой, пытаясь разобрать, в каком направлении теперь надо двигаться, и поплатилась за невнимательность. Налетела на ту же самую лужу, которую обошла пару секунд назад. Сапоги с хлюпаньем соскользнули вниз, я потеряла равновесие и покатилась по травке, как заправский сноубордист. Чистый экстрим! Конечно, в этом были и плюсы, например, резко возросла скорость передвижения, но и минусов хватало. С таким вот "минусом" я столкнулась в лоб на последнем этапе грязевого слалома. Слава богу, дальше не покатилась...
   -Иногда, прелесть моя, ты меня удивляешь, - промурлыкал Дайнрил, отпуская руку.
   Я была настолько ошарашена, что пропустила мимо ушей этот намёк на оскорбление. Сил и внимания хватило только на то, чтоб на ногах удержаться. Тем более, он меня поймал, а значит, часть вины искупил. Но другую часть...
   -Ты сам-то понял, что сказал?
   -Тебе объяснить?
   -Попробуй. Рискни ушами!
   Дайнрил фыркнул:
   -Что за невезуха! Солле сама падает в мои объятия, нужно говорить о вечной любви и приминать травку, а она мне про какие-то уши... Чем я провинился?
   Почему я не родилась глухонемой? Всё в моей жизни было бы не в пример проще. Не было бы вредничанья, взаимных оскорблений, прочих "радостей" общения. Всё, всё было бы хорошо, если бы я не услышала мудрых изречений моего "товарища по походу"!
   -Тебе обязательно всё испоганить?
   -Я не хотел тебя обидеть! - его брови резко поднялись.
   -Но сделал же...
   -Что именно было не так? Призыв к приминанию растительности или то, что я назвал тебя Солле?
   -Я НЕ СОЛЛЕ!!!
   -Конечно же, нет.
   Вот те на! Стоит повнимательнее к нему приглядеться. Ведь он - первый, кто со времени моей ночёвки в Изменчивом Лесу (чтоб он сгорел!) не считал меня воплощением пресловутой эльфийской принцессы. Точно не считал?
   -А... откуда ты знаешь?
   -Оттуда, душа моя... Мне многое известно.
   -Тоже мне, просвещённый!
   -Знаешь, - проникновенно объяснил он, - я, конечно, могу кое-что рассказать, но на самом ли деле ты этого хочешь?
   -Да. Хочу знать про ту, кем меня считают. А то ещё воровкой окажется, а меня за её преступление в тюрьму посадят... Или вообще на костре - пш-ш-ш!
   -Не сейчас. Нам предстоит серьёзное дело. Гораздо серьёзнее, чем ты думаешь. К чему тебе ещё одно несвоевременное выяснение отношений? Или всё же надо...
   Эк он загнул, сукин кот! Что-то нехорошее про "меня" знает и говорить не хочет, во имя поддержания боевого духа. Что же это за тайна? Конечно, я никоим образом не отношу себя к реликтам эпохи той чокнутой Солле, но остальные-то так не думают! Ладно, сделаю вид, что потеряла всякий интерес к этому делу. А затем, как только Колир будет у нас, можно будет и поиграть маленько. Никаких кулаков. Так, осада измором, и тогда посмотрим, у кого из нас нервы крепче. Не зря ж у меня есть друзья на факультете журналистики, и "скандальный репортёр" - лучшая для допроса роль...
   Впрочем, это всё в будущем. А настоящее - вот оно, и я вдруг поняла, что понятия не имею, что делать в первую очередь. Так всегда! Всё получается на ура, но стоит только появиться какому-нибудь эксперту, как "крыша едет капитально". Непруха...
   О'кей, мы пойдём другим путём. Я прикрыла глаза, отвернулась и представила, что нахожусь в гордом одиночестве. Теперь думалось полегче. Итак... Три штуки, вернее, две и одного пони для Лизы. И оруженосца с помощью тягловой силы вызволить не в пример проще. Я поискала взглядом Дайнрила, дабы поделиться с ним сей идеей, но его не было видно. И слышно. Как будто не было на свете никакого нахала, только вот это село, качающиеся фонарики и цокот копыт по вымощенной булыжником улице...
   Хрясь!
   Нет, я его когда-нибудь убью! Стояла себе спокойно, никого не трогала, пейзажем наслаждалась, как хорошая девочка...и вдруг, ни с того ни с сего, из-за кустиков высовывается знакомая до боли ручища, хватает меня за одежду и тянет вниз так резко, что я не успеваю сориентироваться и припечатываюсь затылком к булыжнику. Как, спрашивается, эта пакость называется? Поскольку в "разведке" нас всего двое, нетрудно догадаться, кто вёл себя, как...кандидат на смертную казнь путём вываривания в котле с добавлением перца чили! Сами знаете, кто.
   Если бы я, ударившись при падении головой, хоть на секундочку потеряла сознание, мне, наверное, было бы чуть-чуть легче. А так... Затылок я ушибла крепко, шишка на означенном месте тут же начала пульсировать и зудеть, а сознание моё при мне и воспринимает всё, как надо. Ох, святая корова, лучше бы НЕ воспринимало!
   Я лежала на спине под изрядно запылёнными кустиками, вместо подушки - шишка и камень, послуживший причиной травмы, а вместо одеяла - чёрный эльфийский плащ.
   Эльфийский?!!
   Попытка пошевелиться оказалась безуспешной. Что ж, этого и следовало ожидать: сердобольный эльф, прежде чем укрыть свою "жертву" плащом, не соблаговолил сперва снять данный предмет одежды. Что бы это значило? И что, собственно, он задумал?..
   -Молчи, - прошептал он мне в ухо, зажав при этом рот ладонью, - тебе же будет лучше! Поверь мне, я знаю, что происходит.
   -Я тоже. Надругательство. Тебе что, шлюх не хватает?
   -Это не то, о чём ты думаешь, - процедил Дайнрил, - я потом объясню, обещаю. Главное - подыграй мне сейчас! Как... как в кино. У нас свидание, ясно?
   -Зачем?
   -Просто подыграй!
   Дайнрил заставил меня обнять его с максимумом нежности, на который я была способна, и накрыл наши головы полой плаща. Держу пари, со стороны этот "натюрморт" выглядел вполне правдоподобно. Ну вылитые сбежавшие любовники!
   Причина, по которой мы изображали неземную любовь, открылась довольно быстро. Спустя несколько секунд после начала спектакля пожаловали и зрители, судя по цокоту копыт, те самые ребята, которых я услышала до того, как была бесцеремонно потащена вниз.
   -Кто такие будете? - сипло прокаркал чей-то простуженный бас.
   Дайнрил поднял взлохмаченную голову:
   -Уйдите, пожалуйста! Если б вы знали, как вы не вовремя...
   -Это надо ж! - всадники заржали громче своих лошадей. - Вам чё, больше негде?
   -Было б где, брат...
   -Ух, когда-то и я был молодым... Даже на булыжнике, эх...
   -И давно? - спросил второй голос.
   -Только пришли, shalluon!
   Интересное поведение для сельской стражи. У нас в городе по ночам проверяют документы у всех, кого могут изловить, а эти, похоже, какие-то любители "клубнички". Стоят и пялятся. Может, мне тоже на них уставиться?
   -Эй, мальчики, а в чём дело-то?
   Уже знакомый хриплый бас ответил:
   -Ублюдков залётных ловим. Сегодня в лесу они порешили сына старосты с его друзьями и как в воду канули.
   -За что? - почему-то мне стало страшно.
   -Парни искали жертву для сегодняшнего праздника, да вот жертва несговорчивая попалась, и убили их, вот... недавно только узнали.
   -Как... жертва... - прошептала я.
   -Да никак. Не поймали их ещё. Да ничего, обойдёмся, есть у нас уже один дурак. Зашёл к нам не вовремя. Да кто вы будете-то?
   -Мы? - Дайнрил шлёпнул меня по спине. - Я Тувир, племянник вашего мельника, из Приречья, а это Найэ Ливат, мы с обозом на праздник приехали. А вы, значит, стража здешняя?
   -Ага! - прорычал кто-то.
   Дайнрил ещё что-то говорил, но мою голову уже занимали ужасные мысли. Обрывки ужасных мыслей. Жертва! Те разбойники вовсе не собирались нас грабить, они хотели... вскрыть нам глотки на алтаре? Идолопоклонники? Ну, вроде тех жрецов майя, про которых мы учили на культурологи. Или это были ацтеки? Не помню, да и не суть важно. Боже, куда я попала?
   Наконец мои глаза приноровились к бьющему в лицо лунному свету, и, исхитрившись, я как следует разглядела фанатичных стражников. Одного взгляда хватило, чтобы понять: ничего страшного. Просто я по настоящему "поехала крышей".
   Ну где, скажите на милость, вы такое наблюдали? На лошадках (вдвое больше нормальной величины) восседали образины почище греллов. До пояса они выглядели вполне по-человечески, а вот выше... Одежды на них не было, её с успехом заменяла серо-бурая шерсть. Руки заканчивались когтистыми лапами, а лицо... нет, не лицо, а звериная морда, как у помеси добермана с грязным бобтейлом. Ну, вроде того фильма, "Оборотень в Париже". Зрелище то ещё. Пасти раскрыты, языки сбоку свисают, а два ряда крокодильих зубов словно примеряются к твоему горлу. Бывает такое? Нет, конечно, хотя, если рассуждать здраво, то у себя дома я и представить себе не могла, что где-нибудь во Вселенной есть чудики вроде тех же греллов. А если принять за аксиому то, что в Нурекне, как в Греции, всё (и все) есть, тогда... поневоле начинаешь жалеть, что не умерла тихо и спокойно в своей колыбельке. Оборотни?
   И этот урод меня не предупредил???
   Было их восемь рыл, и все, как один, на нас глазели. Признаться, мишень из нас получилась знатная, просто хватай и ешь. Но кушать нас они вроде бы не собирались, наверное, потому, что через коня у одного из них был перекинут предмет, на поверку оказавшийся связанным человеком в кольчуге. Я повнимательнее к нему присмотрелась и... вдруг меня будто обожгло. В кандидате на жертвоприношение во имя праздника я узнала Колира.
   Дьяволы! Неужели Дайнрил этого не видит? Похоже, и правда не видит. Как же открыть ему глаза на происходящее?! Сперва я хотела просто сказать ему это на ушко, но вдруг почувствовала, что выглядеть это будет подозрительно. Мы же якобы одни из них. Что же делать? Неужели звери убьют ребёнка?
   Внезапно меня осенило. Раз уж оборотни принимают нас за себе подобных, значит, и вести себя мы должны соответственно. То есть злобно и подло. К тому же сия идея должна как следует разозлить моего "оппонента". Взвесив все "за" и "против", я изобразила нечто, что, по моему мнению, должно было показаться сладострастным воплем, и с видимым удовольствием впилась зубами в его шею.
   Результат меня ошеломил. Дайнрил хрипло зарычал, как наши "друзья", и сдавил меня в своих железных объятиях, так, что рёбра захрустели. Чертовски больно! Но фига с два он дождётся просьб о пощаде. Тем более что я, кажется, сама виновата: прокусила ему кожу до крови. И почему я не вампир?..
   Пользуясь тем, что стражники твёрдо уверились в нашей тёмной сущности и отошли на почтительное расстояние, я прижала к себе голову Дайнрила и чуть слышно произнесла:
   -Колир у них.
   -Я видел, - он повертел головой и демонстративно поморщился, - кусаться-то зачем?
   -А кости ломать? - парировала я.
   Эльф хитро прищурился:
   -Захотелось.
   -Вот и мне захотелось тебя укусить... ладно. Что теперь?
   -Предлагаешь броситься на них с Сантаром и криком "ура"?
   -Перестань издеваться! Тут, похоже, дело серьёзное. Позволишь им его сожрать?
   -Позволил бы, будь ты на его месте, - безразличным тоном ответил он.
   Чего?! Я едва не забыла, что мы сейчас не в том положении, чтобы бить друг другу рожи. Этот... "нехороший человек" всерьёз предлагает скормить вервольфам МЕНЯ? Я уже собиралась высказать ему всё, что о нём думаю, но в последний момент заметила: он совершенно свинским образом наблюдает за моей реакцией. Ах, вот мы как играем?
   -Гадюка ты, дружище, - вздохнула я, - но мысли подаёшь хорошие. Надо будет их сейчас окликнуть. Обменяем Колира на тебя.
   -С чего бы?
   -Элементарный здравый смысл. И оборотни будут рады, что шпиона повязали, да и мяса в тебе побольше будет. А я наконец избавлюсь от твоего травмоопасного общества.
   Дайнрил поднял одну бровь:
   -Травмоопасного?
   -Ну да, - кивнула я с серьёзным видом, - сам посуди. На улицу меня уронил, шишка вон какая, пощупай... уй! Не в силу же! Во-вторых, ребро ты мне точно сломал, когда со страстью обнимался.
   -Причина была.
   -У тебя всегда причина найдётся. А через час-другой я и кровью твоей отравлюсь. Поэтому хочется скрасить последние минуты своей жизни.
   -Назад-то как выберешься?
   -Да уж как-нибудь, - я махнула рукой, - заодно и твою долю добычи унаследую.
   -Жадная какая! - он улыбнулся и добавил уже другим голосом: - А если серьёзно?
   Вот тут-то он меня и уел. Я понятия не имела, что делать со всей этой веселухой. Их же тут много... С разбойниками в человеческом обличье мы с Никой как-то управились, а со зверюшками явно потруднее будет. Тем более что и я, и Дайнрил оставили свои луки в лагере, чтобы не "светиться". И теперь у нас на руках только клинковое оружие. На всю ораву не хватит времени. Не вредно бы подумать, причём в темпе. Если они вырвутся и поскачут за подмогой, впоследствии придётся иметь дело с куда большим количеством нечисти, и уж тогда думать уже не придётся, в ЭТОЙ жизни. Осознание этой возможности прибавило мне смелости. Я извернулась, выскользнула из-под Дайнрила и тихо-тихо достала Сантар из ножен. Клинок сверкнул в лунном свете.
   -Идиотка!
   Но меня уже невозможно было остановить. Я по-быстрому прицелилась и метнула меч в горло того оборотня, на чьей лошади везли бесчувственного Колира. Зверюга не успел даже ахнуть, похоже, я застала его врасплох. Он будто окаменел и стал медленно сползать с коня. В то же время Дайнрил оглушительно свистнул, и с лошадьми приключилось что-то непонятное. Они взбрыкнули, пытаясь сбросить хозяев, которым до того верно служили.
   -Эльфы в селе! - заорали стражники, безуспешно пытаясь удержаться в седле. - На помощь! Нас предали!
   Дайнрил выхватил меч и описал над головой смертоносную окружность. При этом один особо ретивый "перевертыш" распрощался с верхней третью тела. Я увернулась из-под летящей в меня клыкастой морды и перебежками добралась-таки до Колира. труп оборотня в седле почему-то принял человеческий облик, но падать не торопился. Я помогла бы завершить начатое, но меня опередили. Какой-то нечистик подскакал ко мне и столкнул труп на землю, попутно вытащив из него глубоко засевший меч. Что он собирался с ним делать, я так и не узнала, потому что стала свидетельницей невероятного действа. Увиденное окончательно убедило меня в правдивости слов Кеввини.
   Берилл, как тогда у костра, вспыхнул кроваво-красным. Глаза оборотня едва не вылезли из орбит; он жалобно завыл и попытался разжать пальцы, но не тут-то было. Казалось, Сантар намертво прирос к его лапе. В очередной раз запахло озоном, откуда-то с неба блеснуло багровое пламя, и аромат озона перемешался с вонью от горелого мяса. Когда я рискнула открыть глаза, оружие плавало в воздухе, а от моего несостоявшегося соперника осталась небольшая кучка бурого пепла.
   Я спокойно взяла Сантар в руки и обернулась, ожидая нового нападения. Удивительно, но его не было. Трое уцелевших тварей, держа под уздцы лошадей, улепётывали в сторону "жилого массива", по пути вереща "Солле!"... Хоть в чём-то мне эта путаница помогает. Мы с Дайнрилом остались в гордом одиночестве.
   -Это ненадолго, - эльф как будто угадал мои мысли, - сейчас они приведут остальных, и тогда нам живыми не уйти. Скорее!
   Оборотни оставили в нашем распоряжении только двух лошадей: кряжистого гнедого жеребца, через которого был перекинут Колир, и светло-серую кобылку. На ней в данный момент восседал мой партнёр по разведке. Я примерилась было вскочить на жеребца, но опоздала на какую-то позорную долю секунды. Дайнрил нагнулся, в который уже раз сгрёб меня в охапку и втащил на кобылу. Признаться, отнюдь не с моего согласия!
   -Я сама!
   -Тролля с два! - он подобрал поводья Колировского коня правой рукой (левой он крепко держал меня на лошадиной спине впереди себя) и пронзительно свистнул. Кобыла сорвалась с места.
   -Я... са-м-ма... - из-за этой проклятой тряски я едва не прикусила себе язык. - Сумею!
   -Ты хоть лошадь-то раньше видела? - Дайнрил ехидно усмехнулся.
   -Видела!
   -Ага. По телевизору и в зоопарке. Эх, ты, дитя асфальта! Не сейчас. Не время играть с огнём. Попозже, хорошо?
   -Я не...
   -Думаешь, я не догадываюсь, чего ты хочешь? Только представь: а вдруг НЕ получится? Как будто сейчас самое время падать с коня...
   -А... а Колир?
   -Не беспокойся о нём, он крепко привязан. Теперь держись крепче. Для этих ребят мы должны исчезнуть.
   А я-то думала, что мы до того ехали быстро... Ошибка! После того, как Дайнрил легонько похлопал лошадь по шее и что-то прошептал на ухо, для чего ему пришлось перегнуться через меня, серая поскакала так, что я потеряла дар речи. Даже тряска и ветер так не ощущались... Нет, дело было в самом чувстве скорости. И кто сказал, что ездить на мотоцикле - быстро? Этот человек, скорее всего, никогда не уходил от погони на краденой лошади...
   Честно говоря, если бы Дайнрил не продолжал меня удерживать левой рукой, я б давно свалилась под копыта, в распахнутые объятия оборотней. Правда, эльф был в лучшем положении, потому что располагался прямо в седле, а его ноги - в стременах. Так, по крайней мере, я видела в ковбойских боевиках. Что до меня, то я сидела просто на спине серой, седло упиралось куда-то в область крестца, а если бы эльф в приступе великодушия и уступил стремена, то я бы до них всё равно не дотянулась, потому что ноги коротки. То ещё удовольствие! Но Дайнрил продолжал погонять кобылу, шуршали листья, и мне всё время чудилось, что за нашими спинами кто-то щёлкает зубами. Кто бы это мог быть?
   Господи! Так это же я от избытка эмоций дробь выбиваю! Ну, а вдруг сзади на самом деле кто-то есть? Ничего не скажешь. Попадалово...
   -Держись! - скомандовал он, и мы въехали в лес.
   Тут же вокруг послышалось остервенелое щёлканье, будто мимо неслись стрелы. На самом-то деле щёлкали низко расположенные ветки, хлеща нас мокрыми листьями по всем частям тела, доступным для этого. Вскоре я уже пропиталась водой, как губка - хоть выжимай, а лицо горело от лиственных оплеух. Я сжалась в комочек, пытаясь избежать ударов, а уж о том, чтобы назад посмотреть, и речи не было. И наконец произошло то, что и должно было произойти. Одна из веток оказалась слишком толстой, чтобы просто так отклониться в сторону, и я врезалась в неё виском. Сразу после этого я вмиг отключилась.
   Глаза я открыла уже на подходе к лагерю оттого, что лошадка замедлила шаг. Вроде бы мы живы. Вроде бы оторвались... Хвала богам!
   -Дайнрил? - простонала я.
   -Доброе утро, - даже затылком чувствуешь его "доброе" отношение! - Как спалось?
   -Хорошо, не вечным сном... О боже!
   Я с трудом подняла руку и дотронулась до места удара. Ужасно саднило, голова кружилась в ритме вальса, на виске запеклась кровь. Ну разве не ирония судьбы? От греллов и оборотней ушла без единой царапинки, широченную реку форсировала, разбойников уложила спать вечным сном - и на тебе! Дерево! Вот никогда не думала, что придётся с деревьями воевать... Блин! Несчастная моя, многострадальная черепушка! За что? У-у-у...
   -Очень болит? - участливо поинтересовался эльф.
   -М-м... да нет. Жить буду. Мы оторвались?
   -Угу. Но не рассчитывай на долгий и спокойный сон. Уходить надо. Ехать дальше сможешь или помощь нужна?
   -Конечно, смогу!
   Я вовсе не была в этом уверена. Но чтобы показать врагу свою слабость? Ни за что! Впрочем, на тот свет я тоже не торопилась, поэтому с демонстрацией искусства верховой езды решено было повременить до тех пор, пока не припрёт. Или - пока башка не перестанет гудеть.
   Не успела я поудобнее устроиться на спине непарнокопытного, как вдруг на меня валилось очередное потрясение (слава богу, только в переносном смысле - "свалилось") в лице Фрекатты. Он стоял на въезде в лагерь в позе огородного пугала, раскинув руки, и выражение его глаз не предвещало ничего хорошего.
   Вокруг него сгрудились все невольные участники нашей авантюры. Лиза, скрючившись под плащами, затравленно смотрела в нашу сторону. Ника чуть ли не за шкирку удерживала рвущихся к нам Оддара и Зейтта. Понятно! Теперь нам даже вещдок в лице Колира не поможет. Отшлёпает нас дедушка за ослушание...
   -Почему ты ничего не сказал? - прошипела я.
   Дайнрил пожал плечами:
   -Оддар всё равно сказал бы.
   -А меня тут вообще не было?!
   -Это к чему?
   -Ни один козёл не предупредил меня, что в той дерьмовой дыре живут оборотни!
   -А зачем знать до времени?
   Нет, каков жук, а? Значит, МНЕ знать не положено. Государственная тайна? Ещё хорошо, что мы были вдвоём и с носом их оставили, а если бы я одна туда намылилась? Зашла бы так в корчму, а там меня под белы рученьки и на алтарь. Ну, дружок, погоди, когда-нибудь ты заплатишь по всем счетам... Но это потом. Теперь главная задача - спастись от мага-хранителя.
   -Вы хоть понимали, на что идёте? - пророкотал в ночи голос волшебника.
   Я сползла с лошади:
   -Эй, народ... Кто-нибудь здесь может сделать что-то хорошее с моим черепом, ну пли-из?
   -Это они так? - вздрогнул Фрекатта.
   -Нет, дерево. Так есть у вас бинтик или пластырь?
   -Дерево?
   -Быстрее, - перебил мудреца Дайнрил, - в темпе заговаривай. Нужно срочно уходить, иначе они навалятся на нас скопом.
   -Хорошо, хорошо, только отойди!
   Фрекатта начертил своим жезлом в воздухе фигуру, похожую на ромб, и принялся что-то нашёптывать. Боль усилилась, от невыносимого гудения в ушах хотелось ещё раз потерять сознание, перед глазами замелькали разноцветные мушки. Наверное, старик от волнения перепутал заклинания, но сказать ему об этом я не могла по причине заклинившей челюсти. Вот и всё, проклятая коряга меня доконала. Или всё же нет? Гудение вдруг исчезло, как отрезало, боль перетекла в зуд, зрение восстановилось, и вот... как будто и не врезалась головой в ветку. Потрясающе!
   -Спасибо, дедуля! - я взмахнула руками и закружилась на месте. - Лиза, дай зеркало, слышишь? Сейчас!
   Лиза порылась в карманах и выудила вожделенную вещицу. Не думала, что буду так радоваться простой стекляшке! Хотя здесь, в непроходимом средневековье, подобные вещи должны быть на вес золота, но тем не менее...
   Честно говоря, я ожидала чего-то не в пример хуже. Особенно если вспомнить, какой величины была та рана. А сейчас даже шрама не осталось. Единственное напоминание о случившемся - белая прядка на виске. Даже не белая, а серебристая. Пикантное сочетание. Лично мне понравилось.
   -Супер! Вот это точно волшебство, вашу мать! И затылок в норме. Ну так что, поехали? Всем собираться! - я ещё раз подпрыгнула на месте и вернула Лизе зеркальце. - Пора, пошли, копуша!
   -Ри... ри...Рита... ты хоть знаешь, что у тебя на голове было?
   -Боевое ранение?
   -У тебя... кости были пробиты. Я даже мозги видела...
   -Глюки!
   -Но я же видела...
   -Я хожу и говорю. Это возможно с переломом черепа? Хватит лапшу на уши вешать, соня! Р-рота, подъём!
   Дайнрил выразительно покрутил пальцем у виска. Я посмотрела на него, как на пустое место. Пёс с тобой! У меня слишком хорошее настроение, чтобы обращать внимание неизвестно на кого. Вместо ожидаемого скандала, я подошла к серой кобыле и внимательно её осмотрела. Вроде бы нет на ней кровавых потёков...Значит, Лизе показалось. Уф! И то слава богу, а то я уже стала бояться, а вдруг и правда дырка в репе? Брехня. В ушах звенело из-за ветра.
   -Эта моя будет! - воскликнула я, прицепив свой рюкзак на седло. - Зейтт?
   -Чего?
   -Как там Колир?
   Оказалось, с парнем всё в норме. Первое впечатление "дохлой кошки" было неверным, он молчал и не двигался лишь потому, что был связан (ручки-ножки затекли), а все более-менее связные звуки поглощала ткань кляпа. Вот теперь его развязали, кляп вынули - и похищенная жертва язычников ожила. Проще говоря, парнишку прорвало на базар.
   Самое важное и интересное, что он говорил, по злой иронии судьбы оказалось не то чтобы непечатным, такое не придумаешь даже тогда, когда в три часа ночи звонит телефон и на другом конце провода вежливо просят позвать к аппарату директора кладбища. А передать его речь, опуская нецензурную брань, абсолютно нереально - одни пропуски и многоточия. Посему попытаюсь сказать то, что он говорил, своими словами и максимально сжато.
   Сперва всё было спокойно. Колир поболтался в селении, послушал разговорчики и узнал, что труггские гадины были там, наняли проводника и верхом (разжились где-то транспортом) направились на юго-запад. Будущий рыцарь справедливо рассудил, что цель путешествия греллов - "восточная столица" Минройской империи, Нариву, малая родина нашего героя. Мысленно помянув всех любовников труггской матушки, Колир решил всё же выяснить, что там за дела у греллов, и посетил сельское питейное заведение. Уселся у стеночки, взял кружку пива и до вечера слушал, о чём говорят аборигены-предатели. Пронюхал, в общем, то, что знал и так: Вендар и Тругг заодно. Но кое-что новенькое тоже было. Оказывается, греллы сплавляются на плотах по реке Д'йер, дабы вблизи Нариву соединиться в другими греллами. Без вопросов, новости козырные, и обрадованный Колир уже ногу занёс было двигать, как вдруг во всей красе проявился закон всемирного свинства. Взошла луна, и жители Волчьей Пасти, до того добропорядочные "гомо сапиенс", стали дружно превращаться в неизвестный науке вид нечисти. Драпануть вовремя не удалось. Его поймали, побили, связали и в сопровождении охраны повезли на ритуальную площадку, где оборотни планировали его расчленить и скушать сырьём под острым соусом. В честь какого-то там предка-родоначальника. Такие уж у них религиозно-гастрономические извраты.
   Услыхав про встречу армий, Теннер буквально съехал с катушек:
   -Я должен ехать в Храм Ночных Богов! Они вот-вот нападут, а Торам ещё не в курсе!
   -Правда? - искренне удивилась Лиза. - Вы же говорили, что он волшебник, и очень-очень умный. Разве он не может, например, посмотреть в хрустальный шар и увидеть будущее?
   -Нет! - Теннер рявкнул, прыгая в седло. - Не медлите! Я помогу оборонять Храм.
   Он, конечно, хотел ещё что-то сказать, но все связные звуки исчезли в туманной дали. Да, НЕКОТОРЫЕ лошади бегают быстрее мотоциклов... А пока я следила за задней частью теннеровской лошади (или коня, я ведь не разглядела, там темно было), все друзья-товарищи уже собрали вещички, вывели из кустов свой верховой транспорт и подобрали оружие. Всё, они готовы к путешествию. Куда, интересно? А в принципе, какое мне дело? Теперь я наёмница, моё дело - стрелять, куда укажут, и это будет достойно вознаграждено. Но события были слишком захватывающими, чтобы оставить их без внимания. Ещё невежливо покажется...
   А весь цирк был в том, что у оборотней мы отбили всего лишь две лошадки. Кобыла Колира прискакала назад, так что выделять одну из "захваченных" оруженосцу не требовалось, а гнедого приватизировала Ника, мол, в масть ей жеребчик. Что касается Лизы, то тут возникли временные трудности.
   Даже если бы нам удалось отбить третью лошадь, то пользы от этого было бы ноль, потому что в селе кони невероятно рослые, и Лиза со своим метр тридцать едва доставала головой до брюха Далилы (так я свою серую назвала). Ёжику понятно, что она в седло не заберётся даже в прыжке с разбегу. Остаётся только один выход: усадить её позади себя. Что я и предложила со всей широтой души. Лучше бы не предлагала...
   -Ни за что не сяду!
   -Визжать-то зачем? - я поморщилась, как Дайнрил недавно. - Если боишься, то это зря. Смотри!
   Почему у меня тело всегда обгоняет серое вещество?.. Слава богу, на этот раз всё обошлось, но так же не всегда бывает. Я похлопала Далилу по шее - и вдруг она рванула с места так, что в ушах засвистело. Сперва я уцепилась за гриву, но потом поняла, что этого можно и не делать. Пару кругов спустя я резко тормознула лошадь, едва не вылетев из седла.
   -Ну уж нет! - Лиза вздрогнула. - Я не самоубийца! Лучше пешком пойду.
   Дайнрил ещё раз покрутил пальцем у виска, а проблему транспортировки упрямой девчонки неожиданно решил Оддар. Без лишних разговоров он подхватил её и усадил на спину своего рыжего низкорослого конька. Между прочим, судя по её лицу, она была не против. Мы с Никой скептически переглянулись. Да-а... намечается что-то, нашей малышке несвойственное.
   -В дорогу!
   Надо же, и со вниманием у меня проблемы в последнее время. Фрекатта уже давно скомандовал начало похода, а я всё с мыслями собраться не могу.
   Далила оказалась умной девочкой и сразу поняла, что мне от неё нужно. В мгновение ока я догнала отряд и даже кое-кого обогнала. Скорее всего, эльф ещё раз жестом продемонстрировал всё, что обо мне думает, но на этот раз я этого не видела. И прекрасно! А то неизвестно, сколько времени пришлось бы угробить на выяснение отношений.
   Река!..
   До чего же она величественно выглядит! У нас-то все реки закованы в камень, кроме тех маленьких вонючих ручейков по колено, в которых утонуть нельзя даже с большого перепоя, не то что искупаться. Д'йер явно выпадала из этого определения.
   -И где тут юго-запад? - прокричала я.
   -Нам вперёд, - Зейтт прищурился, - вон до той рощицы. Она священная.
   -И чего?
   -Оборотни нас там не достанут. Нужно сделать привал, поспать... А тебе не хочется? Эй, что это? Ты слышишь? Какой-то непонятный шум. Вроде музыка, но я такой не знаю.
   Святая корова! Разумеется, я слышала, и даже знала, что это за фигня. Мой мобильник, я на мелодию звонка Дайдо поставила, вот и музыка... Я выудила аппарат из кармана и убедилась в своей правоте. Удивительно! Почему он до сих пор не разрядился? Впрочем, не до того сейчас...
   -Алло! - прошипела я. - Кому это не спится в ночь глухую! Время полчетвёртого!
   -Рита? Это ты?
   -Нет, это Мадонна! Какого...
   -Ты жива?
   -Разве по голосу неясно? Конечно, жива, а вот тебе такая радость в ближайшее время не светит! Это я обещаю!
   -Извини. Ты что, не узнаёшь меня?
   Нет. То есть да. Но этого же не может быть, потому что не может быть по определению. Как ни броди по параллельным мирам, прошлое всё равно тебя достанет!
   -З-зайка? Ты?!
   -Кто ж ещё? Ты где?
   Мама, роди меня обратно...

VIII. Из мыльной оперы

  
   Да-а, шок - сильная штука, особенно когда ты едешь верхом и вдруг происходит такое, чего не должно быть по самой логике вещей. Немудрено и свалиться с лошадки. Что, в принципе, и произошло бы, если бы не Зейтт. Он ехал сбоку от меня и успел подхватить, когда я от неожиданности выпустила поводья.
   -Спасибо, - я улыбнулась.
   -За что? Если бы я позволил тебе упасть, я бы был настоящим подонком.
   -И за это тоже. За то, что я не чувствую себя ничтожеством...
   -А что случилось-то? - послышался обеспокоенный голос Ники.
   -Вот что! Смотри!
   И я сунула под нос всем собравшимся ещё подсвеченный экран телефона.
   Ника вздрогнула. Лиза ахнула, да так и застыла с открытым ртом. Фрекатта стоял, как дурачок - ничего странного, потому что он у нас в Айреке никогда не был и только по рассказам очевидце знает, как выглядят основные достижения человеческой цивилизации. Колир ещё не оправился от потрясения, как, впрочем, и любой человек, только что избавленный от чести стать основным блюдом на банкете. Ну, а представитель эльфийского народа...
   Реакция Дайнрила была крайне примечательной. Он буквально вырвал аппарат у меня из рук и внимательно изучил каждую чёрточку на экране, а также все данные о полученных и пропущенных вызовах. Похоже, что он, в отличие от главы ордена, в современной технике разбирался. И это чревато скандалом. Главное, чтобы он до SMS-ок не дочитал, а то там ТАКОЕ написано! Личная, вашу мать, переписка, можно сказать, интимного характера.
   -Ну что, убедился? Всё видел? Будь добр, верни частную собственность, - возможно, мой голос был чуть более резок, чем нужно.
   -Ещё чего захотела, - хмыкнул Дайнрил, - Нет, не всё.
   -Не наигрался, что ли?
   -Разумеется. Да, не просветишь ли меня, кто такой Зайка?
   -Кто такая, ты хочешь сказать? Моя подруга. Ты её видел в баре.
   -Это она сидела рядом с тобой?
   -Нет, это была Лола. Зайка - барменша. Неужели ты её не запомнил?
   -А должен был?
   -Тогда ты точно слепой. Поскребись в памяти: стройная сероглазая блондинка. В нашем городе её все знают. Ну же...
   -Извини, я был в Айреке по делу, а не по телу, - эльф повертел телефон в руках, - в любом случае, я редко обращаю внимание на подобные мелочи... Стой, стой, кажется, вспомнил. Это та самая девочка, которая разговаривает словами из трёх букв?
   -Фу ты, ну ты, интеллигенция! У неё работа такая. И вообще, отдай сейчас же! Появился шанс связаться с цивилизацией, а ты...
   -Тоже хочу приобщиться.
   -Дайнрил! - я сжала зубы. - Прелесть моя, ты прав, конечно, но подслушивать...
   -И подсматривать! - он одарил меня многообещающим взглядом.
   Чёрт... он добрался до SMS-ок!
   -Некультурно читать чужие письма.
   -А писать такое - культурно? Какой слог, какие эмоции...
   Дайнрил показал одно из особенно откровенных посланий. Это уже ни в какие ворота! Как же забрать у этого... подонка мобильник, пока он не прочитал ответ на письмо Вирго. Да мало ли с кем я переписывалась! Дело не в моей личной жизни, довольно свободной, надо признать, а в том, что Дайнрил думает, будто он имеет право в неё лезть. И с улыбочкой... сволочь! Даже не знаю, с каким представителем фауны я бы его сравнила, если бы телефон вновь не ожил и не заорал на пределе несчастных динамиков. Дайнрил взглянул на экран.
   -Твоя Зайка.
   -Дай поговорить! Да... почему телефон работает здесь и до сих пор не разрядился?
   -Это отдельный разговор, - эльф подмигнул и нажал клавишу ответа.
   Голос подруги слышался очень отчётливо.
   -Алло! Ты чего трубку бросаешь?
   -Извините, мадам, - Дайнрил притянул меня к себе так, чтобы беседовать могли мы оба, - Это из-за меня.
   -Кто ты?
   -Зайка! Не слушай этого козла! - закричала я. - Он роется в моём телефоне. Хам!
   -Рита? Я тут с ума схожу, думаю, всё ли с тобой в порядке, а ты с каким-то мужиком сбежала! Где ты?
   -У чёрта на рогах.
   -Скажи, интересно же! И что с твоим телефоном? Только сейчас дозвонилась. Так где ты?
   -Так... на природе.
   -На шашлыках? Могла бы и меня позвать.
   -Какие шашлыки, ты чего? Мы пошли в поход, с теми парнями из бара.
   -Во-во, - подтвердил Дайнрил, - а с кем имею честь? Прекрасная барменша? Как я рад слышать ваш голос!
   -Не верь ни единому слову этого вруна! Он и понятия не имеет, как тебя зовут!
   -Ты ревнуешь?
   -Я? Ревную?! Было бы кого...
   -Зашибись... Слушай, тебя столько народу ищет! Что за фигня такая? И из института твоего какой-то шизик, и парень твой...
   -Который?
   -Риточка! - Дайнрил рассмеялся. - У тебя и женихов несколько? Как тебе не стыдно?
   Я сжала кулаки:
   -В своей личной жизни я ни перед кем не отчитываюсь! Перед тобой - особенно! И вообще, чего ты лезешь в чужой разговор?.. Так, Зайка, кто там до меня докапывался?
   -Молодой человек... высокий, светленький. Фигурка, всё при нём. Но одежда - жуть малиновая. Знаешь такого?
   -Анчоус, - выдохнула я.
   -Чего?! Ну, если так посмотреть, похож... никак не привыкну, что ты всем подряд кликухи лепишь. А почему я его раньше не видела?
   -Спроси у него самого. Он всё расскажет, если захочет.
   -Ты о нём никогда не говорила.
   Мне кажется или в её голосе слышится обида? Мама родная, было бы из-за чего губы надувать! Для справки: с фигурантом по прозвищу Анчоус я благополучно рассталась два года назад, и всё это время он сидел себе на заднице и не рыпался. А вот теперь вылез. С чего бы? Воскресшее чувство? Не верю. Похоже, в лесу сдохло что-то внушительное, если Анчоус горит желанием меня увидеть. Вроде бы денег я ему не должна...
   -Знаешь, лапуля, сделаем так: какой бы мужик меня не искал, говори всем, что я с любовником на Канарах. И что все они мне нафиг не нужны. Хорошо?
   -И Вирго тоже?
   -И его посылай. Никто мне не нужен!
   -Зачем же ты с ним встречалась?
   -Действительно, зачем? - заинтересовался эльф.
   -Будто оба не знаете? Уф-ф, прилип, как лист баобаба... Зайка моя, это только у тебя идёт поиск большой и чистой любви, которая заканчивается в первую же ночь. Лично меня интересует конкретно ночь, безо всяких там неудобных обязательств. А остальное я объясню в другой раз, когда рядом не будет лишних ушей, - я выжидающе посмотрела на соседа - вдруг растреплет то, чего не надо.
   -Скажешь, где ты?
   -За границей.
   -Врёшь!
   -Немножечко. Я так далеко, что вообразить трудно. Вернусь не скоро. Ладно, пора закругляться. Привет девчонкам.
   -Рита! Подожди, я...
   Но я успела уже нажать отбой и украдкой перевела дух. Конечно, это здорово, что теперь у меня есть связь с внешним миром. Но не в тот момент, когда я не одна! Решено: когда вернусь домой, куплю себе попугая и научу его говорить "Дайнрил - козёл". Вот тогда-то и посмеёмся... А потом подарю этого попугая собственно козлу. Точняк!
   Вдруг я осознала, что сижу на лошади боком, что грозило опять-таки падением, в руке у меня телефон, а виновник нечаянного шквала эмоций куда-то исчез. Нет, я так не играю! Кому в таком случае я сбагрю сквернословящего попугая?
   Я приняла менее рискованное положение, запихнула мобильник в карман и так внимательно, как это только возможно, вгляделась в темноту. Прошло довольно много времени, прежде чем я его заметила. Дайнрил стоял, держа в поводу своего вороного, под огромным тополем. Он о чём-то беседовал с Фрекаттой, и к их разговору прислушивались все присутствующие. Все, кроме меня. Нужно срочно исправлять положение: похоже, тема их языкочесания чертовски важная.
   -... не выдерживает. Пять веков мироздание держалось на отдалённости измерений, но близость духа решает всё.
   -Фрекатта, можно чуть понятнее? - раздражённо перебил его Оддар. - Вы тут с Дайнрилом не сами по себе. Я ни тролля не понял. Отдаление измерений? Что это вообще означает? А если всё мироздание на нём держится, то при чём здесь "близость духа"? Есть тут кто-нибудь, кто может объяснить это всё на нормальном языке?
   И вдруг меня будто кувалдой по темечку стукнуло. Я поняла всё. Всё! И то, почему мой телефон ловит в Нурекне, и бессвязную, на первый взгляд, речь мага-хранителя Фрекатты. Поняла и содрогнулась.
   -Всё просто, старина.
   -Рита? Ты хоть что-то...
   -Да, - даже голос у меня какой-то чужой, хриплый и отстранённый, - удивлён? Слушай. Ты ещё помнишь историю про Шар Истины, особенно ту её часть, где говорится о его функциональном назначении?
   -Ну, помню.
   -Шар удерживал в равновесии два полностью автономных мира-близнеца. Основная функция нашего объекта - баланс, а точнее, общий центр тяжести, что ли... А когда Шар исчез, миры уже ничто не разделяло. Теперь понятно?
   -Не-а.
   -Чтоб тебя, дубина! Закон всемирного тяготения знаешь? Вряд ли. Ладно, пришлю тебе учебник физики для восьмиклашек. Поразмышляй на досуге... Так вот, основная фишка закона - сила притяжения обратно пропорциональна квадрату расстояния. То есть, чем ближе Айрека и Нурекна, тем быстрее и сильнее они притягиваются. Ну, теперь сечёшь?
   -При чём тут это?
   -Идиот!
   -И что? - Зейтт ухмыльнулся. - Мы это давно знаем. Но, прошу тебя, продолжай!
   -Фрекатта кой-чего недоговорил. Талисманы в Айреку попали вовсе не через Портал. Наоборот, только после этого появился Портал. Верно, колдун?
   -Кто тебе сказал? - вздрогнул старик.
   Я подмигнула:
   -Птичка кар-кар на хвосте принесла. Можешь ничего не говорить, я всё поняла... Кто знает, ты мог дать обет молчания в своём Храме Настоящих Лампочек. Просто поменяй очерёдность событий. И вот, чем дольше Шар не разделял миры, тем быстрее они притягивались друг к другу. Я долго не могла понять, что такое Портал. Теперь начинаю немного соображать. Портал... обзовём его щелью между мирами. Он появляется в месте самого плотного соприкосновения Айреки и Нурекны. Ясно, какие у нас перспективы?
   -Прелесть, - мрачно подтвердил Дайнрил.
   -Ага. Раньше был один Портал в Изменчивом Лесу, затем такая же радость стала появляться в других частях Обитаемых Земель. Но маги могут предсказывать их появление. Уж больно давно эти новообразования наблюдаются, и из этого выведена закономерность. В момент возникновения "дырки" в точках перехода никого не было. Ну, может, пара-тройка белочек и зайчиков. А время-то идёт, миры сближаются всё быстрее. Теперь они возникают спонтанно, и это уже не Порталы, а дыры - дыры в пространстве. Для примера советую вспомнить тот случай, когда сюда перебросило Лизу и Нику. Неожиданно? Да. А с этого дня и телефон.
   -То есть, - Лиза встрепенулась, - Порталы могут быть везде? И мы можем по быстрому слетать домой?
   -Сомневаюсь.
   -Почему?
   -Стану я невидима, как радиоволна, - я процитировала раскрученный попсовый хит и покачала головой. - А по-человечески это значит, что в Айреку передаются только волны различной длины. Если ты превратишься в лучик света, мы сможем организовать тебе билетик домой. Правда, в таком состоянии ты вряд ли сможешь воспользоваться душем.
   -А я надеялась...
   Дайнрил приподнял брови:
   -Танцуй от счастья. Возможно, ты надеялась не зря. Видишь тот лесок на холме, где мы собрались прикорнуть?
   -Вижу. До него всего-то метров двести.
   -Прекрасно. А знаешь ли ты, что этот лес считают священным не просто так?
   -Там появляется Портал! - догадалась Ника.
   -Так точно! И, возможно, вскоре мы сможем увидеть друзей-товарищей из прошлой жизни. Если хотите - вернётесь домой. Рита, вроде бы ты мечтала об этом.
   Вопрос застал меня врасплох. А ведь он прав, потрясённо осознала я. Всё время я только и делала, что ныла и жаловалась, как хочу домой и как боюсь за свой диплом. Но не сейчас! Диплом мне нужен только для того, чтобы устроиться на нормальную работу и получать приличную зарплату. Теперь же, когда есть перспектива заполучить золотые горы, мой "шизанутый" институт благородно отступил на второй план. Хочу ли я, на самом деле, домой, к прежнему полунищему существованию? Нет. Ни за что! Сначала заберу причитающиеся мне тридцать кило золота, а уже потом можно рассмотреть вопрос о возвращении. А свою мечту о мягкой постельке Лиза может засунуть в... в стол! Хотя, впрочем, есть и другой вариант.
   -Можешь идти, - процедила я сквозь зубы, - когда захочешь. Я подожду другого лифта.
   -Но почему? - её изумление казалось искренним. - Тебе здесь нравится?
   -Нет.
   -Тогда в чём дело?
   -Дело, девочка моя, как обычно, в деньгах. В презренных зелёных бумажках. В том количестве этих бумажек, которое я смогу выручить за вендарское золото. Сечёшь?
   Лиза умолкла, а Ника, покачав головой, добавила что-то вроде "люди гибнут за металл". Я кивнула с самым серьёзным видом:
   -Предсказатель нам сказал - люди гибнут за металл. Эта сказка хороша - нет металла ни шиша. Пока нет, - и многозначительно улыбнулась.
   -Эх, молодёжь, - притворно вздохнул Дайнрил, - и нет-то для них ничего святого! Подавай деньги, деньги, деньги... А как же дружба? Ты так и бросишь Лизу одну разгребать весь ворох проблем?
   -Вот такая я нехорошая.
   -Ты не ответила. Оставишь человека одного со всем разбираться?
   -Ты же смог, - я пожала плечами.
   Дайнрил прищурился:
   -Я? Когда?
   -Ещё в "Кафе-баре", помнишь? Сбежал через свой... пардон! Через Портал и даже не потрудился объяснить, что меня ждёт, если я пойду на улицу вслед за вами. А что мне оставалось делать? Там с ментами разбираться?
   -Напомни-ка ещё раз свою будущую специальность.
   -Адвокатура. Я - будущий специалист по гражданскому, семейному и наследственному праву, и со всякой уголовщиной дела не имею. Понятно выражаюсь?
   -Странно, - он развёл руками, - к твоему характеру больше подходит прокуратура, ДПС или оперативка. Разве твоё амплуа - защищать?
   -ДПС? - я швырнула в него прошлогоднюю еловую шишку, которую только что подобрала с земли. - Это удар ниже пояса!
   -И всё же? - заинтересовалась Лиза.
   -За такую работку наше любимое государство не очень-то щедро вознаграждает. А в адвокатуре, да ещё на какой-нибудь фирме...
   -Кормушка сытнее? - предположил Дайнрил.
   -Угадал, - я цинично усмехнулась, - ну что, все довольны? Давайте, решайте уже.
   Судя по всему, Ника, как и я, своего мнения не изменила, а вот Лизе решение давалось с превеликим трудом. В принципе я её понимаю, ведь в Айреке у неё семья, любящий жених, друзья и все прелести цивилизации, к которым она так привыкла. С другой стороны, денег ей всегда не хватает на ту жизнь в стиле гламур, о которой она всё время мечтает. Но, если честно, лучше бы Лиза отправилась домой. Меньше волнений, если вдруг начнётся махач. А то ведь такую крошку и ногами затоптать недолго. Правда, своим визгом и капризами она сведёт в могилу не одну армию, но, к сожалению, действует это тайное оружие только на комаров и джентльменов. Что-то я сомневаюсь, что греллов можно отнести к одной из двух категорий... Они ж её соплёй перешибут, если она будет вот так стоять и хныкать! В плен попадёт, а мы - выручай... Хватит с меня и одного Колира. Вон как вляпались, до сих пор не отмоемся! И почему-то у меня предчувствие, что дальше будет только хуже. Ничего страшного! Отступить - значит, показать свою слабость, а я не из тех женщин, кому это выгодно.
   Прошло довольно много времени, прежде чем Лиза переступила через собственную нерешительность и приняла решение. Оглашать его на всю ивановскую она не захотела, сообщив свою резолюцию только одному человеку - и это была не я, а Ника. Суть упомянутого решения мне сказал на ушко Зейтт. Всё оказалось просто, как шоколад: Лиза хочет остаться. Из-за Оддара. Про любимого Алика она то ли забыла, то ли сочла его недосягаемым. А может, Оддар её заинтересовал только как "человек" подходящего роста? Что бы там ни было, дальше платонических отношений они не зайдут. Всё же я обещала Алику проследить за ней в случае чего, а своё слово я не нарушаю... нет, вряд ли Лиза до такого опустится. Вряд ли...
   Только-только я успела перевести дух и залезть на Далилу, как в мою личную жизнь опять сунули нос. Слава Силам, не Дайнрил (он ехал в начале процессии), а Зейтт. Всё равно неприятно, я же ему такие вопросы не задаю.
   -Кто такой Анчоус?
   -Одна левая мразь, - отозвалась я, подгоняя лошадь, - безмозглый петух. Забей!
   -Это твой парень, да?
   -Был когда-то. Давно.
   -Ты его любишь?
   Я вздохнула:
   -Любовь придумали русские, чтобы не платить. Знаешь, раньше я верила в то, что любовь - не сказки. Теперь - нет.
   -Почему? Разбитое сердце?
   -Да ты, брат, поэт! Вот уж не ожидала встретить лиричного варвара... О'кей, поясняю. Просто я выросла. В детстве я верила и в то, что в сказке про Золушку всё правда. Но детство имеет обыкновение кончаться.
   -И ты никого не любила?
   -Почему же? До шестнадцати лет... и очень скучаю.
   -Что случилось?
   -Никто не знает точно. То ли тормоза отказали, то ли дорога скользкая... кто-то имел наглость утверждать, будто отец был пьян!
   -Отец? Так это...
   -Да, Зейтт. Если я кого и любила в этой сраной жизни, так это мою семью. Папа, мама, брат-первоклассник и сестрёнка двух месяцев от роду. Они все погибли. В день моего рождения. Врачи говорят, даже не мучились...
   -Автокатастрофа? О, Силы!..
   -Да... мы ехали в магазин за продуктами. Вечером должны были прийти гости. Утро выдалось морозное, а шины - старые. Я заснула и не видела, что произошло. Нашу машину вынесло на встречную, и мы столкнулись с грузовиком... взрыв - и всё... меня саму спасло только то, что ремень безопасности с моей стороны был сломан, и я вылетела через лобовое стекло на дорогу. А они не успели... знаешь, Зейтт, я даже не смогла их похоронить! После удара об асфальт я неделю была в коме, а из больницы вышла только весной. Потом меня хотел забрать троюродный дядя, самый близкий родственник, но я... уже заканчивала школу и не хотела ничего менять. И забрала у дяди фотографии с похорон. Их всех хоронили в закрытых гробах, сестрёнку - на руках у мамы. После их смерти я никого не могла полюбить... хотя попытки были.
   -И ты... живёшь одна?
   -Теперь да, и я не очень из-за этого расстраиваюсь... а тогда - хотелось, чтобы рядом был кто-то надёжный, тот, на которого можно было бы положиться. Но всё сложилось иначе. Сначала водитель того грузовика подал в суд за моральный и материальный ущерб. Будто бы наша машина напугала его до седых волос, и потребовал в качестве компенсации наш дом. Ему, видишь ли, с тёщей жить надоело.
   -Разве его не посадили?
   -Представь себе, нет. Суд он выиграл и получил дом.
   -И что? Ты уехала к дяде?
   -Нет. Тот дальнобойщик... не настаивал на моём выселении. Когда его жена уезжала, он приходил в мою комнату и... успешно развлекался. Он говорил, что убьёт меня, если я кому-нибудь об этом расскажу. Я и молчала.
   -Ублюдок!
   -Он не учёл одного: пока я лежала в больнице, познакомилась с одним хакером, и он научил меня взламывать шифры и воровать деньги. Я переправила банковские реквизиты и вернула свой дом. До чего же приятно было видеть его оскорблённую рожу! Но всё было чисто, не подкопаешься.
   -А что было дальше с этим выродком?
   -Ты будешь смеяться.
   -И всё же?
   -Я убила его.
   -Ты? И тебе за это ничего не было?
   -Не было. Я встретила его на кладбище и вскрыла глотку от уха до уха. Прямо у могилы его мамочки. Я даже не чувствую, что убила человека. Это то же самое, что избавить общество от бешеной собаки. Вот так, - я сжала каблуками бока Далилы, - я тебе это рассказала и больше не желаю вспоминать. Надеюсь, Дайнрил ничего не услышит.
   -За кого ты меня принимаешь? - оскорбился Зейтт. - Я... польщён, что ты рассказала это именно мне. Ты всё правильно сделала. Таких подонков надо вырезать под корень! А Дайнрил - он ничего не сказал бы.
   -Уверен?
   -Да-а... как же ты его не любишь... За что, интересно?
   -А вот это, извини, лично моё дело. Если ты так хочешь знать, спроси у него самого. Конечно, он половину переврёт, но суть ухватишь. Всё, вопрос закрыт!
   Я ещё раз прошлась каблуками по лошадиным бокам, и на этот раз животное сообразило, что от него требуется, даже быстрее, чем я успела приготовиться. Далила всхрапнула, встала на дыбы и прогарцевала на задних ногах где-то метров двадцать, прежде чем пуститься в галоп. Зейтт на своём тяжеловозе едва поспевал за мной - а я изо всех сил вцепилась в конскую гриву и почти начала молиться. Первый раз еду верхом, и с самого начала занимаюсь эквилибристикой, или как там это в цирке называется? Казалось, я вот-вот вылечу из седла. Всё-таки обошлось. В конце мне даже понравилось. Кто говорил, что я не справлюсь? Враньё!
   Хотелось бы рассказать Дайнрилу, что верховая езда у меня получается на ура, но, честно говоря, не то настроение было. К чему бередить старые раны? И вообще, эта ночь была так насыщена событиями, что вздремнуть так и не удалось, и это уже начало сказываться на внимании. Сейчас я бы заснула даже в объятиях Дайнрила или болотной кикиморы (понятия в принципе равнозначные), только время подавай. Где-то минуток шестьсот.
   Рощица оказалась так себе, слабенькая, вроде нашей лесополосы. Я уже соскучилась по непроходимой чаще Изменчивого Леса, по замшелым стволам и солнечным зайчикам, пляшущим по узловатой коре в солнечный денёк. Это же - некачественный суррогат, липовая аллея в парке культуры и отдыха. Впрочем, на безрыбье...
   А если честно, мне в Нурекне даже нравится. Воздух чистый, никакой тебе загазованности, пейзажи чудесные, политиков нет... ах да, про загазованность я уже говорила. Проще говоря, здесь прекрасно проводить отпуск. Но жить на постоянной основе? Извини, подвинься! То же самое, что переселиться в тайгу: съедят. Ведь в средневековье самым действенным средством от комаров был чеснок, причём не на руки и лицо, а внутрь. Желательно вместе со стаканом самогона. Все кровососущие падают замертво в зоне поражения от твоего дыхания. Изредка это средство действует и на людей: всё зависит от индивидуальной стойкости отдельно взятой персоны. Поэтому в отпуск рекомендуется ездить с годовым запасом действенного репеллента. Если сам всё не израсходуешь, то остатки можно выгодно продать забывчивым соседям по кемпингу. И кожа цела, и кошелёк не в накладе...
   Вот так всегда! Мои фантазии никогда до хорошего не доводили, и теперь та же фигня. Пока я размышляла о возможности проведения свободного времени на природе, все мои товарищи по походу успели занять лучшие места под деревьями. Лучшие - то есть сухие, чистые и без насекомых. Я осмотрела то, что осталось, и грешным делом подумала: самый логичный выход из положения - устроиться спать в развилке дерева. По крайней мере, змеи туда не заползут. Змей я вообще боюсь больше всего на свете. Ядовитых, конечно. У меня как-то раз одного знакомого гадюка укусила, так ему ногу до колена отняли. А нормальный мужик был. Вот что значит на "веточку" ненароком наступить! С тех пор, как я об этом узнала, предпочитаю не рисковать.
   Попытка согнать кого-нибудь с выбранного места успехом не увенчалась: все уже спали, как убитые. Что же делать? В реале лезть на дерево или же на всё наплевать и улечься там, где стою?
   -Зейтт! Думаешь, нам стоит выставить часовых? А вдруг нас найдут?
   -Не-а, - зевнул дахрейец, - это же святое место. Всякая нечисть сюда и носу не кажет. Спи спокойно. Хочешь, свой плащ дам?
   -Нет, спасибо, тебе нужнее. Спокойной ночи.
   -А ты?
   -Посижу под деревцем, подумаю. Не обращай внимания, о'кей?
   -Ладно...
   Секунду спустя он уже спал, и я осталась в гордом одиночестве. Спать хотелось ужасно. Но разве в луже можно заснуть? Я выбрала под сосенкой место посуше и села, опираясь спиной о ствол. Если не высплюсь, то хоть отдохну по мере возможности.
   Проснулась я от яркого света, бьющего в глаза. Даже не верится, что я всю ночь провела, скорчившись в позе полузародыша! Обычно у меня в таком случае раскалывается и затекает спина, а я чувствую себя прекрасно. Наверное, потому что за прошедшие сутки я устала, как бобик. Чем же ещё можно это объяснить?
   -Добро пожаловать в реальный мир!
   Голос Дайнрила разбудил меня окончательно, и я попыталась выпрямиться. Именно попыталась. Потому что осознала, что вовсе не сижу под сосной, а лежу неподалёку от кустиков орешника, а под головой... господи! Я лежу не просто так, а в объятиях Дайнрила! Только этого я и боялась... Ужас! Как же я не заметила, что использую его руку в качестве подушки. И, чёрт побери, что с моей одеждой? Куртки нет, рубашка расстёгнута...
   Я с рекордной быстротой привела тряпки в порядок и рывком села:
   -Что произошло?
   Дайнрил невинно захлопал ресницами, тщетно пытаясь сдержать расползающуюся улыбку. И ничего не ответил. Неужели он думает, что я всё это так и оставлю?
   -Какого чёрта?!
   -Успокойся, - он развёл руками, - не кричи. Ты что, ничего не помнишь?
   -А должна?
   -Ну... вообще-то да. Ты же устроилась вздремнуть прямо на болотной кочке!
   -Не ври! Я специально выбирала место, и болотом там даже не пахло.
   -Сказочки... Кстати, мать, ох и горазда ты дрыхнуть! Когда я тебя увидел, ты сидела по горло в воде и продолжала витать в облаках. Ещё чуть-чуть, и осталась бы там навсегда - на Заокраинном. Неужто так сильно устала? А одежда... пришлось её снять и просушить. Ты и тогда не очнулась. К сожалению, одевать я умею не так хорошо, как раздевать, а то бы ты ни о чём не догадалась.
   -Надо же... - я закусила губу. - До такого докатиться... если даже не поняла, что меня раздевают, значит, дело плохо. Между прочим, откуда мне знать, что всё ограничилось только шмотками? Неужели ты не воспользовался ситуацией?
   -Нет.
   -Нет?
   Дайнрил улыбнулся и провёл рукой по моим волосам. Тогда-то я и заметила, что они на самом деле влажные. Меня будто током ударило. Так это правда? А он, не отпуская руки, продолжил:
   -Естественно. Я не любитель насиловать трупы, если ты об этом, а ты выглядела совсем как труп. Тем более, я не привык заниматься таким важным делом на глазах у свидетелей.
   -И на том спасибо. Интересно, как ты заметил, что я вот-вот булькну? Повезло мне, что тебе в тот момент не спалось.
   Он весело подмигнул:
   -Это подначка?
   -Просто любопытно, - отчего-то смутилась я.
   -Хорошо, - на этот раз его реакцией была даже не улыбка, а тихий журчащий смех. - Хорошо, попытаюсь... удовлетворить твоё столь явное... хм... любопытство. Я и не думал просыпаться, и, конечно, лишился бы счастья лицезреть тебя, так сказать, в натуральном виде. Кстати, ты очаровательно краснеешь, знаешь об этом? Да-а, ты бы отправилась в долгий путь на Заокраинный Запад, если бы не вмешались Силы и не открыли в рощице Портал. Прямо перед моим носом. И как ты считаешь, кто из наших знакомых оттуда вывалился?
   -Понятия не имею.
   -Поверишь ли...Это была Зайка.
   -Зайка?!
   -Так точно, мадам!
   -И я не проснулась? Мама родная! А она-то какими судьбами? И где она?
   -Видишь ли, Риточка, ты - уникум. И пока мы не выясним природу этого явления, придётся подождать с возвращением... шутка. А дело в том, что ты обладаешь способностью вызывать проход между мирами самостоятельно, безо всяких там закономерностей и периодических Порталов. Бессознательно, конечно, иначе ты бы уже давно вернулась домой. И ещё: путь из Айреки облегчён тем людям, которых ты знала там.
   -Не понимаю.
   -Я тоже. Пока. Ничего не поделаешь. Но факт есть факт, прелесть моя. Зайка была здесь, и это она подняла тревогу, когда увидела тебя тонущей в болоте. А потом помогала сушить твои вещи, будто боялась, что я тебя...
   -А не будь её, ты бы?..
   -Не знаю, - ответил он, - честно, не знаю. Если бы ты проснулась, я не был бы уверен насчёт своей здоровой реакции. А так... тем более, что наш Фрекатта спит чутко. Он немного поболтал с ней. Пришлось обучить её языку, Фрекатта терпеть не может говорить по-вашему. Кажется, она поняла, что такое Нурекна. По-моему, Зайка решила, что мы с тобой любовники.
   -Она может, - мрачно подтвердила я, - особенно после того цирка по телефону, что ты намедни устроил. Хорошо хоть, она меня узнала.
   -О, это тоже был цирк - в своём роде. По ходу дела, кто-то из твоих временных женихов как следует её достал, вот она и удивилась, что ты, так сказать...
   -Что я "сплю с тобой"?
   -Ну, можешь это и так называть. Хотя, по-моему, во время этого занятия спать не приходится.
   -Спасибо, что просветил! Впрочем, всё зависит от партнёра, бывает, и заснёшь ненароком, пока тот раскачивается, - я вдруг рассмеялась и в ответ на немой вопрос эльфа пояснила: - Всё это ужасно смешно, ты не находишь? Я только что чудом избежала смерти, прозевала приезд подруги и... вместо того, чтобы приводить мысли в порядок, сижу здесь и говорю... с тобой о сексе. Это ли не цирк?
   Дайнрил фыркнул и последовал моему примеру. Со стороны это, должно быть, выглядело умопомрачительно: два врага валяются на травке и хохочут, как ненормальные. Умереть! Отдышавшись, эльф подытожил свои рассуждения.
   -Короче, так. Зайка тебя узнала, поахала и собралась уходить - тем не менее, прежде чем свалить, она нас запечатлела вдвоём.
   -Как это - запечатлела?
   -На телефоне.
   Дьяволы! А и верно, как же я могла забыть, что у неё мобильник с фотокамерой. Стыдно... сама о таком мечтаю, полгода слюнки глотаю. Значит, она нас сфоткала - разумеется, чтобы похвастаться всем нашим знакомым. Это ли не новость? Ей, конечно, никто не поверит... ну, или почти никто. Всегда найдётся идиот, который уши развесит, и тогда хлопот не оберёшься. Особенно я опасаюсь реакции Анчоуса. Во-первых, он верит во всякие там "посторонние" силы, а во-вторых, когда мы встречались, он то и дело требовал, чтобы я отрастила длинные волосы, выщипала брови и занялась спортом. При этом сам хлебал горячительное вёдрами и одевался, как последний бродяга. В конце концов мы расстались по обоюдному согласию. Он - потому что не желал мириться с неидеальной девушкой (между прочим, круглой сиротой с собственной жилплощадью), а я - потому что не хотела провести остаток дней в его деревенском доме, кормить кур и доить коров. И ещё - потому, что он не принимал меня такой, какая я есть. Не люблю притворяться другим человеком, если, конечно, это надолго. Но теперь-то я полностью соответствую его высоким требованиям, и он вполне может решить, что пора вернуться к старому. Будто меня достаточно пальцем поманить! А если Дайнрил сказал правду и Анчоус влёгкую пролезет в Нурекну?.. Бр-р, страшно подумать! Если Зайка и ему покажет фотографию (а почему нет?), мне конец.
   Ах! Хоть бы рядом был Зейтт! Я бы всласть поревела на его груди и рассказала всё, что меня тревожит. И он бы не засмеялся, не использовал мою слабость против меня... но поблизости только Дайнрил. Значит, придётся открыться именно ему, потому что больше я не смогу держать эту грязь в себе. Получится ли у меня сдержать эмоции? Меньше всего на свете мне сейчас нужно предательство.
   С другой стороны, он не позволял себе ничего лишнего, когда у него была эта возможность. Ладно! Чёрт не выдаст, свинья не съест. И я с опаской изложила свои мысли. Дайнрил не смеялся:
   -Это может стать большой проблемой. Скажи, только предельно честно, кто из тех, с кем ты встречалась за последние несколько месяцев, может захотеть вернуть тебя? Я не прошу вспоминать эпизоды, когда всё было обоюдно. Кого ты бросила сама?
   -Анчоуса считать?
   -Он - отдельная статья.
   -Статья, - я поморщилась, - слово-то какое нехорошее... итак, Ческо. Номер один. Я его так называла, потому что он похож на итальянца. Я его бросила, так как он оказался женат. Жена ходила на последнем месяце и не могла обеспечить его потребности. Козёл! Зачем тогда жениться? Я таких не перевариваю и послала его куда подальше, как только познакомилась с его женой. Номер два - Вирго. В принципе он ничего, но мягкотелый, малость перекормлен и требовал инициативы во всём. Не очень-то приятно встречаться с форменным бревном. Форменным, потому что в форме. Он мент. Сам знаешь, сколько у них капусты в наличности. Раньше я пыталась от него избавиться, да вот только сейчас руки дошли. Жалко. Как будто конфетку у малыша отбираешь. И про его друга, толстого Макса... я ему даже погоняло придумывать не стала, незачем. Толстый Макс и есть. У меня и было-то с ним всего один раз, и то по пьяни, но что-то в его куцых мозгах щёлкнуло, и вот... Вообще-то он с одной моей подругой гулял, но спирт, прости господи, такая дрянь! Не то что девушку, имя своё позабудешь. Только такие мне нафиг не нужны, потому я и намекнула Максу, что постель не повод для долгосрочных отношений. Да... за этот год точно назову только этих троих - Ческо, Вирго и толстый Макс. И ещё Анчоус. Итого четверо.
   -Четверо, - Дайнрил кивнул, - похвально. Слов нет. Просто роковая женщина. Есть большой процент вероятности, что тебе повезёт и они не появятся. Или - не повезёт.
   -Ты о чём?
   -А вдруг ты решишь выйти замуж?
   -Я? Замуж?! Изволь... я этого хочу меньше всего на свете! Терпеть не могу женские семейные обязанности: готовка, стирка, уборка... шить я не умею, купать младенцев и печь пироги - тоже. И не хочу уметь. Понятно?
   -Да. Тогда собирайся, умывайся, завтракай и в путь.
   -Опять? Теперь куда?
   -В Нариву. Вдруг город уже в осаде? К тому же, самая удобная дорога до Вендара идёт в паре лимов от Нариву. Колир говорит, что они двинулись во-он туда... конечно, если это труггские греллы, они могли пойти на восток, но нам нужны именно вендарские. А Вендар на западе. Я всё понятно излагаю?
   -Так точно. Какой маршрут?
   -Не пугайся, но часть пути придётся плыть. Мы завернём в ближайший рыбацкий посёлок и наймём лодки.
   -А лошади?
   -Помогут тянуть лодки с берега. А ты хотела взять их с собой?
   -Очень смешно, - пробурчала я и поплелась одеваться, - аж не пересказать...
   Эльф благоразумно промолчал. Для себя - благоразумно. Иначе бы мои расшатанные нервы не выдержали, и реакция была бы непредсказуемой. Что ж, значит, он чувствует моё настроение. Посмотрим, посмотрим...

IX. Я убью тебя, лодочник!

  
   Как я узнала из обрывков разговора Фрекатты, Оддара и Ники, Нариву - одна из двух столиц Минройской Империи, восточная. Вторая (или первая, как кому нравится) называется Кубу. Ну, просто Остров Свободы во главе с бородатым Фиделем! Система такая: в Кубу летняя резиденция императорской семьи, а в Нариву зимняя. В кайф ребятам переезжать, что ли? Ладно, это их дело, кому что нравится, не мне указывать августейшим особам.
   Также их разговор, в который я изо всех сил старалась не вмешиваться, разрешил мучивший меня битых три часа вопрос: что такое лим? Очень просто - эльфийская мера длины, в равен 1,376 километра. Так, полтора лима - это два с хвостиком километра. Мало. Чертовски мало. Похоже, стража и дружина больше заняты распитием браги и прочими радостями жизни, а не прямыми должностными обязанностями. Впрочем, так почти всегда и бывает. Может, поискать в городе пяток сметливых стряпчих? Адвокаты, если объединятся, такого могут натворить - сушите вёсла. Но почему-то меня терзали смутные сомнения, что мой план будет обречён на провал.
   Слава Силам, бывшие "возлюбленные" изо всех щелей, как тараканы, не лезли, и не было нужды тратить время на обдумывание действий в чрезвычайной ситуации. Вместо этого я вспоминала в деталях историю со своим утоплением. Пыталась вспомнить. Ну не было этого! Даже стыдно за своё поведение. Расспросить Дайнрила как следует не позволяла совесть, к тому же, учитывая то, в каком виде я проснулась... Как я могла такое допустить?! С ума сойти недолго. А всё Дайнрил! В принципе, что в мире не делается, то делается к лучшему, вопрос, для кого к лучшему. Эти утром мы с эльфом впервые по-нормальному поговорили, не нападая друг на друга. Но вот повторится такое не раньше, чем после второго пришествия - я не готова. И даже Зейтту об этом разговоре лучше не знать, всё рано он проспал веселье аки младенец. Спал ли он вообще? Всё, вопрос закрыт. Надеюсь, что и Дайнрил не протреплется, есть же в мире вещи, которые касаются далеко не всех.
   Ну, а потом события заторопились, как люди на работу с утра. Я и думать забыла о всяких там вероятностях Камасутры. Ничего не помню - ничего не было, так я решила для спокойствия. А оно для меня, поверьте, немаловажная штука.
   Радует одно: ломание головы без толку заняло почти весь этот неудачно начавшийся день, и путешествие без привалов не вызвало особых нареканий с моей стороны. На грешную землю я вернулась только благодаря Лизиному визгу. В отличие от меня, она на собственной заднице (пардон, шкуре) ощутила каждую кочку, и ей как можно быстрее требовалось отдохнуть, почувствовать под ногами твёрдую землю и умыться. В обратном, надо заметить, порядке. Только тогда я посмотрела на часы и ужаснулась. Пять часов вечера! Я уже готова была открыть рот и заикнуться по поводу привала, но меня остановила гордость. Ещё не хватало уподобиться этой изнеженной хныксе! Остаётся надеяться, что Лизины мольбы будут услышаны кем надо, и я тоже смогу дать отдых своей пятой точке. Ну пожалуйста, ма-аленькую передышечку!
   Зря надеялась. Фрекатта, обычно немногословный и в чём-то застенчивый, притормозил возле крупа гномьего жеребчика и популярно объяснил нашей принцессе, что терпеть осталось недолго. В полутора часах езды находится искомый рыбацкий посёлок, в котором мы сможем нанять лодки в количестве трёх штук. Есть, конечно, и другие поселения, но больше одной скорлупки там не выделят. Посему ехать придётся до конечной станции, а потом можно будет спать сколько влезет, отплываем мы только с утра, как рассветёт. Тут уже мне стало любопытно. Если мы катим в погоню, не резонно ли будет тратить меньше времени на пустопорожние глупости и двигаться ночью? С этим вопросом я обратилась к Зейтту и получила исчерпывающее объяснение.
   Греллы - так называемые Создания Тьмы. Скорее всего, они произошли от каких-то ночных созданий, типа мадагаскарских лемуров. Хотя последние - на редкость симпатичные зверушки. Ладно, от злобных облысевших лемуров. Впрочем, я не биолог, и на их генеалогию мне накласть три кучи... Проще говоря, лучше всего греллы чувствуют себя в темноте. Вопреки распространённому мнению, солнечного света они не боятся, и я сама имела "счастье" в этом убедиться наутро после банкета у Кеввини. Нет, это не вампиры из сказок, которые рассыпаются в песок, как только на них упадёт лучик утренней зари. Для справок можно свериться с фильмом "От заката до рассвета", там это подробно показано. А греллы, те просто не любят яркого света; ну, вроде совы, тоже ночные животные. Для них ночь столь же естественное время для бодрствования, как для нас день. И если у них будет выбор, они с превеликим удовольствием улягутся храпеть в светлое время суток. И греллы, несомненно, сделают именно так, потому что, с их точки зрения, угрозы для их миссии больше нет. Двое раненых Хранителей - это ли препятствие для целой орды? То есть, идти они будут ночью, а днём отдыхать.
   И всё бы без толку, но нам просто повезло с календарём. На дворе середина мая, и долгота дня неумолимо приближается к семнадцати часам. То есть, на ночь остаётся около семи. Плюс десять в нашу пользу. Если б дело было зимой, тогда, конечно, другое дело, а так... мы вполне можем себе позволить передвигаться в привычное для человека время суток.
   Конечно, не очень-то в кайф спать семь часов в сутки, но какая экономия времени! Как говорится, раньше сядешь - раньше выйдешь. Вперёд, девочка! Во имя безбедного будущего я и полтора, и три, и пять часов в седле продержусь. А Лиза... пусть Оддар её к коню привязывает. Виват!
   Фрекатта оказался прав. За девяносто три минуты чистого времени на горизонте четырежды показывались участки сельской застройки, при ближайшем рассмотрении оказавшиеся починками рыбацких семей. Два-три косых домишка, коптильня, банька и склад для рыбы. Во дворе сушились сети и играли смуглые карапузы, а у реки привязаны лодки. Всего две-три, а кое-где и по одной штуке. Нечего было даже надеяться, что рыбаки уступят нам свои сокровища даже на время. За какие угодно деньги они не рискнут, ведь лодка - их единственное средство к существованию. Я бы сразу послала наглых просителей к собачьей бабушке, пусть даже среди них будет маг. Хоть трижды маг, а кушать хочется больше.
   А вот деревушка номер пять - это да, по сравнению с предыдущими - небо и земля. Начнём с того, что лодки были не абы как привязаны к прибрежным кустикам, а бережно укрыты от дождя и солнца в длинном и низком лодочном сарае. По моим прикидкам, там стояло около двадцати - двадцати трёх лодок. Разительный контраст, не правда ли? Посёлок насчитывал десятка четыре домов и мог похвастаться не только двумя улочками и пыльной площадью, размером пятнадцать на восемнадцать шагов, но и постоялым двором, на первом этаже которого, судя по всему, находился кабак, корчма или иное заведение сходного толка. Насколько я помню историю, раньше корчма была для местных жителей чем-то вроде клуба джентльменов, бизнес-кафе и телеграфа одновременно. Здесь узнавали свежайшие сплетни, заключали договора, и здесь же можно было найти самых важных людей данного участка суши. Именно туда мы и направились - за вторым и третьим пунктами вышеупомянутого списка. Ну и комнаты снять, само собой.
   Дайнрил, Фрекатта и Зейтт остались внизу, улаживать различные свои делишки (разыскать владельцев плавсредств, выпить чарочку, заикнуться об аренде и т.д.), а остальные последовали за слугой, взглянуть на комнаты. Точнее, на одну, единственную свободную, потому что их и всего-то было три, и в двух живут постоянно. Интимная обстановочка, да? Восемь человек на пространстве размером чуть поменьше приёмной секретарши нашего директора. Одно затянутое промасленной бумагой окно, выходящее на конюшню, две скрипучие и узкие койки, закопчённый камин и ворох соломы в углу. Что ж, даже это лучше, чем "наша крыша - небо голубое", потому что Фрекатта сказал, что сегодня ночью грянет такая гроза, что никакой плащ тебя не спасёт. Вымокнешь, а сохнуть придётся на ходу.
   Ещё раз осмотревшись, я швырнула вещи на солому, предупредила всех, что спать буду у камина, и вышла разведать, как там дела у нашей переговорной команды.
   Вроде бы первый этап их миссии прошёл успешно, нужный человек благополучно найден. Но на этом дело и застопорилось. Поджарый седой рыбак напрочь отказывался расстаться даже с одной из своих драгоценных лодок. Похоже, он просто не любил чужестранцев. Националист местного разлива? Слава Силам, у Фрекатты хватило ума не вмешиваться в ход переговоров. Представляю, куда бы нас всех послали, если бы наш маг-хранитель стал, по обыкновению, топтаться на месте и мямлить нечто невразумительное. Поганое дело! Но нет... Старик по-умному отошёл в сторонку, принял величественный вид и застыл, словно диковинный предмет мебели. Как будто давал понять, мол, я - великий волшебник и ни за что не снизойду до разговора с простыми смертными. Если б я его не знала, поверила бы, как ребёнок.
   Говорили Дайнрил и Зейтт, разыгрывая старую, как мир, сценку "хороший мент и плохой мент". Эльф изображал хорошего парня. Он излагал свои доводы таким мягким и вкрадчивым голосом, что рыбак непременно бы растаял, будь он женского пола. Кстати, это мысль! Почему бы не поднажать на рыбацких жён?.. От одной его улыбки плавились самые заледенелые сердца. Зейтт же, напротив, играл привычную с детства роль грубого и злобного варвара. У него и так голос вполне годится для исполнения арии издыхающего терминатора, но сейчас он превзошёл самого себя. Рычание, битьё кулаком по столу, зловещий оскал... уф! Когда иссякал запас воздуха в его лёгких, в игру вновь вступал Дайнрил. Но даже в его устах угроза не переставала быть таковою. Только Зейтт грозил физической расправой, а Дайнрил кивал на волшебника, намекая, что дедушка вполне ещё способен наслать проклятие на весь род несчастного упрямца. Нервы рыбака не выдержали. Правда, он согласился отдать всего лишь одну лодку, и то за непомерную цену. И всё. Упёрся в землю рогами, как баран, прячет глаза и старается на Фрекатту не смотреть. Так, подумала я, надо срочно что-то делать, иначе рискуем всю ночь тут пробарахтаться без толку.
   Конечно, спрыгивать с лестницы и качать права я не стала. Ищите дураков в другом месте! Просто вдруг мне пришло в голову, что, если рыбак не верит нам, чужакам (и, в общем-то, правильно делает), то, возможно, у его земляка-минройца это получится лучше? Таковой у нас в отряде имелся; более того, он - член семьи известных и высокородных рыцарей. Ну, сам он пока что не рыцарь, но кого волнуют такие мелочи? И я вернулась в комнатку, мобилизовывать Колира.
   По возвращении я застала там вместо товарищей по походу некий гибрид между скальными бакланами и базарными бабами. Мои друзья шипели и орали друг на друга не хуже котов, подравшихся из-за кошки. Плевать, что сейчас май - настоящему коту и в октябре март... для разнообразия они ссорились из-за кроватей. Таковых было, как я уже говорила, только две, а желающих на них лечь - вчетверо больше. Основной предмет спора был такой: Оддар предлагал отдать кровати Фрекатте, как пожилому человеку и главе экспедиции, и Колиру, который ещё, по его мнению, не оправился от ужасного потрясения и контузии. Всё бы ничего, но в дело влезла Лиза и потребовала предоставить одну из кроваток ей. Аргументы типичные: она слабая женщина, к походной жизни непривычная, от ночёвок на голой земле у неё затекает шея, и вообще... ей должны уступить, иначе она ни с кем не будет разговаривать. Да, помнится, Лиза и вправду три дня не разговаривала с нашим одногруппником, у которого нашлись более важные дела, чем тащить до вокзала её вещи, с тем, чтобы она могла всю дорогу чирикать по телефону. Даже со мной прекратила общаться на полторы недели, когда я отказалась сделать за неё её же домашнюю работу по немецкому. А с каких это яиц я должна делать чужую работу за бесплатно, когда у меня было своё задание? И ведь она знает язык, просто в этот день вышел новый номер "Космо"... Проще говоря, Лиза считает, что все на свете обязаны выполнять её капризы, потому что она, видите ли, существо высшего порядка, ранимое и необыкновенное. Только почему-то не все так думают, особенно бездушные, эгоистичные создания, которых злая судьба определила в спутники нашей прекрасной принцессе, отчего упомянутая "принцесса" не выходит из состояния перманентного шока. Ай-е, нехорошие!
   Услыхав такое, Колир тоже заартачился. Он зычным голосом убеждал ребят, что здоров как бык и выспится даже в конюшне, но только чтоб "подальше от этой истерички". Лиза обиделась, Оддар рассвирепел, Колир стоял на своём. Идиллическая картинка! И тут, как контролёр на утренней электричке, в помещение вошла я.
   -Рита! - коршуном бросилась ко мне Лиза. - Скажи им, что я...
   Я жестом остановила её:
   -Всё-всё слышала. Не трудись объяснять. Лично я считаю, что прав Оддар, а ты - просто маленькая избалованная девчонка. Когда ты наконец повзрослеешь? Но у меня нет желания лезть в вашу милую беседу, поэтому разрешите увести от вас Колира на пару минут. Дело есть.
   -Как ты можешь? - не унималась Лиза.
   И что делать? Придётся использовать старое оружие. Я наклонилась к ней и прошептала всего одно слово:
   -Клопы!
   Лиза брезгливо поморщилась.
   -Вопрос закрыт? Прекрасно. Сэр рыцарь...
   Я схватила оруженосца за руку и вытолкала в коридор, попутно объясняя ситуацию. Почему-то он вновь заупрямился. Просто ни в какую. Предложил дать рыбаку денег столько, сколько ему надо для счастья, только чтоб его, оруженосца бедного, в это грязное дельце не впутывали. Ха! С такими стервами, как я, он ещё не встречался. Пинками и тычками удалось переместить его на середину лестницы. А уж когда я громко свистнула и потребовала минуточку внимания, Колиру ничего не оставалось, кроме как величаво спуститься и подойти к богатому жмоту.
   -Здравствуйте, - прищурился он.
   Рыбак вытаращил глаза и, что совершенно неожиданно, рухнул на колени. С ума сошёл, что ли? Но основной сюрприз был ещё впереди. Не поднимая головы, рыбак пробормотал:
   -Многая лета... ваше высочество...
   У меня отнялся язык. Ваше высочество?! Это значит, что наш славный невезучий Колир - принц? Обалдеть! Выходит, тогда, в селении оборотней, я участвовала в спасении самого настоящего принца? Вот это номер!
   -Можете встать, - милостиво разрешил "оруженосец", - но прежде скажите, почему вы отказываетесь одолжить нам три лодки? Они необходимы для выполнения важного государственного задания. Объясните?
   -Ваш-ство, я ж не знал, что они с вами. И этот дахрейский дьявол...
   -Поаккуратнее со словами. Этот "дахрейский дьявол", как вы изволили выразиться, мой телохранитель и друг. Ну, так как с лодками?
   -У меня их всего три! Я не могу! Где новые взять? Весенний лов ещё не кончился. Могу дать две! Но они большие, вместительные, могут под парусом ходить... на вёслах тож...
   Колир вопросительно взглянул на эльфа. Тот кивнул:
   -Сколько человек вмещают лодки?
   -Одна влёгкую увезёт шестерых.
   -Отлично, - согласился Колир, - Зейтт, сходи с ним, пусть он покажет тебе эти лодки. Сколько с нас потребуете?
   -Э... пять гиров за обе.
   -Только что он требовал двенадцать за одну, - пояснил дахрейец.
   Колир полез в карман и вручил рыбаку пять среднего размера серебряных монеток, на одной из сторон которых красовался орлиный профиль бородатого мужчины, судя по всему, самого императора. Рыбак рассыпался в благодарностях и быстренько убрал деньги, по-прежнему не поднимая глаз.
   -Пошли! - прорычал Зейтт.
   "Благодетель" наспех проикал слова вечного почтения к правящей династии, семеня вслед за варваром. Вскоре оба скрылись из виду, и мы получили прекрасную возможность удалиться к себе.
   -Поздравляю! - ядовито произнёс эльф. - Тебе это удалось. Ты вытащила нашего недотёпу на свет, а это дорогого стоит...
   -Не век же ему от людей прятаться, - отмахнулась я, - Слышь, Колир, а ты и вправду принц какой или случайно похож оказался?
   Парень молчал. Вместо него ответил Дайнрил.
   -Самый настоящий принц крови. Двоюродный или троюродный племянник императора.
   -Ошизеть можно! А что он тут-то делает? Разве принцам не полагается целыми днями прохлаждаться во дворце, пить вино и ступать по лепесткам роз?
   -Мало ли что кому полагается? - Дайнрил пожал плечами. - Колир хочет стать странствующим рыцарем, как дядя. Император не возражает, при дворе у него этих племянников и племянниц - не перечесть. Одним больше, одним меньше... к тому же, лишнее подтверждение того, что правящая династия ещё ого-го, не изнежилась, у фонтанов сидючи. Довольна? Даже странно. Гарх тоже голубой кровью хвастался, но по поводу него ты не так удивлялась.
   -А чего удивляться? У него на роже написано было, что он из этих, из благородных. Небось ни разу в жизни дров не рубил. Как раз Лизе в пару. А Колир... не похож.
   Дайнрил ухмыльнулся и толкнул дверь. Огляделся, присвистнул. Затем повернулся ко мне, продолжая улыбаться:
   -Чудненько. Я ложусь у камина.
   -Нет. Там - моё место! Ты опоздал. Я застолбила участок на полчаса раньше, так что обломись. Предлагаю мёрзнуть самому. Твоя очередь, дражайший.
   -Ух ты, - он оскалился, - быстро ты... Попробуй-ка мне помешать!
   -Попробую, - мрачно пообещала я, - силой не получится - на понт возьму. Заору и расплачусь, что унижают слабую женщину. Пролетишь как фанера над Гондурасом. Рискнёшь?
   -Злая ты.
   -Совсем наоборот. Спроси кого хочешь. Не люблю, когда лезут поперёк батьки. Ты, вижу, шибко хитрый? Если бы ты занял место раньше, я б даже не пикнула.
   -Сомневаюсь.
   -Что ты говоришь? Только вчера ты имел счастье в этом убедиться. Разве я тебе хоть слово сказала, когда ты занял последнее нормальное место? Нет. Ушла ночевать на болото. И, как следствие, чуть не утонула. А ты...
   Дайнрил смиренно кивнул, но в его глазах я увидела знакомый блеск: весёлый и опасный. Не иначе замышляет какую-то пакость! Так и есть:
   -Быть может, мы здесь и вдвоём уместимся?
   -Нет, - отрезала я, - не уместимся. С меня хватило сегодняшнего утра. Лучше я рядом с собой Зейтта уложу. По крайней мере, буду застрахована от нежелательных последствий.
   -Он тебе нравится больше?
   -Лапуля, я не совращаю несовершеннолетних, если ты об этом! Маньяк!
   -Это ещё кто маньяк, - Дайнрил загадочно улыбнулся, - спорный вопрос. Но ты, детка... если бы ты знала, какие слова ты мне говорила этой ночью, как прижималась ко мне всем телом... о-о, это было бесподобно!
   Меня как будто ледяной водой окатило. Неужто он на полном серьёзе?.. Чтобы я опустилась до такого... Или он думает, что со мной всё позволено?! Выродок!
   -Надеюсь, что это шутка. Или...
   -Или что?
   -Или тебе, как честному эльфу, придётся на мне жениться! Многие говорят, это будет наказание страшнее атомной войны.
   -Думаешь, я боюсь?
   -А зря. Я тебя предупредила. Так ты свалишь наконец с моего места?
   -С твоего? Ладно.
   Дайнрил отошёл на пару шагов и демонстративно плюхнулся рядом с моим рюкзаком на солому. Значит, вот как мы играем? Фиг он дождётся, чтоб я поддалась на его левую провокацию. Хочет греться - пусть греется, пёс с ним. А я сделаю вид, будто мне всё равно. Поэтому я расстелила плащ прямо перед огнём и рухнула, как подкошенная. Господи, как хорошо! Даже не мёрзну нисколечко! Сквозь навалившуюся сонную пелену до меня доносились голоса остальных, которые всё ещё спорили из-за мест подальше от двери. И вдруг я услышала чёткий шёпот эльфа:
   -Прости за глупую шутку. Ничего не было.
   -А-а, испугался! - торжествующе воскликнула я и с лёгким сердцем отключилась.
   Наутро, как говорится, меня поднять подняли, а разбудить забыли. Осознание того, где я нахожусь, пришло ко мне уже в лодке. Наши вещи были аккуратно сложены на корме. Вместе со мной плыли Ника, Лиза и Оддар. Гном правил лодкой. Грести не было нужды: мы скользили вниз по течению, и нам исправно помогали три лошади: моя светло-серая Далила, Никин Тайфун и оддаровский Анес (в переводе с гномьего - "пламенный"). Впереди плыли "высшие чины". Неудивительно, у них и лодка лучше, и лошадей четыре штуки. Всё равно обидно, теперь, наверное, Дайнрил весь вечер будет меня подкалывать. Мерзавец! Ну да ладно, сама прошляпила. В другой раз отыграюсь.
   Шанс представился быстро: уставший Оддар молча протянул мне шест. И правда, чего-то я забываю свой гонорар отрабатывать... Я храбро схватила шест, встала на нос лодки и посвистела Далиле, чтобы она увеличила темп. Умная лошадка поняла меня как надо, и вот уже мы поравнялись с лодкой Дайнрила. Тот бросил на меня недоумевающий взгляд. Так ему и надо! Я уже хотела триумфально обогнать соперника, как на "Аква-Формуле", но меня прервали самым наглым образом.
   -Потише, пожалуйста...мне плохо.
   Ну кто ещё это мог быть, кроме Лизы? Эта мадам обладает уникальным даром всё портить на самом финише. Плохо ей, видите ли! Не надо было так много жрать за завтраком! Знала же, что в лодке её непременно укачает! А теперь - помедленнее ей. Перегнись за борт и блюй, сколько желудку угодно...
   Разумеется, вслух я этого не говорила, и лошадей притормозила, чтобы показать, какое у меня доброе сердце. На самом деле те, кто считает, что у них доброе сердце, чаще всего являются гордыми обладателями слабых нервов... и лучше в сторону Дайнрила не смотреть. А то мало ли что...
   Судя по солнцу, я правила нашим плавсредством часа два с половиной и лишь тогда, когда перестала чувствовать пальцы, отдала шест Нике. Вроде бы для первого раза получилось сносно. Ведь на самом-то деле я никогда прежде этим не занималась! Так, пару раз с классом сплавлялись по речке, но тогда мы шли на вёслах. О том, что для этого можно использовать шест, мне даже в голову не приходило.
   Так мы и плыли. От мысли догнать и перегнать Дайнрила я уже давно отказалась, слишком хорошо приходилось работать ручками. Ну и ладно, не обеднею. Мы с Оддаром и Никой сменяли друг друга каждые два часа (об участии Лизы в полезной деятельности, естественно, и разговора не было). Между сменами я лежала на корме, среди вороха вещей, и смотрела, как по небу плывут белые, как сахар, облака. Чудесное зрелище и такое умиротворяющее... знамо дело, недолго и задремать на солнышке. После этого я вновь заступала на дежурство и с удвоенной энергией хватала шест, как будто и нет на свете никакой усталости.
   Таким макаром мы могли плыть круглые сутки, если бы не очевидный факт: кони тоже должны изредка отдыхать. Вдруг загоним, где других брать? И вообще, к Далиле я даже привязалась. Зачем заставлять страдать бедное животное? И мы остановились ночевать, а с рассветом вновь тронулись в путь.
   Утром Зейтт сверился с картой и сообщил, что за один прошедший день мы преодолели более ста десяти лимов, или, по-человечески, ста пятидесяти километров. Потрясающе! Вот такой способ передвижения мне по душе. Может, мы так до самого Вендара дотянем? Нет, конечно, рано радуемся. Нариву далеко отстоит от реки, и практически со всех сторон город окружают неприступные стены. Только с востока есть тайный ход, о котором знают лишь Хранители и члены императорской семьи. А значит, плыть мы будем ещё максимум день, затем - продать лодки и снова верхом, натирая мозоли на нижних полушариях организма. Пусть так.
   Правда, я уже губищи раскатала, что всё предприятие продлится недельки три... но и на том спасибо, что не пешком прёмся. Обидно только то, что на рассвете мне выпал жребий первой править лодкой. Счастливчики Ника и Оддар притулились по бокам судёнышка и сразу же засопели. А я, как бобик, вкалывала... но оказалось, что расстраивалась я рано.
   Практически сразу же после того, как я растолкала гнома и поменялась с ним местами, обстановка кардинально изменилась. Берега стали выше, появились обрывы, и лошади были вынуждены плестись осторожным шагом, чтобы не навернуться. Напротив, теченье Д'йер ускорилось, река становилась уже, а на горизонте виднелись и первые пороги. Похоже, сейчас начнётся крутая болтанка "Аттракцион выживания". Надо отодвинуться подальше от Лизы. Я же не хочу лицезреть и обонять её завтрак на рубашке, которую я только вчера постирала.
   Вот это фишка!!!
   Лодки раскачивало, трясло и швыряло из стороны в сторону. Просто спуск на байдарках по горной речке. По поводу Лизы я волновалась напрасно: она как перегнулась через борт в тщетной попытке спастись от довлеющей мощи желудочных колик, так в этой позе и оставалась. Даже пришлось её за ноги придерживать, чтобы не свалилась.
   В таком темпе Оддар выдержал менее часа, его сменила Ника - с тем же результатом. А вот когда подошла моя очередь... видать, Силы сегодня ко мне благосклонны. Не прошло и десяти минут, как перед нами вновь расстилалась широкая, гладкая река.
   -Ворожейка! - пробурчал Оддар сквозь зубы.
   Во дела! Стоит мне немножко повезти, так уже обзываются все, кому не лень. А если бы болтанка выпала на мою долю, все бы приняли это как само собой разумеющееся. Нечего сказать, хороши друзья...
   Главное, уложиться в два часа, потому что впервые в жизни у меня открылся дар ясновидения. Ясно и отчётливо вижу, что линию горизонта вспарывают клыкастые утёсы, а это значит, что веселье грозит повториться, но на сей раз выкручиваться придётся самой.
   -Приготовьтесь! - воскликнул Фрекатта.
   Интересно, с чего бы? Старик напряжённо вглядывался вперёд, стоя на самом носу своей лодки (того и гляди перевернётся), а затем обернулся и вновь помахал нам обеими руками.
   -И что это значит? - прищурилась я.
   Оддар сжал зубы:
   -Как же это я?.. Чуть не проглядел. Terf nes grush'vel!
   -Почему сразу гнилой лапоть? - я даже не удивилась тому, что понимаю совершенно незнакомый язык. - Разве это - самое страшное гномье ругательство? Можно было бы заорать, например, "Deltur court marfte shalluon!" или что-нибудь в духе "Teish vadicta", а ты...
   -Не время лингвистику пороть, - перебила меня Ника, - в чём дело, Оддар?
   -Я знак проглядел. Вон то кривое дерево на обрыве, которое достаёт почти до самой воды. Это - основной ориентир здешних "речников". Он означает, что сейчас мы рухнем в водопад!
   Лиза ужаснулась:
   -Мамочки! Водопад! И большой?
   -Живыми не выберемся... Ещё никто не выходил из его смертельных объятий. Так и есть. Какое быстрое течение! Видите, там... радуга!
   Забодай меня комар! На самом деле, километрах в полутора воздух над камнями был расцвечен, как небо в Новый Год. Страшно. Я только второй раз в жизни вижу настоящий водопад! Всё же хорошо, что вещи мы перегрузили на спины верных скакунов, а то бы...
   -Гребите! - пробился сквозь шум голос Оддара. - К берегу поворачивайте, иначе погибнем! Ну давайте!
   Несчастные лошади старались изо всех сил, пытаясь вытянуть лодку на берег, но течение было слишком сильным. Они не могли нам помочь; более того, я испугалась, как бы их не забросило в реку после очередного акробатического трюка нашей скорлупки. Копыта Далилы уже скользили по раскисшей глине, и вот тут-то я и поняла: дело дрянь. Если мы, существа разумные, внаглую проморгали ориентир, то лошади в этом совсем не виноваты. И я перерезала поводья, изо всех сил упираясь шестом в каменистое дно.
   -Deltur court marfte shalluon! - заорал Оддар. - Идиотка! Самоубийца!
   -Зато не убийца! - отозвалась я. - Прыгайте!
   -Куда?
   -Хватайтесь за ветки того дерева. Живо!
   Слава Силам, мне не пришлось указывать пальцем на дерево, росшее у самой воды. Берег был от нас метрах в четырёх, но это были самые трудные метры... Я вонзила шест в дно, и он зацепился за крупный валун. Теперь можно и эвакуироваться.
   "Тем деревом" была ива, старая и раскидистая, и её нижние ветви нависали прямо над нашими головами. Взобраться по ним легче лёгкого, если, конечно, руки не растут из того места, из которого у нормальных людей - ноги. Беспокоилась я только за Лизу, с её вечной двойкой по физподготовке. Может, мне её подхватить? Ай, ладно, сама справится, небось водопаду взятку не сунешь, выкручивайся сама.
   Гном ухватил ветку и потянул на себя. Наша лодка подвинулась ещё на полметра к берегу. Ай да Оддар! Ника быстро смекнула, что он делает, и впиявилась в соседнюю ветку, изображая нечто вроде перетягивания каната, только на кону был не выигрыш команды, а наши собственные задницы. Я бросила ставший бесполезным шест и хотела было присоединиться к ребятам, как вдруг лодка села на мель. Проклятье! Она слишком тяжёлая! А если выпустить дерево, то течением нас унесёт к собачьей бабушке, не успеем даже молитву прочитать.
   -Держите! - закричала я. - Поедем!
   А дальше я действовала исключительно по наитию. Если лодка тяжеловата, надо сбросить балласт. А как избавиться от балласта по имени Лиза, когда до берега всего три метра? Правильно, изобразить метание молота, правда, раньше такого делать не доводилось, но надо же с чего-то начинать... Я стукнула Лизу по шее, чтобы не сопротивлялась, взяла её за ноги, сильно раскрутила и швырнула в сторону берега. В тот же момент мы сошли с мели, и я с лёгким сердцем ухватилась за ветку.
   -Тролль с этой лодкой! - решился Оддар. - Прыгаем!
   Никогда в жизни я ещё не выполняла команду с таким наслаждением.
   Как только Лиза очнулась, она бросилась на меня с кулаками, за то, что я посмела её оглушить и кинуть прочь, словно дохлую кошку. Ну, это она зря. Буду я дохлую кошку от водопада спасать...
   Кроме неё, никто по этому поводу не возникал, а Зейтт, тот и вовсе шепнул по секрету, что так, мол, этой неженке и надо, не будет за спинами других отсиживаться.
   -Спасибо, - кивнула я, - ты настоящий друг. И всё же я сама разнюнилась.
   -Что-то не видно.
   -Это так. Я просто слишком устала. Первый раз - и такой экстрим.
   Внезапно его лицо исказила свирепая гримаса, и он прорычал:
   -Я убью его!
   -Кого убьёшь?
   -А то не знаешь! Дайнрил, вот ублюдок! Ты представь, он же знал, что в вашей лодке будут грести только трое, что у вас всего три коня, но всё же задал максимальный темп. Назвал это испытанием выносливости. А я, дурак, стоял и смотрел. Прости! Я должен был плыть в той лодке вместо тебя.
   -И терпеть Лизино нытьё? - я усмехнулась. - Нет, приятель, это мой крест. А что до Дайнрила, то я сама его убью. Только я должна испытать это удовольствие!
   Зейтт засмеялся, укрывая меня плащом:
   -Отдыхай. Разбужу тебя через час.
   Возможно, он ещё что-то говорил, но организм потребовал своего, и я провалилась в сон, глубокий и без сновидений. То, что я видела эльфа в гробу, не сон, а банальная мечта. Но когда она исполнится? Господи, какое же это будет счастье, дожить бы самой...
   -Вставай!
   Спросонья я не смогла определить, чей это голос, и скрепя сердце открыла глаза. И кого бы вы думали я увидела? Правильно. По закону подлости, именно Дайнрилу захотелось меня разбудить. Скотина! Моё терпение лопнуло. Оно и раньше-то было не христианским, а теперь и вовсе испарилось. Я вцепилась в его рубашку, повалила на землю и уселась верхом, чтоб не смог уйти, а глаза уже приглядывали подходящий булыжник. Убью гада!
   Как раз в тот момент над ухом просвистела стрела и застряла в стволе дерева примерно на той высоте, где секунду назад была моя голова. От неожиданности я разжала руки, и эльф воспользовался этим, чтобы поменяться со мной местами.
   -Что за хрен?! - прошипела я, придавленная его телом. - Что, чёрт возьми...
   -Греллы, - коротко ответил он.
   -Греллы?
   -Верно. Не мы их, а они нас первыми нашли.
   -А стрелы? Я ни разу не видела грелла с луком. У них только эти косы...
   -Реарды, - поправил Дайнрил, - вообще ты правильно подметила. Греллы стрелять не любят. Это орочьи стрелы.
   -Орки? Здесь?
   -Умница. Не высовывайся! Греллы берут числом, особенно в ближнем бою. Оркам в своё время пришлось потруднее, поэтому те, кто выжил, лучшие бойцы. Стреляют очень метко, поэтому лучше не рисковать.
   -Сколько их?
   -Всех вместе? Около сотни. Из них восемь орочьих лучников и арбалетчиков.
   -Чёрт! Чёрт! Что делать?.. Дайнрил, будь любезен, слезь с меня. Им будет труднее попасть в нас поодиночке. И вообще... изредка мне требуется дышать.
   -Искусственное дыхание устроит?
   -Конечно. Если его станут делать тебе, и попытка будет неудачной.
   Дайнрил поднял левую бровь, но с меня всё же скатился. Прекрасно, а то ведь он мог помешать моим планам... кстати, интересная у него логика. Он взваливает на меня бытовые обязанности, ворочанье шестом на максимальной скорости, но готов спасать от удовольствия всадить супостату стрелу в горло или брюхо. Типично мужское поведение.
   Я змеёй выскользнула из зоны досягаемости его рук и, спрятавшись за деревом, огляделась. И увидела орка.
   Орк был здоровенный, под два метра, а внешне он походил на натурального чёрта. Наверное, внешность его собратьев вдохновила наших церковников на создание аналогичного образа. Руки кривые, ноги поросли длинной шерстью, хоть косички заплетай, на спине небольшой, но заметный горб и - самое главное - рога. Почти как у коровы, чуть изогнутые и не ветвятся. И светло-жёлтым огнём горят глаза. Красиво, надо признать. Даже на лирику пробило:
   -А его глаза
   Как брильянты в пять каратов,
   Ну-ка, налетай,
   Выковыривай, ребята!
   Закончив петь, я прицелилась в орка сразу двумя стрелами. Как в воду глядела. От первой орк уклонился и попал под вторую. А от его стрелы прыгать пришлось уже мне. Но... что это? Та, первая стрела, будто зажила своей жизнью, развернулась и опять полетела в меня.
   -Беги! - вскрикнул Дайнрил, вставая на пути взбесившейся стрелы.
   И она его не обогнула. Вошла в грудь на уровне лопаток. Дайнрил вздрогнул, скривился в ужасной гримасе и, закусив губу, упал на траву. И я лишилась рассудка.
   -Подонки! Суки! Только я имею право убить его! Никто, кроме меня! Дайнрил!!! Если ты умрёшь, я тебя и на том свете достану!
   Но он уже ничего не слышал. Это невозможно! Мне было уже наплевать и на орков, и на греллов, и вообще на всех живущих на Земле, независимо от измерения пространства. Все мысли занимал лишь один подонок во всей Вселенной.
   -Дайнрил!
   Эльф молчал. Он не дышал, сердце не билось. Никуда не годится! Кое-как я вытащила стрелу из его груди, перевязала рану его же рубашкой и прислушалась. Нет, не дышит. Я забыла про все обиды и... попыталась сделать искусственное дыхание.
   Которое едва не стало поцелуем.
   -Скотина! - я оттолкнула его и с ненавистью уставилась на его усмешку. - Это нечестно!
   -Нечестно, - согласился Дайнрил, - извини. Не знаю, что на меня нашло. Наверное, я принял тебя за другую.
   -Слава Всевышнему! Значит, это не повторится?
   -Не могу обещать. Но всё равно спасибо.
   -Я же думала, что ты умер!
   -Ты что? Это защитная реакция. Мы, эльфы, очень живучий народ.
   Он встал и потянулся. Похоже, переживёт. Но любопытство меня не покидало.
   -А с кем ты меня спутал?
   -С Солле.
   -Ты... ты её знал?!
   -О да, знал. Причём очень близко. Понимаешь, о чём я?
   Да уж конечно!.. И всё же я чего-то не учла. Передо мной засверкали разноцветные звёздочки, и я потеряла сознание. Как же я пропустила вражеский удар сзади? Значит, это был он...
  
   -Б...дь! - простонала я.
   -Не злись, - пробормотал Зейтт, - он не хотел причинить тебе боль.
   -А всё равно причинил.
   -Зато греллы тебя не достали.
   -Как там дела?
   -Фрекатта справился. Врагов больше нет.
   -Хорошо. Где я?
   -На телеге с сеном. Нас крестьяне подбросили. А мы, кстати, уже у ворот Нариву.
   Что за ёж твою медь!
   Я рывком поднялась, обозревая окружающее пространство. Что за левый пейзаж? Куда ни посмотри, непроходимые леса. А впереди... крепостные стены метров двадцать высотой. Скорее всего, им не менее сотни лет. Восточная столица Минройской Империи, а я, как лох, лежу на сене. Гадство! Если б я могла хоть что-то сделать, а так...
   Под мычание быков и лошадиное ржание карающая экспедиция въехала в стольный град Нариву. Без комментариев...

X. Столица forever.

  
   Раньше я не думала, что такое возможно, но факт есть факт: благодаря кулаку Дайнрила и заклинаниям колдуна я провалялась три дня между сном и явью, пропустив бойню века и мытарства долгого перехода. Было утро воскресенья, и городская стена осталась позади. Дайнрил! Нет, я научу попугая более обидным словам, главное, чтобы в них была буква "р". Ну-ка: "урод", "дрянь", "тварь", "рожа" и прочее, но уже в непечатном варианте. Ух и дождётся он у меня!
   Ладно, тролль с ним!
   Я понимала, что вряд ли когда-нибудь ещё мне доведётся увидеть настоящий средневековый город, поэтому, когда я наконец слезла с телеги и села верхом на Далилу, всё моё внимание было приковано к улицам Нариву.
   Сначала стены. Высотой со среднюю берёзку, поперёк себя шире, они были построены из розоватого камня с серыми прожилками. В периметре город был меньше спального района моего родного городка, но состоял как бы из двух ярусов: на первом - оружейные, жилища воинов и простого люда, на втором - дворцы знатных минройских вельмож. Было и подобие третьего этажа, вернее, второго с половиной. На круглой площадке, окружённой прекрасными деревьями, возвышался игольчатый замок-башня из того же материала, что и крепостные стены. Удивительно, но кое-где в окнах башни сверкало самое настоящее стекло, но всё же слюды было больше (это заметно по искрящемуся блеску). Не бычий пузырь, не промасленная бумага, и то цивилизация.
   -Круто! - я так вертела головой, что едва не падала с Далилы. - Колир, а ты там был?
   -Конечно, - парень скорчил кислую мину, - даже жил. Там ничего интересного нет. Стены и стены. А вот с дядей по Империи разъезжать... или в Айреку летать. У вас в Айреке здорово.
   -А ты в первый раз лифта не испугался?
   -Ну... у нас тоже подъёмники есть. Во-он на северную башню, иначе как на подъёмнике, не забраться. Да и сам "лифт" охраняет взвод солдат.
   Я рассмеялась:
   -С чего бы это? Кого там держите? Заколдованную принцессу, которую должен спасти мужественный герой?
   -Угу, - Колир кивнул, - принцессу. Какая-то моя -юродная сестрёнка. А заколдованная... может, и так, только колдовство это скорее медицинского свойства. Гормоны у девочки играют не по-детски.
   -Откуда ты знаешь про гормоны?
   -В учебном центре Храма Света нас учат не выделяться в Айреке из толпы. Прочитал учебник биологии... Между прочим, это помогло удержать место при дворе одному знакомому знахарю.
   -Ништяк! - Ника похлопала его по плечу. - Ты знаешь, я едва не подралась с Зейттом из-за тебя, когда узнала про тот махач. Ну, где греллы Талисман отняли и ты получил в щи. Я ему сказала, что ты трус, а он...
   -Зейтт такой, - Колир улыбнулся. - А что до меня, я сам не знаю, что бы сделал, если бы... понимаете, я ещё простой оруженосец.
   -А мы сможем увидеть принцессу? - поинтересовалась Лиза.
   -Ты чего? Май к концу подходит. Весь двор давным-давно в Кубу. Летом в здешнем замке только слуги, управляющий и престарелый двоюродный дед, барон Арнслит. Сонный мирок, что и говорить.
   -Эй! - я снова тормознула лошадь. - Что же это получается? Если вдруг нападут враги, а замок пустует, кто будет руководить обороной?
   -Как кто? - будущий рыцарь даже удивился. - Воевода, конечно. А даже хоть сам император тут, он прежде с воеводой советуется. Но в замке он не живёт, у него своя резиденция на втором ярусе. Если хотите, я вас с ним познакомлю. Он мужик неплохой, на нашего Оддара смахивает.
   -Ваш воевода - гном? - изумилась Лиза.
   -С ума сошла? Я имею в виду не внешность, а характер. Никаких глупостей и опрометчивых поступков. Наверное, воеводы все такие.
   Вполне возможно. Жаль, что у нас это не срабатывает. Наши генералы куда больше озабочены приведением в порядок своих личных дач, чем поддержанием имиджа честного офицера. Наверное, это потому, что в наше время войны редки и обычно носят характер полицейских операций. Если бы настали по-настоящему лихие деньки... Впрочем, что зря голову ломать? В Айреку я ещё когда попаду, а сейчас, в данный момент времени, вокруг тот ещё "пограничный конфликт". Не о том, блин, думаю. Но, может, в противном случае я с катушек съеду? Дом, милый дом...
   Мы ехали по городским улочкам, словно гвардейцы на марше. Проезжая мимо базара. Я вдруг поняла, что умираю от голода. Неудивительно, раз я трое суток дрыхла на сене. Скорее всего, так Дайнрил боролся с недостатком съестного в отряде. Дал разок по голове, и одним едоком меньше. Но природа всё равно своё требует. От рыночных ароматов у меня окончательно помутился рассудок.
   Я подъехала вплотную к члену императорской фамилии и вцепилась в него мёртвой хваткой:
   -Колир, я есть хочу! Если ты не одолжишь мне пару монет на прокорм, и прямо сейчас, я сжую тебя, твою лошадку и даже меч. Сделай доброе дело!
   -Ой! - он шлёпнул себя ладонью по лбу. - Чего ты хочешь?
   -Всего! И побольше мяса! Можно и сырого, я не привередлива. А пиво тут есть?
   -Всё есть, - успокоил меня Колир, - подожди, я мигом сбегаю.
   Сказано - сделано. Вскоре он вернулся с вожделенными продуктами. Кроме хлеба и мяса, там была варёная картошка, кувшинчик сметаны и какие-то фрукты. Руки сами потянулись к этому великолепию. Вскоре корзинка опустела, а все остальные окружили меня и смотрели с любопытством и жалостью. Но мне было всё равно: в несчастное тело возвращалось желание жить.
   Я выплюнула последнюю косточку черешни, хлебнула пива и облизнулась. Всё? Жаль.
   -Приятного аппетита, - усмехнулся Зейтт.
   -Спасибо за заботу, - отозвалась я, - но знай, что я нашла свой идеал мужчины. Я обожаю Колира. Кормит, поит, внимательный до безумия, скромный, принц империи - и по репе никогда не бьёт, - я метнула выразительный взгляд в сторону эльфа.
   Он сделал вид, что не видит. А уши Колира расцвели, как два диких мака. Выходит, он ещё и застенчивый?
   -Эх, парень, - вздохнула я, - был бы ты постарше лет на пять-шесть, я бы непременно тебя под венец затащила.
   -А что... - он запнулся. - Так не гожусь?
   -Нет, извини. И вообще, с такой сволочью, как я, ты не уживёшься. Хороший ты человек, Колир. Жалко мне тебя.
   Будь я проклята, если он не покраснел! Причём не только уши, это само собой разумеется... Колир выглядел так, будто наелся перца чили. Разве что не кашлял, а так - сходство поразительное.
   -Спокойно! - я рассмеялась. - Это шутка. Никто не собирается тебя совращать. Не смешно, сама понимаю, прости, не знаю, что на меня нашло. Я несерьёзно.
   -А я... я серьёзно.
   -Что?! Что ты себе позволяешь? - слава богу, Дайнрил вовремя оправился от "заклятия пофигизма" и спас меня от свихнувшегося принца.
   Правда, надо признать, им руководило в основном беспокойство за честь императорской семьи, чем за меня. Но всё равно приятно. Приятнее было бы наоборот, но увы, жизнь есть жизнь. А посему радуйся тому, что имеешь. Хорошо ещё, он не высказал желания увидеть меня в кроватке принца... ч-чёрт! А это мысль!
   -Дорогуша, позволь Колиру самому решать, с кем ему связать судьбу. Тоже мне, дуэнья в штанах! Скажи, Колир, ты хочешь на мне жениться?
   Проклятье! Я была уверена, что принц рассмеётся и как-нибудь даст понять, что я говорю чушь. Но нет! Он ещё пуще покраснел и признался:
   -Да. Я бы очень хотел, чтобы ты стала моей принцессой. Будь со мной...
   Я зажмурилась. Господи! Вот это попала так попала! В принципе, быть принцессой не так и плохо, но если б он предложил это Лизе!.. А так... Теперь я и мальчика обижу, и с Зейттом поссорюсь из-за того, что прикалывалась над его другом. Ну почему я такая невезучая?
   -Ваше высочество Колир Минройский! - прогромыхал в тишине голос Дайнрила. - Насколько я помню, в имперских законах особо прописан пункт, запрещающий принцам крови сочетаться браком с лицами нечеловеческого происхождения. Подумайте об этом. Или вам совершенно не жалко вашу бедную матушку? А ты... - он повернулся ко мне, и его глаза метали молнии. - Ты понимаешь, о чём говоришь? Ну-ка, пойдём, объяснимся!
   С-скотина! Нет, я не пошла, я побежала. Давно пора положить конец всему! Плевать мне на перемирие. На всё плевать! Теперь-то Дайнрил расплатится за всё! И за ехидные усмешки, и за издевательства, и за подначки, и за бесконечные удары исподтишка... посмотрим, каков он в реальной драке!
   Он перехватил мою руку, прежде чем я успела нанести удар. Вторую руку ему удалось зажать ещё раньше. Как это у него получилось? А затем его руки сомкнулись на моей шее.
   -Я... убью тебя... - прохрипела я.
   -Если б ты знала, чего мне стоит сдержаться и не сделать того же! Я поражён! Ты хоть изредка следишь за своим языком?
   -Я... вскрою тебе глотку!
   -Ты, случаем, не путаешь меня с тем дальнобойщиком?
   Нет!
   Я обмякла в его руках. Этого не может быть! Неужели Зейтт... нет, не верю. Дахрейец не настолько подлая скотина. Но откуда тогда Дайнрил узнал про самую чёрную тайну, которую я хранила в глубине своей прогнившей души?!!
   -Я подслушал, - объяснил он, - возможно, это и некрасиво, но теперь я знаю то, что ты хотела бы скрыть.
   -Слава Силам, это не Зейтт!
   -А, ты веришь только ему?
   -Никому не верю! Чтоб тебя на части разорвало! Думаешь, ты такой крутой? Сильный, смелый, остроумный? Только меня твои шуточки не радуют. И какого чёрта ты пытаешься мной управлять? Я тебе не собачка какая-нибудь... И всё на свете отдала бы, чтобы одним самоуверенным самцом во вселенной стало меньше! Ну почему ты не сдох после рождения?! А лучше бы вообще не появлялся на свет!!!
   -Как же ты меня "ценишь"...
   -Свою цену ты знаешь.
   -Ну не такой же я плохой!
   -Да что ты говоришь? Позволь не согласиться!
   Я вырвалась из его хватки и зашагала прочь. Дайнрил расхохотался и пошёл в обратную сторону. Вскоре звуки его шагов затерялись в гомоне столичной толпы. Наконец-то он отлип от меня! Я побежала, потому что испугалась. Дайнрил же обожает бить сзади. Кто его знает, вдруг он за мной крадётся?
   Н-нет. Похоже, я поторопилась. Вся проблема в том, что я неслась по косым улочкам слишком быстро, срезая углы, где это было возможно. И, соответственно, вовсе не думала, как запомнить дорогу назад. А всё моя импульсивность! Если б я хоть примерно представляла, в какую сторону я бежала и сколько времени, то...
   Ну уж нет! Ещё не построен такой город, в котором я могла бы заблудиться. Надо действовать - и быстро. Иначе мои спутники исчезнут, потом чёрта лысого их найдёшь! Решительно сжав кулаки, я пошла по улице назад, дошла до конца и остановилась. Впереди были два переулка, и ни один из них не казался мне знакомым. Всё. Так и есть. Я заблудилась в первый же день в большом городе. Понятия не имею, что делать дальше. Пойти на базар попробовать себя в воровском ремесле? Наняться в армию? А, может, сбегу из города, доберусь до излучины по реке Д'йер и вернусь-таки домой?
   Раньше последняя мысль, несомненно, перевесила бы. Диплом, конечно... но всё изменилось. Я уже намечтала себе золотые горы и "дольче вита", а теперь придётся возвращаться с пустыми руками? Фиг вам, господа. Нужно придумать, как здесь раздобыть побольше деньжонок, благо, нравы здесь терпимее, чем дома. Может, прибиться к лесным разбойникам? Буду наполовину Робин Гуд, отнимать деньги у богатых и отдавать их бедной себе. Попробовать-то можно. Интересно, где искать тех самых разбойников? Это дело надо было хорошенько обмозговать. Я присела на перевёрнутую бочку в пустом переулке и даже не заметила, как на моё плечо опустилась чья-то рука.
   -Вы здесь впервые?
   Я обернулась. За мной стояла девушка комплекции Клейтаса, высокая и худющая, удивительно, как её не сносит при ходьбе. Глаза у неё были серо-голубые, волосы - золотисто-ореховые и опускались едва ли не до колен. А главное - поверх коричнево-красного с чёрной вышивкой платья на ней была надета бахромчатая куртка, до боли в сердце похожая на хламиду Фрекатты. Коллеги они, что ли?
   -Я так похожа на старожила? - я пожала плечами.
   -Вообще-то нет, - согласилась она, - помочь? Вы ищете что-то определённое?
   -Угу. Кого-то определённого. Вы-то сами волшебница будете?
   Она усмехнулась:
   -И колдунья, и ведьма. Нашу сестру по-разному кличут. А кто вам, собственно, нужен?
   -Фрекатта. Слыхали о таком?
   -Маг-хранитель?!
   -Ну да. Такой высокий старик с бородой. По измерениям людей посылает, чтоб Талисманы сыскать. Встречали такого?
   -Вы знакомы с самим Фрекаттой?
   Это меня глючит или я на самом деле слышу благоговейные нотки в её голосе? Надо поскорее излечить сию невинную душу от заблуждения, а то мало ли что? И я кивнула:
   -Знакома. Милый старикан, но не более того. Лично меня Теннер куда больше вдохновляет. Тот хотя бы держится уверенно. А Фрекатта что? Зажатый какой-то. Собственной тени стесняется, даже пару гиров выторговать не в состоянии. Ну, раны заговаривает. Греллов поджарить может. Вот и всё. Какого тролля вы от него забалдели?
   -Я половину ваших слов не понимаю!
   -По-другому не умею.
   -Вы - Хранительница?
   -Временная. Меня наняли вернуть одну важную штуковину, а я крупно разругалась с одним из людей Фрекатты и сдуру потеряла своих. Не подскажете ли, госпожа колдунья, как мне их найти?
   -Я видела Фрекатту недавно. С ним были люди, эльф и гном. И его высочество.
   -А, Колир! А куда они почапали?
   -Как куда? В замок, конечно.
   Ух ты! Дурнее головы, чем моя, вовек не найти, хоть сто лет старайся. А должна была бы сообразить, что компашка завалится к Колиру на хату, он же сам говорил, что замок пустует. А найти упомянутый домик можно влёгкую, из любой точки города видать. Ну, я вовсе поехала крышей. Правда, есть одно "но"... Замок-то я вижу, но пройти к нему - большая проблема.
   -Как пройти?
   -Не видно? Вы же...
   -Может, хватит на "вы"? Мы ещё не настолько пожилые кумушки, чтобы расшаркиваться. Сразу говорю, я из Айреки, поэтому большинство здешних условностей для меня китайская грамота...
   -Да, да... Я что, не так поняла? В одном древнем пророчестве говорится, что из Айреки может вернуться только Солле. Teish vadicta! Сантар!
   -Тоже знакома с гномьими ругательствами? - я глубоко вздохнула. - Да, это - Сантар, но я - это я. Кто назовёт меня Солле, зубы выбью. Меня не колышет то, что у всех вокруг едет крыша.
   -А как тогда тебя называть?
   -Маргарита. Как цветочек. Или просто Рита. А тебя?
   Магичка рассмеялась:
   -Примерно так же. Астра.
   -Красиво. Можешь оказать мне небольшую услугу? Я понятия не имею, как ориентироваться в этом лабиринте. Не подскажешь, как до замка дойти?
   -А если провожу, познакомишь с Фрекаттой?
   -На кой ляд он тебе сдался?
   -Дело вот в чём... Я только пару недель назад закончила учёбу на ведьму. А из-за моего характера меня ещё не направили ни в один город или храм...
   -Ты хочешь в Храм Истинного Света?
   -Teish vadicta! Это заслужить надо. А если он за меня словечко замолвит среди своих знакомых?
   -По рукам, - согласилась я, - хоть я так и не догоняю, что полезного ты сможешь извлечь из знакомства с этим дедусиком. Но хозяин - барин. Договорились?
   -Чем богаты, тем рогаты, - кивнула она.
   Я мгновенно откликнулась:
   -В рогах правды нет. Ладно, показывай дорогу. Ну ни фига себе! Твоя лошадка?
   -Это - конь. И зовут его Вереск.
   -А у меня кобылка, Далила, я её из деревушки Волчья Пасть позаимствовала. Такая же огромная и, по-моему, чересчур умная.
   -Лошадь оборотней? А Вереск тоже оттуда. Его наставник привёз. Знала б ты, как он трудно ему достался, а теперь вот мне отдал.
   Да-с, я на месте оборотней тоже держалась бы зубами и когтями за такого жеребчика, как Вереск. Кстати, может... если наши коняшки одной породы, то, когда я уйду...
   -И ещё кое-что. Это важно. Ты справишься с двумя лошадьми сразу?
   -Почему это не смогу?
   -Чудненько. Видишь ли, я здесь ненадолго задержусь, и не хотелось бы оставить Далилу абы на кого. Ты приглядишь?
   -Конечно.
   -Супер! Спасибо. Но это не сейчас. Я б её домой взяла, но в наших городах лошади нет места. Ты что-нибудь знаешь про Айреку?
   -Мудрецы говорят, что Айрека - бездушный мир.
   -В общем и целом. У нас всё заполонили машины... такие чудища, от которых постоянно разит бензином. Хм. Бензин - едва ли не хуже навоза. А люди ютятся в настоящих муравейниках. Комнатка три на четыре, вот и всё жизненное пространство. Зато удобства под рукой, во двор бежать не надо, это плюс. И никаких греллов, орков и эльфов.
   -Жалко.
   -С чего бы?
   -Но ведь эльфы мудрые и справедливые!
   -Вылитая Ника! - фыркнула я. - Есть у меня такая подруга, ещё познакомлю. Так она на эльфов едва ли не молится. А зря. Возможно, ты и сама скоро в них разочаруешься, когда увидишь Дайнрила.
   -А он кто?
   -Тот самый тип, из-за которого я в Нариву заблудилась. Придурок! Почти придушил. Псих бешеный!
   -А почему ты его взбесила?
   -Я?! Ну-у, да... а когда он бесит меня, это называется чувством юмора. Раз он - эльф, ему всё можно?! Пусть закатает обратно. Когда-нибудь я ему отомщу за себя и за весь род человеческий!
   -Не обижайся, но...
   -Я похожа на эльфа? Не ты первая это говоришь. Но тут уж не моя вина и даже не папы с мамой. То, что ты видишь, это не моё лицо. Изменчивый Лес постарался. Обидно, слов нет. Но я всё же "хомо сапиенс", и место моё в Айреке... То, что я Сантар не спалил меня с потрохами, всего лишь стечение обстоятельств. Вот так вот. Веришь?
   -Верю, - Астра обезоруживающе улыбнулась, - а у нас остаться не хочешь?
   -Да ну на фиг! Я - дитя асфальта. В этом Дайнрил оказался прав. Уж лучше вы к нам. Если родители не будут против.
   -Я их уже несколько лет не видела. Я... убежала из дома.
   -С чего б это?
   -Зачем людям в семье ведьма?
   -Резонно. Так тебя никто не хватится?.. Долго ещё?
   -Во-он за тем поворотом.
   Просто замечательно. Я мысленно потирала руки и надеялась, что у неё, как у начинающей ведьмы, "почти телепатия" ещё не совсем развита. Потому что я была не столь бескорыстна, как старалась показать. Рисковать не хотелось... мысли текли приблизительно в таком направлении: Астра хочет набраться опыта у Фрекатты, а мне надо развеять миф о "избранности" эльфов. Тем более, вся моя старая компания далеко, а Ника только и ждёт, как бы во цвете лет погибнуть на поле битвы. Единомышленники нужны как воздух. Чем не шанс? Главное - уговорить Фрекатту взять Астру в отряд...
   С императорской охранкой всё получилось здорово, я даже не надеялась на такое. Думала, придётся долго и нудно объяснять, кто я такая, зачем и с кем припёрлась и тэ пэ. Но нет! Достаточно было помахать Сантаром перед воротами, чтобы стражу как корова языком слизала. Сразу после этого они, правда, появились из-за деревьев с извинениями, которые я приняла с поистине царственной осанкой. Узнала даже, как найти наших. Астра недовольно покачала головой:
   -Дешёвый трюк.
   -Возможно. Но помогло же!
   Против истины не попрёшь... Жаль, что впечатление подпорчено, но так несправедливо устроена жизнь. Выигрывая в одном, неизменно проигрываешь в другом. Тут уж ничего не попишешь. Тем более, что ребят я встретила раньше, чем предполагала. Прошла бы мимо, если бы Астра не застыла с недоверчивым выражением лица. Тут-то и я заметила, что у входа в конюшню стоит Фрекатта, и глаза у старого аж на лоб вылезли. Видно, обалдел страшно, не рассчитывал больше меня узреть. А вот и шиш вам всем! В этом затхлом мирке появился новый Терминатор в моём лице. Завяньте, хлопцы, I am back!
   -Рита?!
   -Собственно, лапуля.
   -О Силы! Я даже не думал вновь увидеть тебя живой... знаешь ли ты, где Дайнрил бросил тебя?!
   -Поправочка! Это не он меня бросил, а я от него сбежала. И правильно сделала, а то бы хана мне пришла. И кирдык для полного комплекта. Не затруднит ли тебя намекнуть этому болвану, что цивилизованные люди держат гормоны в узде?
   -Я не знал... - Фрекатта аж в лице изменился. - Я скажу немедленно...
   -Самоубийца! Это же сумасшедший, неужели неясно? Я не позволю.
   -Дайнрил...
   -Хоть тыщу раз Дайнрил, он от этого спокойнее не станет. Пойми, ты человек пожилой, много испытал, многих пережил. И ты гораздо важнее для отряда, чем какая-то девчонка из левого измерения. И затем, я никому не доверю свою личную месть.
   -Ах, Рита, Рита...
   -Мне плевать на все ваши правила, - я сжала зубы, - важно одно. Он мой враг и ненавидит меня, а я ненавижу его. Рано или поздно мы убьём друг друга. Тюрьма меня не волнует. Так что не сожалей, дед, когда один из нас, а то и вместе, перестанет коптить небо. Я сказала. Всё! А теперь... хочу тебя кое с кем познакомить. Иди сюда, чародейка, не боись. Знакомься, Астра, начинающая кудесница. Это она помогла мне выбраться из того места. Кстати, она твоя большая поклонница.
   -Моя?!
   Если кто-нибудь не верил в обмен кровью на расстоянии, то теперь смог бы в этом убедиться. От неожиданности с лица Фрекатты исчезли все краски, а Астра, в обычных условиях бледнющая, покраснела, как монашка в мужской бане.
   -Я... это честь... - выдавила она и внезапно, повинуясь какому-то бесшабашному порыву, воскликнула: - Возьмите меня с собой! Я тоже хочу стать Хранительницей!
   -Деточка, это опасно...
   -Я не деточка! Пусть мне только восемнадцать, но мой предыдущий наставник сказал, что я умею всё, что должна уметь настоящая ведьма. Я даже летать умею. Смотрите!
   Фрекатта уже давно пришёл в себя и любовался на Астрины выкрутасы с какой-то снисходительностью. Как семейство смотрит на малыша, рассказывающего стишок под Новый Год. А я - я и вовсе рот разинула. Ну не верила я в левитацию, хоть тресни. Однако собственным глазам доверяю на все сто, а они видели всё преотлично. Астра поднялась на пару метров и проплыла под потолком, будто птичка божия. И с раскрасневшимся от гордости лицом приземлилась позади нас.
   -Неплохо, - кивнул Фрекатта. - Рита?
   -Чего?
   -Как ты считаешь, стоит ли нам принять её?
   -Что меня-то спрашивать? Я, что ли, глава Ордена?
   -В данный момент - да. Решай.
   Ошизеть можно! По всему видать, у старикана от неожиданности тормоза отказали. Я - и глава Хранителей? Что ж, надо ловить момент, пока он не опомнился.
   -Думаю, ничего страшного в этом не будет. И вообще: двое наших убиты, двое в плену, ещё парочка пропавших без вести. Нездоровая тенденция. Нужно срочно исправлять положение. А если ты думаешь, что она может поддерживать Тьму... это, кстати, вполне оправданные подозрения, так проверить легко. Астра, не волнуйся, постой спокойно.
   Я обнажила клинок, приблизив рукоять к волшебнице. Берилл моргнул, засияв светло-сиреневым. Для проверки я обнесла Сантаром и нашего ведуна. Сначала сверкнуло голубовато-зелёным (родимый фон), а затем - опять светло-сиреневым.
   -Видишь? - я улыбнулась. - Если она шпионка, то такая же, как ты. Сомневаешься?
   -Цвет магии... хорошо, Астра, ты идёшь с нами. Я беру тебя в ученицы.
   -Ура!!! То есть, спасибо, учитель!
   -Идите в трапезную. Рита, познакомь Астру со всеми, а я поставлю коня в стойло. Нет-нет, Астра, мне это совсем не в тягость, наоборот... Заодно вы и новости узнаете.
   Я подобралась:
   -Какие ещё новости?
   -Как обычно, хорошая и плохая. Могу сказать только, что выезжаем завтра.
   Ни черта не ясно! Тоже мне, великий конспиратор нашёлся! Напустил туману вокруг этого дела, словно открыл страшную тайну мадридского двора. А я - гадай. Наверное, всё из-за той тупой шутки насчёт свадьбы с Колиром. Ну кто ж знал, что дурак всё серьёзно воспримет?! И хоть бы объяснил кто, что делать этого не рекомендуется! И Фрекатта... зачем он играет в шамана? Но против магии не попрёшь, и я, увлекаемая новой подружкой, нехотя поплелась прочь из конюшни. Трапезную нашла Астра. Конечно, ей лучше знать планировку средневековых замков. Лично я этим никогда по-настоящему не интересовалась, а оказывается, зря.
   Видали б вы рожу Дайнрила! Ну просто раскаивающийся котёнок со сметаной на лапках. Будто не он душил меня какой-то час назад...
   -Извини, - прошептал он.
   Я отвела взгляд, пока не увидела Зейтта. Он сидел сразу на двух стульях и нянчил кружку пива. Завидев меня, он подскочил ко мне и обхватил изо всех сил.
   -Ты как, в норме? Никто не приставал?
   -Как видишь, - и тут я не сдержалась, обняла его почти с таким же пылом и закричала: - Как же я по вам соскучилась, народ!
   -Пива хочешь?
   -Да. И побольше! - отхлебнув, я продолжила, - а знаешь, я уж подумывала уйти в лесные разбойники, если вдруг вас не найду. Нет, честное слово, собиралась. Ух, какое забористое... И меня спасли от верной смерти на верёвке. Вот она. Это Астра, новая ученица Фрекатты. А это Зейтт...
   В мгновение ока спасительница испытала на себе хватку дахрейца, равно как и Колира, Оддара и Ники одновременно. Даже стало боязно за её рёбра. Слава чему-то там, обошлось. А затем Колир встал на одно колено и произнёс:
   -Я - ваш вечный должник за помощь моей невесте.
   -Стоп!
   -Что-то не так?
   -Колир, прелесть моя, давно пора разрулить эту некрасивую ситуацию. Я вовсе не собираюсь замуж, ни за тебя, ни за кого-нибудь ещё. Глупая шутка. Ты хороший, вежливый мальчик, но этого мало.
   -Я должен совершить подвиг?
   -Только попробуй! Не поможет. Пойми, я терпеть не могу, когда меня провоцируют, вот и вырвалось, и не совсем по моей вине.
   -Да, но надеяться-то можно?
   -Не стоит. Но как друг ты меня вполне устраиваешь.
   -Посмотрим, - Колир улыбнулся, - может, через несколько лет ты передумаешь. Хоть надежду у меня не отнимай!
   Я тактично промолчала и попыталась посмотреть в другую сторону. Но, как назло, там стоял Дайнрил. Так я и знала! Когда на него никто не смотрит, он показывает своё истинное лицо. Конечно, со мной-то зачем притворяться хорошим парнем? Он развязно ухмылялся, подпирая спиной колонну, а когда наши взгляды встретились, провёл пальцем по нижней губе. В точности плейбой местного пошиба. Я хмыкнула и пошевелила шеей, картинно морщась. Эльф беззвучно рассмеялся.
   -Ну ладно, люди, потом услышите всю историю о похождениях в столичных трущобах. Астра вас просветит. А теперь говорите, что за фигня такая приключилась, что Фрекатта сам не свой? Он говорит, что есть две новости, хорошая и поганая. Начните с любой.
   Шепоток стих. В трапезной повисла могильная тишина, которую развеял на редкость усталый и измученный голос:
   -Рор в плену у греллов.
   -А ты кто? - удивилась я и, отодвинув в сторону Колира с Лизой, едва не грохнулась оземь.
   -Господин Таликор, - прошептала Астра.
   -Значит, вон оно как... Как они вас достали? Опять орочьи наёмники?
   -Засада, - Таликор громко застонал, - мы почти догнали их, но их было больше, и они обхитрили нас, как младенцев. Они ждали за оврагом... Рор... спас мне жизнь. Когда мне перебило ногу и я не смог больше двигаться, он посадил меня на своего иноходца и стегнул его... а сам остался там. Мой боевой конь слишком тяжёл, чтобы резво бежать. Я видел. Видел и не мог ничего сделать. Какой же я рыцарь, если не смог спасти друга... и невесту?
   -Но ты знаешь, что все они живы?
   -Да, - губы Таликора скривила болезненная гримаса, - и точно знаю, почему. Кормак хочет принести их в жертву во имя Тьмы.
   -Странно, - задумалась я, - для грелла вообще аномалия. Насколько я успела с ними познакомиться, они предпочитают кушать мясо сырым, а не тащить с собой всю дорогу. Путь-то неблизкий.
   -Кормак - не грелл.
   -Я так и знал! - Оддар стукнул кулаком по столу. - Так и знал. Он из Приречья, да?
   -Нет. Хуже. Он человек. Точнее, был им. Раньше. Совсем недавно... Но теперь его душа мертва.
   -Ты с ним знаком?! - изумилась Ника.
   -Да, - глухо подтвердил Зейтт, - и я тоже. Я знал его. До того, как жажда мести уничтожила в нём человека, Кормак Вендарский был... моим отцом.
   Неожиданно он расплакался. Я подошла к нему, и огромный варвар зарыдал у меня на плече, как ребёнок. Да, с сущности, он и был им, большим ребёнком, которого лишили детства.
   -Спокойно, Зейтт. Расскажи, как это случилось.
   -Когда пришли греллы, отец разбил их. Дахрейя вновь стала единой. Он гордился собой. Незадолго до этого родился я, наследник будущей страны великих воинов. Но затем появились минройцы, стали брать непомерные налоги, всюду насаждали свои порядки. Для дахрейца главное - честь. Было лучше иметь врагами греллов, они отнимают у человека тело, жизнь, но не достоинство. А имперские солдаты заставляли гордых вождей лизать землю у их ног и считали это великой честью. Ещё бы! Ведь мы всего-навсего дикари! Кто не подчинялся, того обращали в рабство. Меня ждала та же участь, но минройцы боялись бунта. Тогда они затуманили разум старейшин, и они сами изгнали меня из племени. А я... просто пытался спасти от надругательства младшую сестру!!! Ей было всего семь лет, но этим пьяным мародёрам было всё равно. Она умерла... И тогда отец поклялся стать верным слугой тьмы и Чёрного Трона, чтобы отомстить захватчикам. Он перебрался на юг, выстроил Цитадель и стал повелителем греллов. Это больше не человек. Он не помнит, ради чего всё это затевалось, теперь цель его жизни - разрушение и боль. Кормак - не мой отец. Существо по имени Кормак убило его!
   -Но сможешь ли ты сам убить его? - грустно прошептал Фрекатта (откуда только явился?).
   -Не знаю. Чтоб мне лопнуть, не знаю! Вот подниму я меч, а он улыбнётся, позовёт к себе, и я на миг поверю, что отец стал прежним. Я не знаю. Что мне делать?
   -Слушай своё сердце, - Фрекатта сжал его руку, - память - плохой советчик. Сердце подскажет тебе путь к Истинному Свету.
   Я покачала головой:
   -Нет абсолютного света, как и абсолютной тьмы. Если бы не было ночи, то как бы мы узнали, что настал день и взошло солнце? Когда человек подходит слишком близко к животворному огню, он может обжечься. Вот и боль, и обратная сторона медали, орёл или решка. Что выберешь ты, колдун? Да, правда всегда остаётся правдой, но ты, Зейтт... Знаешь, Фемида слепа не случайно. Она не различает светлое и тёмное. Когда будешь открывать сердце для Истинного Света, будь осторожен. Можно напрочь его изжарить. Так что ты делай свою работу, а мы - свою, и лично я постараюсь, чтобы тебе не пришлось самому выбирать.
   -Но если...
   -Если - это если. Не загадывай вперёд, побереги нервы. Нервные клетки не восстанавливаются. Перенапряжёшься, и всё, а я не хочу всю жизнь таскать тебе апельсины в психушку... вот, пей лучше пиво.
   Зейтт послушно принялся осушать одну кружку за другой. Ничего страшного, это ему не повредит. В таком состоянии лучше притупить боль. Конечно, моя речь вполне подошла бы для адвоката дьявола, но нельзя отнимать у ребёнка веру в то, что его родители на самом деле хорошие. Если честно, рассказ Зейтта открыл мне глаза. Я ведь чуть не поступила так же, как пресловутый Кормак. Только он мстил за свой народ и свою семью, а я собралась отстаивать себя, бедную и обиженную. Не-ет. Дайнрил - не тот, из-за которого можно перечеркнуть всю жизнь.
   Я не говорю, что я такая хорошая. Но и не настолько плохая, чёрт возьми! Есть у меня и грешки, и вполне приличные поступки. Я ведь и не лезу в святые. Я такая, какая есть. Человеку свойственно ошибаться, а я - всего лишь человек. Исправляться незачем. Нужно просто жить так, чтобы не было стыдно за будущее.
   Проклятье! Что-то меня на лирику потянуло... Я поспешно отступила в тень и нос к носу столкнулась с Дайнрилом.
   -Прекрасная речь, - улыбнулся он.
   -Спасибо.
   -Мир?
   -Перемирие! - повторила я всё тем же строгим голосом, что и несколько дней назад.
   Он хмыкнул:
   -Всё повторяется?
   -Не знаю. Обещаю, что не буду больше говорить от балды и шутить по-тупому.
   -Я тоже... обещаю не драться. Даже не знаю, что на меня тогда нашло.
   -Сама виновата. Хорошо. Вооружённый нейтралитет?
   -Пусть так. Он нам пригодится. Ты уже знаешь, что выезжаем завтра?
   -Да, Фрекатта сказал. А Таликор? Он сможет ехать или ему лучше остаться в замке?
   -Сможет, - уверенно сказал Дайнрил, - Фрекатта знает подходящие заклинания, чтобы лечить сломанные кости. А твоя Астра наложила восстанавливающее заклятье. Завтра парень будет как новенький. Жаль, груз с души снять никому не удаётся.
   -Как это - никому? А мы на что? Если мы вызволим из плена парней и Майру, он не будет так убиваться.
   -Гарха и Дейко уже не вернёшь.
   -Пусть мёртвые хоронят мертвецов, а живые должны помогать живым. Уверена, когда Майра окажется на свободе, Таликору станет легче. Горе всегда легче, если его с кем-нибудь разделить.
   -Обычно это так.
   -Скажи, он очень её любит?
   -Да. В этом я уверен.
   -Странно.
   -?..
   -Я же не верю в любовь.
   -Скорее, даётся она не всем.
   -Разумеется. Только тем, кто готов отказаться от всего: свободы, радостей, страданий, и готов получить всё это взамен от другого. Двое, согласные на самопожертвование... редкий случай, как белая ворона. Поэтому и истинная любовь...
   -Как Истинный Свет.
   -Точно. Один раз и навсегда. Надо помочь Таликору, иначе я буду сама себе противна.
   -Помогать другим? Это ли не самопожертвование?
   -Нет, Дайнрил, - я подмигнула ему, - совсем нет. Во-первых, мне завидно, и я хочу, чтобы было чему завидовать. Во-вторых, я дико хочу погулять на настоящей средневековой свадьбе, да ещё и у представителя императорской семьи.
   -Почему ты хочешь выглядеть хуже, чем ты есть?
   -Из-за того, что на самом деле я кажусь лучше, чем есть. Равновесие, понимаешь.
   -Реалистка.
   -Да. Если вдруг скажешь, что ты - романтик...
   -Конечно, романтик. С большой дороги.
   -Похоже на правду.
   -Сдалась тебе эта правда!
   -Ещё не сдалась. Нахожусь в процессе поиска.
   -Занимательно.
   -Ладно, пошли спать. Завтра, скорее всего, наш премудрый отче вновь поднимет нас ни свет ни заря. А денёк у меня выдался...
   Дайнрил молча кивнул. Мы разошлись по комнатам, у каждого своя. Редкий случай. Возможно, единственный. Значит, надо воспользоваться им на всю катушку, равно как и этими минутами. Мы просто говорили. Оказывается, это может быть не так противно.
   И всё же Кормак мстил не зря. Его пример подарил мне обманчивую тень спокойствия. Завтра всё забудется, вернётся и непонимание, и напряжённость. Но сегодняшний день останется в памяти навсегда.

XI. Легенда

   Из Нариву мы выехали даже не после рассвета, а до восхода солнца. Видимо, Фрекатта решил, что нормы мы выполняем и что пора переходить к усиленным тренировкам. На рекорд идём, что ли? Хм... и что-то мне кажется, будто мы бы и ночью поехали, но вот нога Таликора в то время ещё заживала. А как только милейший рыцарь смог нормально держаться в седле, тогда и поехали. Никогда прежде не видела, чтобы человек ехал верхом со сломанной лодыжкой, тем более не спамши. Интересно, что сам Фрекатта по ночам делает? Что-то не верится, что спит. Но мы рванули на максимуме возможностей.
   Не буду рассказывать, как мы ехали до озера Ночи, скучно и неинтересно. Можно было бы вообще не обращать внимания на этот переход, если бы не один небольшой и незаметный случай, так, развлечение. Но всё же стоит его отметить.
   Никто, наверное, не удивится, если я скажу, что с Дайнрилом я не разговаривала. Виной тому не столько я или моя жажда мести (честно говоря, про неё и думать забыла), а элементарное непонимание. По крайней мере, мы не собачились каждые пять минут, и на том спасибо.
   Короче, почему-то мы друг друга избегали, но и без него я не скачала от недостатка общения. То Зейтт подвалит с извинениями от всех друзей и с просьбой дать опохмелиться из гномьей фляжки... то Зайка дозвонится и расскажет последние новости. Одна из этих сплетен добила меня вконец: Лола замуж собралась. Любопытно, успею ли я на свадьбу? Событие такого масштаба в нашей компании будет отмечаться впервые. Сама же Зайка вот уже полторы недели встречается с Поручиком. Разумеется, автор прозвища - я (больше у нас никто подобной чепухой не увлекается). У этого парня есть "понятие пацанской чести", и он тянет лямку в военном училище. Потому и Поручик. Вот уже третий год он бегает за Зайкой, а она его динамит по причине отнюдь не баскетбольного роста будущего офицера. А Поручик не расстраивался и говорил, что будет её ждать. Вот и дождался. Я быстренько поздравила их, пожелала счастья и приготовилась как следует поломать голову над одной проблемой.
   Зайка не раз упоминала, что они с Поручиком не прочь отдохнуть на выходной неделе в здешних лесах. В принципе, я не против, даже наоборот. Но как же доставить ребят в параллельный мир? Мой собственный вариант, через дверь "Кафе-бара" в полночь, уже был опробован и потерпел фиаско. Это и к лучшему, а то бы сколько уже краснорожих пивохлёбов в Нурекну выпало? В другой стороны, я недавно размышляла, откуда есть пошли здесь греллы...
   Но тем не менее, вопрос оставался открытым. И "священные" рощи, как назло, больше не попадались. А дальше них моя фантазия не распространялась. Зря. Во время одной стоянки у порожистой речки я лишний раз убедилась в том, что нельзя мыслить по шаблону.
   Итак, рассказываю. Перед тем, как остановиться баиньки, я успела получить по шапке даже от Астры. Причина вполне предсказуемая - за то, что в первые часы повела себя не совсем честно. Будто бы должна была предупредить, что Фрекатта - вовсе не такой могучий колдун, как она предполагала. Вот и делай людям добро после этого... Пришлось напомнить ей весь наш разговор в переулке. Хоть бы кто видел, как изменилось выражение её лица! Но, к сожалению, не просто выражения...
   -И всё равно, ты должна была сказать.
   -Ещё раз повторяю: всё было сказано, и не раз. Правда, в замке я едва не отказалась от своих слов. Не хотелось тебя расстраивать. Ты так радовалась, такие кульбиты в воздухе выделывала. Грех прерывать...
   -Какие кульбиты?
   -Прекрасно. И это забыла. Не начинается ли у тебя, лапуля, склероз? Вообще-то рановато для него, конечно, но в наши дни и инсульт с каждым годом молодеет. Ничем помочь не могу.
   -Рита! - она сверкнула глазами.
   -Постой... кто-то там изобрёл панацею от болезней мозга. Сейчас название вспомню... у самой склероз начался. Название из двух слов. Одно на волосы похоже, а другое вообще неприличное, вроде тех, что на заборе написаны.
   Внезапно похолодало. С пальцев ведьмы сорвались три короткие красные молнии и полетели в мою сторону. В полуметре от меня они замедлили ход, столкнулись и взмыли в небо. Я злорадно усмехнулась. Ещё Колир мне говорил, что колдун всегда должен быть спокоен, иначе чары не подействуют. Однако, крепко же я её задела...
   Возможно, вскорости последовало бы и продолжение фейерверка, но тут объявился пресловутый Фрекатта и отозвал Астру. Зачем - пёс его знает, наверное, для очередного "урока". Дело в том, что Астрино преклонение задело его за живое, и при каждом удобном случае он напоминал, какой же он на самом деле крутой мэн. Больше всех, естественно, доставалось начинающей ведьме. Ну, а когда она вернулась, у меня уже не было настроения кого-либо бесить, и нельзя сказать, что Астра была этим недовольна.
   Прошёл ещё один день, и мы расположились на ночлег. Мне почему-то не спалось. Все вокруг уже десятый сон видели, а я всё ворочалась на импровизированном ложе из веток и прошлогодней травы. И слонов считала, и перебирала в уме задачки по химии... Бесполезно. Сон ко мне не шёл. Можно было бы, конечно, и "сто грамм" принять, но где ж я их возьму? Оставался единственный проверенный способ: вечерний моцион. Я решительно встала и вышла на берег стремительного лесного полуручья-полуречки. Вода в нём была удивительно чистая и пьянила не хуже пресловутых "ста грамм". Я села на берег у самой воды и уставилась прямо перед собой. Искупаться, что ли? И место подходящее есть, всего в трёх десятках шагов, слева у обрывчика, сравнительно тихая заводь. И глубокая, судя по цвету водички. А что холодная - это ещё лучше, почему-то мне после ледяного душа особенно крепко спится. Итак, решено. Я рывком поднялась с мокрой земли, помянула добрым словом Кеввини (штаны не намокли), и уже ногу занесла было двигать, как вдруг мне на плечо опускается чья-то рука.
   Я, не раздумывая, приседаю и в развороте выкидываю вперёд оба кулака. Некто неизвестный шатается, но не падает, из его горла вылетают непонятные свистяще-булькающие звуки, что для меня не есть плюс. Не остановившись на достигнутом, я провожу истинно киношный приём под названием "подсечка", по пути боднув головой кого-то третьего, отскакиваю назад и по щиколотку в воде осознаю весь комизм ситуации.
   На земле, растянувшись во весь рост, лежит Ника и сдавленным голосом поминает всех моих родственников по женской линии, а на некотором отдалении, прислонившись к стволу какого-то хвойного дерева, стоит Таликор, изображая букву "Г", за живот держится. Что у меня глаза как плошки, что у них, только причины разные. Я не выдерживаю, начинаю смеяться; Ника, заслышав это, пытается подняться, но поскальзывается на траве и шлёпается на пятую точку. Тут уже и Таликор ржёт в голос, а у Ники начинается одна из её фирменных истерик. Бравый рыцарь продолжает хихикать, а вот мне уже не до смеха, потому как знаю, чем подобное заканчивается. Я вылезаю из воды, хватаю старосту группы за шкирку и встряхиваю со всей дури.
   -Отпусти! - это даже не крик, а вой какой-то.
   Но я уже давно решила поставить крест на этих "криках души" и тащу её к заводи. Авось инстинкт самосохранения её сопли перешибёт. Ника, скорее всего, поняла всё неправильно, будто я хочу её утопить, и упирается она не по-детски. Я делаю знак Таликору, извиняюсь за агрессивное поведение, он тоже - и вот мы вдвоём ведём Нику к заводи. Дальше мне его помощь не требуется, и я, недолго думая, окунаю её прямо в одежде. По себе знаю: остудить горячие головы может только ледяная водичка. А чтобы ответной реакции не последовало, я отошла в сторонку и жду, как ситуация разрешится. Возможностей две. Либо Ника успокоится, либо она успокоит меня - навеки. Жду минуту, две. Ника на берег не лезет. В прибрежных кустах, что ли, сидит, чтоб потом выпрыгнуть и нас напугать? Но проходит ещё минута, Таликор как на иголках, а её всё нет. Что за дела? На затянувшийся прикол не похоже, речка хоть и взбадривает, но моржевание не входит в число Никиных хобби. Мы подошли к краю, заглянули вниз - нет её. Неужели всё же... однако вон чья-то всклокоченная голова. Определённо она. Слава Силам! Ника вцепилась в протянутые нами руки, вылезла на берег и выплюнула воду. На неё было трудно смотреть без слёз... а с другой стороны, не хочется человека обидеть.
   -Ты как, в норме? - заботливо осведомилась я.
   Ника выплюнула последние пол-литра Н2О и изрекла:
   -Ноги! Ноги!
   -Судорога? - не поняли мы.
   -Нет! Там! В речке! Чьи-то ноги!
   -Утопленник?
   -Да нет же! Шевелятся! Чуть мне в глаз не заехали! Настоящие, живые!
   -Ног без тела не бывает, - заметила я, - наверное, тебе показалось. Шок и всё такое...
   -Нехай сама посмотришь!
   -Ничего не вижу.
   -Так не здесь, на глубине.
   -Ну ладно. Смотри. Я сейчас кину камень, и если эти ноги там, то они непременно взбрыкнут. Помнится, ты нырнула вон там. Раз-два-три...
   Булыжник я нарочно выбрала такой, чтобы все сомнения в чьей-либо честности отпали. Самый большой из тех, что валялись вдоль берега. По крайней мере, тучу брызг он поднял изрядную. И вот те на! Не прошло и полуминуты, как брошенный мной камень проявил неожиданные признаки активности. Добро бы только пузырьки, так он вылетел из воды (я не вру) и шлёпнулся на мелководье, описав в воздухе внушительную такую дугу.
   -Вот тебе и ноги, - растерянно пробормотала я.
   -Там, наверное, водяной сидит, - предположил Таликор.
   -Ща посмотрим, что это за водяной!
   Ника вздрогнула:
   -Э-эй, Рита! Что ты задумала?
   -Искупаться чуток. Са-амую малость.
   Доходило это до них порядочно. Пока они попытались что-то вякнуть по поводу "не пущу", я уже скинула плащ и сапоги и взвешивала на руках прибрежные камни. С четвёртой попытки мне удалось найти подходящий.
   -Ты правда туда полезешь? - вздрогнул Таликор.
   -А как же! Делать нечего, иду топиться.
   Прежде чем кто-то успел меня остановить, если вообще собирался, я покрепче сжала Сантар в правой руке, камень обхватила левой и спиной вперёд упала в воду.
   Бр-р, холодно! Но я, как стойкий оловянный солдатик, держусь, камня не выпускаю и плавно так опускаюсь вниз с открытыми глазами. Рыбки всякие от меня шарахаются... Падаю я так, падаю и вдруг... из воды выныриваю. Оглянулась и обалдела. Мать моя женщина! Это ж наша плотина!
   Для несведущих объясняю. Город наш хоть и маленький, но в своё время был у нас и аэропорт, и лодочная пристань, и электростанция своя на район. Время упомянутое прошло, и всё это медным тазом накрылось, но наш человек - он нигде не растеряется. Взлётно-посадочную полосу, к примеру, автошкола да роллеры поделили, с лодочной экстремалы ныряют, а на плотине весь город в жаркие дни купается. Так вот, плотину я и увидела, на берегу огней море и в воде народу не меньше двадцати душ. Двадцать пятое число, верно? Так-так, не иначе выпускники наши отмечают последний звонок на природе. И тут - я, гостья из параллельного мира. Хотя какая, к лешему, гостья, скорее, эмигрант по призванию... Нет, ну надо же! Портал на дне реки! Рассказать Фрекатте - не поверит ни на йоту... по крайней мере ясно, что это за ноги были, которых Ника так испугалась. Их обладатель в непосредственной близости от меня, круги нарезает один за другим и смотрит так очумело. Понимаю, конечно, что зрелище я представляю неординарное, но чтоб так, без правил приличия... Вскоре вокруг собрались уже четверо прибалдевших выпускников. Наконец один из них не выдержал:
   -Ты кто?
   -Я? Русалка, конечно, - спокойно отвечаю я.
   -А... хвост покажи!
   -Тебе ничего ещё показать не нужно?
   -Ну...
   -Только учти, я ведь и утопить могу, - и машу Сантаром как бы между делом.
   -Камень-то ты бросила?
   -Я. А вы чего дно загадили? Банки, бутылки какие-то... Ещё раз выбросите мусор в реку - жизни не дам. Закидаю всех вашей же тарой, чтоб впредь неповадно было. Ещё вопросы будут?
   -Дай телефончик! - тут же отреагировал один из четвёрки, судя по виду - самый наглый и противный.
   -Телефончик? - я встряхнула своей мокрой гривой, обрызгав всех в радиусе двух метров. - Боюсь, у нас ещё долго вышку мобильной связи не поставят. Могу порекомендовать очень хорошего медиума.
   Доходило до мальчиков долго, если вообще дошло, конечно, и я, не дожидаясь ответной реакции, отпустила камень, выдохнула и беззвучно опустилась вниз. В Нурекне, понятное дело, пришлось всплывать ногами вверх, но это уже ничего не значащие для серьёзного человека трудности.
   -Где ты?.. что? Как? - затрещала Ника, едва я показалась на поверхности воды.
   -Помогла бы вылезти, - перебила её я.
   Вмиг подлетает Таликор, рывком выдёргивает меня на берег и прямо-таки в рот смотрит. Уж очень интересно ему узнать, видела ли я водяного, и если да, то как мне удалось уйти от него живой. А вдруг это вовсе не я, а утопленница враждебно настроенная? Вот так народ! В долгосрочные айрекские экспедиции ездят, книжки умные читают, машин не боятся, а, как дети, верят, что в омуте водяной живёт. Суеверия опять же...
   -Знаю, чьи это ноги. Парнишка один там бултыхается.
   -На дне?
   -Нет, дна вообще здесь нет, по крайней мере, сейчас, а есть Портал на водоразделе, и выходит он как раз на посещаемый водоём. Да не смотри так, "лыцарь"! Я правду говорю. Если не веришь, нырни да убедись сам. Хотя я не настаиваю. Блин! На кой ты тут глазами хлопаешь?
   -Это... точно ты?
   Я фыркнула и отвернулась, мол, что с такими дубинами разговаривать. Только мозоль на языке натрёшь. Таликор за моей спиной завозился, зашуршал; думала, и вправду, как дурак, проверить собрался, ан нет, на кучу хвороста невзначай наступил. И тут будто обожгло меня. И как же я раньше упустила это из виду?
   -Ника?
   -Да? Что такое?
   -Вопросик есть один. А вы-то что с Таликором у речки делали? Неужто ты с ним?..
   Ника передёрнула плечами:
   -От твоих пошлых мыслей у меня голова болеть начинает. Ты знаешь, что мне это дело фиолетово! А ничего, что мы за тобой пришли?
   -С какой радости?
   -Ништяк! Она ещё спрашивает! Ты сама представь, все спят, а тебя нет. Вдруг случилось чего?
   -Извини, конечно, но... и ты меня знаешь. Зараза к заразе не пристаёт. Так мы будем говорить откровенно или я капитально взбешусь? Алё, гараж!
   -Ну, - она замялась, - тебя нет и Колира тоже нет. Мы и подумали...
   -Как? Колира нет?!
   Из меня будто вынули скелет, и я даже Сантар в руке удержать не смогла. И они, гады, всё это время молчали в тряпочку? А мысли-то, мысли в каком направлении... И этих людей я считаю своими друзьями!
   -Его здесь точно не было? - поинтересовался подошедший Таликор.
   -Знаешь что... если бы ты только что не сломал ногу, я бы взяла вон ту толстую палку и колотила тебя, пока ты бы не запросил пощады! Пойми раз и навсегда: я не хочу замуж за твоего племянника. У нас с ним ничего не было, нет и не будет! Всё, успокоились? Идём искать идиота. Где его видели в последний раз? Может, вы невнимательно следили?
   Ника состроила оскорблённую мину.
   Когда мы пришли в лагерь, сбылись мои самые нехорошие подозрения. Парнишки в самом деле не было. Зато были: пустая фляжка, примятые кусты с обломанными ветками и в самой их глубине - бесхозная грелльская коса (то бишь реарда). Выводы напрашивались сами собой.
   -Они... - прохрипел Таликор.
   -Проклятье! - я пнула фляжку. - Собаку бы сейчас. Есть среди вас следопыты?
   -Да, да, Зейтт. Он четыре года...
   -Объявляй общую побудку! Не копайся!
   Послушался меня Таликор или нет, я так и не узнала, потому что вспомнила один очень-очень старый фильм про индейцев. Там разведчики выслеживали врагов по траве. В какую сторону она примята, туда и "утикал" супостат. Травы передо мной было... даже буддийского монаха не накормить, но её роль успешно исполнял истерзанный кустарник. Так что с направлением я определилась сама, безо всякого следопыта, во как здорово. Ну, а если не видно разницы, зачем ждать дольше? Пока ещё все глаза протрут да назеваются всласть... я подхватила с земли лук и стрелы и отвязала Далилу. Жаль, я успела её расседлать. А заново крепить седло нет времени. Ладно, так обойдёмся, ездили же индейцы без всех этих глупых приспособлений! Авось не свалюсь, и на том спасибо лошадке скажу. Залезть, наоборот, не проблема, не зря же четыре года в спортзале "через коня" прыгать заставляли. Правда, теперь это был "прыжок через лошадь", но, опять же, не будем цепляться к мелочам.
   Вопреки моим опасениям, напавшая на лагерь банда не успела уйти далеко. Именно уйти, потому что передвигались они своим ходом. Ноги - главный вид городского транспорта. Маршрутка номер одиннадцать, бесплатная и ходит по расписанию, то есть без оного... Было их три десятка душ, грязные, помятые, но злые и оттого неприлично бодрые. Колира везли в большом мешке, притороченном к упряжи небольшого ушастого ослика. Из мешка высовывался только нос, и оттого наш принц немного смахивал на призового кабанчика, которого везут на ярмарку. Ослика вот жалко, из сил выбился, еле ноги переставляет, а мешок едва ли не по земле волочится. И подкрасться не получится, потому что шагает ослик в самой середине импровизированного каравана. И только я собираюсь ворваться в строй с шашкой наголо да на белом коне (чуть-чуть не так, зато звучит романтичнее), как вдруг понимаю, что место моё давным-давно в жёлтом доме. Там, говорят, склероз лечат.
   Сантар-то я в лагере оставила!
   Во шляпа! Не, ну серьёзно, положила сверху на свои вещи, чтоб ничто не мешало на Далилу запрыгивать, а про ножны позабыла. И с чем я теперь остаюсь? Хорошо, хоть лук взяла. Интересно, хватит ли у меня скорости, чтоб и Колира отвоевать, и в живых остаться? Вряд ли. Если б у меня гранатомёт был или, на худой конец, автомат Калашникова... а из лука только сусликов стрелять. С мечом и то спокойнее было. Однако, не поворачивать же назад! Пока я взад-вперёд шатаюсь, они раз сто с дороги свернуть успеют. Ищи их тогда! И я, переступив через инстинкт самосохранения, выпустила в греллов сразу две стрелы, но так, чтобы они полетели по расходящимся траекториям. Даже удивляться не стала, откуда я это знаю... так, знаю и всё. Ещё не хватало голову ломать... пусть лучше греллы этим занимаются, причём в буквальном смысле.
   Стрелы попали в цель - хорошо. Но потом я наконец ощутила разницу между греллами при солнечном свете и ими же в тёмное время суток. В последующие минуты мне показалось, что ощутила я её слишком поздно.
   Во-первых, твари моментально скумекали, где я сижу. Нюх у них такой особый, что ли? Во-вторых, они сообразили, за кем я пожаловала, и сразу же встали полукругом вокруг ослика, ощетинившись своими реардами. После этого умных мыслей у меня уже не осталось, и я влетела на лесную тропинку со скоростью метеора. Греллы оказались быстрее... Даже верхом на Далиле я не смогла подобраться к Колиру, потому что полукруг всё время поворачивался в мою сторону и норовил превратить меня в дикобраза. Тогда я круто изменила тактику. Если у меня нет меча, значит, нужно его раздобыть. У самого же противника. Ну, положим, у греллов не мечи, а реарды, но, как ни крути, оружие.
   Тогда-то я поняла, что есть ещё и "в-третьих". Военной организации средних групп греллов может позавидовать почти любая европейская регулярная армия, кроме, пожалуй, израильской. Что, Израиль не европейская страна? По составу населения он вполне может быть к таковым причислен, то есть там есть процентов тридцать цивилизованного коренного и пришлого населения, остальное - воинственные и бурно размножающиеся арабы. Кто не верит, может съездить в Париж, Берлин, даже в Прагу и убедиться во всём лично.
   Проще говоря, я расстреляла половину колчана, а холодного оружия у меня в руках до сих пор не было. И предпосылок к этому тоже не возникало, несмотря на мои столь явные старания. Только кто-нибудь из греллов падал, как ряды "защитников" смыкались плотнее, а труп врага со всем вооружением скрывался за их спинами. Ну что за день такой? Уже и руки устали тетиву натягивать (это и вообще работёнка не из лёгких), и живых греллов осталось восемь, а удача всё ко мне не шла. На последней стреле мне всё-таки повезло, и я успела перехватить реарду, прежде чем соратники убитого отбросили её назад. Подняла я оружие и поняла, что было ещё и четвёртое отличие, а именно: я едва смогла удержать его в руках. После стольких выстрелов чёртова коса, казалось, весила килограммов двести и еле ворочалась в пальцах.
   Как раз тогда греллы внезапно перешли из обороны в атаку и ринулись вперёд. Понятия не имею, как мне удавалось отбивать град смертельных ударов аж несколько минут, но пришло и такое время, когда я соскользнула-таки с лошадиной спины, и в ту же минуту почувствовала за спиной ствол какого-то дерева. Всё... Отступать больше некуда. Для дураков и смерть дурацкая... даже обидно, что никто не узнает, что со мной произошло.
   -Как вы здорово развлекаетесь! - восхищённо произнёс голос Дайнрила откуда-то сверху. - Можно присоединиться?
   Греллы обернулись на звук, и тут произошло нечто уж совсем неожиданное. Только что были здесь, и вот уже дорога передо мной чиста, как сопля младенца. Любопытно, однако. Далила вдруг заржала тонко-тонко и с максимальной скоростью ускакала в сторону лагеря. Ничего не понимаю! Я подняла голову и... вздрогнула от ужаса. И, на первый взгляд, вроде бы ничего страшного. Ну, что Дайнрил стоял на тоненькой такой веточке едва ли не на вершине дерева, это не удивляло. Всё же он эльф лесной, карабкаться по лесной растительности сама природа велела, да и весит он не так много, как некоторые мои знакомые... Правда, веточка вроде не прогибается, ну да это нормального человека не испугает. А вот улыбочка его! Видел кто-нибудь фильм пор Дракулу или там Блэйда? Вот и я увидела нечто подобное. Даже удивительно, как я раньше не замечала его клыков... и глаза почему-то светятся жёлтым, да так ярко... Я уж готова была в обморок грохнуться, как вдруг здравый смысл подсказал, что всё это, в принципе, легко объяснить. Зубки такие, накладные, продаются в любом киоске приколов, вместе с маской смерти, сахаром с мухой и стаканчиком "напейся - не облейся". В глазах же просто лунный свет отражается. Правда, луны-то как раз и не видно. Наверное, она сейчас слишком низко, чтобы я могла её разглядеть.
   Но лучше бы это был настоящий вампир, а не Дайнрил в маскарадном костюме. Потому что, нутром чую, ждёт меня оч-чень неприятный разговор.
   Дайнрил тоже посмотрел на меня и спрыгнул на землю. А высота, между прочим, метров десять! И приземлился он так легко и плавно, будто не с дерева рухнул, а встал с кресла после лёгкого завтрака. Всё ясно. Ничего такого странного не произошло. Это я сошла с ума. Ведь не умеет же он летать!
   -О чём ты думала? - Дайнрил покачал головой. - Неужели тебе жить надоело? Сумасшедшая!
   -У-гу... - я с трудом смогла открыть глаза. - Ещё какая! А ты - засоня. Слопали бы они Колира прямо у тебя под носом, ты бы даже ухом не повёл!
   -Ты хоть понимаешь, что могла погибнуть?
   -М-м... Какое твоё дело? Можно подумать, тебе не всё равно, жива я или нет. Оставь меня в покое. Сил нет с тобой спорить. Я хочу спать. Спать...
   Я даже не заметила, когда мои слова стали только мыслями. Усталость взяла своё, и я провалилась в бездну сна. Не верится, что когда-то меня бессонница душила... А разбудили меня беспощадные лучи утреннего солнца, бьющие прямо в глаза, и чей-то тихий разговор. Шестое чувство подсказало, что ни в коем случае нельзя подавать виду, что я не сплю. И чувство меня не обмануло.
   Говорили Оддар и Дайнрил. Тихо, вполголоса. Кое-какие слова проглатывал ветер, но суть я всё же ухватила.
   -Зачем? - спросил гном. - Можно было бы обойтись и без этого. Теперь она будет от тебя шарахаться.
   -Если бы... - Дайнрил хмыкнул. - Но её так просто не отпугнёшь, да... а по поводу той банды: назови хоть один способ, как "можно было бы обойтись"? Ты сам в состоянии ночью справиться хотя бы с пятком греллов? Нужно было действовать только на страх, иначе они бы убили её. Сам знаешь. И Колира тоже.
   -И у тебя получилось.
   -Тебе бы хотелось, чтобы я изворачивался подольше? Сколько верёвочке не виться, конец-то близок.
   -Не мне говорить тебе, как обыватели относятся к уроженцам Приречья! Пусть ты и полукровка, но всё же...
   -Откуда айрекским девчонкам знать, что такое Приречье?
   -Про Астру забыл? Уж она-то всех просветит!
   -Это ещё надо доказать, что я имею какое-то отношение к Приречью. Что же до вчерашнего представления, так его никто не видел, кроме Риты и кучки греллов. Если Рита и вспомнит, что произошло вчера, ей просто никто не поверит.
   -Как знаешь, - в голосе Оддара чувствовалось сомнение, - я тебя предупредил.
   -Понятно.
   -В следующий раз так не надо!
   -Вот этого не могу обещать. Извини.
   -Я ж тебе добра желаю! Дайнрил, опомнись!
   -Знаю. Но всё равно, если не останется выбора... в случае чего, тебя никто не тронет, а со мной ничего не случится.
   -Астра...
   -Считаешь, она быстрее меня?
   -Нет. Но...
   -Давай без "но", хорошо? Больше я говорить об этом не буду. И ты не будешь.
   -Не буду.
   -Отлично. Идём будить ребят.
   Послышался звук удаляющихся шагов, и я поняла, что осталась одна. У меня появилось время подумать... крайне необходимое после всего того, что я услышала.
   Итак, что мы имеем? Дайнрил - не чистокровный эльф, и кто-то из его родителей происходит из некоего места под названием "Приречье". Уже в который раз слышу это название, и ничего хорошего с этим не связано. Вон, Оддар-то как боится! Если вспомнить, что я видела вчера (а видела я, как ни крути, самого настоящего вампира), то из этого можно сделать только один вывод: в Приречье живут вампиры. Теперь ясно, почему Дайнрил такой вредный и противный! Худшая половина натуры даёт о себе знать... Однако, с другой стороны, Хранители не могут не знать, кто он такой, и особого беспокойства по этому поводу я что-то не заметила. Может, потому он и борется с силами тьмы? Нет, я не зря кино про Блэйда вспомнила. Кто видел - тот поймёт.
   В свете последних событий, я должна была выработать новую линию поведения. Варианта три. Первый: вести себя так, как будто я ничего не видела и не слышала. Второй: закатить истерику и, бегая по лагерю, объявить, что эльф - вовсе не эльф, а приреченский вампир, что он опасен для общества и прочее в таком же духе. И третий (на котором я в конце концов остановилась), то есть шуму не поднимать, Дайнрила прикрыть - в конце концов, кем бы он ни был, он мне жизнь спас - но в то же время прощупать почву и разрешить все интересующие меня вопросы, чтобы, оборони Создатель, какой-нибудь лунной ночью не проснуться с крылышками на спине. Только вряд ли эти крылышки будут ангельскими...
   Сразу же появился другой вопрос: кого пытать... то есть, спросить. Поколебавшись, я остановилась на кандидатуре Зейтта, как более-менее тёртого калача. Но вести разговор следовало крайне осторожно, а то и без крылышек есть риск оказаться на костре. Если, конечно, здесь к вампирам не относятся, как к добрым братьям по разуму, в чём я лично сомневаюсь, да и слова Оддара это опровергают. Вдруг он решит, что я работаю на это самое Приречье?
   Зейтта искать не пришлось - он подошёл ко мне сам с объявлением о начале похода и со странной просьбой... как бы вы думали какой? Забрать Сантар с плаща Фрекатты! Н-да. Какая же я сволочь! Из-за моей невнимательности бедный старикан мёрз всю ночь. Стоп! А где же тогда мои вещи?!
   -Я тебе что, служанка? - Лиза надула губки и проводила меня до дерева, под которым спала сама. - Забирай!
   Однако! У умных людей всё в дело идёт. Мой плащ она превратила в матрас (ну как же, на земле-то трудно лежать), а рюкзак - в подушку. Это, кстати, зря. Если б она знала, что там лежит... уточку застрелила на охоте, да всё сготовить недосуг. Так и лежит третий день. Наверное, у Лизы насморк, иначе крику было бы!.. Погода солнечная, тёплая... Зато у меня появился повод отыграться за испачканный плащ. Спасибо моей лени! На глазах у изумлённой Лизы я вытряхнула дичину как раз на её плащ и, задержав дыхание, поспешила удалиться. Уши зажимать не стала: они, родимые, и не такое слышали.
   -Проблемы? - посочувствовал Зейтт.
   -По крайней мере, не у меня. Вот вчера были.
   -А что вчера? Они же даже не тронули тебя.
   -Да... - пора брать быка за рога! - Но я что-то такое слышала... вожак греллов говорил своим, что продаст меня в какое-то Поречье.
   -Приречье? - вздрогнул дахрейец.
   -Точняк! Приречье, оно самое. А где это?
   -Это... не то место, о каком тебе следовало бы слушать.
   -И всё-таки?
   -Зачем тебе?
   -Зейтт! Веришь, нет, мне становится страшно. Что это за место, о котором даже рассказывать нельзя?
   -Ладно. Помнишь, ты расспрашивала об эльфах? Их много. Лесные, озёрные, горные.
   -Да, помню. И болотные, которые не совсем эльфы.
   -Так вот, болотные эльфы живут в Приречье.
   -И чего?
   -В Айреке их называют вампирами.
   -Иди ты! Что, в натуре? Кровососы? Вот блин!
   -Ничего смешного в этом нет. Даже Фрекатта не смог бы тебя спасти, если б ты попала к ним в лапы. У них молниеносная реакция... и сила втрое против обычного эльфа.
   -А они злющие, да?
   -Нет, - Зейтт смутился, - они просто не любят, когда вмешиваются в их дела. Но есть среди них и исключения. Настоящие вампиры, которые охотятся за живыми существами... и нанимают для этого греллов. Скорее всего, ты попала именно к такой банде.
   -Ты видел хотя бы одного?
   -Д-да.
   -Вроде бы ты живой. Значит, они не такие уж страшные?
   Зейтт промолчал, потом извинился и ушёл куда-то под предлогом того, что время седлать коня. Я же осталась один на один со своими мыслями. Даже не мыслями, а догадками. И вот до чего я додумалась.
   Скорее всего, когда я спросила, видел ли Зейтт сам болотных эльфов, он вспомнил именно про Дайнрила. Тогда становится понятно, почему он так не хотел заводить об этом разговор. Друга прикрывал. Похвальная верность! Ладно, отставим эмоции в сторону. Теперь-то ясно, как шоколад, отчего упомянутого "эльфа" даже заговорённые стрелы не берут. А он-то всё списывал на национальную живучесть... в принципе, он не врал, только национальность не уточнил. Тем не менее, осиновый кол лучше всё-таки вытесать на досуге. Исключительно для самозащиты в критической ситуации.
   После этого ничего особенного уже не происходило, даже без "развлечений" по типу девы озера, как в ту ночь, когда Ника ноги в воде увидела. Не было ни греллов, ни болот. Даже леса постепенно сошли на нет. Моим глазам открывался бесконечный горизонт, зелёная степь, в которой весна прощалась с миром и устроила яркую, красочную вечеринку. Цвели поздние тюльпаны, птички надрывались... Колир удивительно быстро отошёл от шока и предпринимал попытку за попыткой для завоевания моего расположения. Сдаётся, степь резко обесцветилась после того, как по ней проехал наш караван. Несомненно, букеты красивые, но куда ж мне их девать? Приходилось останавливаться и потчевать Далилу (вроде бы тюльпаны неядовитые), а потом сетовать на лошадкину прожорливость и хитрость. Обидно, но Колир понимал сей прискорбный факт за призыв к дальнейшему повреждению степной растительности. Я уже стала опасаться, что Далила лопнет от обжорства, и активно подключила к этому полезному занятию Никиного Тайфуна. В конце концов. Колир забросил свой мартышкин труд, и я с облегчением оставила лошадей в покое.
   Прошло ещё три дня, в течение которых я едва не свихнулась от скуки. От поездок верхом и вечного ничегонеделания голова была, как пустая бочка, и единственным развлечением было напроситься в команду охотников. Приходилось вставать в очередь, потому что таких, как я, было девять лбов. Спасало то, что с мечом особенно не поохотишься, а луки были только у меня и Дайнрила. И ещё Лиза с ножами для метания, их постоянно Таликор одалживал. Так и ходили втроём. Таликор травил байки про двор его императорского величества, Дайнрил - про нравы айриэльских эльфов, ну и я, понятно, тоже не молчала. На удивление мирное времяпрепровождение. Странно. Но, как обычно, всему хорошему приходит конец.
   -Привал! - зычным голосом объявил Фрекатта на четвёртый день пути. - Час на отдых, приведите себя в порядок. Рита, к тебе особая просьба. Постарайся вести себя прилично. Тут соберутся очень приличные люди.
   Нет, ну и как вам это нравится? Вроде бы я особенно не выпендривалась, прямо пай-девочка. Но, оказалось, старик в чём-то был прав. Хотя... не от меня всё зависело.
   Дело было так. Обрадованная возможностью передохнуть, я расстелила плащ на травке и растянулась на нём, каждым позвонком ощущая весь пройденный путь. Ласково пригревало солнышко. Я потянулась и закрыла глаза. Спокойное течение жизни было грубо нарушено спустя минут двадцать, когда меня разбудил чей-то незнакомый голос, который с настойчивостью скудоумного попугая и интонацией завсегдатая клуба "Голубая устрица" твердил:
   -Святое место. Не положено.
   Я открыла глаза и узрела... скорее всего, некий межрасовый гибрид, потому что он не походил ни на кого, виденного мной раньше. Или не гибрид, а просто на редкость несуразный представитель рода человеческого? Ростом на самую капельку повыше Оддара, тонкие и короткие ноги, затянутые в выцветшие узкие штаны (он то ли слепой, то ли страдает полным отсутствием вкуса). Грязноватые волосы когда-то, наверное, были светлыми и уложены в подобие каре, но изрядно пострадали от ветра, пыли и прочих погодных сюрпризов; вытянутое лицо и глаза истощённой обезьянки. Эти самые глаза в данный момент смотрели на меня так, как, говорят, и солдат на вошь не смотрит.
   Я уж хотела было возмутиться, но вовремя вспомнила наставление Фрекатты и покорно встала. А блюститель порядка продолжал:
   -Лошадь съела траву из-под священного дерева. Не положено. Вернуть под расписку.
   -Это как же? - не выдержала я. - Ждите, когда ваша трава своим ходом выйдет!
   -Ничего не знаю. Ваши проблемы. Как вы вообще попали в Храм? Кто ваш наставник?
   -Я сама себе наставник. И вообще, какое ваше дело?
   -Нет наставника? Это большое упущение с вашей стороны. Вам бы не помешало поучиться вежливости и хорошим манерам.
   -Не мне одной.
   -Вот! Я же говорил! Что вы себе позволяете? За умеренную плату я мог бы научить вас, как вести себя в Храме Ночных Богов. Во-первых, правила требуют носить лук не за спиной, а чуть сбоку, вот так... - и он потянулся ко мне руками с давно не чищеными ногтями.
   Я начала закипать. Какого тролля он вздумал мне показывать, как луки носят? Добро бы ещё был представительным магом или воином, а то ведь на вид едва ли не мой ровесник! Таких бомжей на любом вокзале тьма... наставник, тоже мне... Я уже собиралась возмутиться в голос, но тут несуразного спас Зейтт, как нельзя кстати объявившийся за моей спиной.
   -Что это? - прошипела я.
   -Проклятие Храма Ночных Богов.
   -Неужели это Торам?
   -Типун тебе на язык! Он просто младший жрец. Ему даже дрова для священного огня таскать заказано... считай, обычный подпасок, за овцами смотрит. Зато гонору!
   -Оно вообще кто, мальчик или девочка?
   -Очень дельное замечание, - дахрейец фыркнул, - по-моему, оно ещё не определилось. Или определилось, да не в тот цвет. Его Йена зовут. Это ещё цветочки, ягодки - Рис.
   -Какой такой рис? Индийский или вьетнамский?
   -Храмовый пастух. Рисом звать. Йена у него в подпасках ходит. Да вот он, глянь!
   Да-а... если этот Йена ещё не выбрал себе "цвет", то при взгляде на его духовного отца становилось понятно, почему. Лоб у мужика был в залысинах, зато на затылке красовался конский хвост, перетянутый весёленькой такой розовой ленточкой. Усы седые, щёточкой, а губы подведены по контуру чем-то вроде чёрного угольного карандаша. Ни то, ни сё. Распираемая настойчивой идеей, я пробормотала: "Га-алубая луна, га-а-алубая... аж синяя". А Зейтт продолжал:
   -Говорят, что Рис когда-то был очень могучим магом, едва ли не вторым человеком в Храме. Его погубило честолюбие. Есть такой Мир Седого Мрака, куда после смерти попадают некоторые существа. Исправительные воплощения для каждого... так Рис считал себя достаточно сильным, чтобы заглянуть в Мир Седого Мрака. Заглянул. После этого Рис растерял всю силу своей магии и малость помутился рассудком. Держат его теперь в Храме из жалости. А Йена ему в рот смотрит. Лучше отца родного. Или тут другое...
   -А какого чёрта здесь Йена делает?
   -У него папа - друг Торама. Да и не в папе дело. Старшие жрецы боятся, что Рис без своего деш-дхаж последний разум потеряет.
   -Слышь, так его вообще послать нереально?
   -Был бы шанс...
   -Вопросов больше не имею. Что дальше?
   -Пойдём. Нас ждут.
   -Куда?
   -Разве ты не видишь? Ах да, я и забыл. Храм скрыт от глаз посторонних. Чтобы его увидеть, необходимо сосредоточиться. Вот. Смотри прямо между этими соснами.
   Я прищурилась и... мама миа! Вот это я понимаю, волшебство! Сперва я разглядела бесконечную гладь Озера Ночи. А затем - удивительнейшее строение, когда-либо существовавшее в обоих мирах. С первого взгляда Храм казался полуразрушенным, потом пустоты между камнями постепенно заполнились, и замок (крепость, дворец?) предстал передо мной во всём великолепии. Я покачала головой. Культура, вашу мать, архитектура... и шагнула вперёд со смешанными мыслями. Вот он, тот самый храм, от которого я бежала с самого начала и к которому всё-таки пришла. Что меня там ждёт? Впрочем, этот вопрос даже себе можно не задавать. Ничего хорошего! Однако, как говорится, раньше сядешь - раньше выйдешь. Стараясь не обращать внимания на пастухов по левую руку от меня, я вошла в сумрачное и сырое помещение, в котором пахло грибами и прелыми листьями. Я подивилась на чудеса природы - май месяц, какие грибы, какие листья? - и прошла ещё немного, пока не оказалась в круглом зале со звездообразной дырой в потолке. Напротив двери полукругом располагались стулья с высокими спинками, числом пять, таким образом, чтобы лица сидящих оставались в тени. Но Теннера я всё же узнала: он сидел на крайнем справа стуле, сложа ладони лодочкой. Человек в центре полукруга, кряжистый чернокожий маг со снежно-белыми волосами и бородой, жестом указал мне на освещённую площадку. Я послушно встала в луч света и вдруг подумала, что всё это чертовски похоже на какую-нибудь серию "Секретных материалов", где агенты отчитываются перед начальством, серыми кардиналами зла. Только там "кардиналы" носили чёрные костюмы-тройки, а здесь все, как один, в серо-белых хламидах. Интересно, почему в Нурекне маги одеваются так нелепо? Обет бедности, что ли?
   Негр-блондин перевал мои научные размышления высказыванием, в принципе ожидаемым, но от того не более желательным.
   -Мы долго ждали этого дня, Солле.
   -Пардон! - я вскинула руки. - Насколько я понимаю, предо мной настоятель Храма Торам? Как бы вы отнеслись к тому, чтобы я называла вас... э-э-э... к примеру, Бобиком?
   -В чём-то ты права, - Торам сверкнул улыбкой, - ведь ты прожила не одну жизнь после того, как была Солле... И всё же ты - это она.
   -Милейший, давайте расставим все точки над "ё". Вы, должно быть, разумный человек. Как могла эльфийская принцесса возродиться в другом мире?
   -Этого и не было. Ты родом из Нурекны.
   -Ча-аво?!
   -Ты появилась на свет в Южном Айриэле двадцать два года назад. Твой отец был правителем крошечного окраинного княжества, а мать - бывшая наёмница. И зовут тебя не Рита, а Рейатта.
   -Хорэ брехать! Почему же я всего этого не помню?
   -А с какого вообще возраста ты себя помнишь?
   -Хм. Лет с пяти-шести, как все нормальные люди. И не надо врать про моих родителей. Мой папа был военным, а мама официанткой. У меня есть дядя в другом городе, он электрик и любит зимнюю рыбалку. И все мои родственники - люди. Я - человек! Ясно? У меня где-то осталась фотография всей семьи, если хотите, взгляните и убедитесь сами.
   -Можешь не доставать, - Торам покачал головой, - я знаю, как выглядели те, о которых ты рассказываешь. Я был с ними знаком. Более того, я сам их выбирал для тебя. Нет-нет, не злись. Рита, твои настоящие родители погибли, когда тебе было пять лет. Греллы вырезали всё княжество, а ты от шока потеряла память.
   -Иди ты! - я поморщилась. - Я не Рис, чтоб так запросто мозгами разбрасываться. Почему тогда никто не рассказывал, что меня удочерили?
   -Они очень полюбили тебя. А чтобы люди не признали чужую кровь, я наложил на тебя охранительные чары, как только привёз в Айреку.
   -А с какой радости столько хлопот ради простой сиротки, пусть даже эльфийского происхождения? Или вы сразу посмотрели на меня и решили, что именно я должна стать новой Солле?
   Торам встал со своего стула-трона и подошёл ко мне. Да, я веду себя отвратительно. Прав, прав был Фрекатта... Не так-то прост старикан. Но, с другой стороны, как бы он сам повёл себя, если бы ему такой кошмар рассказали? Я не я, никогда собой не была, да ещё и расы непонятной. Торам положил руку на моё плечо и произнёс:
   -Тебе известно пророчество?
   -Ну... - я растерялась. - Мне Зейтт легенду одну рассказал. А пророчество... слышала, что есть такое, не в суть не вникала. А зачем?
   -Расскажи всё, что знаешь! - перебил меня маг.
   Я пожала плечами, собираясь с мыслями, и изложила то, что слышала от дахрейца. Опять не дослушав, настоятель Храма взял меня за руку и увёл прочь от Совета Старших Жрецов. Куда, интересно знать? На вид он, кстати, вовсе не настолько стар, чтобы я с ним могла спокойно идти по тёмным переулкам. Ну не старше полтинника, но сколько на самом деле - о том летопись ведает. Я даже успела пожалеть о том, что при входе отдала привратнику всё оружие. Но, оказалось, что расстраивалась я зря. Торам вёл себя вполне прилично, наверное, понимал, что любое его движение я могу истолковать двояко. Мы спустились куда-то под землю, затем поднялись на узкую башенку по щербатой лестнице и оказались в комнатке, похожую на тот "зал заседаний", только она была в несколько раз меньше, да под отверстием в потолке, в самом центре, стоял внушительный валун.
   -Читай! - приказал Торам, указывая на "камушек".
   -Там что-то написано? - восхитилась я. - И что же? Налево пойдёшь - зарплату пропьёшь, направо шкандыбаешь - на зону попадаешь, прямо прёшься - об этот же камень споткнёшься. Верно, лапуля?
   Жрец не ответил. Пришлось на самом деле пёхать вперёд и выискивать, где же высечено пресловутое дацзыбао. Облазила весь камень, прежде чем нашла, да и то облегчения не принесло, потому что написано всё было на непонятном языке типа арабского, только финтифлюшек поменьше и надпись идёт нормально, а не справа налево. Я уж хотела возмутиться, что же мне показали, а вдруг там слова ругательные? Но вдруг - оба-на! - я поняла, что же глаголет камушек. Узнавание? Не знаю, не знаю. Если кому интересно, может посмотреть на эти строчки и примерно сообразить, в какую... э-э, кашу я по собственной же милости и вляпалась...
   Когда в Дахрейе грянет гром
   Грядущих перемен,
   Вернётся Зло на чёрный Трон
   И обратит свет в тлен.
   Оно кошмар, как игла нить,
   Привадит за собой.
   Его возможно победить
   Лишь вместе с той одной,
   Над кем не властны Тьма и Свет:
   Ей Ветер силу дал.
   Весною в ночь, презрев запрет,
   Придёт через Портал.
   Я отвела взгляд и вздохнула:
   -Значит, вон оно как... Чёрный Трон - это в Дершате, так? И если верить вашим наскальным надписям, дершатское зло вернётся в мир тогда, когда в стране по названием Дахрейя станет неспокойно... Между прочим, неспокойно там уже по меньшей мере лет десять. То есть, варево давно булькает. А если бяку может наказать девушка из другого мира, то ясно, почему вы все в меня впиявились. Занятно... и "весною в ночь" - совпадает. Но вот в "силу ветра" я что-то не врубаюсь. И ответа на свой недавний вопрос - не слышу. Объясните идиотке, в чём дело. Ау, господин колдун!
   Торам посмотрел на меня сочувствующим взглядом и принялся рассказывать таким тоном, каким я, наверное, с хомячком о смысле жизни толковала бы:
   -В Серебряных Горах в принцессе Солле пробудились древние силы перворожденных. Но получилось так, что светлые и тёмные по-прежнему оставались в равновесии. Потому-то Прех (если ты ещё такого помнишь) не смог вычислить её местоположение и решил, что она умерла. Но Свет и Тьма - не единственные стихии Обитаемых Земель. В эпоху Предначальных Дней было два полюса сил, день и ночь, и Твердь Земли, которая их разделяет, и Ветер, который может принять любую сторону. Солле была единственной, в ком воплотился Ветер за последние три тысячи лет. Никто ничего не заподозрил. А Солле, как и её стихия, всегда шла своим путём. Страшно даже представить, что бы стало с Нурекной, если бы она приняла сторону Тьмы.
   -Ясно, - я хмыкнула, - но при чём тут ваша покорная слуга? Что, наши гороскопы совпали? Умора...
   -Всё очень просто, - маг покачал головой, - как ты считаешь, почему греллы не тронули тебя, когда погибли твои родители? В том княжестве ты одна осталась в живых! Интересно? А знаешь, как тебя нашли? Ты стояла на опушке леса, а вокруг лежало то, что когда-то было грелльской ордой. Все они были убиты ударом молнии. Туча висела над твоей головой, и ты приказывала грозе и урагану.
   -Иди ты!
   -Только потом в Храме попытались прочитать твою судьбу и ещё больше уверились в том, что ты очень можешь быть Солле.
   -Почему же вы отослали меня в Айреку?
   -Вспомни, всё твоё княжество погибло, а участь сирот в нашем мире незавидна. Единственный способ сохранить тебе жизнь в Нурекне - отправить тебя в женский монастырь на утёсе Слёз. Не спорю, там безопасно, но... да. И это была последняя проверка. Если бы Рейатта была той самой девушкой из пророчества, она бы вернулась на землю отцов рано или поздно. И вот ты здесь.
   -А если я отказываюсь сложить голову за какие-то непонятные силы Света? Что тогда?
   -Ветер дует, куда захочет.
   -Чудненько. Тогда, милейший, не обижайтесь: я выполню свою часть соглашения с Хранителями, они - свою, и мы разойдёмся, как в море торпеды. Наверное, те люди, что надпись высекали, поленились чуток и забыли ещё одну строфу приписать. Ту самую, где говорится о дороге в оба конца. В оба! Зря вы меня в Айреку отправили, потому что там мне нравится больше.
   -Воля твоя. Позволь только сказать ещё кое-что. Пророчество на самом деле начинает исполняться, в Дахрейе неспокойно... Зло может принять осязаемую форму и через десять лет, и завтра утром. Как ты думаешь, кто из чёрных властелинов вернётся?
   -Прех, что ли?
   -Азгар.
   -Тот самый мужик, что задумал самоубийство и раскокал Шар?
   -Не своими руками, конечно. Он хотел сотворить свой мир из остатков двух существовавших, а сам пересидел бы лихие деньки в каком-нибудь тихом мирке. Но не в этом дело. Ещё в первые годы существования портала Азгар убил Солле. Даже ветру не выстоять против объединённой тьмы. Но схватка истощила его силы, и белым магам удалось уничтожить Азгара. Теперь же судьба вновь сводит вас...
   -Брехня! Судьба, перевоплощение, стихии... меньше надо китайских боевиков на ночь смотреть! С каких яиц я должна мстить кому-то с другого конца планеты за то, что он когда-то кого-то убил?
   -Во имя добра и Света...
   -Ух ты, какие речи-то мы говорить умеем! Эх, жаль, у вас тут видика нет, а то бы я вам фильмачок показала... там два колдуна бьют друг другу рожи, и один говорит: "Добро, зло, главное - у кого ружьё"! Это всё зависит от того, под каким углом смотреть. Поэтому, зайка мой шоколадный в кокосовой стружке, я разбираюсь с Кормаком и своевременно самоустраняюсь. Сечёшь?
   -Не в моей власти заставить тебя изменить решение. Значит, ты идёшь в Вендар?
   -Желательно, конечно, не пешком.
   -Тогда позволь мне хотя бы согласовать ваш маршрут. Будет лучше, если на дальнейшем пути обойдётся без неожиданностей.
   -Вот это дело, - согласилась я, - пошли. А то там, внизу, наши небось от любопытства извелись.
   Торам с вздохом облегчения (наверное, потому, что я наконец перестала с ним спорить) развернулся и потопал в обратном направлении. Обиделся, что ли, на "шоколадного зайца"? Так ведь это вполне политкорректное замечание, чего обидного... Я могла бы мудреца и пятиэтажным покрыть, он бы и не понял, а на деле-то куда противнее.
   Вернулись мы не в пример быстрее. Это всё, скорее всего, мысли нехорошие виноваты. Ребята ждали меня во внутреннем дворике, все в прекрасном настроении. Причина - узнали дорогу, по которой удобнее всего мародёров наших любезных догонять. Начинаю выспрашивать у Астры, каким боком у них это вышло (опять "колдунство", мать его), и вот что получается.
   Теннер - тот самый Теннер - если кто помнит, ускакал от нас в первый же день нашего совместного похода, как только услышал, что грелльская орда промарширует недалеко от Храма Ночных Богов. Не зря маг торопился. Едва ли не за сутки до того, как заявились мы, объединённый грелльско-орочий отряд, по различным подсчётам, числом от полутора до четырёх сотен, осадил Храм и потребовал выкупа такой несусветной величины, что впору было бы закатиться в истерике. Самонадеянных болванов окружили, зажали в тиски и методично поджаривали им пятки до тех пор, пока от воителей не остались одни пованивающие угольки.
   Умница Теннер распорядился захватить живьём руководящих субчиков и придержать их до нашего прихода. Ждать, понятно, пришлось недолго. Что Фрекатта, что Астра после долгого перехода миролюбием не страдали и с удвоенным рвением взялись за "милую беседу". Результаты таковы: наши любезные собеседники посланы в Храм основной армией для пополнения казны. Упомянутая армия завернула на юг, дабы поскорее довезти до своего повелителя драгоценный Талисман и трёх пленников. Но на их пути лежит самостийное эльфийское владение под названием Звенящая Роща, куда уважаемые греллы даже носу не сунут, потому что всех их там, невзирая на количество, соплёй перешибут. Как выражается Ника, "порвут, как щенков". Посему греллы вынуждены давать крюка в три перехода длиной по берегам Озера Ночи, затем форсировать Д'йер и далее по намеченному маршруту. Ну, а мы, ясен день, не выродки мохнатые, и у нас есть шанс с обитателями Рощи договориться по-хорошему и таким образом перехватить греллов, не забираясь на юг аж до Крайнего Моря. Храм даже выделит водный транспорт, во имя дела благого. И вот это мне почему-то не понравилось.
   Предчувствие меня не обмануло. А зря! Нет, даже жрецы не станут делать нам добро просто так! У берега озера, плыть по которому предстояло в лучшем случае двое суток, а в худшем, ориентируясь по берегу, и все пять, нас ждали два судна, больше лодки, но меньше яхты, каждая вместимостью до восьми персон... и ещё двое, которым судно типа "утка" требовалось уже давно. Я имею в виду светло-синий гарнизон Храма, Риса и Йену.
   -Отвезёте их в Рощу, - пояснил Теннер в ответ на мой немой вопрос, - и гора с плеч.
   -К...к... какого тролля?!!
   -Покажете их принцессе Тайоле, владычице Звенящей Рощи. Она обладает даром целительства, и если она будет настроена благосклонно, то сможет вернуть Риса в реальный мир. А уж он вправит мозги Йене.
   -А вдруг не будет настроена?
   -Это возможно, - согласился Теннер. - но ладьи заговорены. Когда всё прояснится, вы или обогнёте Звенящую Рощу, или пройдёте через неё, но если что-то пойдёт не так, то посадите несчастных на борт, и они вернутся в Храм.
   -Ну, а до тех пор терпеть это рядом? И, кстати, куда девать лошадей? Где они?
   -В трюме. Там сухо и есть запасы корма, Йена за ними приглядит. Нет-нет, Рита, не беспокойся: кем бы он ни был, с животными он всегда находит общий язык.
   -Зачем находить? - пробурчала я и по кривой лесенке вскарабкалась на борт. - У них он и так общий, человеческого-то не освоили. Они "говорят на языке твоего тела".
   -Сплюнь, - посоветовал Теннер.
   -Да ты к тому же в приметы веришь! Суеверный колдун... что может быть любимей?
   Маг возмущённо показал мне кулак. Я отсалютовала ему Сантаром, который мне всё-таки вернули на выходе, и нырнула в крошечное строение на палубе. Если там ещё не занято, у меня есть шанс провести ночь под крышей. И пусть Лиза катится ко всем чертям!

XII. Гонка за лидером

   Зря надеялась. Наша драгоценная крошка-белоручка в вопросах обустройства быта куда как быстрее меня, да и вообще любого смертного. Казалось, лишь минуту назад она стояла на берегу и расспрашивала Колира о том, что сейчас носят знатные дамы при дворе его августейшего дядюшки. А стоило мне переключить внимание на старого знакомого, как вот те и на! С писком "занято" Лиза захлопнула дверь аккурат перед моим носом.
   Ничего не попишешь. Определив приблизительно, откуда будет дуть ветер во время нашего вояжа, я облюбовала пространство между бортом ладьи и стенкой сараюшки: расстелила на полу плащ - пёс с ним, всё равно стирать - и кинула рюкзак в изголовье импровизированной постели. Осталось подумать, как защитить имущество от посягательств различных любителей комфорта. Сперва хотела нарисовать послание нецензурного характера угольком на полу, но потом подумала, что после этого драить палубу заставят опять же меня, и ограничилась тем, что сверху положила Сантар. Теперь уж точно не хапнут, если жить не надоело.
   Остальные Хранители плюс ненужный довесок загрузились на удивление быстро, и я с грустью в глазах наблюдала, какая расчудесная компания мне подобралась. Йена в трюме, ну и пусть сидит. Кроме его (её?) и Лизы, на ладье плыли Таликор, Оддар и Дайнрил. Ну, и как вам это нравится? Даже поговорить не с кем. Обидно и то, что Ника с собой мобильник не взяла. Хотя, кто знает, как чудесная техника в чужом мире в оба конца заработает? Ну да ничего, будем перекрикиваться. Говорят, ночью на воде особенно далеко слышно. Хорошо хоть, Таликор тут, а не племянничек его, да и ругаться со мной ему вроде бы не резон.
   Перед отплытием Фрекатта произнёс напутственное слово и сообщил две новости разной степени поганости. Первая: грести не надо, ладьи снабжены подгоняющими заклинаниями, так что успеем вовремя и с пути не собьёмся. Вторая: рыболовные принадлежности у нас есть, а вот костёр разжигать не рекомендуется по понятной причине, и соли мало до удивления. И выбор у нас невелик: либо трескать сырую преснятину, либо бурчать пустыми желудками. Ни то, ни другое меня не устраивает, поэтому я пулей лечу на берег, ворую где-то керамический горшок, нагребаю в него углей от едва прогоревшего костра и несусь назад, по пути прихватив несколько толстых веток. Если уж костёр нельзя, так пускай рыбка в трюме на углях спокойно запечётся. Инициатива целиком и полностью одобрена начальством, а жрецы виновато жмутся в уголок... Из-за чего стыдиться... сами они могут дать нам в дорогу только сумку пряных травяных лепёшек и один копчёный окорок ягнёнка, а всё потому, что во всей Империи уже четыре дня как полуторамесячный пост, во время которого можно пробавляться исключительно такими вот лепёшками. В городах на нарушения сквозь пальцы смотрят, а Храм - дело святое. Так чтобы люди не искушались, на запасы в закромах глядючи, перед постом идёт девятидневное гульбище, в течение которого все упомянутые запасы начисто подъедаются.
   Любой умный человек в таком случае предпочёл бы поохотиться перед отъездом, но времени на такое сложное дело у нас не было. Да и что можно добыть днём в степи, кроме конины? В принципе, я была бы не против, но стало стыдно перед Далилой. Небось она с голодухи человечинкой не питается! Скрепя сердце, я согласилась с рыбным меню. Хотя соли святые жрецы могли бы и отсыпать...
   Ну ладно, хватит о еде. С видом "помрём-но-не-сдадимся" прощаемся с чудным Храмом и с настоятелем лично, Фрекатта бубнит какое-то заклинание, и ладьи бесшумно отчаливают. Я, как и все, провожаю взглядом удаляющийся берег, а когда Храм скрывается из виду, понимаю, что путешествие будет весёлым.
   Как я уже объяснила, компания подобралась неразговорчивая, всё больше мрачные воины, закалённые жизнью. Но нет правил без исключений. Как раз тогда, когда я наблюдала за полётом чайки, меня грубо дёрнули за рукав.
   Лиза! Вот уж кого не ожидала так скоро увидеть! Вроде бы её организм предполагает перманентное отлёживание в захваченной с боем сараюшке и борьбу с желудком. Тем более, что и качка ощутимая, бортовая. Однако факт есть факт. Стоит она передо мной, губки надула и смотрит на меня с претензией. Неужели опять возжелала рюкзак ближнего своего? Да-а, люди, не балуйте детей! Иначе из них со временем получатся такие мини-тираны, что хоть вон беги. Было бы ещё куда бежать...
   -Чего тебе?
   Она протягивает мне руку - пальцы покраснели, будто от ожога. Ясненько, всё ясненько. Вроде бы и пожалеть надо, но я расплываюсь в злорадной ухмылке независимо от своего желания.
   -Это не смешно! Знаешь, как болит?! Я вообще в шоке!
   -А ты не хапай, вот и не будет болеть. Надо же, до чего удобная штука, вора отвадит лучше любого сторожевого ротвейлера.
   -Мне было холодно!
   -Вот умничка... А мне ты, конечно, предлагаешь спать на голом полу... конечно, это приятно, но только в том случае, если он противоположный. У тебя хотя бы крыша над головой, дорогая.
   -Разве это крыша? Там дует изо всех щелей!
   -Махнёмся не глядя?
   -Да ну-у! Возмести мне моральный ущерб, поделись плащом, а?
   -Не-а. Я ещё ревматизма не хочу... ну это вообще! Ты хотела стырить - не вышло. Теперь пытаешься это же выцыганить.
   -Бли-ин! Ну Рита! Будто ты замёрзнешь...
   -Ты, как всегда, права. Жарища вокруг, как в сауне.
   -А ты попроси Дайнрила, он не откажется тебя согреть, ведь было же недавно...
   Произвол повсюду! Наша лапушка решила попробовать себя в ремесле сутенёрши, так называемой "мамки". Да, Лиза и в аду не пропадёт! Смехом меня согнуло в три погибели, и я смогла нормально дышать только спустя минуты две. А сзади кто-то продолжал от души ржать. Я обернулась и увидела Дайнрила. Вот он, шанс поставить очередную блондинку на её законное место!
   -Лапуля, ты всё слышал?
   -М-м... заманчивое предложение, - согласился он, чуть заметно подмигивая.
   Я обняла его за плечи:
   -Да, очень. Но до чего холодная палуба! Нам, наверное, понадобится что-то большее, чем один плащ?
   -Им всю палубу не застелишь. Разумно мыслишь. Оставим себе оба? По крайней мере, обойдёмся без заноз, а то доски уж слишком неровные.
   -Заноза тут одна, - возразила я, - и она стоит вон у того бортика. Есть другое предложение. Чтобы "заноза" не нарушила нашего... уединения под предлогом погреться, пусть Оддар её согреет, ну и рыцарь с подпаском, чтоб им обидно не было. Ну, как? Главное, все довольны.
   -Логично. Давай прямо сейчас и приступим.
   С видом сатанистов-людоедов мы ещё раз переглянулись и шагнули вперёд. Лиза ойкнула, совершила прямо-таки чемпионский прыжок в свой сарайчик и, забыв про обожжённую руку, сильно хлопнула дверцей.
   -Хватит потешаться, - хмыкнул подоспевший Таликор, - идём рыбу ловить.
   Вот так всегда! Лишь только начинаешь развлекаться на полную катушку, как находится очередной блюститель порядка и строгого расписания! Рыбу ловить нам треба! Будто кто тянул жребий на очередь... Ну да ладно, настрой уже не тот. Можно и порыбачить, а с Таликором рассчитаюсь позднее. И я со вздохом взялась за рыболовную снасть. Внешне она напоминала обычную удочку, но без поплавка и с таким мощным крючком, что грузила вообще не требовались. А вместо лески - нитка из тех, которые в обиходе зовут суровыми. Такая не то что леща выдержит, а и чего посущественней. Например, Лизу, если она будет выпендриваться не в тему. То есть, она это делает всегда, но всё же...
   Несмотря на непривычную снасть и насадку из травяных лепёшек, за три часа нам с эльфом удалось наловить одиннадцать увесистых рыбин (мелочь размером меньше ладони Дайнрила мы просто отпускали), и на этом я сочла свой долг выполненным. В конце концов, не железный же у меня зад! Дайнрил, как ни странно, согласился. Мы "смотали удочки" и потащили рыбу в трюм, туда, где стоял горшок с углями.
   -Интересно, - вполголоса пробормотала я, - а готовить тоже нас заставят?
   -Не знаю, - эльф усмехнулся, - я-то точно этого делать не буду, а ты?
   -Чего сразу я? Между прочим, остальные всё это время дурью маялись. Вот их и припряжём. Или доблестный рыцарь сочтёт оскорбительным такое полезное занятие? Надеюсь, дуэли не будет.
   -Да нет, что ты, - отчего-то он замялся, - но, знаешь, я что-то сейчас есть не хочу. Пойдём-ка спать. Они сами проголодаются и...
   -Всё о себе! Если ты не хочешь, это ещё не значит, что никто не хочет. Ломает с друзьями разговаривать? Сама им от души и врежу. Где Оддар?
   -Оставь парня в покое, - Дайнрил тряхнул головой, - Что, не судьба лепёшек поесть?
   -Я не рыба, чтоб на такую гадость клевать! Оддар с Таликором будут печь ужин, и точка. Стоп! Не нравится мне этот разговор. Не темни, рассказывай! Он заболел?
   -Говорю же: отвяжись. Да, плохо ему!
   -Врёшь!
   Я повесила связку рыбы на гвоздь и выбежала на палубу с твёрдым намерением начистить рыло лежебоке, а затем и его дружку - "покрывальщику".
   Н-да. Заболел Оддар, как же! Такого мы не лечим. Последней извилины лишился. Объясняю: сидит он на краешке моего плаща, от Сантара подальше, Лиза - у него на коленях, и рассказывает мальчик девочке сказку о королевстве Куданна, о своём дворце в Рушдеге, столице данного королевства, а после медовым голоском приглашает у него погостить. И вроде бы Лиза не против... неужели приняла всерьёз нашу шутку? Да... но против я. По двум причинам. Во-первых, слово, данное Алику, ещё никто не брал назад (знала б я, что так выйдет, ни за что бы не пообещала). А во-вторых, плащ, на котором они собрались обтяпать своё "грязное дельце", принадлежит мне. И это - полнейшее свинство!!!
   -Оставь, - прошептал Дайнрил.
   -Ты знал? И молчал?!
   -Тише. Да, знал. Понимаю, тебе это не нравится, мне сама Лиза рассказывала про твои "обязанности дуэньи". Видела, какой Оддар ходил мрачный?
   -Да плевать мне! - я пожала плечами. - Хочется ребяткам размножаться - пожалуйста. Вон - подсобка, пусть поднимают уровень рождаемости. Но на своих плащах. Конечно, я и так буду его стирать, но есть вещи, которые отстирывать просто противно. Понимаешь, о чём я?
   Он широко улыбнулся:
   -Не беспокойся, "размножения" поблизости от Сантара ни один гном в здравом уме не допустит. Кстати, обед скоро будет. Я нашёл Таликора. Что будешь делать?
   -Хотелось бы поспать, - призналась я.
   -Во имя рассудка! Впереди вся ночь! Успеешь выспаться. Слушай, пошли купаться!
   -Ты действительно спятил.
   -А почему нет? Если ты боишься замёрзнуть, то в озере бьют горячие ключи...
   -Не замёрзнуть. Вот отстать от "парома" вполне реально.
   -Так медленно плаваешь?
   Вопрос, конечно, с подковыркой, так ведь я же не самоубийца! Особенно если предложение исходит от Дайнрила, который спит и видит, как бы сделать мне очередную гадость. Ни за что не соглашаться! Правда, оказалось, меня никто не спрашивал... в недобрый миг я подошла слишком близко к борту и прозевала довольно сильный удар в спину. Теряя равновесие, я ухватилась за эльфа (а какая ещё свинья способна ударить в спину?) и рванула на себя. Если бы он сообразил ухватиться за поручни... Разумеется, этого не последовало, и мы с визгом и руганью рухнули в воду, обрызгав окружающих так, как не получилось бы даже у резвящегося бегемота.
   -Ну вот, - фыркнул, отплёвываясь, Дайнрил, - а ты боялась. Отличная водичка!
   Я тоскливо смотрела вслед удаляющейся ладье. Он перехватил мой взгляд и махнул рукой:
   -И что? Догоним!
   -Почему-то хочется тебя сначала утопить...
   -Топи! - он сверкнул улыбкой, в которой было явно больше тридцати двух зубов. - Посмотрим, как у тебя это получится!
   Тоже мне, чемпион по нырянию! Кабы я ещё без сапог была, а так... лёгкий пинок в грудь всеми набойками и с крейсерской скоростью - прочь. Расстояние между мной и плавсредством сократилось почти наполовину, и вдруг Дайнрил выныривает прямо передо мной. И опять этот издевательский смех! Я совсем забыла о его природе. Естественно, кто летать умеет, вряд ли утонет от пинка.
   -Ещё попытка? Давай, не жмись! Попробуй!
   На этот раз он увернулся, а вот я наконец-то почувствовала, каково в сапогах плавать. Меня словно тянули за ноги со всей дури. Ощущение пришло так внезапно, что я не успела сориентироваться и с головой ушла под воду. Единственное решение, которое выдал мой заклинивший мозг - сбросить обувь. Я попробовала сделать это, посмотрела вниз и от неожиданности хлебнула воды. Было отчего. Меня тащили под воду на самом деле; странные серебристые девушки с плавниками на икрах... Вода была чистой, и можно было рассмотреть выражение их лиц, не очень-то дружелюбное. Впрочем, было уже всё равно. В ушах зазвенело, почему-то стало темно и жарко. Неизвестно, увидела бы я завтрашний день, если бы не вмешался Дайнрил. Даже не предполагала, что он может рвануть так сильно, что прилипалы с плавниками вмиг остались далеко внизу. Я подняла на спасителя мутный взгляд и попыталась выразить благодарность, но вместо этого выплёвывала воду до тех пор, пока не смогла нормально дышать.
   -Ч... что это?
   -Самая идиотская шутка в мире, - он виновато улыбнулся, - русалки. Называй их так.
   -Они разве не... зелёные?
   -Спокойно. Дыши глубже и не двигайся, я всё объясню. Эти крошки живут здесь очень давно, ещё с Предначальных Дней. Они, в общем-то, мирные, весёлые, но если что не по ним... Веселье только начинается. Первый раз я их встретил лет пятьдесят назад, и с тех пор почему-то нравлюсь им всем. Вот я и решил немного разыграть тебя. Кто ж знал, что они примут нашу так называемую свару за личную обиду и решат тебя утопить?
   -А... это они помогли тебе меня обогнать?
   -Не совсем, но можно сказать и так.
   -А они разумные?
   -Вряд ли. Их интеллект не выше, чем у трёхлетнего ребёнка. Уверяю тебя, больше такого не повторится. Они даже помогут нам догнать лодки.
   -Не нужно мне никакой помощи от этих чешуйчатых тварей! - возмутилась я.
   Дайнрил едва пальцем у виска не повертел. Его можно понять, уж очень далеко уплыли ладьи, пока мы тут с "русалками" барахтались. Поэтому он крепко прижал меня к себе, и мы понеслись по поверхности воды с внушительной скоростью. Но я так и не разобралась, были то русалки или же Дайнрил тщательно скрывал своё умение летать во всех стихиях. Не прошло и пяти минут, как мы уже вскарабкались на борт по верёвочной лестнице - спасибо жрецам, поленившимся её убрать! Текло с нас в три... не ручья даже, а реки.
   -Спасибо за простуду, весельчак! - пробурчала я.
   -Ой! - Лиза наконец-то оторвала взгляд от Оддара. - Вы что, в воду упали?
   -Брысь с моих вещей! Мне надо переодеться!
   Сладкая парочка хихикнула и скрылась в трюме, наверное, чтобы рассказать новость Таликору. А мы с Дайнрилом разошлись по разные стороны сарайчика, и я чувствовала себя совершенно по-дурацки. Спустя некоторое время мы сошлись вновь, и Дайнрил усмехнулся. Конечно! Он-то выглядел почти как прежде, а мне пришлось нацепить мои городские вещи, из которых я успешно выросла, а сапоги у меня вообще только одни, и я стала похожа на обиженного жизнью босого беспризорника. Дайнрил любезно предложил стянуть запасную пару Таликора, на что я назвала место, на котором эти латы будут смотреться ещё лучше. Он пожал плечами и сказал, что понимает мои слова за комплимент. На этой оптимистичной ноте наш разговор закончился, и я пошла вешать мокрые вещи на нос ладьи, а куда пропал вредина-эльф - не знаю, наверное, пошёл на то самое место, на которое я посоветовала ему примерить сапожки Таликора.
   От греха подальше решила его не искать, а просто поспать после обеда. Глаза открыла только после заката. Вот в чём польза физических упражнений! Одежда моя к тому времени просохла, даже обувка вполне в приличном состоянии. Переоделась - как раз вовремя: из своей люкс-каюты вылезает Лиза и направляется ко мне. Что ей нужно? Неужели эльф так ничего ей не доложил? Ещё не хватает из-за её "одиночества" с Оддаром ссориться! Ладно, послушаем.
   То, что малышка излагала, было настолько "по шаблону", что у меня нет ни малейшего желания это пересказывать. Смысл таков: девочка запуталась в своих чувствах, что делать - не знает, а вдруг я об этом Алику расскажу? Зевота одна. Лизу я успокоила, прогнала спать и на небо уставилась. Шикарное небо, ни единого облачка, звёзды одна за другой разгораются, только странные какие-то и созвездия незнакомые. Очередной пример эволюции миров. Параллельные-то они параллельные, а различия всё равно есть, просто их не сразу увидишь. Звёзды, например, чужие. Или вот деревья в лесу - есть привычные, а есть и совершенно незнакомые, вроде тех, с короткими корнями (говорят, при засухе они бродят с места на место в поисках воды). И степные цветы: вроде тюльпаны, а вроде не совсем. Голубые какие-то. Русалки и то здесь не зелёные, а чёрт-те какого цвета и с плавниками на ногах. Где, спрашивается, хвост? К тому же тупые они, эти русалки, в этом Дайнрил не врал. Будь они умнее, вряд ли он им понравился бы так. Что ж, у каждого свои причуды...
   Если же в общем смотреть на всё это двухдневное плавание по Озеру Ночи, то это было самое спокойное время за весь период Похода за Талисманом. Никто за нами не гнался, работать не требовалось, знай рыбу лови да спи. Уж выспалась я всласть, на неделю вперёд. Делать-то всё равно нечего!
   Но всё хорошее рано или поздно заканчивается. Первым приближающуюся землю увидел Оддар, кликнул Фрекатту на пределе лёгких, и командир приказал спешно приводить себя в порядок. Пришлось в очередной раз лезть в воду и мыть голову. Хоть не свалилась, и то счастье. Эх, теперь-то я понимала Лизину тоску по цивилизации...
   Причалили где-то к полудню. Солнышко жарит, птички надрываются. Первый день лета. А как на берег сошли - вообще чудо увидели. Сверху кроны деревьев переплелись и вокруг царил сумрак, но не зловещий, а именно лесной, и ветерок холодит немножко. Выгрузили все свои нехитрые пожитки, оборачиваемся - а наши ладьи уже в обратный путь поплыли. На борту никого. Не по себе мне стало: вроде как Летучий Голландец в мини-варианте. И непохоже, что это всё здесь в порядке вещей, вон, Зейтт аж глаза вытаращил.
   Только на землю сошли, нарисовалась новая проблема. Транспортная. Дело в том, что теперь в нашем отряде есть два "довеска" (Рис и Йена), а лошадей, разумеется, больше не стало. Так вот, как импровизированные хозяева, мы должны были предоставить "гостям" транспорт. Вдвойне обидно, что жрецы положили глаз не на каких-то там кляч, а на Далилу и Вереска. Мы с Астрой, естественно, взбунтовались, но Фрекатта, что для него весьма необычно, встал на дыбы и буквально приказал нам проявить радушие. Астра сникла тут же, Ника предложила её подвезти - что ж, невелик груз, Тайфун небось даже не заметил прибавки в весе. После того, как я осталась в гордом одиночестве, препираться дальше было бы верхом глупости. Колир уже призывно махал рукой.
   -Ну уж нет! - я сжала зубы и огляделась.
   Н-да, выбор невелик. Зейтт был бы не против поделиться коняшкой, но его Боджо ухитрился сбить подкову, и его пришлось вести в поводу, а сам дахрейец взгромоздился на грузовую кобылку. Ей и без меня тяжко. Может, подразнить Фрекатту?
   -Присаживайся, - Дайнрил похлопал рукой по спине своего вороного Эринора.
   -А у меня есть выбор? - проворчала я. - Только мне всё равно стрёмно с тобой кататься после нашего "круиза". Вдруг тебе взбредёт в голову понырять?
   -Ты теперь до зимы будешь это вспоминать?
   -Забудешь тут, когда тебя так нагло топят! Придумала! Дай верёвку, и я привяжусь к седлу. На всякий случай.
   -Седла нет в принципе, - заявил Дайнрил, - вот, посмотри, если не веришь. Зачем люди вообще придумали такое неудобное приспособление? Я продал его кузнецу в Нариву.
   -Вот блин! И как на твою зверюгу влезть?
   Эльф протянул руку, схватил меня за куртку и буквально подбросил вверх. Не успела я опомниться, как уже сидела верхом на "зверюге". Вот это силища! Я вцепилась в гриву Эринора. Конь протестующее заржал.
   -Не так крепко, - укоризненно произнёс эльф. Но гриву я не отпускала всю дорогу.
   Мы ехали через тот же лес в хвосте отряда, а мне в голову почему-то лезли нехорошие мысли. Вспоминался весёлый разговорчик двух друзей-товарищей о Приречье. Ведь позади меня сидит самый настоящий вампир! Кто знает, о чём он сейчас думает? А вдруг примеривается к моей шее, намечает место поприхватистее? По спине пробежал холодок. Ну не просто же так он ведёт себя так хорошо? Ладно. Если он меня тяпнет, я обзаведусь такими же длинными зубками и укушу его в отместку. Надо будет сказать ему это на ушко, чтобы обезопасить свою шею. Хотя, быть может, этим я кровососа только вдохновлю? Насколько я успела понять, Дайнрил - парень рисковый, и чувство юмора у него чёрное. Тогда не стоит.
   -Стой!
   Эринор встал, как вкопанный, а я от неожиданности вылетела через его голову. Ну, тут уж пригодились многочасовые занятия в спортзале и факультатив по спортивной гимнастике: мне удалось приземлиться на ноги. Я машинально схватилась за меч и принялась озираться в поисках кретина с лужёной глоткой, по чьей милости я едва не свернула шею.
   -Спокойно, - на моё плечо опустилась рука Дайнрила, - это, должно быть, пограничная стража.
   -Долбанутые!
   -Ну зачем так грубо? - и заговорил на эльфийском.
   Тут же с деревьев посыпались худющие рослые парни в пятнистых плащах, что твоя армия, а из кустов появились девушки верхом на тонконогих лошадках. Одно про этих эльфов могу сказать точно: маскировка у них на уровне. А вот вид не очень дружелюбный: шаг в сторону, и тебя так утыкают стрелами, что дикобраз от зависти облысеет.
   -Кто такие и куда идёте?
   Ника прошипела нечто непечатное, а Оддар разразился гномьими ругательствами. Выражение лиц пограничников не сулило ничего хорошего. Пришлось мне поднять с земли прошлогоднюю шишку и запустить её в колдуна. Только тогда Фрекатта сообразил, что всё объяснять придётся ему.
   -Понятно, - кивнул "старший" из эльфов, выслушав рассказ главы Ордена, - мы не имеем права вас пропускать. Всё решит принцесса Тайола. Следуйте за нами. К оружию не прикасаться. Лошадей оставьте здесь. Идти прямо, строем, не оглядываться.
   -Прыжок на месте расценивается как попытка улететь, - не сдержалась я.
   -Говорить только по-эльфийски!
   Я разозлилась. Расисты х...ровы! Дайнрил по сравнению с ними - ангел во плоти. Тем более, что я по-эльфийски не разумею. Хотя... быть может, Теннер был прав, когда говорил о "прошлой памяти"? Я вспомнила вполне средненькое проклятие, которое можно произносить даже при детях - и тем не менее крупно обижает приличных эльфов. В переводе на общедоступный это звучало примерно так:
   -Пусть век не увидит звёзд тот, кто отступил от пути Добра! Высокомерного отринет Заповедная Земля! - и, в припадке вдохновения, добавила: - Да породниться тебе с драконом!
   Будь у старшого вставная челюсть, она бы в тот момент явно выпала. Но воображение заглохло так же неожиданно, как и заявило о себе, поэтому реакцию стражи я наблюдала только зрительно. Напоминало это издевательства малолеток над непопулярным сверстником. А глаза начальника медленно наливались кровью. Я пододвинулась к Дайнрилу:
   -Что они говорят?
   -Их позабавило твоё замечание насчёт дракона. Насколько я понял, парнишка женат на полукровке, причём не "мисс Звенящая Роща"... Вот он и бесится помаленьку.
   -Чего ж тогда на ней женился?
   -Мало ли какие могут быть обстоятельства? - Дайнрил пожал плечами. - Деньги. Невыполненная клятва. Ребёнок, наконец. Разве в Айреке такого нет?
   -Угу. Особенно деньги. Есть и такие, что за умеренную сумму даже крокодила поведут к алтарю.
   -Крокодил? Вот тебе и дракон, только размером поменьше. Да, я должен тебя предупредить кое о чём. Сейчас нас отведут к Тайоле, а с ней этот номер не пройдёт. Говорят, что она расистка. Вроде бы её род ведёт начало от Истинных Перворожденных из Валинора, так что...
   -Как она выглядит?
   -Не знаю, не встречался. Тебе ничего не угрожает, и мне, в общем, тоже, а остальные... Очень советую приглядеть за своими девчонками. Мало ли что?
   -Знаешь, - я поморщилась, - сдаётся, наша авантюра так авантюрой и останется. Тайола нас не пропустит, а незамеченными через её земли не пройдёшь. Разве что ты один. По крайней мере, от этих гомов избавимся! Ну, а я отправлюсь на виселицу за оскорбление высочайшего достоинства.
   -С чего бы?
   -Ты же понял. Если эта мадам начнёт права качать, я расцарапаю на хрен её царственную рожу, а вместо подписи фингал поставлю.
   -А ты, в свою очередь, понимаешь, что я этого не допущу. Хотя... ты зря себя взвинчиваешь. Может, это всё не более, чем слухи?
   Ага, слухи! Конечно, Дайнрилу не нужны драки, снижающие дисциплину в отряде, а о его "методах недопущения" я прекрасно осведомлена. Врежет разок по голове - и проблема исчерпана. Кровосос, что с него взять!
   В общем, повеселевшая стража взяла нас под белы рученьки и повела на "разборки" к Тайоле. Слава яйц... то есть, Силам, что не колонной по три. И вот что подумалось: раз данная особа - принцесса, где-то должны быть и король с королевой, её родители. Но в Роще командует Тайола. Вопрос - почему? Я уж хотела напрямую спросить об этом наших конвойных, но тут мы пришли на место, и я забыла обо всём на свете. Было отчего! Резиденция повелительницы Звенящей Рощи была чем-то настолько удивительным, что даже Храм Ночных Богов казался детской игрушкой.
   Представьте себе пять древних-древних дубов, сросшихся на высоте где-то десяти метров. Вряд ли они, конечно, сами срослись, наверное, эльфы давно так делали... Так вот, переплетённые кроны были подстрижены в форме чаши (может, эта форма и не так называется, я же не спец по садоводству), и уже в этой чаше располагалась высокая постройка из по меньшей мере четырёх пород деревьев.
   -Всё это замечательно, - Астра покачала головой, - но как мы туда попадём?
   -Вроде ты умеешь летать! - заметила Ника.
   -А ты, например, умеешь? Не уверена...
   Вопрос решился быстро: сверху упала длинная зеленоватая верёвочная лестница. Лиза округлила глаза:
   -Я бою-юсь! Что делать?!
   -Заголять и бегать! - Ника сверкнула глазами. - Как все, так и ты. Капризничать будешь дома. Лезь!
   Зейтт наклонился ко мне и прошептал:
   -Это, наверное, единственное место, где лесные эльфы ещё живут на деревьях. Вот... и почему мы попали именно сюда? А вдруг верёвка оборвётся?
   -Ты, случаем, высоты не боишься? - предположила я.
   -Потерплю, - Зейтт зажмурился и с отчаянием обречённого принялся карабкаться вверх.
   Ох, бедняжка! Какое счастье, что я сама не страдаю подобной гадостью! И всё же... всё же дахрейец - идиот. Постеснялся минутной слабости и теперь рискует рухнуть вниз. Хотя... нет, Астра уже наверху и, наверное, в случае чего подстрахует. Лиза тоже лезет, стыдно ей, что ли, стало? Ну, а я чего жду?
   Лестница раскачивалась, как алкаш у фонаря, и я успела раз двадцать проклясть эти самые традиции, прежде чем оказалась на твёрдой поверхности. Наши бритоголовые часто говорят, что "ниггеры должны жить на пальмах". Видать, не только ниггеры.
   -Все в сборе? - прорычал начальник стражи. - На колени! Сейчас выйдет принцесса!
   -Какая наглость! - пропел чей-то голос за спинами охраны. - Почему они ещё стоят?
   Я сжала зубы. У нас тут и свои принцы есть, а я - так только за миллион баксов плюхнусь на колени перед какой-то незнакомой тёткой. Потребовалось всё самообладание, чтобы не вскипеть, как чайник. Молчать, молчать... Сейчас Фрекатта всё объяснит... но Фрекатта безмолвствовал, и неожиданно вмешался Таликор:
   -Ваша Роща, принцесса, со всех сторон окружена Минройской Империей. Нужно ли вам ссориться с нами? Я - Таликор Кереннэл, младший брат императора Хекура, и в моих силах сделать так, что вы будете вариться в собственном соку до конца времён!
   Так... меня глючит или я всё правильно расслышала? Младший брат самого императора! Тоже мне, "дальний родственничек"!..
   -Я знаю, кто вы, и незачем угрожать мне.
   Тайола выплыла из-за стражников. Наконец-то я вижу это записное совершенство! Что ж... в принципе, ничего особенного. Высокая, по-эльфийски худенькая, черноволосая, вся в белом и на плечах тёмный плащ. Но вкус, увы, сорочий. Обруч с подвесками ещё подходит к ситуации, но на кой ляд ей аж четыре золотых и серебряных пояса сразу? И вдобавок массивные золотые браслеты. Только цепи с крестом не хватает...
   -Я не угрожаю, - возразил Таликор.
   -Именно это вы и делаете. Мне доложили о ваших планах. Несмотря на вашу убеждённость в том, что дело того стоит, я не могу преступить заветы своего народа. Никто, кроме эльфов, не вправе ступать на землю Звенящей Рощи. Ты и ты, - она указала пальцем на меня и Дайнрила, - можете подождать здесь. И она, - палец упёрся в Астру, - тоже; судя по её внешности, она не чужая нашему народу. А остальных попрошу...
   -Всё ясно, - я махнула рукой, - пошли отсюда. Гавриков сгрузим и вперёд. Не могу находиться в месте, где в меня тычут грязными пальцами и рассуждают о чистоте крови. Дайнрил, если тебе тут нравится - милости просим, эмигрируй и шли открытки по праздникам. Таликор, блин! Мог и раньше сказать!
   Рыцарь ощутимо смутился. Тайола уже демонстративно не обращала на нас внимания. Всё она было обращено... к кому бы вы думали? Вовек не догадаетесь. Она смотрела на Йену (на Йену!) как наркоша на косяк, а потом нехотя сказала:
   -Меня тронула их судьба. Йена и Рис останутся здесь, я попытаюсь их вернуть.
   Мне едва не стало плохо от злости. Тут уже Зейтту пришлось хватать меня в охапку и зажимать рот ладонью, чтобы оскорбление высочества не затянулось на горле. И вдруг Лиза очнулась от блаженного забытья и произнесла:
   -Просто история Ромео и Джульетты! Но это...
   -В тысячу раз трагичней! - я вывернулась из Зейттовых лап.
   -Эй! Что за блин? Похорон хотите? Ща устрою! На кой орать? Все спят!
   Незнакомый мужской голос доносился из той же деревянной избушки, из которой явилась принцесса. Тайола побледнела, бросилась было туда. Но опоздала, из избушки на дубьих ножках появился вдохновенный оратор. Что-то тут не так! Во-первых, для эльфа он был немного полноват (для человека как раз). Во-вторых, причёска совсем не эльфийская, и цвет не тот... В-третьих, он шёл с полным кубком явно не безалкогольного содержания и пошатывался, словно обычной поддатый пэтэушник. Но почему весь наш конвой почтительно склонился перед ним?
   -Папа... - простонала Тайола.
   -Диамант? - Астра сощурилась. - Какого тролля ты здесь делаешь?
   Немая сцена.
   По истечении таковой Тайола убежала в неизвестном направлении. Ну и ладно, невелик убыток... А Астра и новоявленный папочка-эльф уставились друг на друга с таким недоверием, будто каждый их них сделан из золотых слоников. Затем ведьма повернулась к нам:
   -Э-э... дыхание перехватывает. Знакомьтесь, Диамант, мой бывший сокурсник. И ты, гад, не говорил, что ты король?
   -Не король. Риэ'ззин. Да ну тебя! - Диамант широко улыбнулся. - У тебя я мог бы спросить то же самое: когда тебя успели принять в Хранители?
   -Понимаете, народ, этот... алкоголик учился вместе со мной. У одного наставника. Но его отчислили за пьянки и антиобщественное поведение полтора года назад. Так значит, тебе двадцать лет?! Дочка-то, поди, взрослая!
   -Тайола? Ах ты, Силы Света! Ну, чуток приврал. А почему про родных не говорил? Угораздило в своё время жениться на королеве, я и понятия не имел, кто она. Разве ты поверила бы?
   -Чудненько, - встряла я, - маг-недоучка и его дочка-расистка. А где дочкина мама?
   -Дура она, - пояснил Диамант, - стрела в голову попала, жить осталась, но мозги вышибло напрочь. Я этим, в Совете, тыщу раз говорил: пишите отречение, коронуйте Тайолу, может, хоть так успокоится? Не-ет, традиции лешачьи! М-м... Астра, с подружками не познакомишь?
   -Некогда нам! - Колир едва не взвизгнул. - У вас, господин Адамант... ой, извините, Диамант... есть полномочия, чтобы разрешить нам пройти?
   -А, Колир Минройский? Никуда вы не пойдёте, по крайней мере, сегодня. Вы, наверное, проголодались, и в Храме очередной пост? Как обычно, надо полагать. Предлагаю загладить дочкино высокомерие на банкейте.
   -В Айреке был? - поинтересовалась я.
   -Не-ет. "Банкейт" - по-здешнему - пьянка.
   -Не только по-здешнему. Ладно, валяй.
   У Кеввини несколько недель назад была тоже пьянка, так вот: Диамант устроил не пьянку, а попойку. Так мы даже с Зайкой в "Тик-таке" не зажигали! Жаль, винцо было не гномьего производства. Тоже ничего, но белое (точнее, золотистое), а такое я не очень люблю. Больше всего меня поразило то, что в середине застолья в зал вошла Тайола. Села рядом, осушила кубок, другой... и неожиданно стала излагать мне историю своей нелёгкой жизни.
   Всё очень просто. Диамант - полукровка, к тому же совсем без царя в голове, а сумасшедшая королева (узнать бы, как звать бедняжку, а то неприлично как-то) - аристократка из очень древнего рода. А Звенящая Роща - патриархальное государство, в том смысле, что на троне должно восседать само совершенство, олицетворение красоты и мощи всех Перворожденных. Поэтому Тайола, чтобы не ударить в грязь лицом, должна вести себя так, как того хотят местные старички, надёжа и опора. А это, в свою очередь, подразумевает повышенную расовую нетерпимость.
   -Вы простите меня? - закончила она, подливая вина.
   -Вы? - я хмыкнула. - За других не решаю. Ваше высочество, ситуация у вас, мягко говоря, отвратная, но и у нас не лучше. Нам просто необходимо догнать вендарскую армию. Если же нам придётся идти в обход, то этого никогда не произойдёт.
   -Хорошо. Хотите вина?
   -Спасибо, у меня есть.
   -Очень хорошее.
   -Разумеется, я вам верю. Как-нибудь сама, хорошо? Просто сейчас хочется полюбоваться на представление.
   "Представление" устроили мои товарищи по походу. После стольких дней трезвой жизни их развезло едва ли не со второго кубка. Непьющая по жизни Астра вообще устроила цирк: пела, танцевала у стены местный аналог канкана, а в конце концов уснула с надкушенной куриной ножкой в руке. Оддар мирно сидел, а позже так же мирно скользнул под стол. Не успела я опомниться, как осталась в обществе Дайнрила, Диаманта и Тайолы, причём принцесса грозила вот-вот присоединиться к гному. Конечно, понимаю, эмоции и всё такое, но ведь и меру знать надо!
   Это в равной степени относилось и ко мне. Потому что с утра я открыла глаза и поняла, что совершенно не помню, что делала оставшуюся часть вечера... а вот это уже нехороший признак! Я разыскала эльфа, который вчера таскал нам бутылки, и вызвала на откровенный разговор. Послушала и поняла, что с "банкейтами" надо завязывать. Не дело всё время на подсознании работать...
   Ничего страшного в моём поведении не было, дома мне наутро и не такое рассказывали. После того, как Тайола вырубилась, мы с парнями разговорились, пили на брудершафт и даже устроили трёхстороннюю драку, после которой, как полагается, налили мировую. Диамант привёл какую-то девчонку, а Дайнрил смертельно испугал её рассказами об оборотнях из Волчьей Пасти. Так... потом он пошёл провожать её до дома, разозлился на кузнеца, набил ему морду и под конец завис в заведении, которое условно можно назвать ночным клубом. С Диамантом мы остались вдвоём. Сперва прикончили остатки вина, а когда мимо нас проходил главный жрец или его помощники, мы обнимались и изображали африканскую страсть, постепенно переходящую в истерический хохот, потому что после такого количества градусов только и оставалось, что изображать. По комнатам нас уже разносили.
   Разумеется, все наши к тому времени успели выспаться и будить их не пришлось. Только Дайнрил, который явился под утро в полубессознательном состоянии, не почтил "тронный зал" своим присутствием. Я попросила оставить его в покое: пусть спит. Всё равно грамоту, дающую право на транзит через Звенящую Рощу, Тайола уже написала, и чьё-либо присутствие рядом погоды не делало.
   -Готово, - принцесса подписала документ и протянула его Фрекатте, - когда желаете выступить?
   -Как можно скорее.
   -Тогда подождите, пока приведут ваших лошадей. Дорожные сумки уже уложены. И... извините меня за вчерашнее!
   -Ничего страшного, - Фрекатта, по обыкновению, опустил взгляд, - мы ещё, может быть, успеем.
   Ну, мы и приготовились ждать. Оддар даже сходил за Дайнрилом, но вернулся с постной рожей: не добудился.
   -А ты плесни на него водичкой холодненькой, - посоветовала я.
   Гном ухмыльнулся и потянулся было за кружкой, как вдруг в зал ворвался золотоволосый эльф - и прямиком к Тайоле.
   -Опасность! - задыхаясь, пробормотал он. - На востоке Рощи греллы!
   -Где именно? - деловито откликнулась Ника.
   -В тридцати лимах от того места, где высадились вы. Идут на юго-запад.
   -Сколько их? - вздрогнула Лиза.
   -Сто или сто пятьдесят.
   -Слишком мало, - переглянувшись с Никой, вздохнул Оддар, - это не может быть их армия.
   -Наши разведчики доложили, что около тысячи греллов и орков движутся вдоль границ Рощи. Возможно, этот отряд торопится доставить в Вендар тех пленников...
   -Пленников?! - прохрипел Таликор.
   -Люди. Двое мужчин и женщина, судя по всему, из Тенды.
   -О Силы! Это она... Майра! Троллево отродье! Я должен быть там!
   Я покрутила пальцем у виска:
   -Спятил, что ли? Ты что, телепортироваться умеешь? Пока мы проедем эти тридцать лимов, там пограничники справятся и без тебя. Сидеть, бобик!
   Но Таликор уже меня не слушал. Он вскочил и принялся бегать по залу, умоляя Фрекатту совершить доброе дело и перенести его на место схватки. Колдун на сей раз был не в настроении и послал его совершенно по другому адресу, причём куда понятнее, чем получилось у меня. На шум выглянул Дайнрил, судя по глазам - вполне нормальный, хоть и заспанный, и поинтересовался, кому из присутствующих жить надоело. Оддар популярно объяснил ему ситуацию. Я добавила:
   -Зачем так глупо подставляться? Я бы подумала, что это ловушка, но ведь про нас никто не знает. А может, греллы почувствовали хвост и решили на свой страх и риск срезать угол, чтобы мы попали прямо в лапы к основной армии... ну, а если каким-либо макаром нам удастся их раздолбать, Талисмана нам всё равно не видать, как своих ушей без зеркала.
   -Ты забываешь о Майре, - заметил Таликор.
   -А ты сам её видел? - Дайнрил покачал головой. - Равно как и Кхарто с Рором. Эльфы просто сказали: двое мужчин и амазонка. Разве Майра - единственный экземпляр вида? Парни же вообще могут оказаться кем угодно.
   -Здорово! - Диамант хлопнул в ладоши. - И так плохо, и так не ладно. Почему бы вам на самом деле не посмотреть, ваши это люди или нет?
   -За тридцать лимов? - скептически поморщилась Ника.
   -Меня отчислили за пьянство, а не за неуспеваемость. Кое-чему всё же научили.
   Астра подпрыгнула:
   -Ах, так! Значит, ты всё-таки умеешь видеть в кристалле! А отмазов-то было...
   -Это не "отмазы", - возразил Диамант, - меня мать научила. Потому что этот кристалл так устроен, что в нём любой увидит, что ему нужно. Пошли, покажу.
   -Будем гадать на хрустальном шаре? - я улыбнулась. - Думаешь, поможет?
   Диамант неопределённо пожал плечами:
   -Увидишь. Потом объяснишь, при чём тут хрустальный шар. Так вы идёте?
   В соседней комнате не было ничего, кроме высокого столика, на котором покоилось что-то, накрытое ворсистой тряпочкой. Под ней оказался пятиугольный янтарный предмет, который после этого я стала называть телевизором. Диамант провёл ладонью над кристаллом и прошептал что-то по-эльфийски. Кристалл засветился, и в его желтовато-оранжевом свете исчезли последние сомнения. Я узнала всех троих. Ну и что же делать?
   -Надо их отбить! - твердил Таликор.
   -Не здесь, - старец покачал головой, - я не могу перенести всех нас к месту сражения. У меня нет такой энергии.
   -Да их же полторы сотни, сумасшедшие! - крикнула Лиза. - Они нас на части порвут!
   Тайола возразила:
   -Во-первых, неужели вы думаете, что наши воины их не заметили ещё раньше? Что мы просто так дадим им пройти? А во-вторых, пограничные войска наверняка уже оттеснили их к остальным.
   -Что делать будем? - перебил её Оддар.
   -Давайте проголосуем, что ли... - неуверенно предложил Фрекатта.
   -Когда же вы, почтеннейший, наберётесь смелости? - Дайнрил поморщился и резко выпрямился. - Сделаем так: пусть ваши воины гонят греллов к нам, и мы вместе успокоим тех умников. Но только Таликор с нами не поедет.
   -Как это? - опешил рыцарь.
   -Излишняя эмоциональность до добра не доводит. Ты и Талисман упустишь, и Майру - тоже. Можешь даже получить стрелу пониже спины.
   -И что?
   -Мне-то откуда знать? Я таких стрел не получал... и будь любезен, не спорь. На своей земле ты будешь полезнее.
   -Как это?
   -Ты повторяешься. А ещё воспитанный господин... ты отправишься в Нуеру. Насколько я знаю, это довольно крупный приграничный город Империи. Приведёшь дружину. Только не делай вид, будто за тобой она откажется идти.
   Ну, после этих слов начался ад кромешный. Таликор орал, размахивал руками, требовал одобрения главы Ордена и плакался Лизе в жилетку. Фрекатта благоразумно молчал в тряпочку, а Лиза из страха разозлить эльфа следовала его примеру. Тайола с папочкой тоже согласились с его планом, и в конце концов рыцаря выволокли из дворца под микитки, дали четверых эльфов в сопровождение и отправили в Нуеру. А мы... мы дождались своих лошадей и рысью помчались туда, где, по словам златокудрого, рощинские учили жизни вендарских. А может, и наоборот... Астра звала Диаманта с собой, но он отказался, сославшись на личные дела - но затем выскользнул через окно и нагнал нас на повороте.
   -Что, ушли гулять твои дела? - съязвила Астра.
   -Да уж! Дайнрилу отдельное спасибо!.. Ничего, от Тайолы отвязался, и то хорошо. Я вот что спросить хотел... Рита, ты помнишь вчерашний вечер?
   -Пей больше, и этот вопрос станет для тебя самым актуальным! - я похлопала Далилу по шее. - Мне рассказали. Слушай, иди домой! Мы сейчас рванём очень быстро. Если с тобой что случится, Тайола совсем крышей поедет...
   Диамант не отставал:
   -Ага, ща пойду! Только штаны подтяну! Эй, а хотите, я вас туда проведу короткой дорогой? Там есть проход в скале...
   -Ну, и что ты за это хочешь?
   -Не так и много. Что такое Айрека?
   -Тебе-то что?
   -Может, хочется знать, где тебя потом искать?
   -Да что ты говоришь? Просто сериал какой-то... Айрека - с другой стороны Портала. Другой конец Вселенной... Итак, твоя очередь.
   -Как хочешь, - он вздохнул, - а я серьёзно говорил... Налево через пол-лима. Если что, в Звенящей Роще вам всегда рады.
   -Буду иметь в виду. Пока.
   Я наконец-то оторвалась от скучающего риэ'ззина и догнала своих. Между прочим, мужик даже не соврал. Проход в скале действительно был, и мы срезали крюк в добрых девять лимов. Далила мчалась вперёд быстрее, чем алкаш выпивает свой первый с утра стакан, остальные лошади тоже не играли в трезвенников, поэтому не прошло и полутора часов, как мы оказались на месте.
   И опоздали.
   Эльфы, как мне уже известно, до зубовного скрежета ненавидят орков, греллов, троллей (о которых я слышала разве что в ругательствах всех остальных рас) и при удобном случае уничтожают всякий экземпляр, до которого дотянутся их руки или стрелы. Так вот, на обозримом пространстве виднелись только трупы. Все - грелльские. Вот она, сила дневного света! Но нам-то для дальнейшей работы требовался кто-то, кто бы мог поведать, где пленники и, главное, Талисман. И некромантией я пока что не владею...
   -Есть живой! - позвал нас один из местных.
   Н-да... такое мы не лечим. Это - Рор, степняк, похожий на монгола, но никак не на грелла. И стрела у него в плече не орочья. Да вокруг вообще ни одного орка не было! Попал узкоглазый под горячую руку защитникам родины. Вот ...ля!
   Оддар и Зейтт подняли степняка с трупа неизвестного грела под извинения пограничников, осмотрели и принесли на открытое место. Астра напоила его каким-то варевом из фляжки, и Рор, вздрогнув, открыл глаза. Взгляд - как у наркомана, блуждающий и мутный. Но это был всё же человек, а не организм.
   Я отошла в сторонку, чтобы не мешать. Всё равно в таких делах от меня проку мало. Спустя полчасика Рора отвезли к Тайоле на лечение. Фрекатта даже решил не дожидаться, пока он выздоровеет - и это теперь, когда у нас каждый человек на счету! Причину этого я узнала, когда мы наконец остались одни.
   -Рита... - заговорил Фрекатта, - ты была права. Откуда-то Кормак узнал, что мы собираемся делать, и подстроил западню. Наши ребята были ему нужны только как заложники. И... Кхарто, Майра и Талисман всё ещё у них. Тролль побери, как им удалось опередить нас?
   Вот так из лидеров заезда мы превратились в догоняющих.

XIII. Не властны тьма и свет...

  
   Раньше мне доводилось так мало спать только во время сессии. Мы едем вот уже трое суток, а останавливаемся лишь затем, чтобы дать отдохнуть лошадям. На пути появляется всё больше холмов. Кое-где это уже не холмы, а настоящие остроконечные сопки. Всё чаще и чаще вспоминаю свой домик, город и даже институт: на календаре уже пятое июня. В нашей группе точно началась сессия... наверное, только осознание этого помогает мне не заснуть в седле.
   Все остальные Хранители выглядят не лучше. Каждый раз во время привала наша стоянка напоминает полевое отделение морга. Даже Лизе стало наплевать, как и на чём она спит. Конечно, каждый раз мы выставляем часового, но в таком состоянии от него толку мало. Моя очередь ещё не подошла, за что я безмерно благодарна Силам. Самое-то удивительное, что вендарских мы ещё не догнали, хотя идём на пределе возможностей. Зато постоянно натыкаемся на следы их стоянок. Больше всего меня тревожит песок, местами оплавленный до стеклообразного состояния, как будто туда попала молния. Хотя какая к чёрту молния, когда за всё это время не было ни одной грозы и небо голубое-голубое. Такие странные метки расположены равномерно по углам грелльских лагерей. Обычно их от четырёх до семи, правда, как-то раз я насчитала аж одиннадцать штук. Почему-то при виде этого чуда природы мне становится не по себе. А природа ли в этом виновата? Ну, а если это просто грелльские костры, то где пепел, недогоревшие дрова?.. Да и каким должен быть сам костёр? Короче, загадка столетия.
   Кроме того, меня в последнее время очень заботит состояние здоровья Фрекатты. На привалах, вместо того, чтобы отдыхать, он садится на землю, обхватывает руками колени, закатывает глаза и что-то мычит себе под нос, словно йог в нирване. И ведь не один, не два раза такая фигня происходит, а с удивительным постоянством. Вот и сейчас - очередной привал вблизи грелльского лагеря. Я настолько устала, что не могла даже спать и вызвалась караулить. Зейтт рад до жути: как раз его очередь. Фрекатта, как обычно, принялся шаманить, а я за неимением зеркала смотрюсь в воду и вижу, что похожа на собственное же привидение. Ладно, переживу как-нибудь... Сижу на камешке и за колдуном наблюдаю.
   -И что ты об этом думаешь? - окликнул меня Дайнрил.
   -Теряюсь в догадках. А ты почему не спишь?
   -Не хочу. Надоело.
   -А-а... ясно. Может, хоть ты скажешь, что это он делает? С космосом общается?
   -До сих пор неясно? - рассмеялся он.
   -Не-а. А! Хорошую погоду приманивает?
   -Погода, кстати, для этих мест непривычная. Мы же к горам подходим... Что до Фрекатты, да, он общается, но не с космосом, а гораздо ближе. Есть такие жрецы Храма Истинного Света. Заодно он пробует нащупать местоположение Кхарто и подсказывает Таликору, куда вести войско.
   -Ты веришь в войско? - я скептически поморщилась.
   -Сама увидишь. Поверь мне.
   Странно. Очень странно. Я имею в виду поведение эльфа-полукровки, да и вообще... Совсем недавно он не упускал ни единого случая, чтобы на меня "наехать". А что мы имеем сейчас? "Поверь мне...", надо же! Само радушие! Не иначе, как ему от меня что-нибудь нужно. Озвучивать свои подозрения я не стала, просто резко прыгнула в сторону и заглянула за его спину. Во-от, значит, где собака порылась!
   Там была небольшая ложбинка, в которой разворачивалось действо, аналогичное содержанию первой порнушки широкого охвата "Эммануэль". Только в этом спектакле играли Лиза и Оддар.
   -И охота вам... - пробормотала я, цитируя известного шахтёра из анекдота, затем обернулась к Дайнрилу и добавила: - А тебе - охота?
   -Нет, конечно, - он скривился, - меня попросили отвлечь тебя. Всего-то... На кой тролль в другом случае мне с тобой лясы точить? Делать мне нечего...
   Понятно...
   -Не трудись, - я пыталась говорить как можно ровнее, - мне всё равно, что они там делают. Чихать я на них хотела! И, очень прошу, когда они в следующий раз попросят меня отвлечь, не... обращайте ваше благородное внимание...Твою мать! А я, дура, поверила, что ты на самом деле неплохой парень! А ведь знала...
   -Откуда тебе знать?
   -Тоже мне, звезда эстрады! Даже ссориться с тобой, гад, не хочется! Только время терять. Знаешь, таких, как ты, у нас зовут платными партнёрами. Когда им выгодно, они белые и пушистые, а как выгода уходит, тут-то они и показывают свою истинную харю. Блин, это ж надо - поверить, что ты - другой!
   -За такие слова можно и по морде.
   -Ну, давай же! Бей, раз ты такой умный! Я даже сопротивляться не буду. О Силы, как же меня всё это достало!
   Дайнрил ничего не ответил, только презрительно пожал плечами, мол, что с такой вообще разговаривать. А меня вдруг разобрала такая злость, что, казалось, я взорвусь к чертям собачьим, если не выпущу пар. Какую бы гадость сделать? Мой взгляд упал на мех с маслом. Отлично! Я открыла мех и выплеснула добрую половину его содержимого на голую задницу Оддара. Так вам, придурки! А для лучшего скольжения - получи, фашист, по ж...!
   А потом я легла спать. Всё равно теперь никто никого не проворонит. От гномьего мата любой убийца сбежит в леса. Ничего страшного, в следующий раз будут умнее.
   Где-то часика через три меня разбудили, посадили на лошадь, потому что я сама была не в состоянии этого сделать, и все началось по новой: скачка, привалы, скачка... Уже на следующий день я убедилась, что насчёт погоды Дайнрил (мерзавец...) не соврал. Резко похолодало. Даже тёплый плащ не спасал от пронизывающего ветра, а пальцы временами вовсе не чувствовались. В общем, словно в середине октября идёшь с вокзала в институт. Разница в том, что до института всё же доходишь и попадаешь в тепло, а тут...
   Оддар и Лиза со мной не разговаривали, а если и снисходили до этого, то разве что матом. На совещаниях мы, конечно, общались, но через переводчика. В роли переводчика - Зейтт. Он постоянно выпытывал, что, собственно, произошло, но я была не в настроении, гномы - тоже, а всех остальных при его расспросах охватывало безудержное веселье. Ну разве дахрейец виноват, что он, единственный из всех, так крепко уснул, что пропустил всё представление? В конце концов он взбунтовался и заявил, что сложит с себя обязанности синхрониста, пока ему не объяснят суть дела. Я промолчала. Много я потеряю, если не услышу мнения Лизы... хотя, откуда оно у неё, мнение-то?
   Мы забирались всё выше и выше в горы. Холодало с каждым часом. Спасало только вино, на которое расщедрилась Тайола... или Диамант? Точно не помню. Да и какая, собственно, разница? А греллы всё ещё оставались недосягаемыми.
   И, наконец, случилось неизбежное: последняя узенькая тропка привела нас к отвесной стене. Тупик. Пришлось спешно собирать очередное совещание.
   -Итак, - начал Фрекатта, - судя по словам местных жителей, орда была поблизости не больше трёх часов назад. Мы почти нагнали их. Теперь мы должны решить несколько вопросов. Первый: найти проводника, который обеспечит нам быстрый и безопасный проход через горы Дракона. Сделать это будет трудно, так как местные не любят ссориться с опасными соседями. Второй: встретить дружину Таликора, которая должна подойти ещё до вечера. И третий: восстановить дисциплину в ордене. Предлагаю заняться этим сейчас же, - у меня сердце сжалось: влипла! - Рита, зачем ты сделала... то, что сделала?
   -По кочану! - я поморщилась. - А вообще мой долг как представителя закона - арестовать этих господ за развратные действия в общественном месте. Какой пример они подавали окружающим? Между прочим, здесь есть дети!
   Зейтт фыркнул, а Колир надул губы. Ох-х, на правду не обижаются! Я уж думала, что моё объяснение прокатит, как вдруг Оддар подал голос:
   -Я же попросил Дайна отвлечь эту сумасшедшую!
   -Вот оно как, значит... - Фрекатта покачал головой. - О Силы, до чего же мне надоели ваши постоянные ссоры! Если где-то шум, значит, обязательно Дайнрил и Рита выясняют отношения... Полагаю, Оддар, что всем причиной неправильное поведение твоего друга. Эй, вы двое, немедленно объяснитесь! Нет, не в сторонке, хватит с нас шушуканья. Говорите ясно, чётко и при всех.
   -Раскомандовался, блин... - буркнула я.
   Фрекатта и ухом не повёл:
   -Что такого тебе сказал Дайнрил?
   -Так знать хочется? - я выпрямилась. - Хорошо, объясню, раз тебе так не терпится. Дело не в том, что он сказал, а в том, что делал последние дни.
   -И что же? - эльф издевательски прищурился.
   -С начала? О'кей! Сначала ты искупал меня в озере, науськал русалок меня утопить, а то, что у них не получилось - чистое везение. И всё потому, что этим... влюблённым захотелось помиловаться на моём плаще!
   -Утопить? Я знал, что чувство юмора у тебя хромает...
   -Ну да-а, с тобой-то всё в порядке! Просто номинация на "Оскар"! Ангел во плоти, само дружелюбие... А как ты роскошно сделал вид, что взаправду хочешь помириться! Ну, а стоило мне раскрыть эту левую игру, и всё-всё сам рассказал...
   -Я ничего не говорил.
   -Конечно, не говорил! Может, у меня проблемы с юмором, а вот у тебя с памятью. Ты сказал, что ни за что в жизни не стал бы со мной разговаривать, если бы тебя не попросили.
   -Я не это имел в виду!
   -Хоть один раз ты можешь сказать правду?!
   -Какую? Как ты там меня назвала... "платный партнёр"?
   -А что, это не так? Тебя наняли развлекать девушку, которую ты презираешь и ненавидишь. И ты, скотина, успешно справлялся со своей работой... нет чтобы спросить, нужна ли вообще вся эта авантюра?
   -Я спрашивал.
   -А я ответила. Где были твои чёртовы уши? Сколько он тебе пообещал?
   -За разговорчиками-то последи...
   -А, вот как мы теперь запели? Тогда-то чуть не врезал! Джентльмен недоделанный!
   -Да не ударил бы я тебя!
   -Не ври, пожалуйста! Не, народ, прикиньте: мне говорят, что я чмо. А эти двое в овражке, гм, сношаются. Что мне оставалось делать? Вот я и ливанула им маслица под пяточки, чтоб знали, с кем связываться...
   Оддар вскочил:
   -Почему мы, а не Дайн?
   -Видеть не могу... а почему? Могу!
   Я схватила ведро с ледяной водой, которую Ника только что принесла из горного ручья, и размахнулась как следует. Ща устрою ему душ! Но ведро почему-то двигалось очень медленно, как сквозь вату. В ушах зашумело, вода разлилась - оттого, что ручка выскользнула из моих негнущихся пальцев. Я хотела было подобрать ведро, но увидела только странный красноватый туман, а потом... исчезло всё.
   Мир стал обретать очертания спустя несколько... секунд, часов? Время стало как загустевший кисель. Вокруг меня полыхало красно-оранжево-жёлтым жаром. Обман зрения? Я тряхнула головой. Нет, на самом деле... я в пещере? А красно-жёлтое - отблески огромного костра, горевшего в нише сбоку полукруглого коридора. Зловещее впечатление. А впереди, как в воздухе... впрочем, воздух - не то слово... Я поймала себя на том, что не дышу и не слышу стука сердца, посмотрела на свои руки и закричала бы, если бы было чем. Они, как и всё моё тело, казались сотканными из плотного голубовато-сизого тумана. А метрах в трёх от пола пещеры плыл человек... подобие человека из серебристой ртути, и от него веяло злобным жаром.
   Кормак. Его мысленный образ и твоя астральная проекция. Это всё не по-настоящему.
   Не знаю, кто вложил мне в голову эти мысли, но после этого стало не в пример легче. И потому, что привидение - не я, а какая-то проекция, и потому, что всё это не на самом деле. Ну, а то, что "жидкий металл" - Кормак, и ежу понятно. Даже удивительно, что он раньше как бы не замечал нас. Самому явиться - руки коротки, вот он и пытается чего-то там добиться на "астральном уровне". Чего, интересно? Не ходите, дети, в Вендар погулять?
   Ложной скромностью мужик явно не страдает: я стояла перед ним на коленях в позе покорной рабыни. Я попыталась выпрямиться, но не смогла, меня будто прижимала к полу чья-то рука. Ну уж на коленях я не останусь! Пришлось сесть на задницу - получилось. Привидения холода не чувствуют, но всё равно не по себе как-то... Кормак - вернее, его мысленный образ - не торопился начинать задушевную беседу, и я от скуки принялась озираться, и увидела рядом с собой Лизу и Нику. То есть, я догадалась, что это они, потому что на себя они походили так же, как и я. Ника была будто сгусток белого света, а Лиза - сгусток красного (чуть отливающего розовым). Блин, все светятся, только я пёс знает из чего... Обидно немножечко...
   И сразу же в моей голове зазвучал Лизин голос:
   -Где я? Ника? Рита? Что происходит? Я в шоке! Хочу к Оддару! Ну, кто-нибудь, вытащите меня отсюда...
   -Добро пожаловать! - наконец-то серебристый соизволил открыть рот или что там у него вместо оного. - Извините, что пришлось прибегнуть к таким методам, как астральное похищение, но я не мог поговорить с вами иначе. Вас бы продолжали обманывать эти мошенники, которые называют себя Хранителями. Вы верите мне?
   -Да... - чуть слышно прошелестела Ника.
   -Чего?! - моё возмущение достигло предела, и я преодолела сопротивление давящей руки, и вскочила на "ноги". - Верить тебе, Кормак? А с какой радости?
   -Успокойся, Солле. Я тебе не враг...
   Так вот в чём дело! Солле... Как там говорил Торам? Сила Ветра может примкнуть к тьме или свету - по желанию. Выходит, он принимает меня за неё и... пытается переманить к себе в лагерь? Оп-па! А вдруг?
   -Не враг? Тогда какого лешего мы тут все в такой симпатичной позе?
   Кормак, судя по всему, удивился и несколько секунд не мог найтись с ответом. Затем склонил "голову":
   -Так получилось.
   -Случайное совпадение? - я показала на девчонок. - Как понимать вот это? С чего бы им молиться?
   -Им так удобнее. Правильно?
   -Да, господин... - нестройным хором откликнулись голоса.
   -Господин?!
   -Хранители затуманили вам разум! - продолжал Кормак. - Солле, почему ты не хочешь мне верить?
   -Потому что вы мне не господин, уважаемый. Мне плевать на то, что вы... ладно уж, что ты там плетёшь! Что это за хреновый гипноз?
   -Я просто хочу доказать, что всем вам постоянно врут. Зачем им Талисман? Думаешь, чтобы мир спасти? Нет! Чтобы его погубить!
   -Пошёл ты!
   -Знаешь, что такое Шар Истины? Это - абсолютное оружие! С его помощью можно подчинить себе всю Нурекну.
   -Ага, вот, значит, что тебе надо!
   -Да не мне, а им надо! Хранителям! Я хочу не допустить этого. Как только они соберут Шар - пиши пропало.
   -О, да! Поэтому ты и послал своих мохнатых стырить Талисман? А может, и греллы у тебя белые и пушистые?
   -Что они ещё наговорили?
   -Ничего. Я сама всё видела. Считаешь, у меня вместо мозгов кочан капусты? Греллы - людоеды. Ну, а ты... а ты заложил душу Тьме, чтобы отомстить за дочь, и вот забыл про неё. Эй, что это? Пр-роклятье!
   Последнее слово относилось к тому, что мой взгляд случайно упал на Лизу с Никой. В начале нашей беседы они светились так ярко, что глаза слепило, а сейчас - еле-еле, да и то наползающие тени готовились поглотить затухающие искорки. Гипноз или колдовство? Итог один: Кормак вот-вот перетянет светлых на свою сторону. Чего уж проще! Просто выключить свет, и дело с концом. Может, я и правда в прошлой жизни была Солле? Ага, во мне разве можно что погасить, если света не было изначально? Но как тогда прекратить это безобразие? Эдак ещё чуть-чуть, и девочки превратятся в преданных слуг тьмы!
   -Ты же Ветер! Не Светлая! Тебе всё равно, на чьей стороне быть! - он наконец-то отбросил притворство.
   -Верно, - я сжала зубы, - возможно, мне наплевать на торжество Света, возможно, мне и нравится твоя идея, но мне не нравишься ты! Проклятый сукин сын с раздутым эго! Да чтоб ты сдох, мразь!..
   Серебристый монстр зарычал, открыв пасть едва ли не на половину объёма пещеры, а из моих туманных рук вдруг ударили две плотные струи из того же тумана, которые неожиданно для нас обоих отбросили Кормака к стенке и окутали его облаком клочкастого пара.
   Когда пар рассеялся, чудик из жидкого металла исчез, вместо него к стене жался высокий и широкоплечий человек с абсолютно белыми волосами, морщинистый и без бороды - как, впрочем, и без усов, бровей и ресниц. Глаза его были, на мой вкус, слишком близко посажены и отливали красным, как у любого альбиноса, нос с горбинкой и испещренное шрамами лицо. Одет он был в чёрное и коричневое, а на его груди... господи-ты-боже-мой! На его груди висел зелёный кулон, полумесяц со срезанным рогом, подвешенный на толстой золотой цепи. Талисман Борова? Значит ли это, что...
   -Отступись от Эйны и Азедди, колдун! - под сводами пещеры вдруг прозвенел голос Клейтаса (откуда я узнала, что это он?).
   -Они мои! - прохрипел Кормак-настоящий.
   Посреди зала материализовался бело-голубоватый тонкий силуэт с чёрным пером в причёске - аккурат между мной и Кормаком, который уже начал было восстанавливать свой любимый ртутный облик. Потом был страшный удар... я ничего не видела и поняла, что он был, только тогда, когда от "мысленных" стен отразилась волна и срикошетила по нам. Свет опять померк, и последнее, что я увидел - слабое, пульсирующее свечение от безжизненных фигур Ники и Лизы.
   А потом пришла боль.
   Боль в лёгких при попытке дышать. Боль в глазах при попытке смотреть. Как будто распирало изнутри. Самое удивительное - то, что я помню всё, что имело место быть при "астральном похищении". Наконец глаза привыкли к свету, но окружающая обстановка ну никак не могла порадовать. Вокруг были те же горы, укрытые снежным покрывалом. У моих ног лежало ведро, вода в котором уже успела замёрзнуть. Я лежала на плаще, а под голову мне кто-то заботливо подложил Далилино седло. Рядом сидел Фрекатта в своей обычной шаманской позе. Оддар неподалёку укачивал обмякшую Лизу; Ника, судя по всему, была где-то вне поля зрения. Хвала Всевышнему, я - снова я. Нет ртути и нет тумана...
   -Очнулась? - спросил Зейтт.
   -Скажи, только честно... сколько я тут валяюсь?
   -Не знаю. Несколько часов.
   -Вот блин!.. Я его видела. Кормака.
   -Фрекатта говорил, - он поморщился, - он сразу стал советоваться с Храмом, что ему делать. Жрецы сказали, что пошлют подмогу.
   -Клейтас.
   -Ты его видела? Слава Силам, он успел вовремя!
   -Не то слово. Ещё чуть-чуть, и вместо хороших друзей мы получили бы ещё парочку Тёмных. Они были похожи на свечки. Гаснущие свечки. Страшно... А ты, кстати, не говорил, что твой батяня - альбинос.
   -Как?! Он же всегда является в маске...
   -Такой ртутный пухляшок? Знаю. Я так разозлилась, что пульнула в него туманом. Пёс знает что... Потом расскажу.
   -А... ты - это ты? Может, и тебя захватила Тьма?
   -Щас морду набью!
   -Нет, не захватила, - Зейтт уверенно ухмыльнулся, - такая же добрая и понимающая.
   -Спасибо. Буди Фрекатту. Я должна ему кой-чего сказать. На самом деле важное. Или я сама?
   Зейтт махнул рукой. Естественно, он подумал, что я даже встать не смогу. Встать - это он, конечно, прав, а вот сесть очень даже получилось. Я поплотнее укуталась в плащ и приготовилась ждать. Лиза на коленях Оддара и Ника за моей спиной до сих пор не подавали признаков жизни. И вдруг Фрекатта вышел из транса:
   -Рассказывай!
   -Что?
   -Всё, что видела. Что именно говорил Кормак? Что ему было нужно? Как он себя вёл? Всё, что сможешь вспомнить.
   -До сего дня я склерозом не страдала.
   -Я слушаю.
   Я пожала плечами и начала рассказ, умышленно опустив пару моментов, которые я решила оставить, как говорится, на закуску. Когда были упомянуты струи сизого тумана, Фрекатта приподнял брови и кивнул, будто только этого и ждал. Только потом я заговорила о главном:
   -И вот ещё что. Кормак носит на груди Талисман.
   -Не может быть!
   -Я прекрасно помню, как он выглядит. Возможно, это просто блеф, но увидеть Талисман удалось только на несколько секунд, и то тогда, когда это было совсем невыгодно этому господину.
   -Я не верю, - Фрекатта вздрогнул, - это нереально!
   -Тут вот что может быть: греллы движутся, мягко говоря, не намного быстрее нас, однако их всё равно на горизонте не видать. В чём закавыка? Не обошлось ли тут без колдовства... Что, если Кормак научился переносить свои войска на расстояние - без лошадей, я имею в виду? А раз так, почему бы не сделать то же самое с Талисманом? Он же легче!
   -Допустим. И что дальше?
   -Господи! Это же элементарно! Талисман давным-давно в Цитадели, у Кормака на шее, а мы, как идиоты, гонимся за его армией. А для того, чтобы мы ничего не просекли, поблизости он держит наших ребят. Даже в Звенящую Рощу полез, но не оценил адекватно весь традиционализм тамошних эльфов и сел в лужу. Ну, как наши в футбол играют - решат, что соперник дебил, и рты раскроют, а "дебилы" тем временем им уже пять голов забили. Так и Кормак дал зевка. Ну, а с тех пор вроде больше не зевает. И мне кажется, я поняла, чего ему надо.
   -Чего же?
   -Перебить всех, как...
   -Как щенков... - прохрипела Ника.
   -Отлэ! Проснулась! Да, ты права, именно как щенков. Кормак ждёт, когда мы выдохнемся от погони, а уж потом неуловимые греллы вдруг появятся из воздуха - и гудбай, Хранители! Фрекатта, каким бы великим магом ты ни был, сомневаюсь, что сможешь выкрутиться. Как и все мы, кстати. Конечно, это только моё мнение, и каждый вправе поступить так, как ему кажется правильным, но мне теперь будет трудновато заснуть.
   -Ника, а ты что скажешь?
   -Пипец! Вот что скажу! У него такой голос...заставляет думать так, как ему хочется. Сначала я ещё говорила другое, но видела, что происходит вокруг, а потом как будто выключили свет. Это не человек, а чудовище! И... кажется, что у него за спиной кто-то стоял.
   -Рита?
   -Не знаю. Не видела. Уж очень злая была.
   -На что это похоже?
   -Мрак. Липкий мрак, а в нём чьё-то лицо. Некрасивое лицо. Чужое. И руки с когтями.
   -Азгар? - спросил Фрекатта, обращаясь больше к парням, чем к нам. - Значит, сбывается... Рита, ты уверена, что Кормак уводит войска?
   -Уверена я только в том, что рано или поздно помру. Лучше, конечно, поздно, чем рано. Другие предположения насчёт скоростных греллов есть? Нет? Вот когда появятся, тогда и устроим дебаты. А по поводу чего допрос?
   -О целесообразности похода.
   -Во-от как? Н-да... уж очень меня эти фульгуриты беспокоят. Фульгурит - след от удара молнии в песок, там, где он сплавился в кусок стекла, - пояснила я, - а что до похода, мы ж так и так собрались в Цитадель. Не будем гоняться за тенью, вот и всё.
   -В Цитадель, говоришь? Оддар, как она там?
   -Спит, - вздохнул гном, - не уверен, сможет ли она ехать верхом. Надеюсь, у Таликора в обозе будут колесницы...
   -Боевые минройские колесницы? - Зейтт расхохотался. - Мы в горах, если ты забыл. Эти игрушечки даже в Дахрейе завязли. Ну, не знали бравые имперские воины о существовании болот... Оддар, остынь. Все смогут и она сможет.
   -Ты не понимаешь, - Оддар вскочил с места, - Лиза не такая, как все. Она нежная, хрупкая, слабая. Она должна получить всё самое лучшее. Не будет колесниц - куплю телегу в первой попавшейся деревне.
   -Нам, возможно, придётся бросить лошадей, - сурово произнесла Астра, - а ты говоришь о телегах. И речи быть не может!
   Оддар надулся, как мышь на крупу, и посмотрел на меня так, будто это я во всём виновата. Прямо сплю и вижу, как бы скинуть Лизу с тележки... Малый, похоже, совсем забыл путешествие в Нариву (ну, когда Дайнрил врезал мне по кумполу и я ехала в восточную столицу в стогу сена). Я наконец-то встала и принялась седлать Далилу, попутно удивляясь, куда, не к ночи будь помянут, подевался эльф. Глаза б мои его не видели, но мало ли что он там задумал... Хорошо, Зейтт разобрался в моих чувствах и пояснил, что данный экземпляр подонка отправился в какой-то горный аул (то есть алул, это здесь так называется) за проводником, а заодно разнюхать, проходили ли тут наши общие друзья. Лучше бы он за едой пошёл, а то её у нас не так-то много. Что будет кушать вампир, пусть даже цивилизованный (ой ли?), за неимением выбора? Боюсь, что товарищей по походу.
   Ника тоже оклемалась немножко, но настроение у неё было не ахти. Она сидела смирно, смотрела в одну точку и ни с кем не хотела разговаривать. Что-то это напоминает... Гос-споди, ну естественно! Почти как в институте, когда на лекции она "осознаёт свою несостоятельность" - ну, я раньше говорила, в каких случаях это бывает. Да, она не устояла против проклятого колдовства - обидно, слов нет, но и её вины в этом тоже не наблюдается. Страшно подумать, что теперь будет! Ника разрыдается, окружающие примутся её жалеть, а она этого страсть как не любит, потому как считает ужаснейшим позором показать свою слабость на людях. Сколько раз ей говорили, что все мы люди, а не роботы, и склонны не только радоваться, но и наоборот, отпуск для нервов давать... бесполезно. Лично я считаю, что вот так ехать крышей можно только из-за серьёзных вещей: смерть близкого человека, предательство, полная безысходность - ну, максимум, двойка на экзамене. Но не из-за того же, что тебя заколдовали! Тем более, всё обошлось. Если бы у бабушки было кое-что, она была бы дедушкой... короче, мрак. Причём мне лучше молчать в тряпочку, любые реплики разозлят её ещё пуще. Ведь были прецеденты, были... Остаётся надеяться только на чудо. Прилетит волшебник в голубом вертолёте и отвлечёт её от горестной судьбы. Но чудеса в последнее время случаются тогда, когда без них вполне можно обойтись, а вот когда припрёт по-настоящему - шиш вам, выкручивайтесь сами.
   Хвала богам, не только я заметила прискорбное состояние нашей воительницы. Колир маялся от безделья и обратил внимание на то, что Никина энергия куда-то подевалась. А так как он понятия не имел, что может произойти в случае несанкционированного "сования носа в чужие дела", то решил подбодрить её привычным способом. И что ему на заднице не сиделося? Ну, а дальше началось нечто...
   -Тебе плохо? - сочувствующе спросил Колир.
   -Всё в порядке, - Ника вздрогнула, - уйди.
   -Да что ты врёшь, я ж вижу!
   -Чего пристал?
   -Я беспокоюсь за тебя. Жалко, если...
   -Благодетель нашёлся! Нехрен меня жалеть!
   -Кажется, я понял, - Колир посмотрел на меня и кивнул с умным видом, - ты не хочешь, чтобы тебя считали в чём-то ущербной. Так?
   -Не хочу, конечно, это и козе понятно, - её глаза стали наливаться кровью, - чего ещё?
   -Знаю, - тоже мне, психолог нашёлся, - не хочешь, потому что боишься.
   -Чего бояться-то?
   -Почему ты боишься людей, ущербных душевно или физически?
   Ника встала, её руки легли на рукоять меча:
   -Присоединившись к ним, ты ничего не выгадаешь!
   Принц понял намёк (неужто дошло?) и отвалил в сторонку, я же удовлетворённо потирала руки. Так или иначе, но Колир со своей задачей справился, вывел Нику из опасной депрессии. Теперь она была просто в плохом настроении, и всё.
   -Знаешь, - Ника повернулась ко мне и вымученно улыбнулась, - я чувствую себя побитой собакой.
   Я приподняла брови:
   -Почему это? Я же тебя не била.
   За две секунды, в течение которых Ника осознавала скрытый смысл фразы и замахивалась мечом, я успела отбежать довольно далеко, будто и не было усталости. К сожалению, второй закон саванны ещё никто не отменял, а он гласит: "Жизнь, она и в Африке - зебра". Белая полоска как раз подходила к концу. Я это поняла в тот момент, когда из-за скалы показался Дайнрил. Через его плечо было перекинуто чьё-то тело. Вот тебе и сходил за припасами! Впрочем, что от него ждать?
   -Песец подкрался незаметно... - пробормотала я.
   -Что это? - строго спросил Фрекатта.
   -Здешний проводник. Утверждает, что может провести нас через горы Дракона.
   -Почему же он...
   -А-ах, это? - Дайнрил хмыкнул, кивая в сторону бесчувственного местного жителя. - Он был не очень настроен сотрудничать. Готовы идти? Я видел так называемое "войско" Таликора - в долине, они нас догонят минут через десять.
   Фрекатта смущённо посмотрел на меня, а затем начал излагать наш недавний разговор по поводу Талисмана на груди грелльского вождя и возможности "телепортации" вендарцев. По лицу эльфа было видно, что он не очень-то склонен в это верить. Да я и сама бы не поверила, если бы не видела это... ну, не своими глазами, но подсознанием - точно. Ладно бы кто другой не поверил, но ведь Дайнрил не может не издеваться... Потому-то я и разозлилась. Вроде бы ничего такого не сказала, но эльф поинтересовался, не скучаю ли я по комнатке с мягкими стенами. Наводит на размышления: а ему-то откуда знать, какие там стены?
   -А за козла "капустою" ответишь! - прошипела я.
   Он пожал плечами и предложил устроить голосование. Игра "верю - не верю" мне никогда не нравилась, особенно когда выигрывал другой. Всё! До конца похода не буду с ним разговаривать!
   -Не расстраивайся, - успокаивал меня Зейтт, - ты же сама говорила, что в любом случае дорога одна.
   -Никто и не расстраивается. Просто Дайнрил вызывает в моей душе атомную реакцию. С чего-то на сельские размышления потянуло...
   -Сельские?
   -А хрен растёт не только в огороде! - подытожила я и забралась на лошадь.
   Ну... почему эльф это услышал?! Всё ясно, просто сегодня не мой день. Он подъехал вплотную ко мне и подмигнул:
   -Это намёк, как я понимаю?
   -Понимай как намёк. На то место, куда тебе следует отправиться. Доступно излагаю?
   -Доступно? Намёк за намёком...
   -На полюс бы тебя, - мечтательно протянула я, - на северный, к белым медведям. Можно и в Антарктиду, пасти пингвинов. И был бы ты там... Полярной Звездой! Здорово, а? А поклонниц-то сколько...
   -Опять злимся? Ну и где же наше чувство юмора?
   -Там же, где ваше чувство такта.
   -Ой, извини-и-и! Я больше не буду. Че-естно! - проканючил он.
   -А мне больше и не надо.
   -Обязательно!
   -Не хвастайся, что победил вредную привычку, а то она услышит и проснётся.
   Ноль реакции. В тот момент глаза у него были, как у кота из мультика "Шрек-2", просто пуси-сюси-лапочка. Вот-вот расплачется. Но мне было уже всё равно, кто его там опять попросил набиваться в приятели, или всё же совесть заговорила, потому что меня подозвал Зейтт и ткнул пальцем вниз, туда, где выглянувшее из просвета между тучами солнышко заискрилось на стальных закруглённых шлемах.
   Войско...
   Впрочем, вскоре я поняла, что имел в виду Дайнрил, когда закавычил упомянутое слово. Непобедимая армия состояла всего лишь из двух с половиной или трёх сотен человек. Правда, все верхом, в латах и тяжело вооружены. Это не есть плюс, потому что доспехи весом в полтора человека не помогут в борьбе против многочисленного, маленького и юркого противника. Говорят, что комары могут до смерти закусать быка. Так вот, едет навстречу дребезжащая, как старый чайник, дружина (назовём это так из вежливости), и ведёт её Таликор, запыхавшийся, красный, но гордый оттого, что сумел-таки нас догнать. И что теперь делать со всем этим богатством? Тайком не проберёшься, нас слишком мало, а воевать открыто - передавят нас, как курей. Ну за каким лешим его послали в городок? За кастрюльным воинством? Так и знала, что у Дайнрила не все дома.
   -Рад вас видеть! - закричал Таликор. - Ф-фу, успел! Эй, а что тут произошло?
   Зейтт объяснил.
   -Я предполагал, - рыцарь сокрушённо покачал головой, - ловушка, не иначе. А Кормак-то каков! Майра... Ух, доберусь я до него...
   -Я первая! - возразила Ника.
   -А вот и не подерётесь! - хихикнула Астра.
   Про себя я подумала, что сие как раз вполне вероятно. Ника после происшествия с властелином Вендара готова сорвать зло на первом, кто под руку попадётся, а Таликор ещё не до конца понял ситуацию. Все людские проблемы от недопонимания...
   Не буду рассказывать, как ребята по новой обсуждали план действий, как Дайнрил "мило попросил" своего невольного попутчика сотрудничать и прочие пересуды. Неинтересно, да и смысла никакого, важен лишь конечный результат, а он и без меня решился, так как мой голос с самого начала был сугубо совещательным. Теперь же, после истории с Кормаком, окружающие тем более считали, что я неспособна здраво мыслить. Короче: житель горного алула чем-то там поклялся, что проведёт наш немаленький отряд к другому алулу по ту сторону хребта. Вроде бы у него там родня проживает. Воители приветствовали решение командования громкими криками, потому что рассчитывали на хлебосольство и гостеприимство горцев. Наивняк! В наших краях "гостеприимство" выражается чаще всего кинжалом в бок. Правда, быть может, здешние абреки ещё не настолько испорченные? Ну, если Фрекатте так жить надоело, нет смысла его останавливать. Так я тогда думала...
   Час спустя мы вновь мучили наших лошадок, заставляя их карабкаться по обледенелым кручам. О шипованных подковах в этих местах вряд ли слышали, поэтому несчастные животные хрипели, пытаясь удержаться на скользких камнях. Будь это наши, айрекские лошади, накрылись бы мы все медным тазом и земелькой себя сверху присыпали, но у местных скакунов в ногах был дополнительный сустав, благодаря которому они могли и по равнине скакать, и по горам карабкаться. Каким образом этот сустав действовал, объяснить не могу - это надо видеть. В тот момент я откровенно завидовала Далиле.
   Стоп. "Тот момент" (поясняю для тех, кого там не было) наступил на самой вершине, среди льда и чёрных скал, когда нам пришлось спешиться и вести лошадушек в поводу, поминутно скользя на базальте (кажется, этот минерал называется именно так). Ветер дул прямо в лицо, мелкий колючий снег забивал глаза. Все шли вслепую. И вдруг случилось то, что не могло не случиться... впереди шагали Лиза и Оддар. Гном, выросший в горах, привык к такой погоде, да и повалить его трудно, всё же национальная... кряжистость, что ли... Ну, а Лиза... это Лиза, тут и так всё понятно. Оддар едва ли не толкал её головой. Так вот, конь Оддара, Анес, случайно наступил на острый камень и взбрыкнул; Оддару пришлось отвлечься от возлюбленной, дабы успокоить четвероногого друга - и надо ж было так подгадать! Именно тогда Лиза в очередной раз потеряла равновесие. Так как сзади её никто не страховал, всё это закончилось потрясающим кувырком назад, в мою сторону. Увернуться от несущейся прямо в грудь микролавины не получилось, и после столкновения вниз летели уже два "снаряда". Хвала Всевышнему, что сразу за мной шёл Зейтт, а его, наверное, и пушкой не собьёшь. Он-то и остановил наш забег к пропасти. Отдышавшись, отплевавшись в сторону Оддара и придя в себя, я обернулась и едва не окаменела. Далила мирно стояла у самой кромки обрыва, пережёвывая выросший на утёсе эдельвейс.
   -Хороша! - фыркнула я. - Тоже мне, сама преданность!
   Кобыла, естественно, промолчала, а мне стало стыдно. Ещё бы пристала к ней со словами "почему не отвечаешь"... Мрак! Но уже спустя несколько минут я забыла и о Лизе, и о Далиле - вообще обо всём. Мы вышли на вершину, и вид оттуда открывался такой, что можно было только стоять и смотреть, разинув рот.
   В своё время я смотрела "Властелин колец" и помню, что в Мордоре была такая противная темнота - вроде как прозрачная, а на самом деле эта тьма гасила всё хорошее в пределе досягаемости. Ну, не знаю, как передать. Откровенно говоря, я и сейчас ждала чего-то отвратительного, вроде наших северных болот поздней осенью. Однако всё получилось с точностью до наоборот. На минройской стороне дул ветер, завывала метель, от мороза перехватывало дыхание. А в Вендаре вовсю светило солнышко, никакого ветра, снег на склонах искрился и переливался, чистый, голубоватый - одно слово, горный. Ниже зеленели альпийские луга, на которых паслись овцы. Ещё ниже - равнины, усыпанные яркими пятнами цветов, широколиственные леса (я их сама не видела, но определила как широколиственные по рассказам Колира). Весёлая южная приморская страна! Неужели это и есть Вендар? Мы что, не туда попали? Хотя куда ещё, блин, мы могли прийти? Вроде место то же самое, что и на карте...
   -И куда теперь? - поинтересовалась Астра.
   Зейтт пожал плечами и "легонько" встряхнул нашего проводника за шкирку:
   -Где твой алул?
   -Там, - залопотал "язык", - ага, вон там, по дороге, за поворотом, где дым. Видите?
   -Вижу, - Таликор прищурился, - прямо колодец какой-то. Как же там люди живут?
   -Гостей незваных шибко не любят, - объяснил абориген.
   -Не нравится мне это, - сплюнул Оддар, - ущелье с узким входом. И сверху не просматривается. Эй, ты, treng?, это некоторым образом не ловушка?
   -Успокойся, - Таликор рассмеялся, - что они нам сделают? Коли что не так пойдёт, мои парни от этой деревеньки камня на камне не оставят. А, парни? Драться будем?
   -Во имя Империи! Кереннэл! - разом гаркнули три сотни глоток.
   Фрекатта подумал и сказал "вперёд". Мне же ничего не оставалось, как последовать за ним, иначе меня смела бы эта буря из бронированных всадников, горящих желанием намять кому-нибудь бока. Тем не менее я ухитрилась от них отстать - умышленно. Уж очень хотелось посмотреть, что будет делать Дайнрил с "языком", уже отработавшим своё. Отпустит или всё-таки...
   Меня ждало жестокое разочарование: никакой разборки и тем более кровопускания. Дайнрил с каменным лицом проехал к остальным, а пленник задавал весьма резвого драпака в противоположную сторону. Отпущен с миром? От Дайнрила я такого не ожидала. И "язык" слишком быстро убежал, нет ли тут подвоха? Посмотрим...
   -А-а-а! Спаси-ите! Убива-ают!
   Горное эхо изменило голос практически до неузнаваемости, и я несколько секунд гадала, кто бы это мог быть. Лиза! Вот чёрт! Что у неё опять не слава богу? Но вдруг к её "соло" присоединился ещё кто-то, и ещё, и ещё... крики, перемешанные с лязгом металла.
   Не помню, как я оказалась в алуле, но одного взгляда на обстановочку хватило, чтобы понять: Оддар был прав. Засада! И вовсе не горцы с кинжалами, а греллы. Много греллов. Мы-то гонялись за ними по всей стране, а надо было только чуть-чуть подождать, пока они сами не нападут. Чем нам поможет "дружина" Таликора? Здесь нужна вся минройская армия!
   Однако, я напрасно хулила их доспехи. Вроде бы и тяжёлые, и неудобные, и маневренность снижают, а всё равно, сколько бы греллы не замахивались своими реардами, результат - дырка, причём не в кольчуге, а от бублика. Ну, не падают дружинники, хоть тресни! Я поискала взглядом Лизу. Н-да, а вот это уже плохо. Их с Оддаром прижали к стене какого-то дома, и явно не с целью пожать руку. И, как назло, поблизости никого из наших. Точнее, есть, но у каждого из них свои проблемы. Стоп! Я-то есть! Ну, готовьтесь, кабздец вам, мохнатые!
   Я забыла про лук и стрелы и замахнулась Сантаром на врагов, не в первый раз пожалев, что у меня не такой длинный меч, как у Ники. Вон как ловко у неё получается, а я словно в киселе застряла.
   -Спаси-ите! - взвизгнула Лиза.

XIV. Граница на замке

   Проблема века: как победить в схватке, если врагов вдесятеро больше? Тот ещё выбор... или, поджав хвосты, сбежать и тем самым перечеркнуть всё то, к чему шли почти месяц, или же остаться и быть порубленными даже не на лапшу, а на котлетный фарш. При этом враг и не думает о варианте номер один - второй для него предпочтительнее. Поэтому они перекрывают все пути к отступлению, оставляя всё это дело вариться в собственном соку. Хорошее определение для котлетного фарша, верно?
   Так вот, именно в таком положении мы и оказались. Со всех сторон, куда ни глянь - греллы, греллы и греллы. Ну, ещё их реарды. Приходилось признать, что нас провели, аки младенцев - заманили в кастрюльку и захлопнули крышку. Ай да Кормак, ай да сукин сын! Только что нам теперь с этим делать?
   Пока я об этом думала, меня чуть не стянули с лошади, и тогда-то я поняла, что думать как раз и не стоит, если хочешь выжить. Точнее, стоит, но мало и по делу, а не отвлечёнными понятиями, иначе может случиться так, что этим полезным делом заниматься более не придётся. Нечем будет...
   Я успела порезать четырёх греллов, а до Лизы по-прежнему было так же близко, как до Луны автостопом. Потом я, конечно, вспомнила про лук и стрелы. Так гораздо быстрее доберёшься, да и безопаснее... но на раздумье были потрачены драгоценные секунды, коих у меня и до того почти не было. Пока руки тянулись за луком, какой-то ушлый грелл замахнулся на меня реардой, и я не успела отшатнуться. Удар пришёлся вскользь по правой лодыжке. Я взвыла волком, Далила поднялась на дыбы и копытом раздробила череп нападавшего. Больно, блин! Кровь хлестала вовсю, а когда я это увидела, голова закружилась. А потом... потом пришла злость. Не такая, которую я обычно испытывала при виде хари нашего декана или при разговоре с Дайнрилом, то есть тупая ярость, переходящая в бешенство. Нет, это была холодная, расчётливая злоба, как будто в моей голове поселился кто-то чужой, кто-то, кто лучше меня знал, что именно делать сейчас. За происходящим я словно следила со стороны.
   "Другая" Рита крепко сжала рукоять Сантара двумя руками и направила оружие туда, где Оддар из последних сил отбивался от наседавших на него врагов. "Она" же закрыла глаза, глубоко вздохнула, прошептала на выдохе что-то по-эльфийски и... с острия меча сорвалось маленькое торнадо, раскручивающийся вихрь. Бах! Сверкнула молния. И это при голубом-то небе! Это только рассказывать долго, а на деле всё заняло не более секунды. Или мне просто так показалось? Не знаю. Вихрь сорвался с клинка и отправился в свободный полёт. Лиза завизжала, но её атмосферное явление почему-то миновало, зато греллов стало расшвыривать пачками по сторонам с такой силой, что при ударе о близлежащие скалы в них не оставалось ни одной целой кости. Это было видно по неестественному положению их тел, лежащих на голубоватом снегу, местами уже окрашенном в тёмно-красный. А молнии продолжали срываться с Сантара и лететь в цель. Странные они какие-то, эти молнии, зелёные, таких в природе не бывает... ш-ш-ш! Бах! "Она"... куда-то исчезла, и на "её" месте вновь появилась я. В ушах тоненько запело. Сантар выскользнул из рук, и сверху на меня упало небо, чёрное и холодное.
  
   Почему-то мне с самого начала этой авантюры казалось, что это добром не кончится. Сами посудите, что может случиться, если у развесёлой пьяной компании в крови взыграет детство. А, может, и не совсем в крови, это уж как посмотреть...
  
   Это мне снится или происходит на самом деле? Или уже произошло? Авантюра... апрель. Было. Тоже, помнится, от кого-то убегали. Вспомнить бы, какая связь между апрельскими событиями и тем, что происходит сейчас. Ну-ка...
  
   Было это около полутора месяцев назад, в конце апреля. Девятнадцатого, если быть точной. День рождения Сетты... Сетта - её настоящее имя, в своё время её мамаша всерьёз увлекалась египетской мифологией, а там действовал такой бог по имени Сет. Такой нехороший дядька, фиг разберёт, почему мадам назвала дочку в его честь... Короче, Сетте исполнилось восемнадцать, и, чтобы отпраздновать такое событие, мы закатили грандиозную пьянку. Ну, не придумали ничего более оригинального. Было нас ровно шесть рыл: Сетта, Зайка, Лола, Поручик (он ещё не встречался с Зайкой), я и парень Лолы, которого я окрестила Премьером по двум причинам. Во-первых, ему нравилось одноимённое пиво, а во-вторых, он утверждал, что похож на одного из наших бывших премьер-министров. На кого именно - не скажу, кому надо, тот и так поймёт. Поясню лишь, что данный политический деятель был довольно молод, носил очки и гордую кличку "Киндер-сюрприз". Так вот, с десяти утра до пяти вечера мы заглянули в три... нет, вру, в четыре кабака, выпили очень много пива, коктейлей, вина и водки, а вот с закуской было негусто: один салатик и кусочек пиццы на рыло за весь день. С пяти до девяти по вышеупомянутой причине у половины из празднующих (включая меня) был провал в памяти. Соображение, если это можно так назвать, вернулось ко мне где-то в половине десятого, когда уже стемнело. Мы гуляли по городу с размахом - орали песни, матерились, пинали урны... и в какой-то недобрый час Зайке понадобилось зайти домой. Мы, как хорошие друзья, пошли её проводить, а то мало ли что...
   Живёт Зайка совсем рядом со школой, в которой в своё время учились все мы, кроме Сетты и Премьера, который вообще приехал из другого города. Проходим мы так мимо старой доброй школы, ностальгия попёрла, и уставились мы все на эту школу, как на золотые зубы соседа. Будь мы в нормальном состоянии, ничего бы не произошло, но ведь день рождения... сами понимаете. Короче, наше внимание привлекло то, что поздним-поздним вечером в опустевшей школе ярко светятся два окна на втором этаже.
   Будь это на первом, вопросов бы не возникло. Ну, охрана дежурит, сейчас у всех мания по поводу террористов. А на втором-то этаже что может быть?
   -Там, наверное, воры, - предположила Лола.
   Премьер фыркнул:
   -В школе? Чего там красть? Журналы, что ли? А может, кто-то научился делать "колёса" из школьных мелков?
   -Я знаю, что там! - Сетта щёлкнула пальцами. - Это какой-нибудь извращенец развлекается со школьницей!
   -Или со школьником, - зевнула я.
   -Точно, извращенец, - констатировала Зайка.
   -Да водку они там распивают, - пояснила я.
   -Лучше уж перцовочку или коньяк, - мечтательно произнёс Премьер.
   Все дружно вздохнули. У каждого денег осталось... ну, максимум на "Чупа-чупс". Поэтому мысль о хорошем коньяке вызвала нехорошее молчание, а затем восклицание Поручика:
   -Нехай они поделятся!
   Пьяные дураки, чего уж говорить. Идею поддержали действием - сбили с двери сопливый замок, на цыпочках прокрались наверх и пинком распахнули дверь в таинственный кабинет.
   То, что там не пили, мы поняли сразу. Да и Сеттина версия об училке-извращенке пролетела, как фанера над Парижем. Мы глянули внутрь и протрезвели... от шока.
   -Бандюганы... - просипела Лола.
   Увиденное до банальности напоминало скверный фильмачок про рэкетиров, где-то девяностого года выпуска. К двум стульям, за руки и ноги, был привязан какой-то парнишка, судя по виду - шестиклассник, не старше. Вокруг него располагались трое бритоголовых верзил а-ля гардероб (в смысле, такие же широкие). Рубашка мальчишки была задрана, и по его животу, огибая струйку крови, ползал огромный волосатый паук.
   -Ты кому его загнал, сявка?! - прорычал один из шкафоподобных, а затем обернулся к нам, - ... (нехорошее слово)! Какого ... (ещё одно нехорошее слово)? Кто вы такие?
   И, не дожидаясь ответа, шмальнул из пистолета в сторону двери. Мы ломанулись назад, но Поручик ухитрился-таки бросить бутылку поверх пацана и сшибить ею паука. А потом была погоня со стрельбой. Нас они, разумеется, не догнали, но шуганули здорово. Домой нас развозил знакомый таксист.
   После этого мы долго гадали, что это был за пацан и что было нужно от него браткам. Сошлись на мысли, что Поручик помог малолетнему воришке избежать расплаты за украденную из чьего-либо джипа магнитолу.
   Десятого же июня я уже не была в этом уверена, потому что у давешнего воришки было лицо Гарха.
  
   Слух вернулся немного раньше, чем зрение, потому что, падая, я упала головой в сугроб. Вылезать я не торопилась - в мозгах так и крутилось, как Гарха растянули на стульях с пауком. Шокировал, понятно, не сам паук, а собственно факт присутствия убиенного гномьего принца в Айреке незадолго до событий в "Кафе-баре". Один месяц - это, как говорится, ещё не срок, но меня вот что задело: те бритоголовые были уверены, что Гарх у них что-то стырил, ну а зачем ему воровать, если он и так был богатеньким Буратино? На клептоманию не похоже, и пусть у него даже не было наших купюр, но золота-то имелось в избытке! Ни за что не поверю, что парнишка в чём-то нуждался. Возникает два вопроса: что украл Гарх и... какого лешего разборки происходили в пустом школьном кабинете?! Тоже мне, нашли идеальное местечко! Что касается первого, то вариант только один: Талисман. Вряд ли тот же самый, что сорвали с Борова, потому что гном, похоже, успел надёжно заныкать свою добычу... и, наверное, передать друзьям. Как странно! Два Талисмана в одном и том же городе. Надо будет спросить Фрекатту о свойствах Шара Истины, а вдруг он обладает чем-то вроде магнитных свойств, и его осколки притягиваются друг к другу? Хотя тот же Боров, например, мог свой кулон из какой-нибудь Турции привезти... обязательно спрошу Фрекатту, если к тому времени его не убьют.
   О-ох, чёрт!
   Я выскочила из сугроба пулей и быстро огляделась. Вокруг была самая что ни на есть настоящая мясорубка, и мне редкостно повезло, что я упала в тени огромной скалы, сильно ограничивающей манёвренность врага. Проще говоря, меня посчитали мёртвой, а проверять не было ни сил, ни желания. Уж не привиделся ли мне этот чёртов вихрь и зелёные молнии? Ан нет - кое-где лёд расплавился аж до земли, вокруг меня - наносы из ледяного крошева, и трупы греллов с переломанными костями. Что ж это такое было, вашу маму?!
   -Она жива, - рыкнул кто-то за спиной.
   Я автоматически потянулась к луку и навскидку выстрелила. Грелл свалился, открывая неплохой обзор. Глаза б мои не видели! Зрелище не из тех, что рекомендовано для семейного просмотра. Короче, имели наших в хвост и в гриву - фигурально выражаясь...
   Греллы ничего не могли сделать "кастрюльному воинству" как раз из-за "кастрюль", в кои те были упакованы. Хорошая сталь всегда хорошая сталь. Увы, Оддар был прав, когда говорил об умственных способностях греллов. Помнится, у кого-то из древних завоевателей было войско из боевых слонов, против которых не существовало оружия. Попробуй-ка, побеги с копьём на живой танк! Ну, слоны всех топтали, завоеватель радовался, но вот как-то раз у противников возникла блестящая идея. На сражение воины вышли с большими топорами и кривыми ятаганами. Топорами рубили ноги, а ятаганами - хоботы слонов. Уцелевшие животные в ужасе бросились назад, калеча своих же, и впервые тактика полководца себя не оправдала - бой был проигран. Так и мы оказались в положении того завоевателя: по крайней мере, угроза была вполне реальной.
   Греллы наседали на дружинников со всех сторон, кому-то удавалось прорубить кольчугу у колена, а потом им оставалось только добить поверженного противника. Я поняла, что ещё несколько минут такого кошмара, и парни ударятся в бегство. Всё сметут, как на Кавказе лавина... лавина? А это мысль! Мы в горах или где? Только как это всё осуществить? И я короткими перебежками добралась до Астры, которая размахивала длинной цепью: с концов цепи слетали жаркие искры.
   Но не успела я изложить суть своей идей, как Фрекатта объявил общий сбор Хранителей для военного совета. Похоже, не одна я заметила нехорошую ситуацию с дружиной. Но что можно предложить в такой конкретной жопе? Или он тоже подумал о лавине? Быть может. Не такой же колдун идиот, каким кажется на первый взгляд. Только сам военный совет нам сейчас абсолютно ни к чему, потому что орки со своими заговорёнными стрелами влёгкую перебьют всех нас, потому что мы превратились в отличную мишень, фига с два промажешь.
   И ещё. Хоть я (или не я, а "чужое сознание") и спасла Оддара с Лизой от порубания на части, но они опять оказались в затруднительном положении. Лиза стояла на огромном валуне (и как она туда залезла?) и даже не визжала: голос пропал. А Оддар рубился с четырьмя греллами сразу. Силы медленно, но верно изменяли ему, и, наконец, настал тот миг, когда враги выбили секиру из его рук. Следующий взмах реарды должен был стать для гнома последним, а на меня, как назло, насели два мохнача, и пришлось отбиваться обеими руками. С цепи Астры искры сыпались уже не так часто; казалось, всё кончено. И тут произошло непредвиденное - такое, отчего у меня, как говорится, нижняя челюсть упёрлась в землю. Лиза подпрыгнула на своём камне, взмахнула руками...
   Твою маму! Ближайший к Оддару грелл закачался и упал... с ножом в груди. Это был один из тех ножей для метания, которые ей подарил Теннер. Вот те на! Чего-чего, а этого от неё не ожидала. Греллы тоже были озадачены не меньше нашего - опешили и застыли на полувзмахе. Оддар подхватил секиру и снова встал в стойку, а Лиза внезапно осознала, что сделала, и соскользнула-таки со своего постамента.
   В замедленной съёмке это, должно быть, выглядело бы весьма живописно. Беспомощное бултыхание в воздухе, сползание на животе и долгожданное приземление на пятую точку. Шлёп! И Лиза, подняв тучу мелкого колючего снега, удивлённо хлопает глазами. После недавнего шокирующего героизма такое поведение было милым и родным. Всё как всегда. Надеюсь, она себе ничего не сломала? Что-то не хочется карабкаться по горам в компании сумасшедшей истерички с переломом копчика. Любая станет истеричкой, если ей копчик поломают! Если не станет, то это либо паралитик, либо мертвец. Но, кажется, я отвлеклась от темы...
   Фрекатте в конце концов удалось собрать всех вместе. Чтобы в нас было труднее попасть, мы легли пузом на снег, образовав фигуру а-ля звезда. Лиза убивалась по кофточке, забрызганной кровью, и по испорченной причёске, совершенно забыв о том, как несколько минут назад спасла жизнь Оддару. К сожалению, у неё желание стать лучше обычно превращается в желание лучше выглядеть.
   -Нам необходимо выработать новую тактику, - начал колдун, - так как Силы сегодня к нам не благоволят. Мы можем потерять всех бойцов, и...
   -Ведун, - раздражённо перебил его Дайнрил, - красиво будем говорить или по делу?
   -Итак, - невозмутимо продолжил Фрекатта, - что мы имеем? Минройские рыцари в хороших доспехах, но греллов намного больше. Есть предложения?..
   -А давайте их лавиной, а? - встряла я. - Не может быть, чтобы вы с Астрой не умели этого делать.
   Астра покачала головой:
   -Мне нужно время, чтобы восстановить силы... до тех пор нас убьют.
   -Чёрт! - сплюнула я. - Всё время забываю, что проблемы - это только часть жизни, а не вся она целиком!
   -Ну, не всё так плохо, - эльф ухмыльнулся, - Идея с лавиной не такая уж бредовая. Помнится, на нуримерской границе... Как бы продержаться эти... м-м... полчаса?
   -Кажется, знаю! - воскликнул Зейтт. - Разве не видите, что у греллов нет брони? Одни х'эрты. Во-от...
   -Нас это не спасает, - мрачно заявил Таликор.
   -Минройская логика! Конечно, не спасает, раз парни позволяют себя втянуть в ближний бой, потому-то мы и вымазаны в крови. Вот. А нужно их просто удержать на расстоянии. Так мы избежим ненужных жертв и запросто похороним всю эту кучу греллов - конечно, так, чтобы она прошла в стороне от наших.
   -И как ты их удержишь? - ехидно спросил Таликор.
   -Идиот!
   -Самоубийца!
   -Слепой дурак!
   -Вот так всегда, - вздохнула Ника, - команда есть - игроков нет, игроки есть - команды нет. Пипец...
   -Нужна команда? - зарычал Оддар. - За-аткнитесь!
   -В любую минуту, - фыркнул рыцарь, - как только этот необразованный дикарь расскажет мне, каким образом он хочет удержать греллов.
   -А луки на что?
   -?..
   -Я ж сказал, что на них только х'эрты надеты! Такую защиту пробьёт даже та детская игрушка, которая висит на поясе у каждого из твоих воинов и называется "короткий лук". Любопытно, почему у тебя такого нет, стыдно, что ли?
   -Этот лук - наследие наших предков...
   -Видать, маловаты ростом были ваши предки.
   -Смотри, ты напрашиваешься на неприятности!
   Я вскочила было на ноги, но Дайнрил предусмотрительно дёрнул меня вниз, и задуманную речь мне так и не удалось озвучить. Вместо этого я выплюнула снег и пробурчала:
   -Первый закон саванны? Кто лев, тот и прав?
   -Вот именно! - он рассмеялся.
   Нет слов. Только звуки.
   Довести мысль до умов дружинников оказалось сложнее, чем мы ожидали, потому что "кастрюльники" наотрез отказывались стрелять из засады, считая это недостойным настоящего воина. Помирать - так с музыкой! Мужики, что с них взять... Но по прошествии некоторого времени здравый смысл возобладал. Отдельные орки с луками не могли внести особенных изменений в ход борьбы, потому что и их не миновал шквал минройских стрел. Ну, и наших с Дайнрилом заодно. Астра полулежала в сторонке, набиралась сил и пыталась хоть что-то сделать со своими волосами, которые слиплись в нечто аморфное из-за засохшей крови (хорошо ещё, не человеческой), в коей ей едва ли не пришлось искупаться. С этим у нас впоследствии были кое-какие проблемы, но про них потом. А сейчас мы просто стреляли и создавали всё более ощутимый перевес. То, что после того, как я расстреляла первый колчан, у меня заломило руку, отнесём к мелким неудачам жизни.
   Когда Астра и Фрекатта в унисон заявили, что достаточно отдохнули, чтобы вызвать точечную, узконаправленную лавину и после этого ещё двигаться дальше, я успела расстрелять уже два пучка из тех трёх, что мне подарил Кеввини. Подбирать их не было ни времени, ни желания, к тому же я ещё ой как хотела жить. А если всё пойдёт как надо, то эти стрелы мне уже не потребуются, разве только на стенку, как трофей, повесить... Может, захватить вдобавок и голову грелла? Не стоит, ещё ребята шарахаться будут, а то и не поверят, блин! Да и зачем мне сейчас трофеи?
   Так вот, наша новая тактика оказалась успешной, и мы даже создали перевес в позициях, хотя нас ещё было слишком мало для открытой битвы - семеро греллов на одного минройца. Самую большую опасность представляли орки. Здоровенные, хитрые - одна сплошная проблема. Но и они всё дальше отходили назад, туда, где был выход из алула, единственная горная тропка, ведущая в сторону Цитадели. Ребятки "окопались" там основательно, даже помост какой-то построили, хотя непонятно, с какой целью. Скорее всего, это был склад боеприпасов.
   -Снести бы его, - пробормотала Ника, - если пустить лавину, они заберутся под него и уцелеют. Помост-то кажется крепким...
   -Снесём! - пообещал Колир. Глаза его горели от предвкушения предстоящей расправы. - Так снесём, что и щепки не останется! Вон, глядите, этот троллий выкормыш лезет вверх! За стрелами, точно! Бейте его, парни!
   К сожалению, все стрелы дружинников пролетали мимо, даже не задев быстрого и верткого орка. Опасные враги... И вдруг он появился на помосте вновь, но уже выпрямившись в полный рост. Причина на это была весьма основательная: впереди него стоял заложник. Вернее, заложница - амазонка Майра, всё в том же "бикини", мало подходящем к горному снегу.
   -Terf nes grush'vel! - прохрипел Оддар. На сей раз я была полностью согласна с гномом. Иначе, чем "гнилой лапоть", всю эту бяку и не обзовёшь. Таликор рванулся вперёд, не замечая препятствий. Чего он рассчитывал добиться этим сумасшедшим броском, не знаю. Скорее всего, геройски погибнуть... и вдруг впереди него я вижу Нику, окружённую каким-то мерцающим ореолом. Она несётся на помост, а Фрекатта провожает её напряжённым взглядом. Наверное, ореол - его рук дело. Вроде действует, стрелы в Нику не попадают, а греллы от мерцания щурятся и едва ли не бегут задом наперёд. Но о чём она думает, идиотка? Убьют же! Ника добегает до проклятого сооружения за несколько секунд, быстрый взмах - и помост, смешно накренившись, заваливается набок, и...
   Закон всемирного тяготения ещё никто не отменял, и действует он в обоих мирах. Никому от него не деться, будь ты хоть трижды орк. Начинающему террористу очень не хотелось падать на острые камни, поэтому он разжал руки, чего, собственно, и добивалась Ника. Майра попыталась ухватиться за скалу, но была бесцеремонно отброшена своим недавним гонителем, потеряла равновесие и соскользнула с рушащегося помоста. Шлёпнулась она прямо на Таликора. Рыцарь вскочил, отряхнулся, подхватил свою ненаглядную возлюбленную на руки и побежал назад, к нам, уворачиваясь от стрел и острых щепок. За ним вприпрыжку неслась Ника. Не прошло и полуминуты, как все они, включая давно потерянную и наконец-то обретённую амазонку, стояли у "отправной точки". По причине наряда Майры, который явно не мог претендовать на звание зимнего, Таликор отдал ей свой плащ и запасные сапоги - и теперь дрожал от холода, а Колир искал в седельных сумках другой плащ, дабы любимый дядюшка не превратился в ледышку...
   Только тогда Фрекатта отвёл взгляд от Ники, снимая предохранительный силовой щит (кажется, за незнанием местной терминологии это можно назвать и так). Всё. Можно начинать.
   -А нас не затронет? - поёжилась Лиза.
   Астра наконец отвлеклась от своих спутанных волос и посмотрела на неё... глазами человека, посланного за водкой:
   -Если не нравится, можешь закидать их снежками.
   -Ой! Вон, лезет! Такой здоровый, с рогами!
   -Козёл, что ли? - не оборачиваясь, спросила Ника.
   -Да иди ты! Слушайте, может, и правда в них снежком запульнуть, или же вы всё-таки их лавиной снесёте?
   -Правильно, - фыркнула Астра, - всегда ставь перед собой большую цель!
   -Почему?
   -По ней труднее промазать.
   Лиза обиделась и демонстративно повернулась к коллективу той частью тела, которую воспитанные девушки обычно окружающим не показывают, а невоспитанные - показывают, но за отдельную плату. Не знаю, что она хотела этим нам доказать, только мне было уже не до этого, потому что Фрекатта и Астра начинали готовиться к спуску лавины. Никогда прежде я не видела, как снег с гор можно спустить колдовством, поэтому смотрела во все глаза.
   Прежде всего Фрекатта приказал всем отойти в самый дальний угол горного колодца и спрятаться за большущими валунами вроде тех, с которого Лиза швыряла нож. Когда команда была выполнена, колдун и Астра встали лицом к врагам, вытянули вперёд руки и в один голос запели заклинания на непонятном языке - не на эльфийском, как можно бы было подумать, а на каком-то другом, в котором слышался шёпот воздуха и шум разбухающей по весне реки... Не знаю, как это можно передать обычными словами. Вдруг задул ветер, такой же, как и на той стороне гор Дракона - порывистый, несущий с собой мелкий колючий снег. Глаза замерзали, но отвести взгляд не было желания. Я зачарованно смотрела на утёс, подрагивающий под гнётом чуждой воли. Бах! Ветер пригнал грозовую тучу, из неё высверкнула молния, а за ней пришёл гром. Ба-а-ах! Загромыхало, как на рок-концерте, и наконец случилось неизбежное. Слежавшийся снег со склонов гор не выдержал очередной звуковой атаки и покатился вниз, прямо на греллов, по пути набирая силу. Мне всё же пришлось зажмуриться, а когда ветер чуть стих и можно было осмотреться, армии греллов и орков уже не было. Равно как и горного алула. Вместо всего этого расстилалось ровное снежное поле, слегка колышущееся под умирающим ветром.
   -Пипец... - пробормотала Ника.
   И только тогда я вспомнила про свою ногу, которую поранила в самом начале боя. Ну и что с того, что вспомнила? Всё равно какая-то чертовщина творится: вместо раны под окровавленной штаниной красовался длинный и широкий шрам, бледнеющий на глазах. Обалдеть! Неужели Фрекатта нашёл время?..
   -Ого! - вздрогнул Колир. - Вы это видите? Там пещера, в скале! Почему мы её раньше не заметили? Майра, они тебя держали там?
   -Да, - ответила она, - и Кхарто тоже. Вы и не могли видеть пещеру, её скрывал морок.
   -А что они говорили, не слышала? - спросил Зейтт.
   -Слышала, - Майра сплюнула, - только я по-грелльски не понимаю! Чего вы все стоите? Нужно выручить Кхарто, пока эти не взбесились!
   Она шагнула вперёд, но с непривычки запуталась в жениховском плаще и плюхнулась носом в снег. Окружающие захихикали в кулачок.
   -Чего смешного?!
   -Ничего, - ответила я, пряча улыбку, - просто насилие над собой - тонкая штука. Другим её доверять не стоит.
   Майра поднялась, отряхнулась и процедила:
   -Deler averta devi'pru gren!
   -Это ты свою фамилию припоминаешь? - я невинно захлопала ресницами. - Попрошу при детях не выражаться.
   -Я не про тебя. Нужна ты мне больно... Это же настоящий сулор! Во-он, у того края!
   -Какой ещё сулор?
   -Сама посмотри и увидишь, - Дайнрил криво усмехнулся, указывая на уступ скалы позади нас.
   Одного взгляда на сулора мне хватило, чтобы понять - нам хана. Представьте себе отвратительный гибрид между драконом-альбиносом, богомолом и летучей мышью... лично у меня были именно такие ассоциации. Белый дракон с длинной шеей, кожистыми крыльями и глазам, как у насекомого, выпуклыми и фасеточными. На спине у каждого сулора, а их было аж три экземпляра, сидел погонщик неопределённой национальности. На нас они не смотрели, что обнадёживало. Зато из ноздрей чудовищ струился дым. Спаси-ибо тебе, Господи. Так они ещё и огнедышащие?
   Один из погонщиков что-то прокричал остальным, и сулоры одновременно взмыли в небо, описали там тройную мёртвую петлю и со свистом пронеслись мимо пещеры. После этого их уже ничто не волновало - нас по-прежнему не замечали. В воздухе сулоры перестроились свиньёй и улетели на юг, шумно хлопая крыльями. И вдруг последний зверь повернул голову и полыхнул на нас огнём. Пришлось зажмуриться, но я всё же заметила, что сулоры летели не порожняком. Самый крупный тащил сундук, на котором сидел здоровенный орк. Второй нёс троих греллов, а третий - человека в изорванной хламиде волшебника.
   -Не успели! - простонала Майра.
   -Экстренная эвакуация? - предположила я. - Матерь божия, вот это Кормак...
   Фрекатта опустил голову:
   -Я идиот. Я должен был догадаться...
   -То, что ты идиот, известно всем и каждому! - Таликор в гневе ударил по шлему ближайшего дружинника. Тот беззвучно осел в снег. - Как я мог прозевать сулора?
   Я посмотрела на скалу, по которой пришёлся залп "драконьего огня", и тут будто ширму отдёрнули. Всё стало понятно. Вот как целая армия могла исчезать и появляться как по мановению волшебной палочки, а точнее, будто штурмовая группа десанта. Чем таким принципиальным отличается сулор от вертолёта? Скорее всего, процесс происходил так: несколько десятков рыл забирались на какую-нибудь платформу, например, сколоченную из досок, сулор хватал платформу за "держатели", ну, как на крышке от кастрюли, и - вуаля! Конечно, при таком размере армии одним зверюгой не обойдёшься. А при старте они наверняка плевались огнём, потому как нагружали их "под завязку". Отсюда и фульгуриты вокруг грелльских лагерей, почти как тот, на скале в сотне-полутора шагов от меня. Блин, хорошо устроился повелитель Вендара, подчинив себе сулоров! Транспортное средство, оно же оружие, оно же средство коммуникации - список можно продолжать до бесконечности. Вот оно как... Явление милых летающих дракончиков объяснило даже то, что невысокие, не такие уж неприступные и зловредные горки зовутся "Горы Дракона". Наверняка эти "парнокрылатые" водятся здесь в ба-альшом изобилии. Естественно, не вся популяция в руках Кормака, но того, что есть, ему хватает. Ясно. Из всех загадок этого мира для меня остались таковыми только две: правда ли, что Шар Истины можно использовать как абсолютное оружие, и что на самом деле забыл в моём городе Гарх в тот памятный день рождения Сетты. Причём второй вопрос, признаться, мало волновал. Ну, понадобилось что-то парню, так у него ж не спросишь - и вообще о мертвецах или хорошо, или молчи в тряпочку. А Шар Истины... будем надеяться, что Хранители успеют его собрать до того, как сближение станет необратимым и разразится Армагеддон. К тому времени будет всё равно, оружие это или нет, всё едино загинаться. К тому же, до Армагеддона ещё дожить надо.
   -Эй! - Ника щёлкнула пальцами. - А почему тогда горы дракона, а не горы сулора?
   Фрекатта вздохнул:
   -Потому что всегда есть соблазн дать незнакомым проблемам знакомые имена.
   -Ладно, поняла. Мы через это всё вообще перелезем?
   -Снег плотный, - Оддар пожал плечами, - но безопаснее было бы пройти на лыжах. Ну, а лошади всё равно провалятся.
   -И что делать?
   -Придётся их оставить.
   -Чего?! - Астра злобно сверкнула глазами.
   -Ты предпочитаешь, чтобы твой Вереск завяз в снегу?
   -Не бросать же!
   -Слушай до конца. Я не говорил "бросать", я сказал "оставить". Нам предстоит секретная операция, а не военный поход за-ради императора.
   -Ну-ка, ну-ка... - Зейтт сощурился.
   -Пускай Таликор или Колир отведут дружину назад в Нуеру и захватят с собой наших лошадей. Дружинники-то в доспехах, не хуже коней провалятся... а мы доберёмся до Цитадели налегке. Под горку идти как-то проще... - гном усмехнулся.
   -А дальше - пешком? - уточнил Таликор.
   -Зачем? Идти обратно через греллов... бр-р! Я вот что предлагаю: если, Силы позволят, мы вернём Талисман, то доберёмся до моря, угоним какой-нибудь корабль и доплывём до Тенды или полуострова Виттах. Тенда предпочтительнее. Это, конечно, не вершина цивилизации - извини, Майра - зато повышаются шансы довезти Талисман до Храма.
   -Если добудем Талисман, - поправил его Фрекатта.
   -Конечно. Если Кормак обставит нас и в этом, то назад нам уже не пойти. На месте сожрут или сначала зажарят - значения не имеет.
   -Здоровый оптимизм, - вздохнула я.
   Оддар пропустил шпильку мимо ушей и предложил доблестным минройским аристократам самостоятельно решить, кто из них поведёт остаток дружины, а кому идти вперёд и рисковать головой. Особо жаркой дискуссии не получилось. Таликор просто указал племяннику на тропку, которая привела нас сюда, дал подзатыльник и озвучил монаршее требование. Вот... настал черёд и с Колиром прощаться. Как бы ни сложилась гномья "секретная операция", я больше не увижу этого дурачка... равно как и свою Далилу. Я поспешно слезла с неё и в последний раз погладила её тёплый, влажный нос. И - пошла вперёд, не оборачиваясь. Только у самого выхода из ущелья я остановилась и помахала Колиру, всё же совсем не прощаться - некультурно, верно? Вряд ли оруженосец будет долго убиваться по туманному прошлому. День, два - и забудет, к счастью окружающих.
   Гном оказался очень даже прав: мы продвигались в глубь вражеской территории на удивление быстро. Смотрела я так на природу и только ахала. Ну, не может Царство Тьмы выглядеть так! Синее небо, жаркое солнце, прозрачная вода в горных ручьях...
   Кстати, о птичках. С одним из таких ручьёв будет связан и следующий эпизод. Дело в том, что Астра же оказалась на редкость "везучей" и вся перепачкалась в крови... и сколько бы она не оттирала кровь снегом, волосы всё равно представляли собой нечто жёсткое, грязное и стоящее дыбом. Рассказ начну с того момента, когда наша ведьма попыталась причесаться.
   По настоятельной просьбе Фрекатты мы решили остановиться на ночлег вблизи ручья, в пещере, увитой зеленью (с гор мы уже спустились и теперь находились в холмистой местности). Астра достала где-то расчёску, но через десять минут прекратила мучить гребешок ввиду явной бесполезности этого занятия. Так она и сидела на берегу ручья, словно Алёнушка - если допустить, что бывают Алёнушки-панки.
   -Что делать?!
   Предложения были однообразными: пойти утопиться в ручье или же не мешать остальным спать. Астра не унималась. Тогда Дайнрил резко встал, подошёл к страдалице и процедил:
   -Пора бы тебе, деточка, постричься.
   Ведьма отпрянула, но эльф уже схватил её за подол (вот ещё один недостаток свободных платьев) и вытащил меч из ножен. Какие уж шуточки... но Астру это не беспокоило. Резкий взмах свободной рукой, и Дайнрил заполучил в грудь электрический заряд.
   -Любой, кто попробует меня постричь - труп!!!
   -Тогда заткнись! - прохрипел Дайнрил. - И без твоей причёски проблем до тролля...
   -Что, сволочь, ещё хочешь?
   -Разрядишься, - хмыкнул он, - силушки маловато...
   Астра зашипела, как бешеная кошка. Блин, я вот чего не пойму: парикмахерские услуги предложил этот, неубиваемый, а смотрит она на меня. Да злобно так смотрит!
   -Чего уставилась?!
   Здрасте, я ваша тётя! Я ещё на неё уставилась, будто делать мне больше нечего. Маразм не лечится... Что бы это значило? Я посмотрела на Дайнрила, но его ухмылка не сулила ничего хорошего. А ещё хуже было то, что эти мысли я произнесла вслух. Астра вмиг подобралась:
   -И чем же тебе моё лицо не нравится?
   Я растерялась и сказала первое, что пришло в голову:
   -Вижу выражение твоего лица,
   Чую приближение своего конца...
   Все вокруг бесстыдно заржали, а ведьмочка от злости совсем упустила из виду Дайнрила, посему была вторично поймана и уже не смогла отбиться от плохого цирюльника. Стало ясно: надо в самом деле что-то предпринять, иначе эта песенка окажется пророческой для всех окружающих. Ну-ка, думай, голова: чем можно отмыть засохшую кровь и грязь? Шампунем или же мылом. Но где в нашей глуши добыть мыло? И вдруг я обратила внимание на одну неточность.
   Путешествуем мы уже не первую неделю, и, разумеется, в Нурекне на каждом шагу душевые кабины не установлены. Тем не менее, никому не хочется выглядеть отвратно, ну, а Лиза со своим маниакальным желанием блистать красотой - та даже верхом на лошади ухитрялась делать себе вполне сносную причёску. Как это у неё получается? Простой ключевой водичкой такого эффекта не добьёшься. Не ухитрилась ли она каким-нибудь макаром раздобыть мыло? Я ж не знаю, что происходило в отряде за те три дня, которые я провела на телеге с сеном. Впрочем, любую версию можно легко проверить.
   -Оддар, - я попыталась придать своему голосу максимальную жёсткость, - у Лизы есть мыло? Отвечай, да или нет!
   -Д-да...
   -Не отдам! - взвизгнула Лиза. Мне самой мало. Пусть стрижётся!
   -Ах ты, эгоистичная тварь! - Майра угрожающе подняла кулак. - Ты хоть знаешь, что для начинающей магички значат такие волосы?! Я лучше сорву твой скальп голыми руками, sh'ara!
   -Зачем так грубо? - я пожала плечами. - Лиза, ведь к тебе эти слова не относятся, да? Ну, какая ты эгоистичная sh'ara? Ты же с радостью поделишься с Астрой мылом. Так?
   -Никогда. Называйте меня как хотите, но я своё слово сказала.
   -Ну, значит, придётся заменить уговоры на кое-что более действенное, - я подмигнула амазонке. Майра кровожадно улыбнулась.
   -Вы не посмеете!
   -Ещё как посмеем! Так, Майра, хватай её за ноги, Ника - за бок, а я за другой. Тряхнём-ка как следует, посмотрим, что она заныкала от коллектива...
   -Чур, бить буду я! - Астра прищурилась.
   -Не на-адо!
   Бедная девочка... Она правда думает, что слова могут остановит ведьму, борющуюся за длину и красоту своих волос. Не успела "эгоисточка" опомниться, как уже висела в воздухе вверх ногами. Астру Зейтт предусмотрительно держал на расстоянии от брыкающейся жертвы, а я извлекала на свет божий всё то, что наша запасливая Лиза держала в карманах. Вообще-то я хотела помочь девочкам её держать, но недооценила силу Майры - та без видимых усилий справлялась одна. На земле постепенно вырастала горка предметов, при взгляде на которые только диву даёшься. Две расчёски, зеркальце, флакончик духов (скверных и к тому же выдохшихся ещё до Рождества Христова), несколько ячменных лепёшек, кусок вяленого мяса, завёрнутого в листья, три золотые монеты, горсть серебряных гиров, медная ложка, медная же вилка и многое другое. Разумеется, мыло нашлось в последнюю очередь. Не фирменное, естественно - что-то вроде дегтярного, но всё же оно могло спасти волосы Астры и наши несчастные уши. Наконец Майра отпустила Лизины ноги:
   -Иди, подбирай своё барахло, сорока!
   Лиза посмотрела на нёе влажными глазами, видимо, решая, стоит ей реветь или нет. Здравый смысл взял верх. Она молча подобрала свои вещи, зашла в пещеру и села к нам спиной. Обиделась, что ли? Во народ пошёл! Даже Оддар и тот не вякнул ничего против. Что же, она опять с нами разговаривать не будет? Это уж мы проходили.
   -Спасибо, Майра, - сказала я.
   -Мне было только приятно.
   -Не сомневаюсь.
   Она криво улыбнулась:
   -Ты не думай, что я всегда такая. Просто не люблю, когда строят из себя невесть что, одеваются в шелка и расхаживают под зонтиком только потому, что у них богатые родители... или любовники. А все остальные - грязь.
   -Верняк, - я кивнула, - красиво жить не запретишь. Но помешать можно! Астра, тебе помочь?
   Но ведьмочка уже ушла. Спать не хотелось. Какой тут сон, когда нервы ни к чёрту? И я решила прибегнуть к испытанному способу релаксации: посидеть на берегу ручья, посмотреть на воду, подумать... Помнится, в прошлый раз мне помешали. Как можно вообще забыть ту историю с ногами водяного? Будем надеяться, на дне этого ручья нет Портала, сообщающегося с нашей Серой речкой.
   Видимо, нет. Зато было другое, не менее увлекательное зрелище. Астра, поминутно чертыхаясь (я уже усвоила, что в Нурекне это называется "поминать тролля"), стоя по колено в воде, стреляла в неё тусклыми красными шарами, при попадании которых в ручей всё на секунду скрывалось в облаке пара. Любопытный способ нагреть водичку. В тот момент Астра выглядела, как Венера (правда, Венера, побывавшая в концлагере): пена была везде, даже на близлежащих кустах. Я решила не нарушать её спокойствия и посидеть где-нибудь выше по течению, но стоило мне зайти за ближний холм, как по земле скользнул подозрительный солнечный зайчик.
   Зайчики просто так не появляются, и вскоре я обнаружила их источник - в двух шагах от Астры обнаружился Дайнрил. Его меч лежал рядом и сверкал в последних лучах солнца. Он что, любит подглядывать? Но после более пристального наблюдения стало ясно, что дела обстоят ещё гаже.
   Когда я проходила мимо в первый раз, рядом с Астрой лежало мыло, отнятое у Лизы. Теперь же на камушке валялась дохлая рыба (бедняжка покинула сей мир примерно неделю назад), щедро присыпанная песком вперемешку с жабьей икрой. Ну, Дайнрил, погоди! Астра окунулась в ручей и потянулась к "мылу". Мой выход!
   -Не трогай! - закричала я, наплевав на конспирацию. - Быстро, отойди!
   И, прежде чем кто-либо успел опомниться, прыгнула на Дайнрила. Тут-то его и подвёл заныканный кусок мыла - он поскользнулся и шлёпнулся в ледяную воду.
   -...! - процедил он, поднимаясь на ноги. - Совсем жить надоело? Могу помочь. Похороны уже оплатила?
   -Размечтался. Сам раскошелишься. Я уже и надпись на памятник придумала: "В моей смерти прошу винить мою жизнь"... А какой-нибудь рифмоплёт сочинит эпитафию - такую, чтобы все прослезились.
   Он хрипло рассмеялся:
   -Иные эпитафии звучат как поздравления.
   -Ты на что, мокрая морда, намекаешь?!
   -Оплата наложенным платежом.
   -Вот блин! Тогда надо было раньше предупреждать, что в стоимость жизни входит стоимость похорон.
   -Надо было, - согласился эльф, и вдруг улыбнулся, - извини, Астра! Пойдём-ка от неё подальше...
   Ведьма не удостоила его взглядом, просто вышла на берег и степенно удалилась. Я пожала плечами. К чувству солидарности примешивалась радость. Будет она после этого говорить, что эльфы - добрый и справедливый народ! Правда, неизвестно, может, болотную разновидность нужно выделять особо?
   Удивительно, но Дайнрил не стал подстраивать очередную пакость с своём стиле, когда мы с ним остались наедине. Признаться, я ожидала крутых разборок, а он просто вышел из воды, подмигнул мне, поднял меч и ушёл. Ох, чует моё сердце, у него что-то нехорошее на уме, но вот что именно? Ладно, не будем загадывать - что случится, то случится. И я, попросив интуицию заткнуться, пошла спать.
   С восходом мы пошли дальше. Никто и словом не обмолвился о вчерашнем инциденте, дабы не бередить старые раны... или что там ещё на уме у этого сброда? Часам к восьми утра даже Лиза смогла увидеть, в какой стороне от нас Цитадель, уж очень непривычно она смотрелась на фоне окружающей природы. Чёрная, мрачная, огромная - хоть что-то похожее на Замок Зла. Есть такое умное замечание: желая пьянеть от счастья, люди пьянеют от вина - и то счастье! Тут то же самое - хотя бы Цитадель, и то зло. А когда солнце перевалило через зенит, замок оказался так близко, что, казалось, достаточно потянуть руку - и упрёшься в стену. Однако этого как раз делать и не хотелось, и не потому, что стена выглядела чересчур уж противно - обычные серые камни, правда, каждый из них высотой в полтора моих роста. Просто при взгляде на них в сердце заползала безнадёга.
   Сейчас поясню, почему. Основных препятствий было три. Номер первый: единственные ворота в Цитадель заперты, и проломить их нереально, потому что в этом мире ещё не изобрели такой таран, чтобы он мог совладать с закалённым железом. Взрывчатки им одолжить, что ли?.. Номер второй: перебраться через стену вообще нельзя, потому что она метров сорок в высоту. Я не вру! Ну, и номер третий, не уступающий в актуальности первым двум. Про сулоров помните? Так вот, эти "милые птички" сидели сверху на стене, как горгульи на готическом соборе. Самое мрачное, что Фрекатта всерьёз решил: разнести ворота к чертям собачьим - лучшая идея. Ну, будет он слушать какую-то тупую наёмницу!
   Хвала богам, нашёлся голос разума, да не один. Таликор и Майра наперебой доказывали престарелому начальству, что "зло затуманило ум мудреца". Довольно напыщенно, зато правильно. Смысл их рассуждений был таков: пока есть хоть мизерный шанс, что Кормак не знает, где мы, надо его использовать. А шарахнуть по воротам, да ещё магией (а иначе колдуны не умеют) - всё равно что выйти в чисто поле и заорать "Дай мне в рыло, прохожий!", и ведь найдётся добрая душа, даст. Конечно, быть может, за воротами нас уже ждёт целая армия по типу вчерашней, но... на это у Кормака, в отличие от того раза, есть полное право. Мы же в его дом лезем! Правда, в дом вора, то есть, по ордеру... Опять запуталась!!
   -И как можно попасть внутрь без магии? - проворчал Фрекатта.
   -Запросто! - воскликнул Оддар. - Мы под землёй пройдём.
   Астра сжала кулаки:
   -Я тебе что, червяк, чтобы лезть под землю?!
   -Так лети, птица вольная! Орки только и ждут, когда ты под обстрел выплывешь! - гном рассмеялся и продолжил: - А вот мой родич ходил в эти места ещё до того, как Вендар завоевали греллы. Он всем рассказывал про потайной ход, с помощью которого можно попасть из тронного зала Цитадели - тогда она называлась как-то по-другому - за крепостные стены, если вдруг нападут враги, ну, а мы можем использовать этот ход в своих целях.
   -Он слышал! - фыркнула Майра. - Где-то есть, кто-то говорил... И как ты его найдёшь, следопыт, искатель?
   -Меньше чем за полчаса! Родич говорил, что это место в четырёх шагах в сторону моря и в двенадцати шагах к Утёсам Смерти от двух белых камней подряд, у подножия восточной стены. Так что найдём, не беспокойтесь. И на всякий случай готовьтесь к приличной драке.
   Я бы лучше подготовилась к неприличной. Но моего мнения, как обычно, никто не спрашивал.

XV. Сундук для наёмника

   -Так ты говоришь, тайный ход? - ядовито прошипела Майра.
   Было отчего. Мы уже больше часа пробирались, скрючившись в позе полузародыша, по подземному коридору, явно рассчитанному на существо комплекции гнома-дистрофика. Лучше всех было Лизе и, как ни странно, Зейтту. Казалось бы, уж он-то точно должен был застрять, как самый здоровенный из нас. Ан нет. А всё потому, что перед последней, решающей битвой дахрейец решил облачиться в традиционный боевой национальный наряд. Короче, Чингачгук отдыхает... Плотные кожаные штаны в обтяжку до середины икры, украшенные бахромой и орнаментом; шпоры на сапогах; укороченный вариант х'эрта с грудными пластинами из железа... и всё, включая сапоги, щедро намазано медвежьим жиром. Признаться, пахло не розами. Зато Зейтт стал скользким, как хороший адвокат, и пролезал там, где застревала даже Ника, не говоря уже о Таликоре и прочих.
   Но узкий лаз - это ещё полбеды, можно было бы и догадаться. То, из-за чего ругалась Майра, явно не было предусмотрено строителями коридора. Причиной гнева амазонки стал внушительный завал из разноразмерных камней, полностью перекрывший дорогу. И, что самое удивительное, никто из нас не смог сдвинуть с места даже самые крошечные камешки. Как будто они весили тысячу тонн!
   -Заговорённый он, что ли? - предположил Таликор, в последний раз пнув завал. - Фрекатта, а нельзя его развеять?
   -Попробую, - тихо произнёс маг, - но я не уверен.
   Как в воду глядел! Никакие пассы, заклинания, размахивания волшебной палочкой и прочие сотрясения воздуха не помогли нам пройти. После учителя и наставника Астра попыталась сделать то же самое, но безрезультатно. Самое-то нехорошее, что выходов у нас было только два, как в том анекдоте о безвыходных положениях (я его уже выше цитировала, но до сих пор не вспомнила, кто автор сей мудрости). Или мы помрём с голодухи у завала, или вернёмся назад тем же путём, если, конечно, не удастся разрушить препятствие. Интересно, кто его заговорил и когда? По крайней мере, он неплохо потрудился. Наверно, его ребята не один час камешки сгребали. Ну, а нам их не один день растаскивать...
   -Есть! - Дайнрил щёлкнул пальцами. - Рита, а я думал, что ты первая это предложишь! Это же обычная айрекская физика.
   -А с чем это едят?
   -Резонанс.
   Я хлопнула себя по лбу:
   -Ой, верно! До сих пор крутится в голове эта задачка про солдатиков и мост. Можно попробовать. С лавиной же получилось. Астра, действуй вместе с наставником. Одновременно, идёт?
   -Почему это мы должны вас слушаться? - Фрекатта подозрительно прищурился.
   Дайнрил обречённо вздохнул:
   -Эх... как же не вовремя в тебе, почтенный, проснулся командир... Разве это так трудно или унижает твоё высокое положение?
   -Тоже мне, мудрец! - я фыркнула.
   Ого! Даже не верится: мы с эльфом думаем одинаково и пытаемся добиться одного и того же. На моей памяти это единичный случай. Фрекатта, как никто иной, знал, что вероятность нашего с Дайном сотрудничества примерно равна вероятности прогулки с динозаврами по городу Лиссабону, и от неожиданности он так обалдел, что согласился на "резонанс" без дальнейших пререканий. Вот и замечательно! Немного обидно, что не мне первой пришла в голову такая мысль... И почему-то кажется, что Дайнрил будет напоминать мне об этом при каждом удобном случае. Хотя, если всё пройдёт удачно, "удобный случай" наступит ой как нескоро. Если вообще наступит, на что я, собственно, и надеюсь.
   Получилось всё даже зрелищнее, чем предполагалось. Сначала разлетелось запирающее заклинание. Я почти физически ощутила, как тянутся, рвутся и рассеиваются в пространстве лиловато-зелёные ошмётки чар. Затем дрогнул завал, загудели горы; неведомая сила расшвыряла камни, дробя и размельчая их. Прошло не более пятнадцати секунд, и ответный ветер затушил наши факелы, но и без них было ясно, что путь открыт.
   -Я ничего не вижу, - пожаловалась Лиза.
   Фрекатта засветил голубой шар, похожий на одноимённую молнию (шаровую, а не голубую). Что-что, а вот эта часть колдовства очень полезна для путешественников. Не заблудишься даже самой тёмной ночью! Может, как-нибудь попросить Астру, чтобы научила меня такому фокусу? Если, конечно, это не побочный эффект выброса радиации.
   Свет был жутковатый: под его лучами все выглядели как несвежие покойники. На обозримом пространстве не было ни одного камешка, зато коридор был присыпан слоем мелкого песочка толщиной в палец. Точнее... два коридора. Один вёл прямо, и в его конце виднелась лестница. Другой извивался змеёй и, судя по всему, заворачивал назад, то есть туда, куда нам совсем не надо. Ника, правда, предложила это проверить, но перевес голосов был явно на стороне здравого смысла. К чему терять время? Даже не верится! Ещё час-другой, и я буду дома! И из всех препятствий на пути к этому остался один булыжник, который почему-то не затронуло заклинанием. Лиза попыталась его перешагнуть, но ноги оказались коротки. Она упала, выругалась и сильно пнула ни в чём не повинный камень.
   -Твою мать!.. - шипела она.
   Я пожала плечами:
   -Опять мы пошли своим путём, но к той же матери. Тише, Лиза! Иначе Кормак всё просечёт, даже если он имеет обыкновение дрыхнуть без задних ног.
   -Днём? - Астра скептически усмехнулась.
   -Он же злюка, как греллы! Как говорится, с кем поведёшься, на того и дети похожи. Зейтт, это не про тебя.
   -Teish vadicta! - завопил дахрейец. - Мудрецы в подштанниках! Такой всплеск магии - и ничем не прикрыт! Срочно кладите маскировку!
   -Поздно, - флегматично заметил Дайнрил.
   -Может, ещё нет, - возразила я, - кто его знает? Сам знаешь, лучше поздно, чем никогда. Чего ты жмёшься, Фрекатта?
   -Не могу сосредоточиться, - признался колдун.
   -Ещё чего! Давай-давай! Я бы сама это сделала, но образование не позволяет.
   -Не получится. Стар я стал...
   -Да, ты просто супер-стар! Вперёд, старикан! Не боги в горшки отливают... и засирают их тоже не боги.
   -Риточка, - хмыкнул Дайнрил, - выражая своё удивление миром, не обязательно удивлять его своими выражениями.
   Я сплюнула:
   -Господи! Смерти у тебя прошу! Не откажи мне, Господи: не для себя ведь прошу!
   -Пошли, ребята, - Таликор махнул рукой, - Они нас догонят, как только выяснят отношения. Честно говоря, давно пора. Только не убивайте друг друга, вы можете нам оба понадобиться. Н-ну, это сугубо моя точка зрения...
   -Прицел тоже является чьей-то точкой зрения, - проворчала я, тоскливо смотря вслед удаляющимся друзьям.
   Вместе с ними исчез и свет, и вот тогда мне стало не по себе. Пещера... темнота... я наедине с кровожадным вампиром, который спит и видит, как бы половчее от меня избавиться. Потом скажет "греллы съели", и косточек не найдут. Ой! Это мне кажется или поблизости правда разгораются две жёлтые точки? Мамочки! Вот и допились... донюхались...
   Я чиркнула спичкой (ещё остались в кармане) и похолодела. Дайнрил стоял напротив меня и улыбался. Даже в свете спички были ясно видны длинные клыки. Выходит, они появляются и исчезают по желанию владельца? Чертовски удобно, и никто ни о чём не догадается, пока не придёт время ужинать. В "Блэйде" всё было немного по-другому. Куда бежать?! Я шагнула назад, к петляющему коридору, не отрывая взгляда от Дайнрила.
   -Так это правда?
   -Я давно подозревал, что ты слышала наш с Оддаром разговор. Ему никогда не приходит в голову хоть чуть-чуть понизить голос.
   -Д-да?
   -Угу. А насчёт Приречья тебя, скорее всего, просветила Астра?
   -Нет, Зейтт.
   -На-адо же... - он усмехнулся. - Не ожидал такой смелости.
   -Смелость тут ни при чём. Я придумала хорошую легенду, будто те греллы, которые тогда похитили Колира, хотели продать его в Приречье, ну, а остальное он выложил от неожиданности. Честно!
   -Восхитительно. Пытаешься прикрыть друга?
   -И чего? - на какое-то время страх ушёл. - Ты даже не представляешь, как он тебя прикрывал, как хотел убедить, что ты вовсе не болотный представитель... Только посмей его тронуть, я тебя из-под земли достану и повешу на краденых подтяжках!
   -Угрожаешь?
   -Угрожаю!
   -А если поменяться? Твоя кровь от дахрейской на вкус не очень отличается...
   -Отравишься.
   -Теперь будешь ныть, какая ты невкусная?
   -Доверяй своему вкусу, а не чужому укусу.
   -Логично, - Дайнрил задумался, - а не возможно ли, что в голосе разума слышатся нотки инстинкта?
   -Что поделать? - я пожала плечами. - С пустым желудком не поспоришь, он же как-никак ближе к сердцу.
   -Начинаешь заговариваться. И это, прелесть моя, уже нехороший признак. Да на кой тролль мне твой Зейтт нужен! Я что, так похож на... ш-ш! Стой!
   -Пошёл ты к лешачьей бабушке! Если хочешь, кусай сразу. Я тоже стану вампиром и страшно отомщу!
   -Это не сифилис, через слюну не передаётся, - процедил Дайнрил.
   -Только сифозы мне ещё и не хватало, - возмутилась я. - Что происходит?
   Молчит. У, партизан! Пришлось потратить ещё одну спичку, чтобы осмотреться. Только огонёк затеплился, как внезапно Дайнрил прыгнул на меня и повалил на камни. Выходит, Зейтт был прав, когда говорил о невероятно быстрой реакции болотных эльфов. Вроде бы кусать меня он и правда не собирается. Что бы это значило?
   Ответ я получила гораздо скорее, чем ожидала. От стены, как раз там, где только что была моя шея, отскочила дважды оперённая стрела. Следующая ударила ниже, а третья вонзилась между камнями сантиметрах в двадцати от меня.
   -Это орки? - что бы я ни делала, голос всё равно дрожал. - Но как...
   -Подстава. Обыкновенная подстава. То-то мне этот запашок не понравился, да я слишком этой дурью увлёкся. Ненужные эмоции...
   -Опять всё из-за меня!
   -Обиделась? Снова? Я это всё о себе, а не о тебе. Кто виноват, что ты не понимаешь элементарных шуток? Поверь, ничего не изменится, если ты решишь высунуть нос навстречу этим... господам.
   -Зейтта испугался?
   Вместо ответа Дайнрил плотно прижал меня к себе и... взлетел. Я так обалдела, что и думать забыла о всяких там орках. Одно дело, когда это вытворяет Астра при помощи заклинаний, и совсем другое, когда - вот так. Мы полетели почти весь коридор, до того самого света в конце туннеля, и только тогда стало ясно, что мы попали по-крупному. Это оказался не конец туннеля, а огромная пещера, освещённая факелами, и эта пещера кишела греллами. Самое-то обидное, что и друзья наши тут проходили, об этом красноречиво свидетельствовало их оружие, разбросанное по пещере. Ну, не мог, например, Фрекатта так просто взять и потерять свой жезл. Вот блин! Ловушка! И сработала бы она идеально, если бы мы с Дайнрилом в очередной раз не поцапались и не остановились по дороге для выяснения отношений. Впрочем, что мы-то с этим можем сделать - вдвоём против такого количества врагов?
   Из коридора притопал орк и, тыкая пальцем в потолок, заорал с чудовищным акцентом (и вдобавок картавя):
   -Держи! Лови! Наверху!
   Дайнрил опустился на твёрдую поверхность, отпихнул меня назад и крутанул мечом вокруг себя, а затем, всё ещё не оставляя мне пространства для манёвра, опёрся на клинок, как на посох, всем своим видом показывая, что с ним лучше не шутить. Скорее всего, греллы чувствовали его настроение, потому что ни один из них не рискнул подойти на расстояние удара. Кто-то даже засомневался в словах орка:
   -И чего? Он же из Приречья, такой же, как мы. Почему мы должны его поймать?
   -Совсем из ума выжил? - орк затопал ногами. - Да от этой парочки за лим разит эльфами! Где твоё чутьё? Хозяин приказал от них избавиться, а вы стоите, как остолопы! Боитесь какого-то эльфа и девчонку?
   -Вот сам и лови их, раз такой хитрый! - грелл явно не любил, когда ему приказывали. - Знаю я вас, пришлых! Только командовать и умеете, а в настоящей драке чего? За спинами таких, как мы, отсиживаетесь!
   -Хозяин...
   -Мне он ничего не говорил! - огрызнулся другой грелл.
   -Правильно! - рёвом поддержали его дружки. - Хватит с нас!
   -А ну, молчать! Взять их живыми или мёртвыми! Кто ослушается приказа Хозяина, отправится дробить камень для Чёрного Трона!
   Последняя угроза орка явно возымела действие, скорее всего, для вендарских греллов самое страшное наказание - работа. Один, самый преданный (или самый безмозглый) взмахнул реардой и побежал на Дайнрила. Эльф зевать не собирался. Поднялась крепкая сталь, и до стены добежали лишь ноги нападавшего, а верхняя половина вернулась в толпу.
   Вот тогда-то они разозлились, забыв про недавнюю ссору, и напали все вместе. Стрелы щёлкали совсем рядом, греллы лезли и лезли, но Дайнрил сохранял спокойствие - по крайней мере, мне так казалось. Он вовремя подхватил реарду одного из поверженных врагов и теперь успешно действовал обеими руками. Обстановка накалялась, но меня он по-прежнему держал за спиной, в относительной безопасности - так, что я и лук не могла достать, чтобы хоть как-то поддержать товарища. А помощь требовалась, об этом говорила банальная логика.
   -Дайн... я должна драться...
   -Сиди тихо, - его голос был таким же ровным.
   -Не могу. Это... страшно.
   -Все мы чего-то боимся. Глупо бегать от смерти, но можно не бежать ей навстречу.
   -И что? Мы так и умрём?
   -Предпочитаешь другой способ?
   -Ничего не предпочитаю. Но греллы... я так и так умру! Пожалуйста! Не может быть, чтобы и ты верил в это дурацкое пророчество!
   Он не ответил: орки наконец-то поняли, с кем имеют дело, и стали стрелять прицельнее. Теперь эльфу приходилось и рубиться с пехотой, и отбивать дважды оперённые стрелы. Хвала Всевышнему, у рогатых не было времени их заговаривать!
   Вскоре настал момент, когда Дайнрил при всём своём желании не мог помешать мне вступит в бой. Конечно, опыта у меня почти нет, силы не ахти какие, да и нервы ни к чёрту, но всё равно я - вполне самодостаточная боевая единица. И я очертя голову влезла в проклятую мясорубку. Стало ясно: одну из угроз, наземную или воздушную, нужно свести к минимуму. Всех греллов не перебить, это и ежу понятно, а вот если взяться за орков...
   Рогатеньких было всего около десятка, так что три выстрела уменьшили угрозу аж на тридцать три процента. Потом мои планы разгадали, и я получила несколько весьма ощутимых порезов, прежде чем удалось довести показатель до сорока процентов. Дайнрил прикрывал меня по мере возможности, я только диву давалась, как он ещё может драться - с двумя стрелами в плече, одной в области ключицы и с глубокой рубленой раной на боку. Даже не верится, что это - тот же самый мерзавец и хам, бессердечный и наглый, который не давал мне жизни почти целый месяц.
   -Хорошо... стреляешь, - выдохнул он.
   -Спасибо. Передохни, я справлюсь.
   -Нет. Ты... попытайся достать арбалетчика. Не дай ему попасть в себя...
   -А ты?
   -Помнишь лес у Нариву? Стреляй! Не думай ни о чём!
   -Не могу!
   -Можешь! У тебя есть силы, чтобы... натянуть тетиву?
   -Да. Я его вижу.
   -Стреляй!
   Я послушалась, надеясь, что все боги, сколько бы их ни было, услышат мою искреннюю молитву и направят "торпеду" на "крейсер". Боги услышали, но видимо, и у орков тоже есть свои боги, потому что арбалетчик успел выстрелить в ответ. Каким-то десятым чувством я поняла: на этот раз не уклониться.
   Дайнрил пихнул меня назад, за свою спину, и короткая, тяжёлая стрела с глухим чмоканьем разворотила его грудь и прошла насквозь. Ну зачем он это сделал, зачем?! Инерция оказалась слишком сильной, и стрела сочла меня докучливым препятствием на своём пути к стене, смешивая кровь эльфа с моей. В ушах зазвенело. Я уже готовилась погибнуть геройской смертью, словно какой-нибудь персонаж "Властелина Колец", и почти сползла по стене, обдирая спину... Всему этом не дал свершиться тот простой факт, что я, как ни странно, родилась в рубашке.
   Если смотреть на произошедшее непредвзято, то в пещере практически повторилось вчерашнее чудо в горном алуле - правда, с некоторыми вариациями. Те же торнадо, срывающиеся с клинка, те же зелёные молнии, особенно эффектно выглядевшие под землёй... Тех врагов, которые не успели спрятаться или убежать, поджаривало на месте. Главные отличия от вчерашнего заключались в том, что на этот раз мне вовсе не казалось, что моим телом управляет кто-то другой. И ещё, когда это кончилось, я не упала без сознания, а осталась стоять на ногах, крепко сжимая Сантар. А вокруг меня были трупы. Только трупы?
   -Один раз - случайность. Два - закономерность. Так?
   А ещё говорят, что уникальные способности вампиров - всего лишь сказки бабушки Телевизоровны. Взять хотя бы конкретный пример. Живого места нет, стрела и та прошла навылет, а он уже стоит на ногах. И сил у него достаточно, чтобы продолжить свои шуточки. Наверное, их даже осиновый кол не берёт. Я-то, как дура, рассчитывала...
   -Так... - безучастно выдохнула я и упала прямо на Дайнрила.
   -Тише, тише, - он похлопал меня по спине, - всё уже кончилось, и каждый раз будет всё лучше и лучше...
   Я немного отстранилась от него и потрогала свою рубашку в том самом месте, куда вошла стрела. Дырка была на месте - диаметром со среднюю монету. Через дырку прощупывалась скользкая кровь и шрам в виде ромба. Не было только раны и самой стрелы.
   -Что это?
   -Сила Ветра, - Дайнрил пожал плечами.
   -Не понимаю...
   -Пока тебе это и не нужно. Она приходит только через Сантар, когда ты злишься или тебе угрожает опасность... Любопытно...
   -Нет. Я... я испугалась за тебя.
   -Зря. Трудно объяснить, но, в общем, убить меня очень трудно.
   -Совсем? Как Горца?
   -Не совсем, но... - эльф рассмеялся, - явно не тем, что эти господа называют оружием. Сейчас речь не об этом, а о том, что тебе следует научиться контролировать свою Силу. И тогда у тебя появится возможность стать Силой...
   -Не нужна мне никакая Сила! Почему меня всегда спрашивают в последнюю очередь? Может, поинтересовался бы кто, хочу ли я этого? Всё время! Одни и те же высшие цели! Наплевать на них и растереть...
   -Ну-ну, успокойся.
   -Я спокойна! Ты-то как?
   -Терпимо. Пойдём. Нужно найти ребят, пока Кормак с ними не расправился.
   -А где их искать?
   -Полагаю, в тронном зале, - Дайнрил прищурился и ткнул пальцем в грелла, который по капризу Фортуны всё ещё оставался в живых, - а этот красавчик нам расскажет, как найти упомянутый зал. Итак?
   Глаза эльфа блеснули жёлтым. Допрашиваемый уставился на него, не мигая. Это уже интересно. Гипноз? Молва давно приписывает вампирам подобные способности.
   -Второй коридор... выходит к фальшивой стене в пещеру. Там злые духи. Они убивают всех, кого могут сломать. Духи служат одному Кормаку. Его не трогают, потому что он всегда под щитом...
   -Кормаку? - удивилась я. - Не Хозяину?
   -Наш Хозяин - Азгар, другого - нет!
   -Ч-чёрт!
   -Кто такой Кормак? - требовательно спросил эльф.
   -Соратник Хозяина. Но он ниже, насколько я ниже Кормака...
   -Почему Азгар сам не командует?
   -Собирает силы для решающей войны. Свет проиграет. Он должен исчезнуть. Пророчество сбывается. Война вот-вот начнётся... и мы победим!
   Грелл уже давным-давно затих, а я всё никак не могла опомниться от услышанного. Выходит, Азгар на самом деле вернулся? Вот тебе и пророчество, вот тебе и сбывается. Я-то грешным делом надеялась, что в тот раз Нике показалось или Фрекатта чего напутал. Ан нет. И ещё одна нестыковочка... если Азгар специально создал Портал, чтобы избавиться от Талисманов, значит, они ему чем-то мешали, так? Тогда какого лешего он не поручил Кормаку насовсем избавиться от нехорошей игрушки? Быть может...
   -Дайн... скажи честно, Шар Истины в реале может быть оружием?
   -Может.
   -И Азгару он нужен только ради этого?
   -Верно... - Дайнрил нахмурился. - Цель одна, задачи разные... и, что самое привлекательное, результат один для всех.
   -Столкновение миров? Зачем?
   -А как же самолюбие? Хочется же почувствовать себя творцом всего сущего! Кажется, в Айреке это желание частенько перерастает в манию... Я вот что хотел сказать... Знаешь предание о том, что когда-то Азгар был побеждён благодаря Солле?
   -Просветили. И чего? Солле-то раньше копыта откинула.
   -А того, что он вернулся, и ты, кстати, тоже.
   -Слушай, ты, жираф недоделанный!..
   -Я не сказал "Солле"! - он ударил кулаком в стену. - Ты вообще когда-нибудь слушаешь до конца? Ты - её копия, а тот факт, что ты родилась чуть более двадцати лет назад и всю жизнь провела в Айреке, никого не волнует. И сила Ветра только помешает. Может, тебе не стоит светиться?
   -Я не умею. Я не фонарик.
   -Ну, на всякий-то случай...
   -На всякий? Во-первых, Азгара там может и не быть. Кстати, объяснишь потом, как он смог воскреснуть из мёртвых. У нас за это целую религию создадут. А во-вторых, ты просто без меня не справишься. И не смей отпираться. Если бы не я, ты бы давно играл в кости с чертями, что бы ты там не плёл про свою неуязвимость.
   -Боюсь, кости были бы твоими, - он внимательно посмотрел на меня.
   -Фи! Мёртвым, знаешь ли, всё равно...
   -Да что ты? Ладно, моё дело предложить, твоё - положить. Идём.
   -Подожди. Ты напомнил, что я до сих пор загадку разгадать не могу. Помоги, а? Почему на лошадей ставят, а на людей кладут?
   -Из-за симпатии.
   -Это как?
   -Сейчас объясню. Про двойные стандарты знаешь? К примеру, сердцу выгодна симпатия, а уму симпатична выгода. В случае лошадей ум, извиняюсь, на коне. Улавливаешь? А Азгар... после смерти все попадают в какой-то из труднодоступных миров... только не спрашивай, что это значит, я и сам не понимаю этот бред. Чародею уровня Азгара вернуться назад почти невозможно, но не нереально.
   -Ух ты! - я вздохнула. - Значит, он такой крутой колдун, что и с того света выбрался? Обалдеть, я думал - скунс... ты стену нашёл?
   -Нашёл.
   -Погоди...
   Дайнрил приподнял брови, будто пытаясь понять, что у меня на уме. Но, как говорится, что у трезвого на уме, то пьяный уже сделал, а я - что ж, я поймала кураж и теперь меня и бульдозером не остановить. Я нашла на стене держатель для факелов и повесила на него рюкзак. Будет возможность - вернусь и заберу, а не будет... что ж, утешусь байкой о труднодоступных мирах. Надо же придумать! По крайней мере, наш человек доказал, что жить можно везде.
   -Что ты ищешь? - не выдержал Дайнрил.
   -Стрелы.
   -У тебя же полный колчан.
   -Не те. Мне нужны особенные, тот пучок, который я нашла в пещерах Арганата.
   -В каких ещё пещерах?
   -Как раз тогда, когда я убегала от тебя в Изменчивом Лесу, я провалилась в яму, которая оказалась пещерой... ну, помнишь, я рассказывала, как нашла лук и Сантар?
   -Ты не говорила ни о каких стрелах.
   -Это так важно?
   -Да. Покажи мне их.
   Я пожала плечами. Ничего не понимаю! Этим стрелам не может быть меньше пятисот лет, кому до них сейчас есть дело? Но каждый сходит с ума по-своему. Я уложила стрелы в колчан и, чуть замявшись, передала одну из них эльфу.
   -Кормака можно убить только такой стрелой, - глухо произнёс он.
   -Ой, значит, и тебя тоже? А если порежешься? Отдай, пока ничего не случилось...
   -Меня - нет, - Дайнрил рассмеялся, - я же не чёрный маг. Режься, не режься, хоть задницей на неё сядь. А Кормака - можно. Азгара тоже, но тут нужны какие-то особые заклинания. Я в принципе не вникал, меньше знаешь - крепче спишь. Все считали, что оружие Солле безвозвратно утеряно, и эти стрелы в том числе. Признаться, не ожидал такого от арганатских гномов. С виду такие простачки...
   -А что такого в этих стрелах?
   -Наконечники из вьелшана.
   -Что за зверь?
   -Металл такой. Редкий. Ценится на порядок выше золота, только разбойники его ни за что не возьмут, испугаются проклятия. Раньше белые маги ходили на тёмных с оружием из вьелшана, но теперь его так мало, что, например, за один такой вот наконечник можно купить половину Южного Айриэля.
   -Ни хрена себе!
   -Вьелшан рассеивает тьму и может служить оберегом. Поговаривают, что внутри Сантара скрыт стержень из того же металла. Но истинную силу вьелшан обретает в руках того, кто не является ни служителем Тьмы, ни служителем Света. Потому-то Солле...
   -Постой, а как же Земная Твердь?
   -Ну... их вообще никто не видел. Они предпочитают никому не открываться. Но они тем не менее существуют, потому что если бы их не было, то Свет и Тьма давно уничтожили бы друг друга, да и весь мир заодно. Вот, посмотри, - он снял с шеи круглый, чуть изогнутый кулон, - это знак Хранителей. Два больших полукруга - Свет и Тьма, или Айрека и Нурекна, если хочешь. Маленький кружок между ними - Земля, или Портал... волнистые линии символизируют Ветер. Держи.
   -Ты это мне? Зачем? А ты?
   -Новый получу. А тебе он нужен обязательно, как жетон для спецназовца.
   -Утешил, - я вздохнула, но знак всё же надела. Чем чёрт не шутит, может, и пригодится. Теперь я принадлежу к самому настоящему тайному обществу! Что там клуб нашей Катрин, где всего лишь "обсуждают проблемы моды"... В порыве благодарности я едва не расцеловала Дайнрила, но вовремя опомнилась. Мало ли как он это поймёт?
   За разговорами мы как-то незаметно прошли весь коридор и нашли не одну, а целых две фальшивых перегородки. Нечто новенькое со стороны тёмненьких: грелл не соврал! Видать, под гипнозом и лошадь ослом назовётся...
   -Куда? - шёпотом спросила я.
   -Разделимся. Так больше шансов.
   Логика, логика... Эх-х... понимая его правоту, я полезла в ближайшее отверстие и сразу поняла, что дел у нас больше, чем у миротворцев в Африке. Потому что даже через перегородку был слышен разговор Кормака с Зейттом, и сразу вспомнилось проклятое "астральное похищение". И голос Кормака, и то, как он почти погасил свет в моих девочках... Повелитель Вендара способен уболтать кого угодно, а Зейтт ещё в самом начале предупреждал, что драться с папашей - это уже не по его части. Я нащупала рукоятку входной панели и стала ждать удобного момента.
   -...опусти меч, сынок, - мягко вещал из-за двери Кормак, - что с тобой?
   -Я тебе не сынок! - Зейтт задыхался от волнения. - Ты чудовище! Ты враг!
   -Ты же не станешь убивать родного папу, верно? Опусти меч, и мы поговорим...
   -Не выйдет! Вот! Отгони своих призраков от Майры, они же убьют её! Отгони! Может, тогда я и уберу меч...
   -Кто такая Майра?
   -Я не идиот! Пока она на скале, я - глухой!
   -На скале? Там обычная воровка-неудачница, которая хотела украсть мою вещь...
   -Талисман не твой!
   Ага, значит, я всё же права! Судя по голосу дахрейца, он вот-вот сломается, и из этого следует, что штурм больше откладывать нельзя. И что это за призраки, которые могут убить Майру? Не те ли "злые духи", о которых говорил умирающий грелл? Если с Майрой что-то случится, я этого Кормака пилкой для ногтей зарежу и на кусочки разгрызу! По крайней мере, в случае неудачи меня смогут опознать. Что ж, пора. Я дёрнула ручку:
   -Сезам, откройся! Я выйти хочу, - и шагнула в зал.
   Там было вовсе не так плохо, как казалось. Кормак (в своём натуральном виде) беседовал с Зейттом, и беседовал так успешно, что крепкий и уверенный в себе парень дрожал, как ребёнок, и уже готов был выпустить из рук меч, похожий на большую реарду (у охраны, что ли, спёр?). На запястьях Зейтта болтались обрывки цепей... н-да, не рассчитывали оружейники на такого пленника. Остальные был закованы честь по чести и так выразительно плевались, что стало ясно: до их сознания мудрейший Кормак ещё не добрался. Ага, вот и Дайнрил, подобрался к народу сзади, в руках связка ключей, а в углу спит вечным сном орк-ключник. Потом взгляд скользнул за спину Кормака и... застыл.
   Скала была на самом деле. Уступ в форме... ну, не знаю, больше всего это походило на высунутый язык. У самого края на одном колене стояла Майра с камнем в левой руке. Этим камнем она отбивалась от страшных существ, которых так и хотелось назвать "огненными призраками". Их было пять штук, они кружились сверху и порой пикировали, пытаясь достать амазонку своими кривыми зубами. Лицо - единственное, что напоминало в них человекоподобное создание. Это было облако туманного пламени, озарявшего тёмно-красным всю пещеру. Всю Цитадель. Майре стоило большого труда сдерживать духов. Было ясно, что держится она из последних сил. Но стоило мне взглянуть налево, как призраки отступили на второй план.
   Там, слева, на постаменте из закопчённого камня, стоял ледяной кувшин, совсем как настоящий, только метра три в высоту. И в нём лежал человек. Наверно, Кхарто, потому что среди пленников его нет. Лицо синее... а какое оно ещё может быть, когда воздуха нет? Я, не колеблясь, выстрелила в кувшин (простой стрелой) и впервые не пожалела о своей импульсивности. Ну нельзя так! Нельзя душить на льду... я поймала странный взгляд Фрекатты. Неужто ему не нравится?
   -Стреляй в сундук! - приказал Дайнрил. - Я задержу охрану!
   Сундук? Какой сундук? А, вижу. Кормак, похоже, весьма рачительный хозяин. Добра у него - завались, а Цитадель всё же каменная, а не резиновая. Вот он и собрал ненужное барахло в сундуки, а сундуки подвесил под потолком, благо, его призраки летают. И вещи под рукой, и экономия места - налицо.
   Я выстрелила в цепь, на которой висел ближний к Кхарто сундук. Выстрелила не просто так, а с левым умыслом. Задумка была такая: "чумадан" рухнет мимо кувшина, разобьёт его, и ученик чародея вылезет на тёплый воздух. Был, конечно, и риск того, что "заденет" конкретно, но, признаться, не такой и большой.
   Однако я промахнулась. Всё произошло чертовски быстро... придя в себя, я увидела, что сундук, как в замедленной съёмке, спланировал на... торжествующего Кормака. Торжествовал он оттого, что ему таки удалось очаровать Зейтта, и обессиленный дахрейец рухнул на колени. Властелин Цитадели понятия не имел о том, что его проблемы только начинаются. Кхарто выживет. Дайнрил разомкнул кандалы, и Хранители вооружились кто чем смог. Меня он вообще не замечал. Неудивительно, что сундук ударил его в спину. Что поделать? Сам виноват. Теперь, лёжа на животе под сундуком, как раздавленный таракан, Кормак больше не казался грозным воином Тьмы.
   -Солле... - прохрипел он. - Тебе всё равно не получить Талисман! - он сорвал изумруд с себя и швырнул его огненным духам. - В Дершат! Отнести его Хозяину!
   Не знаю, что было бы дальше, если бы духи выполнили приказ. Как пить дать, пришлось бы в Дершат тащиться или ещё куда погаже. Но мы забыли о Майре... Не обращая внимания на то, что вот-вот упадёт, воительница прыгнула наперерез призракам и вцепилась в Талисман. Огнеглавые тут же исчезли. Это значит, что они подчиняются не Кормаку лично, а владельцу Талисмана? Эх... Лучше бы они умели ловить! Обратное сальто в воздухе у Майры не получилось, и она упала вниз, на камни, крепко прижимая к груди драгоценную добычу.
   -Майра! - заорал Таликор.
   -Скорее! - воскликнула Астра, показывая на колдуна. - Он восстанавливается!
   Впоследствии я не раз жалела, что услышала этот крик. Возможно, Майра была бы... Но охотничий азарт перебил всё на свете, и я с горящими глазами бросилась назад, где Астра и Дайнрил уже сцепились с Кормаком. Крепкий чародейчик, вашу маму... Просто мутант какой-то! Нормальный человек не встанет после перелома позвоночника, и уж тем более не будет швыряться во врагов тяжёлыми сундуками. Как же таких выродков прикажете бить, серебряными пулями?
   -Стреляй! - скомандовал Дайнрил.
   Конечно! Стрела с наконечником из вьелшана! Как я могла забыть?
   Получи, фашист, гранату!
   Кормак взорвался ослепительным светом. Казалось, что в пещере появилось ещё одно солнце. На какое-то мгновение берилл на Сантаре тоже стал белым. Затем свет исчез, и я увидела свою стрелу в животе обугленной мумии.
   -Всё? - прошептала я.
   -Всё, - улыбаясь, подтвердил Дайнрил, - он мёртв. Ты сделала это.
   -Мы сделали это! - поправила я. - Мы, все! Ур-ра!!!
   И в порыве радости бросилась к нему на шею. Около минуты мы кружились по главной пещере Цитадели, хохоча, как безумные. А потом я захотела взять стрелу на память и подошла к трупу Кормака.
   -Не трогай, - предупредил Оддар, - вьелшаном в таком случае можно пользоваться только раз. К нему лучше вообще не подходить. Пойдём... посмотрим, как там Майра.
   Неправедное веселье ушло так же быстро, как и появилось. Каждый из нас молча обходил мумию и шёл к лестнице, ведущей вниз. Только Ника задержалась у мёртвого колдуна и задумчиво произнесла:
   -Считал себя пупом земли, а был прыщом.

Эпилог

   Майра умерла. Это только в сказках бывает так, что спасение является в последний момент. Утешала разве что история о других параллельных мирах, древняя нурекнийская религия. Если б я верила в бога, я бы обязательно молилась за то, чтобы в том мире ей было хорошо, ведь это Майра, по сути, сделала всё, и Талисман спасла... впрочем, Ника сделает это за меня.
   Сразу после погребального костра Фрекатта возвёл Нику, Астру и Лизу в официальное звание Хранителей Сил: каждая получила такой же значок, как у меня. Откуда Фрекатта узнал о том, что за его спиной Дайнрил провернул это куда проворнее - ведают только стены Цитадели.
   Грелльские орды покинули замок в тот самый момент, когда Кормак окончательно простился с жизнью. Почему они это сделали и как узнали о кончине повелителя, выяснять охотников не было.
   По выполнении миссии всё тот же Фрекатта повёл нас в сокровищницу Кормака для обещанной расплаты. Из-за Майры церемония оказалась не такой праздничной и торжественной, как хотелось бы, но возмущаться дураков не было. Я набрала полный рюкзак золотых украшений и драгоценных камней, и столько же сгребла в плащ. Не имею привычки таскать при себе весы, но Ника сказала, что каждая из нас тащит в полтора раза больше своего веса. Вполне возможно, что так и есть... В рюкзаке я спрятала одну очень симпатичную и интересную вещицу, нож с лезвием длиной в мою ладонь, чуть изогнутый, украшенный шестью крупными чёрными камнями. Нож был сделан из металла, очень похожего на вьелшан, тот самый, из которого отковали мои стрелы. Такой же тускло-лунный оттенок... возможно, я поступила некрасиво, но у меня он будет в большей сохранности, чем здесь. Если Дайнрил не соврал, говоря, что за один наконечник можно купить половину небольшой страны, легко представить стоимость ножика. Мигом "уйдёт гулять"! У нас же он не стоит ничего, на пункт приёма цветных металлов - и то не отнесёшь. А когда Хранители соберут наконец весь Шар Истины, подарю ножик Зейтту. Как раз в стоимость Дахрейи уложится. Кхарто по секрету растрезвонил, что осталось найти всего два Талисмана, и всё: Вселенная будет в безопасности.
   Таликор не пошёл нас провожать. Астра и Кхарто тоже остались, чтобы поддержать его. Все остальные не просто посоветовали Портал, но и решили развлекать нас до часа открытия.
   Я уходила, так и не узнав, какого лешего Гарх делал в апреле в пустой школе. Зейтт сказал, что никакого второго Талисмана в Храме не было. Чудеса, однако! И сам Гарх уже никогда этого не расскажет.
   И, наконец, пришло время. Кстати, Портал со стороны выглядит жутковато: огромное, чуть светящееся кольцо, окружённое сиреневыми молниями, а внутри - непроглядная тьма.
   -До свидания, - пробормотал Фрекатта на прощание, - удачи...
   -Вам она тоже не помешает, - отозвалась Ника.
   -Идите. Пора. Портал открыт очень малое время...
   Выглядели мы, наверное, презабавно - оборванные, вооружённые до зубов (свои железки они всё же вернули), с баулами - самый что ни на есть средневековый странствующий цирк.
   Мы по очереди подходили к Порталу и растворялись в ватной черноте. Один шаг, и ничто обволокло меня, а в следующий миг я увидела родные звёзды и столбы с обвисшими проводами.
   Ну, вот я и дома.
   Впервые в жизни я порадовалась, что у меня дом в так называемом "одноэтажном районе", а не городская квартира, о которой я мечтала в школьные годы. Возникни я из воздуха где-нибудь на лестничной клетке шестого этажа, не миновать мне соседского допроса, а так... тихо, спокойно и незаметно. Я отперла калитку и оглянулась. Не было слышно даже собачьего лая. Слишком уж мирной казалась эта наступающая июньская ночь.
   И я вошла в дом.
  
   На следующий день пришли Сетта и Зайка. Понятия не имею, как они узнали о моём приезде, потому что мой мобильник окончательно сдох ещё до того, как я добралась до Гор Дракона. Увидели открытую калитку, что ли?
   -Привет... - несмело произнесла Зайка.
   -Привет. Проходите. Сетта? Как дела?
   Подруга будто видела меня в первый раз в жизни. Впрочем, так оно и было... в каком-то смысле. Она знала Риту, соседку по даче, а теперь перед ней была... кто? Солле? Рейатта? Кто угодно, но не я прежняя. Скорее всего, именно Рейатта. Как в фильме "Без лица"... Ещё долго придётся разъяснять друзьям, как я "с оказией каталась в салон красоты".
   -Это правда ты?
   -Спроси у Зайки.
   -Да Ритка это, - подтвердила она, - я и сама офигела, когда после работы меня к ним зашвырнуло... я ж была там, в "Нюра-кане"... ну, когда твой красавчик тебя вытаскивал из болота. Помнишь?
   -Вовсе он не мой. И сволочь редкостная. Кстати, он сказал, что это ты меня вытащила.
   -Офигеть! Он ещё и скромненький... Сетта, извини меня, но его ты видела только в телефоне. В жизни... вымирающий вид.
   -Гадюкус прошмыгус? - предположила я.
   -Иди ты! Хороший парень. Не идиот, между прочим. Ритка, ты ж лучше не найдёшь! Да, а в этом плане он как?
   Почему-то я покраснела:
   -У каждой женщины должен быть свой маленький секрет.
   -Даже нам не скажешь? - обиделась Сетта.
   Я промолчала. Ведь не поверит, что все наши обоюдные изощрения имели место только на словах. Просто решит, что я вру, и будет права, на её месте любая подумала бы невесть что.
   -А я тебя понимаю, - вдруг кивнула Зайка, - когда ты будешь готова...
   -О'кей. Но не сейчас.
   -И что? - неопределённо хмыкнула Сетта. - Куда идём?
   А действительно, куда? "Тик-так"... "Плай"... Теперь-то я могу позволить себе и лучший ресторан в городе. Почему и нет? Но хотелось сделать что-нибудь эдакое... Мне нужна была ниточка, которая связала бы меня с той, уже прошлой жизнью. Или - то и было настоящее? Вдруг меня осенило:
   -Девочки, вы не возражаете против прогулки?
  
   ...-и какого же фига тебе нужен этот зоомагазин? - разочарованно спросила Зайка.
   -Сейчас увидишь, - пообещала я.
   Продавец, молодой темноволосый парень, смотрел на меня с удивлением и непониманием. Вроде мы знакомы... Точно, раньше он встречался с Зайкой, а затем предпочёл ей бывшую супругу. Помню. Но как же его зовут? Самое-то смешное, что и меня он знает. Вернее, знал - в той жизни.
   -Девушка, вам помочь?
   -Да, - мой голос прозвучал неожиданно хрипло, - любезный, у вас случайно нет говорящего попугая?
  
   т'олры - зеленокожая раса с острова Тор Дара (прим.)
   "деним" - "родная" джинсовая ткань
   Beverly Hills Girl - "девушка из Беверли-Хиллз" (англ.) Зд.: девочка в стиле гламур
   "голос омара" - цитата из Л. Кэрролл. "Алиса в Зазеркалье"
   "загнать" - продать, сбыть с рук (жарг.)
   "трамвайчик" - иначе "паровозик", групповое изнасилование (проф. жарг.)
   "заныкать" - спрятать в укромном местечке; более известно отглагольное существительное "заначка" (разг.)
   sh'ara - "ласковое" обращение к женщине (гном.)
   "shalluon" - тролль (гном.)
   "вервольф" - синоним слова "оборотень"
   Дайдо - американская певица
   Terf nes grush'vel - "гнилой лапоть" (гном.)
   Deltur court marfte shalluon! - "Поцелуй тебя дохлый тролль!" (гном.)
   Teish vadicta - отсыл к матери пещерного таракана (гном.)
   Бриллианты в 5 каратов - копирайт гр. "Красная Плесень"
   Рекомендация медиума: В фольклоре многих народов бытует мнение, что русалки - это нечисть, возникшая как результат шатания неприкаянных душ утопленниц по дну реки или озера (прим.)
   деш-дхаж - "протеже" (дахрейск.)
   риэ'ззин - титул, соответствующий принцу-консорту.
   treng? - приятель (гном., насмешливо)
   х'эрт - кожаный фартук-щит с ножнами (дахрейск.)
   Deler averta devi'pru gren - очень неприличное ругательство (гном.)
   Задача про солдатов и мост: учебник физики, раздел "Колебания". Если солдаты идут по мосту в ногу, он рушится, если же вразнобой - конструкция устоит (прим.)
   в спецназе жетон - опознавательный знак с фамилией и номером. Несёт в основном художественный смысл, но в экстренных случаях служит для опознания трупа (прим.)
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   228
  
  
   133
  
  
  
  
  

Оценка: 3.77*6  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Ю.Васильева "По ту сторону Стикса"(Антиутопия) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) А.Ефремов "История Бессмертного-2 Мертвые земли"(ЛитРПГ) А.Завгородняя "Самая Младшая Из Принцесс"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Альянс Неудачников-2. На службе Фараона"(ЛитРПГ) Л.Огненная "Академия Шепота"(Любовное фэнтези) Л.Хабарова "Юнит"(Научная фантастика) А.Холодова-Белая "Полчеловека"(Киберпанк) А.Завгородняя "Невеста Напрокат"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"