Шевченко Юлия: другие произведения.

Месть Ангела. Акт 2

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
 Ваша оценка:


АКТ 2

"Чужая реальность"

  
   Решив не оттягивать момент проникновения на вражескую территорию, с молчаливого согласия Странника переместились ко мне в квартиру. Расторопный фамильяр, прекрасно слышавший наш разговор, уже начертил на линолеуме пентаграмму, и расставил в нужных точках пересечения её линий свечи.
   - Последние напутствия будут? - с трепетом смотря на пентаграмму, нервно сглотнула.
   - Постарайся не умереть, - недовольно проскрежетал Смерть, с недоверием косясь на дракона. - Ну, и где артефакт?
   - Не волнуйся, Ангел Смерти, - более чем презрительно выплюнул Странник, - драконье богатство всегда со мной.
   Вот и ещё одно подтверждение сомнительной легенды о драконах. В народе поговаривают, будто летающие ящеры ну, что сороки - падки на всё, что блестит и плохо лежит. Если же понравившуюся вещь охраняет вооружённый до зубов отряд, то и это не помеха на пути дракона к цацке - подумаешь, десятком трупов больше, десятком меньше, уже ведь никто и не считает.
   Морально щёлкнув по носу моего любимого и глубокоуважаемого начальника, Странник с самым независимым видом достал из пустоты тонкую серебряную цепочку, на которой, притягивая любопытные взгляды, висел не очень большой тёмно-синий, практически чёрный, гладкий камень. Заинтересованно подавшись вперёд, чтобы лучше рассмотреть артефакт, обожающий кровавые жертвоприношения, недоумённо нахмурилась, признав в камешке всего лишь опал.
   - Это и есть легендарная "Звезда Хаоса"? - всё ещё пребывая в шоковом состоянии, не удержалась и недовольно скривилась. - Я этот артефакт как-то повнушительней, что ли, представляла...
   - Ох, молодо-зелено, - совсем по-старчески забрюзжал Странник, чем развеселил меня. - Что ты знаешь, девчонка, о свойствах опала?
   - Опал в переводе с латинского - "opalus" - обозначает драгоценный камень. В России этот минерал стал популярным в первой половине XIX века, когда царь Николай I подарил своей супруге Александре Федоровне головной убор, усыпанный бриллиантами и опалами, - напрягши память, активировала скудные познания в области минералогии. - Ценители ювелирных украшений признают в нем редкий и дорогостоящий минерал.
   - Садитесь, студентка Ласкина, пятёрка! - недовольно скривился дракон. И уже куда ласковее, с благоговением касаясь покатых боков камня, проворковал: - Не слушай её, мой хороший!
   Почувствовав себя круглой идиоткой, перевела ничего непонимающий взгляд на начальника и фамильяра. Те, в свою очередь, хоть и выглядели растерянными до нельзя (видимо, из-за более чем странного поведения Странника), но осуждающе качать головами не стали. И судя по насупленной роже упырёныша на ближайший день варенья мне подарят очередной многотомный трактат, посвящённый магическим свойствам разнообразных минералов.
   - Благородный опал красив в лучах света, ведьма, - снова взялся за старое пепельноволосый. - Он сияет различными цветами, отбрасывая отблески на близлежащие предметы и тело человека-носителя. Это главное его отличие от большинства драгоценных камней.
   Продолжая наставительным тоном читать очередную лекцию (блин, и так уже поняла, что дура непроходимая!..), пепельноволосый мужчина с хитрой улыбкой поднял руку, с зажатым в ней артефактом, вверх. Оранжево-красные лучи заходящего солнца, нагло проникающие в комнату через большое окно, прошли сквозь тёмно-синий камень. Несколько секунд ничего не происходило, как неожиданно Асука ахнул и начал тыкать пушистой кисточкой хвоста в противоположную от окна стену. Удивлённо повернувшись в нужную сторону (честно говоря, ожидала увидеть там как минимум Годзиллу собственной персоной, как максимум - самого Сатану в обнимку со всеми архидемонами Преисподней), но наткнулась всего лишь... На северное сияние! Солнечные лучи, пройдя через минерал, окрасились в жёлтые, синие, зеленые и малиновые цвета и, смешиваясь на светлых обоях, причудливо разукрасили стену в загадочный рисунок.
   - Вот это да! - только и смогла благоговейно прошептать, с замиранием сердца подставляя раскрытую ладонь на пути цветных линий.
   На ладони моментально расцвели сказочные цветы, а настроение поднялось на несколько пунктов вверх - не каждый день в собственной квартире можно наблюдать подобное волшебство.
   - У каждого народа есть собственная интерпретация свойств этого драгоценного камня, - вдоволь насладившись как моим, так и Асуки восхищением, Странник с самым невозмутимым видом продолжил экскурс в минералогию. - Опал в средние века считался лекарством от нервных заболеваний и раздражительности. Он охраняет от бурных эмоций, сердечных заболеваний, меланхолии и кошмарных снов. Считается, что минерал уравновешивает все функции организма, делая их работу гармоничной. Что касается магии и энергетики опала, то это активный, выделяющий энергию камень. Он приносит удачу во всех дела, счастье, оберегает от болезней.
   - Ага, - саркастически ухмыльнулся упырёныш, с самым независимым видом присаживаясь на сдвинутое к окну кресло, - и если в Индии опал символ крепких дружеских чувств и талисман растущих детей, помогающий им полноценно развиваться и бороться со страхами, то на Востоке - олицетворение несбывшихся надежд, иллюзий и пустых мечтаний.
   - Но мы же не на Востоке живём, а в центральной части России, - моментально и без особого напряга отбил "мяч" дракон. - Да и не это важно в опале.
   - Но если он весь такой хороший и замечательный камушек, то почему же его сделали артефактом, которому нужны постоянные жертвоприношения? - испугавшись, как бы мужики не начали ругаться, быстро сменила тему разговора.
   - Это был любимый камень артефактора, создавшего "Звезду Хаоса", - быстро позабыв про назревающую склоку, Странник вновь повернулся ко мне. - Существует легенда о происхождении данного амулета... - Заметив мои округлившиеся и готовые в любую минуту полезть на лоб глаза, дракон презрительно скривился: - Ведьма, только не говори, что ты этого не знала!
   - Бог с тобой, Странник! - притворно всплеснув руками, мол, как тебе такое только в голову пришло, с самым независимым видом произнесла кощунственную правду: - Я и про этот-то артефакт буквально несколько часов назад услышала.
   Если бы словами можно было убивать, то дракон бы уже свалился наисвежайшим трупиком. А так, всего лишь сбледнул с лица, да за сердце схватился. Из чего можно сделать смелый вывод, что он ещё меня и Асуку вместе взятых переживёт.
   - Ладно, оставим фольклор для ценителей, - проскрежетал зубами реликтовый ящер, подкидывая артефакт в ладони. - Начну лучше с инструкции.
   - Артефакт не снимать. Ежедневные кровавые жертвоприношения совершать. - С видом девочки-отличницы продекламировала прописные истины, подсказанные по ментальной связи Асукой. - Ах да, и про "Звезду" никому не рассказывать. Ничего не пропустила?
   Дракону ничего не оставалось, как громко заскрежетать зубами и выплюнуть презрительное:
   - Ничего.
   - Вот и отлично! - громко хлопнув в ладоши, с самым решительным видом приблизилась к пентаграмме. - Тогда предлагаю отправиться на поиски Рафаила... Как-то у меня на душе не спокойно! - Поймав недоумённо-настороженный взгляд фамильяра и более чем подозрительный Смерти, только невинно плечами пожала, да беззаботно улыбнулась: - Интуиция, наверное...
   Подошедший Странник, с невозмутимым видом надел на меня цепочку с драгоценным камнем и взглядом показал, чтобы я спрятала артефакт под одежду. Послушно исполнив молчаливый приказ, ожидающе посмотрела на Асуку, который отчего-то неуверенно мялся возле Габриеля и, судя по насупленной рожице, собирался сказать очередную бякость.
   - Я, конечно, понимаю, что на смертельную опасность нам всем плевать с высокой колокольни, а на прихвостней Сатаны так и вообще наср... Кхм, в общем, всё поняли, что сделать, - поймав ментальную затрещину (не хватало ещё опростоволоситься перед драконом), быстро поправился. - Но меня терзают смутные сомнения, - закончив свою речь крылатой фразой из знаменитой советской комедии, демонёнок многозначительно замолчал.
   - И какие же, позволь узнать? - пророкотал недовольный Габриель, буквально на кончиках пальцев удерживая магию перемещения.
   - Ну, прочитаешь ты сейчас заклинание, ну, перенесёмся мы в Чистилище... - продолжая всё так же неуверенно мяться чуть в отдалении, демонёнок печально поделился своими тревогами: - Но как близко мы окажемся к рагнару? Не думаю, что демоны нам красные стрелочки на дороге нарисуют и повесят разнообразные указатели, мол, идите туда-то и найдёте там свою пропажу.
   Уже открыв рот, чтобы развеять все опасения фамильяра, так и замерла, сражённая наповал ехидными замечаниями Асуки.
   А ведь правда, никто из нас даже не задумывался, каким образом мы найдём Рафаила, а Странник - свою Эбби!
   Если честно, то я совершенно не парилась по этому поводу, полагаясь на извечное русское "авось". Дракон, скорее всего, уповал на то, что с ним никто не захочет связываться ни в Чистилище, ни в Преисподней. И только один хвостатый демонёнок озадачился сим вопросом... Всё-таки плохая из меня ведьма получилась, раз бросаюсь в омут с головой, совершенно не думая об опасности, нависающей как надо мной, так и над моими спутниками!..
   - Предлагаю использовать ритуал поиска и настроить вектор заклинания перехода на максимально близкое расстояние к искомому объекту, - внёс конструктивное предложение дракон, по-новому взглянув на моего фамильяра. - Думаю, какая-нибудь личная вещь рагнара вполне подойдёт.
   - Я так понимаю, что вместо вещи в идеале нужно использовать кровь искомого объекта? - не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы об этом догадаться.
   Недовольно скривившись, получив согласный кивок, печально вздохнула. Мне предстоит, бог знает сколько времени провести на территории демонов, поэтому пора выбивать из себя ранимую натуру и неженку.
   - Крови рагнара у нас нет, да и любимый меч он забрал с собой. В принципе больше ни к чему он и не привязался... - Асука печально мигнул рожками.
   - А как же его фамильяр? - удивлённо вскинув тёмно-серые брови, Странник нетерпеливо посмотрел по сторонам. - Нет связи крепче, чем связь хозяина и фамильяра!
   - Кузя всегда сопровождает Рафаила, - пришлось отвергнуть и эту идею. - Асуке не удалось связаться с волком, да и фамильяры других ведьм о Кузьме не слышали с того момента, как пропал его хозяин.
   Тревога, как за любимого демона, так и за его магического защитника волной накрыла с головой. Перед глазами снова предстала ужасающая картина, и сложно было определить явь это или всего лишь очередной ночной кошмар...
  
   Тёмная пещера, освещённая лишь скудным светом факела, давила на психику не хуже многотонного пресса. Стоны, раздававшиеся со всех сторон из непроглядной темноты, пугали, а перестук, очень похожий на стук сбрасываемых в кучу костей, пробирал до мурашек.
   В дальнем углу, в сером полумраке, еле различалась высокая фигура, прикованная цепями к стене.
   Взгляд с болью прошёлся по многочисленным следам жестоких истязаний, лохмотьям вместо привычной одежды, рабскому ошейнику, и затуманенным болью любимых серебристых глаз. Руки высшего демона были закованы в кандалы, на внутренней стороне которых были острые, смазанные ядом шипы. Смертельное оружие со слепой кровожадностью впивались в беззащитную кожу, вызывая приступы судорог. Но чтобы убить бывшего фаворита Сатаны какого-то яда и побоев мало.
   Неожиданно из темноты выступила внушительная фигура стражника и палача моего Рафаила.
   Высокий, бледный, словно воскресшее умертвие, не одну сотню лет не видевшее дневного света. Узкое лицо с хищными чертами обрамляли длинные белые, словно у альбиноса волосы, а раскосые, глубоко посаженные жёлтые глаза с вертикальными зрачками горели такой жаждой крови, что даже чёрные губы, искривлённые в довольной усмешке, уже не так пугали.
   Оголённый торс палача украшала замысловатая татуировка - наверное, символ принадлежности к какому-то клану, да крупные звенья цепочки со странным кулоном в форме черепа хищной птицы. Странно, конечно, но длинная, до пола черная юбка не вызывала никакого удивления, скорее наоборот - она гармонично вписывалась в образ потустороннего создания, как и кожаные ремни, опутывающие его руки до самых плеч.
   - Вечный... - презрительно выплюнул Рафаил, с трудом сфокусировав взгляд на посетителе. - Пришёл добить?
   - О нет, мой хороший, - змеиное шипение заполнило всё пространство пещеры, а у меня, незримо присутствующей при их разговоре, по коже прошлись крупные мурашки. - Мне ещё не разрешили тебя убить... Думаю, Повелитель приберегает это развлечение, чтобы и твоя ненаглядная колдунья, которая непременно ринется тебя спасть, могла насладиться таким восхитительным и, поверь мне, захватывающим, зрелищем.
   - Только тронь её, тварь, - рагнар резко дёрнулся в сторону ехидно скалящегося Вечного, но практически сразу же безвольной куклой повис на цепях. - Не смей... к ней... приближаться...
   - О, мой хороший, - раздвоенный язык быстро облизал чёрные губы, отчего мне окончательно поплохело - Вечный, словно змея*, смаковал страх и тревогу своего противника, - глупая и самоуверенная человечка сама придёт к нам. И чтобы поймать эту глупую пичугу, мне даже из своей пещеры не придётся выходить.
   И всё пространство заполнилось довольным и издевательски ехидным смехом Вечного...
  
   - Рафаил клялся и божился, что самое дорогое для него - это я, - приняв волевое решение, решила добиться успеха, во чтобы то ни стало. - Моя кровь для ритуала поиска подойдёт?
   - Вот и проверим, - довольно разулыбался дракон, отчего стал чем-то неуловимо похож на Вечного. - Ну-ка, ведьма, позволь уколоть тебе пальчик. Нам необходимо всего несколько капель твоей кровушки.
   Словно в дурмане протянув подрагивающую руку Страннику, с олимпийским спокойствием наблюдала за тем, как мужчина, снова извлёкший из ниоткуда острый кинжал, резко и безжалостно полоснул меня по раскрытой ладони. Тёплая кровь, получившая свободу, начала собираться у меня в руке, а затем падать на пол тяжёлыми каплями.
   Позволив Страннику накапать немного моей крови в центр пентаграммы, со всё тем же безразличием шагнула в центр магической схемы и услышала, как Смерть начал читать заклинание. Порезанную руку неожиданно опалило горячим потоком воздуха, а когда я, шипя проклятия в адрес вероломного дракона, выдернула ладонь из его захвата, на ней не было ни пореза, ни крови.
   - Можешь не благодарить, - высокомерно заявили мне, прежде чем нас начало окутывать густым туманом, формирующимся в тугие жгуты.
   Ехидно фыркнув, мол, больно надо, подняла взгляд на Габриеля.
   Ангел Смерти стоял белый, словно полотно, и в карих глазах плескалась самая настоящая тревога за своего непутёвого заместителя и её смелого, но безрассудного фамильяра.
   Крепко зажмурив глаза, только бы не видеть такого страшного зрелища, как взволнованный Габриель, лишь по несильному толчку поняла, что мы успешно переместились в Преисподнюю. Обратного пути не было, да и не нужен он мне был без Рафаила...
   - Ну, что, - всё ещё опасаясь открыть глаза, попыталась сама себя подбодрить, - поздравляю с удачным прибытием!
   - Если соизволишь посмотреть по сторонам, мелкая, - словно настоящая кобра зашипели справа от меня, - то уже не будешь столь довольна.
   - Мы что, попали не в место назначения? - испуганно распахнув глаза, с удивлением наткнулась на трёх угольно-чёрных пантер. Каждая из которых была размером с упитанного быка. - Эт-то кто?!
   - Ответ на первый вопрос: да, мы попали в Чистилище, а не очутились рядом с рагнаром. Ответ на второй вопрос: это стражники подземных Врат, - обречённо проскулил фамильяр, нервно поддёргивая хвостом и истерично мигая рожками. - Блин, Сатана таки исполнил свою давнюю мечту...
   - Чем же тогда Цербер занимается?
   Каюсь, моё представление о Чистилище и Преисподней строилось исключительно на древнегреческих легендах, на скудных познаниях из Библии, да многочисленных голливудских фильмах. Не увидев в непосредственной близости ни раскалённых сковородок, ни персональных котлов с кипящей серой, ни страшных застенков, и не усладив слух протяжными стонами, наполненными вселенской тоской и нечеловеческой болью, решила, что всё сие великолепие ожидает нас за высокими каменными истуканами, которые Странник охарактеризовал как подземные Врата.
   - Вася, ты в какой семье родилась, напомни-ка? - сахарной патокой растёкся чарующий голос дракона. - Цербер уже давно на пенсии, и спит, вольготно развалившись на подстилке из человеческой кожи, возле кровати любимого хозяина. А эти лапочки заняли его место, и поверь, лучше бы здесь адский пёс сидел, нежели они. Тому хотя бы кость можно было кинуть в качестве отвлекающего манёвра, а эти... Эх! - разочарованно махнув рукой, мол, что с дилетанта взять, мужчина устало посмотрел себе под ноги.
   - Почему?
   Стоя на приличном расстоянии от спокойных, словно изваяния, кошек, никак не могла понять, чем же они опасны, раз даже многотонный ящер испугался. Да ему, принявшему истинный облик, нужно будет всего лишь ехидно ухмыльнуться, выставив на всеобщее обозрение клыки-ятаганы, как киски (в принципе, как и все неугодные и просто нервные личности) самоустранятся, поджав гибкие хвосты.
   - Это огненные пантеры, чувствующие чужаков даже под личиной, - справившись с первым шоком, Асука взял себя в руки. - Мы-то со Странником спокойно пройдём мимо них. - Бросив вопрошающий взгляд на дракона, и получив от того согласный кивок, демонёнок снова посмотрел на меня. - А вот ты, хозяюшка, скрытая "Звездой Хаоса", можешь заинтересовать местных Багир.
   - Но ведь артефакт должен маскировать мою ауру, а не внешность. - Припомнив, в чём разница между такими понятиями как "личина" и "аура", с детской обидой посмотрела на замявшегося дракона: - Вы же все в один голос твердили, что с этой треклятой "Звездой" никто не различит во мне ве...
   Расторопный Странник, понявший, что взбалмошная ведьма сейчас начнёт орать на всю округу о своей истинной принадлежности к магическому миру, молниеносным движением оказался рядом со мной. Крепкая ладонь с неожиданно длинными и, скорее всего, острыми ногтями в самый последний момент накрыла мой рот, отчего мне, волей-неволей, пришлось умолкнуть.
   - Ты бы, идиотка, ещё огромный транспарант с собой прихватила, да в громкоговоритель орать начала, - злобно проскрежетал зубами дракон, крепко держа меня за плечо. - Я сейчас уберу руку, и впредь, пожалуйста, думай, а уже потом говори!
   Осторожно, а главное согласно кивнув (пепельноволосый всё-таки прав и не нужно в первые минуты пребывания на вражеской территории раскрывать своё инкогнито), дождалась, пока дракон уберёт ладонь, и лишь после этого заговорила. Старательно делая вид, что меня совершенно не напрягает близкое присутствие пепельноволосого, поделилась своим поистине гениальным предложением по проникновению на вражескую территорию:
   - Ты и Асука сейчас спокойно, без лишней паники пройдёте сквозь Врата. Когда вы окажетесь по ту сторону, пойду я.
   - Глупо, - моментально отбрили меня. - Если киски почувствуют в тебе постороннюю, то ты и пикнуть не успеешь, как превратишься в горстку пепла. Разумнее будет, если я и Асука пойдём по бокам от тебя, экранируя твою ауру.
   - Издеваешься? - не хуже самого дракона зашипела, злобно сверкнув глазами. - Я что, зря натянула эту сомнительного качества одежду? Напрасно, что ли, пережила не самую приятную беседу с тобой? И вообще, даже если меня поймают, то вы-то сможете найти рагнара и Эбби! Так что, Странник, не тормози, а топай вперёд - в счастливое будущее, как завещал бессмертный дедушка Ленин!
   - Она всегда ведёт себя, словно малолетняя идиотка, у которой за плечами как минимум девять жизней? - недоумённо нахмурившись, ящерица-переросток с непередаваемой интонацией обратился к моему фамильяру.
   - Ага, - печально вздохнув, Асука понуро опустил пушистую кисточку хвоста на твёрдую землю и, нога за ногу, потащился в сторону Врат. - Пошли, а то ведь Васька тут ещё сидячую забастовку устроит.
   - Идиоты... Что хозяйка, что фамильяр! - злобно рыкнул дракон, но всё же послушно последовал за демонёнком.
   Дождавшись, когда парни окажутся в относительной безопасности, глубоко вздохнула, собираясь с силами и морально готовясь к скорой и, скорее всего, болезненной кончине. Я свято верила в силу артефакта и в обманчивый облик пацана демонического происхождения, что придумала для себя, но от червячка сомнений мне так и не удалось избавиться.
   Конечно, Асука и Странник без каких-либо помех прошли мимо огненных пантер. (Хотя, если честно, ожидала, что в любую минуту истошно заорёт сирена и к нам сбегутся бесчисленные легионы демонов и разнокалиберной нечисти. Как же, на их территорию посмел ступить опальный фаворит Сатаны, да не один, а с тысячелетним драконом в обнимку. Но нет, слава Богу, всё обошлось.) Правда, боюсь, что с моей везучестью я так же легко кисок не преодолею.
   - Вася, не тупи, - раздавшийся окрик дракона заставил нервно встрепенуться и с залихватским видом поправить сползшую на глаза кепку. - Двигай ластами, и так уже задержались!
   Мысленно приказав себе собраться, с самым невозмутимым видом направилась к огромным кошкам. Чем ближе я подходила к Вратам, тем тревожнее становилось на сердце... Видимо, и вправду пресловутая ведьмовская интуиция проснулась.
   Когда до пантер оставалось меньше сотни метров, кисули неспешно, словно делая мне огромное одолжение, открыли свои прекрасные глазки. Но вместо жёлто-зелёного цвета, к которому я привыкла в своём мире, в них плескался, опасно поблескивая, настоящий огонь.
   Нервно ойкнув, когда одна из стражниц спрыгнула со своего постамента и направилась в мою сторону, испуганным сусликом замерла на месте. Кошка, грациозно потянувшись, выгнула дугой красивую спину и сладко зевнула. Седея буквально на глазах, с первобытным ужасом поняла, что когда дракон говорил про горстку пепла, это была вовсе не гипербола...
   Подземная Багира сделала несколько крупных шагов в мою сторону, и, выставив лапу, многозначительно так поиграла тридцатисантиметровыми когтями. Она то втягивала, то выпускала их, с лёгкостью взрыхляя твёрдую, словно камень, землю. Неожиданно пантера низко припала на лапы. Ощерила пасть в грозном рычании и демонстративно выставила не только арсенал когтей, но и зубов.
   "А вот и моя персональная смерть пожаловала," - как-то отстранённо пронеслось в голове, когда кошка одним плавным, но неимоверно быстрым прыжком оказалась рядом со мной.
   Стражница, утробно рыча, низко наклонила голову и... Втянула в себя воздух, словно пытаясь понять, свой демон перед ней стоит или чужак. Нервно хохотнув (ох, чувствую не за горами и полноценная истерика), благоразумно не стала делать резких движений. Хотя, скажу честно, очень хотелось упасть ничком на землю и, прикрыв голову руками, истошно пропищать: "Не трогай меня, киса!".
   Несколько томительно долгих секунд ничего не происходило - кошка всё так же продолжала меня обнюхивать, а я же с неимоверной скоростью терять нервные клетки.
   Нанюхавшись вдоволь, пантера громко чихнула, а затем, словно домашняя любимица ткнулась носом мне в лицо. Наверное, она хотела, чтобы её приласкали за хорошую работу, но у меня, от пережитого стресса руки не поднимались. Поэтому ничего не оставалось, как потереться щекой о гладкий и холодный нос (удивительно, но огонь, тонкими язычками вырывавшийся из приоткрытой пасти пантеры, не причинял мне никакого вреда), и тихо, срывающимся голосом, шептать слова благодарности.
   Решительно приблизившийся к нашей парочке Странник, с самым невозмутимым видом потревожил маленькую идиллию, банально схватив меня за шкирку и потащив за собой. Вяло помахав всё ещё дрожащей рукой стражнице, возвратившейся на своё место, позволила себе расслабить напряжённые до сих пор мышцы. Немного подумав, взвесив все "За" и "Против", подёргала дракона за рукав тёмной футболки, и нагло заявила:
   - Любезный, а понесите-ка меня на ручках!
   От подобного заявления мужчина споткнулся на ровном месте и лишь чудом сохранил равновесие.
  
   Путешествовать по Чистилищу оказалось до противного скучно, а постоянные попытки слабых демонов убить хоть кого-нибудь из нашей троицы утомили примерно на втором часе.
   Здешние обитатели по наивности полагали, будто возьмут странных гостей численным перевесом, но после того, как Странник всего одним метким плевком испепелили с сотню обезьяноподобных существ, а Асука, отобрав у одного из нападавших прототип средневекового меча, вторую сотню покромсал в капусту, за нами уже увязался эскорт из падальщиков.
   Утробно рыча и издавая противный, зубодробительный звук, они быстро приговорили то, что некогда было их собратьями по демонской крови. Поработали ребятки на славу: даже косточки от поверженных нами супостатов не осталось!
   Впервые увидев демонов, напавших на нас с Рафаилом на кладбище три года назад, когда мы искали недостающий ингредиент для зелья отчуждения, чуть рассудка от ужаса не лишилась.
   Проигнорировав дружеский совет Странника не обращать внимания на чавканье за нашими спинами и вообще не оборачиваться, совершила стратегическую ошибку, присущую всем представительницам слабого пола и кошкам. Заметив в непосредственной близости от своей несравненной персоны невысокое, примерно полутораметровое существо, радостно скалящееся огромными, окровавленными клыками, громко взвизгнула и попыталась садануть нападавшего тяжеленным рюкзаком по черепушке. Вовремя среагировавший Странник успел перехватить несущиеся на агрессора практически смертоносное орудие (Асука туда столько впихнуть умудрился, что удивительно, как рюкзак по швам не треснул!..) и, шикнув, чтобы не буянила, с олимпийским спокойствием положил руки мне на плечи.
   Трястись и падать в обморок как-то резко расхотелось (когда за твоей спиной стоит такой ангел-хранитель, то и сам Сатана не брат!), осипшим от ужаса голосом поинтересовалась что это за существо.
   Гоблин-переросток, услышав мой вопрос, по совиному наклонил голову набок и, округлив и без того немаленькие красные, без признаков белка глазки, снова радостно оскалился, да ещё и когтистые лапы в мою сторону протянул. Шарахнувшись назад, упёрлась спиной в грудную клетку дракона, да так и замерла предсмертным памятником самой себе, зажатая в тисках реликтового ящера.
   Несуразно длинные пальцы, негигиенично испачканные в крови убитых нами демонов, приблизились к моему лицу, и когтями очертили его овал. Когда я уже готова была вцепиться зубами в антисанитарную длань, существо таки соизволило убрать от меня свои руки.
   - Это, Василиса, падальщик, - дождавшись, когда наши с низшим демоном расшаркивания прекратятся, дракон всё-таки соизволил просветить меня относительно местного бестиария. - Никогда не поворачивайся к ним спиной, и не нападай первой. Эти ребята питаются падалью, но, если их разозлить или загнать в угол, то по силе с ними мало кто сравнится.
   Выслушав, и в этот раз приняв к сведению дельный совет, старалась держаться поближе к Страннику либо Асуке. Мало ли, какая шлея падальщикам под хвост попадёт...
   Как известно, дурная слава бежит впереди планеты всей, поэтому к нам более никто не приставал. Что очень радовало нашу гоп-компанию, и, думаю, искренне печалило прожорливых падальщиков.
   Разговаривать с драконом и фамильяром после их показательных мастер-классов было как-то боязно, а унылая и однообразная местность Чистилища быстро наскучила. А что может быть интересного в грязно-коричневой, потрескавшейся от засухи земле? Куда ни кинь взгляд, наткнёшься на одно и тоже: идеальная видимость на пару десятков километров, редкие нагромождения валунов, очень похожие на жертвенные алтари, да чахлая трава, по сравнению с которой кактусы и верблюжья колючка вечнозелёные и сочные растения.
   Поэтому который час подряд, отойдя от шока и вдоволь насмотревшись на всяких рогато-когтисто-клыкастых уродцев, усиленно убивала нежную нервную систему Странника. Совершено не мелодично мурлыкая себе под нос любимые песни довольно известной группы, ещё и пританцовывала, хотя, многие и утверждают, что под рок танцевать совершенно невозможно. Брехня, они просто не пробовали!
   - Что ты там постоянно бубнишь? - всё-таки не выдержал дракон.
   - Песенку, - с самым невинным выражением хитрых глаз посмотрела на оппонента.
   - И какую же, позволь узнать? - ехидно осклабился мужчина.
   Обернувшись в сторону, он недовольно скривил породистое лицо, и всего одним взглядом отогнал от нашей троицы стайку каких-то ползучих насекомых. Те с громким и истеричным писком скрылись за ближайшим валуном, и более старались не подавать признаков жизни. Падальщики, упорно следовавшие за нами, печально вздохнули. Над их лысыми черепушками, обтянутыми серой сморщенной кожей витала всего одна мысль: "А ведь еда была так близко!..".
   - Спеть? - Получив согласный, но в меру настороженный кивок, громко откашлялась. - Здесь каждая тварь, - пытаясь подражать хриплому голосу солиста, старательно зарокотала: - мнит себя гением. Здесь каждый хочет стать похожим на Ленина. А я хочу стать похожим на Сталина: половину к стенке, остальных - по камерам!** - И ужасный звук, призванный охарактеризовать гитарный рифф.
   - Уж лучше к Сатане в плен попасть, чем слушать твои завывания! - буквально на втором куплете дракон показательно закрыл уши руками. - Василиса, с твоими вокальными данными только в туалете орать "Занято".
   Ах, вот, значит, как... Ну, всё, я обиделась по-настоящему и буду мстить!..
   Не хочешь слушать мои любимые песни в исполнении несравненной меня же, тогда я тебя обычными словами до нервного тика доведу! Опыт у меня в этом деле большой, да и учителя один другого хлестче были. Один Габриель чего стоит!
   - Скучно! - приступив к реализации плана страшной мести, проныла, наверное, в сотый раз с момента нашего появления в стане врага, вяло переставляя каменные от усталости ноги.
   Не знаю, возможно я просто нытик со стажем, а возможно и чего-то большего и (зачем греха таить?..) кроваво-страшного от Чистилища ожидала. Ну, не зря же им избалованных детишек пугают, да и сами демоны чуть ли в обморок не падают при одном его упоминании. А передо мной вот уже на протяжении нескольких часов только и простирается, что равнинная местность, да редкие кустарники и валуны. Скучно, товарищи!
   - Не ной, - ответ Странника, как и предыдущие девяносто девять раз, был неизменным. - Вот найдём твоего рагнара, тогда и повеселишься, отбивая бездыханное тело любимого от лап и копыт прислужников Сатаны.
   Споткнувшись на ровном месте, чуть носом утоптанный грунт не вспахала. Ладони моментально похолодели, а к спине, вмиг покрывшейся холодной испариной, противно прилипла и без того не самая чистая роба. Помахав руками на манер ветряной мельницы, всё-таки смогла удержать равновесие, но вот справиться с нахлынувшими эмоциями так же легко не получилось.
   - Почему "бездыханное"?! - только и смогла просипеть, смотря на пепельноволосого парня с суеверным ужасом.
   - Неужели ты, колдунья, не задавалась вопросом, почему твой рагнар не шлёт о себе никакой весточки? С его-то силой и талантами? - Холодные серые глаза цепко прошлись по моему сбледнувшему лицу. - Вижу, что задумывалась... И даже больше скажу - ты что-то знаешь!
   - О чём ты, мил человек, говоришь?
   Поспешно отвернувшись от проницательного взгляда, окончательно струхнула. В мои планы не входило ни изливать душу перед драконом, ни тем более рассказывать о своём счастливо приобретённом даре.
   - О твоём подозрительном отношении к ситуации, - недовольно зашипел Странник. - Твоё как минимум странное поведение настораживает. То ты вполне адекватная идёшь, то впадаешь в меланхоличное состояние и начинаешь походить на амёбу, а то вообще в тебе словно второе дыхание открывается и тогда всем места мало становится. Может, ты беременная маленьким рагнарчиком или лапочкой колдуньей?
   - Рехнулся?!? - перспектива нежданно-негаданно стать мамой вдохновляла мало.
   Нет, конечно, я хочу испытать радость материнства, но не сейчас, когда предполагаемый папочка моих детей непонятно где, прикованный цепями к каменной стене. Да и разобраться с новыми способностями тоже не помешает. Поэтому, Странник, извини, но побыть тебе нянькой пока не суждено.
   - О чём шушукаетесь? - появившийся, словно чёрт из табакерки, Асука, был как нельзя вовремя.
   - Обсуждали, кто будет тащить хладное тело Рафаила до точки перехода в наш мир, - недовольно буркнула, незаметно вытирая вспотевшие ладони о штаны. - Предлагаю расчленить его и, если повезёт, впихнуть в рюкзаки.
   Две пары удивлённых глаз сошлись на мне в тот момент, когда я уже открыла рот, чтобы посмеяться над шуткой. Видимо, чёрный юмор ни дракон, ни фамильяр не любили... Фу, неженки!
   - Да пошутила я, пошутила! - Отмахнувшись от гибкого хвоста, так и норовившего потрогать мой лоб на предмет жара, решила перевести тему: - А ты где, мой хороший, был? - повернувшись к Асуке, многозначительно пошевелила бровями.
   - На разведке, - всё так же продолжая с подозрением смотреть на меня, демонёнок оставил попытки проверить температуру прикреплённой к нему ведьмы. - Советую сделать привал, и хотя бы пару часов отдохнуть.
   - Почему? - наше удивление со Странником было единодушным.
   - Мы приближаемся к торговому тракту, по которому очень медленно движется гружёный обоз. Не думаю, что нам стоит с ними сталкиваться.
   Удивлённо округлив глаза, основательно пожалела о том, что за три года так и не удосужилась заполнить пробелы в знаниях. (Трактат по демонологии так и пылится где-то на антресолях. Ведь я, наивная чукотская девочка, полагала, что более никогда не встречусь ни с демонами, ни с Сатаной, но жизнь всё расставила на свои места.)
   - А если украсть повозку у торгашей? - Если раньше в глазах парней сквозили сомнения относительно моей умственной отсталости, то сейчас они переросли в крепкую и обоснованную уверенность. - На своих двоих долго топать, да и такой эскорт, как падальщики, нам на руку явно не играет, а Габриель дал ясно понять, чтобы в Преисподней мы провели как можно меньше времени.
   - Вот объясни мне, идиоту, почему ты решила, будто мы сможем разбить вооружённый отряд демонов, увести у них транспорт и остаться при этом живыми? - дракон подозрительно прищурился. - Да, нам нужно как можно быстрее разобраться с вопросами, которые нас сюда привели, но не рискуя при этом ни частями тела, ни, уж тем более, жизнью! - к концу гневной тирады он практически орал, нависая над несчастной и маленькой мной.
   С каждым произнесенным словом, Странник всё сильнее наклонялся вперёд, поэтому мне ничего не оставалось, как пропорционально его движениям приседать. Выпад про сохранение себя, любимой, в целости и сохранности, добил окончательно, отчего ноги, не привыкшие находиться в положении "на полусогнутых", позорно подкосились, и я рухнула на землю.
   - Ещё идиотские идеи будут?
   Продолжая нависать надо мной, мужчина даже не попытался предложить руку помощи для придания мне вертикального положения. Дождавшись, когда отрицательно помашу головой (я не дура клиническая, и не хочу всё путешествие провести в связанном состоянии, болтыхаясь, что мешок с картошкой, на плече дракона - а именно это обещали серые глаза, если мой ответ не устроит двуногую ящерицу), Странник устало взъерошил волосы и отдал чёткий приказ о привале.
   Так как я уже сидела, и вполне себе удобно, решила никуда не переползать, и накрыть скатерть-самобранку здесь. Сняв рюкзак с плеч, и почувствовав от этого невероятное облегчение, полезла в его недра.
   Чего там только не было! Зелья, набор ножей, сковородка, кастрюльки в количестве трёх штук, пачки с разнообразной крупой, сахар, соль, килограммовая пачка кофе, печеньки, зефирки... А вот нормальной еды, например, плова, не было!
   - Асука, а что мы кушать будем? - вынырнув из нутра нашей полевой кухни и холодильника в одном флаконе, удивлённо посмотрела на демонёнка. - Ты же ничего с собой не взял.
   - Вася, а на кой, по-твоему, мы пёрли тушёнку и крупу? - шартрезовые глаза странно сверкнули. Могу поклясться, что в них промелькнуло беспокойство. - Сейчас Странник нам водички из своего тайника достанет, и я сварю супчик.
   В подтверждение слов фамильяра, дракон, словно из воздуха, достал два пятилитровых бутыля с водой. Удивлённо открыв рот, с немым восхищением (и почему меня умные мысли так редко и поздно посещают) смотрела на реликтового ящера, который имеет некий тайник, где можно много чего интересного спрятать. На фоне этого назревает закономерный вопрос: почему Странник не запихнул нашу с Асукой поклажу в свой "ларец", а заставил тащить тяжеленные рюкзаки.
   Озадачив общественность возникшим вопросом, выжидательно уставилась на оппонента, гадая, какие ещё секреты хранит новый знакомый.
   - Я тебе что, тягловая лошадь? - ехидно фыркнул дракон, усаживаясь на стоящий рядом со мной камень. - И вообще, физические нагрузки полезны для здоровья.
   "Вот же нахал!" - обиженно булькнула справедливость, любовно взращённая мамочкой и папочкой.
   Отдав пакет с рисом рукастому и жутко домовитому фамильяру, пристально посмотрела на Странника. Мужчина меланхолично рассматривал окружающую местность и, если бы была возможность, то и ножками болтать начал. Но, увы и ах, камешек, на котором дракон притулил свои драгоценные девяносто, был для этого низковат.
     - И чего так душевно смотрим? - Даже не поворачиваясь в мою сторону, пепельноволосый засёк направленное на него внимание.
     - Хочу вот расширить свой кругозор, - совершенно не смутилась я. - Почему нам нежелательно пересекаться с другими демонами или же необходимо свести с ними общение к минимуму, понятно. Поэтому назревает животрепещущий вопрос: как нам, практически диверсионному отряду, попасть из Чистилища в Преисподнюю незаметными и в полном составе?
     Дракон очень медленно повернулся ко мне. На его породистом лице читалось не просто недоумение, нет, там царили шок и недоверие. 
    Совершенно не понимая, какими именно моими словами вызвана подобная реакция реликтового ящера, мило и (честное ведьмовское!..) совершенно безобидно улыбнулась. Асука, наблюдавший за нами, нервно дёрнул пушистой кисточкой хвоста и предпочёл отойти на несколько метров. При этом демонёнок, прижимая к груди полученную от меня пачку крупы и свой многокилограммовый рюкзак, пыхтел нечто очень похожее на "Сейчас как шальным заклинанием попадёт, так костей потом не соберу!". 
     Фыркнув на причитания фамильяра, снова обратила своё драгоценное внимание на Странника.
   - Ножками, тугодумная моя, ножками, - не смог не съехидничать прародитель пресмыкающихся. - А если ты имела в виду наш маршрут, то, спешу тебя расстроить, его пока нет в наличии.
     - Как так?!? - подпрыгнув из положения "Сидеть", в предобморочном состоянии посмотрела на оппонента.
     - Мы не знаем, где держат рагнара и Эбби, - милостиво пояснили мне, ехидно ухмыляясь. - Сначала нужно узнать, что происходит в Чистилище и, какие интересные разговоры и думы занимают местных демонов.
     Ну, допустим, в каком месте держат Рафаила, я знаю. Дело осталось за малым: выведать у врагов адрес пещеры, где обитает Вечный, и не проколоться, что обладаю новым и пока совершенно непонятным в использовании даром.
     - А что, прислужники Сатаны не только по иерархии делятся, но и по ореолу обитания? 
     - Как всё запущенно, - простонал Странник и картинно схватился за голову. - Асука, как так получилось, что твоя ведьма ни в зад ногой, ни в зуб коленом не понимает в демонологии?
     - Как-как, - ставя на большой плоский камень кастрюлю с водой, демонёнок недовольно мигнул рожками, - каком кверху!
     Щёлкнув пальцами, хвостатый лапушка заставил камень окраситься оранжево-красным цветом.
     Удивлённо выпучив глаза и совершенно не эстетично уронив челюсть, не нашла ничего лучшего, как проблеять нечто совершенно нечленораздельное. На языке вертелся вопрос о новоявленных магических способностях фамильяра, его нервном состоянии и о пока ещё скрытых талантах. 
     Справившись, наконец, с изумлением, всё-таки начала допрос хвостатика с самого главного на данный момент:
     - Асука, а почему ты дома магией не пользовался?
     - Потому что она мне не подвластна, - промывая рис, фамильяр не стал увиливать от ответа. - Любой демон, даже самый слабый, находясь в нижнем мире, может пользоваться дарами, как Преисподней, так и Чистилища.
     - И что же это за дары такие? - врага нужно знать не только в лицо, а так же и в любые другие части тела!
     - Несложные заклинания, ускоренная регенерация, более тонкий слух или чувствительный нюх...
     - Хватит! 
     Подавив позорное желание схватиться за сердце, ненадолго подвисла.
   Наблюдая за тем, как расторопный фамильяр высыпал в закипевшую воду крупинки риса, и сейчас примеряется к большой луковице, извлечённой ловким движением из недр рюкзака, попыталась осмыслить только что услышанное.
     Получается, что демон, которого на земле я могла размазать тонким слоем по плинтусу (фигурально выражаясь, конечно, ибо Рафаил к дракам на десять метров не подпускал любимую ведьмочку), в своём родном мире намного сильнее меня. И если я в скором времени не освою все навыки диверсионщика и не научусь мимикрировать под голую местность, то одной отдельно взятой ведьме не поздоровится.
   Во всей своей простоте назревал некрасивый, но животрепещущий вопрос: как действовать дальше? И решать его нужно было в крайне сжатые сроки: чувствую, что в скором времени нам может очень крупно не повезти...
   - Ладно, при появлении любого демона буду позорно и с криками ужаса прятаться за ваши спины, - сделав определённые выводы и продумав план действий, снова вернулась к началу разговора. - И всё же мне бы хотелось знать, как мы всё-таки проберёмся из Чистилища в Преисподнюю? Допустим, ориентировочно зная, где держат рагнара?
   - А с чего это, мой сладкий сахар, ты решила, будто высшего демона кто-то пленил? - Странник, зараза, снова придрался к моим словам и так пристально на меня посмотрел, что моментально захотелось сдать все явки и пароли. Ментальное воздействие он решил использовать на мне, вы только посмотрите!
   Сцепив зубы, заученным с детства движением сбросила с себя оковы чужого принуждения, и, каюсь, еле удержалась от желания скрутить дракону знаменитую конструкцию из трёх пальцев, когда поняла, что его магия намного сильнее и так просто от неё не избавиться.
   Мысленно протарахтев несложное заклинание, позволяющее избавиться от постороннего влияния, злорадно улыбнулась.
   Асука, умничка моя хвостато-рогатая, научил непутёвую хозяйку одному очень интересному и крайне занимательному приёму. Когда кто-нибудь влезает мне в голову, а я это дело засекаю и пытаюсь пресечь при помощи магии, то вплетаю в структуру заклинания всего одну строчку, позволяющую соединить мои и фамильяра сознания. Тогда демонёнок напрягается и выдаёт, как он тогда выразился, "ментальный хук правой... но могу ещё и по почкам попинать". Думаю, после подобного приёма мало кому захочется повторять печальный опыт.
   Откуда я узнала, что наша с Асукой схема работает? Так под боком всегда находился Рафаил, который за скромное вознаграждение соглашался побыть в шкурке подопытного кролика. И если вы подумали, что рагнар намекал на постельные утехи, то жестоко ошибаетесь. Нет, ему на аццких каруселях захотелось покататься, да на футбольный матч сходить!
   Дракон еле уловимо поморщился, но чувство постороннего влияния благополучно улетучилось. Думаю, если бы я действовала одна, то Странник бы чхать хотел на мои потуги, но с дуэтом "Васька feat. Асука" справиться уже не смог... Или просто не стал открыто нарываться на скандал.
   - Колдовская интуиция нашептала, - состроив покерфейс, ответила Страннику теми же словами, что и любимому начальству не так давно.
   Поняв, что пытать меня на предмет истины бесполезно, а из-за ментального воздействия можно и огрести, дракон благополучно заткнулся.
   Не знаю почему, но я стала какая-то раздражительная. Наверное, это связано с неудачными поисками Рафаила. Мы же использовали мою кровь, чтобы перенестись как можно ближе к пленённому рагнару, но попали к центральному входу в Чистилище. На истеричный вопль: "Как так, мать вашу всеобщую?!?!..", мои спутники только озадаченно плечами пожали. Они, явно, были озадачены не меньше моего. Да и близкое знакомство с огненными пантерами не очень-то обрадовало. Но всё равно это не повод срываться на других.
   - Итак, есть идеи, почему мы оказались у Аидовых Врат, - название Врат мне услужливо подсказал Асука по ментальной связи, - а не в десяти метрах от Рафаила? - молчать было не интересно, а в голове крутилось множество занимательных вопросов.
   - Скорее всего, место, где сейчас находится высший демон, скрыто сильными чарами, - всыпав в будущий суп мелко порезанные лук и морковь, демонёнок поделился своими мыслями. - Поэтому заклинание перемещения, не сумев правильно сработать, перенесло нас в Чистилище к Вратам.
   - Ладно, - задумчиво пошевелив бровями, приняла соломоново решение: - Думаю, рагнар и Эбби протянуть день-другой без нас, поэтому отправляемся прямиком к оракулу.
   - Василиса, ну, зачем она тебе? - помешав деревянной ложкой практически готовый суп, фамильяр нервно дёрнул пушистой кисточкой хвоста. - Она с нами и разговаривать не станет, что уж говорить о помощи...
   - С нами, может, и не станет, - благоразумно не стала опровергать идею Асуки, - а вот со Странником, думаю, пообщается с удовольствием! А если он ещё, якобы совершенно случайно, обмолвится о пропаже Рафаила...
   Прервав умную мысль на середине, на несколько секунд подзависла. Обеспокоенные моим более чем странным поведением парни, нехорошо так, многозначительно, переглянулись и попытались выяснить причину ведьмовского ступора.
   - Асука, - решивший так легко не отказываться от своей идеи-фикс, Странник попёр напролом, - а ты в мусоре случайно использованный тест на беременность не находил?
   - Нет, - немного подумав, фамильяр сказал чистую правду.
   - Тогда твоя хозяйка головой стукнулась, - теперь из меня попробовали сделать инвалида. - Или же, о боги, у неё какое-то психологическое заболевание!
   - Окстись, ящерица! - бросив хмурый взгляд на весельчака, тяжело вздохнула. - Мы сами не пробьёмся к Лейле, это и дураку понятно, - получив два согласных кивка, поделилась гениальной идеей: - Значит, нас к ней проведут со всеми почестями!
   - И кто же, позволь узнать? - пакостно так ухмыльнулся Странник. - Не Сатана ли?
   - Так знамо кто: лорд суккубов - Азизиан! - растянув губы в довольной улыбке, заинтересованно принюхалась - полевой супчик пах просто изумительно. - Как-никак это его шавка вызвала рагнара в Преисподнюю, вот пусть и помогает найти Рафаила.
   Асука, до этого разливавший суп по жестяным тарелкам, замер, так и не донеся половник до цели. Дракон, видимо, уже морально готовый ко многому, но не ко всему, таки шлёпнулся на землю. Резко повернувшись ко мне, он собирался то ли сказать нечто мало приятное, то ли просто придушить, чтобы не фонтанировала идеями мазохистских самоубийств, но так и не смог определиться в предпочтениях. А я же, продолжая давить довольную лыбу, наблюдала весь этот балаган.
   - Вась, а Вась, - справившись, наконец, с изумлением, фамильяр таки наполнил тарелку до краёв и протянул её мне, мол, лучше жуй, чем рот открывай, - думаю, путь до Азизиана будет ещё более опасным, нежели до Лейлы.
   - А мы воспользуемся помощью друга! - да, я упёртая, но разве это плохо?
   - Смерть? - быстро поняв, о ком говорю, хвостатик передал Страннику его порцию. - Но как мы с ним свяжемся?
   - Ну, во-первых, я - потомственная ве...
   - Не произноси это слово ни в Чистилище, ни в Преисподней, - дурниной провыл Странник, совершенно некультурно прерывая меня. Серые глаза метали молнии, а из ушей чуть ли пар не валил - ведь это не первый раз, когда дракон вовремя тормозит мой болтливый язык. - Можешь привлечь ненужное внимание со стороны демонов. Если хочешь обозначить свой род деятельности, скажи лучше "колдунья", правда, они сплошь тёмные.
   Кивнув в знак того, что не только услышала, но и приняла к сведению дельный совет, всё же закончила начатое предложение:
   - Короче, все поняли, кто именно, для которой связаться с кем-либо всего лишь пара пустяков! - выпятив грудь колесом, решила не скромничать.
   - В теории, - не смог промолчать пепельноволосый, с живым интересом смотря на меня.
   Вот, ей-богу, лучше бы горячий супчик ложками поглощал, нежели опускал мой авторитет ниже плинтуса. Или же Странник боится поперхнуться, заслышав очередной ведьмовской перл?..
   - Во-вторых, - не позволив сбить себя с мысли, пёрла напролом, - каждый заместитель знает, как связаться с руководителем. Даже, если они находятся в разных мирах.
   - Снимаю шляпу, - довольно пророкотал дракошка-в-пальтошке и зачерпнул ложкой наваристый супчик. Отправив вкуснятину в рот, закончил-таки предложение: - перед Асукой.
   "Вот же гад!" - в очередной раз мысленно восхитилась наглостью отдельно взятой личности.
   - Извини, Василиса, но волшебное зеркальце и наливное яблочко дома оставил, поэтому даже не представляю, как ты собираешься пообщаться с Палачом, - ехидно заметил дракон, паскудно улыбаясь. - Да и нужно ли это, то же не понимаю.
   - Нужно, - непререкаемым тоном заявила, задетая за живое. Не представляет он, видите ли, тьфу! - Смерть не только сориентирует нас в дальнейших действиях, но и передаст сообщение Лорду суккубов. Думаю, можно вызвать его личную шавку...
   - Какая ты злопамятная! - восхищённо присвистнул пепельноволосый, в двух словах проинформированный об истоках нашего сомнительного мероприятия. - А ты уверена, что Азизиан захочет рисковать положением ради помощи тому, чья фотография висит на стенде "Их разыскивает Сатана"?
   - Когда он узнает о том, что Рафаил пропал после того, как принял его приглашение, согласится! - Нехорошо прищурив глаза, мысленно для себя всё решила: не захочет сотрудничать добровольно - заставим. - Тем более что рагнар себя пяткой в грудь бил, и кричал громче всех, что они с Лордом друзья, чуть ли не с младенческих пелёнок.
   - Ну, знаешь, это не аргумент, - дракон всё никак не мог успокоиться и пытался всеми силами отговорить меня от провальной затеи.
   - Аргумент - не аргумент, но попробовать стоит, - неожиданно на мою сторону стал Асука. - Вася права! Мы тут ещё долго можем сидеть, так никуда и не попав, а время-то тикает. - Подцепив хвостом пакетик с нарезанным батоном, протянул его нам с противным ящером. - Да, я прекрасно понимаю, что мы рискуем быть пойманными приспешниками правителя Преисподней, но к тому моменту, как они сюда прибудут, никого не застанут.
   - Так, стоп! - подняв руки вверх, словно сдавалась, вопросительно изогнула бровь. - С этого места, пожалуйста, поподробней. Почему нас обязательно должны засечь?
   - Вась, ты же белая... - поймав хмурый взгляд серых глаз, фамильяр вовремя замолчал. - Мы находимся на вражеской территории, где применяется только тёмная магия, и любое отклонение от местной нормы строго отслеживается. Как думаешь, захочется ли местным дознавателям узнать, кто мы такие, куда держим путь и ради какой цели? - Получив мой согласный кивок, демонёнок довольно мурлыкнул: - Правильно, ведь всем хочется выслужиться перед вышестоящим руководством.
   Признав правоту фамильяра, и ужаснувшись глобальности шпионской сети врага, настроилась на решительный лад. Нечего сопли-слюни распускать, рагнар в опасности и, может так статься, что только мы ему помочь и можем.
   Передав дракону пустую тарелку из-под супчика, полезла в рюкзак в поисках необходимых вещей. Была у меня одна идейка, которой хотелось озадачить и начальство, поэтому необходимые для ритуала предметы сами в руки прыгали. Фляжка с заговоренной водой, масло женьшеня, деревянные ступочка и пестик нашлись довольно быстро, и я приняла это за добрый знак свыше.
   - Ух, ты! - заинтересовавшись происходящим, пепельноволосый не преминул засунуть любопытный нос в рюкзак. - Да это же полновесный магический походный арсенал!
   Справедливо возгордившись своими талантами (зря, что ли полдня по квартире шныряла, выгребая из запасников самые убойные зелья?..), принялась за приготовления для проведения ритуала.
   Налив в ступочку воды, добавила несколько капель приятно пахнущего масла, и принялась их размешивать, негромко напевая необходимое заклинание. Когда последнее слово было произнесено, резким движением выплеснула получившуюся смесь на землю. Вопреки законам природы, вода не впиталась в иссушенную почву, а так и осталась на поверхности, маслянисто поблескивая под лучами палящего солнца.
   Дождавшись, пока жидкость примет овальную форму, чётко и достаточно громко произнесла:
   - Габриель!
   Несколько минут ничего не происходило, отчего я уже начала сомневаться в правильности проведения ритуала (да и ехидные реплики Странника оптимизма как-то не добавляли), как неожиданно вода пошла мелкой рябью. Радостно взвизгнув, снова попыталась призвать начальника:
   - Габриель! Мне нужна твоя помощь!
   Знаю, что Смерть, заслышав подобную формулировку, скорее всего, подумал о том, что я нахожусь одной ногой в могиле (согласитесь, ожидать подобного от могущественного, хоть и бывшего фаворита Сатаны или тем паче от тысячелетнего дракона, как минимум глупо). Но это даже хорошо: начнёт быстрее шевелиться, опасаясь потерять родного и вымуштрованного зама, да и перед моими родителями и демонами, огорчёнными смертью любимой ведьмы, ему тоже отвечать не захочется.
   Как я и предполагала, биг босс появился буквально через секунду, после моей попытки сгустить краски.
   Над водной поверхностью медленно, словно преодолевая сильное сопротивление, начала подниматься голова Ангела Смерти. Тонкие прозрачно-голубоватые линии скрупулезно прорисовывали черты знакомого лица. Сначала появился короткий ёжик волос, затем высокий лоб, брови и глубоко посаженные глаза, с небольшой горбинкой нос, чётко прорисованные скулы, тонкие губы и острый подбородок. Такой родной и любимый упырёныш...
   Почувствовав, как в груди защемило, а на глазах навернулись непрошеные слёзы, мысленно приказала себе собраться. Ещё бы, блин, кинулась шефу на шею и слёзно попросила забрать меня домой.
   Пристально осмотрев меня блёклыми глазами, начальник вопросительно изогнул такую же бесцветную бровь. Его лицо выражало крайнюю степень удивления: сто против одного, что он ожидал увидеть совершенно другую картину. Мило улыбнувшись нахмурившемуся Ангелу Смерти, приветственно помахала рукой. Видимо, Габриель не разделял энтузиазма заместителя, потому что гневно рявкнул:
   - По какому поводу кипешь подняла?
   Подавив тяжёлый вздох (я к нему со всей душой, а он... эх!), растянула губы в ещё более радостной улыбке. Асука, знавший хозяйку как облупленную, настороженно замер, и, наверное, мысленно начал перебирать разнообразные варианты дальнейшего развития ситуации. Габриель же, предположив, что, находясь рядом со мной в астральной проекции, не сильно пострадает, всё так же заинтересованно взирал на непутёвого заместителя. И лишь бедный Странник ничего понять не мог.
   - Да вот, хочу, чтобы ты помог устроить рандеву с Азизианом, - решив, что негоже тянуть кота за хвост, как бы невзначай обронила.
   - Зачем? - на лице Смерти вместо вопросительного выражения проступила тень тревоги, а в голосе послышалось сомнение. - Думаю, Рафаила у суккубов нет.
   - Даже не сомневаюсь в этом, - вспомнив, каким именно образом демоница похоти передавала приглашение её Лорда моему (!!!) рагнару, злобно скрипнула зубами. - Хочу уточнить, зачем Азизиан настоятельно рекомендовал Рафаилу посетить его скромную обитель, да узнать, куда потом направился высший демон.
   - Я, конечно, попробую выполнить твою просьбу, но не думаю, что из этого что-нибудь получится, - водные линии проворно обрисовали очертания тонких пальцев, в задумчивости потеревшие лоб.
   - Получится! - к моему огромному удивлению в диалог вступил Странник. - Если Лорд суккубов откажется нам помогать, пригрозим, что оставим им Ваську до тех пор, пока блудный рагнар не вернётся.
   Поперхнувшись воздухом от негодования, одарила нахала злобным взглядом. Каюсь, мысленно уже не только зверски убила и расчленила тело дракона, но даже под ближайшим валуном прикопала.
   - Не пыхти, - издав звук, очень похожий на неумелую попытку скрыть смешок, начальник вернулся к прерванной теме: - Думаю, вам сейчас лучше найти другое место для стоянки - совершенно не удивлюсь, если ищейки Сатаны самое большее через час будут здесь. - Получив наши согласные кивки, Смерть снова в задумчивости потёр лоб. - Так, если получится договориться с Лордом, как они вас найдут? Выходить на контакт постоянно слишком опасно.
   Задумавшись над решением возникшей проблемы, чуть ли не плакала. Казалось бы гениальный план вот-вот должен был с треском провалиться, так и не сумев стартовать. Но, как известно, женский ум - штука изощрённая, а в экстремальных ситуациях ещё и опасная, поэтому решение поставленной задачи нашлось быстро и до смешного простое.
   - Странник, куда пойдём дальше? - решив, для начала прояснить наше дальнейшее передвижение, пока не стала раскрывать все карты.
   - Думаю, на север - больше вероятность остаться незамеченными, - холодные серые глаза посмотрели на меня с нескрываемой настороженностью.
   - Габриель, сможешь связаться с Азизианом за час-полтора? - получив согласный кивок, довольно мурлыкнула: - Отлично! Через шестьдесят минут мы остановимся на привал, и я сниму "Звезду Хаоса". - Получив истеричный вопль: "С ума сошла?!" от Асуки и матерную интерпретацию этого же вопроса от шефа, спокойно пояснила: - Я не дура и не собираюсь долгое время находиться без защиты амулета. Думаю, за тридцать секунд демоны не смогут уловить мою настоящую ауру, а вот суккубки, предупреждённые о подобном маячке, вполне смогут нас найти. Если не получится этого сделать с первого раза, буду каждые тридцать минут снимать артефакт, чтобы суккубки смогли засечь нас.
   Пристально посмотрев на меня, Габриель пробормотал: "Совсем с ума сошла!" и, кивнув в знак согласия, разорвал нить призыва.
   Одарив задумавшихся спутников очаровательной улыбкой девочки-цветочка, принялась запихивать ступочку и пестик в рюкзак. Мне даже не нужно было смотреть, чем занимается Асука - я прекрасно чувствовала его недовольство и желание помочь нерадивой и такой безбашенной хозяйке. Странник же, судя по всему, решил занять глухую оборону, поэтому и хранил гробовое молчание.
   Собрав вещи, загасив магический огонь и, нацарапав на твердокаменной земле ехидное сообщение ищейкам правителя Преисподней (над аналогом граффити думали втроём), бодрым шагом направились на север Чистилища. После сытного обеда, продуктивной беседы с Габриелем и удовольствия от частично разработанного плана, идти было не в пример легче, чем час назад.
   Перебрасываясь ехидными репликами с драконом, травя скабрезные частушки и анекдоты с фамильяром, не заметила, как прошли оговоренные со Смертью шестьдесят минут. Странник, пребывая в хорошем расположении духа, напомнил о том, что пора бы на непродолжительное время расстаться со "Звездой Хаоса". Признав его правоту, расстегнула деревянную от грязи куртку и, внутренне замирая, сняла артефакт.
   Как ни странно, но моё мироощущение совершенно не изменилось. Я, как и ранее, с омерзением смотрела на сухую, потрескавшуюся землю, одинокие валуны и чудо из чудес - живую растительность, пусть даже и очень похожую на верблюжью колючку. Если честно, думала, что из-за артефакта немного неадекватно оценивала окружающую действительность, а, поди же ты, всё на самом деле так печально и было!
   - Надевай обратно "Звезду", - скомандовал пепельноволосый, пристально всматриваясь вдаль. - Не будем останавливаться на привал, - наверное, чутьё и острый нюх дракона уловил нечто, что не сулило нам ничего хорошего. - Двигаемся дальше.
   Послушно выполнив короткие приказы Странника, потопала следом за мужчиной. Асука замыкал наше маленькое шествие, и зорко следил за тем, чтобы никто посторонний не попытался напасть с арьергарда. (Падальщики, разочарованные тем, что наш отряд более никого из демонов не упокоил, остались на старом месте стоянки.)
   Я ещё раза четыре сняла-надела амулет, маскирующий ауру, прежде чем перед носом Странника появилась демоница, одетая более чем фривольно. Лоскутки, пытающиеся прикрыть стратегические места, особого доверия не внушали, а идеальная фигура, точеный профиль и грива шикарных волос вызвали в моей душе душную волну зависти. Бальзамом послужило наличие огромных, нетопыринных крыльев, витиеватых рогов, острых когтей и змеиных глаз.
   - Василиса?! - то ли констатировала, то ли спросила гостья. Получив мой согласный кивок, суккубка довольно улыбнулась. - Лорд велел привести тебя.
   - Боюсь, одна ты троих не дотащишь, - одарив демоницу пристальным взглядом, почувствовала, как сердце пропустило удар. Верный признак активизировавшейся ведьмовской интуиции и ближайших проблем. - Или телепоритирушь нас?
   Растянув губы в ехидном оскале, суккубка резко оттолкнулась от земли и с лёгкостью взвилась в воздух. Никто и ахнуть не успел, как эта родственница кладбищенских упырей метнулась ко мне и, сцапав когтистой пятернёй за шкирку, с поразительной лёгкостью принялась набирать высоту.
   - Асу-укаааааа!.. - истошно завизжав, принялась дрыгать руками-ногами, в тщетной попытке освободиться от лап сдуревшей бабы.
   Ей-богу, лучше месячишко с поломанными конечностями в гипсе проведу, нежели позволю отволочь себя непонятно куда и непонятно к кому!..
   Но вариант, расстегнуть куртку и рыбкой ухнуть вниз, надеясь, что дракон или фамильяр успеют меня поймать, пришлось отбросить как идиотский. Ведь для его осуществления пришлось бы освободиться сначала от рюкзака, а это, между прочим, чревато катастрофическими последствиями. Думаю, после свободного падения моего арсенала большая половина Чистилища просто перестала бы существовать, как и мои спутники, суккубка, да и я тоже.
   - Не нервничай, - противно хихикнула эта гарпия. - Лорд приказал тебя не калечить, а доставить как можно быстрее в его земли.
   - Но почему только меня? - дурниной провыла, с ужасом понимая, что попытка по спасению провалилась.
   - Вот сама у него и спросишь, - последовал честный ответ, и демоница с лёгкостью открыла портал.
   Нырнув в межпространственный переход, девушка отрезала для меня все пути к отступлению, а для дракона и демонёнка возможность найти и спасти их взбалмошную ведьму. Проклиная на разные лады как свою богатую на идиотские идеи голову, так и нерадивого начальника, неспособного правильно вести переговоры, не заметила, как мы преодолели магический коридор.
   Выскочив с другого конца перехода, демоница, не снижая скорости, без особого напряга отправила меня в свободный полёт. Вереща, словно работающий мессер, плюхнулась на пол и проехала на животе несколько метров по гладким плитам. Затормозила я удачно - перед чьими-то начищенными сапогами. Хорошо, что хоть лбом в них не ткнулась!
   Мысленно радуясь тому, что упала на живот, и на нём же устроила покатушки, а не совершила всё тоже самое на спине, с кряхтением приняла сидячее положение. Поднимать глаза и смотреть на того, в чьих владениях оказалось, не хотелось совершенно, но другого варианта не было. Поэтому, набрав в лёгкие побольше воздуха, и приготовившись ко всему и сразу, резко вскинула голову вверх.
   "Египетская сила!" - затравленно взвизгнуло чувство прекрасного, и счастливо прихрюкнуло: - "Если это Лорд суккубов, то я вообще не удивлена, что его ручные шавки слюнями пол закапывают, и ходят в более чем откровенных нардах!"
   Азизиан совершенно не походил на демона, нарисованного моим воспалённым воображением, когда о нём говорил Рафаил. Из скупых слов рагнара выходило, что Лорд был старым (хотя, кажется, высший демон применял слово "древний"), противным, постоянно всем недовольным, но жутко могущественным инкубом. Но вот про его поистине порочную внешность эдакого альфа-самца никто и словом не обмолвился!
   Нет, конечно, для меня только Рафаил является идеалом мужской красоты, но и мне, как девушке, не чуждо чувство прекрасного...
   "Интересно, а помацать это чудо можно? А ещё лучше сделать парочку селфи с ним!" - кажется, я дошла до той стадии, когда знающие люди говорят: "Маразм крепчает, мысли в панике".
   Высокий, атлетически сложенный, с рельефными кубиками пресса... Мрямка просто, а не Лорд! Согласна, общую картину женского секс-символа немного портят длинные, красные волосы, да и стрелки на глазах, нарисованные умелой рукой, откровенно напрягают, но в остальном... Девять из десяти!
   - Колдунья, - злобно прошипела одна из суккубок, хватая меня за волосы и заставляя запрокинуть голову назад, - немедленно перестань пожирать глазами нашего Лорда!
   Руку даю на отсечение, что эта мегера уже готова была меня мордой о каменный пол приложить, но её остановил строгий окрик Азизиана. Взглядом заставив суккубок попрятаться по углам, Лорд присел на корточки и двумя пальцами приподнял моё лицо за подбородок. Наши глаза оказались на одном уровне, и это было... Волнительно!
   Тёмные, практически чёрные глаза манили, не хуже пресловутого омута.
   - Василиса, - нежным бархатом прошёлся мужской голос по коже, - я рад наконец-то с тобой познакомиться! - и его губы накрыли мои.
  
   * Вибрируя языком, змея (как и большинство рептилий) захватывает микроскопические частички пахучих веществ и подносит их для анализа к своеобразному органу вкуса и обоняния - органу Якобсона, состоящему из химически чувствительных клеток, или хеморецепторов.
   ** песня группы "Чёрный обелиск" - "Свобода"
  

 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"