Шкловський Лев Борисович : другие произведения.

1-10 Збірник детективів із серії Кіллмайстер про Ніка Картера

Самиздат: [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:


Оценка: 10.00*4  Ваша оценка:

  
  
  Шкловський Лев
  
  1-10 Збірник детективів із серії Кіллмайстер про Ніка Картера,
  
  
  
  
  
  
  
  
  Збірник детективів із серії Кіллмайстер про Ніку
  Картер,
  
  
  Переклад Льва Шкловского.
  
  
  Зміст:
  
  
  
  1. Біжи, шпигун, біжи. Майкл Аваллоне / Валері Мулман
  2. Мат у Ріо Валері Мулман
  3. Сафарі для шпигунів Валері Мулман
  4. Фройляйн шпигун Валері Мулман
  5. Сайгон Майкл Аваллоне / Валері Мулман
  6. 13-й шпигун Валері Мулман
  7. Жахливі Валері Мулман
  8. Зброя ночі Валері Мулман
  9. Очі тигра Меннінг Лі Стоукс
  10. Стамбул Меннінг Лі Стоукс
  
  
  1. Біжи, шпигун, біжи.
  
  
  
  
  Агент N-3 - типовий американський герой, людина, яка не боїться йти назустріч небезпеці і здатна впоратися з будь-яким супротивником. У Ніка Картера худорляве обличчя. Його волосся зазвичай темно-коричневого кольору, густе і блискуче з «злегка сатанинським» піком. Він має високий лоб без зморшок над прямим носом. Його очі широко розставлені над високими вилицями; кажуть, що це "дивні очі, які майже ніколи не залишаються нерухомими і змінюють колір так само часто, як море". Його рот твердий і красивої форми, зазвичай стриманий, але іноді з відтінком чуттєвості. Відповідно до його багаторічної напруженої діяльності його тіло перебуває на піку фізичної підготовки. Його плечі масивні. У нього вузька і вузька талія, а його ноги описуються як засмаглі стовпи гладких м'язів. Його м'язи не були надто очевидними, проте були схожі на сталеві троси. Невтомний Нік Картер має кілька цікавих моментів. Насправді так багато, що важко зрозуміти, з якого слід почати. Відповідно до своєї ролі суперсекретного агента американського урядового агентства AX, Нік Картер має невелике татуювання з сокирою на внутрішній стороні правого ліктя. Це один із способів залишитися непоміченим. Ще один факт - зброя Ніка, яку він скрізь бере із собою. Ось його пістолет, люгер, який він називає Вільгельміна, у плечовій кобурі ліворуч. Х'юго - це ім'я його стилету, обтягнутого шматком замші над його правим зап'ястям і пружного, щоб летіти в його захоплення одним дотиком... І, нарешті, він несе газову гранулу, яка носить ім'я П'єра, розміром з м'яч для гольфу, але де саме захована гранула, невідомо. Прикриттям штаб-квартири AX у Вашингтоні є Amalgamated Press and Wire Service, розташована на Дюпон-Серкл. Відповідальний – Девід Хок. Він сувора людина, яку описують як більш літню людину, але все ще називають «худою, жилистою і жорсткою, як шкіра». Він обожнює сигари і сильно жує їх, коли з'являється напруга. Хоча він, як відомо, не любить залишати свій офіс, йому часто доводиться це робити під час виконання своєї роботи. Він підтримує зв'язок з більшістю урядових лідерів найвищого рівня, але відповідає лише «шефу», також відомому як президент.
  
  
  Нік Картер
  
  
  
  Біжи, шпигун, біжи
  
  
  
  Людина зі сталевою рукою
  Нік Картер відкинувся на спинку переднього сидіння і дозволив собі заколисувати себе потужною пульсацією реактивних двигунів. Гігантський металевий птах рухався легко, як килим-літак. Він схрестив худі руки на животі і розслабився. Залишалося лише чекати. Проте сталеві сірі очі під опущеними віками залишалися насторожі. Рейс 16 з Ямайки до Нью-Йорка вже давно пройшов свою середину, і все ще не було жодних ознак інтересу до нього.
  Він знову оглянув своїх супутників, подумки позиціонуючи тих, кого не міг бачити, не повертаючи голови. Мав бути хтось на борту, інакше повідомлення не мало особливого сенсу. У будь-якому випадку, завжди було гарною звичкою перевіряти ще раз тих, з ким подорожуєш. І поганої звички позбуватися. Нік ніколи його не порушував, що могло бути однією з причин, через яку він пережив світову війну, п'ять років в УСС і сім років як абсолютно секретний оперативник містера Хока і Сполучених Штатів.
  Зібрана компанія залишилася незмінною. Усі були на очікуваному місці з очікуваним виразом обличчя. Молоді наречені прямо перед Ніком продовжували виставляти рахунки і воркувати, як і очікувалося, піклуючись про потреби один одного. Попереду два гучних керівники - очевидно, бізнес-партнери на шляху до домашнього офісу - зважували порівняльні переваги Mantle, Mays і Musial. Молода брюнетка через прохід від нього все ще підтримувала свій товстий підручник у паперовій обкладинці, назва якого порадувала його, що його студентські роки залишилися далеко позаду: «Проблеми адаптації та культурне зіткнення в країнах, що розвиваються, - соціопсихологічне дослідження». Лише вона не дивилася на книгу. Вона дивилася на нього оцінювальними, задумливими очима. Потім вона зловила його погляд і почервоніла. Він весело посміхнувся їй, Барнарде, подумав він, або Вассар, можливо. Добре, якщо повідомлення належало до неї. Втім, занадто молодий для нього, і набагато краще з одним із цих принстонських хлопців, що знаходяться в трьох рядах позаду.
  Він заплющив очі і трохи задумливо зітхнув. Хороша частина тих днів теж залишилася далеко позаду. І Ямайка також. Ямайка була п'янкою. На диво важке завдання перетворилося на відпустку. Два чудові тижні веселощів на сонечку, далеко від містера Хоука, який наївно вважав, що його найкращий оперативник - Нік Картер - ризикує своєю шиєю і ламає собі голову. Це був легкий вітерець та чиста насолода. Вітерець, який серед іншого приніс йому цілу пачку бонусних грошей від дядька Сема за надані послуги. А потім була чудова глазур графині де Френе, високої норовливої розпусниці, яка була не тільки ключем до справи, а й найчудовішим його елементом. Записка прийшла, коли він обідав із нею в залі «Монтего» готелю «Кайманові острови». Це читати:
  Нік Картер: Терміново потрібна допомога. Наш спільний друг. Макс Діллман з Intour часто говорив про вас. Сказав, що думав, що ви у Кінгстоні. Шукав вас і бачив вас у вітальні сьогодні ввечері, випадково почув, як ви сказали, що збираєтесь виїхати за день чи два. Не можу зараз поговорити з вами, щоб пояснити, але благаю вас сісти на рейс 16-го завтра. Інакше немає виходу із безвихідної ситуації, яка може вас зацікавити. Будьласка допоможи. Ми зв'яжемося з вами в літаку. Будь ласка, будь ласка, це не жарт чи пастка.
  Записка була поспіхом написана на канцелярському приладді готелю. Вона була без підпису. Офіціант вручив йому. Він отримав його від офіціанта, який отримав його від носія, якому дав... ну, він не міг точно сказати. Була вечірка в барі і ще одна за столом 23, і весь вечір ходили всілякі записки. Він просто не міг пригадати, звідки це взялося.
  Графіня посміхнулася, похитала головою і підняла келих за шампанським.
  «Прихильник, Нік. Дурна жінка з вигаданою історією. Не звертай на це уваги. Залишайся до п'ятниці».
  "Жінка", - подумав він тепер, розплющуючи очі на маленький світ літака. Мабуть, вона мала рацію. Але не хлопчина у проході. Вона сором'язлива, але не нервує. У неї на думці нічого важливого. Хто був у готелі напередодні увечері? Неможливо зіставити особи вчорашньої ночі з будь-ким тут.
  Це була схвильована, переросла блондинка в паризькому одязі і маленька веснянка дитина, яка все бігла до кулера з водою. Там була наглядачка у неможливому капелюсі і кволий малюк, який верещав: «Моя дорога!» кожні кілька хвилин і махав пальцями, коли говорив. З натовпу майже ніхто не вирізнявся. Звичайний лот.
  За винятком людини зі сталевою рукою.
  Він заінтригував Ніка з моменту від'їзду із сонячної Ямайки. Ясно, що він був не з тих, хто благає написати: «Будь ласка, допоможіть, будь ласка!». Якого він був? Дивний птах.
  Невисокий, присадкуватий, з дуже широкими плечима, у дорогому, але погано скроєному одязі. Лисий, череп Бріннера, маленькі очі з мішечками, що вказують на погане самопочуття чи втому – напруга? - а не вік. А потім ця рука...
  
  
  Чоловік під час польоту нічого робив, окрім пив чай і викурював короткі тонкі сигарети. Зі свого місця Нік ідентифікував їх як Райєтт, тип, якому віддають перевагу латиноамериканці. І все-таки чоловік був гладким, світлошкірим і майже американцем. А може російська. Але з британською звичкою до чаювання. Ось вона, стюардеса, що розливає чай із бездонного сервізу. Мммм. Найпривабливіша дівчина. Здавалося, знає цю людину. Вона посміхалася і бовтала, наповнюючи чашку у руці робота.
  Рука була чарівною.
  Військові трагедії призвели до фантастичних здобутків у галузі протезів. Було захоплююче спостерігати, як лисий чоловік маневрує своїм чаєм та сигаретою своїми блискучими нелюдськими пальцями. Він майже не використав свою здорову ліву руку, ніби відкрито кидаючи виклик своєї інвалідності.
  Сталева рука досі була єдиним нестандартним аспектом рейсу.
  Нік неспокійно заворушився. Дівчина в проході подивилася на нього скоса, ковзнувши поглядом по його гарному обличчю і худорлявому, довгому тілу. Він був майже дуже гарний, із цим класичним профілем та твердим ямочкою на підборідді. Ці крижані очі виглядали жорстокими та небезпечними. Поки що він не посміхнувся. Потім твердий, прямий рот розплився в усмішці, і з набагато тепліших очей виступили зморшки сміху. Чорт! Він знову бачив, як вона дивилася! Вона уткнулася носом у книгу.
  Він бачив, як вона дивилася, тільки тому, що дивився на господиню, яка підходила до проходу, і думав, що в неї прекрасні, тверді стегна, що синя форма їй найбільше йде, і що він почувається як кава.
  "Привіт", - сказав він, коли вона встала між ними. «У цій черзі колись подають каву, чи це буде не англійською?»
  "О, звичайно, мені дуже шкода!" Вона виглядала трохи схвильованою. «Я зараз принесу. Це був такий день для шанувальників чаю…!»
  "Так, я помітив. Особливо твій друг, хм?" Нік глянув у прохід на людину зі штучною рукою, потім знову на господиню. Вона чомусь дивилася на нього надто пильно.
  "І Ремі Мартін з кавою, якщо можна?"
  "Чому б і ні?" - Відповіла вона, слабо посміхаючись і відійшовши.
  Нік відчув, як на лобі в нього насупилися.
  Екіпажі літаків – без уніформи – часто приходили до зали Монтего та бару Генрі Моргана на Кайманових островах для розваги. Чому він не подумав про це? Ну, нічого не довів. Минулої ночі сотні людей приходили до готелю та виходили з нього.
  Рита Джеймсон спостерігала за ним зі своєї зручної позиції в ніші магазину, милуючись гнучким гнучким тілом сидіння 6Е. Чи може така гарна людина бути справді надійною? Вона налила каву та коньяк і швидко рушила по проходу.
  «Цікаво, чи не могли б ви мені чимось допомогти?» – сказав він дуже тихо.
  Вона підняла брови.
  "Я буду намагатися."
  «Хтось на борту цього літака надіслав мені записку та забув її підписати. Хтось, схоже, потрапив у біду».
  У куточку її рота сіпнувся м'яз. Він налив коньяк собі в каву і вдав, що нічого не помітив.
  Ти хоч уявляєш, як я можу дізнатися, хто це? Я справді хотів би допомогти».
  "Я не знаю", - сказала вона. "Я подумаю. Я подивлюся, що можу зробити».
  Її обличчя було безбарвним і безбарвним, коли вона поспішила назад у крихітний камбуз. "Ти проклятий дурень", - люто сказала вона собі. Ви не можете ухвалити рішення?
  Нік Картер глянув у ілюмінатор. Залишилося не так багато часу, якщо збиралися якісь дії. Він ще не міг цього бачити, але знав, що лінія обрію Манхеттена вимальовується так швидко, як чотири двигуни можуть витримувати баланс відстані до Айдлуайлд. Містер Хок чекатиме, щоб почути від нього - Хок, голос по телефону або холодне безособове обличчя за сигарою. Людина, яку він ніколи не підводив, і молився, щоб вона ніколи цього не зробила. Загадкова, але динамічна особистість, владний палець у кожному шпигунському пирізі, незручному для уряду Сполучених Штатів.
  Він задумався про стюардесу.
  Рита ставила питання про нього. Але Макс Діллман у Лондоні сказав, що з ним усе гаразд. Вона глянула на годинник і перевірила вікна. 10:35. Розрахунковий час прибуття був о 10:50. Час сказати пасажирам пристебнути ремені безпеки, згасити дим - і все інше. Це мала бути її остання подорож. Сльози запітніли їй очі. «Припини і рухайся, – сказала вона собі.
  Вона зробила оголошення своїм низьким, різким голосом і розпочала необхідне чергування з проходу.
  «Пристебніть ремені безпеки, будь ласка. Ми прибудемо в Айдлуайлд за п'ятнадцять хвилин. Будь ласка, загасіть сигарету, сер. Дозвольте мені це зробити, мадам Монне. Все гаразд, сеньйоре Вальдес?»
  Сталева рука впевнено змахнула.
  Поступовий крен 710 Jetstar був майже непомітний. Нік відчув це і востаннє оглянув своїх товаришів. Всі на місцях і акуратно застебнуті. Ну от і все.
  Рита підійшла до нього проходом.
  Гігантський шпиль Емпайр-Стейт-білдінг врізався в ранкове небо.
  Рита нахилилася над Ніком, вдаючи, що поправляє його ремінь безпеки.
  «Ви дурите, містере Картер. У вас його не застібали», - сміючись, сказала вона.
  
  
  Ледве ворушачи губами, вона додала: Ти мені допоможеш?
  "Я був би радий. Як, коли, де? І, до речі, хто?
  Він дивився на пікантний овал її обличчя та чекав.
  Вона випросталась і сказала з удаваною строгістю: «Право, містере Картер. Ви знаєте, що я не можу цього вдіяти. Але вам нічого не заважає передзвонити мені». Вона знову понизила голос. «Намагайтеся вийти останнім із літака. Інакше це Ріта Джеймсон, Хедвей-хаус. Телефонуйте сьогодні о восьмій».
  Він кивнув головою, і вона відвернулася.
  У його мозку залунав барабан запізнілого попередження. Він був так зачарований питанням про те, хто, що він дійсно не думав про можливість пастки. І це була можливість, яку людина його професії ніколи не могла упустити.
  Що ж, він був радий, що нарешті подумав про це. Але чомусь він не думав, що то пастка. Справа не тільки в тому, що Рита була такою милою; вона здавалася наляканою.
  Аеродром Айдлуайлд у сонячному світлі, величезний бетонний майданчик з широкими смугами злітно-посадкових смуг, що очікують зустрічі з величезними металевими голубами, що самонаводяться.
  Рейс 16 здійснив довге ковзання з контрольованою потужністю, колеса легко ударялися, а пневматичні гальма видавали слабкі задушливі звуки. У герметичній пасажирській кабіні, подумав Нік, було тихо, як на цвинтарі після півночі.
  А потім почалася буря пасажирських голосів та активність вильотів. Політ закінчився, і всі були у безпеці.
  Пасажирів швидко викидали із трапу. Нік ліниво потягнувся. Два чи три пасажири все ще боролися зі своєю ручною поклажею, але не було сенсу виділятися, нічого не роблячи. Він підняв свій портфель і попрямував до виходу.
  "Є пальто для мене?" - спитав він Риту, що стояла на сходах.
  "О, так, правильно", - сказала вона, яскраво кивнувши. "Один момент."
  Він чекав. За ним він відчув присутність людини зі сталевою рукою.
  «Вибачте, будь ласка, сеньйоре. Я поспішаю". Англійська була ідеальним, із ледь помітним акцентом.
  Нік вийшов на трап і відійшов убік. Рита відвернулася від вішалки.
  «До побачення, сеньйоре Вальдес». Вона чемно посміхалася чоловікові зі сталевою рукою. "Сподіваюся, ви скоро знову дасте нам честь польотом".
  Череп Бріннера тепер був захований у новій Панамі. Тонкі губи злегка зігнулися, а приземкувате тіло нахилилося вперед у легкому поклоні.
  "Дякую. Ми ще зустрінемося, я певен. Пробачте мене".
  Він прослизнув повз Ніка на сходах і швидко спустився до злітної смуги. Нік захоплювався спритністю його рухів. Покалічену руку тримав нормально, і вона легко поверталася до нього.
  Рита повернулася з пальта Ніка.
  "Що ж, я їду, міс Джеймсон". Нік ніжно посміхнувся їй, як чоловік, який цінував те, що бачив. М'який жовтий локон намагався вирватися з-під кепки, а вітер тріпав верх її блузки. "Провести мене вниз?"
  "Це трохи незвично, але чому б і ні?"
  Вона йшла на крок попереду і тихо сказала: «Не можу багато говорити, але мені потрібна твоя допомога у вбивстві».
  "Вчинення одного?" спитав Нік, злегка вражений.
  "Ні, звичайно, ні", - рішуче відповіла вона. «Вирішити одну загадку. Жахлива, жахлива річ».
  Вони зупинилися біля підніжжя трапа.
  "Я спробую", - сказав Нік. "Можливо, це не мій провулок, але, можливо, ми дізнаємося це за пізньою вечерею".
  «Можливо, ми зможемо. Дякую". Вона коротко посміхнулася. "Хедвей-хаус, пам'ятаєш?"
  Нік кивнув і помахав рукою. Вона повернулася до сходів, і він швидко рушив слідом за потоком пасажирів, що безладно прямували до вихідних воріт. Він був готовий до міцної кави і, можливо, до чотирьох або п'яти яєць. Проте його інтереси розділилися між Ритою та товстою спиною сеньйора. Попереду у сонячному світлі блищала світла Панама.
  Щось, якесь шосте почуття, змусило Ніка поглянути на оглядовий майданчик. У цей момент пролунало клацання. Ледве помітне цвірінькання цвіркуна, яке мало бути втрачено в шумній пульсації аеродрому Айдлуайлд. Але Картер це чув.
  Він зупинився, загальмувавши подушечками ніг, почуття його тонко налаштованого тіла насторожилися. У Ніка раніше було це відчуття неминучої небезпеки. Проходячи мінним полем на півдні Німеччини, якраз перед тим, як член його розвідувального патруля - приятель - спіткнувся об жахливий пристрій S-2, смертоносну стрибаючу Бетті, яка знесла Майка в ніщо. Той момент часу був таким самим, як і зараз.
  Звук виходив перед ним. Був лише час для швидкого погляду, який показав щось незрозуміле та моторошне. Сеньйор Вальдес стримався, ніби теж почув клацання звуку. І наче це щось для нього означало. Бо, що ще більше спантеличило, він підняв залізну руку, ніби перевіряючи її на предмет механічних дефектів.
  А потім зовсім не було часу.
  Свідомість Ніка вразило сильне ревіння. Всесвіт перекинувся на спину, проливши землю і людей на ній в одне кипляче озеро безладу і заплутаних тіл.
  Нік упав, як пір'їнка, яку завдав ураган, уткнувшись обличчям у обпалений сонцем бетон поля Айдлуайлд.
  
  
  Пасажири кричали від безглуздого жаху. Це було так, ніби блискавка стрибнула з небес, щоб вразити безладну лінію пасажирів, що залишають рейс 16.
  Атмосфера накочувалася та гриміла від вибуху.
  Нік розплющив очі. Дощ осколків і бетонних крихт, що розлітаються, покривав його схрещені руки. Його пальто та портфель лежали в ярдах від нього, відірвані від нього силою вибуху.
  Сцена перед ним була кривавою. Пасажири лежали, розтягнувшись у неможливих положеннях, як кинуті ляльки, кинуті на величезну купу сміття. Це був монтаж страху. Димний пил піднімався з ям, де кілька секунд тому прогулювалися пара молодят, блондинка та її веснянка дитина, брюнетка з книгою, худорлявий хлопець з млявими руками і ...
  Величезна димна діра була видно там, де сеньйор Вальдес стояв і дивився на свою руку.
  Сеньйора Вальдеса не було видно.
  З будівлі аеропорту та з оглядового майданчика долинала хвиля завивання та пронизливого людського звуку.
  Нік насилу підвівся на ноги, приголомшений і стікаючи кров'ю, його вуха були сповнені крику сирени і звіриних криків людей, які страждають від страждання і страху, його почуття застигли від раптової жахливої смерті.
  Позаду нього він чув гіркий плач жінки, коротше, шалені зітхання жаху.
  Це було схоже на Ріту Джеймсон.
  Він швидко обернувся і побачив її нагорі трапа, що вчепилась у злегка вигнуті перила і плакала. Побіжний погляд на поле переконав його, що він нічого не може вдіяти ні для кого. "Швидка" з криком кинулася на бетон за ямою, і її сирена застогнала. Нік підбіг до літака і схопився сходами. Пілот та інженер пройшли повз нього, задихаючись від жахливої сцени на полі.
  Нік узяв Риту за плечі.
  «Припини це зараз. Тобі боляче?"
  «Ні, я гаразд, я гаразд, але, боже, як жахливо!» Вона видавила слова. «Народ. Всі люди!"
  "Ви бачили щось особливе до того, як це сталося?" Нік ніжно потряс її.
  Вона прибрала волосся з очей і провела рукою по заплаканому обличчі. Це був на диво милий, дитячий жест.
  «Ні, але… сеньйор Вальдес. Я думав - я думав, він вибухнув! Вона підняла руку у несвідомій імітації фінальної дії Вальдеса.
  "Я так і думав", - сказав Нік. «Слухайте, візьміть себе до рук. Нас усіх допитають. Не треба нікому розповідати, що ви говорили зі мною – ні про що. Зателефонуйте сьогодні ввечері».
  Але постать на оглядовому майданчику бачила, як вони розмовляють, бачила жест Рити рукою, бачила, як вони одразу після цього дивилися на жахливу дірку, де колись стояв Вальдес.
  Розважливий розум запитував себе: «Навіщо ризикувати?» та відповів на своє запитання.
  Містер Хоук
  Наступні дві години аеродром перетворився на божевільню.
  Шквал чиновників, поліції, пожежних машин, машин швидкої допомоги і персоналу, що кричав, заповнив смугу злітно-посадкової смуги, де дивна людина з ще дивнішою рукою зникла в клубах жахливого диму. Нік Картер, будучи пасажиром, який повертається з бізнесу на Ямайці, нічого не міг зробити, окрім як виглядати належним чином зляканим і передати свідчення спантеличеного очевидця. Зараз не час бути приватним детективом, якого він зазвичай називав, або навіть цілком секретним агентом AX, яким він тепер і був. Цього разу він був строго осторонь, приголомшений не менше за будь-якого пасажира. Поки він не проконсультувався з містером Хоуком, не можна було робити жодних висновків.
  Але спеціальний агент, який жив у його мозку, був так само стурбований, як і ця людина Ніка Картера. Вбивство вибухом було одним із найбільш незрозумілих, а також одним із найжахливіших речей, з якими він коли-небудь стикався. Він подумав про понівечені форми, що всіюють порізану смужку. Який маніяк міг спланувати цю жахливу річ?
  Як тільки він зміг, він тихо вислизнув від виру питань і ридання. У просторому кафе Нік знайшов незайняту телефонну будку і набрав невказаний номер Хока. Його думки швидко звернулися до кодового жаргону Axe.
  "Так?" Голос містера Хоука був такий самий хрипкий, як завжди, спростовуючи його шістдесят з лишком років.
  "Твій голуб будинку для ночівлі", - сказав Картер.
  "О, гарна подорож?"
  "Досі. Хтось щойно зрубав вишневе дерево. Більше того – фруктовий сад».
  "Що так? Сокирка?"
  "Ні. Сокира."
  Настала пауза. Потім голос старого обережно сказав: "Про що ви можете поговорити вдома?"
  "Можливо, але я думаю, мені потрібно змінити обстановку".
  «Зрозуміло. Я чув, що у них є кілька цікавих експонатів у Музеї національної історії. Мені особливо подобається Tyrannosaurus Rex. О четвертій годині".
  "Я теж", - сказав Нік і повісив трубку.
  Це була проста система коду, але вона працювала.
  Тиранозавр Рекс стояв, наче монстр з якогось фільму жахів класу B. Безокий череп і підняті передні лапи короля доісторичних рептилій, чотири поверхи у висоту, стоячи прямо, заповнили поле зору Ніка Картера, коли стрілки на його наручному годиннику з радієвим циферблатом показували години.
  Велика, жахливо освітлена кімната була порожня, якщо не рахувати Картера і
  високу, худорляву постать, що задумливо вдивляється в грудну клітку експонату.
  Хоук завжди створював для Ніка образ людини з кордону, який одягався до дрібниць у темному пальті з вирізом та смугастих ранкових штанах і жадав повернутися у свій робочий одяг. Сім довгих років спілкування не затьмарили сенсації. Ось він, головний секретний агент Америки, схожий на самого дядька Сема, за винятком бороди та смуг.
  Жахливий ворог зрадників, саботажників і шпигунів з усіх континентів витягнув шию вгору з поглиненим інтересом, дивлячись на весь світ, як на веселого старожила, у якого в голові немає нічого, крім чудес природи.
  Нік повільно обійшов величезний скелет. Він зупинився, начебто випадково, поряд із Хоуком і уважно вивчив структуру кістки.
  «Ха, молодий чоловік». Хоук показав пальцем нагору. "Що ви знаєте про міжреберну ключицю?"
  "Боюсь, не дуже багато, сер", - вибачився Нік.
  «Думаю, щось пов'язане із кістками. Але мене більше цікавлять інші види тіл. І реактивні літаки, які вивантажують пасажирів, які несподівано вибухають».
  "Так", - пробурмотів Хоук. "Дивно в цьому". Він уважно подивився на Ніка. «Ти виглядаєш дотепним. До таких речей треба звикати. Не можу дозволити собі зрозуміти. Щось особливе в цьому?
  Нік ніяково поерзав. Йому не подобалося, щоб його вираз обличчя був читаним.
  "Може бути. Дуже брудно. А діти – ну, тепер з ними нічого не вдієш. Але було щось дивне. Хлопець зі сталевою рукою – це тикало. Лише раз».
  Очі Хоука спалахнули. Роки впали від нього.
  "Давайте це".
  - сказав йому Нік, його звіт був чітким та графічним. Він згадав Риту лише коротко, але не настільки коротко, щоб уважні очі Хоука не змогли вловити згадки.
  "Думаєш, є зв'язок?"
  «Здається можливим. Я з'ясую».
  «Хммм. Зроби це"
  До кімнати зайшла жінка з підлітком на буксирі. Хоук щось вказав у своїй програмі. Нік присунувся до нього ближче і зазирнув через його плече.
  «Цікавий збіг», - сказав Хоук.
  "Про дівчину?"
  "Ні. Щодо вибуху. До речі, як було на Ямайці?"
  «Забавно, – сказав Нік.
  "Веселість?" Хоук підняв брови.
  "Я маю на увазі успішно", - поспішно сказав Нік. "Місія виконана. Звичайно, трохи веселощів на стороні».
  "Звичайно", - сухо погодився Хоук.
  "Але я знову готовий до роботи".
  "Добре. Схоже, що ви вже почали. Збіг вибухів, як я вже казав. І про те, що ви причетні до одного з них».
  "Один з них?" Нік ліниво глянув на жінку та підлітка. "Інших подібних не було".
  Ні, не зовсім, але досить близько, щоб переконати мене, що вони якимось чином пов'язані. Це твоє нове завдання, Картер. Операція «Джет». AX зараз відточується. За останні кілька місяців вибухнули три літаки. у Тихому океані, один над Атлантикою і – минулого місяця – один над Північною Африкою. Страховики намагаються повісити їх на божевільних родичів, які прагнуть позбутися родичів, щоб нажитися на страхових полісах. І в одному випадку є підозра на помилку пілота. Ми погодимося з усім, окрім трьох джокерів у колоді».
  "Такі як?"
  «У кожному літаку загинув відомий дипломат. ФБР підозрює саботаж Ця людина у Білому домі попросила мене особисто провести розслідування».
  «Містер Бернс із Великобританії, чи не так? Ахмед Тал Барін з Індії. La Dilda із Перу. Тепер я згадав.
  Хоук схвально кивнув. «Вірно. І, зважаючи на все, ти щойно сидів на четвертому».
  "Не зовсім. Бомба впала на землю. Після того, як політ було закінчено».
  "Вони теж роблять помилки". Хоук виглядав похмурим. «Я не знаю жодного дипломата зі сталевою рукою, але я припускаю, що людина на рейсі 16 була кимось. Якщо тільки…» Його очі звузилися. «Якщо він не був убивцею, ходячою бомбою, яка збиралася забрати з собою літак. Ви дійсно сказали, що вибух, схоже, виходив від нього - чи, у будь-якому разі, він був найближчим до нього?»
  Нік рішуче похитав головою. "Це не підходить. Чи не той тип. І події зовсім не підходять. Він був здивований не найменше. І він не підірвав літак».
  «Тоді велика ймовірність, що він мав на меті. Ми дізнаємося більше, коли люди в аеропорту відійдуть від дороги та дозволять машинам їхати. Зараз CAB у нашому волоссі».
  "Я зареєструвався в Білтморі", - сказав Нік. «Кімната 2010. Поки я на роботі, немає сенсу їхати до мого маленького сірого будинку на західній стороні». Він майже винно посміхнувся. "І мені знадобляться гроші".
  Хоук знову перевірив свою програму.
  Тобі знадобиться більше, ніж гроші. Завтра вранці ти отримаєш посилку. Повне досьє, всі деталі та комплект документів, що засвідчують особу. На цей раз тобі доведеться змінити ім'я. Я не хочу, щоб Нік Картер із рейсу 16 більше не втручався у цю справу”.
  «Ха. Секретний агент X-9», - зневажливо пирхнув Нік.
  "Це не набагато смішніше, ніж N-3. Чи не так, Картер?" - холодно спитав Хоук. «Число – це не гра. Це захист. Як і вигадане ім'я. І не лише для вас». Він тицьнув Ніка кістлявим вказівним пальцем. "За службу".
  "Так сер."
  "І перестань, ідіотично посміхатися зараз.
  Повертайся у свій номер у готелі, відпочинь і змасти зброю або ще щось, що ти з ним робиш. З цього моменту ти будеш дуже зайнятий”.
  «Ось дівчина, – сказав Нік.
  "О так. Дівчина». Хоук задумливо глянув на нього. «Завжди є, чи не так? Ти впевнений у ній? Ти впевнений у своєму другові Максі Діллмані?
  "Я впевнений у Максі", - сказав Нік. "І я скоро дізнаюся про дівчину".
  "Готовий посперечатися, ти будеш", сказав старий.
  Нік приховав посмішку. «Якщо вона одна з них, ким би «вони» не були, я можу знати це зараз. Можливо, мені доведеться - мм - вжити заходів. Якщо ні, я можу дещо дізнатися про Сталеву руку. Я так розумію, що дівчина мандрувала з ним раніше. І ми обидва були досить близькі з ним якраз перед тим, як він відлетів із цього світу”.
  "Що це за жінка?"
  "Ах!" – сказав Нік. «Нокаут. Звати Ріта Джеймсон. Двадцять п'ять років, п'ять футів сім дюймів, близько ста двадцяти п'яти фунтів, натуральна блондинка, блакитні очі, маленька родимка…»
  "Я мав на увазі її характер, якщо ви це помітили", - роздратовано сказав Хоук.
  "Я знаю, що ти це зробив". Нік засміявся. «Важко сказати, доки я не дізнаюся, чому вона хотіла мене бачити. Але я б сказав, що у неї була справжня проблема, і вона справді була налякана».
  «І в тебе сьогодні з нею побачення. Думаю, ти отримаєш чіткішу картину до кінця вечора».
  «О, я так думаю, – погодився Нік.
  Хоук раптом глянув на нього, його гострі очі звузилися.
  "Ти озброєний зараз?"
  «Так. Звичайне обладнання плюс одне. Вибух підказав мені мої власні ідеї».
  "Дуже добре. Ти виглядаєш так, ніби в тебе в нагрудній кишені немає нічого більшого, ніж авторучка».
  Нік похитав головою. «Нічого більшого, але набагато більш смертоносного. Прямо зараз я можу підірвати все в цій кімнаті, включаючи нас. І, звичайно ж, у мене є мої старі друзі Вільгельміна, Х'юго та П'єр. Радий, що ви не можете їх помітити.
  «Я теж, хлопчику, і радий, що мені не потрібно». Містер Хоук рішуче завершив свою програму. "В дорозі. Залишайся таким же обережним, як ти».
  Він підняв руку на прощання та відійшов.
  Картер викурив цигарку, перш ніж розлучитися з Тиранозавром Рексом. Цей день виявився непопулярним для лускатого царя, який тероризував землю на зорі часів. Його єдиними відвідувачами були Нік, містер Хоук та жінка з підлітком. День Рексу закінчився. А тепер тероризувала Людина. Ніка насупилась. Він рідко філософствував, але ненавидів жорстоку бійню, яку бачив сьогодні.
  На сонячних сходах музею Нік піймав таксі для поїздки до готелю «Білтмор».
  * * *
  Вільгельміна, Х'юго та П'єр лежали поруч на великому ліжку в кімнаті 2010 Білтмора. Нік Картер, оголений, перейшов із облицьованої плиткою ванної кімнати на товстий ворс килима у спальні. Гарячий душ пішов за розкішним купанням, і напруга зникла з його тіла, хоча на його лобі був скупчений рубець, скутість у плечах і кілька невеликих подряпин і садна на зап'ястях і кісточках. Але крім цього і невеликої подряпини, що біжить по його щоці до підборіддя, вибух майже не торкнувся його. П'ятнадцять напружених хвилин йоги та крапля тальку вилікували б усе, що на нього боліло.
  На ліжку на його увагу чекали Вільгельміна, Гюго і П'єр.
  У кімнаті було беззвучно. Тяжкі штори були задерті, і навіть вуличний шум не проникав крізь високі вікна. Нік кинувся ницьком на важкий килим.
  Шкода, що ті, хто сидів на ліжку, були такими невдячними глядачами. Чудово оформлений зразок чоловічої архітектури, яким був Нік Картер, заслуговував на живу публіку для своїх щоденних вправ. Щоправда, він у нього був. На Ямайці, наприклад, блискучі очі графині стежили за кожним рухом його гнучкого тіла. Незалежно від того, де він був, Нік знайшов час, щоб узгодити кожен нерв і м'яз у своєму тілі з фізичною наукою йоги. П'ятнадцять зосереджених, напружених хвилин повного контролю м'язів дозволили чоловікові чудесним чином дихати в ненормальних умовах. Його також навчили викривляти живіт і стегна до майже неможливого ступеня вузькості, щоб він міг втиснутися всередину та вийти з областей, недоступних середній людині. Вправи для очей, вух, кінцівок, серця і діафрагми, випробувані протягом багатьох років, зробили Ніка Картера людиною, яка ніколи не мала болю у вусі, напруження очей або головного болю. М'язові вправи були польовою роботою у його кампанії за ідеальний контроль; філософія розуму над матерією йоги завершила подвиг. "Немає ніякого болю", - повторював собі Нік знову і знову. Невдовзі це стало фактом. Болю не було - навіть під час одного виснажливого випробування, коли його рука була мало не розчавлена ​​у смертельній сутичці з убивцею мамонта, Тільсоном з Берліна. Тілсон помер від перелому шиї руками Ніка. Хоук, який рідко дозволяв собі вражатись, ніколи не переставав дивуватися тому, як Ніку вдавалося зробити справу зі покаліченою рукою.
  Йога також сприяла величезній майстерності Ніка у більш любовних вправах. У коханні, як у війні, чудове чоловіче тіло діяло з грацією і силою.
  Нік різко випростався, його праці закінчено.
  Тонкий блиск поту накрив його. Він перекинув рушник своїм тілом і дозволив йому впасти, коли підійшов до ліжка.
  Вільгельміна, Гюго та П'єр могли робити те, чого не могла робити навіть йога.
  Він оглянув своє тріо рятувальників. Три тонко збалансовані інструменти, які були великими вирівнювачами у війні шпигуна та шпигуна.
  Вільгельміна була 9мм. Люгер, трофеї Другої світової війни. Вона приїхала з казарм СС у Мюнхені. Нік убив полковника Пабста, помічника Гіммлера, щоб отримати її, і не тільки тому, що він вважав Люгер кращим з колись винайдених ручних автоматів: Вільгельміна була особливим Люгером. Полковник зробив деякі уточнення. Вільгельміна була розділена до барила і каркаса, що робило її легку як пір'їнку та зручну для зберігання за пояс штанів або завуження стегна під хвостом пальта. Вона вбивала за Ніка – кілька разів.
  Х'юго був убивцею іншого стилю, але з рівним досвідом.
  Гюго був італійським стилетом, смертельним дивом, створеним у Мілані шанувальником Челліні. Тонне, як бритва, лезо для льодоруба та кістяна ручка не товщі за важкий олівець. Лезо, заховане в рукояті, поки клацання пальця по крихітному перемикачу не вибило смертоносну сталь із гнізда. Гюго було навіть легше сховати, ніж Вільгельміну. І тихіше.
  П'єр був кулею не більше яйця. Але П'єр був фахівцем зі смерті. Французький хімік, який працював на Хока, винайшов невеликий геніальний інструмент руйнування у вигляді круглої гранули, що містить достатньо газу Х-5, щоб вбити цілу кімнату. Поворот двох половинок гранули в протилежних напрямках запускав тридцять секундний таймер, що робило якнайшвидшу подію невідчинною. Нік дуже насторожено ставився до П'єра. Його треба було нести обережно. Щоправда, його зовнішня оболонка була практично неруйнівною, і дві половинки реагували лише на неабияку спритність і тиск, але П'єр був надто смертоносним джинном, щоб ризикувати.
  Нік щодня перевіряв цю зброю. Як і у випадку з йогою, було добре бути в тонусі з обладнанням, з яким ви вели війну. Шпигунська війна та міжнародні шахи тримали в руках високопосадовців, навіть якщо вони не брали активну участь у битві чи полюванні.
  А тепер з'явилася четверта зброя. Він лежав у кишені його штанів разом із безладною мішаниною монет і ключів.
  Нік натягнув шорти і дістав із портфеля фляжку. Він налив велику порцію у склянку для ванної кімнати і зручно влаштувався у кріслі, відчуваючи себе трохи безглуздо через своє останнє придбання. Заради всього святого, цілий арсенал незрівнянної зброї, ніби він був бойскаутом, що хвалиться ножем із шістнадцятьма лезами!
  Але були часи, коли треба було боротися з вогнем вогнем, або ножем ножем, або вибухати вибухом. І, можливо, це буде один із них. Ще до зустрічі з Хоуком він був впевнений, що якимось чином захопиться дивною справою вибуху. Він ненадовго зупинився дорогою до міста з аеропорту. Френкі Дженнаро зараз на пенсії, але він все ще любив поратися у своєму підвалі і використовувати свої вмілі руки. Брелок для ключів із ліхтариком був другорядним шедевром. Ланцюг відкрутився і вискочив, як шпилька з гранати. Коли це сталося, гаджет перетворився на відчинювач дверей, надто небезпечний для використання серед друзів. Інструкції Френкі були: «Тягни, кидай і біжи».
  Нік задумливо проковтнув.
  Рейс 16. Це була загадка. Чоловік вибухає після виходу з авіалайнера. Яструб і його нове завдання… Так, старий, мабуть, має рацію. Чотири нещодавні вибухи, пов'язані з літаками і принаймні три з іноземними дипломатами, були збігом, який говорив про «план», а не «нещасний випадок». Бомби в літаках – це більше, ніж нещасний випадок чи навіть вбивство. Було дуже бездушно знищувати цілий літак людей, коли ти полював лише за одним із них. Якби ти був. Але як щодо сьогоднішнього ранку? Напевно, і в цьому Хоук мав рацію. Бомба, мабуть, спрацювала із запізненням. плутанина. Що пішло негаразд? Дивний звук. Залізна рука дивиться на свої штучні пальці до вибуху. Сюрприз. Його рука підірвала його? Хіба він не знав, що в руці? Може, річ не в руці. Тоді що ж це було?
  Нік глибоко зітхнув. Достатньо часу, щоб подумати про це, коли завдання офіційно почалося з прибуття фактів та цифр у пакеті Хока. До цього він все ще був невинним свідком рейсу 16, таким собі Ніколасом Картером, який завершив свій бізнес на Ямайці і спустився трапом, щоб опинитися на межі пекла. Тільки Хоук і жменька перевірених поліцейських знали, що Картер був N-3 у AX. Якщо світ думав, що Нік Картер був приватним детективом або керівником бізнесу, добре. Просто до тих пір, поки він не знав, що високий чоловік з твердою щелепою і ще жорсткішими очима і ярлик «Картер» має якесь відношення до AX.
  Потрібно було подумати про Ріту Джеймсон.
  Чорт! Він мав подумати про це раніше. Нік потягнувся до години глянувши на якийсь час.
  Надто пізно дзвонити до Лондона. Макса не буде в офісі, і він буде в місті. Якби він справді говорив з Ритою про Ніку, він сказав би їй те, що, на його думку, знав: що Нік був приватним детективом, якому подобалося важке завдання.
  Рита. Мила, стурбована, яка потребує допомоги. Або розумний контррозвідник, якимось чином виявив, що він більш публічний месник, ніж приватний детектив. Якщо це так, то вона або якимось чином причетна до вибухів, або випадково обрала рейс 16, щоб заманити його в пастку. Він похитав головою. Це було б надто великим збігом.
  Кімната 2010 року повільно темніла, поки він сидів, занурений у роздуми. Маленьке синє татуювання на його правому передпліччі, біля внутрішньої сторони ліктя, слабо світилося в темряві, що згущується. Він глянув на неї і трохи сумно посміхнувся. Коли Хоук організував AX, татуювання прийшло разом із нею. Разом з телефонним кодом небезпека та веселощі. Одна маленька синя сокира - і людина на все життя присвятила себе роботі секретного агента уряду США. У таємного агентства Хока були власні неортодоксальні ідеї про те, щоб «дати їм сокиру» ворожим шпигунам і саботажникам. Але разом із сокирою, кодом і всім іншим прийшло глибоко вкорінене почуття обережності, підозрілість, яка досягла кожного посильного з широко розплющеними очима, кожного балакучого таксиста і кожної милої дівчини. Звичайно, це не раз відігравало пекельну роль у романтиці.
  Нік підвівся, увімкнув світло і почав одягатися.
  Через кілька хвилин він був офіційно одягнений у темно-сірий костюм із темно-синьою краваткою та чорні туфлі без шнурків. Він вивчив своє обличчя у дзеркало у ванній кімнаті. Сади і синці від денного пригоди були ледь помітні. Макіяж, подумав він, може творити дива, і посміхнувся до свого іміджу. Він прибрав густе темне волосся з чола і сказав собі підстригти його вранці, відразу після розмови з Максом.
  Повернувшись до спальні, він поклав П'єра в кишеню і посадив Вільгельміну та Гюго на їхні звичні місця. Потім він підійшов до телефону, щоб зателефонувати Гедвей Хаусу і Ріті Джеймсон.
  Його рука тяглася до неї, коли щось трапилося з вогнями в кімнаті 2010 року. Усі вони згасли з тривожною раптовістю. Тихо, швидко – тривожно.
  Хтось крикнув у сусідній кімнаті. Це була не тільки його кімната.
  Вікно клацнуло.
  То була його кімната.
  Нік Картер завмер у новій темряві, раптово усвідомивши смертельний факт: хтось ще був у кімнаті з ним.
  Хтось, хто не увійшов через парадні двері.
  Смерть у темній кімнаті
  Нік Картер затамував подих.
  Не в звичайному порядку. Тільки не з раптовим різким звуком, який би точно сказав невідомому зловмиснику, де він стояв.
  Йога має безліч переваг. Одне з них – мистецтво управління диханням. Нік закрив рота і перестав дихати. У кімнаті панувала тиша.
  Він швидко пристосував очі до темряви і почав чекати. Але його мозок літав, розставляючи всі предмети меблів, все, що займало місце і зберігало геометричний візерунок, який він сформував до того, як згасло світло.
  У сусідній кімнаті впав стілець. Прокляття пролунало чоловічим голосом.
  Думки Ніка металися у темряві.
  Він був між ліжком та бюро. Двері були приблизно за десять футів ліворуч від нього. Стілець та столик по обидва боки від дверей. Ванна справа від нього, ще за кілька футів від ліжка. Два вікна виходять на Медісон-авеню. Тяжкі штори були закриті, поки він робив вправи, і все ще були закриті на той час, коли він перестав одягатися. Входу туди нема. Вхідні двері були зачинені зсередини. Ванна. Зловмисник мав перебувати у ванній. Там було маленьке віконце. Занадто мало для звичайної людини.
  Усі інші можливі входи було враховано. Де ще могла бути небезпека, окрім як у ванній кімнаті?
  Нік не рушив з місця. За потреби він міг затримати подих на чотири з половиною хвилини. Але що робитиме зловмисник? Нік насторожився, бажаючи почути найменший звук.
  Тепер він чув шум Манхеттена. Гул машин піднімався з поверху двадцятьма нижче. Двадцять поверхів… Пожежні сходи? Не прямо за вікном ванною, а досить близько для спритної людини. Заверещав автомобільний гудок.
  І все ж тиша в Кімнаті 2010 була відчутною, живою.
  Його відвідувач не міг дозволити собі чекати довше. Якби інші вогні не горіли, гості влаштували б пекло. Перш ніж щось трапиться, знову запаляться вогні. Добре. Це влаштовувало Ніка.
  Легкий, шкірястий звук запалив його. Це було надто близько. Він відійшов від місця, де стояв, все ще затамувавши подих, і ковзнув до стіни біля вхідних дверей. При цьому він зігнув передпліччя, і Х'юго тихо вислизнув зі шкіряної відривної кобури і спокійно влаштувався на правій долоні без жодного шипіння. Лезо льодоруба стало на місце. Нік простяг ліву руку, щоб намацати стілець. Це запропонує певний захист про те, чи зможе він поставити це між собою та прихованою загрозою.
  
  
  Його рух був беззвучний, але темрява видавала його. Наче хтось у кімнаті з ним бачив жест рентгенівськими очима.
  По лівій щоці Картера почувся свистячий звук і крихітний, швидкий потік повітря. Пролунало легке клацання торкання, коли холодний шматок літаючої сталі знайшов мету. Миттєва реакція Ніка була чистою рефлексією, викликаною чуттєвою пам'яттю про тисячі битв. Його ліва рука знайшла ручку ножа, що стирчала з гіпсової стіни. Він штовхнув праве плече трохи нижче твердої рукоятки, прицілився і відповів тим самим.
  Х'юго вистрілив з рівноваги своєї долоні, що кидає, з легкістю і уколом кулі, слідуючи лінії, з якої прийшов ніж убивці. Тіло Ніка напружилося, його очі намагалися розбити суцільну чорноту на щось, що можна було б побачити.
  Але тепер в очах не було потреби.
  Тишу порушив здавлений крик подиву. Перш ніж звук перетворився на крик, він перетворився на булькання. Щось сильно впало.
  Нік випустив повітря з легень. Вбивця заплатив ціну за впевненість.
  Десь поруч грюкнули двері. Сердитий голос просочився в темряву холу.
  «Що, чорт забирай, тут відбувається? Хтось, мабуть, порався з блоком запобіжників або автоматичним вимикачем, або як там, чорт забирай, ви це називаєте. Вони дозволять нам всю ніч блукати у темряві?»
  Нік підійшов до вікна і відсмикнув штори.
  У тьмяному світлі нічного неба міста було видно розпростертого на підлозі чоловіка, на півдорозі до порога ванної, його торс розтягнувся до вітальні. Хьюго кровоточив у горлі, похмуро підтверджуючи точність судження та прицілювання Ніка. Нік обережно підійшов до трупа. Ця людина була мертва, добре. Він перевернув тіло. Неможливо було сплутати тверде обличчя.
  Нік переступив через тіло і пішов у ванну. Короткий огляд підтвердив його підозри. Єдине вікно було відчинено. Він придивився. Як він пам'ятав, внизу не було нічого, крім зяючого простору, але пожежні сходи по обидва боки від кадру були в межах легкої досяжності. Все, що для цього було потрібно, - це нерви. Він повернувся до трупа.
  Зайнялося світло.
  Його очам знадобилося кілька секунд, щоб звикнути до нової яскравості. На нього дивилося порожнє обличчя. Голос на сходовому майданчику вибачається тоном сказав: «Може, дитина грає. Хтось придумав жарт. Вибачте, друзі. Вибачте за незручності". Голос і лепет стихли.
  Незручність була правильним словом. Йому доведеться забиратися звідси.
  Це був чоловік років п'ятдесяти - не маленького зросту, звичайно, але худий, як пікколо, і одягнений як мийник вікон. Джинсові штани, сорочка з парусини. Він не став поратися з відром. Напевно, розраховував просто злитися з ландшафтом і якнайшвидше входити і йти. Це не спрацювало.
  Обличчя було простим і простодушним навіть після смерті. Жодних відмінних рис. У його кишенях нічого не було. Навіть сірники. Жодних етикеток на вицвілому робочому одязі. Нік перевірив підбори туфель, рота та вуха на предмет прихованих аксесуарів. Нічого. Вбивця прийшов лише з ножем.
  Ніж був кинджал з рукояттю з оленячого рогу, типовий для того, що можна купити в армійському та військово-морському магазині або в барах на Таймс-сквер. Там також нічого. І нема про що турбуватися.
  Хтось відправив убивцю до кімнати Картера. Через інцидент з літаком чи через щось ще?
  Нік запалив Плеєр і подумав: Один вбивця?
  Пікколо увійшов через вікно ванної, як за сигналом, відразу після того, як згасло світло. Він не міг пошкодити електрощит у холі. Отже, мав бути другий чоловік. Але той, хто вимкнув світло, мабуть, був уже далеко. Немає сенсу його шукати. І немає сенсу чекати. Нік погасив цигарку.
  Жаль, що йому доведеться залишити труп, щоб покоївка виявила його. Але спецслужби не могли мати вантажівки з міською поліцією.
  Він уклав власника ножа в ліжко, безцеремонно кинувши його під ковдру. Він обернув рушник навколо кілець і вийняв ножа зі стіни. Засунувши ніж у складки рушника, він засунув його в портфель.
  Труп не повинен бути виявлений до наступного дня, інакше він не матиме жодного сенсу. Час виїзду був три години дня, і жодна покоївка не потурбувала сплячого гостя, хоч би як сильно вона хотіла закінчити роботу і повернутися додому. Навіть гість, який не відповів на стукіт у двері.
  А ось друзі ножа – зовсім інша справа. Якщо вони захочуть зайти в гості, стукіт без відповіді не зупинить їх.
  Нік витер Х'юго майже ніжно. Х'юго, як завжди, добре впорався зі своїм завданням. Нік вирішив, що його валізу можна залишити. До портфельу потрапило кілька речей: рушник, ніж, бритва, книга, яку він не дочитав у літаку, наполовину повна фляжка.
  
  
  Тільки інші речі, які він хотів, були в нього. Вільгельміна, Гюго та П'єр.
  Його не хвилював його підпис у реєстраційній картці готелю. Департамент витратив два місяці на те, щоб навчити його, як змінювати свій почерк, щоб він відповідав імовірним іменам, і створював напрочуд нерозбірливі підписи, які виглядали як справжні, але нічого не писали і не піддалися аналізу. Насправді він зареєструвався як Вілл Гезер, але ніхто ніколи не впізнає.
  Кілька хвилин він ретельно оглядав кімнату 2010, потім обережно вийшов у коридор і зачинив двері на засувку, що самоблокується. Ключі від кімнати він залишив на письмовому столі. Потім він повісив табличку "Не турбувати" на ручку і попрямував до сходів зі своїм портфелем.
  Спільник Пікколо, якби він усе ще був поблизу, навряд чи з'явився б при яскравому світлі. Як би там не було, Х'юго був готовий до нього. Нік піднявся на два прольоти, уважно стежачи за будь-якими ознаками присутності, що приховується, і попрямував до ліфта.
  За нинішнього стану справ поліція Нью-Йорка мала складну справу. Швидше за все, нерозв'язне. Тут не було нічого, що могло б призвести до Ніка Картера. Але роботодавці ножа скоро дізнаються, що їх видобуток було попереджено достатньо, щоб убивати та бігти. Це може призвести до неприємного майбутнього. В якомусь сенсі шкода, що він убив ножа наповал.
  Проте стогнати над трупами було марно. Особливо ті, що не були твоїми власними.
  * * *
  Нік подивився через дзеркальне скло телефонної будки у вестибюлі, гадаючи, скільки їх там і що сталося з другим чоловіком.
  Телефон кілька разів задзвонив віддалено.
  "Так?" Яструб відповів із характерною різкістю.
  «Хтось щойно надіслав ніж із заточеним лезом», - сказав Нік. "Я відмовився від доставки".
  "О. Неправильна адреса?"
  Ні. Думаю, адреса правильна. Неправильний пакет.
  "Що так? Що ти замовив?"
  "Сокира."
  "Кур'єр досі там?"
  «Так. Він буде тут якийсь час. Можливо, він знайде компанію – когось, щоб перевірити доставку. Але хтось інший має їх впустити. Думаю, мені краще змінити готелі. Чи буде "Рузвельт" відповідним для вашого пакету? "
  «Добре для мене, якщо не для них. Не поріжся".
  Голос старого був трохи кислим. Нік практично міг чути, що він думав. Справі було лише кілька годин, і N-3 вже надав труп, щоб заплутати ситуацію.
  Нік посміхнувся у телефонну трубку. "Ще дещо. Коли ви відправляєте когось із приводу цієї доставки, пам'ятайте про вхідні двері, а також про службовий вхід. Це може мати велике значення.
  «Не турбуйся про мою пам'ять». Хоук повісив слухавку.
  Нік глянув у вестибюль і знову набрав номер. Цього разу він зателефонував до Хедвей-хауса і запитав Ріту Джеймсон.
  «Привіт, міс Джеймсоне? Нік Картер. Вибач, я спізнився». Рита здавалася напруженою.
  "Слава богу, це ти". Він почув подих полегшення, і її голос трохи посвітлішав. "Я думав, ти передумав".
  «Жодного шансу. Я боявся, що ви могли мати після денного хвилювання».
  "О Боже. Хіба цей ранок не був жахливим? Я не можу викинути це з голови». Голос знову збільшився. «Цей бідняк! І діти, і крики, кров. Я не можу цього винести!
  «Лєгше, тепер легше». Нік був стривожений знайомим звуком істерії, схожим на сирену. Але сказати «Я не можу цього» здалося кумедним. Може, й ні. Жах цього було важко винести. Він став жорсткішим у власному голосі.
  «Ти збираєшся розвалитися чи збираєшся взяти себе до рук? Тому що, якщо ти розпадаєшся, ти робиш це самотужки. Якщо є щось, чого я не можу винести, то це істерична жінка».
  Він чекав. Зазвичай вони застосовували цей рядок.
  «Якщо є щось, чого я терпіти не можу, – холодно відповіла Рита, – це людина, яка думає, що це має значення, чорт забирай, те, що вона може винести, і завершує це тим, що вливає мені у вухо пихатий кліше і ... »
  "Так то краще." Він голосно засміявся. "Ці старі побиті фрази майже завжди допомагають".
  Потім настала коротка мовчанка: «Ой». І трохи посміятися.
  "О скільки я тебе заїду?" – жваво спитав Нік. «Давай подивимося… зараз вісім тридцять, і, боюсь, у мене ще є одна чи дві справи. Як ти думаєш, ти зможеш протриматися приблизно до дев'яти чи дев'яти п'ятнадцяти?
  «Якщо ви думаєте про їжу, я ніколи в житті не був такий голодний. Але я б одразу не забрав мене в цьому місці». Вона думала вголос. «Ми могли б зустрітися у кафе «Арнольд» чи у… ні, не думаю, що я хочу чекати у ресторані».
  "Бар?"
  «Або в барі… Я знаю – давай зустрінемося у Фонтану Плаза о дев'ятій п'ятнадцять. Мені потрібно трохи свіжого повітря. Ви не заперечуєте?"
  "Ні, звичайно ні. Побачимося о дев'ятій п'ятнадцять».
  Він повісив слухавку. Залишилось зробити ще один дзвінок. Його палець провів знайомі числа.
  «Френкі? Нік».
  Якби за ним стежили з аеропорту, було б справедливо попередити Френкі, що хтось може доглянути його будинок. Малоймовірно, але можливо. Він розповів йому, що сталося.
  Френкі Дженнаро хмикнув.
  «Не турбуйся за мене, малюку. Якби я був сидячою качкою через будь-який хвост, я б десятки разів помер.
  Я не проти невеликої дії. Є ще якісь гаджети, які потрібно випробувати. Знаєте, як у реальних умовах, можна сказати. Але ти, хлопче! Вам потрібні уроки. Добре, що ти працюєш лише на уряд. З тебе вийде поганий бандит! "
  Він знову захихотів і повісив слухавку.
  Нік визирнув у вестибюль. Чоловік середніх років із процвітаючим черевцем, що вмостився у кріслі, сідав. Молодий чоловік з короткою стрижкою чекав на експрес-ліфт. Він ніс сумку, яка виглядала так, ніби у ній могли бути комерційні зразки. Нік знав, що він сповнений тонких інструментів його спеціалізованої справи. Агенти К-7 та А-24 працювали.
  * * *
  Нік витратив те, що залишилося від короткого часу до його призначення, на реєстрацію в Рузвельті. Він купив дешевий костюм у одному мпгазині у Ліггетта і пішов у готель, уважно стежачи за тінями. Якби вони знайшли його одного разу, вони могли б знайти його знову. Але якби вони підібрали його, коли він виходив із Білтмора, К-7 помітила б хвіст, і вони утворили б акуратну невелику процесію із трьох людей. Проте, наскільки міг розібрати, хвоста не намалював.
  В останньому випуску New York Post було опубліковано заголовок: ТАЄМНИЦЯ ВИБУХУ В АЕРОПОРТУ АЙДЛУАЙЛД. Нік купив газету, зареєструвався за столом з незрозумілими каракулями і почав за кілька хвилин читати на самоті затишної кімнати на сьомому поверсі.
  Це була лише загальна історія, що вдихала в себе нерозгадані загадки і не передбачала офіційного розкриття дивної події, але вона справді містила один уривок цінної інформації:
  "... був ідентифікований як Пабло Вальдес, секретар кабінету Мініріо. Політ не був офіційним за своїм характером, як повідомила сьогодні влада. Мініріо, навіть більшою мірою, ніж його сусідні латиноамериканські країни, в останні місяці є світовою проблемою через Спроби червоних китайців проникнути в країну із планами сателітів..."
  Яблучко для містера Хока, знову.
  Бернс із Великобританії, Ахмед Тал Барін із Індії, Ла Дільда з Перу і тепер Вальдес із Мініріо. Щось було незнайомо, коли чотири дипломати загинули однаково. Як, чорт забирай, страхові компанії могли піти на таке слабке прикриття, як вбивство, заради страховки? Чи це була просто офіційна брехня, щоб обдурити ворога, допоки ФБР вишукує додаткову інформацію? О так. Один виняток. Помилка пілота. Можливо, це було справжнім винятком.
  Та гаразд, вийшов справжній міжнародний суп. А містер Хок був просто кухарем, який помішував каструлю.
  Сталева рука Вальдеса… Можливість влаштування бомби була захоплюючою та жахливою. Було б цікаво подивитися, що CAB і вся решта влади зроблять з одного вибуху, якого не було в літаку. У певному сенсі це був прорив - він звузив поле дослідження.
  Картер ставив питання, чому Ріта вирішила зустрітися у Фонтану. Всюдисущий сумнів піднявся в глибині його розуму. Це буде чудове місце для всіх, хто хоче його вбити.
  "Не кидайся з пістолетом", - сказав він собі. Це може виявитися дуже приємною вночі у місті з дуже гарною дівчиною, яка довірливо звернулася до вас за допомогою.
  Ага. Збіг, збіг, збіг. Їх було занадто багато - серія вибухів, благання гарної дівчини, яка влаштовує зустрічі в найнезвичайніших місцях, невідомий ніж із невідомим мотивом. І все, що він робив, займався своїми справами. І поговори з Ритою.
  Він беззвучно насвистував, поправляючи вміст кишень і поправляючи Вільгельміну, Гюго та П'єра, щоб вони щільніше сиділи на своїх звичних місцях.
  Зустріч біля фонтану Plaza
  Фонтан Плаза виглядав оазисом у хаотичному вирі П'ятої авеню. Сріблясті бризки грали в напівтемряві, приємне видовище для перехожих. Великий старий готель за ним виглядав як пережиток рококо іншої епохи. Широкий простір Центрального парку кидав погляд на північ.
  Прямо через площу клієнтів чекала черга з екіпажів. Один поворот через парк - і закохані можуть насолодитися ковтком свіжого повітря і романтики навіть у такому змученому космополітичному всесвіті, як Манхеттен.
  Очі Ніка зупинилися на картині, коли він перетнув П'яту і побачив Риту Джеймсон. Його зацікавила не тільки красива картинка, хоча Рита виглядала навіть красивішою, ніж його мисленнєвий образ. Вбрання господині було замінено коротким синім платтям з майже рельєфними лініями, що обтягують. Легке вечірнє пальто було недбало накинуте їй на плечі, а світле волосся вільно спадало на оксамитовий комір. Але Картер прочитав занепокоєння у її збуджених рухах. Чому так нервуєшся? Він не спізнився. Можливо, реакція.
  Молода пара повільно йшла під тонкими деревами і шепотіла одна одній. Наполовину прихований тінню в північно-східному кутку був невисокий, присадкуватий чоловік у м'ятому костюмі з бавовняної тканини і м'якому капелюху фетрового в тон. Він вдавав, що вивчає годинник, але його очі були прикуті до Ріти.
  Нік відчув холодний приплив гніву. Отже, він збирався бути мішенню
  
  
  Ні, давай! Хто б не подивився на гарну дівчину, що ходить площею? Що ж, цей виродок не повинен так дивитися.
  Він прискорив крок і пішов поряд з нею, поки вона йшла до 59-ї.
  "Привіт, Рито".
  Рита обернулася, її очі злякалися. Потім вона посміхнулася.
  «Ви дали мені добрий початок. Думаю, я нервуюсь. Як ви, містере Картер?
  "Нік." Він узяв її за руку. Нехай стежить є на що подивитися. "Не хвилюйся. Це старий магнетизм. Я так впливаю на людей. Вечеря в якомусь тихому місці, де ми можемо поговорити?
  «Якщо ти не заперечуєш, я б не став поки що. Може, ми могли б трохи погуляти. Або… як щодо поїздки до карети? Я завжди хотів спробувати».
  "Якщо ти цього хочеш, добре".
  Що може бути приємніше вечора у парку?
  Нік пронизливо свиснув і махнув вільною рукою, поки вони йшли до рогу. Перший екіпаж із гуркотом рушив уперед.
  Нік допоміг Ріті встати і пішов за нею. Водій клацнув крізь зуби і мляво підняв поводи. Рита знову поринула у темряву кабіни, її стегна були тривожно близькі до стегон Ніка.
  Чоловік у суворому костюмі перестав дивитися на годинник і встав, позіхаючи і потягаючись. Прохолода розуму Ніка перетворилася на холод.
  Чоловік попрямував до черги тих, хто чекає карети.
  Хвіст. Без помилок. Риту супроводжували – чи супроводжували – до Фонтану на площі. Питання було – чому?
  Їхня карета звернула з яскраво освітленої вулиці у темні околиці Центрального парку. Якщо щось і мало статися, це могло статися і тут. Він був готовий.
  Він повернувся до Ріти.
  «Добре, давай спочатку поговоримо про бізнес. Тоді ми зможемо почати розважатися. Про що ти хотів мене бачити?
  Рита важко зітхнула. Деякий час вона мовчала. Нік крадькома визирнув у маленьке заднє скло. У кадрі з'явився інший екіпаж, що стежить, без сумніву.
  Рита почала повільно.
  «Це було якось пов'язане із вибухами. Вибухали літаки».
  Нік здивовано глянув на неї.
  "Усі літаки вибухають?"
  «Я не пов'язувався з цим до сьогодні. І, можливо, це не має нічого спільного з тим, що сталося сьогодні. Але я знаю, що щось не так, як Стів пішов. Ось чому я хотів тебе бачити. Він не розбив того літака. Я знаю, що це не його провина. А тепер хтось намагається мене дістати”.
  "Що ти маєш на увазі," дістати тебе "?" Нік спохмурнів і взяв її за руку. "Послухай, люба, тобі краще розповісти мені історію із самого початку"
  "Я спробую. Але дай мені спершу сигарету, будь ласка».
  Клацнувши запальничкою, в її блакитних очах було видно шалене занепокоєння.
  «Він був пілотом, і ми були заручені. Ми збиралися одружитися після цієї подорожі. Я маю на увазі мою подорож. Ми планували це кілька місяців тому. Але його літак вибухнув. Було слухання, і вони сказали, що це його провина, він пізно лягав, втомився та безтурботний, і він розбився. Але він цього не зробив. О, Боже, коли я сьогодні вранці побачив це безладдя, цей жахливий звук і всіх цих невинних людей, я знаю, на що це було схоже для нього, і я терпіти не можу…! "
  "Припини це!" Нік взяв її руку і жорстоко стиснув. Ви не знаєте, як це було для нього. Бог знає, що я не можу зрозуміти, що сталося, з того, що ви розповіли мені, але якщо літак вибухнув, він нічого не відчув. Хто тепер намагається дістатись до ти, а чому? "
  «Я не знаю хто, я не знаю чому. Можливо, тому що я дратував себе. Просто тому, що знав, що це не вина його».
  "Що змушує вас думати, що хтось намагається добратися до вас?" Голос Ніка був таким же холодним та вимогливим, як голос прокурора.
  «Тому що я отримав фальшивий лист і тому що сьогодні вдень хтось намагався проникнути до моєї кімнати, ось чому!» Її голос підвищився майже до істеричного тону.
  "Хтось потрапив у мою", - м'яко сказав Нік. "Добре. Ми повернемось до цього. Що щодо Вальдеса?
  Вуличні ліхтарі з П'ятою авеню зникли, коли карета, запряжена кіньми, з шумом зашуміла далі на захід у центр парку.
  "Що щодо нього?" Очі Рити були вологими. "При чому тут він?"
  "Думав, ти сказав, що знайшов якийсь зв'язок між вибухами", - обережно сказав Нік. Мені просто цікаво, що ви знаєте про нього. Ви, здається, знаєте його досить добре.
  "О так. Він часто літав із нами. Його уряд був дуже зайнятий».
  "Хіба це не було брутально для одноручної людини?"
  Вона підняла підборіддя. «Ви бачили його. Він чудово тримався. Він втратив руку під час революції. Вальдес розповів мені все про це. Він був у своєму роді прекрасною людиною. Гадаю, те, що сталося сьогодні, було своєрідною жахливою політичною змовою».
  «Кумедно, як завжди виникає ідея бомб, – розмірковував Нік. У сорока ярдах за ними за маленьким віконцем вимальовувався другий екіпаж, схожий на катафалк. «Ще одне питання, а потім повернемось до вашої історії. Чому ви захотіли зустрітися на вулиці та покататися у парку? Замість того, щоб дозволити мені відвести вас до якогось затишного ресторану, де ми могли б спокійно поговорити?»
  Очі Рити зустрілися з ним. "Бо я не хотів потрапити в кут. Я не хочу, щоб мене оточували люди, коли я не можу довіряти ні чорту жодному з них.
  
  
  «Я ціную твої почуття, – пробурмотів Нік, – але я думаю, що ти діяв за неправильним принципом. Водій… запусти двигуни, чи не так? Я думаю, ми могли б піти трохи швидше».
  Рита напружилася. "Щось не так?"
  «Можливо, не дуже. Просто тримайтеся подалі і будьте готові пірнути. У вас не було б жодної особистої зацікавленості в тому, щоб за мною стежили, чи не так?»
  "За те, що ви стежили! Заради бога, ні!" Блакитні очі розширилися, показуючи водночас страх і здивування.
  І хтось намагався дістатися до вас. Ви коли-небудь помічали, що хтось цікавиться Вальдесом? Або - спробуйте це так - чи є у когось підстави думати, що ви були особливо дружні з Вальдес?
  "Ні", - відповіла вона. "Немає обом". Вона раптом здригнулася.
  «Добре, повернемося до Стіва. Хто Стів?
  "Його звали Стівен Андерсон". Її голос був низьким монотонним. «Раніше він літав на World Airways. Чотири місяці тому він розбився. Принаймні вони так сказали. Спочатку в газетах говорилося, що літак вибухнув у повітрі. Потім було слухання і вони сказали, що він розбився. Тому що він пізно лягав і пив. Ну він не був. Я повинен знати. Але вони мені не повірили. А потім кілька тижнів тому я почув, що вони знайшли багажну бирку з його ім'ям на ній, і я знав це не могло бути правдою”.
  Перед ними виникла довга лінія вогнів та раптового сяйва. Попереду лежала 79 вулиця. Карета пригальмувала. Нік знову оглянув тил. Вагон номер два наближався. Він насупився. Водій, що сидить на передньому сидінні, не був ні старим, ні характерним для свого вигляду. Не було ні циліндра, ні човгаючої пози. Його охопила тривога, але він легко відкинувся назад, і його права рука знайшла Вільгельміну.
  "Чому це не могло бути правдою?" він запитав. "У багажній бірці немає нічого дивного".
  «На цей раз було».
  Рух згустів, кінь нетерпляче заіржав. Карета позаду підійшла досить близько, щоб торкнутися.
  «Вони мають бути так близько? Рух не такий уже й поганий!»
  «Вірно, це не так, – тихо сказав Нік. «Відкиньтеся назад і опустіть голову».
  "Яка?" Кінь позаду них вигнув голову і заржав. У Рити перехопило подих. "Ви маєте на увазі, що це те, що нас переслідує?" Вона нервово засміялася. «Але ж це смішно! Вони, звісно, нічого нам не зроблять. НЕ тут".
  «Краще перестрахуватись, ніж шкодувати. Опусти голову!
  Вона опустилася на сидіння нижче. Нік зімкнув пальці навколо оголеної дупи Вільгельміни.
  "Хто вони?" прошепотіла вона.
  "Хіба ви не знаєте?"
  Вона похитала головою. І тут несподівано підозри Ніка підтвердились. Весь його досвід шпигунства не підготував його до чогось такого неймовірно кричущого і неймовірно неймовірного, як поведінка людей у другому вагоні.
  Раптом з раптовістю пострілу з пістолета тріснув хлист. Гортанний голос скомандував "Хіяр!" як кавалерист з вестерну, і екіпаж, що стоїть за ними, відхилився від лінії і рвонув убік, коли кінь спритно відреагував на удар батогом. Їхній власний кінь шарахнувся. Нік кинувся через тіло Рити і блискавично жбурнув Вільгельміну. На секунду чи дві екіпажі були зовсім поряд.
  Він побачив усе це у потворному спалаху. З іншого вагона на нього дивилося обличчя людини у суворому костюмі. Його права рука була відведена назад. Металевий предмет у формі яйця, що стискується в руці для метання, був гранатою. Обличчя було твердим, цілеспрямованим, майже позбавленим емоцій. Його очі на мить зустрілись із очима Ніка, коли рука виступила вперед.
  Нік вистрілив з ходу. Вільгельміна зло сплюнула. Була страшна пляма багряного кольору, і обличчя спотворилося до останнього виразу. Рука, що тримає яйце, здавалося, зависла в повітрі. Потім карета пролетіла повз і помчала до поворотної смуги, яка повертала назад до того шляху, яким вони їхали.
  Нік обійняв Риту, уткнувшись її зляканим обличчям у западину свого плеча.
  Вибух пролунав із оглушливим ревом. По парку обрушився залп, розлетілися уламки, розлетілися частини екіпажу, повітря отруїло їдкий дим кордита. Погляд у бічне вікно розповів усю історію. Нік схопився зі свого місця, залишивши Риту позаду себе враженою і тремтячою. Їхній старий візник сидів, як скам'яніла людина, прикувавши руки до поводи.
  Друга карета лежала на скрученому боці на пагорбі, вкритому листям, два колеса шалено оберталися. Розбитий каркас карети був дірявим, як швейцарський сир. Кінь вирвався з розколотої мови воза і схвильовано підіймався до підніжжя високого тремтячого в'яза. Шукати людину в кареті було марно. Граната, що вибухнула в цих вузьких межах, могла бути досить смертельною для будь-кого, навіть якщо куля не знайшла його першою. Але ще був водій. Куди, чорт забирай, він пішов?
  Нік побачив його надто пізно.
  У темряві під деревами він піднявся на ноги і кинувся до іншого боку карети, яку залишив Нік. Рита скрикнула один раз, високим пронизливим крещендо жаху, яке припинилося з жахливою раптовістю.
  
  
  . Приглушений старий крик водія Ніка був заглушений ланцюжком з чотирьох або п'яти страшенно швидких пістолетних пострілів.
  Його серце стискалося від агонії поразки, Нік рвонув назад у свою карету.
  Перед ним вимальовувалась висока злісна постать, постать водія, якого не було. Він ухилився від своєї вбивчої роботи, шукаючи більшого. Він побачив Ніка, і його пістолет підвівся. Армійський .45 - важка, потужна, вбивча зброя, призначена для вбивства.
  Парк був наповнений криками та пронизливими криками.
  Нік вистрілив у руку, яка тримала .45, а також по колінах та стегнах, які підтримували цю машину для вбивства тіла. Він продовжував стріляти, поки людина перед ним не лежала зрешечений і стікає кров'ю. Але невелика прохолодна частина його мозку сказала йому дозволити суті прожити ще трохи. Постріл, який мав убити, залишився всередині пістолета. Після чергової черги настала тиша. Але звук почав просочуватися в його розум: зляканий плач старого кучера, надто наляканого, щоб бігти, що збиває з пантелику ремствування найближчих автомобілістів, далекий вереск сирени.
  Нік кинув швидкий погляд на темний салон карети.
  Рита Джеймсон більше не боялася і перестала бути гарною.
  Куля 45-го калібру перебила їй обличчя та груди. Вона лежала, пригорнута до оббивки, більше не людина, а обурена маса м'ясистої плоті.
  Нік закрив свій розум від жаху і швидко відвернувся, щоб нахилитися поруч із людиною, яка так майже піддалася чарам Вільгельміни. Швидкий пошук – нічого. Ворог масово посилав невстановлених убивць.
  У його свідомість вторгся новий звук. Копити, на дорозі поблизу звучать чітко та наполегливо. Поліція парку.
  Картер кинувся в тінь і залишив усе позаду, стрімко пробігаючи крізь дерева, прорізуючи рівну галявину у бік Західного Центрального парку. Його світ був світом потворності та смерті, зіткнення з неприємностями та втечі від них. Тому що, якщо ви дожили до битви другого дня, вам потрібно було триматися подалі від офіційних осіб. Ви повинні були бігти - навіть якщо це означало залишити за брудні трупи. Навіть трупи друзів.
  Сирена посилилась і зупинилася.
  Нік сповільнив крок, поправив краватку і запустив пальці у волосся. Попереду виднівся вихід через обсажений деревами провулок.
  У копів буде приголомшений старий водій, пара непривабливих трупів, таємниче розбита карета та вмираючий. І ворог знову дізнається, що він утік.
  Але Рита цього не зробила.
  Той, хто стояв за цим, мав заплатити за це.
  І заплатити дорого.
  * * *
  Було десять тридцять, коли містер Хок зняв слухавку свого телефону. Хоук рідко залишав офіс до півночі. То був його будинок.
  "Так?"
  «Цього разу я прошу чудового переднього краю. Щось, що усуне велику бюрократизм».
  Брови Хоука насупилися. Це було не схоже на N-3 – дзвонити так часто за один день – щось було не так.
  "Що в тебе на думці?"
  «Сокира двогостра. Найбільший. Джеймсон був вигнаний із цього світу сьогодні ввечері, і я не думаю, що це сталося лише через мене. Мені знову довелося використати Вільгельміну. Вона гаркнула, але не перестала кусати. "
  "Зрозуміло. А той, кого вкусили?"
  Нік сказав йому швидко, ретельно підбираючи закодовані слова, даючи якомога більше деталей, але наголошуючи на необхідності термінових дій.
  «Поверніться за дві години», - сказав Хоук і відключив з'єднання.
  Нік вийшов з телефонної будки на 57-й вулиці і проїхав кілька кварталів зигзагом, перш ніж зловити таксі на Третьій авеню до Гранд Сентрал та бару.
  "Подвійний скотч".
  Він пив і думав.
  Якщо у нього й були якісь давні сумніви щодо Рити та її наполовину розказаної історії, вони були шокуючи розвіяні, коли водій розбитого автобуса свідомо першим знайшов її та накачав гарячим свинцем. Значить, хтось переслідував їх обох.
  Вибух літака, пілот, налякана стюардеса, ніж, доглядач у Фонтану на площі, кучер-вбивця. Який у цьому сенс?
  Він замовив знову.
  Понад годину на вбивство.
  Він добряче напився і пішов на пошуки телефонної будки. Цього разу він зателефонував до Хедвей-хаусу.
  Та сама жінка відповіла втомлено.
  "Міс Джеймсон, будь ласка".
  "Міс Джеймсон вийшла і не повернулася". Голос звучав остаточно.
  Нік раптово зрозумів, що "Хедвей-хаус" - це готель для жінок-професіоналів. Звичайно, ці гарпії знали, хто приходив і йшов, з ким і коли.
  «Це лейтенант Ханрахан. Сьогодні нам дзвонила міс Джеймсон у зв'язку з грабіжником».
  "Не з мого комутатора, ти цього не зробив", - підозріло сказав відповідач.
  "Ти на весь день?"
  «Ні, але я знаю, що відбувається у цьому будинку. Мій обов'язок ... »
  «Ваш обов'язок - співпрацювати з поліцією», - сказав Нік якнайхолодніше. "Хочете, щоб пара поліцейських у формі допитала вас у холі?"
  Носовий голос був схвильований.
  "О ні! Це було б так погано для цього місця…»
  «Так само, як і волоцюга. Тепер. Міс Джеймсон дуже ясно дала зрозуміти, що не хоче втягувати готель у якісь неприємності. Вона також сказала, що зателефонує до дільниці сьогодні ввечері
  і повідомить нам, чи були зроблені подальші спроби чіплятися до неї".
  «О, ну, якщо вона не подзвонила, це означає, що з нею все гаразд…»
  «Не обов'язково, мем, – багатозначно сказав Картер.
  «О. О, але не було спроби чіплятися до неї ... »
  "Тоді ти про це знаєш", - втрутився Нік.
  Так, але це було нічого! Бідолашна дівчинка була в істериці через ту жахливу справу в аеропорту. Ця людина була лише слідчим, вона хотіла поставити їй ще кілька питань…»
  «Він зателефонував першим? Чи телефоном зі столу?»
  "Ну немає." Голос звучав спантеличено. «Він не знав, принаймні, не через стіл. Я не так багато знаю про вхідні дзвінки, розумієте…»
  "Тоді звідки ти знаєш, ким він був?"
  "Ну, він так сказав, коли ми побачили, що він спускається вниз після того, як вона закричала".
  Це така ж охорона у вашому готелі? Він був щиро злий. «Добре, тепер не має значення. То ти його бачила. Як він виглядав?"
  «Ну, - і тепер вона зайняла оборонну позицію, - цілком респектабельна, хоч і не дуже охайна. Він був ніби невисокий і товстий і - і на ньому був костюм з бавовняної тканини. Досить пізно для цієї пори року, але це те, що він носив."
  "Ви робили будь-які подальші спроби допитати його?"
  "Ні, звичайно ні."
  «Чому, звісно, ні? Ви дивилися його повноваження?
  "Чому ні. Він пішов, от і все. Він просто посміхнувся та пішов. Він, здавалося, зрозумів, що вона в істериці.
  "Він повернувся?"
  "Ні він…"
  "Ви говорили з міс Джеймсон?"
  «Ні, вона замкнулася у своїй кімнаті. Вона навіть не бачила його, ні з ким не розмовляла.
  "Добре. Дякую. Ваше ім'я?"
  «Джонс. Аделаїда Джонс. І що ти сказав? ..»
  "Ще дещо. Вона пішла сьогодні одна?
  Так, вона зробила. Але - тепер, коли я думаю про це - вона начебто приєдналася до групи людей і вийшла з ними, але насправді її з ними не було».
  «Зрозуміло. От і все".
  "А як ти сказав своє ім'я?.."
  Нік повісив слухавку.
  Зрештою, коли настав час, він зателефонував Хоуку.
  "Так?"
  "Стрічковий різак працював?"
  "Досить добре. Прикус був поганий, але час був».
  "Бачите це самі?"
  "Я зробив." Голос Хоука був ухильним. «Консультації будуть корисними. Є пропозиції?"
  «Так. Але спершу одне. Є якісь відомості про цю доставку?»
  "Поки нічого."
  «Шкода. Але я маю доставку». У портфелі Ніка все ще був ніж Пікколо. Можливо, йому слід залишити його на місці, але не було можливості дізнатися, хто буде першим на сцені в кімнаті 2010. «Боюсь, це небагато, але це найкраще, що я міг зробити, перш ніж покинути кімнату. На жаль, нічого спільного із сьогоднішньою ніччю”.
  "Я влаштую зустріч. Готель, який ви згадали?"
  "Все в порядку. Він буде на стійці з написом "Мастерсон". Але щодо завтрашньої посилки не ходіть у готель.
  "Хммм." Нік майже бачив, як містер Хок смикає себе за ліве вухо. - Для різноманітності можна також поєднати приємне із корисним. Завтра Ford виступить на стадіоні. Вам підходить секція 33?
  "Добре. Ми дамо йому сокиру».
  «Для мешканця Нью-Йорка це погано говорити», - сказав Хоук. "На добраніч."
  "Я завжди так люблю", - сказав Нік і повісив трубку.
  Щось гнилий на стадіоні Янки
  Тоні Кубек експериментально розмахував битою в колі, коли Нік Картер знайшов містера Хока. Хоук згорбився над карткою, роблячи записи кульковою ручкою. Його спортивна сорочка з відкритим коміром і пуловерна кепка виглядали так, ніби він у них жив, ніби він носив їх, щоб косити траву в неділю і вигадувати у своїй майстерні речі, щоб тішити онуків. Наскільки було відомо Ніку, він ніколи не був одружений. Він жив лише своєю небезпечною та важкою роботою. Але сьогодні його худорляве, шкірясте обличчя пограниччя уособлювало бейсбольний фендом на все життя у всій його відданості.
  Нік влаштувався зручніше, схрестив коліна і дивився, як Кубок після першої подачі відправив одиночну лінію до центру. Він підніс руки до рота і проревів: «Молодець, Тоні!»
  Хоук схвально кудахтав. «Операція зараз велика, Нік. Не можна гаяти час. Мені потрібно негайно доставити тобі пакет. І не зовсім той, що я планував. Ти дав нам дещо нове, над чим можна попрацювати».
  Нік кивнув. "Що в тебе є?"
  "Один. Зворотних дзвінків у Білтмор не було. А-24 увійшов та обшукав вашого відвідувача. Нічого. У K-7 залишилися відбитки ножа. У вашого друга, мийника вікон, невисока репутація та репутація найманого працівника. вбивця. Але нічого серйозного йому ніколи не приписували. Проте ми маємо одну річ. З ним зв'язався в його барі-тусовці чоловік у костюмі з бавовняної тканини. І ми одержали опис. Воно відповідає вашому.
  "Два. A-24 провів ранок в аеропорту. Людину з таким описом бачили на оглядовому майданчику за деякий час до вибуху та деякий час після нього. Але раніше він наводив довідки про рейс 16. Вони згадали його через це.
  "Три. Так званий кучер прожив досить довго, щоб проклясти і тебе, і Сірсакера, і сказати, що його наказ полягав у тому, щоб забрати дівчину за всяку ціну. Він отримав ці накази від Сірсакера, який одержав його з-за кордону. Від якогось біса іноземця, - сказав він. А потім, на жаль, він помер».
  "Добре,
  Це було марно. - Нік кисло знизав плечима.
  «Трохи, але це змусило нас задуматися, як він отримав свої замовлення. Не так просто, якщо вони прибувають з-за кордону. І там у нас була невелика перерва».
  Трибуни ожили оплесками, коли Треш направив високий м'яч у лівий центральний кут поля, що відскочив на трибуни для дубля за основним правилом.
  "Яка перерва?"
  «На тому, що залишилося від вашого друга Сірсакера, ми знайшли пачку цигарок. А усередині целофану ми знайшли телеграму. Вона була відправлена ​​з Лондона позавчора, і в ній говорилося: «Спостерігайте за завтрашнім рейсом 16 з Ямайки, якщо необхідно, покличте комітет. це вже організовано, але найкращі наміри іноді зазнають невдачі. Важливо зберегти конфіденційність місії. Довіряйте, що ви зустрінетеся із ситуацією відповідно. Це було підписано «Червоним»».
  "Це щось означає для нас?"
  "Ще немає. Тобі потрібно знати більше, але зараз я вже достатньо сказав». Він поліз у кишеню. «Коли з'явиться хот-дог, то візьми два. Моє частування».
  Його рука стиснула доларову купюру у долоні Ніка. Нік відчув, як щось тверде та металеве склалося в пачку. Ключ.
  "Центральний вокзал", - пробурмотів Хоук. «Все, що тобі потрібно зараз. Ви можете дізнатися у мене пізніше про будь-які нові події. Але я можу сказати вам таке. Ви знову подорожуватимете, і скоро. Насамперед після гри з м'ячем постригтесь».
  Нік обурено глянув на нього. "Я вже зробив."
  Хоук дозволив собі огляд. «Недостатньо. Ви будете молодим чоловіком із коледжу».
  Нік застогнав. "Що далі?"
  «Потім ти говоритимеш. Що ще в тебе є для мене?
  Картер розповів йому про свою розмову з Hadway House, доки його очі шукали хот-дог. Цього ранку він був у перукаря, а потім зателефонував Максу Діллману до Лондона. Макс підтвердив усе, що сказала Ріта, додавши, що вона страшенно гарна дівчина і що це страшенно жахливо щодо Стіва. Він познайомився з ними обома через туристичний бізнес, і вона прийшла до нього з розбитим серцем після вибуху, який забрав життя Стіва. Звісно, це був вибух. На слуханні намагалися звинуватити його у пияцтві, але це не допомогло. Не з людьми, котрі його знали. Звичайно, вона чіплялася до влади, а потім їй довелося відкласти листа. А потім з'ясувалося, що листа ніхто з авторитетів не надіслав.
  "Що вона має на увазі з приводу багажної бирки?" Картер спитав його.
  "Хіба вона не сказала тобі сама?"
  "Я не хотів більше тиснути на неї, поки що". Чомусь він не міг змусити себе сказати Максу, що вона мертва. "Подумав, якби я спочатку перевірив у тебе, я міг би просто полегшити їй завдання".
  «Ви могли мати рацію. Що ж, суть у багажній бирці полягала в тому, що він ніколи – і я маю на увазі ніколи – не носив із собою сумку. З ним було щось подібне до того, у пілотів є ці жучки. У нього була чиста сорочка в кожен порт - використовував шафку, і він не став би носити сумку. Тож це викликало потворну думку. Дивна сумка, дивний вибух. Це не була аварія, хлопчик, не помилка пілота. Я знаю цих дітей».
  Ти маєш на увазі, що знав їх.
  «Добре, Максе. Я не думаю, що лист колись був відстежений?
  «Немає жодного шансу. Це зробило одну гарну річ. Це змусило їх серйозно ставитись до неї. Але вони все одно не повірили цій історії».
  Вони ще трохи поговорили по краях теми.
  «Радий тебе чути, Нік», - закінчив Макс. "Допоможіть їй, га?"
  "Я спробую", - дерев'яним тоном сказав Нік. "Дякую, Макс".
  Продавець хот-догів блукав подіумом, хрипко рекламуючи свій товар. Нік поманив і замовив дві. Хоук хмикнув і обережно взяв відверте слово.
  Міккі Мантл підійшов до тарілки з двома, а Треш припаркувався на другій базі. Стадіон вибухнув оплесками.
  «Я теж перевірив Лондон, – сказав Хоук. «Це прикриття. Вони не думають, що то була помилка пілота».
  "Боже мій, вони могли б їй це сказати". Нік люто закусив хот-дог.
  «Вони не думали, що це розумно. Хтось доклав стільки зусиль, щоб підкинути неправдиві докази, що вони подумали, що їм краще вкусити».
  Нік мовчки допив хот-дог.
  "Отримайте дівчину за будь-яку ціну", - пробурмотів Нік. «Пара вбивць для неї та пара для мене. Я так розумію, вони хотіли її, бо вона надто цікава з приводу вибухів. А я? Тому що вони якимось чином знали, що вона прийшла до мене по допомогу. ти вважаєш? "
  "Я вважаю." Хоук витер пальці гірчиці.
  "Щось ще про Steel Hand?"
  "Деякі. Досьє у вашому пакеті".
  Деякий час вони спостерігали. Фол м'яч.
  Нік ворухнувся. «Але схоже, що ми маємо Вбивцю № I, чи не так? Сірсакер, людина, яка отримала свої замовлення з-за кордону?»
  «Це один маленький ласощі, які я зберіг для вас», - сказав Хоук. "Схоже, телеграма адресована не йому".
  "Але ти сказав..."
  Телеграма була відправлена ​​на адресу A. Brown на 432A East 86th. Докладніше про це пізніше. Під роздрукованим повідомленням написано олівцем записка. У ній говорилося: Re вище. Зустрінемось о 9:30 ранку Idlewild Cobb's Coffee. Магазин. Сповістити всіх. Знищити одразу. Це було підписано AB "
  Низький ремствування натовпу перейшов у рев. Міккі Мантл хитнувся
  та м'яч приземлився у чотирьох рядах тому у правому центрі поля трибуни.
  «Боже мій, чому дурень його не знищив?»
  «Напевно, поспіхом сховав і забув про це. Зрештою, людині властиво помилятися», - самовдоволено сказав Хоук.
  «Так, але навіщо А.Б. надіслав оригінал ... »
  - нетерпляче перебив Хоук.
  «AB справді відправив її, а Сірсакер залишив її собі. Іноді нам доводиться витягувати виграшну карту».
  «Другий убивця був неправий, га? Сірсакер не отримував наказів безпосередньо з-за кордону. І ми маємо ще одного ворога, з яким треба боротися. Боже, вони блукають справжніми зграями». Він закурив сигарету і клацнув сірником, інстинктивно ще раз оглянувши найближчі місця та проходи. Саме в цей момент висока молода жінка в елегантній сіро-червоній бавовняній сукні та чорному капелюсі з картинками граційно спустилася кам'яними сходами і посіла крайнє місце в ряду прямо за Хоуком і Картером.
  Жінка була так само недоречна на футбольному полі, як і Хоук.
  Нік побачив високі вилиці, ретельно почервонілий повний рот і глибокі, майже мигдалеподібні очі, що холоднокровно стежили за тим, що відбувається на полі. Тонкі, прикрашені дорогоцінним камінням руки стискали дорогою на вигляд чорний шкіряний гаманець. Шкіра оголених рук була смаглявою та чуттєвою; тіло було податливим, рухи розслаблені. Вона була схожа на тигрицю на сонці.
  Висока похила лінія грудей, акуратна талія з поясом і злегка вигнуті стегна відрізнялися вишуканим ліпленням. Вона була не з тих, кого зазвичай можна побачити на стадіоні Янки вересневим днем.
  Хок сказав: «Цікаво. Я бачу, ти теж знаходиш її такою. Не зламай собі шию».
  «Справді цікаво. Але, можливо, небезпечно».
  "Я так не думаю. Занадто явно впадає у вічі».
  Це може бути те, що ми повинні думати.
  Краєм ока Нік міг бачити, як екзотична новенька злегка посміхається до якоїсь особистої думки і недбало відкриває свою розкішну сумочку. Він чекав, спираючись на бажання кинутися на неї і схопити її тонке зап'ястя. Але з'явився лише довгий мундштук, а потім цигарка, до якої вона приклала срібну запальничку.
  Блакитні очі Хоука холодно блиснули. Він підвівся, щоб піти. «Краще їдь у Гранд Сентрал. Якщо жінка полює на тебе, ми дізнаємося досить скоро. І не забудь про стрижку. До побачення".
  Нік зрозумів остаточність, коли почув це. Він підвівся, чемно вибачаючись.
  Його довгі ноги швидким кроком підняли його сходами. Жінка кинула на нього погляд, коли він проходив, але мигдалеподібні очі не виявили інтересу і миттєво повернулися до гри з м'ячем. Картер відчув дивне задоволення. Її усунення відповідало її зовнішності. Можливо, вона була тим, ким здавалася, чарівною досвідченою дівчиною у бальному парку з власних причин. Можливо, її зацікавив один із гравців. Цього року вони здавалися такими ж популярними, як кінозірки.
  Нік знайшов таксі на Джером-авеню і поспішно сів у нього, радий знову опинитися в дорозі.
  Ключ Хоука від шафки 701 на Центральному вокзалі пропалював дірку в його кишені. Йому вже не терпілося побачити вміст посилки, яка дала б йому більше інформації про дивну справу сеньйора Вальдеса та розбомблені літаки.
  Скринька 701 знаходилася в довгому ряду сотень, так само, десь на нижніх поверхах Центрального вокзалу. Квартал мав велике значення, коли треба було щось зберігати. Для звичайних людей, секретних агентів, убивць – усіх, кому є що припаркувати, сховати чи доставити.
  У 701 році був простий мішок з мішковини. Квадрат розміром 8 1/2 на 11 дюймів, перев'язаний сізалевою мотузкою. Написана від руки адреса направляла його: Містер Пітер Кейн, готель «Елмонт», Нью-Йорк, штат Нью-Йорк. Картер дізнався про тверду, тонку руку Хока, схожу на бухгалтера.
  Він зачинив шафку і пішов до найближчої вбиральні. На самоті маленької комірчини, купленої за десять центів, він відкрив пакунок. Він вийняв стос машинописних сторінок, переплетених на картон. Він проігнорував це, звернувши увагу на особисті речі у посилці. Був паспорт із рідкісними штампами; гаманець зі страусиної шкіри та синя записна книжка з полірованими пальцями; золота запальничка, досить подряпана та вигравірувана з ініціалами PC.; набір відповідних ручок та олівців та пара окулярів у роговій оправі; чіткий рекомендаційний лист до куратора Британського музею від професора Метью Зеддербурга з Колумбійського університету; і складений зношений конверт, адресований Пітеру Кейну, 412 West 110th Street, нібито від якоїсь Майри Кенінг з Рочестера, штат Нью-Йорк. Лист усередині говорив: «Дорогий Пітер, о Пітер, я не знаю, з чого почати. Можливо, з моїми снами та чудовими спогадами про ту ніч, ту неймовірну ніч, коли світ перекинувся і...”
  Нік посміхнувся і склав його назад у конверт. Довірте Яструбу додавання романтики, щоб завершити уособлення! Це був лист, який одинокий чоловік носив із собою протягом місяця або близько того, як викинути, - переконливий спосіб одягатися для тієї ролі, яку він мав зіграти.
  Він відкрив паспорт і побачив себе у короткій стрижці, окулярах з роговими краями та
  виділеним виразом. Ах так – стрижка.
  Швидкий перегляд решти матеріалу підказав, що немає жодних негайних дій, крім другої поїздки до перукаря, останнього візиту до Рузвельта та пари тихого годинника в Елмонті з його домашнім завданням.
  Через годину він оселився в готелі «Ельмонт», консервативному десятиповерховому будинку у верхньому Вест-Сайді. Імпульсивно, він використав один із своїх нерозбірливих підписів, а не той, який дали йому в новому паспорті.
  Його кімната виявилася скромною, чистою кімнаткою на сьомому поверсі. У крихітній ванні не було вікон. Нік замкнув двері, повісив куртку на ручку і поклав пакунок на ліжко. Потім він послабив краватку та приготувався до роботи. Швидка перевірка кімнати показала, що боятися нема чого. Вікна виходили на Центральний парк, відкриваючи вигляд, який чомусь втратив привабливість. Обличчя будівлі було порожнім і невиразним, за винятком вікон; тільки муха зможе переміщатися таким стрімким фасадом. Пожежні сходи перебували з іншого боку будівлі, подалі від його кімнати.
  Нік відкрив свою сумку Ліггетта, в якій не було всього, крім портфеля та його довгоочікуваного вмісту, та вийняв фляжку.
  Зі склянкою в руці він влаштувався оглядати подарунок Хоука. Вільгельміна, Гюго та П'єр зайняли місце на ліжку.
  У гаманці лежало кілька карток, ліцензій та меморандумів, які треба було запам'ятати. У резюме йому повідомлялося, що Пітер Кейн був інструктором у коледжі Ліги плюща, юнак із явно великим майбутнім в археології. Він подумав, що добре, що він брав участь у тій експедиції до Бахрейну, інакше йому довелося б більше вчитися, ніж він міг би витримати. Але Хоук розраховував, що минулий досвід Ніка допоможе йому тепер. Решта інформації про Пітера Кейна стосується його походження, його особистості та історії його сім'ї. Лист дівчини, що натякає на джентльменську стриманість і, можливо, сором'язливість у його характері, чудово підійшов.
  У гаманці залишалося сто п'ятдесят доларів готівкою. В окремому конверті було виявлено дорожні чеки на тисячу доларів для Пітера Кейна та акуратний стос п'ятірок, десятків та двадцяти доларів для Ніка Картера. Загальний бюджет становив понад п'ять тисяч доларів. Нік гортав банкноти. Він автоматично розділив пачку і почав складати банкноти у складки та складки, щоб забрати частину новизни. Він не мав наміру розповсюджувати їх під виглядом Пітера Кейна, низькооплачуваного інструктора, але, якщо йому справді потрібно було вкласти кошти в резервний фонд, він не збирався висипати пачки зовсім нових грошей.
  Синя адресна книга була заповнена іменами, номерами телефонів та вуличними адресами людей у таких місцях, як Нью-Хейвен, Прінстон, Беннінгтон і т.д. Більшість з них були чоловіками та явно працювали в академічній сфері. Посипання жіночих імен полегшило район Нью-Йорка. А в Єллоу-Спрінгс була адреса його сестри. Як затишно.
  Швидкозшивач із щільного картону зі стопкою машинописних листів став наступним предметом, який привернув його увагу. Він читав швидко, але обережно:
  Лорд Едмонд Бернс. Лідер лейбористів, Великобританія. Помер 1 червня 1963 р. на англійському узбережжі Атлантичного океану. Аварія невдовзі після зльоту літака World Airways. Сімдесят дев'ять убито. Вибух невстановленого походження. Підозри у помилці пілота виявилися необґрунтованими. Свідоцтва закулісного втручання. Дивись нижче. Бернса замінив Джонатан Уеллс, добре відомий своїми симпатіями до червоних китайців.
  
  
  АХМЕД ТАЛ БАРІН. Пацифіст-нейтраліст, Індія. Помер 13 липня 1963 року. У Тихому океані вибухнув літак американської авіакомпанії Orienta Airlines, загинули шістдесят сім людей. Причина бездоказна. Фракція індійських пацифістів на чолі з Талем Баріном тепер під впливом прихильників червоних китайців.
  
  
  AUGUSTO LA DILDA. Голова партії Лола, Перу. Помер 6 серпня 1963 року. Північна Африка. Турбогвинтовий двигун Afro-American Airlines вибухнув і розбився. Тридцять сім мертвих. Вибух поклали на людину, яка відправила бомбу на борт у батьківській валізі для страховки. Поміркована партія Лола розпущена, реформована; тепер вважається, що він симпатизує впливу червоних китайців до Перу.
  
  
  ПАБЛО ВАЛЬДЕС. Секретар кабінету міністрів, Мініріо. Помер 3 вересня 1963 року. Аеропорт Айдлуайлд, Нью-Йорк, Нью-Йорк. Внаслідок вибуху на полі загинули одинадцять людей. Причину не встановлено. В останні місяці Minirio все частіше піддається інфільтрації комуністів Китаю. Уряд зараз у стані хаосу. Наступник Вальдеса наразі не названий.
  Основна частина файлу містила досьє та звіти CAB, очевидців, іноземної влади та офіційних осіб авіакомпаній; звіти страхових компаній, пов'язаних із уламками, з докладним описом різних претензій родичів; та повні біографії перших трьох задіяних дипломатів. В історії Вальдеса було одне або два прогалини, але цього слід було очікувати за цих обставин. Безперечно, незабаром буде доступна додаткова інформація.
  Один кричущий, неминучий факт полягав у тому, що в авіакатастрофах загинули чотири особи - чотири особи, які обіймали такі впливові посади, які могли б собі дозволити і червоні китайці були надзвичайно щасливі, побачивши місця, що звільнилися.
  Кожен чоловік стояв на заваді свого роду захоплення влади червоними китайцями.
  Звісно, не збіг, а генеральний план.
  Британські офіційні особи в результаті особистого дзвінка Хоука визнали, що їхня переконаність у помилці пілота у разі аварії World Airways була підкріплена тим, що квартира пілота була забита пляшками, виявлена після анонімного наведення; що наречена пілота, міс Ріта Джеймсон, неодноразово стверджувала, що пілот Андерсон дотримується поміркованих звичок, провела з нею першу частину вечора і цнотливо пішла на ніч; що вони не зважили на її історію, вважаючи, що це природна відданість закоханої жінки; що міс Джеймсон наполягала на спробах повторно відкрити розслідування; що вона отримала ввічливий офіційний лист, у якому її просили обережно утриматися від подальшого розслідування, оскільки її дії були утрудненням та перешкодою для слідчих органів, які справді не закрили справу; і що, почекавши деякий час, щоб її допитали або поінформували, міс Джеймсон обговорила цей лист із владою, і всі зацікавлені сторони тоді зрозуміли, що повідомлення було підробкою, очевидно, призначеною для запобігання подальшому втручанню. Однак у результаті розслідування було виявлено нові докази, і влада погодилася, що було б неввічливо заохочувати інтерес міс Джеймсон. Оскільки нові факти настільки жахливі за своїм значенням, а фальшивість листа наводить на думку про щось таке зловісне, було визнати, що слід докласти всіх зусиль для проведення розслідування в умовах повної таємності і що міс Джеймсон слід порадити залишити справу в руках експертів. У неї також мало скластися враження, що, незважаючи на листа, у них ще не було причин приписувати аварію будь-якій причині, крім тієї, яка вже була запропонована.
  Іншими словами, Ріті дали відсіч і змусили звернутися по допомогу до іншого місця.
  Людина, яка звинувачується в установці бомби на борту літака Afro-American Airlines через валізу свого батька, наполягала на тому, що її батько сам пропонував оформити важку страховку, і що він, син, не мав доступу до валізи свого батька протягом кількох днів до краху навіть не знав про розклад польотів. Подібні історії були й у всіх опитаних щодо страхових випадків. Фактично, влада майже відмовилася від можливості вбивства заради страховки, але дозволила громадськості й надалі вірити в це, оскільки жодні інші офіційні теорії не могли бути доступними.
  У файли AX увійшли історії кожної катастрофи у вигляді, як вони сталися. Для допитливого розуму Хоука вони запропонували зразок. Консультації з іншими федеральними спецслужбами визначили, що AX, підрозділ з усунення несправностей служб, що співпрацюють, очолить розслідування, засноване на можливості міжнародного саботажу.
  Що стосується місцевих подій, короткий звіт не виявив переконливого зв'язку між вибухами і нападами на Картера і Ріту Джеймсон, але повністю підтримав власну думку Ніка про те, що кожен інцидент є частиною однієї картини. У телеграмі безперечно був встановлений зв'язок між Ритою, Ніком і рейсом 16, якщо не остаточно, між цим рейсом і трьома попередніми катастрофами. Що стосується А. Брауна з 432А Східна 86-та вулиця, то він, мабуть, нечасто користувався малообставленою квартиркою на цю адресу, щодня перевіряючи пошту та повідомлення, але рідко спав там. Агенти засікли це місце, але сумнівалися, що їхній видобуток з'явиться. Однак опис було отримано від домогосподарки, а відбитки пальців були зняті з різних поверхонь у квартирі 4G.
  Розслідування ситуації все ще продовжується. Очікується подальша інформація – Нік дочитав до кінця.
  Поки що у них було чотири сумнівні авіакатастрофи і чотири загиблі дипломати. Але сеньйор Вальдес та його сталева рука просто не вписувалися в псевдовипадковий зразок схем страхування та помилок пілотів, жадібних родичів, смертоносних валіз та незрозумілих багажних бірок. Сеньйор Вальдес підірвав себе не за власним бажанням і майже напевно своєю сталевою рукою. Як це було досягнуто і ким? Як така дивна обставина вписалася у зразок, поданий першими трьома катастрофами?
  Тепер Нік знову переглянув гаманець, адресну книгу та особисті документи Пітера Кейна. Вік. Висота. Вага. Місце народження. Батьки. Брати і сестри. Освіта. Шкільний рекорд. Друзі. Спортивні. Інші інтереси. Мандрівки. Кредитні картки. Банківська пластина. ІПН. Медична страховка. Членство у клубах. І так далі, і так далі, знову і знову, поки інформація не буде надрукована в його мозку.
  З коридору пролунав слабкий шелест. Він різко випростався на стільці, всі почуття були напоготові. Під дверима стирчав куточок чогось білого. Картер беззвучно підвівся, простягнув руку
  за Вільгельміною і ковзнув до стіни біля одвірка. Коли він притиснувся до стіни, до кімнати в'їхала біла смуга.
  Коридором розійшлися слабкі кроки. Він зачекав хвилину чи дві після того, як звук стих, а потім простягнув листа до нього, не наближаючи його тіло до дверей.
  На конверті було написано його нове ім'я.
  У ньому був авіаквиток на рейс 601 з Нью-Йорка до Лондона, що вилітав з аеропорту Айдлуайлд дуже рано наступного ранку. Квиток було оформлено з ім'ям Пітера Кейна. Не було необхідності замислюватися про відправника конверта: ane в "Cane" було написано тим, хто надіслав квиток, так, що воно виглядало як axe.
  Очевидно, Хоук був готовий вирушити з місця.
  Нік понюхав конверт. Його ніздрі роздмухувалися м'яким, тонким ароматом рідкісних парфумів, чогось екзотичного, що він не міг точно визначити. Але це безумовно не лосьйон після гоління.
  Конверт Хоку доставила жінка.
  Будівля, що горить
  Все було гаразд.
  Досьє прочитав інформацію запам'ятав. Пітер Кейн вилітав з Нью-Йорка рейсом 601 з Айдлуайлд вранці, безперечно, отримуючи подальші інструкції про свою місію до того, як літак покине поле. Нік знав Хоука та його методи.
  Та жінка! Хто? Чи не Мег Хетеуей з офісу Операції. Щоправда, від неї завжди пахло чудово, але Коті був більший у її роді.
  Нік відклав питання використання у майбутньому. Зараз безпека була головною міркуванням. Здавалося малоймовірним, що будь-яка стороння людина могла знати, де вона знаходиться, але невідомий ворог виявився винахідливим.
  Двері були замкнені, а пальто Ніка висіло на ручці, закриваючи замкову щілину для сторонніх очей. Він підвісив важкий стілець під ту ж ручку, щоб зробити проникнення скрутним, а проникнення крадькома - практично неможливим. Вікна були такі ж надійні, як висота, і Нік міг їх зробити. Він оточив своє ліжко газетами, не даючи зловмиснику можливості підійти до нього мовчки.
  Ви повинні були бути в тонусі, якщо хотіли залишитися живими, і вам доводилося спати, поки ви могли, бо не знали, що принесе завдання.
  Нік прийняв душ і приготувався до сну. Він подумки переглянув факти у громіздкому досьє, заповіданому йому Хоуком. Вранці він знищить усе, що не має прямого відношення до Пітера Кейна. Копії всіх даних будуть у файлах усіх відповідних відділів.
  Нік подався спати. Його тихе, рівне дихання було єдиним звуком у кімнаті.
  Коридор готелю за дверима був тихий і безлюдний.
  Але не надовго.
  Дим.
  Першою ознакою цього був різкий удар Ніка у ніздрі. Він швидко прокинувся, очі напружились у темряві. Минуло мить, поки він зібрав свої п'ять почуттів, перш ніж віддати належне примарному шостому, який, здавалося, завжди попереджав його у разі небезпеки. Але помилок не було. Його ніздрі рефлекторно стискалися, відсторонюючись від їдкого запаху диму. І все ж таки в готелі було спокійно, як сон.
  Нік потягнувся за автоматичним олівцем, що лежить на тумбочці. Це також був ліхтарик із променем, який пролітав цілих тридцять футів на потужних батареях. Нік увімкнув її, націливши на двері.
  Промінь світла вловив змію, що клубилася, чорного диму, що тяглася по підлозі з вузького простору під дверима. Але не було ні ознак полум'я, ні відблисків помаранчевого світла. Він протримав промінь ще на секунду, перш ніж сісти. Потім він стрибнув у довжину через газети і, як кішка, приземлився на подушечки ніг. Дим почав тривожно збиратися у кімнаті.
  Нік знав цю гру. Надто добре це знав, аби втратити. Коли не могли увійти в барліг ведмедя, ви намагалися викурити ведмедя. На цей раз фішкою гри стала імітація пожежі у готелі. Хіба злякані гості, прокинувшись від глибокого сну, корилися своїм першим інстинктам і не кинулися до дверей, відчиняючи їх, щоб подивитися, що відбувається, і подихати освяченим свіжим повітрям?
  Тож залишалося лише одне.
  Швидко одягнутися з підпертим олівцем ліхтариком, який спрямовував його, становив кілька секунд. Він тримався спиною до диму, що клубився, стільки, скільки міг, і затамував подих, збираючи папки і папери, щоб засунути їх у свій портфель.
  Він міг би крикнути: «Допоможіть! Вогонь! кинув стілець у вікно або зателефонував униз і попросив допомоги. Але його інстинкт підказав йому, що його провід, мабуть, був перерізаний. І він мав стільки ж причин зберігати секретність, як і будь-хто, хто був у залі. До певного моменту Ніку доводилося грати по-своєму та виходити через двері. Він пройшов назад у ванну і намочив носову хустку.
  З безшумною швидкістю він відсунув стілець від дверей і накинув пальто. Портфель, який він поставив поруч із дверима, де міг легко дістатися до нього, коли був готовий вирватися. Потім він одягнув хустку на ніздрі і зав'язав за головою. Він відкрив замок із чутним клацанням,
  притиснув вухо до дверей і чекав на якийсь сигнальний звук.
  Він почув скрип дверей. Шкіряні туфлі здалеку тихий жалібний звук, коли хтось рухався. Нік відступив і відчинив двері стоячи подалі від неї, притулившись до стіни.
  Світло з коридору лилося всередину, оголюючи довгий гумовий шланг, що в'ється по підлозі холу. Більше дивитися не було коли.
  Три швидкі приглушені звуки та язики полум'я вистрілили в кімнату. Картер видавив правдоподібний крик здавленого подиву і жбурнув стілець назад. Почувши звук падіння, в дверному отворі з'явилися двоє чоловіків, темні і невідмінні, з пістолетами, що стирчать, і довгими стовбурами, зробленими незграбно зі з'єднаних пристосувань, що служили глушниками.
  Двоє чоловіків вистрілили знову, залп дзвінких пострілів підняв стілець і жбурнув його по кімнаті. Настав короткий, невпевнений затишок.
  Нік відірвався від стіни блискавичним рухом і дикою дугою штовхнув туфлю з твердим носком вгору. Можливо, це був ідеальний удар із місця у футбольному матчі. Як би там не було, смертоносна зброя, застосована з найтоншим французьким акцентом Le Savate, вразила найближчу людину точно по підборідді. Темний капелюх виплив з верхівки його черепа, коли голова відлетіла назад. Нік швидко обійшов його, пригнувшись. Другий чоловік здивовано каркнув та націлив пістолет на Ніка. Він запізнився. Удар карате, коли лікоть був спрямований вгору, а долоня застигла в клинку руйнування, що летить, люто рубав і приземлявся з ударами кувалди. Чоловік закричав від болю і впав на поріг, з його носа ринули потоки крові.
  Час був закінчений. Готель почав прокидатися. У коридорі грюкнули двері. Голоси здійнялися у запитальному крику.
  Картер не збирався розмовляти із поліцейськими. Він схопив свій портфель, швидко переступив через стогнучі людські останки в дверях і побіг коридором до сходів з криком: «Пожежа!»
  Дим послужив корисним відволіканням. Позаду нього тремтливий голос гостя заглушив його крик "Вогонь!"
  Ще більшим відволіканням, ніж клуби диму, що клубилися, були б відчинені двері кімнати майже навпроти нього з невеликим металевим резервуаром, з якого струмував чорний дим через зміїний довгий гумовий шланг. Коли ці канюки прокинуться, це вимагатиме деяких пояснень.
  Нік із задоволенням подумав про це, коли перевірив свій спуск на другому поверсі і попрямував до пожежних сходів. Якщо хтось чекав на нього зовні, вони не збиралися вбивати його біля вхідних дверей.
  Він досяг землі і звернув на перехрестя вулиці.
  Червоний "Ягуар" повільно повертав за ріг у бік Західного Центрального парку. Нік дивився. На водії був чорний капелюх із картинкою, яку він бачив на стадіоні Янки.
  Нік відступив у тінь. Зверху долинали крики, але він знав їх приглушеними звуками, що вони були спрямовані на щось усередині.
  Хвилини минули.
  "Ягуар" плавно загорнув за дальній кут і попрямував до нього. Він вийшов із тіні, його вільна рука була готова використати Вільгельміну.
  «Цього достатньо, - сказав він і поклав руку на машину, що повільно рухається. Вона зупинилася.
  Жінка дивилася на нього спокійно, тільки її підняті брови вказували на якийсь подив.
  «Сідай, - сказала вона. "Я чекала тебе."
  «Я думав, що ти чекаєш – легко сказав Нік. "Я чекав тебе. Рушайся. Давай, рушай. Так краще".
  Вона рухалася неохоче. Нік сів за кермо.
  "Мені завжди легше, коли я за кермом", - сказав Нік, увімкнувши стоп-сигнал. «Мені набагато приємніше спілкуватися. Вам сподобалася гра?
  «П'ять із дрібницями, янкі», - сухо сказала вона. «Нудьга. А тепер скажи мені, куди ти збираєшся»
  Нік повернувся північ, потім звернув увагу до неї. Його прозорі, майже азіатські очі й широкий червоний рота були такими, якими він їх пам'ятав. Але загадковий вираз зник, і вона подивилася - що? - Зовсім не боюсь. Прикро якось.
  «Не має значення, куди ми йдемо, поки ми можемо поговорити. Почнемо з цього: чому ви на мене чекали?»
  Вона кинула на нього сердитий погляд. «Бо я бачив, як увійшли ці два бандити, і подумала…»
  Його голос обрушився на неї. "Ви їх бачили чи ви їх вели?"
  "Як я могла їх вести?" Чудові очі спалахнули гнівом. "Я була там весь вечір!"
  "О, ти була там", - пробурмотів він. "Чому це має бути?"
  Як ти думаєш, чому? Мені було наказано стежити за тобою».
  Він ухнув. "Ха! І з якою метою, можу я запитати? Щоб переконатися, що маю проблеми по шию?"
  Дзеркало заднього виду нічого не показало. Про всяк випадок він різко повернув ліворуч і попрямував до Вест-Енд-авеню.
  "Хто віддав накази?" - тихо спитав він, краєм ока вивчаючи її профіль. Варто було вивчити. Йому це дуже сподобалося. Але шпигунки йому не новина.
  "Містер Кейн". Голос був низьким та небезпечним. Значить, вона колись знала його ім'я. Я багато знаю про тебе.
  Сьогодні вдень ви сиділи з чоловіком у секції 33. Людина, яку я дуже добре знаю. Насправді він не схвалює жінок-агентів, але мій послужний список надто хороший, щоб він навіть його ігнорував. Ви стежите за мною, містере Кейне? "
  Він повернув на південь. «Не зовсім, і я сподіваюся, що ніхто інший не знає. Чи знаєте ви, - додав він у розмові, - що ніхто не міг знайти мене сьогодні ввечері, окрім як піти за вами?»
  "Це не правда. Цього не може бути. Я знаю, як бути обережним.
  Він посміявся. "У червоному ягуарі?" Вона видала тихий приглушений звук. «Між іншим, - сказав він, глянувши на панель приладів, - ми будемо сьогодні далеко їхати, і нам може знадобитися бензин. Оскільки це ваша вечірка, маєте п'ять доларів?»
  З сумочки вона вийняла п'ятидоларову купюру і засунула йому. Він узяв його та пригальмував, коли перевернув. Висвітлення панелі приладів показало знайому картину Меморіалу Лінкольна. Затінення кущів зліва від стовпів означало обірвані літери COMSEC. Комбінована безпека.
  Він повернув її.
  "Тепер про цю людину. Хто він був?"
  "Це той, кого я намагалася показати тобі", - різко кинула вона.
  "Як на рахунок мене?"
  N-3 від AX. Сьогодні ввечері я принесла конверт. З квитком на літак. А тепер припустимо, що ви дозволите мені керувати машиною».
  Просто скажи мені, куди ми йдемо, і я поїду. Ми вже досить театральні, тобі не здається?
  Було очевидно, що вона доклала зусиль, щоб повідомити йому адресу. Але вона це дала.
  «Тч. Мав сказати мені це раніше. Подивися, скільки часу ми змарнували».
  Він повернув на околицю міста.
  Вона говорила гірко. Для того, хто має бути джентльменом, ти розумник, чи не так? "
  "Не завжди досить розумний", - серйозно відповів він. "І ти теж. Хіба тобі не спадало на думку, що їм просто потрібен хтось на зразок тебе, щоб привести їх до мене? І ти не думав, що вони могли залишити когось чекати зовні, спостерігаючи за тобою?
  Вона мовчала.
  "Ви не зробили Ну, ви повинні були".
  "Ягуар" пробрався крізь автомобільний затор на 79-й західній вулиці і легко повернув на Ріверсайд-драйв. Попереду Нік міг бачити яскраво освітлений контур Джордж Джорджа Вашингтона.
  «Ти маєш рацію», - сказала вона нарешті. "Можливо, я розумниця".
  Він усміхнувся і ненадовго поклав їй руку на плечі.
  «Я і сам останнім часом не дуже добре почуваюся. Як я можу тобі подзвонити?
  Вона скривилася.
  "Ні ні. Я маю на увазі твоє ім'я».
  Чудові губи зігнулися в посмішці. "На даний момент Джулія Барон".
  "Добре. Дуже мило. Джулі. Сподіваюся, ти зватимеш мене Піт. Якщо, звичайно, наш спільний друг не такий взаємний, як ти стверджуєш».
  Нік плавно зупинив машину перед лінією коричневого каменю, що лежить на підйомі між 79-м та 80-м.
  
  
  Нік пішов за Джулією Барон короткими кам'яними сходами у вестибюль у стилі бароко. Їм було далеко йти. Дівчина тихенько поманила ліворуч до широких дверей із червоного дерева, обшитих панелями. Металевий дверний молоток, виконаний у вигляді голови лева, зробив три рознесені удари, за якими пішли два короткі, коли Джулія подала заздалегідь підготовлений сигнал. Нік стояв позаду неї, тримаючи свій портфель. Х'юго смикнувся в рукаві, коли двері відчинилися. На них кинувся морок.
  Джулія Барон поспішила з Ніком по п'ятах, а його права рука була готова до захисту.
  Морок зник у раптовому спалаху електричного світла.
  Нік моргнув.
  Містер Хоук відійшов від вимикача з натягнутою усмішкою на обличчі і замкнув за собою двері. Він кивнув Джулії і кинув на Ніка напів-пробачливий погляд.
  "Вибачте, я не можу запропонувати вам стільці, але це не займе багато часу. Вибачте і за мелодраму, але тут нічого не поробиш. За кордоном флот ворога, і я не збираюся привозити до штаб-квартири в такий час. сісти на підлогу”.
  Нік не побажав. Він знайшов камінну полицю і сперся на неї. Джулія витончено опустилася, схрестивши ноги.
  Усі троє – Нік, Хоук та дівчина – ніяково зібралися в порожній кімнаті. Тут не було меблів. Нік побачив фойє, що веде до темряви. Спальня, кухня або ванна кімната. Нині це було неважливо.
  "Дуже хороше прикриття". Хоук важко зітхнув, ніби йому не подобалася вся ця справа. «Квартира здається, і я проводжу співбесіду з потенційними орендарями. Трохи пізно ввечері, звичайно, але це єдиний час, який я мав у наявності. Як бачите, легко переконатись, що ми не налаштовані на звук. Жодний жучок у цьому місці, крім тарганів. А тепер до діла. "
  "Як ви думаєте, ви могли б змусити себе запропонувати пояснення?" - багатозначно спитав Нік, дивлячись на красуню на картинці в капелюсі.
  "Пізніше", - жваво сказав Хоук. З цими словами він енергійно попрямував до темної кімнати і знову з'явився з двома сірими речами. Він поставив їх на підлогу, двомісний намет American Tourister і валізу для ночівлі, і посміхнувся Ніку без особливого гумору.
  "Це для вас. Постарайтеся не втратити їх. Ви знайдете весь одяг, який вам знадобиться, а також останній текст про ізраїльські археологічні відкриття останнього десятиліття та пару нотаток з вашими потаємними науковими думками.
  Одна з них уже наполовину заповнена, тож писати не потрібно – просто читайте”.
  Нік відкрив пакети, дивлячись на Хоука.
  "Ви чули про цей вечір в Ельмонті?" він запитав.
  Хоук кивнув головою. «Я отримав звіт до поліції незадовго до вашого приїзду. Сподіваюся, ви оглянули посилку перед початком шоу?» Нік кивнув, захоплюючись ретельно упакованими сумками та надзвичайною ретельністю, з якою завжди діяв Хоук.
  «Запам'ятав. Але я пішов поспіхом, тому не став змінювати вміст». Він відкрив свій портфель і вийняв пакунок Хока.
  "Так, зроби це зараз", - схвалив Хоук. "І оскільки ви все це запам'ятали, ми відразу позбавимося досьє.
  "Це найдовша коротка стрижка, яку я коли-небудь бачив", - сказав він, спостерігаючи, як Нік забирає речі Пітера Кейна і перекладає їх у свої кишені. «Але для вас непогано виглядати трохи зарослим. Не думаю, що треба нагадувати вам, міс Барон, про ваші зобов'язання?»
  «Я не думаю, що це так», - гордо відповіла Джулія, і їй вистачило благодаті виглядати трохи зніяковілою.
  Хоук явно був не в настрої вимовляти слова. Він почекав, поки Нік буде готовий, потім узяв у нього папку і поклав її в камін.
  "А що про міс Барон?" - багатозначно спитав його Нік.
  «Мені дуже шкода, Кейн», - сказав Хоук так, ніби це справді так. «Міс Барон нам не наша власна гілка. Власне, азіатська OCI». Він зайнявся посилкою, переконавшись, що вона знаходиться точно під відкритим димарем. «Це, звісно, трохи нерегулярно. Я не знав про її причетності доти, доки не склав свої плани для вас у ролі Пітера Кейна. Проте. Це може виявитися на краще. Нині. Я хочу, щоб ви обидва подивилися." Він прийняв найпедантичніший вираз обличчя. «Це може стати вам у нагоді обом, коли справа доходить до належного видалення компрометуючої інформації».
  Хоук періодично читав ці невеликі лекції, зазвичай вибираючи для них найнезвичайніший час. Нік підозрював, що він використовував їх як засіб, щоб приховати збентеження чи коливання. Іноді йому доводилося питати неможливе в одного з двадцяти чотирьох обраних, які становлять топір; потім він тягнув час, порався з сигарою і читав лекцію про молекулярні метаморфози, отруйні лишайники або виживання в пустелі. Очевидно, ця буде короткою. Хоук не починав із того, що прикурював сигару.
  Майже в унісон Нік та барон підійшли ближче до каміна. Хоук витяг склянку з чимось із внутрішньої кишені пальта і зняв пробку.
  Він зробив паузу, подивився на Ніка та Джулію та відступив. Рука, що тримає склянку, залишалася витягнутою над пакунком.
  "Кислота", - сказав він шкільним голосом. «Дуже летюча, з підвищеною ефективністю більш ніж на сімсот відсотків вища за норму для таких рідин. Chemical War надіслала мені партію для таких випадків, як цей. Ви будете здивовані, я можу запевнити вас».
  Сріблясті краплі рідини стікали з бульбашки і м'яко бризкали на пакунок з мішковини та паперу.
  Ефект був чарівним.
  Почулося шипіння звуку, ледве вловиме поширення розчинення і ніякого диму. Протягом п'ятнадцяти секунд - Нік відрахував час по наручному годиннику - пакунок, що містить всю довідкову інформацію, зморщився і перетворився на висохлі шматки. Хоук підштовхнув купу кінчиком взуття та виглядав задоволеним собою. Купа перетворилася на розсипчасту золу.
  "Кількість K, вони це називають", - сказав Хоук. «Зараз неможливо зробити що-небудь із цих уривків. Хімічні речовини перетворюють всі друковані матеріали та текстури на безглузді шифри. Я сказав би, що це поліпшення. Чи не так?" Він обережно вставив пробку і поклав бульбашку назад у кишеню.
  "Денді", - сказав Нік. «Якщо у мене колись буде доступ до кількості К, я впевнений, що я його використовую»
  Джулія Барон усміхнулася. Високі вилиці рельєфно виділялися, підкреслені різким верхнім світлом.
  «Хіба вам не краще передати Кейну те, що він хоче знати, містере Хоуку? Атмосфера трохи прохолодна, і я думаю, що вона походить від цього холодного ставлення».
  «Кейн – мій найкращий агент, міс Барон, – спокійно сказав Хоук, – тому що він навіть собі не довіряє. Зараз він запитує, чи не вдалося вам заткнути мої старі очі. Якщо він не впевнений, що ви справжні, ви можете просто ніколи не піти звідси. Він потягнувся за сигарою, натякаючи Ніку, що йому самому потрібна сигарета.
  Джулія незручно посовалась. До біса цього старого! Це був тяжкий випадок.
  Він підрізав сигару, вискреб сірники, прикурив.
  «Коли ти йшов зі стадіону, Кейн, міс Барон підійшла до мене зі звичайним міжвідомчим посвідченням особи. Їй сказали, де мене знайти, і вона надала непохитні та незаперечні посвідчення особи. яке, як ви пам'ятаєте, це Управління конфіденційної інформації. Вона прилетіла до Вашингтона з корисною інформацією, і її послали сюди, щоб побачитися зі мною. Звістка з Вашингтона дійшла до мене пізніше
  
  
  Я, звичайно, чув про неї, але ми ніколи не зустрічалися. Вашингтон наполягає, щоб ми використовували її. - Він задумливо заткнув сигару. - Мені спало на думку, що проникнути у ваше прикриття буде важче, якщо ви подорожуєте разом. Таким чином, міс Барон буде завтра з вами рейсом 601”.
  «Чому, містере Хок», - сказав Нік з болем. «Ви знаєте, що я не одружений. А що щодо моєї подруги Майри?»
  Хоук дозволив собі слабку посмішку. «Майра – це спогад, чудова річ із минулого. Міс Барон збила вас з ніг, і ви летите в Англію, сповнені рішучості провести разом кілька прекрасних днів у лондонському любовному гніздечку. Ви, звичайно ж, сумлінно підійдете до своїх досліджень. але ваш вільний час належить вам. Немає причин, через які така інформація повинна з'являтися в офіційних записах Пітера Кейна. Насправді ви дуже уважно стежили за тим, щоб цього не сталося. Коли ви не занурені у свої роботи ви поринете в дівчину. "
  Нік оцінювально подивився на неї. Так, мабуть, так і буде. Вона справді була дуже декоративною. У цих сяючих розкосих очах був дух, а в гнучкому тілі – сила.
  В очах Хоука спалахнули веселощі, коли він запитав: "Чи все поки ясно?"
  «Поки що», - сказав Нік. Дівчина кивнула й уважно подивилася на кінчик запаленої цигарки.
  "Дуже добре. Ці дві валізи належать тобі, Кейне. Міс Барон має свій. І, як я вказував раніше, я чекатиму, що вона зробить свою зовнішність скромнішою. Було надано відповідний одяг. Дещо менш очевидна аура Іншими словами, міс Барон, - твердо закінчив старий, - я хочу, щоб ви трохи менше були схожі на Мату Харі.
  Джулія підняла брови і ліниво потяглася.
  «Леді Дракон, мене звали до Пекіна». Вона засміялася з непідробним задоволенням і зняла капелюх. Нік помітив, що її передні зуби були трохи кривими. Таємнича жінка перетворилася на гамину. Темне волосся впало їй на чоло, вивільнившись з капелюха і шпильок, і вона відкинула його назад, змахнувши головою і стрункою рукою. Сережки відірвалися, оголивши маленькі вушка гарної форми. Нік дивився з зростаючим схваленням. Хммм. Можливо, це все-таки було б непогано.
  "Так краще", - пробурчав Хоук. "Добре, міс Барон, вистачить".
  "Що щодо інформації міс Барон, сер?" – підштовхнув Нік.
  Хоук повільно затягнувся сигарою. "Як я вже сказав, це було сміття, а не твердий факт. Але воно пов'язане з тим, що ми почали підозрювати. Ми думаємо, що знаємо, з ким маємо справу зараз. Ви пам'ятаєте старі файли на містера Юду?"
  "Юдо!" Нік був захоплений зненацька.
  "Так", - похмуро сказав Хоук і спробував назву. «Містер Юда. Наш старий друг європейських воєн. Обов'язки міс Барон, з іншого боку, часто приводили її - і я можу додати, досить небезпечно - на високі місця. У кількох випадках вона вловлювала уривки розмов і навіть дій, це привело її до висновку, що людина на ім'я Юда працювала певною мірою на червоних китайців. Отже, я маю рацію, міс Барон: ви ніколи раніше не чули про Юду? "
  "Вірно", - серйозно сказала вона. «Це ім'я для мене нічого не означало. Поки що я не перевірила у Вашингтоні, і вони не надіслали кур'єра з довідковою інформацією. Тоді я подумав, що краще прилетіти негайно».
  «Отже, це було не просто ваше припущення, що людина, про яку вони говорили, була містером Юдою?»
  "Ні це не так. Спочатку я навіть не була певна, що правильно назвала ім'я».
  "Це пов'язано, Кейн. Поки ви були у від'їзді, AX і ЦРУ додавали у свої файли схеми несправностей. Схоже, Іуда все ще намагається нацькувати всі країни одна на одну, як і раніше, продаючи їх тому, хто більше заплатить. Схоже, що він знайшов ринок для своїх товарів у китайських червоних.Так само, як він це зробив з італійськими фашистами, нацистами та комуністами під час війни.У цієї людини є геній для підривної діяльності, для всього, що спрямоване на увічнення світової війни.. Ми вважаємо, що він знову показав свою руку; на цій штуці є його печатка”.
  Нік спохмурнів. "Це так. Це просто бридкий стиль. Але я думав, що він мертвий?
  Хоук кивнув головою. "Ми теж. Це останній напад і догляд в Альпах мало бути його знайомим. Але його тіло так і не було знайдено серед уламків Chalet Internationale. Так що, хоча ми думали, що виявили його участь у цьому бізнесі" у Пуерто-Бланко та революцію в Ідальго, ми не могли повісити на нього це. Але в останні день чи дві справи вирували. Інтерпол та об'єднані служби безпеки нарешті зуміли зібрати достатньо даних, щоб переконати Вашингтон у тому, що ми маємо мету. Історія міс Барон відіграла вирішальну роль. І ваша випадкова участь в останньому вибуху, Кейн, довела все до крайності. На щастя, ви там. Звичайно, ми все ще не можемо бути впевнені, що це Юда після, але все вказує на це.
  "Червоний!" - Раптом сказав Нік.
  "Яка?" Хоук дивився на нього.
  "Телеграма від "Червоного". Кольори Юди. Передбачається, що у першого Юди було руде волосся».
  "Ти не бачив його?"
  «Ні, я не маю жодної думки, як виглядає Іуда. Може, він лисий, я не знаю. Але для кодового імені, що означає Юда, це непогано. Особливо для тих, хто працює на червоних.
  «Можливо це все, що це означає. Ні, я думаю, ти маєш рацію». Хоук задумливо насупився. «Червоний для «комуніст» – це вже занадто. «Червоний» для «Юди», хоча… Мені це подобається Так, мені це подобається. Юда повернувся, добре, і ми маємо його дістати».
  Джулія мовчки потяглася за іншою цигаркою.
  «Давайте підіб'ємо підсумки», - продовжив Хоук. "Хтось, майже напевно Юда, під прикриттям випадкової події вчинив чотири авіаційні катастрофи, щоб знищити чотирьох могутніх ворогів Червоного Китаю". Він помітив їх шкірястими пальцями. "Бернс, Тал Барін, Ла Дільда і Вальдес. Чотири вірних союзника США та всіх миролюбних країн, принаймні одна з яких зараз перебуває у сум'ятті. Але теорія нещасного випадку більше не працює. ЦРУ вдалося розібратися з інформацією, недоступною для CAB та місцевих влади. Ці катастрофи не були авіакатастрофами. Усі чотири майже напевно були навмисними вибухами. Виходячи з цього, ми можемо рухатися далі. Чотири літаки якимось чином зазнали вибухів, а їх може бути більше”.
  «Три літаки», - нагадав Нік. «Вальдес сам вибухнув. Чи не літак».
  Очі Хоука запеклі. «Я до цього підходив. Хто підриває людину, якщо вона головна мета? Припустимо, що ви взяли це звідти».
  Що ж, якщо ми почнемо з припущення, що всі так звані аварії були викликані встановленими вибуховими речовинами, і що три сталися в літаках, а одне сталося після висадки пасажира, ми могли б припустити, що пасажирів використовували для перевезення вибухових речовин на борт. Ймовірно, неусвідомлено і, звичайно, неусвідомлено у випадку з Вальдесом.Яким злом це було б!Якщо твоя жертва несе з собою власну смерть". Деякий час він мовчав, розбираючи факти. "З іншого боку, історія Рити Джеймсон вказує на те, що принаймні в одному випадку вибухівка була відправлена ​​на борт, а не перенесена, хто використовує бомби в літаках, хто наплювати на людські життя, коли він вбиває його власну жертву. повинно було бути винятком.Він також повинен був підірвати з собою літак.І навіщо - убити всіх разом з ним?Я так не думаю.Щоб знищити літак і, разом з тим, докази того, що вибух був спрямований проти будь-якої конкретної людини».
  «Я думаю, у тебе це є, Кейне. Розрив із закономірністю - це саме те, що переконало нас у тому, що шаблон існує». Хоук пішов. «Ми підозрювали вибухи лише у трьох інших аваріях. Несвоєчасна смерть Вальдеса зводить нанівець аварію та вносить до неї дизайн. Факт вашої присутності на місці події також допоміг». Він похитав головою і зробив непотрібний жест. «Мені дуже шкода цієї дівчини, правда. Хотілося б, щоб вона знала, що нам допомогла. Тому що її розповідь про свого друга-пілота і незрозумілу багажну бирку допомогла нам витягти з Лондона деяку інформацію, яку вони не усвідомили було важливо. Тоді ми були впевнені у двох навмисних масових вбивствах. І напади на вас через ваш зв'язок з дівчиною, можливо, через вашу просту присутність на місці події, надали неоціненну допомогу».
  «Радий бути корисним», - іронічно пробурмотів Нік.
  Хок проігнорував це. «Але схоже, що Вальдес – головний ключ. Він має бути ним. Якщо ми знаємо, як ця бомба була захована на його тілі і як це можна було зробити без його відома, тоді ми багато знали б. Це може бути, як ви кажете, його якимось чином обдурили. Тим не менш, ваш звіт про вибух, схоже, вказує на те, що вибух стався в тій залізній руці..."
  Нік повільно похитав головою.
  «Я міг помилятися, сер. Це сталося досить швидко. Можливо, це було з його рукою. Можливо, коли він підняв її, цей рух послужив свого роду сигналом… Або, можливо, він активував якийсь пристрій дистанційного керування».
  Хоук подумав. «Цікаво, чим на той час займався «А. Браун». Сірсакер здається мені вбивцею із застосуванням зброї та гранат. Ні, я не можу це купити. Це має відповідати бомбардуванням літаків».
  Джулія Барон трохи кашлянула, привертаючи увагу. "Хіба в аеропорту не можуть визначити джерело вибуху?"
  Старий перестав ходити і зітхнув. «Уламки літака – це одне. Великі уламки, які потрібно перебрати, поверхні для вивчення – уламки тощо. Але коли людське тіло розривається на частини концентратом нітрогліцерину, що ж…» Він виразно знизав плечима. «Боюсь, що залишилося не так багато».
  "Нітро?" – повторив Нік.
  «Так. Це єдине, що впевнені експерти CAB».
  Нік задумався. Нітрогліцерин можна було підірвати при найменшій баночці або струшуванні. Він не міг бути готовий у літаку; вони кілька разів потрапляли у повітряні кишені та нерівну погоду над океаном. Що ж тоді на задвірках його розуму йшлося під словом «готово»?
  "Придумай щось, Кейне?" Очі Хоука пронизали його.
  «Так-так. Може бути. Хіба це не означало б таймер? Тому що без нього ми всі були б мертві і пішли – навіть якщо припустити,
  що він дістався аеропорту Ямайки на одному з тих божевільних таксі».
  "Чого він, мабуть, не став би робити", - тихо сказав Хоук. "Так, я думаю, він у тебе є".
  "Якби на ньому була вибухівка".
  «Добре, – стомлено сказав Хоук. «Ми не маємо часу, щоб повернутися до цього треку сьогодні ввечері. Ми знаємо достатньо, щоб підготуватись до наступного кроку».
  "Рейс 601", - запропонував Нік.
  "От і все. Цим літаком летить містер Харкорт. Лайл Харкорт, наш посол ООН. І ми знаємо, в яких відносинах він складається з червоними китайцями, чи не так? Ну, вони також. стурбовані, він надто багато каже і це має надто багато сенсу. Якщо його прибрати з дороги, вони принаймні можуть сподіватися на заміну, яка менше говоритиме - і лише приємні м'які висловлювання про Червоний Китай. Так що у нас не може бути Рейс 601 вибухає над Атлантикою”.
  «Чи вони рухатимуться так швидко після інциденту з Вальдесом?»
  Хоук похитав головою. «Ми не можемо здогадатися, і ми не можемо дозволити собі ризикнути. Ми повинні виходити з припущення, що життя Лайла Харкорта у небезпеці».
  Джулія поворухнулася. "Чому Харкорт не сідає в армійський літак і не тримається подалі від натовпу?"
  Хоук коротко посміхнувся. «Політ нібито є особистим. Відпустка. Ви знаєте, як ми, громадяни, кричимо про конгресменів та інше громадянське начальство, які витрачають гроші на розважальні прогулянки. Таким чином, на захист нашого способу життя і щоб не привертати до себе увагу будь-якою зміною план, містер Харкорт прагне літати як будь-який звичайний громадянин».
  «І вчений містер Кейн і прекрасна Джулія рознесуть на шматки, тримаючись за руки в повітрі. Америка, це чудово».
  "Так, це так", - суворо сказав Хоук. "А тепер розкажіть мені свою версію того, що сталося в Ельмонті".
  Нік коротко описав події вечора, не проґавивши нічого, крім точних обставин його зустрічі з Джулією та первісної прохолоди між ними. Він зупинився на запашному конверті.
  - Безперечно, спосіб міс Барон підготувати вас до своєї появи. Це інше…
  "Так, містере Хок", - скромно сказала Джулія. "Завтра, Лаванда Ярдлі".
  "Щось нове про моїх співрозмовників?" Нік повернувся до справи, але очі його посміхалися. Джулія може стати на заваді, але вона йому сподобається.
  «Сьогодні ввечері, звісно, нічого. Поки немає. Щодо решти, то поліція готова співпрацювати, але з сьогоднішнього ранку ми не просунулися далеко вперед. Труп Білтмора не показав нічого більшого, ніж я сказав вам сьогодні вдень. просто ще один пістолет – або ніж – найнятий для брудної роботи. Пара каретних екіпажів були бандитами з Іст-Сайду, які вбивають усіх, хто має достатньо грошей, щоб їх найняти. Просто вбивство заради наживи, навіть у разі Сірсакера. Різниця з ним у тому, що він був ближчим до джерела».
  «Джерелом у разі є незбагненний А. Браун».
  «Так. У нас може бути щось. Ще кілька питань в аеропорту виявили цікавий факт: хтось, на їхню думку, був тією ж людиною, яка ставила питання про рейс 16, була помічена розмовляючим з високим хлопцем, з яким вони сказали: «середнє та обачне око». Це мало що говорить нам, але припускає, що Сірсакер отримав наказ в аеропорту після того, як X побачив щось на полі. Можливо, вас та Риту Джеймсон».
  "Ой." Нік замовк. Тепер проклинати себе було марно. Але йому на думку спала фотографія Рити. Прекрасне бачення, яке мерехтіло, як у кошмарі, у різкому зображенні понівеченої, залитої кров'ю фігури на сидінні карети. Тоді до біса Юду!
  Хоук досі говорив. "Браун, ким би він не був, буде нашою турботою щодо цього. Ви знаєте ворога, Кейне. Навіщо витрачати цінних шпигунських агентів на прості диквідації, коли є багато місцевих талантів для найму? Дуже заплутана і дуже розумна операційна техніка. Занадто погано, що ми не знаємо, як її можна використати”.
  Нік зібрав свої блукаючі думки воєдино. «Тобі не здається, що хтось був трохи недбалий зі своїми засідками та вбивствами?»
  "Ні, я так не думаю, Кейн". Голос Хоука був похмурим. «Хто міг припустити, що весь AX опиниться на його шиї, якщо він уб'є одну стюардесу авіакомпанії та одного приватного детектива плейбою?»
  Він поліз у кишеню і витягнув зв'язок ключів. Вручаючи їх Ніку, він сказав: «Вхідні двері. Боюся, вам обом доведеться залишитися тут сьогодні ввечері. Це найбезпечніше місце у місті для вас. У спальні є дві армійські розкладачки. Це найкраще, що ми могли зробити. . Налаштуйте їх, як хочете. "
  Хоук повільно підійшов до дверей, потім раптом обернувся до них обличчям.
  «О, міс Барон. Вам доведеться залишити «Ягуар». Ми подбаємо про нього. Ви знайдете термос з кавою на кухні та кілька цигарок. Вам обом слід спробувати витягти максимум із неприємної ситуації. . Міс Барон, ви тут, тому що Вашингтон хоче, щоб ви брали участь в операції. Кейн повинен визначити вашу цінність та взяти участь у цьому. Я особисто дуже пишаюся тим, що ви з нами – я знаю ваші заслуги перед цією країною. Тож, будь ласка, співпрацюйте один з одним. Тримайте Лайла Харкорта в цілості та безпеці». Він відчинив двері. «Містер Юда – не жарт. Удачі вам".
  
  
  Картер і Джулія Барон глянули один на одного зваженими поглядами.
  «Співпрацюйте один з одним! Старий канюк. Я подбаю про ці розкладачки. У вас може бути спальня. Я спатиму тут».
  Нік залишив Джулію стояти посеред порожньої вітальні, виглядаючи як орендар, який нещодавно прибув, здивований, чому фургон, що рухається, спізнився.
  Його дослідження показало йому, що Хоук зробив усе, що міг запропонувати їм комфорт, не руйнуючи ілюзію незайнятої квартири. Всюди були опущені важкі штори. Матове вікно ванною було замкнене і заґратоване. Ліжка були застелені та виглядали досить добре, щоб у них можна було спати. У термосі було комфортно тепло, а цигарки – у плеєрах.
  Він відніс одне з ліжечок у вітальню і поставив її. Джулія пройшла повз нього до спальні і скрикнула, відкриваючи валізу. Вона вийшла з чимось незрозумілим і кинула на нього швидкий погляд, перш ніж зачинитись у ванній. Він роздягнувся до шортів і накинув одяг поверх подвійного костюма.
  З'явилася Джулія, яка виглядала на добрі п'ять років молодша за жінку, яка так впевнено крокувала на стадіоні Янки і чекала на нього пізніше в хвацькому «Ягуарі». Темне волосся було розпущене по її плечах, а обличчя було вимите і гладке, як у дитини. І все-таки її котячі очі були далеко не дитячими. Нік побачив красиву молоду жінку з смаглявою шкірою, високою гордовитою грудьми і високим, вишукано складеним тілом, вільно обтягнутим чимось, що тільки жінка, та ще й дуже гарна жінка, вважала б придатним для сну.
  Вона побачила високого чоловіка з суворим обличчям, майже класичним профілем та чудово м'язистим тілом. Аполлон із порізаним ножем плечем, широко розставленими сталевими сірими очима та короткою стрижкою, яка якимось чином виглядала неслухняною.
  Джулі, ти красива. Як щодо кави?
  «Я дуже цього хотів би».
  «Ось, ти маневруй цими мерзенними філіжанками, поки я зчищаю бруд».
  Він зник у ванній і деякий час бадьоро хлюпався. Коли він вийшов, каву розлили у дві пластикові чашки, а Джулі сиділа на ліжку. Він сів поряд з нею, і вони потягували напій.
  "Так ти в OCI?" він почав формально.
  "Угу". Її очі ковзнули його тілом, потім швидко відвернулися.
  Картер помітив цей погляд і насолоджувався ним.
  «Припустимо, ви розповідаєте мені про ваше власне безпосереднє минуле. Що ви бачили і чули у Пекіні; такі речі".
  Вона розповіла йому швидко, у різкій, гострій манері людини, яка звикла робити важливі звіти та вислуховувати їх. Думки Ніка вбирали в себе кожне слово, хоча його погляд ковзав від її губ до її губ, а потім до твердих, хвилюючих грудей, які здіймалися і опускалися разом з її розміреним диханням, начебто посилали запрошення.
  Коли вона закінчила свою розповідь, вона запитала його: Хто така Ріта Джеймсон? Яструб не розповідав мені про неї».
  Він сказав їй. Її очі розширилися від страху, коли він описав сцену в Центральному парку. Вона простягла руку і ніжно доторкнулася до нього, коли його чоло затуманилося від спогадів про те, що він вважав своєю власною провиною. У нього почастішало подих.
  "Вона була дуже гарною?" — спитала вона.
  "Вона була", - серйозно відповів він. «Надто красиво, щоб так померти». Він зазирнув у мигдалеподібні басейни її очей. «Але не така мила, як ти. Деякі джентльмени віддають перевагу брюнеток». Йому здалося, що її подих теж почастішало. Він підняв своє тіло і підвівся з ліжка, схопивши її руки своїми.
  «Можливо, нам краще трохи поспати. Ми маємо встати дуже рано».
  Він обережно підняв її на ноги.
  "Можливо, нам слід", - пробурмотіла вона. Вона звільнила свої руки від його рук і дуже легко обняла його шию своїми напрочуд смаглявими руками. "Доброї ночі." Її губи торкнулися його. Зброя залишилася на місці. Його власні руки піднялися, ніби на прихованих нитках, і обійняли її, минаючи викликаючи тверду м'якість її чудових грудей.
  «На добраніч», - сказав він і ніжно поцілував її в губи та очі. Її руки стиснулися довкола нього.
  «На добраніч», - прошепотіла вона. Її губи ковзали по його обличчю. Чудові груди пригорнулися до його грудей. Вона відчувала довгоочікуване тепло його гнучкого мужнього тіла.
  «На добраніч», - видихнув він. Його руки ковзнули її спиною і обвели контури її стегон. Одна рука обняла її, а інша притулилася до його губ. Їхні губи спалахнули від їхніх тіл і злилися в полум'ї. Деякий час вони стояли так, два досконалі людські тіла майже злилися в одне.
  Нік закинув голову, все ще притискаючи її до себе.
  "Пора спати, Джулі", - м'яко сказав він. "Ви хочете спати на самоті?"
  Її руки ковзали по шкірі його рук та тулуба.
  «Пітер Кейн. Ким би ти не був… вимкни світло. Я хочу тебе".
  Юлія Барон
  Довге, тремтяче зітхання зірвалося з її відкритих губ. На підлозі валявся забутий одяг. Давні спогади Картера про графину де Френе відлетіли на крилах нової, глибшої пристрасті. Тверді стегна так близько до нього, ритмічно хвилеподібно рухаючись, даючи та піднімаючи
  піднімаючись і опускаючись, тече і відступає.
  Вузьке армійське ліжко було оазою задоволення, затемнена кімната - сумішшю несподіваних та чудових задоволень. Двоє, які жили цим моментом, без жодних обмежень і сорому займалися чудовою любов'ю. Нік Картер, він же Пітер Кейн, відчував, як кожен напружений нерв у його тілі підкоряється текучій красі Джулі та нескінченному, швидкоплинному фрагменту часу.
  Вона говорила з ним кілька разів, задихаючись, слова були безладними, але повними значення, яке так промовисто виражало її тіло. Він щось прошепотів, нічого, і спіймав її гнучку твердість під собою, його сильні м'язи зробили його тіло інструментом насолоди. Вона застогнала, але без болю. Вона обвела його мочку вуха гострими зубами та кусалами і пробурмотіла, задихаючись. Темрява розчинилася в крихітних окремих стовпчиках тепла, стовпах, які з'єдналися у темряві та спалахнули. Їхні почуття закружляли в єднанні щастя, що ширяло. Для коротких, захоплених моментів складові креслення, як висадити в повітря залізничний поїзд або деталь з пістолета 45-го калібру, означали менше, ніж нічого. Вони належали до іншого прошарку життя, а не того життя, яке зараз пульсувало між ними. Чоловік та жінка злилися воєдино. Їхні уми і серця палали бурхливими емоціями. Обидва відчули, як одне ціле, приголомшливий приплив чудового визволення.
  "Пітер, Пітер, Пітер". І зітхнув.
  "Джулія ... моя єдина улюблена шпигунка".
  Вони разом розсміялися в темряві розслабленим та щасливим сміхом.
  * * *
  "Пітер Кейн, як тебе звуть?"
  "Джуліє Бароне, це твоє ім'я?"
  Вона сміялася. «Добре, я не цікавитиму. Давайте закуримо».
  Кава була теплою, але бажаною. Вони сиділи пліч-о-пліч у темряві, їхні сигарети були двома точками світла в кімнаті, яка більше не здавалася порожньою і сірою.
  За мить він сказав: «Ви хочете спати?»
  "Ні каплі. Ні в якому разі".
  "Добре. Тому що ми маємо невелику домашню роботу, яку я якось забув у пресі про більш термінові справи».
  Джулія ліниво глянула на нього. "Такі як?"
  «Бомби. Їх причина та слідство. Можливо, не найкращий час для розмови про них, але у нас може не бути іншого шансу. Ви багато знаєте про знесення будинків?
  Темна пляма темряви рухалася, коли її темна голова тремтіла. Вона швидше відчула, аніж побачила, компактну фігуру на шнурі, так близько до неї. «Три тижні, кілька років тому у Форт-Райлі. Короткий інтенсивний курс, яким я ніколи не скористався. І, гадаю, з того часу до нього було внесено зміни».
  Кінчик сигарети здригнувся.
  «Здебільшого варіації на старі теми. На рейсі 601 потрібно знати, що потрібно шукати. Не забудьте сталеві руки та сумки, які тремтять у ночі».
  "Або день", - нагадала вона. «Всі вони сталися вдень. А завтра інший».
  «Не востаннє, якщо ми будемо обережні. Під час Другої світової війни УСС розробило цілий візок пристроїв для знесення будинків. Вони, як і раніше, страшенно ефективні, створені спеціально для шпигунства та його дитинства, саботажу. Чи чули колись про хитрощі на кшталт тітки Джемайми, Стінгер, Кейсі Джонс чи Хеді? "
  «Млинець, коктейль, провідник, кінозірка. Або що?"
  "Ви не чули про них", - сказав він без жодного висловлювання. «Кожен із них – це добірний маленький предмет у різнобічній книзі тактик шпигуна. Ви, звичайно, різнобічно розвинені, але…»
  Нік описав макіавелістські пристрої, з якими він зіткнувся за своє напружене життя:
  Тітка Джемайма, яка невинно виглядає дияволиця з руйнівною силою тротилу, являла собою звичайне борошно, яке можна було замішувати, підняти і фактично спекти в хліб. Навіть якщо зволожити, вона все одно була ефективна. «Стінгер» був кишеньковий пістолет з трубкою три на півдюйма; короткий автоматичний олівець на вигляд. У трубці знаходився патрон калібру 22 калібру, що приводиться в дію крихітним важелем збоку. Один натиск на важіль нігтем - і можна вбити людину. Кейсі Джонс був магнітом, прикріпленим до коробкового пристрою, що містить фотоелемент. Все, що знадобилося, щоб спровокувати вибух підступного Кейсі, - це швидке відключення світла, таке як затемнення, що виникає, коли поїзд входить у тунель. Електричне око відреагує на раптову темряву та включить вибухівку. Хеді була принадою, а не зброєю, пристроєм типу верещучої петарди, яке видавало досить привабливого шуму, щоб дозволити агенту створити маневр, що відволікає, в будь-якому місці, де він вибере, в той час як реальна сцена розігрується в іншому місці.
  У каталозі OSS було багато інших тонкощів. Нік уважно їх докладно описав, і Джулія слухала. Ставало все очевиднішим, що рейс 601 вимагатиме ретельного спостереження.
  «Ось і все, – закінчив Нік. «Можуть бути уточнення, але це є основні елементи. Хочете перевести в готівку свій квиток?»
  "Я б не стала, якби могла", - тихо сказала вона. «Я бачив Харкорта в ООН. Я не хотів би, щоб ми його втратили».
  «От чому нам доведеться щохвилини бути у напрузі», - сказав Нік. - До речі, у вас є якась зброя?
  «Сперечаємося, так. Але після всього цього я почуваюся немовлям у лісі… У мене є невелика граната у дорожньому годиннику, яку можна використовувати у незнайомих місцях. Маленький пістолет 25 калібру, схожий на запалену сигару. І цвях - напилок, виготовлений з толедської сталі, ріже як бритва.
  Я використав його лише один раз – поки що”.
  Нік відчував її тремтіння в темряві. Потім вона сказала: "А в тебе?"
  Він посміявся. «Вільгельміна, Гюго та П'єр. І невелика граната, яку я ще не назвав і, мабуть, ніколи не назву. Якщо я не скористаюся ним, він не заслуговує на хрещення. А якщо я це зроблю - що ж, тоді він мертвий. "
  "Вільгельміна хто?"
  «Пістолет Люгер. Ми ходячий арсенал, так».
  Вона зітхнула і лягла на ліжко. Її очі шукали його у темряві, яка більше не була абсолютною.
  "У вас є L-таблетки?" – тихо спитала вона.
  Він був здивований. "Ні. А в тебе?"
  «Так. Я бачив, що сталося з деякими з нас. Я не хочу так скінчити. Якщо вони колись зловлять мене, я хочу померти по-своєму. Я не бажаю промивати мізки і не говоритиму. Але я не хочу закінчити безглуздим лепетом…”.
  Нік помовчав якийсь час. Потім він сказав: «Я хотів би сказати: «Тримайся мене, малюку, і все буде добре». Але я не можу гарантувати нічого, окрім неприємностей».
  «Я знаю це», - вона взяла його за руку. "Я знаю, що роблю, хоча іноді я це ненавиджу".
  Цигарки згасли, кава закінчилася.
  Нік погладив її пальці, наче рахував їх.
  "Вже пізно. Нам краще трохи поспати. Нині. Вранці ти підеш спочатку, я допоможу тобі зловити таксі на Бродвеї, а потім я вийду звідси хвилин за десять. Я зустрінусь. Ви біля стойки зважування в авіакомпанії, виглядаєте як голодний коханець. Що, я можу додати, не важко. Ви виглядаєте захеканими і вичікуючими, начебто з нетерпінням чекаєте нашого призначення, але задаєтеся питанням, що б подумала мати, якби вона могла тільки знаю”. Вона тихо засміялася. мені, як ми маємо зустрітися! Яке в тебе прикриття?»
  «Я вчитель малювання в Слокомб-коледжі, штат Пенсільванія, – замріяно сказала вона. «Доля – і твій найкращий друг – звела нас разом. Це було як блискавка у літньому небі… Ну що ж. Завтра налаштовуйся на наступну захоплюючу частину. До речі, я непогано малюю».
  Нік усміхнувся і поцілував її, легенько поклавши руки на її шовковисті плечі.
  "Тоді добраніч. Ти можеш залишитися тут – я буду у спальні».
  Він мовчки підвівся.
  "Пітер", - м'яко покликала вона.
  "Так?"
  "Я все ще не хочу спати одна".
  "Я теж", - хрипко сказав він.
  Вони цього не зробили.
  * * *
  Світанок затягував небо сходами з хмар ворсистих над безкрайнім простором Айдлвайлда, коли таксі Ніка Картера зупинилося перед будівлею «Ейр Америка».
  Джулі Барон поспішно поцілувала його губи на прощання і засунула свої довгі ноги в задню частину свого таксі, що прямує до аеропорту. Нік проінструктував водія та спостерігав, як «Жовте таксі» поїхало. Він повернувся до квартири і перевірив кожен її дюйм, перш ніж замкнутися. Невелика купа золи в каміні перетворилася на легкий порошок, безформний, як пил. Нік обережно збирав недопалки і попіл у порожню пачку. Звичка була настільки сильною, що його огляд був таким самим природним, як дихання.
  Багаж American Tourister був акуратно упакований з гардеробом і туалетним приладдям, яке знадобилося йому в польоті. На цей раз йому доведеться залишити портфель. Блокноти Пітера Кейна та його улюблені матеріали для читання були в сумці для ночівлі, яку він носитиме із собою в літаку. Банкноти чотири тисячі доларів були на поясі для грошей подвійного призначення, прив'язаному до його талії; його кишені були заповнені предметами, де було написано, що він Пітер Кейн.
  Нік одягнув чорний роговий обідок на прямий ніс і оглянув себе у вицвіле дзеркало у ванній. Ефект йому скоріше сподобався. Нам, професорам, ніколи возитися із зовнішнім виглядом. Задоволений, він пішов, кинувши викинуту пачку цигарок і ключі від квартири до найближчого зручного бак для сміття. Він зазначив, що «ягуара» вже не було.
  Він упіймав таксі, і минуле залишилося позаду. Залишилося лише довге щастя ночі з Джулі, а також почуття задоволення та розслаблення.
  Слідом за ним був порожній. Рано-вранці не було послідовників, які вносили б розлад у гармонію приємної поїздки на аеродром.
  Вільгельміна, Гюго та П'єр терпляче чекали у своїх місцях, змащені олією та готові докласти максимум зусиль. Безіменний ліхтарик на ланцюжку для ключів просто чекав.
  Містер Юда. Нік м'яко вилаявся про себе. Найгучніше ім'я у міжнародному шпигунстві. Ніхто не знав, як він виглядав і скільки йому років. Або його національність. Просто ім'я. Кодове ім'я, дане йому багато років тому, тому що його примарна присутність так часто виявлялася у зрадницькій діяльності. Інтерпол протягом п'ятнадцяти років витрачав свої ресурси у безнадійній гонитві. Спецвідділ Англії передав усі свої дані про нього Службі безпеки, коли хвиля національної злочинності набула розмірів політичного скандалу. Безрезультатно. Аргентина виявила його безбожний друк у жахливій змові з шантажем та вбивством. Але химера здригнулася і зникла. Він був мертвий; він не був мертвий. Його бачили; він ніколи не був однаковий.
  
  
  Він був високим, невисоким, огидним, гарним, смажився в пеклі, ніжився в Каннах. Він був скрізь, ніде, нічого і все, і все, що було відомо, було ім'я Юди. Повідомлення, що просочуються через лійку років, показали, що йому подобалося ім'я «Юда» і він носив його з гордістю.
  Тепер він повернувся. Безликий геній саботажу.
  Нік жадав зустрітися з ним, самому побачити, як чарівник виглядає та каже. Юда мав бути чарівником. Як можна було бути настільки відомим і водночас таким незрозумілим?
  "Дорогий!"
  "Дорога!"
  "Мила!"
  "Дитина!"
  Джулі чекала на нього, її багаж уже був на терезах. Вони трохи незграбно поцілувалися і почервоніли один на одного, що було втіленням любові до весілля.
  "Я думала, у тебе не вийде", - нервово сказала вона.
  «Нісенітниця», - сказав він легко. "Ви знали, що я буду тут. Ви зважили?"
  "Так, ось воно".
  Вона виглядала скромно і порядно, як дівчина зі Слокомба, штат Пенсільванія. Ніку здалося, що він знайшов краплю Шанель; це було нормально для особливого випадку.
  Їхні сумки вислизнули на багажній стрічці. Паспорти перевіряли, квитки перевіряли. Співробітник авіакомпанії за стійкою глянув на Ніка.
  «О, містере Кейн. Повідомлення для вас. Мені здається від вашого батька. Він не міг дочекатися».
  "О," з тривогою сказав Нік. "Ти бачила тата?" - спитав він Джулію.
  "О ні, він прийшов дуже рано", - перебив чиновник. «Щойно зайшов, - сказав він, з прощальною запискою. Хотів побажати вам успіхів у роботі». Він багатозначно глянув на Джулію.
  Їй вдалося ще раз почервоніти.
  "Ось ви, сер, мадам. Насолоджуйтесь польотом"
  Вони відійшли, і Нік відчинив конверт. У ньому була копія списку пасажирів рейсу 601 та коротка примітка:
  "Дорогий Піт,
  Просто бажаю вам удачі та нагадую, що потрібно перевіряти всю пошту в Консульстві. Використовуйте їх, якщо хочете підключити кабель. Я буду у Вашингтоні протягом наступних днів, знову на старому стенді.
  До речі, схоже, ваша латинська подруга потрапила до лікарні після нещасного випадку лише рік тому, а не кілька років тому, як здавалося, думала дама. Мабуть, вона помилялася. Не дивно, що вона не зовсім видужала.
  Вдалої поїздки, будьте уважні та розкажіть нам, як ідуть справи. Ми триматимемо вас в курсі, якщо будуть новини з дому.
  Нік спохмурнів. Чому історія Рити має суперечити записам про Вальдес?
  На північній злітно-посадковій смузі ширяв блискучий 710 Jetstar. Нік дивився, як трап ставлять на місце. Він глянув на годинник. Залишилось двадцять хвилин. На мить він подумав про Вальдеса і Ріта Джеймсона - про них двох як про людські істоти. Вчора вони були живі. Один явно винахідливий та енергійний. Інша красива, дуже красива, тепер дуже некрасива.
  Він відігнав думки геть. Таке мислення було марним. Він витяг свій авіаквиток і підняв сумку.
  «Давай, Джулі. Ось я візьму це».
  Вони підійшли до гратчастої брами, що обрамляла злітно-посадкову смугу, вона висока, витончена, з котячими очима і нахабним святковим капелюхом; він, високий, серйозний, молодий, товариською ніс її просте осіннє пальто на руці. Черга пасажирів уже почала шикуватися, бажаючи продовжити політ.
  Десь праворуч пролунав реактивний двигун. Військовослужбовці у формі неквапливими кроками почали підніматися трапом. Нік підштовхнув перемичку в роговій оправі вище на ніс - характерний жест для людини в окулярах.
  За воротами пролунали голоси. Нік і Джулія вишикувалися в чергу за жінкою в блакитній сукні та куртці, що несе клатч, і високим літнім джентльменом з пісочно-коричневими вусами і проникливим голосом Середнього Заходу. Двоє чоловіків у темних костюмах швидко попрямували до трапу. Молодший із двох передав іншому чоловікові валізу, віддав щось на кшталт привітання і пішов. Літній чоловік піднявся сходами. То був би Харкорт.
  Джулія рушила вперед. Спалах її струнких ніг пробудив спогади. Нік потягнувся за карткою місця.
  На борту його вітала зухвала стюардеса, майже така ж гарна, як Ріта Джеймсон. Позаду нього пухкий керівник намагався не лаятись, поки копався у пошуках посадкового квитка.
  Східне узбережжя зникло за горизонтом, і рейс 601 попрямував у море, носом у бік Лондона. Небо було ясним, зустрічного вітру не було. Джулія спокусливо позіхнула і дозволила своїй прекрасній голівці, тепер без капелюха, впасти на плексигласовий ілюмінатор. Книга Пітера Кейна про ізраїльські відкриття лежала у нероздрукованому вигляді на тонких колінах Ніка Картера. Його рука легко тримала Джулі. Раз у раз вони посміхалися і ніжно шепотіли один з одним. Фактично, Джулія розповідала йому про своє прикриття і про обставини їхньої першої зустрічі. Деякі деталі та діалоги вони проробляли разом, тихо сміючись над своєю спільною уявою та спогадами, які в них мали бути.
  Лайл Харкорт сидів біля проходу. Місце біля вікна поряд з ним було порожнім, якщо не рахувати його валізи та документів. На даний момент він переглядав ранкову газету
  
  
  Нік сидів по діагоналі від його вишуканої голови та плечей.
  Харкорт був представницьким чоловіком середнього віку, дуже високим і рум'яним. Нік побачив крізь скуйовджені брови проникливі блакитні очі. Він згадав, що Харкорт кілька десятиліть тому був видатним адвокатом, а потім відмовився від прибуткової юридичної практики, аби вступити на державну службу. Його сходження від фермерського хлопчика до губернатора штату та до одного з найвпливовіших та найулюбленіших державних діячів країни було однією з легендарних історій американської політики. Було б катастрофою, якби з цією людиною щось трапилося.
  Розглядати решту пасажирів було зарано. Нік нарахував близько сімдесяти голів різного віку, розмірів та форм. Ті, хто знаходився поблизу Харкорта, на даний момент турбували його найбільше.
  Він ніжно стиснув Джулії руку. Її очі розплющились.
  "У мене є схильність до повітряної хвороби, ви знали про це?"
  "О ні!" - Стривожено сказала вона. "Тобі погано?"
  Нік посміхнувся. Ні. Але у містера Кейна кумедний животик, і йому, можливо, доведеться бігати туди-сюди по проходу до однієї з тих дверей нагорі».
  "Ой." Вона сказала з полегшенням. «Ну, паперовий пакет перед тобою, якщо ти не впораєшся. Але, будь ласка, спробуй. Іноді мені не дуже добре».
  «Натисни на кнопку, гаразд? Подивимося, стюардесу звати Джанет Рід ... »
  Джулія підозріло подивилася на нього і натиснула кнопку.
  "Як ти це дізнався?"
  "Вона сказала нам, хіба ви не помітили?"
  "Ні, я цього не зробила".
  "Ну, я зробив. Вона швидше мила, чи не так?"
  "Два таймери!"
  Одна чи дві крихітні хмари збиралися в ранковому небі. Він сподівався, що вони чи недосвідченість стануть достатнім виправданням для його скарги.
  "Так, містере Кейн?"
  «О… е… міс Джанет. Боюся, мені трохи не по собі. Тобто нудотно. Не могли б ви... запропонувати щось?»
  Він незграбно проковтнув.
  «О так, містере Кейн! Я принесу вам пігулку. Вони дуже гарні. І трохи чаю. Зазвичай це допомагає».
  Нік здригнувся. Він почував себе краще з кавою та чаркою бренді.
  "Дякую. Все буде добре. Ви дуже люб'язні."
  Джанет пішла, привабливо похитуючи стегнами.
  «Мій герой», - лагідно сказала Джулі, подарувавши йому добре заклопотаний погляд. «Колос на глиняних ногах».
  «Шлунок із глини. Давай, метушись наді мною. Але не надто сильно, це може засмутити мене ще більше».
  «Ось, коханий, дозволь мені послабити твою краватку».
  "Це вільно".
  "Так воно і є. Тоді метушись над собою, чорт тебе забери».
  Джанет повернулася з чаєм, співчуттям та пігулкою.
  "Тепер випийте це, містере Кейн, і я впевнена, що вам стане набагато краще".
  "Мій бідний малюк", - проворкувала Джулія.
  Пітер Кейн зміг сміливо посміхнутися. «Дякую, Джанет. Зі мною все буде добре».
  Ніку вдалося випити чай. "До речі, тобі щось потрібне?"
  «Велике вам дякую за те, що ви думаєте про мене у своєму делікатному стані, але відповідь негативна. Принаймні не перед усіма цими людьми».
  Їхні очі зустрілися в таємному розумінні погляду.
  У проході Лайл Харкорт відклав газети і тепер поринув у стопку документів, складених на валізі аташе у нього на колінах. Він рідко зводив очі і ні з ким не розмовляв. Політ був такий же безтурботний, як і тиха погода над океаном. Крихітні хмари згущувалися, але великий літак легко прорізав їх тонкі пальці. Ні шишки, ні тремтіння. «Ну, не можу дочекатися, – подумав Нік. Одна сигарета, і я зроблю хід.
  Він запалив по одній для кожного з них і замислився.
  Єдиною дією були неминучі короткі поїздки в обидва кінці проходу. Пасажири розсілися швидко та сонно. Він, звичайно, не міг розповісти про особовий склад рейсу 601. Джанет Рід була єдиною, хто поки що показувала себе. Решті не було потреби з'являтися.
  Було складно сидіти та чекати. Пружинні м'язи Ніка хворіли від якоїсь активності.
  Сам літак представляв проблему. Бомбу можна було сховати будь-де. Там було сто один притулок для маленьких смертоносних устроїв.
  "Я думаю, що мене нудить", - незграбно сказав він і погасив цигарку.
  «Вітаю. Але не роби цього тут».
  Він різко підвівся, вивільнивши свої довгі ноги з-під сидіння попереду.
  "Тримай очі відкритими, поки мене немає", - пробурмотів він, схопившись за живіт. Джулі кивнула головою.
  Нік йшов проходом, його очі ковзали по верхніх стійках, коли він проходив. Жодних смішно зв'язок. Але тоді він навряд чи міг очікувати знайти щось із написом БОМБА.
  Він круто увійшов до вбиральні.
  Його вихід через кілька хвилин був більш гідним, але його просування гладким килимовим проходом було нестійким. Він був за два кроки від місця біля проходу Лайла Харкорта, коли спіткнувся, ніби зачепившись ногою за якусь невидиму грудку на килимовому покритті. Він скрикнув від збентеженого подиву, коли вхопився за підлокітник крісла Харкорта і іншою рукою вхопився за опору багажної полиці вгорі.
  "Дуже шкода! Вибачте будь ласка!" - Видихнув він Харкорту на вухо, ніяково усміхаючись. "Чортовськи незграбно з мого боку..."
  Рум'яне обличчя Лайла Харкорта було терпимим. "Все в порядку. Не думай про це".
  Нік випростався, все ще посміхаючись.
  "Ви Лайл Харкорт. Я дізнаюся вас де завгодно. Незграбний спосіб познайомитися з вами, містере Харкорт, але це привілей, сер. Мене звуть Кейн ".
  Харкорт ввічливо кивнув головою, переводячи погляд на свої папери. Але Нік продовжував говорити уривчастими, захопленими фразами, його очі за частки секунди робили картинки, які в його голові розвинуться пізніше.
  «… У якомусь сенсі, сер, вивчаю ваші методи. Звичайно, моя сфера діяльності не політологія, але як приватний громадянин я, ну, звісно, глибоко стурбований нашою зовнішньою політикою…»
  Харкорт покірно звів очі й глянув на нього.
  «…Я був з вами до кінця у нашій програмі контролю над бомбардуванням…»
  Погляд посла став трохи настороженим.
  «… І більшість американців, я сказав би, теж. О, я знаю, є люди, які наполягають на тому, що комуністам не можна довіряти, але я кажу, що ми маємо десь почати…»
  Його голос затих. Харкорт терпляче посміхався, але його гострі очі дивилися на Ніка в тишу.
  «Містер Кейн, – ввічливо сказав посол, – хоча я ціную ваш інтерес та підтримку, такі обговорення зазвичай відбуваються на зборах чи майданчиках актових залів. Будь ласка, вибачте мені, але я дійсно повинен звернути пильну увагу на деякі питання, перш ніж ми приземляємось ... "
  «Звичайно, сер. Мені дуже шкода вторгатися».
  Він нервово кивнув і позадкував.
  Кілька людей недбало глянули на незграбного молодика в окулярах у роговій оправі, що височіє над видатною людиною похилого віку, але, наскільки він помітив, ніхто не виявив зайвого інтересу.
  Джулія співчутливо подивилася на нього, коли він відкинувся на спинку сидіння.
  «Тобі краще, люба? Не думаю, що тобі варто блукати та розмовляти з людьми, якщо тобі весело».
  "Будь-які спостерігачі?"
  «Лише я й кілька випадкових поглядів, які, здавалося, нічого не означали. Як пройшла ваша розвідувальна експедиція?
  Нік різко впав на своє місце.
  «Полиця над його головою – порожня. Там навіть сірникову коробку не сховати. Його сидіння таке саме, як у нас. Кофр чистий. Жодних пряжок, тільки блискавка. Документи – просто папери. Люди, що сидять поруч із ним, усі перевірені. Домогосподарка та дитина з Мілуокі. Страховий агент із Іллінойсу. Два римо-католицькі священики, надто побожні, щоб робити що-небудь, крім як сидіти і молитися. Ні сталевих рук, ні милиць, ні зловісних пакетів, що цокають. Один бухгалтер із General Foods. Одна пара середніх років із Вестчестера..."
  Джулія ахнула. "Ви не бачили всього цього за кілька секунд!"
  Він сів. Ні. Я перевірив пасажирську декларацію перед від'їздом. Але я хотів би перевірити кишені Харкорта. Навіть якщо він має пір'яну ручку або запальничку, це може бути небезпечно. Хтось міг дати йому це як…» Він замовк. раптово виглядав ураженим. Джулія вловила його вираз, і очі її метнулися, простеживши за його поглядом. Нік сидів прямо, напружуючи щелепи.
  "Що це таке?" - прошепотіла Джулія. "Та людина?"
  Нік кивнув.
  Пасажир підвівся на ноги, звернув у прохід і попрямував до дверей туалету. Джулія побачила невисокого квадратного чоловіка у темному костюмі; голений; досить красива голова з зачесаним назад жорстким волоссям. Нічого особливого у ньому немає. За винятком того, що його правий рукав був порожній, а права рука була жорстко пов'язана білою пов'язкою гіпсу, що доходила до ліктя.
  Травма, мабуть, була недавньою - білизна гіпсу та пов'язки сяяла бездоганно чисто.
  Нік почав беззвучно співати.
  "Що щодо нього?" Джулія з цікавістю дивилася на нього. "Ви маєте на увазі акторський склад?"
  «Ммм. Думаю так. Я не помітив цього, коли йшов уперед раніше; я гадаю, його пальто прикривало це».
  Чоловік увійшов до туалету навпроти того, в якому Нік користувався раніше.
  «Почекай тут і… ні, почекай».
  З інших дверей вийшла жінка із сумкою.
  "Дивися." Він говорив швидким тоном. "Тепер твоя черга. Іди припудри собі ніс. Не поспішай. Я піду за ним за деякий час. Але послухай, як відчиняються його двері. Він може пройти, перш ніж я дістануся».
  Вона кивнула, уважно прислухаючись.
  "Коли ви почуєте, як відкриваються його двері, відразу ж відкрийте свої і уважно подивіться на нього. Вивчіть його і дайте мені знати, що ви бачите. Я хочу увійти відразу після нього, навіть якщо мені доведеться почекати; це означає, що інший повинен бути зайнятий, тож почекай, поки не почуєш ці двері, потім забирайся звідти якнайшвидше і спостерігай за ним».
  Джулі вже пробиралася повз нього.
  «Що, якщо я щось займаюся, коли чую, як відчиняються його двері?» - Видихнула вона з пустотливою усмішкою.
  "Тільки не починай нічого, що не можеш закінчити", - відповів Нік.
  Вона пішла до порожнього туалету.
  Рейс 601 почав поступовий набір висоти, щоб уникнути стіни грозових хмар, яка почала будуватися на сході.
  Чоловік із зламаною рукою провів у туалеті десять хвилин. Нік розрахував його. Він неспокійно чекав за дверима, демонструючи все нетерпіння незручного пасажира, який терміново потребує усамітнення. Літак потрапив у невелику повітряну яму, і він переконливо похитнувся і застогнав. Джанет Рід кинула на нього тривожний погляд.
  «Містер Кейн, - сказала вона тихо, - чи не думаєте ви, що вам краще повернутись на своє місце і почекати? Ви зовсім не виглядаєте добре подумайте про іншу таблетку? "
  «Ні, дякую», - простогнав він. «Тепер, коли я тут, просто залишуся на місці. Не хвилюйся".
  "Добре", - із сумнівом відповіла вона.
  "Ооооо!" Приглушеного звуку та його болісного погляду було достатньо.
  "Ну, будь ласка, зателефонуйте мені, якщо я можу допомогти".
  Двері туалету відчинилися, і чоловік вийшов. Позаду нього, коли Нік стояв напоготові, він почув клацання інших дверей. Чоловік у гіпсі тупо подивився на Ніка, сказав: «Вибачте», і ступив боком у прохід. Джулі швидко випередила його та на короткий час перегородила йому шлях. Нік розібрав обличчя та тіло під час блискавичної зйомки. Блискучі риси обличчя, невеликий шрам на лівій стороні рота, густа борода, що починає проступати під шаром пудри, створюючи ілюзію чистого гоління, очі, в яких був вираз обличчя мертвої риби. Він рухався сковано, підтримуючи перев'язану руку здоровою рукою. Нік подумав, чому він не використав перев'язь, потім із вдячністю спіткнувся у вбиральню і зачинив двері на автоматичний замок.
  Кабіна була не більше ніж зручною кабінкою з раковиною, комодом, стільцем з ременем і полицями для рушників. У настінному світильнику була розетка для електробритви. З невеликого ілюмінатора відкривався вид на синє небо над хмарами. Нік швидко озирнувся. Нічого зайвого на полицях, стіні, підлозі, сантехніці. Він налив воду з обох кранів у сяючу раковину. Піднялася пара, але більше нічого. У дуплі лежав чистий шматок мила.
  Нік обернув пальці паперовою серветкою і намацав унітаз. Нічого. Свіжий рулон тканини зручно висів під рукою. Він зняв його зі стрижня, замінив, коли побачив, що у слухавці нічого немає. Він вимив руки.
  Коли він повернувся на своє місце, Джулі пробурмотіла: «Ти справді починаєш виглядати хворим. Знайти щось?»
  Він похитав головою. "Я вмираю з голоду. Може, ми замовимо тобі бутерброди, і я зберу крихти. Давайте назвемо човен мрії».
  "Я подзвоню човну мрії", - сказала вона і зробила це.
  Вони мовчали, поки Джанет не прийшла і не пішла з їхнім замовленням, а потім із бутербродами. Нік взяв одну з рук Джулії.
  «Крес-салат! Яка дієта для хлопчика, що росте».
  "Добре для живота", - спокійно сказала Джулія. "До речі, мене вразило те, що гіпсова пов'язка нашого друга була трохи розхитана, щоб бути ефективною".
  "Ой." Нік підняв брову. «Щось мене теж вразило. Але нічого переконливого. Не думаю, що він використовував ванну кімнату. У всякому разі, не за її основним призначенням. Звичайно, весь ранок люди ходили сюди-туди, і я бачила, як Джанет йшла. пару разів, щоб все було гаразд, тому я не можу бути впевненим. Чаша була вологою, але не мокрою. Мило було сухим. Тканина на рулоні ціла”.
  "Ви маєте на увазі, що він просто увійшов озирнутися?"
  «Це чи, що більш імовірно, він хотів побути одному і подивитися на те, що приніс із собою. Ні, він нічого не залишив», - спіймав він її погляд, - «Я впевнений у цьому».
  Потім він щось зробив з гіпсом.
  «Я б сказав «так». Але у нас недостатньо, щоби продовжувати. Якби я був у чомусь певен, я міг би заручитися підтримкою капітана. Але зараз ми в безвиході».
  Реактивні двигуни плавно пульсували. Іноді хтось підводився, щоб розім'яти ноги. Люди говорили та дрімали.
  Нік відкинувся назад і дивився. Двома його основними цілями були сидіння Лайла Харкорта та загальна площа, зайнята людиною зі зламаною рукою. Остання була надто далеко вперед, щоб Нік міг її побачити; Нік міг бачити його тільки коли встав.
  Рейс 601 був за дві години їзди від Лондона, коли перев'язаний чоловік знову встав. Нік потряс Джулі. Її голова лежала на його плечі, і він вдихнув аромат її волосся та шкіри.
  "Джулі, мила".
  Вона миттєво прокинулася. "Це воно?"
  "Я думаю так." Що ближче вони підходили до Лондона, то швидше хтось мав зробити свій хід.
  Чоловік із перев'язаною рукою увійшов до вбиральні. Джулі застигла.
  Двері навпроти відчинила жінка з немовлям, що плаче, і увійшла. На обох знаках написано "Зайнято".
  "Що ти хочеш щоб я зробила?"
  "Практично те саме, що й раніше, але цього разу я піду першим. Якщо пощастить, малюк якийсь час займеться цим. Але слідуйте за мною по проходу через хвилину і займіть переднє сидіння - його, можливо - і будьте готові побити мене, якщо жінка вийде першою. Я маю подивитися, що там відбувається. Добре?"
  Вона кивнула головою.
  Він трохи поцілував її в щоку і залишив своє місце. Декілька пасажирів дивилися на нього, коли він проходив. Його щелепа працювала, а обличчя було блідим. Блідість викликала йога, а не повітряна хвороба, але вони не мали цього знати.
  Він знову зачепив Джанет Рід у проході, повернувшись боком і уникаючи її погляду.
  - Містер Кейн, - стурбовано почала вона.
  Він тупо похитав головою і пішов своєю дорогою. Коли він дістався до пари зайнятих кабінок, вираз його обличчя був таким, ніби він молиться, щоб його смерть врятувала. Він зітхнув, притулився до зовнішньої стіни тієї стіни, яку займав чоловік у гіпсі, і напружив свої вуха, намагаючись почути хоч щось. Краєм ока він побачив Джулію, що наближалася до нього, її сумочка відкрита і гребінь був у руці.
  Вона дісталася до звільненого переднього сидіння і зупинилася, дивлячись на нього милими, котрі співчують котячими очима.
  "О, любий, - прошепотіла вона, - ти не можеш увійти?"
  Він похитав відчайдушною головою і одвернувся.
  Його вуха були налаштовані на найменший звук.
  Дитина все ще плакала. Вода хлюпалася в раковину.
  Пройшло три хвилини, і єдиними звуками були кашель, тихі розмови та пульсація реактивних двигунів.
  Потім він почув ще щось.
  Слабкі, плескаті, ковзні звуки. М'які тканинні звуки, коли хтось одягається чи роздягається.
  Картер напружився. Досі недостатньо для продовження. Якби він помилився і вдерся всередину як дурень, він втратив би всяку надію зупинити те, що мало статися. Якщо щось трапиться.
  Потім він почув звук, що розвіяв усі сумніви.
  Це був грубий, рвучкий звук. Враховуючи його спогади про туалет, яким він бачив його востаннє, і його підозри з приводу людини, що тільки-но увійшла, можна було зробити тільки один висновок.
  Нік дуже багато разів чув це знайоме поєднання звуків на перев'язувальних станціях на полях битв у Європі. Звуки, що рвуться, рвуться зняття бинтів і розриву паризьких гіпсових зліпків.
  Навіщо знімати нову пов'язку?
  Дитина забулькала і перестала плакати.
  Правильно це чи ні, він має діяти – зараз.
  Ремінь на його талії швидко зісковзнув у його руки. Він швидко відрегулював її і затиснув металеву пряжку на дверній ручці, одягнувши її на механізм замка, як лещата.
  Картер поправив язичок пряжки і відступив убік. Джулі вийняла з сумки запальничку 22 калібру і пильно спостерігала за нею.
  Потрібно було лише дві секунди, щоб силовий агрегат із гримучої ртуті - як і у гранати американського ВР - запалити та зарядити чверть унції нітрокрохмалю.
  Замок вибухнув, і двері акуратно, майже безшумно зайшли всередину. Але не повністю. Нік відкинув пошарпаний бар'єр убік і кинувся повз нього в крихітну кімнату. За ним ожив реактивний лайнер. Хтось закричав. Тільки не Джулі. Він чув, як вона говорила спокійним підбадьорливим голосом.
  На підлозі валялися викинуті білі бинти та гіпс. Широкоплечий чоловік розвернувся до нього обличчям, його права рука була звільнена від пов'язки і піднесена до рота, ніби в шоковому жесті. Жорсткий край долоні Ніка розсік товсту шию, а дві жилаві руки повернули квадратне тіло і обвилися навколо спини чоловіка. Задушена іноземна лайка розколола повітря. Раптом спина чоловіка сильно завагалася, і Нік упіймав себе на тому, що відкидає його назад, поки його жорстоко не зупинила стіна.
  Обличчя чоловіка наблизилося до нього. Воно було поцятковане люттю і здивуванням. Ніж, спрямований вгору, стрибнув у його кулак і зло вдарив уперед. Нік швидко перекотився, і лезо брязнуло об стіну. Чоловік втратив рівновагу і похитнувся, схопившись за металевий поручень полиці, лишився широко відкритим.
  Нік різко підняв праве коліно, зачепив нижні життєво важливі органи. Пролунав пронизливий стогін агонії, і чоловік зігнувся навпіл, схопившись за своє тіло і гірко хрипучи. Нік продовжив рубаючим ударом руки в основу черепа чоловіка.
  Чоловік лежав нерухомо, згорнувшись у напівсидяче становище на сидінні. Основна робота ще мала зробити.
  Не звертаючи уваги на шум біля дверей і наполегливий чоловічий голос, що вимагає знати, що, чорт забирай, відбувається, Нік присів під раковиною і знайшов те, що шукав.
  Людина з фальшивою зламаною рукою вистилала дно раковини паризькою штукатуркою, що перев'язала йому руку. Він волого чіплявся за кривизну, скидаючи на підлогу невеликі фрагменти. Неможливо було сплутати мідний капсуль-детонатор і підключений до нього годинник, що зловісно виступав з тістоподібної маси штукатурки.
  Нік швидко зняв кришку та таймер.
  Джулія стояла в дверях, стримуючи руку на руці розгніваного пілота. Контрольованим авторитетним голосом вона говорила щось про безпеку, урядових агентів та ворожих диверсантів.
  Нік наповнив раковину водою і заглушив детонуючий механізм. Потім він зіскреб залишки штукатурки з-під раковини. Обернувши твердіючий розчин пов'язкою, він помістив невинний вузлик у контейнер для відходів.
  «Капітане, - сказав він, не зупиняючись на роботі, - чи є спосіб викинути це за борт? Нині він не працює, але я не хочу ризикувати».
  Пілот відштовхував Джулію убік. Це був жилавий засмаглий юнак з вусами та проникливими розумними очима.
  “Коли ти все це пояснив. І тобі краще це зробити зараз».
  "Через хвилину", - різко відповів він. Нік схилився над своєю жертвою. Він пошарив по кишенях. Гаманець, паспорт і права водія впізнали якогось Пола Вертмана, мюнхенського бізнесмена. Це все. Не було жодної іншої зброї, крім ножа, яким не вдалося його вбити.
  Нік підвівся. Купа людей зібралася у передньому проході.
  Гарне обличчя Джанет Рід побіліло від страху та нерозуміння.
  «Будь ласка, попросіть усіх повернутися на свої місця. Побачимося у вашому купе – це не для пасажирів».
  «Ти скажеш мені зараз – за всіх. І виходь звідти».
  Нік зітхнув і ступив у дверний отвір.
  «Добре, тоді кажи ось що. Було зроблено спробу вбити одного з нас на борту. Підірвати літак і всіх із ним, тільки для того, щоб убити одну людину. Цього зараз не станеться. А тепер попросіть пасажирів повернутися на свої місця”.
  Капітан гаркнув наказ. Джанет взяла себе в руки і почала відводити пасажирів назад на свої місця.
  "Тепер що це, і хто ти?" Засмагле обличчя наїжачилося перед ним.
  «Я покажу вам посвідчення особи у вашій каюті, якщо ви не заперечуєте. Тим часом, якщо у вас є наручники чи мотузка, ми зв'яжемо цього хлопця для доставки до Лондона».
  "Хендерсон!" Капітан постукав, не повертаючись. "Наручники!"
  "Правильно!"
  Лайл Харкорт твердо пішов до них проходом.
  "Вибачте мене, мадам". Він обережно обійшов Джулію.
  «Капітан, я гадаю, це якось пов'язано зі мною. Що сталося, Кейне?
  Поведінка молодого капітана змінилася. "Ви, сер?" - сказав він здивовано, але шанобливо.
  Харкорт кивнув головою. Нік швидко пояснив.
  «У людини на підлозі було те, що ми називаємо тіткою Джемаймою, замішаною у його фальшивому гіпсі. Достатньо, щоб підірвати цей літак, і всі ми приїдемо до королівства. Само собою нешкідливо, але коли спрацює капсуль - ну, тепер все скінчено. Але я хотів би поговорити з вами більш конфіденційно, сер».
  "У всіх сенсах." Харкорт виглядав приголомшеним, але повністю контролював ситуацію.
  "Пітер! Пітер!" То був крик Джулі. "Дивитись!" Вона вказувала на фігуру на підлозі.
  Нік обернувся, поклавши руку на Вільгельміну.
  Чоловік трохи покотився в стислому положенні. Обличчя, яке він повернув до стелі, являло собою моторошну суміш чорних і пурпурових плям. Здавлене зітхання вирвалося зі стисненого горла. Нік вилаявся і схилився над ним. Було надто пізно.
  Харкорт і капітан заговорили одразу.
  "Господи, що з ним відбувається?"
  "Що тепер?"
  Нік підвівся, поразка гірко сяяла в його очах. Він глянув повз них на Джулію. Її очі були опущені, обличчя було блідим.
  «L-таблетка. Він не говоритиме. Не треба кайданків».
  "Я думала, він непритомний", - безпорадно сказала Джулі. "Як він це зробив?"
  "Порожнина рота", - сказав Нік. «Закріплений шаром желатину. Тепло тіла розчиняє желатин і все».
  Харкорт насупився. "Я не розумію. Чому це займе всього кілька хвилин, і чоловік не повинен бути непритомним...»
  "Так вони роблять", - відповів Нік. «Він, можливо, не прийняв би цього, якби я не зупинив його руку. Можливо, він дочекався б, щоб переконатися, що його бомба спрацює, і злетів би разом з нами в полум'ї патріотичної слави. Але я скоріше думаю, що він мав намір це зробити - з гіркотою закінчив він.
  "Справжній фанатик". Лайл Харкорт похитав головою. "Капітане, містере Кейн... давайте зачинимо ці двері і поговоримо десь ще".
  "Добре. Хендерсоне, зачини двері і почекай прямо тут. Не підпускай нікого себе».
  Молодий чоловік у формі кивнув і вийшов уперед.
  «А тепер давайте підемо далі та розберемося з усім цим. Бо поки що я цього не розумію».
  "Це те, чим я хотів займатися в першу чергу", - сухо сказав Нік. Він жестом запросив посла Харкорта йти попереду і зімкнув долоні на пальцях Джулії.
  Це було прокляття шпигунства, яке люди дуже рідко «розуміли».
  Пітер Кейн і Джулія Барон, які нещодавно прибули з Нью-Йорка, зареєструвалися в невеликому, але чарівному готелі Rand у самому серці Пікаділлі. Для "любовного гнізда" це було ідеально. Килими були м'які, менеджмент стриманий, декор тихо розкішний, пульс міста легко доступний, кімнати чарівно інтимні. Вони зняли суміжні апартаменти із суміжними дверима.
  Джулія ніжилася під теплим душем, оговтуючись від напруги поїздки і періоду питань. Загін офіційних осіб та стурбований консул США зустріли літак у лондонському аеропорту. Нік, Джулі та Харкорт відповідали на запитання більше години. Служба безпеки була вражена повноваженнями Ніка, привітала його та Джулі та висловила своє повне сприяння у відстеженні рушійних сил, які стоять за замахом на вбивство. Консул Генрі Джадсон висловив глибоке занепокоєння з приводу безпеки Харкорта і благав його залишитися в консульстві, але Харкорт чемно послався на свій звичайний тихий готель і пішов у компанію з представником ООН, який приїхав його зустріти.
  "Я голодний!" Голос Ніка пролунав із сполучних дверей.
  "Яка?" Джулі висунула голову між фіранками для душу. Нік волого пройшов товстим килимом її кімнати і заглянув у ванну.
  "Я голодний. Тому я подзвонив за шампанським та ікрою. Все, що в меню було сьогодні, -
  лише бутерброд із крес-салатом”.
  "І чай, і пігулка". Вона засміялася і пірнула назад під душ. «Але шампанське та ікра! Як ви вважаєте, це заповнить місця?»
  Так буде до обіду. З іншого боку, це романтично. Пам'ятай, навіщо ми тут. О, ось і двері. Адже вони не змушують коханців чекати?» Нік загорнувся у величезний банний рушник і повернувся до своєї кімнати.
  Джулі пам'ятала, чому вони там були. Її лоб трохи насупився.
  Вона вийшла із душу. Мимоволі закутавшись у величезний м'який, як пір'їнка, рушник, вона увійшла до спальні. Холодне шампанське та срібний піднос чекали на низькому столику перед диваном.
  Нік стояв на голові.
  "Що, чорт забирай, ти робиш?"
  Він акуратно опустився і сів, схрестивши ноги під себе.
  Вправи йоги. Ні сніг, ні дощ, ні спека, ні морок ночі, ні прекрасна дама, ні чекаюча пляшка шампанського не можуть завадити мені швидко завершити призначені мені вправи. І тепер я завершив їх».
  Він усміхнувся і підвівся, його м'язи плавно переливались від легкої засмаги, яка ніколи не покидала його.
  «І дуже швидко, – схвально сказала вона. Що це за шрам у тебе на правому стегні? І той, що на плечі?
  Вона трохи торкнулася його плеча.
  «Ніж там, шрапнель унизу. Він поцілував кінчик її кирпатого носа і обернув свій гігантський рушник навколо талії. «Готові до шампанського? »
  "Вмираю від бажання". Котячі очі весело блиснули. «Ви схожі на одного із нових глав делегації в Організації Об'єднаних Націй. Вниз першою авеню ви можете вийти, і жодна голова не поверне. Виправлення. Усі дівчата подивляться».
  «Я мушу спробувати це колись».
  Плеснула пробка.
  Вони опустилися на м'який затишний диван і подивилися один на одного.
  Що тепер, Пітер? Що нам робити далі?
  "Хммм?" Він млосно глянув на неї.
  «Я маю на увазі роботу».
  Посмішка зникла з його очей. Він склав кодове повідомлення для Хоука, і Джадсон взяв на себе зобов'язання простежити, щоб воно негайно вирушило. Відповідь не забариться. Хоук зв'яжеться з вами, і Консул отримає якесь кодове повідомлення, яке він передасть нам. Не турбуйтеся про це зараз. Достатньо часу, коли прийдуть офіційні накази».
  «Як ми знайдемо Юду? Боже, він, мабуть, чудовисько. І цей… той фанатик у літаку, з Бетті Крокер».
  "Тітка Джемайма".
  «Пітере, чому він зняв гіпс? Він знав, що не зможе піти, якщо вибухне вибухівка. Хіба він не міг просто – сидіти тут – і…»
  Нік взяв її за руку. «Хтось міг його побачити. І тоді, я вважаю, навіть найстійкішому фанатику, мабуть, важко спокійно сидіти і чекати, щоб вибухнути. L-таблетка легша. Не думай про це. Є час для занепокоєння. і час шпигувати, і час бути майже самими собою”.
  Рушник м'яко зісковзнув з її блідо-мідних плечей. Вона відкинулася і притягла його до себе. Він відчував, як б'ється її серце, коли його голова опускалася на дві подушки її грудей. Холодні пальці перевірили шрам на його плечі. Він повернув голову. Чудові груди відгукнулися на його дотик. Він накрив її рота своїм, а її тіло своїм тілом.
  По підлозі тяглися тіні. Біг Бен забурчав металевим дзвоном. Джулі потяглася, мов кішка.
  "Хіба йога не прекрасна?" Її очі наповнились глибоким задоволенням.
  Нік погладив її по волоссю і піднявся плавно, як пантера.
  «Немає більш чудового, ніж ти. Будь ласка, залишайся там – я хочу на тебе дивитися».
  Він знав багато жінок у своєму житті, але мало хто був настільки красивим; і нікого раніше з захоплюючою тигриною якістю керованої та звивистої сили Джулі, нікого, хто не міг би танути так повільно і м'яко, а потім спалахнути живим, палаючим полум'ям пристрасті, яке збуджувало, збуджувало, жадібно облизувало, висіло на довгі миті на висоті пропащу , а потім вибухнула засліплюючим вогненним дощем виконання.
  Вона теж могла сміятися. Вони любили, сміялися та приносили один одному душевне задоволення та вивільнення тіла від ідеального сексуального союзу. Вона була майже небезпечно бажаною. З нею було легко полюбити і забути смертоносну руку людини, яка простягла руку по всьому світу, щоб підривати літаки, забирати життя і руйнувати крихкі ланки національної політики. Червона тінь на задньому плані робила заняття любов'ю ще більш невідкладними та чарівними.
  Він почав одягатися, приділяючи особливу увагу ременям безпеки та кобурам, у яких перебували його смертоносні друзі.
  «Я думаю, він уже зателефонував би».
  Джадсон? Можливо, ми не чули телефону». Вона підвелася на лікті і дивилася, як він одягається.
  «О, ми всі добре чули б. Але вже пізно. Хоук мав достатньо часу, щоб відповісти».
  «Можливо, Консул відключить інструменти п'ять. Може, він не зателефонує до завтра. Зрештою він досить великий штурвал».
  «Не такий великий, щоб йому не доводилося повертатись, коли Хоук штовхає. Він такий самий найманий працівник, як і ми, коли справа стосується безпеки. І Хоук не буде марнувати час, почувши про Вертмана і його бомбу-камікадзе. Ми заблокували Юду, і він також це дізнається”.
  "Думаєш, він дізнається, як його заблокували
  Ед? "
  "Він дізнається. Чутки про це розійдуться. Як тільки він збере факти докупи, він зрозуміє, що хтось уловив його плани з бомбами. Це означає, що йому доведеться або змінити свою техніку або спробувати усунути безпосередню загрозу своєї операції».
  "Маючи на увазі нас?" Це було більше твердження, ніж питання.
  "Маючи на увазі нас".
  Її очі зустрілися з ним і побачили, що вони стурбовані. "Я не буду заважати. Не хвилюйся, Пітер».
  "Що мене турбує?" У нього вийшло завидно точне вираз усміхненого ідіотизму. «А тепер тобі краще одягнутися, інакше я ніколи не думатиму про роботу».
  "Я думаю, що це вже є". Вона підвелася і повільно підійшла до нього. "Я серйозно. Я займаюся цією справою довгий час. Я не потраплю під ноги, і я не збираюся постраждати. Я такий же агент тут, щоб допомогти. Це все, що я тобі скажу."
  "Це?" Він узяв її за підборіддя. «Добре, агент Барон. Одягніть свої жокейські шорти та смокінг. Ми збираємося шпигувати за їжею».
  Вона сміялася. "Ти завжди голодний?" Вона відсахнулася і попрямувала до суміжних дверей.
  "Звичайно, ні. Я також вип'ю». Він одягнув простий смокінг, який «Хоук» дав Пітеру Кейну із середнім прибутком. Він напрочуд добре сидів на м'язистих плечах.
  Телефон задзвонив.
  Нік підібрав його.
  "Так?"
  Кейн. Це Генрі Джадсон».
  «Радій вас чути, сер. У вас є новини?"
  У голосі Джадсона було жаль. «Боюсь, що поки що ні. Але ми очікуємо звісток найближчим часом. Ваш звіт був вивчений - з обох боків океану, я вважаю, - і це займе деякий час».
  «Вони біса дивляться довше звичайного, - подумав Нік.
  М'який голос продовжився. «Ми зв'язалися з Мюнхеном, щоб перевірити історію Пауля Вертмана, якщо вона записана, і ми можемо просто знайти там щось. Імовірно Вашингтон робить те саме. Так що зараз я чекаю з таким же занепокоєнням, як і я. впевнений, що так”.
  "Що ж, якщо ще немає нічого нового, ми з міс Барон підемо повечеряти і перевіримо вас протягом вечора".
  Була невелика пауза. "Насправді, ми можемо отримати накази у будь-яку хвилину, і я хотів би мати можливість зв'язатися з вами відразу. Насправді, я взяв на себе сміливість влаштувати для вас невелику вечерю сьогодні ввечері в консульстві. Ми Я постараюся допомогти вам відчути себе як удома і, можливо, трохи позбавити вас нудьги. Сподіваюся, ви не проти».
  Нік усміхнувся. Він був упевнений, що вечір у Лондоні з Джулі і без Джадсона буде далеко не нудним, але не міг так сказати.
  “Це дуже люб'язно з вашого боку, містере Джадсон. Буде приємно. В який час?"
  «Я пришлю консульську машину до твого готелю в… о, вісім годин. Все в порядку?"
  "Час хороший, але ти впевнений, що ми повинні кататися на службовій машині?"
  «Ви в безпеці, як удома, Кейне. Краще, ніж у невідомому таксі».
  «Як ви скажете, сер. Ми будемо чекати".
  «Чудово. Побачимося пізніше, Кейн. Між іншим, мої найтепліші привітання міс Барон».
  Ніку здалося, що він уловив нотку заздрості в англійському голосі.
  «Я передам їх, сер. Я знаю, що вона оцінить ваше запрошення. До побачення".
  Джулі увійшла, напіводягнена, і наморщила носа. Нік задумливо дивився на слухавку, наче чекав, що вона принесе якесь одкровення.
  "Щось не так?"
  «Нас запрошують на обід у консульство».
  "Ну, ти голодний, чи не так?"
  «Звичайно. Але я не впевнений, що це мені подобається. Консульська машина і таке інше. Королівський килим для пари шпигунів».
  Джулі сіла на підлокітник стільця, хитаючи головою.
  «Для пари охайних молодих американських громадян, яким удалося зірвати підлу змову. Було б дивно, якби ми не отримали хоч якоїсь подяки. То був Джадсон, чи не так?»
  "О так." Нік кивнув. «Я б ніде дізнався про цей фруктовий напіванглійський голос. Але він каже, що ще не чув нічого від Хока, і це дивно.
  «Можливо, це так. Але, можливо, Хоука не вдалося знайти одразу, чи, можливо, він не готовий до наступного ходу».
  Він похитав головою. «Він буде готовий і чекатиме. Але відколи ми відправили повідомлення, пройшло більше двох годин, а відповідь TELEX не займе так багато часу».
  Вона підійшла до нього, поклавши свої прохолодні руки на його щелепи.
  «Джадсон це консул, правда? Чи не самозванець?»
  "Звичайно, ні. Він був тут багато років. Британська служба безпеки знає його, з ним були три чи чотири його співробітники, навіть Гаррі Бірнс, якого я знав в УРС під час війни. Звісно, він Джадсон. Але я все ще думаю, що це кумедно. що він не чув повідомлень від Хоука. Добре. Припудріть ніс і підемо вип'ємо, доки чекаємо”.
  За кілька хвилин вони сиділи в тихому, освітленому свічками лаунж-барі в антресолі, залишивши на стійці звістку, що чекають на лімузин.
  Про це завдання було неможливо говорити. Вони занапастили пару дуже сухих мартіні і задушевно перешіптувалися один з одним.
  "Джулі. Ти знаєш, що наше прикриття вже майже висаджено в повітря. Ніхто, хто не хоче зупинятися і думати про це, не купиться на історію про пару невинних перехожих, які втручаються в справу про бомбу.
  . О, я знаю, що людям говорили не казати про це, але чутки обов'язково розійдуться. Що нас певною мірою влаштовує”.
  «Говори за себе, друже. Я так само незабаром залишуся анонімним».
  Ні, послухайте. У світі немає нікого слизького, ніж Юда. Як ми можемо знайти його, якщо практично всі розвідувальні служби на землі намагалися і зазнавали невдач більше двадцяти років? Лише один шлях. Ми продовжимо ми міс Барон і містер Кейн, але ми пропустимо звичайні ретельно продумані запобіжні заходи. Ніякого Британського музею для мене та ніякої галереї Тейт для вас. Ми шпигуватимемо як божевільні і повідомимо їм про це”.
  "Як ми це робимо?"
  "Я ще не знаю. Нам просто доведеться грати в міру можливості. Але ми наймані працівники, розумієте? Ми ніколи не чули про AX чи OCI. Ми нічого й нікого не знаємо, крім нашого безпосереднього начальника в… Ну, давай подивимося… в армійській розвідці, і наша робота полягала в тому, щоб літати з Харкортом. Ми це зробили, і тепер напружено розслідуємо можливе бомбардування. Добре? "
  "Добре."
  Вони поговорили ще трохи, турбуючись про невідповідність між розповіддю Рити про штучну руку Вальдеса та офіційно зафіксованими фактами, особистістю А. Брауна та фанатизмом тих, хто готовий рознести себе на шматки заради якоїсь справи.
  Вони замовили ще раз, чекали і говорили про те, коли востаннє бачили Лондон.
  * * *
  Рівно о восьмій годині вінтажний «роллс» плавно зупинився біля готелю «Ренд». Шофер у формі вискочив із колеса, увійшов до готелю з акуратною точністю колишнього військового та повідомив стійці реєстрації, що прибув транспорт містера Кейна.
  Через кілька хвилин містер Пітер Кейн, гарний і видатний у своєму темному смокінгу та чорних окулярах у роговій оправі, з'явився у вестибюлі з захоплюючим духом баченням на правій руці. У видінні можна було дізнатися міс Джулію Барон, сліпучо красиву в простій чорній вечірній сукні. Її пишне темне волосся виглядало з-за кирпатого хутряного коміра накидки. Персонал готелю "Ренд" з подякою подивився на неї.
  Шофер був не менш вдячний і набагато уважніший. Він посадив її на заднє сидіння і різко зачинив двері за нею та Ніком.
  Вечірнє повітря було свіжим та прохолодним. Вуличні ліхтарі нечітко розпливалися у темряві.
  З просторої задньої частини лімузина Нік не відривав очей від голови та рук водія. Попередній огляд автомобіля переконав його в тому, що це був службовий автомобіль, або його дуже хороша імітація - цілком відповідного вигляду, номери консульства США і водій, безсумнівно, американського походження. Голос не міг бути підроблений жодним актором - звичайно, недостатньо добре, щоб обдурити когось, хто так добре розуміється на акцентах та інтонаціях, як Картер.
  Ти чудово виглядаєш, Джулі. Я тобі казала? Як принцеса».
  "Мені теж подобається, як ти виглядаєш, Пітер".
  Вони зчепили пальці і замовкли, дивлячись через вікна, як проходить Лондон. Джулі здавалася спокійною та щасливою. Можливо, вона не була ні тим, ні іншим. Ніку було не по собі.
  Висока кам'яна тінь американського консульства вимальовувалась крізь лобове скло, «ролс» вислизнув із проїжджої частини і зупинився. Нік трохи розслабився. Принаймні їх не взяли в легендарну «поїздку».
  Джулі посміхнулася і потис його руку.
  "Як ти думаєш, у супі буде отрута?"
  Суп був чудовим.
  Як і ніжний паштет, хрусткі хлібні пальчики, чудове філе та соковитий зелений салат. Як і різнокольорові вина, які супроводжували кожну страву.
  Генрі Джадсон сам був сердечністю. Дружини не було видно, і він її не згадав. Незважаючи на запозичені ним англіцизми, придбані протягом багатьох років, проведених у Лондоні, він був щирим американцем, рішучим та чарівно уважним. Він був чутливий до політичних віянь та нюансів; говорив він із знанням справи але. не поблажливо про багато речей. Нік відповів тим же, за допомогою дуже добре поінформованої Джулії. Джадсон продовжував говорити про життя в Лондоні та про світові справи з усією вражаючою обізнаністю справжнього дипломата. Нік відчув, що йому подобається говорити, що йому подобаються їхні готові відповіді. Він почав почуватися дурним та мелодраматичним.
  Послання Хоука прийшло разом із вишневим лікером та ароматним хересом. Увійшов помічник і коротко прошепотів. Джадсон кивнув, відпустив його, і вони закінчили обід без поспіху.
  «Якби обставини склалися інакше, – сказав Консул, ставлячи свій келих із хересом, – я хотів би влаштувати більш вишуканий обід. Але поки що з цим не покінчено, ми не можемо дозволити собі привертати до вас увагу. . Сподіваюся, ми матимемо привід для святкування пізніше. Кава? "
  Вперше з того часу, як він привітав їх, він згадав причину їхньої присутності в туманному місті.
  Вони пили каву в кімнаті з високими стелями, обшитою панелями, десь поза офіційною їдальнею. Там був камін, що горить, оточений американськими та англійськими прапорами. Джулія опустилася в м'який стілець, щоб послухати, поки Нік та Джадсон вивчають закодоване повідомлення Хоука. Воно було надруковано на стрічці телетайпу.
  
  
  і незрозуміло нікому, крім сторони, для якої вона була призначена:
  БРАУН ПІДТВЕРДЖУЄ, ЩО БІБЛІЯ ПРАВА ІСКАРІОТ, ПРИЙМАЮЧИЙ СРІБЛО В СТАЛЕВІЙ РУКІ Ж А 707 ПРИЗНАЧЕНА ЛІНІЯ УСУНЕННЯ В МІСЦЯ РЕЗУЛЬТАЦІЇ RED PROCEED UNIVERSITY БІЗНІ
  Генрі Джадсон сумно посміхнувся.
  «Я отримую їх багато. Маю зізнатися, я так і не навчився розбирати більшість із них. У нас, звичайно, є розшифрувальники, і вони перекладають для мене. Але я вважаю, що для вас це базова англійська "Кейн".
  Нік задумливо кивнув. «Досить простий. Іноді, звісно, можливі суперечливі інтерпретації». Він передав стрічку Джулі. Вона швидко прочитала його та повернула Ніку. Він перечитав її, підійшов до металевої попільнички і вийняв запальничку. «Шкода, – подумав він, – що в нього немає жодної з «Кількості К» Яструба, з якою можна було б грати. Він підніс полум'я до стрічки і спостерігав, як грубий папір зморщився.
  Джадсон глибоко затягнувся цигаркою.
  "Я теж загроза безпеці?"
  "Ні, звичайно ні. Але в людини з'являється звичка не залишати такі речі без діла». Нік збовтав розпечений попіл. «У будь-якому разі, за винятком відправлення та отримання повідомлень, я думаю, було б краще не втручатися в це консульство, наскільки це можливо».
  "О, звичайно," сказав Джадсон, киваючи на знак згоди. “Я не міг би з вами більше погодитися. Але нам потрібно буде працювати разом до певної міри, і мене завжди турбує ця мелодраматика плаща та кинджала. Я не можу бути корисним, якщо мені доведеться повністю працювати у темряві”.
  Нік спохмурнів. «Я розумію вашу точку зору. Звичайно, ви маєте право знати, що відбувається». Він знав, як і решту, що представником американського уряду в будь-якій країні, як і посланник президента, був американський уряд на території цієї країни. Він поліз у кишеню за пачкою цигарок і простяг одну Джулі. Вона взяла одну і з подякою вдихнула. Коли він закурив свою, Джулі повернулася до Джадсона і потяглася за своєю чашкою з кавою.
  «Це має бути американська кава, містере Джадсон. Цікаво, чи можу я потурбувати вас ще?
  «Звичайно, моя люба. О! Як забув про мене. Я хотів запропонувати тобі Драмбуї чи Куантро. Є бажаючі?"
  Вони погодилися приготувати це «Драмбуї», і Джадсон відніс чашку кави Джулі до бару. Він зайнявся підносом з кавою та крихітними склянками.
  Нік дивився на Джулі. Її праве око дивно смикалося. Повіки смикнулися із лякаючою швидкістю. Один короткий, два довгі, один ...
  Він сам моргнув. За своє життя він ніколи раніше не отримував повідомлення азбуки Морзе через очі.
  Саме повідомлення піднімало настрій.
  Він фальшивий! Дивитись на нього!
  Нік Картер насилу стримував себе, коли Джадсон повернувся з підносом. Що, чорт забирай, вона побачила, чого не помітив він?
  Він був дуже обережний зі своїм напоєм. Джадсон пив те саме, а пляшка стояла на підносі.
  Від нього добре пахло, і було добре на смак.
  «Отже, містере Кейн, ви збиралися сказати мені? ..»
  "О так. Повідомлення". У його голові промайнуло: БРАУН ПІДТВЕРДЖУЄ БІБЛІЮ ПРАВИЛЬНО. Це означало, що вони знайшли Брауна і витягли з нього інформацію про те, що в операції дійсно брав участь Юда, про що так сильно підозрював Хоук. ISCARIOT ПРИЙМАЄ СРІБЛО В СТАЛЕВІ РУКИ. Юда продавав свої послуги іноземному покупцю. СТАЛЬНА РУКА трохи спантеличила… СТАЛЕВА РУКА А 707 ПРИЗНАЧЕНА УСУНЕННЯ. Хм. Вальдес був Сталевою рукою і вибув з цього рейсу на Боїнгу 707. «ЖЕ» могло означати тільки те, що містер Юда теж мав сталеву руку. ЧЕРВОНА ЛІНІЯ НА МІСЦЯВІ означала, що Хоук знав, де знаходиться Юда. ПРОДОВЖУЙТЕ УНІВЕРСИТЕТСЬКИЙ БІЗНЕС ЧЕКАЮТЬ ДРУЗІВ. Продовжуйте розслідування, але чекайте на подальші, більш докладні замовлення. ДИВИТИСЯ ВЕЛИКИЙ БЕН СЕРЕДОВИЩЕ ЖЕРОНИМО. Залишайтесь у Лондоні до середи, коли вони отримають табличку «Іди, йди».
  Джадсон дивився на нього з нетерпінням.
  Нік винувато посміхнувся. "Як я вже сказав, іноді ці повідомлення підлягають інтерпретації. Оскільки це словесний код, а не буквена заміна або цифровий код, є межа того, що можна сказати в них, і при цьому мати сенс. Грубо кажучи, це означає: ми підозрюємо , що серед нас є підозрюваний зрадник, який бере гроші у ворога…» Чи було це його уявою, чи його худорляве обличчя напружилося? "Свідчення вказують на план саботажу червоних. Наші інструкції - триматися від нього подалі, тому що друзі прибудуть у середу, щоб взяти на себе операцію. Якщо тільки я неправильно зрозумів цей останній рядок, - додав він, розігруючи обман до нитки. "Можливо , це означає, що в середу буде ще один важливий рейс і, отже, ще одна спроба, мені потрібно дочекатися подальших інструкцій з цього приводу».
  "Геніально", - пробурмотів Джадсон, його очі захоплювалися. «Зрадник, га? Кому цікаво. Для всього західного світу? Він зітхнув і похитав головою. "Я повинен сказати хоча, ви, люди, так працюєте, це приголомшливо. Говоріть своєю мовою, створюйте свої власні системи.
  Тут у консульстві, боюся, ми тупіші за холодну каву. О, нам подобається думати про себе як про важливі і цілком здатні вирішувати проблеми світу… але я дуже боюся, що все це зведеться до рутини, бюрократії та лицемірства».
  Джулія мелодійно засміялася.
  «А тепер, містере Джадсон. Консульська робота дуже важлива».
  «Ви добрі, моя люба, і лестите. Але моє завдання посилюється порівняно з вашим і містером Кейном. Дозвольте мені випити за вас обох і за ваш постійний успіх у зриві змов безбожних ворогів!»
  Вони підняли свої майже порожні чарки з-під лікеру. Очі Ніка швидко вимірювали дверні отвори та відстані. Якщо Джулі має рацію - а його інстинкт підказував йому, що вона має рацію - їм краще рухатися далі.
  Він поставив порожню склянку. «Сподіваюся, ви пробачте нам, сер, якщо ми поїмо і побіжимо. То був довгий, стомлюючий день. Думаю, нам краще йти».
  Джулі вловила його репліку і придушила жіночий позіхання.
  "Це було чудово, але я трохи втомився".
  "Звичайно", - з жалем сказав Джадсон. «Я зателефоную до машини».
  Він натиснув кнопку дзвінка і заговорив у мікрофон.
  Харпер. Приготуй машину. Мої гості йдуть».
  Джадсон знову повернувся до них. «Мені шкода, що ти так скоро підеш».
  «Дякую, сер, за гостинність».
  «Чудово. Ви дуже добрі», - сонно пробурмотіла Джулі.
  Джадсон легко провів їх до великих парадних дверей з дуба та заліза.
  Нік був трохи здивований, що їх не затримали.
  Високі круглі мармурові сходи височіли, як вишуканий пам'ятник. Консульство палало світлом. У великому фойє під печаткою Сполучених Штатів висів портрет президента Джонсона з тверезим обличчям. У високій залі не було жодного натяку на щось зловісне.
  Джадсон відчинив двері.
  «Дякую вам обом, що прийшли».
  «Із задоволенням, сер. Якщо ви ще щось почуєте, ви можете зв'язатися з нами в Ранд».
  «Я підтримуватиму зв'язок. Завжди приємно спілкуватись з іншими американцями».
  Машина чекала. Джадсон провів їх до величезних кам'яних сходів, потиснув Ніку руку і вклонився Джулі. Шофер чекав, поклавши руку на відчинені задні двері лімузина, торкаючись свого кашкета.
  "Звідки ти знаєш?" сказав Нік ніжно і дуже, дуже тихо. Він поправив її накидку на плечах.
  "ТЕЛЕКС", - прошепотіла вона, пригладжуючи волосся. «Лінія дат, Вашингтон, 13:45 години тому. Яка чудова ніч!
  Нік м'яко вилаявся. «Хоч трохи круто. Давай, люба, давай не змусимо водія чекати».
  Вони спустилися під руку високими кам'яними сходами. Нік ввічливо кивнув водієві і посадив Джулі в машину. З'єднувальне вікно було зачинено. Через зачинені задні вікна дув прохолодний вітерець. Вони відкинулися на подушки, і лімузин з гуркотом проїхав через високу залізну браму великого міського будинку.
  Нік притягнув до себе Джулі. "Що ще вас вразило?"
  "Подивися в дзеркало", - пробурмотіла вона, кладучи голову йому на плече. «Я думаю, цей виродок читає по губах».
  Невиразні очі водія, здавалося, дивилися йому у вічі. Тонкі губи набували форми, ніби він розмовляв сам із собою або приміряв слова для розміру. Нік придушив бажання дістатись Вільгельміни.
  Нік притис Джулі до себе і міцно поцілував. Потім він притулився губами до її вуха. «Можливо, ти маєш рацію, люба. Щодо цього ТЕЛЕКСу – ти впевнена? А як щодо різниці в часі?
  Вона тихенько хихикнула і спокусливо погладила його. «Навіть з урахуванням різниці в часі він отримав це повідомлення як мінімум за дві години до того, як ми прибули туди сьогодні ввечері».
  «І витратив час, намагаючись зрозуміти це, я гадаю. А що ще, цікаво?
  «Можливо, з кимось зв'яжемося».
  "Можливо". Невелика тінь сумніву перетворилася на чорну хмару майже впевненості. «Цікаво, чому Харкорта не було тут сьогодні ввечері? І чому ми були, коли він знав, що ми таємні? Боже мій, будь-хто хоч трохи розумний шпигун спостерігав би за цим Консульством, щоб дізнатися, хто приходить і йде. І він був дуже зацікавлений у цьому повідомленні, чи не так? "
  «Занадто цікаво, коханий. І чому в нього є водій, який читає по губах?
  Вони випросталися, розвалившись на частини, як це зроблять двоє закоханих, коли на них спалахне яскраве світло і пильні очі. Вони входили до центру міста, і юрби людей заповнили тротуари та вулиці.
  Він визирнув у вікно. «Ми маємо бути майже там». Він знову потягся до неї і поклав голову собі на плече. «Швидше за все, Джадсон не знає, що ми його переслідуємо. Тож давайте будемо недбалими та чарівними з доброю людиною, коли вийдемо з його машини, або вона може розповідати казки».
  Вона відсторонилася і зайнялася новою помадою.
  Лімузин різко рвонувся вперед і кинувся вниз по провулку. Нік інстинктивно потягнувся до ручки дверей. Не дійшовши до місця, він почув два різкі клацання. Двері були зачинені. Два задні шибки з дивовижною несподіванкою закотилися і зачинилися. Джулі ахнула. Нік висмикнув Вільгельміну з кобури. "Роллс" різко звернув ліворуч і звернув на іншу другорядну вулицю. Джулі сіла прямо вона широко розплющила очі від тривоги.
  «Пітер. Ми маємо щось зробити».
  "Легко, тепер". Він обійняв її за плечі і опустив голову, ніби заспокоюючи її. «Ми на гачку. Але ми хотіли бути там, пам'ятаєш? Схоже, настав час сидіти в положенні підсадних качок».
  "Хіба ти не можеш вистрілити у вікно?" - Наполегливо прошепотіла вона.
  «Я, мабуть, зможу. Але Джулі – ми повинні їхати разом із цим. Це трохи раніше, ніж я очікував, але він може везти нас туди, куди хочемо».
  "Ой." Деякий час вона мовчала. Потім: «Це було непогано для останньої трапези, чи не так?»
  «Угу. Подивимося, чи відкриється вікно підключення. Можливо, водій хоче побалакати».
  Вочевидь він цього не зробив. Вікно було замкнене, а скло було дуже важким, що щільно входить у проріз з повсті та гуми в рамі.
  Величезна міцна машина невблаганно котилася геть від яскравого центру Лондона в туманну тьмяну темряву, яка здіймалася туманними незграбними формами неосвітлених будівель.
  «Зважаючи на те, що я пам'ятаю про «Веселу стару Англію», - з огидою сказала Джулія, - ми, здається, прямуємо в район набережної».
  «Так. Пахне Лаймхаусом. А тепер глянь. Я не знаю, у що ми вплутуємося, але ми маємо бути готовими до всього. У тебе є ця пилка для нігтів?
  Джулі кивнула головою.
  "Добре. У твоїй сумці?"
  Вона знову кивнула головою.
  «Витягни його. Зроби вигляд, що поправляєш локон, і застроми її у волосся».
  Вона дістала гребінь і щось зробила зі своїм волоссям, швидко поправляючи тверді невидимі шпильки. Нік нахилився над нею, прикриваючи її від очей. Але кам'яні очі в дзеркало заднього виду на мить відволіклися. Рука водія опинилась у бардачку.
  "Що він робить?" Джулі поклала гребінь назад у сумку.
  "Не знаю".
  Рука вийшла порожня.
  Ніхто з них не бачив і не чув безбарвний газ без запаху, який просочувався через крихітні вентиляційні отвори в їх оббивці. Швидко та непереборно змінювалося повітря у задній частині лімузину.
  "Жахливо сонна", - позіхнула Джулі, безпорадно смикаючи вікно.
  У Ніка трохи відчувалося почуття заціпеніння, приємне відчуття сонливого розслаблення.
  "Вітання!" Він сів, раптом похитав головою. Джулі! Твій черевик проти вікна!
  Він відчайдушно шукав джерело газу, перебивши подих, хоч знав, що для цього було надто пізно. Джулі слабо замахнулася туфелькою на скло. Він відскочив і впав, марно. Вона впала на коліна Ніку, червоні губи прочинилися, тонкі пальці вчепилися в дорогу оббивку.
  Нік відчув, як рішучість вислизає від нього, як простирадло, що розмотується. Він узяв Вільгельміну за стовбур і вдарив прикладом по шибці. Скло закристалізувалося і обпліталося павутинням, але не розбилося. Він спробував знову, сила вислизнула з його руки і розуму з його розуму. Задниця Вільгельміни знову була в його руці. Він підняв її і натиснув на курок. Один, двічі, біля вікна поруч із ним. Якось біля скляної перегородки. Постріли гуркотіли, розносився залпами машиною з оглушливою луною. Пекучий запах кордита витав у повітрі, наповнюючи ніздрі, засліплюючи, задушуючи, хрипучи, заколисуючи, знеболюючи...
  Нік відкинувся назад, приєднавшись до несвідомої Джулі, Вільгельміна звисала з його вказівного пальця.
  І тільки тоді водій розвернувся і дозволив куточкам рота скривитись у крижаній посмішці. Внутрішній шар скла, що не б'ється, перегородки містив крихітний прокол і мініатюрну мережу павутинних ліній. Скло безпосередньо за його головою залишилося недоторканим. Одне заднє скло було так само.
  Шофер був задоволений. Немає нічого кращого, ніж спеціально розроблений Rolls для гарної, акуратної роботи. Задоволений побаченим, він поліз у бардачок та повернув вимикач. Потім він зайнявся водінням.
  Вільгельміна вислизнула із знесилених пальців Ніка.
  Містер Кейн та міс Барон були готові до доставки.
  
  
  «Газ нетоксичний, містере Кейн. Ефективно спричиняє сон, але не назавжди». Це був найнезвичайніший голос, який Нік коли-небудь чув, як високе металеве виття дешевого транзисторного радіоприймача. Це було далеко, але близько; у вусі, але в іншому плані. «Відплющте очі. Ще дві хвилини, і я знатиму, що ви прикидаєтеся».
  Нік раптово розплющив очі, ніби він автоматично відгукнувся на командний характер дивного голосу. За одну секунду він вискочив із чорної криниці несвідомого в реальність, в якій його плечі та кісточки страшенно горіли.
  Нема болю. "Немає болю", - сказав він собі.
  Але на мить виник біль, і його коліна спробували прогнутися.
  Це було дивне відчуття.
  Ще дивнішою була картина перед ним.
  Схоже, він був у якомусь сенсі у підвалі. Світло однієї лампочки, що бовталася, відкидало світлове коло на гниючі стіни, кам'яну підлогу і запліснявілі бочки. Єдиними меблями був хиткий стіл і два несталі стільці. Ніхто ними не користувався. Запах цього місця був вологим і близьким, майже нестерпним.
  У кімнаті було чотири особи.
  Джулія була за кілька футів від нього. Побачивши її стан, він зрозумів, що Джулія була голою.
  Її високе гнучке тіло було прив'язане до однієї з балок, що підтримують верхню стелю. Жорсткий шнур жорстоко прив'язав її до грубого дерев'яного стовпа. Її руки були притиснуті до поперечини, яку він не міг надто добре бачити, але, схоже, це був якийсь металевий стрижень, прикріплений до балки. Фактично вона висіла на стрижні, її плечі були незручно підняті, а зап'ястя, що звисали, були прив'язані до стовпа. Її ступні ледве торкалися статі; її кісточки були обв'язані тим самим шнуром. Вона теж прокинулася і щосили намагалася звільнитися. Він міг бачити люті червоні рубці там, де вона притискала свою м'яку мідно-кольорову плоть до кайданів, і відчув майже сліпучу хвилю гніву. На бога, треба було з неї зірвати одяг? Він чудово розумів, як вона почувається.
  Рифлений голос заговорив знову. «Дама – тигриця, містере Кейн. Якщо ви захочете наслідувати тигр - перефразовуючи Шекспіра, - це ні до чого не приведе. Ваші узи, принаймні, навіть надійніші, ніж її».
  Він відчував правду про це. Відчуття холоду і вогкості грубої деревини за ним, туга підвіска його рук і ніг і гострий укус шнура були всім доказом, якого він потребував.
  Він моргнув у сліпучому світлі неекранованої лампочки. У фокусі попливли дві темні, темні постаті, обрамлені світлом, безликі.
  Він проковтнув неприємний присмак та бажання захворіти.
  «Думаю, Юдо».
  У порожньому підвалі глухо пролунав високий, позбавлений почуття гумору сміх. Одна з незрозумілих фігур вийшла вперед і зупинилася під лампою. Його повне сяйво залило його голову.
  «Так. Я Юда. Уважно подивіться, містере Кейн. Ви та прекрасна леді. Дізнайтеся до напівсмерті моє обличчя. Це востаннє, коли ви побачите це. Будь-хто, хто коли-небудь дивився на мене, давно мертвий. За винятком, звичайно, мого вірного раба Брайля, який завжди зі мною. Брайль сліпий. Сподіваюся, ви оціните жарт».
  Брайль був розпливчастим силуетом за межами периметра лампочки.
  Юда, легенда, темний, постав у суворому світлі.
  У легендарному Іуді не було нічого простого. Якщо за всі роки у Ніка і сформувалося якесь враження про нього, яке перегукувалося з його сумнозвісним ім'ям, воно зникло відразу ж під впливом самої людини.
  Юда був симетричною людиною. Короткі, стрункі, компактні; тіло так само войовниче і невідмінне, як у прусського юнкера. У дії це був би літаючий клин сили та залізного контролю. Обличчя та дивна права рука привертали увагу.
  Обличчя Юди являло собою сяючу кулю безволосих, безкровних рис, однобарвної, точної маски з однією поверхнею, яка могла бути відлита зі штампу конвеєра. Очі були лужками, які являли собою не більш ніж вузькі, незбагненні калюжі рідкого вогню. Ніс був маленький на кулястому обличчі, ледве височів над плоскими вилицями, тонко окреслений, прямий, як лінійка. Величезний рот, що постійно посміхався, під ним виглядав би більш відповідним на черепі; частина особи Юди загубилася внаслідок давньої аварії і не була повністю замінена. Крім огидної усмішки, на обличчі не було жодного виразу, крім нерухомого спостереження, очікування, готовності завдати удару. Голова, брови та повіки були повністю лисими. Цим виглядом не можна було милуватися зблизька.
  Джулія видала здавлений горловий звук. Він луною рознісся по сирому льоху і повернувся, як стогін. Фігура на ім'я Брайль повернулася до неї з піднятою рукою, але Іуда стримав жест блискучим пристроєм, яким була його права рука.
  "Почекай, Брайль".
  Лампочка посилала срібні стріли, що танцювали, від п'яти металевих жорстких пальців, що імітують людську руку у всьому, крім кольору і текстури. Пальці зігнулися, наче м'язи були справжніми, а рука опустилася.
  «Дама має рацію, - сказав Юда. "Я не гарний."
  «Зрозуміло, – погодився Нік. "Що ви хочете від нас, окрім обговорення вашої зовнішності?"
  Очні щілини звузилися. "Гарне питання. Відповідь у ваших руках. І мені потрібно більше, ніж імена, звання та серійні номери. Я знаю, що ви американські агенти, які успішно протидіяли операціям з моїми літаками, змушуючи мене шукати інший шлях. Але поки що я збираюся отримати від вас все, що можу. Все, що у вас є". Нелюдські очі багатозначно ковзнули по тілу Ніка. "Я вже знаю достатньо, щоб запевнити вас, що ухилення нічого не досягнете".
  - Джадсон, - з гіркотою сказав Нік.
  "Джадсон", - спокійно погодився Іуда.
  «Джадсон – дурень, – сказав Нік. «І ми розіграли його. У нашій роботі немає жодного секрету. Нам сказали летіти певним рейсом. Ми зробили це. Все скінчено. Якщо і є якась безглузда мелодрама з агентами, званнями та серійними номерами, то це від нього. "
  «Джадсон справді дурень», - погодився Іуда. «Мені завжди пощастило знаходити на високих постах дурнів, які ставлять гроші вище за патріотизму. А тепер служба Джадсона добігли кінця. Ваш уряд запитує, чому
  двоє їх співробітників зникли після того, як зв'язалися з ним. Я не можу – я не впевнений, ви розумієте – дозволити собі розслідування. Але я можу дозволити собі провести з тобою трохи часу”.
  «Я вже сказав тобі, – відрізав Нік, – що нам нема чого сказати. Джадсон був ідіотом зі шпигунськими історіями в голові, безліччю розмов і небагатьом іншим». Він перевірив свої пута, вимовляючи нетерплячі слова. Хто б не зв'язав їх, був експертом.
  «І я вже сказав вам, містере Кейн – я впевнений, що це не ваше ім'я, але на даний момент підійде – ця брехня ні до чого не приведе». Дивний механічний голос став гучнішим. "Можливо, я не все знаю про вас, але я знаю, що ви працюєте на ЦРУ і що вас послали шукати мене".
  Нік Картер швидко відчув полегшення. Майже напевно він не чув про AX чи Operation Jet. Нік на мить задумався, що Джадсон знає. Небагато, якщо судити з їхнього вечора з ним; не багато, якщо судити з Юди.
  «Нас послали запобігти вбивству та з'ясувати, хто віддав накази. Тепер ми знаємо. Звісно, саме Джадсон першим назвав ваше ім'я».
  «Досить, містере Кейн! Це не вперше, коли один із моїх планів був зірваний. У мене є люди, які працюють в Америці, які... але ви маєте говорити». Іуда з шипінням стримав подих. «Ви розповісте мені все, що чули чи здогадувалися про мої операції з вибуху бомби – імена та плани вашого начальства. Ви скажете мені, чи є тут у Лондоні інші агенти, які виконують те саме завдання. А якщо ви цього не зробите. скажіть мені, я впевнений, що міс Барон буде. "
  Він розвернувся на підборах і глянув на неї, роззявивши рота.
  "О, звичайно", - сказала Джулі і засміялася. "Витягніть свій стенографічний блок, і ми просто знімемо їх".
  «Легше, Джулі», - застережливо сказав Нік. Він почув у її голосі нотку істерії. «Не дозволяй йому дістати тебе з цим його сміттям».
  "Ні, дозволь їй говорити", - глухо сказав Юда. «Її нерви починають ерозувати. Це завжди добрий знак. Дуже красива жінка. Вона могла бути дуже корисною, якби у нас виникла невелика проблема. Брайль не мав - скажімо так - задовольняючої жінки відколи ми вели бізнес в Аргентині. Брайль чудовий, містер Кейн». Він повернувся до Ніка. «Неймовірно мужній і найцікавіший у своїх методах. Жодна з тактик твого ніжного коханця по відношенню до нього. їх. Це доставляє йому величезне задоволення. Йому теж подобається крик.
  «Ти бруд, Юдо. Нічого, окрім бруду». Нік контролював свій голос. Очі Джулі були хворі, а шкіра на підборідді натягнута. «Це так, як ти втратив руку на такі непристойні лайки?»
  Розрізаний рот майже посміхнувся. Юда зробив кілька слизьких кроків до Ніка. Світло лампочки впало за ним.
  «Я радий, що ви запитали мене про це, містере Кейн. Це зробила бомба. Необережне поводження, на жаль. Я сам винний. Рік тому. Друга була набагато кращою; передбачувана група загинула. Трагедія справді є. його компенсації. Брайль, наприклад, сліпий, але в темряві він безпомилковий. Звісно, йому завжди темно. Я вважаю його набагато ефективнішим у багатьох відношеннях, ніж висококваліфікована нормальна людина. Щодо цієї руки - будь ласка, подивіться . "
  П'ять фальшивих пальців натяглися на Ніка. Раптом вони зупинилися за дюйми від його грудей. Пролунало клацання, і сталося маленьке неприємне диво. Вказівний палець виріс. Покривне срібло відступило, і ніж із блискучої сталі зупинився на волосинку від горла Ніка.
  «Це лише одна з п'яти моїх зброї», - сказав Юда. «Інший – це тонка невелика виїмка. Для очей, чи знаєте, тощо. Третє - пристрій, якому позаздрив би Борджіа. Ах, але я забираю у вас надто багато часу. Я хотів би показати вам більше, але ми повинні зайнятися. Нині”.
  Зброя. Думки Ніка кидалися. Але Юда помітив блиск його очей.
  "Так, містере Кейн. Ми позбавили вас від обраної вами колекції. Ми з Брайлем дуже ретельно обшукали ваш одяг і вас. Зокрема, Брайль дуже добре намацує свій шлях у… ах… місцях, які я, можливо, пропустив Так, ми знайшли розумний Люгер, цікавий італійський ніж і ця незвичайна кругла куля. Не кажучи вже про один, а два маленькі ліхтарики. Ви боїтеся темряви, містере Кейн?
  Нік глянув на Джулі. Ніж для пилки! Її напружений вираз обличчя трохи розслабився, вона трохи кивнула і майже весело підморгнула. Ха! Так багато про Брайла та його почуття. Юда казав: «Мушу зізнатися, м'яч чинив опір усім нашим зусиллям. Що це?"
  "Сувенір", - сказав Нік. "Для успіху".
  "Отже? Що за, можу я запитати?"
  «Це новий склад. Виготовлений у наших лабораторіях. Ви можете скинути на нього десять тонн і він не зламається. Просто на згадку». Його розум заворушився від ідеї.
  "Ти брешеш", - легко припустив Юда.
  «Ну, Лисий, - жалібно сказала Джулія,
  "Чому б тобі не дозволити Пітеру відлетіти від твоєї голови і подивитися, яка з рук фальшива?"
  Юда повернувся до неї. Його тіло, що звужується, з кулястою головою і смертоносною сталевою рукою виглядало надто потворно, щоб бути справжнім.
  «Я бачу, що у вас є вогонь, моя люба. Брайлю це сподобається.
  "Розкажи мені про Вальдеса", - втрутився Нік. «У покійного сеньйора теж була залізна рука. Збіг?»
  Пильний погляд Юди був тихо небезпечний.
  "Звідки ви знаєте про Вальдеса?"
  Я зробив помилку? – швидко подумав Нік. «Так, звісно, мене поінформували. Мені сказали, що недавній вибух був викликаний людиною зі сталевою рукою, і що я маю пошукати щось у цьому роді в нашому польоті. Саме так я помітив того хлопця зі зламана рука, - легко сказав він, намагаючись виглядати трохи самовдоволеним.
  Юда дивився на нього.
  Сирий льох виглядав дедалі бруднішим. Розташування в'язниці на березі було безпомилковим. Здавалося, що це щось подібне до комори в підвалі, яка давно не використовувалася. Шофер Джадсона вивантажив їх десь серед лондонських доків, на задньому дворі покинутих сараїв та застарілих складів. Нік боровся з наростаючою безпорадністю. Нік ще раз скоса глянув на Джулі. Неохайний локон довгого темного волосся звисав із плеча. Коротші, пухкі завитки звисали в неї на лобі і на потилиці.
  Іуда вирішив відповісти. «Вальдес, - сказав він без наснаги, - був людиною, яка зрадила не лише власний уряд, а й людей, які добре заплатили йому за те, щоб зрадити його. Інакше кажучи, мене. Він не був антикитайським героєм, яким здавався. Він боровся з ними словами у громадських місцях, але допомагав їм справами. На жаль, він припустився помилки, подумавши, що може замінити мене. Замінити Юду! Зарозумілість цієї людини. Тому ми влаштували йому геніальний кінець. На жаль, бомба спрацювала на землі, а не в повітрі, як планувалося. Я жалкую про таку подію, але все вийшло непогано. Я сподівався одним пострілом упіймати двох зайців – втручалася дівчина, яка неприємна сама собі – але в мене є всі підстави вважати, що про неї подбали”.
  Що це означало – що він чув від «Брауна» чи ні?
  "Безперечно, ти теж знаєш про це", - закінчив Іуда з легкою інтонацією запитання.
  Нік проігнорував це. «Так ти якимось чином переконав його підірвати себе. Як тобі це вдалося?
  «Насправді, все просто. Добрий сеньйор Вальдес думав, що він привезе до вашої країни розумну бомбу, яку буде використано пізніше і у відповідній компанії. Це, звичайно ж, був пристрій, захований у його протезі. просто приберіть руку під прикриттям, скажімо, банкетної скатертини, і тихенько вибачтеся за кілька хвилин раніше. Але ми його обдурили». Куляста голова опустилася, наче від сорому. Або зловтішне задоволення. «Ми сказали йому все, окрім часу вибуху. Він не знав, що несе активовану вибухівку».
  «І ви самі помилилися щодо часу вибуху. Ви теж не розрахували час».
  Юда безрадісно посміхнувся. «Не я, містере Кейн. Мої найманці». Навіть найретельніше продумані плани відкриті для людської помилки. Наш експерт у ... е-е ... відділ вибухів був переведений на менш відповідальну посаду. Він нехтував різницею в часі. Як я розумію, це пов'язано із твоїм ідіотським переходом на літній час. "
  Що ж, це, безумовно, багато що пояснило. Але збіг все ще залишався без відповіді.
  «А як же ці штучні руки – їх ще немає? Що це, свого роду торгова марка?
  Юда знову засміявся. «Ви дійсно ставите дуже багато запитань, містере Кейн. Я не знаю, яку можливу користь, на вашу думку, це дасть вам. Але це дійсно чудова концепція: Ліга Срібних Катів… На жаль, ми тільки Нам з Вальдесом довелося звинувачувати військове щастя в нашій спільній недузі. у якусь жахливу маленьку аварію. Саме там я привернув його до себе на роботу. Але зрештою у нього виникли великі ідеї, як і у всіх справді маленьких людей. Я навіть використав його руку для нього! Тепер, містере Кейн, я відповів вам. Тепер ваша черга говорити. Скажи мені: Що тобі «Браун»? "
  "А?" Нік напружив м'язи ніг. Чи були облігації трохи слабшими? З його руками було дуже важко щось зробити; стрижень під його плечима унеможливлював будь-який корисний рух. «Досить тьмяний колір. Чому?
  Залізна рука спалахнула і вдарила Ніка в обличчя.
  «Людина на ім'я Браун. Що він для тебе?
  Нік похитав головою, ніби намагаючись прояснити це. «Який Браун? Це спільне ім'я.
  «Коричневий колір повідомлення, містере Кейн. Пам'ятаєте Джадсона?
  "О так. Він би передав це просте повідомлення, чи не так?»
  «Він зробив. «Просте послання» розпочалося. Містер Кейн, ось так: БРАУН ПІДТВЕРДЖУЄ БІБЛІЮ ПРАВИЛЬНО. ІСКАРІОТ ВИКЛИКАЄ СРІБЛО В СТАЛЕВІЙ РУЦІ.
  для нашого дурного містера Джадсона”.
  "У цьому немає нічого", - сказав Нік. «Браун – оперативник із Нью-Йорка, приватний детектив. Повідомлення досить зрозуміле». Він насупився і виглядав задумливим. "Якщо подумати, можливо, Джадсон не розумів, що він був підозрюваним зрадником".
  «Чому ви могли подумати, що Джадсон тримав срібло у своїй залізній руці, містере Кейн? Ви знаєте, що Джадсон його не має».
  Нік надто довго вагався. «Це було зроблено як попередження для нас, що він уб'є, якщо зрозуміє, що ми його підозрюємо. «Сталь» означає ніж чи…»
  «Підійде. Кейн. Ви досить далеко зайшли в глухий кут. Ви почнете говорити мені зараз те, що я хочу знати, або Брайля почне серйозно працювати. Ви можете не знайти мене гарним, але я можу запевнити вас, що Брайль – ні. або листівку з зображенням. Пані, мабуть, дуже хоче його оглянути».
  «Нема чого тобі сказати, - сказав Нік. "Ви все це знаєте".
  "Хто ваші колеги?"
  “У нас їх немає. Ми здаємо наші послуги в оренду, от і все – як і ви».
  Щось схоже на хихикання вирвалось із несподіваного рота.
  «Самонадіяне порівняння. Я впевнений, що історія цієї дами буде набагато розумнішою».
  «Історія цієї дами, - твердо сказав Нік, - буде такою самою, як моя».
  Юда повернувся до Джулії, гарною, жалюгідною у своїй наготі. «Ви говоритимете за себе, правда, моя люба? Зрештою, це ваше тіло, яке ваш доблесний колега так легко ігнорує через свою благородну справу. То чому б не розповісти мені правду, міс Бароне? Можливо, тоді Брайль не зашкодить вам так сильно”.
  "Ти можеш вирушити в пекло", - сказала Джулі. «Я б не став давати тобі ворсинок із мого пупка. Жодної історії. Просто твоє болюче занепокоєння Брайлем».
  У Ніка перехопило подих. Вона сказала надто багато.
  Юда холодно глянув на неї. "Яка надзвичайно брутальна". Він перевів погляд із неї на Ніка, а потім знову назад. Раптом він відступив з-за світла і його уривчастою луною вимовив: «Брайль!»
  Щось захиталося в тіні.
  Нік напружився. Шнур врізався у його голе тіло. Він був не правий; це було марно; нічого не давало. Джулі взяла себе до рук. Її тверде, гладке тіло випросталося в кайданах, її підборіддя демонстративно виступило вперед.
  У полі зору народився Брайль.
  Навіть Нік насилу міг придушити видиме тремтіння огиди.
  Джулі видала здавлений крик, який вона швидко замовкла.
  Брайль був пародією на людину, блюзнірським спотворенням природи.
  Талановитий лейтенант пана Юди був неймовірно огидною людиною. Брайль був знущанням з людства.
  Він був дуже високий і дуже широкий. Його плечі зігнуті вперед, товсті коліна зігнуті трохи більше, ніж потрібно при ходьбі. Довгі руки закінчувалися великими зв'язаними вузлами. Його обличчя було вкрите жахливими ямками та шрамами. Гнильні грудки виступили в нього на лобі та шиї. Болючий вигляд плоті надавав його неймовірному обличчю повзучого огидного вигляду. Не дивно, що Джулія скрикнула.
  Брайль зупинився на звуку. Містер Юда посміхнувся.
  «Бачиш, Брайль? Жінка вже зачарована тобою».
  Брайль запитливо глянув на Юду.
  "Так, ти можеш отримати її".
  Істота незграбно рушила вперед, простягнувши руки. Джулі стиснулася. Руки перемістилися нею. Потім один з них зник у коричневих складках свого звичайного костюма і вийшов з довгим лезом із зазубреним лезом. Нік спостерігав, як сліпий велетень швидко і акуратно перерізав мотузки, що тримали руки Джулі. Вона була майже паралізована страхом і тримала обличчя, уникаючи жаху, який ще не настав.
  Нік відкрив рота і швидко закрив його. Джулі підняла руки з болючої поперечини, схожої на розп'яття, і стояла майже вільно. Брайль зігнув своє величезне тіло і перерізав мотузки, що зв'язують її ступні. Пов'язані вузлами руки стиснули її тіло.
  Нік знав про пильну увагу Юди. Коли Брайль торкнувся Джулі, Нік здригнувся і вибухнув:
  «Припини! Скажи йому, щоб він припинив це!
  Юда м'яко кудахтав. "Чому я винен, містере Кейн?"
  «Ти переміг, чорт тебе забирай! Нехай ця тварина дасть їй спокій».
  Іуда схвально кивнув. "Брайль!" Високий голос прошепотів кімнатою. «На цьому поки що все». Велетень упустив її і поповз назад у тіні, з яких він з'явився. Із пальця Юди вистрілив рубильник.
  «Ніяких хитрощів, містере Кейн, я попереджаю вас. Я легко можу порізати ножем жінку або повернути її спиною до голодного Брайля». Джулі впала на стовп, її очі були приголомшені, а тіло тремтіло від поштовхів.
  «Скажи мені, що хочеш сказати. І будь впевнений, що я повірю цьому», - посміхнувся Іуда.
  "Як я можу бути в цьому впевнений?" - Сказав Нік крізь зуби. «І яка різниця? Що б я не сказав, тобі доведеться вбити нас. Але, можливо, ти підеш з нами!
  "Що ти маєш на увазі, Кейне?" Очі хуртовини холодний вогонь.
  «Я торгуюся, Юдо, про швидку смерть. Заради мене та дівчата. Без болю та без Брайля. Ти обіцяєш мені це, і ти змушуєш мене повірити в це, і я скажу тобі те, що хочеш знати».
  "Отже. Можливо, я неправильно оцінив вас, містере Кейн. Добре, ми поторгуємося. Я отримую вірну інформацію, ви і леді отримуєте L-pi! Ls. Я навіть даю вам спокій, поки ви
  будете перетравлювати їх. Але не думай вибратися з цього підвалу. Вихід лише один, і ми його заблокуємо».
  Нік усміхнувся.
  Очі Юди заблищали. «Ви говоритимете зараз. І ви почнете з пояснення того, що ви мали на увазі, взявши нас із собою».
  Джулі поворухнулася і прибрала волосся з чола. За яскравим світлом Брайль чекав. Нік виміряв Юду через смердючу кімнату.
  "Ви знаєте покер, містере Юдо?"
  "Що щодо цього?" - відрізав Іуда.
  Нік дозволив своїй посмішці розширитися. «Ця маленька кругла куля. Це тебе зацікавило, чи не так? Він побачив спалах чогось на кшталт розуміння в очах Юди. Я збираюся тобі дещо сказати, Юдо. Ви повинні ухвалити рішення. Або я затягуюсь, або в мене справді щось у рукаві. І ти маєш вирішити, чи хочеш ти ризикнути та померти. Він чекав. Юда дивився йому у вічі. Джулі трохи випросталася.
  "Продовжуйте, містере Кейн".
  "Я зроблю це. Але спочатку скажіть мені - наскільки ретельно ви досліджували м'яч та інші предмети?
  "Чому я маю тобі це сказати?"
  «Бо якщо ти мені не скажеш, і якщо ти не розв'яжеш мені руки і не принесеш мені ці предмети негайно, ми з дамою перестанемо потребувати L-таблеток. І тобі, і милому Брайлю теж не знадобляться. мушу сказати, що вам дуже пощастило, коли ви розділили мене, бо речі з таймером іноді спрацьовують несподівано, чи не так, містере Юдо? Особливо, якщо з ними поводяться із недостатньою обережністю». Його розум кидався. П'єр? П'єр був не тією вибухівкою, якої він потребував, а смертельним газом, що дозволяє вислизнути всього за тридцять секунд.
  Джулі дивилася на нього. Так був Юда.
  "Що, містере Кейн?"
  "Я думаю, ти дещо пропустив".
  «Тьху! Не звертали уваги, Кейне? Як тільки вони були віддалені від тебе, яке вони мали значення? Я сказав тобі, що м'яч чинив опір нам. Звісно, я не розбирав усе на частини. У мене раніше були речі, які вибухали у мене в руці. "
  Добре. Можливо тоді він цього не зробив. «Один із цих маленьких предметів – бомба», – майже мрійливо сказав Нік. "Працював із комбінацією, на пошук якої у вас підуть місяці. Я встановлюю її щоранку, коли прокидаюся, а потім знову опівдні. Але мені доводиться відключати її кожні вісім годин. Тепер я втратив рахунок часу, але якщо я не перезапущу крихітного механізму. ... Нік красномовно знизав плечима.
  Містер Юда видав пронизливий сміх.
  «Малюсенький! Повинно бути. Ти серйозно думаєш, що я повірю цій вигадці?
  "Я ж сказав тобі", - м'яко сказав Нік. «Це покер. Що ви можете програти, зробивши чек? П'ять хвилин?" Він посміхнувся.
  "І ти один можеш працювати із цим предметом?" Іуда грізно глянув на нього. "Я думаю, тобі краще сказати мені, що це за комбінація".
  «Ти ж знаєш, Юдо, я не робитиму цього. І на той час, коли ти спробуєш мене переконати, буде вже надто пізно».
  Пролунав жахливий сміх.
  «Непоганий покер. Отже. Наш невинний містер Кейн - не просто агент із дрібницею місією. Він – ходячий арсенал науково-фантастичного апарату. Справді, містере Кейн…»
  "У мене є весь час на світі", - спокійно сказав Нік.
  Юда замислився.
  Серед людей, які ведуть небезпечний спосіб життя, варто перевіряти ще раз найдикіший блеф. Але це був Юда, не новачок у шпигунстві з високими ставками. Серце Ніка шалено билося, незважаючи на його залізний контроль.
  Брайль. Візьми речі містера Кейна і принеси їх сюди.
  Велетень забурчав і зашаркав далі у темряву. Нік чув рух на задньому плані. За кілька секунд Брайль повернувся з бляшаною коробкою без кришки. Він передав його прямо Юді, ніби міг його бачити. Містер Юда щось пробурмотів, і Брайль тихенько вийшов.
  Юда маячив перед Ніком, простягши залізну руку. Клацання пролунало знову.
  Вказівний палець перемикача провів візерунком по грубій мотузці, що зв'язує руки Ніка. Він відчув, як кайдани відпадають. Потім він повільно підняв руки з поперечини і дозволив їм упасти з обох боків. Клятий потік його крові почав повільно текти назад у його тіло.
  "Ви можете розтягнутися", - сказав Юда. "От і все."
  Нік відвів верхню частину тіла від вологої дерев'яної балки.
  «Досить. Один неправильний рух, і я випатраю тебе. А потім ми з Брайлем разом зіграємо з дамою». Він диявольськи посміхнувся. «Пам'ятай це, моя люба, на випадок, якщо тобі захочеться переїхати. Твій коханець все ще чекає. Тож, будь ласка, жодних героїв».
  Від Джулії почулося хникання. Вона стиснулася біля опорної балки.
  «Ми уклали угоду, Юдо, – холодно сказав Нік. Ще одна загроза, і ти можеш забути про те, що в коробці. Швидка смерть для двох чи всіх нас. Це все, що ти маєш».
  Іуда задумливо зазирнув у коробку. Нік потай зігнув руки. Тепер, якби його ноги були вільні… Він глянув на Джулі. Здавалося, щось у ній померло.
  Сталева рука Юди полізла в жерстяну коробку, підняла Вільгельміну за спускову скобу і впустила її на підлогу. Вона стукала по вологому каменю поза досяжністю Ніка. Наступним прийшов Х'юго, якого відпустили як дрібницю. Юда кудахтанув і взяв одразу обидва крихітних ліхтарики - олівець і брелок.
  "Обережний!" Нік постукав. Більше нічого не кидай.
  Рука зупинилася. Вперше Юда виглядав здивованим. "Я не викидаю м'яч, містере Кейн". Він замінив ліхтарики, потім перейшов із рук у руки, щоб підняти слизького П'єра. Він оцінювально підніс її до світла. Не кажучи ні слова, він простягнув його Ніку.
  Нік легко взяв П'єра праву руку і зіграв з ним у м'яч. "На згадку, як я вже сказав, Юда", - сказав він легко.
  "Не грай зі мною в ігри, Кейн". Голос Юди був тонким крижаним. "Це бомба чи ні?"
  - На жаль, ні, - сказав Нік, задумливо смикаючи П'єра. "Ось, візьми П'єра". Він недбало впустив його в заколоту руку. Юда відкинув її, як гримучу змію. Він ударився об стіну, підстрибнув, покотився і завмер. Нік підняв брови, палко молячись, щоб удар не змусив П'єра діяти.
  "Навіщо ти це зробив? Я сказав тобі, що це був лише подарунок на згадку. Щоправда, неприємний маленький подарунок на згадку, і чим більше він стикатиметься з цією вологою підлогою, тим гидкішим буде. А тепер дай мені ліхтарик».
  "Що в цьому м'ячі, Кейне?" - Закричав високий голос.
  "Не має значення, що зараз!" - Крикнув Нік у відповідь. «Я не про це говорив. А тепер дай мені ліхтарик!
  Брайль! Знайди цю штуку і позбудься її».
  На задньому плані перетасовується Брайль. Краєм ока Нік побачив, що Джулі ожила і взялася за її сплутане волосся. Її рука витягла срібний блиск і швидко опустилася на бік. Брайль обмацав свою вічну темряву.
  «Зараз. Кейн». Юда повернувся до нього і ніжно погладив Ніка по грудях злим мечем. Залишилася вузька біла смуга, яка швидко переливалася червоною. Іуда дивився на це із задоволенням.
  «У тебе в руках бомба, що цокає, сповільненої дії», - виплюнув Нік крізь зуби. «Помри, якщо хочеш. Зі мною все в порядку".
  Не зводячи очей з Ніка, Юда поліз у консервну банку.
  «Не той – брелок».
  Юда дістав брелок. Потім він поставив коробку на підлогу і дав Ніку крихітний ліхтарик.
  «З мене достатньо твоїх хитрощів, Кейн», - прошипів він. «А тепер, якщо це твій смертоносний гаджет, скинь його».
  Брайль незграбно пройшов до кінця кімнати з чимось маленьким.
  «Двері, – подумав Нік. Бодай вікно.
  «Зовсім не мій прийом», - сказав Нік, підносячи до вуха маленький гаджет. "Ваша помилка."
  «Продовжуй. Дай мені подивитися, як ти закінчиш свій блеф». Юда намагався контролювати свій голос. «Було цікаво дізнатися, чи може щось настільки маленьке може містити достатньо вибухівки, щоб убити, не кажучи вже про тимчасовий пристрій. Якщо ви брешете, ніяких L-таблеток ні для кого з вас. Брайль робитиме з дамою все, що він хоче, а ви скажете мені те, що я хочу знати”.
  Щось гримнуло наприкінці кімнати. Прощавай, П'єре. Привіт молодший.
  Ланцюг утримував гвинтове різьблення. Нік дуже повільно крутив ланцюг.
  «Продовжуйте, містере Кейн, або я вкажу пальцем на праві груди жінки як спонукання. Вона спливе кров'ю у вас на очах».
  Нік повернув гвинт. Повільно, дуже повільно.
  «Попереджаю. Будьте обережні, але не поспішайте! Сталевий палець висів перед шовковистими грудьми Джулі.
  Нік намацав гвинт від різьблення. Був час.
  «А тепер, – сказав Юда, – чи мій палець цілує її».
  Нік подивився на нього. "Зараз немає", - сумно сказав він. "Немає ні таймера, ні бомби". Юда прибрав руку від Джулі і подивився Ніку в обличчя. Нік витяг шпильку. «Зрештою, це лише ліхтарик». Він шпурнув його Юді в обличчя і кинувся назад, кричачи: "За стовп, Джулі!"
  Юда підняв руку робота і з нелюдським криком відступив. Пролунав оглушливий звук, а потім – жодної руки. Юда впав. Брайль кректав із тіні. Нік сів, проклинаючи шнури, якими були зв'язані ноги. Джулі вилетіла з-за балки зі срібним ножем у руці. Брайль гримів їй услід. Її тонкий ніж хльостав мотузки, і Нік був вільний.
  "Біжи! Просто біжи!" Він штовхнув її. Вона обійшла промінь і пронизливо скрикнула. Брайль пішов за нею.
  Кров текла з лиця Юди. Нік упав на одне коліно, підняв Вільгельміну та Гюго і попрямував до Юди. Неймовірно, але чоловік піднімався на ноги. Його здорова рука ляснула Ніка. Куляста голова нахилилася, як вражаюча змія, і вдарила його. Нік сильно штовхнув. Юда знову впав із криком «Брайль!».
  Гонитва в тіні припинилася. Брайль увірвався у освітлене коло з горілкоподібним ревом, змішаним із спрагою крові та жорстоким гнівом. Юда знову встав. Зуби Ніка зімкнулися на Хьюго, а його палець на спусковому гачку стиснувся. Брайль кричав від болю, але продовжував кінчати. Юда потягся до порожньої жерстяної коробки і ляснув нею в повітрі. Пролунала гучна бавовна і сплеск електрики, коли лампочка розбилася.
  Підвал перетворився на джунглі.
  Божевільний біль, вимовлений Брайлем, вибухнув у новій темряві. Ще одна куля Вільгельміни потрапила в ціль. Але імпульс його передової атаки проніс його, як стовбур, що втік, в тіло Ніка. Нік упав, зчепившись із Брайлем
  нерівні пальці вчепилися йому в горло.
  Його розум наполовину вловив шарудіння в дальньому кінці кімнати. Пролунав глухий удар, пронизливе гарчання, стукіт падаючого тіла і жіночий вереск. Щось брязкало і ляскало. Джулі...? .. Юда ...? .. У підвалі було дивно тихо. Але рахувати носи було ніколи. Потужні пальці Брайля обпікали Ніку горло.
  Нік кинув Вільгельміну на підлогу і взяв в одну руку Хьюго, а другий схопився за товсте горло Брайля. Нік стиснув і штовхнув нагору. Хьюго встромився в живіт Брайля. Горила захрипіла. Нік разом із смертоносним Х'юго зробив різкий рух через опуклість над ним. Він просів.
  Пролунав звук міхура, що лопнув, хрипкий передсмертний хрип, потім хвиля гарячого смердючого дихання.
  Великі руки розслабились. Нік повернув голову, щоб вдихнути, потім виліз із-під мертвої туші Брайля. У підвалі панувала тиша.
  Він побачив голову Джулі, обрамлену світлом його запальнички.
  "Він пішов", - прошепотіла вона. «Намагалася зупинити його. Він вибіг звідси в чортовій поспішності. Може нам навіть краще».
  Нік потягнувся до неї і торкнувся її щоки. «Джулі, Джулі, Джулі… З тобою все гаразд?»
  Вона кивнула й раптово схопила його за руки. Її охопило тремтіння. Потім вона сказала: «Ніколи в житті не почувала себе краще. Тепер ми можемо вибратися звідси?
  Мерехтливе світло показало кривавий слід, що веде до вуличного люка.
  Нік раптово зупинився. "Боже мій! Куди цей виродок поклав наш одяг?»
  Наступного ранку Лайл Харкорт прокинувся пізно у своєму дорогому трикімнатному номері в ексклюзивному готелі Royal Crown. Напередодні ввечері він відкинув усі пропозиції компанії або захисту та пішов на пенсію, залишивши суворі інструкції про те, що всі, хто дзвонить, повинні бути ідентифіковані та оголошені, перш ніж турбувати його.
  Він сів у ліжку, вирішивши прочитати лондонську Таймс від першої до останньої сторінки, перш ніж навіть подумати про замовлення сніданку.
  Йому подобалося читати ранкову газету. Однією з переваг видного державного службовця була кількість часу та уваги, яку можна було приділити поточним подіям. Це було частиною роботи і дуже приємною.
  Він навіть близько не підійшов до останньої сторінки.
  Харкорт зовсім забув про сніданок, коли побачив ранкові заголовки. Ця новина повернула всі жахливі подробиці його власного дивного досвіду на борту лайнера з Нью-Йорка до Лондона.
  ТРАГІЧНА АВАРІЯ З КОНСУЛОМ США
  Джадсон утоплюється у ванній
  Харкорт вискочив із ліжка і зателефонував до консульства. Відповів скований голос, назвавши себе інспектором Скотланд-Ярду.
  Посол Харкорт оголосив себе. Але чому саме Скотланд-Ярд? Хіба це не випадковість?
  Голос трохи розігнувся. Харкорт був кимось. Як і Джадсон, тому вони були там. Жоден камінь не залишиться непоміченим, не залишиться сумнівів. Голос кам'яно передав убогу інформацію про смерть Джадсона. Лайл Харкорт був роздратований. Чому йому не повідомили? Інспектору було шкода. Харкорт зрозумів. Він буде в Королівській короні, якщо хтось захоче з ним зв'язатися. Він повісив слухавку. Через деякий час задзвонив телефон, і віце-консул пробаченням тоном розповів йому те небагато, що знав. Дивно тільки те, що Джадсон зазвичай приймав ванну вранці. Виявилось, що він потонув за кілька годин до початку дня. Насправді вчора дуже пізно ввечері.
  Наступну годину Харкорт провів, телефонуючи до штаб-квартири ООН у Лондоні, намагаючись зв'язатися зі Штатами, щоб зателефонувати або до Представництва США у Нью-Йорку, або до домашнього офісу у Вашингтоні. Зрештою він скасував дзвінки та набрав пару номерів.
  Пітер Кейн, той співробітник служби безпеки в літаку, безперечно знав, про що говорить. Фактично співробітник Секретної служби, який проводив Харкорта в Айдлуайлд, переконував його бути напоготові, щоб не допустити будь-яких явних дій у літаку або поза ним. Він навіть побоювався Кейна.
  Між дзвінками Харкорт прийняв душ і одягнувся.
  Пітер Кейн. Подивимося ... Він і дівчина зупинилися в "Ранд".
  Він підняв слухавку. Ні з кімнати Кейна, ні з кімнати міс Барон відповіді не було.
  Він зателефонував до служби обслуговування номерів, щоб поснідати.
  Пізніше зателефонували до приймальні, щоб оголосити відвідувачів. Харкорт був здивований, виявивши, що у нього частішає пульс і шалено б'ється серце. Його пальці трохи тремтіли, коли він говорив у мундштук.
  "Це хто?"
  "Мене звуть Кейн, містер Харкорт", - оголосив телефон. «Пітер Кейн. І молода леді. Міс Барон».
  "Ах." Харкорт відчув полегшення. "Дай мені поговорити з Кейном". «Ось як це зробити, – запевнив він себе. Ніколи не беріть нічого на віру.
  На люльці почувся живий, культурний американський голос.
  "Це Кейн. Чи можемо ми вас побачити, сер?"
  «А, Кейн. Я намагався зв'язатися із тобою. Так, будь ласка, підійди. О, дозволь мені сказати бюро. Вітання? Прийом? Надішліть їх прямо зараз. Дякую".
  За кілька хвилин його дверний молоток рішуче клацнув. Він почув жіночий сміх та низький чоловічий голос. Заправляючи білу носову хустку в нагрудну кишеню свого
  синього костюма Харкорт пройшов через вітальню до дверей. Перспектива побачити двох урядових агентів була полегшенням. Харкорт був розумною і сміливою людиною, але не мав таланту до шпигунства. Йому було цілком достатньо власної надзвичайно складної роботи. Він вірив у експертів, як вірив у себе.
  У нього була всього секунда, після того, як він відчинив двері і потягнув їх назад, щоб дізнатися своїх співрозмовників. Лише секунда, щоб побачити високого красивого чоловіка та привабливу жінку. Це не були Пітер Кейн та Джулія Барон.
  Він не міг навіть протестувати, не говорячи вже про те, щоб покликати на допомогу. Двері зачинилися, і рука затиснула йому рота. Харкорт раптово зрозумів, що гадки не мав, як звучав Пітер Кейн по телефону.
  Посол без жодного звуку впав, коли високий чоловік швидко вдарив його важким чорним інструментом.
  Після цього Харкорт нічого не відчув.
  * * *
  "Немає відповіді", - сказала Джулі. Її обличчя було спантеличеним, коли вона поклала слухавку. «Лінія була зайнята всього кілька хвилин тому - вона була зайнята весь ранок».
  "Чорт!" – сказав Нік. «Він пішов, і ми нудьгували за ним. Зверніться до офісу ООН».
  Він ходив кімнатою. Після майже смертельної вечірки містера Юди на набережній вони зареєструвалися в старому готелі, що розвалився, в районі Стенд, зареєстрованому як містер і місіс Х'ю Слокомб з Філадельфії. Небажання помічника керуючого прийняти двох розпатланих людей без багажу розсіялося побачивши гаманця, набитого американськими доларами.
  Гроші Пітера Кейна були вилучені – безперечно, Брайлем. Грошовий пояс було перевірено, але не спустошено. Безсумнівно, Брайль та Юда розраховували втекти з ним у цілості та безпеці. П'єр та Джуніор були втрачені назавжди, але Гюго та Вільгельміна з комфортом повернулися на свої звичні місця. Рваний одяг Джулі все ще придатний для носіння. Підвал складу не видав жодного зі своїх секретів швидкого пошуку.
  "Ну? Що вони кажуть?" він вимагав. Джулі перервала зв'язок.
  «Він зателефонував їм сьогодні вранці, але вони його не бачили. Вони запропонували його готель.
  «Спробуйте ще раз його кімнату, а потім зателефонуйте до консульства. Можливо, він вирішив піти туди після того, як поговорив із ними».
  Нік раніше сам дзвонив у консульство. Він не здивувався, дізнавшись від Гаррі Бірнса, що Джадсон був знайдений у ванній після «непритомності і удару головою». Шофер? Що ж, зараз це не мало значення. Для Ніка було коротке повідомлення Хоука. Там було сказано: ОТРИМАЄТЕ ПАКЕТ НА СКЛАДІ JOHNSON & CO. 283 DOCK ROAD. Шкода, що повідомляю вам про СМЕРТЕЛЬНУ ЗАХВОРЮВАННЯ ВАШОГО ДРУГА БРАУНА. ВІДПОВІДАТИ ШВИДШЕ. ПТАХ.
  Він уже знав про покинутий склад – надто добре. Малоймовірно, що Іуда знову скористається ним, навіть якби він вижив. Отже, Браун був мертвий. Дуже погано.
  Нік подивився на Джулі. Вона виконувала ще один дзвінок.
  Отримавши повідомлення Хоука, Нік вирушив шукати найближче поштове відділення та філію компанії Cable and Wireless. Можливо, тепер, коли Джадсон пішов, проводи консульства були у безпеці. Нік не збирався ризикувати. У ретельно сформульованій телеграмі в ACTION, Вашингтон, він дав повний звіт Хоуку, питаючи, що він повинен робити з WATCH BIG BEN, WEDNESDAY GERONIMO.
  Джулі намагалася зв'язатися з Харкортом, але натрапила на шквал сигналів «зайнято».
  Нік завершив своє повідомлення проханням надсилати всі майбутні телеграми до філії Кабельної компанії. Він підписав це "Макс П. Кейн". "Макс" призначався для Хоука, а "Кейн" - для кабельної компанії на випадок, якщо вони вимагатимуть ідентифікації.
  "Що вони сказали у консульстві?" Джулі хитала телефонний гачок.
  «Вони його не бачили. Я подумав, що зателефоную до «Королівської корони» і дізнаюся, чи були йому дзвінки».
  "Так, це хороша ідея", - задумливо сказав Нік і насупився. «Краще звучить офіційно - скажімо, ви телефонуєте з консульства, щоб дізнатися, чи приїхав його посланець чи щось таке. Інакше вони нічого не видадуть».
  Нік спробував вигадати наступний можливий хід. Іуда сильно постраждав. Маленька граната Френкі Дженнаро виявилася не такою потужною, як він сподівався. З іншого боку, якби він був могутнішим, це могло б стати кінцем для нього та Джулі. Він відірвав цю срібну руку і встромив глибокі рани в обличчя і руку Юди. Він, мабуть, втратив небезпечну кількість крові.
  "Зрозуміло", - говорила Джулі. "Два дзвінки?"
  Нік зупинився і прислухався.
  «Не могли б ви назвати мені їхні імена? Він домовився про зустріч через нас трохи раніше, розумієте, і я просто подумав, а… О так, це будуть люди. Велике вам спасибі".
  Вона повісила слухавку і обернулася до нього обличчям.
  «У нього було лише двоє відвідувачів. Нас».
  "Які!"
  «Хвилин десять чи п'ятнадцять тому міс Барон і містер Кейн піднялися до його кімнати. Вони не спустилися, як і Харкорт».
  «Боже! Дай мені цей телефон!
  Він зв'язався з одним із офіцерів служби безпеки, з яким розмовляв в аеропорту, та швидко виклав свої підозри. Вони сказали, що їм доведеться працювати через поліцію, але вони впораються з цим правильно.
  
  
  Дзвінок детективу та кілька запитів… Де вони могли зв'язатися з містером Кейном, якби він їм знадобився?
  «Готель «Емерсон» – запитайте Слокомба. Але тут я ненадовго. Уточню у вас пізніше».
  Він повісив трубку і почав лаятись. «Заради Бога, міг бути мертвим у своїй кімнаті. Я повинен був піти туди сьогодні вранці насамперед. Я піду туди. Залишайся тут».
  "Пітер." Голос Джулі був небезпечно тихим. «Ви дозволяєте своїй гарячій голові тікати разом із вашими мізками. Поліція буде там. Як ви збираєтеся порозумітися? О, ви кажете, що я Кейн з AX. Або армійська розвідка. так? - ввічливо кажуть вони. Ну, ходімо з нами. Але ви можете перевірити мене у службі безпеки, ви кажете…»
  "Добре, я розумію. Я не мав наміру бути таким очевидним». Він раптово посміхнувся. «Але принаймні я можу дізнатися, чи є він там».
  «Ми дізнаємося, зачекавши тут. Чому ви взагалі зателефонували до служби безпеки? Тому що ви дуже добре знали, що нічого не досягнете, якщо спробуєте шпигувати і допитати людей».
  "Добре. Ви виграли. Давайте поїмо. Я голодний".
  За годину задзвонив телефон.
  Обрізаний голос британської служби безпеки повідомив, що ні Харкорта, ні високої молодої пари немає. Пов'язану фігуру оператора вантажного ліфта з кляпом у роті було знайдено в коморі на першому поверсі. Черговий у підвальному гаражі розповів, як двоє молодих людей та чоловік у формі шофера вийшли з вантажного ліфта, підтримуючи чоловіка середніх років. Вони пояснили, що він дуже хворий, і його потрібно терміново доставити до лікарні. Машина була Роллс Ройс. Черговий не міг пригадати номер. Група виїхала за двадцять хвилин до прибуття поліції. Це все. Кейну не треба було втручатися в розслідування, але якщо він щось натрапить, обірваний голос дав йому номер. Було докладено всіх зусиль, щоб знайти Харкорта.
  "Викрадено з номера в готелі серед білого дня!" Нік знову почав ходити. Потім він зупинився. «Стривайте. Чому вони не вбили його відразу?
  Він кинувся до телефону і зателефонував до бюро. Містер і місіс Слокомб виписувалися. Чи не могли б бути готові їхній рахунок?
  "Пітер, що ти робиш?"
  Усміхаючись, він підняв її на ноги. «Давай, поїхали звідси. Ми повертаємося до Ранду».
  Котячі очі розширилися. "Чому Ренд?"
  «Бо Іуда все ще зайнятий. Я недостатньо завдав йому болю. Правильно?»
  Вона спантеличено кивнула.
  «І чому Харкорта викрали, а не одразу вбили?»
  «Бо… ну, бо, можливо, вони думали, що його виявлять надто рано. Він, мабуть, зараз лежить мертвий десь у місці».
  «Угу. Він не такий. Вони більше ризикували витягнути його, аніж залишити його там. Ні, Юда міг убити його прямо тут. Він живий, і для цього є лише одна причина. Ми. Щоб витягнути нас із укриття. Пам'ятайте. вчора ввечері?"
  Вона здригнулася. "Як я міг забути?"
  «Юда сказав, що ми були єдиними живими людьми, які знали, як він виглядав. Це означає, що навіть його наймані працівники було неможливо нікому його описати. Вже точно не Брайль. Може, Юда спілкується з шофером через поштову скриньку – я не знаю». не знаю. Але я знаю одне: він показав нам своє обличчя лише тому, що був готовий нас убити. Тепер він винен. Але спочатку він має вивести нас. Звісно, він хоче Харкорта. Але він теж хоче нас. Ми знаємо його обличчя. Він має нас дістати».
  "Я думаю, він повинен це зробити", - сказала Джулі задумливо. «Але Харкорт все ще може бути мертвим. Якщо ви вважаєте, що Юда збирається спробувати влаштувати якийсь обмін заручниками, не думайте, що ми збираємося укласти угоду».
  «Якщо я сам не поговорю з Харкортом, ми не кусаємось. Тебе це влаштовує?"
  "Думаю, так", - неохоче сказала вона. "Але ти не думаєш, що він подумає, що ми покинули Ранд?"
  "Дуже імовірно. Але все ж таки він спробує нас там. Тож ми знову гратимемо в сидячих качок».
  * * *
  Декілька годин потому, за багато миль звідси, містер Хоук сидів у відомому будинку у Вашингтоні і через стіл дивився на людину, якою він навчився захоплюватися, людину розуму та сміливості. Між ними на полірованій поверхні лежав стос депеш, телеграм та телетайпів. Серед них лежали три повідомлення від Картера: ТЕЛЕКС із консульства, що розповідає про рейс 601; телеграфне повідомлення з докладним описом історії Джадсона та Юди; Коротша телеграма з описом фізичних характеристик людини на ім'я Юда.
  «Добре, Яструб, – сказав чоловік, – я зміню час польоту в середу. Я не дозволю сповістити – за однієї умови, – що Харкорт буде знайдено до цього часу. Інакше я летітиму за планом. "
  Хоук наїжачився. "Сер, для людини у вашому становищі це було б не чим іншим, як злочинною бравадою". Він був одним із небагатьох у країні, хто міг так звертатися до свого начальника. Маккракен із ЦРУ вискочив зі свого кута і сказав: «Боже мій, сер, ви не можете!» але очі людини залишалися на Хоуку. Він усміхнувся.
  "Що може трапитись? Я користуюся приватним літаком. Ти ж знаєш, мене оточуватимуть співробітники служби безпеки».
  Хоук похитав головою. "Ні, сер, я не можу дозволити вам
  робити це. Ресурси цієї людини безмежні. Змініть свої плани. Або ви гратимете прямо на руку цьому маніяку”.
  «Руки, Яструб? Я розумію, що ця людина є інвалідом. Я не можу просто не бути там. За замовчуванням весь план роззброєння провалиться. Знайдіть Харкорта і знайдіть Юду. Я не люблю висувати ультиматуми, але ви маєте час до завтра. вдень. Сподіваюся, твій чоловік впорається зі своєю роботою”.
  «Якщо хтось може, то лише він. Він незвичайний агент».
  "Я знаю це. Сподіваюся, наш містер Юда також дізнається. Дай мені знати завтра, Хоуку».
  
  
  У кращому разі – двадцять чотири години.
  Хоук повернувся до Джорджтауна з коричневого каменю, який служив його штаб-квартирою у Вашингтоні, і склав телеграму Максу П. Кейну. Все, що він сказав, було: ПІЛАТ ХОЧЕ, ХАРКОРТ ЗНАЯЗИВ ІУДУ, 2400 ВІДМОВИВ ЗНАЧИТЬ, ПІЛАТ РОЗПОЧНЕТЬСЯ САМОСТІЙНО ДІЄ У СЕРЕДОВИЩЕ НЕГАЙНО.
  
  
  Був неспокійний вівторок. Ближче до вечора Нік забрав телеграму від Хока у філії Стренда. Залишилося двадцять чотири години. Наразі менше. ПІЛАТ РОЗПОЧНЕТЬСЯ САМ! Неймовірно!
  Він і Джулія чекали у своїх кімнатах у «Ранд». І нічого не чули.
  Нік зателефонував до консульства, щоб нагадати їм, де він знаходиться і що він чекає на повідомлення зі Штатів. Вибачте, повідомлень немає. Звісно, не буде.
  Дзвінок пролунав після того, як сонце село та вулиці висвітлили вогні.
  «Ми не спарингуватимемося, містере Кейн, - сказав металевий голос. Це звучало ще тонше, менш реально ніж раніше. "Це Дж. У мене є Х. Якщо ви хочете побачити його живим, ви уважно слухаєте".
  «J. для Юди, це К. для Кейна. Отже, у вас Х. для Харкорта». Нік із майже дитячим задоволенням повторював імена. Він помахав Джулі, і вона зняла слухавку. "Давай, Юдо".
  Голос здавався болючим. «Нема потреби транслювати всі ці імена. Якщо хтось слухає…»
  Нік обірвав його. "Я слухаю. Що ти хочеш сказати?"
  "Ви знаєте Пікаділлі?"
  "Так."
  "Добре. О дев'ятій вечора ви з дамою стоятимете на північно-східному кутку площі. Моя машина заїде по вас».
  "Насправді не буде", - сказав Нік. "Більше ніяких поїздок на бензині, дякую".
  Іуда невесело посміхнувся. «Цього разу відкритий туристичний автомобіль, Кейн. Жодних хитрощів».
  “Просто дайте мені адресу. Ми дістанемося туди самі».
  — Виходить, ти не хочеш побачити Харкорта? Голос був майже свистячим.
  "О, я був би не проти побачити Харкорта, - сказав Нік, - але, звичайно, я хотів би спочатку послухати його".
  "Ти не можеш", - категорично сказав голос.
  - Шкода, - сказав Нік і поклав слухавку.
  Він знову задзвонив.
  "Містер Кейн".
  "Так?"
  "Якщо ви почуєте голос Лайла Харкорта, чи прийдете ви сьогодні на збори?"
  "Можливо".
  «Думаю, вам краще, містере Кейн. У мене є для вас дуже незвична пропозиція. Одне, яке принесе користь усім. Я впевнений, що вам буде цікаво. Припустимо, я надішлю машину ... »
  «Припустимо, ви дозволите мені поговорити з Харкортом. І не кажіть мені, що я не можу. Ні розмов, ні зустрічей. Зрозуміло?
  Лінія знову обірвалася.
  Цього разу телефон знову задзвонив не одразу.
  Коли це сталося, якість голосу Юди змінилася, ніби він говорив з іншої кімнати.
  "Кейн?"
  "Так."
  "Містер Харкорт хоче поговорити з вами".
  Другий голос був болісним. Це звучало здалеку. Це був «Харкорт», і в ньому говорилося: «Не слухай його, Кейне. Хоч би що він хотів від тебе, не слухай його».
  Пролунав скрипучий смішок, і Юда повернувся.
  «Розумієш, Кейне? Містер Харкорт не тільки живий, а й сповнений духу. А тепер давайте припинимо цю огорожу. Ви дістанетеся сюди, як я говорю, чи ні. Дев'ята година, північно-східний кут, Пікаділлі. У водія є інструкції, щоб привезти вас цілим і неушкодженим. Я це гарантую. На цей раз мене влаштовує бути впевненим, що ви живі. Зрозуміло? "
  "Перевірте."
  "Ще одна річ. Одна фальшива записка, один прийом з вашого боку, навіть один телефонний дзвінок - і Харкорт помирає ще до того, як ви сядете в машину. А якщо цей дзвінок прослуховується або відстежується, ви серйозно ризикуєте зіпсувати все. мене попередять”. Телефон відключився.
  Очі Джулі збуджено заблищали. "Ми його зачепили!"
  «Або він нас зачепив. Я радий, що вирішив не прослуховувати слухавку. Ми б ніколи не пройшли повз Пікаділлі. Що ви думаєте про голос Харкорта – це був він? Його власний вираз обличчя був ухильним.
  Вона рішуче кивнула. «Це був Харкорт, гаразд. Я в цьому впевнена. А ти?"
  "Так згоден. Я просто хотів винести ваш об'єктивний вердикт... Давай, сідай. Не думаю, що я б підірвав бомбу, якби зателефонував до служби обслуговування номерів, а ти?»
  Незабаром з'явилися лід, скотч та міксер.
  "Ти не виглядаєш дуже задоволеним", - зауважила Джулі.
  «Я не дуже задоволений. Як ви сказали раніше, ми навряд чи зможемо укласти угоду. Юда нічим не ризикує. Він знає, що ми зробимо все, щоб урятувати Харкорта, навіть увійдемо до його смертельної пастки без прикриття. . "
  «Я впевнена, що має бути спосіб передати повідомлення до поліції чи служби безпеки», - сказала Джулі, - «крім використання телефону. Офіціант, ліфтер, хтось у цьому роді. Зрозуміло, співробітники служби безпеки можуть слідувати за нами без очевидно..."
  Нік твердо похитав головою. "Занадто ризиковано.
  повірте йому - один промах і Харкорт мертвий. Ми граємо поодинці».
  Джулі мовчала, але кивнула.
  Нік глянув на неї і зробив довгий, повільний ковток.
  «Джулі, нам учора пощастило. Але сьогодні ввечері, можливо, ні».
  "Я знаю це."
  Ми проти монстра. Бог знає, що він підготував для нас. Олія, що кипить, бензопили або бомби - що б це не було, це буде грубо».
  "Ну, я не можу залишатися вдома", - легко сказала вона. «Подумай, як він сумуватиме за мною. Принаймні Брайля не буде поруч, щоб ховатися в тіні». Він усміхнувся їй. «Ви чудово впоралися вчора ввечері. Я пишаюся тобою. Нік ніжно стиснув гарне коліно. «Чому ти взагалі обрала цю справу?»
  «Чому хтось? Мені не подобаються шпигуни, тому я стала одним із них. Хіба це не смішно? Я втратила свою сім'ю давним-давно, бо якийсь маніяк хотів змінити уряд за допомогою бомб. Не питайте мене про подробиці - Я навіть більше не дбаю про них. Мораль, звичайно, - легковажно продовжила вона, - не піддавайте своїх дітей бомбардуванням у ранньому віці, якщо ви хочете, щоб вони зробили гідну кар'єру.
  "Це дуже кумедна мораль", - сказав Нік. "Я думаю, тобі потрібно ще випити".
  Вони говорили про такі несуттєві речі, як осіння погода та кольори Вермонта та Мена, про китайські джонки у сяючому морі та вітрильні човни біля Бермудських островів, про гірськолижні схили у Швейцарії та пляжі Таїті.
  Нарешті вона поставила склянку і зітхнула. "Скільки часу у нас залишилося?"
  "Досить", - сказав він. Він підвівся на ноги і притягнув її до себе, поклавши в обійми. Вона поступилася його цілою.
  Не помічаючи руху, вони опинилися на його ліжку, стикаючись голими гнучкими тілами.
  Цього разу їхні заняття коханням були такими ж довгими та ніжними, як прощальний поцілунок.
  * * *
  Площа Пікаділлі о дев'ятій годині являла собою Таймс-сквер, наповнену яскравими вогнями і суєтою: ті ж потоки автомобілів, що випускають роздратовані гудки, ті ж яскраві неонові бризки і та ж хвиля голосів, свистків, коліс і приглушеної музики.
  Вони чекали на північно-східному розі симпатична американська пара, яка оглядала визначні пам'ятки. Приязний Боббі торкнувся його шолома в теплому привітанні. Нік кивнув, і Джулі спустошливо посміхнулася. Нік міцніше стиснув її руку. «Не так уже страшенно доброзичливий. Він упаде до твоїх ніг, і тоді це маємо».
  Джулі вимкнула його.
  Пікаділлі тремтів від шуму та руху.
  Нік був першим, хто побачив машину, довгу, чужу для нього. Шофером був той самий чоловік, який возив їх у консульство і назад.
  Машина з бурчанням зупинилася. Чоловік тихо чекав, дивлячись прямо перед собою. Нік підійшов і поплескав його по плечу.
  «Ми не хочемо пропустити пам'ятки сьогодні ввечері, Мак. Так що поводься добре, гаразд? Ми зробимо те, якщо ти це зробиш».
  Чоловік кивнув головою.
  Нік пропустив Джулі і зачинив двері.
  Машина рвонулася вперед, прослизнула через Пікаділлі і різко завернула на проспект. Джулі відкинулася назад і пильно подивилася на голову й руки водія. Права рука Ніка знайшла приклад Вільгельміни та залишилася з ним.
  Поїздка пройшла без пригод, низка яскравих вулиць та темних, потім знову бруковані бруківки Лаймхауса. Над ліхтарями висів легкий туман.
  Автомобіль сповільнив хід, і Нік напружився. Вони знайшли тихий квартал, оточений невисокими будинками з живоплотом і білими частоколами. Було дивно знайти в такому районі, як Лаймхаус, майже заміський відтінок.
  Двигун зупинився. Водій повернувся та кивнув у бік одного з будинків. Він лежав осторонь тротуару, відокремлений від нього приблизно двадцятьма футами вимощеною галькою доріжки, що вела до дверей, обрамлених кучерявим плющем. Повітря пахло вологими квітами та травою.
  "Ось ти де. Номер тридцять три».
  Вони вийшли. Нік подивився в обличчя шофера, сверблячи схопити худу шию руками і стиснути. Краще дай йому спокій. «Один невірний хід, один прийом - і Харкорт помре», - сказав дивний голос у його голові.
  «Не намагайся вбити мене, друже», - пробурчав водій. Ти провалишся, якщо зробиш це. І не турбуйся про номерні знаки. Ми тільки що позичили це. І ти більше не побачиш мене після сьогодення».
  Він гамірно переключив передачу.
  "Тс", сказав Нік. "І якраз тоді, коли ми навчилися любити тебе".
  Машина відскочила від узбіччя і з ревом помчала вниз кварталом.
  Надворі повисла тиша. У більшості будинків був хоча б проблиск світла. Але лише не на номері тридцять три.
  Нік провів Джулі через ворота, які треба було змастити. З затіненого будинку не долинало ні звуку, ні ознак життя.
  Він знайшов дзвінок, натиснув на нього і почав чекати. Нічого. Джулі раптово здригнулася. Нік спробував відчинити двері. Він відкривався усередину. Він відвів Джулі убік і штовхнув її.
  Темрява інтер'єру була оповита пеленою.
  Вони увійшли обережно, швидко віддаляючись від прямої лінії дверей. І чекав.
  Тонка вертикальна смужка світла прорізала темряву наприкінці коридору. Олівцевий ліхтарик Ніка висвітлив широкий, вистелений килимом прохід. Він вимкнув промінь і замінив ліхтарик олівець на Вільгельміну.
  Вони повільно рушили до прочинених дверей.
  Не було ні раптових черг, ні тіней, що відкидаються, ні звуків від фігур, що ховаються. Все було так мирно, як і обіцяв пан Юда.
  Вони зупинилися біля дверей і подивилися один на одного в напівтемряві. Нік стиснув Джулі руку з більшою впевненістю, ніж він відчував. Тикання його годинника раптово стало дуже гучним.
  Двері зі скрипом відчинилися всередину. Спалахнуло світло.
  Юда стояв на порозі. Кімната позаду нього, як не дивно, являла собою кухню з закритими полицями і каструлями і сковорідками, що висять.
  Містер Юда нахилив свою потворну забинтовану голову і зробив гримасу, на якій сподівався посміхнутися. Його права рука опинилась у кишені. Ліва тримала в руках тупоносий пістолет.
  «Заходьте, заходьте, мої друзі. Не треба боятися. Ми зовсім одні – за винятком, звичайно, бідного, хворого на Харкорта. Ви знаєте мою пристрасть до усамітнення. Заходьте будь ласка".
  Він відступив. Вони ввійшли.
  Юда зачинив двері швидким рухом ліктя і пішов за ними.
  «Я бачу, що ви прийшли озброєним, містере Кейн, як завжди. Я теж. Запевняю вас, я можу стріляти так само швидко, як будь-яка жива людина. І від звуку пострілів Лайл Харкорт помре внизу у підвалі. "
  «Я думав, ти сказав, що ми самі, – твердо сказав Нік.
  Ми. Але маю багато ресурсів. Сядьте, будь ласка, і дозвольте нам обговорити міжнародну політику. Мені є що сказати вам обом».
  Кухня була досить веселим місцем. Це виглядало та пахло житловим; кулінарні аромати та запахи миючих засобів витали у повітрі. На столі в центрі кімнати стояли чотири стільці, покриті тканиною в клітку.
  Містер Юда бадьоро сів у крісло навпроти дверей. Нік швидко озирнувся. Вікна були зачинені опущеними шторами. Двері вели праворуч, біля печі. У цьому місці не було нічого зловіснішого, ніж важка качалка, що невинно лежить на товстій дерев'яній поверхні біля раковини.
  «Містер Кейн, праворуч від мене. Міс Барон, навпроти мене, якщо хочете».
  Вони сіли.
  Містера Юду, що зручно влаштувався в затишній робочій кухні, було навіть важче прийняти, ніж у більш сприятливій обстановці смердючого підвалу. Якщо подивитися на нього крупним планом, то його обличчя було схоже на якусь чудову гумову маску, туго натягнуту на кулястий череп, який утримував її на місці. Але сильно забинтований лівий бік обличчя навколо білої плями здавався червоним.
  Очі Джулі бігали по кімнаті.
  "Досить зручно для нашої розмови, вам не здається, міс Барон?" - заспівав Іуда. «Належить моїм друзям. Дозвольте мені час від часу використовувати його». Він витяг руку з кишені і помахав нею по кімнаті. «Я відчуваю, що справді досить зручно».
  Срібна лапа описала жест у повітрі та зупинилася на поверхні столу.
  Джулі ахнула і дивилася. Нік просто дивився.
  Юда пирхнув. "Чи бачите, міс Барон, на відміну від людських рук, мої змінні". Потім огидне обличчя звернуло на Ніка Картера вираз найчистішої ненависті. «Ви добре попрацювали, містере Кейн. Ви б заплатили за це, увійшовши до цього будинку, якби я не збирався використовувати вас».
  Між рукавом та п'ятипалим срібним предметом була смуга перев'язки. Срібло не блищало.
  «Рукавичка», – легко сказав Нік. Дуже розумно поставлено для шокового ефекту. Навіщо ти турбувався? Це не заміна, Юдо. Я добре впорався із цим. Але не зовсім. Може, цього разу в мене вийде краще. Де Лайл Харкорт?
  «Хіба ти не слухаєш, Кейне? Унизу, у підвалі цього місця. Він просто спить через вплив ліків, введених для підтримки несвідомого стану. І, звичайно, невелика шишка на голові. Ми можемо обговорити його пізніше. на мою заміну - вона у мене скоро буде, не бійся. "
  «Мені байдуже, - сказав Картер. «Нам нема про що говорити, крім Харкорта. Я хочу його бачити, і я хочу, щоб він благополучно пішов звідси».
  Юда засміявся. "Можливо, ви хочете залишитися тут, на його місці?"
  «Я хотів би бачити тебе мертвим, Юдо. Відпусти Харкорта, або ми з тобою ніколи не покинемо це місце».
  "А леді?" Юда підняв лису брову.
  Джулі відповіла за себе. «Дама йде туди, куди він іде». Її обличчя та голос були ледь спокійними. "Але Харкорт йде звідси першим".
  «Яка зворушлива відданість! Але нам нема чого вбивати один одного, якщо ми зможемо дійти згоди. Чи бачите, є затримка у вашому рішенні. Щось відбулося. Щось таке важливе для людей, які мені платять - і платять мені щедро, можу я додати, що я відмовлюся від своїх попередніх планів щодо вас та цієї леді, якщо ви підкоритеся. Йдеться про величезну суму грошей, більше, ніж ви могли б заробити за кілька життів. Вам цікаво? "
  «Розмови досить дешеві, Юдо. Продовжувати."
  Пан Юда почухав ніс дулом пістолета.
  «Містере Кейн, до мене дійшло, що ви вважаєте себе агентом номер один у дуже секретному підрозділі розвідувальних служб вашого уряду. Я не так добре знайомий з деталями, як хотілося б. Однак про все по порядку. . Я знаходжу що ми обидва титани у нашому полі фантастиці.
  , У мене був доступ до звітів, які роблять вас легендою - фантастично винахідливою, яка користується великою довірою..."
  Нік спитав. - "Які звіти?"
  Юда посміхнувся своєю жахливою усмішкою. «На жаль, не з вашої власної агенції, якщо це те, що ви хочете знати. Ні, болючі документи від тих, хто зв'язався з людиною, яка завжди носить із собою «Люгер», стилет та маленький круглий м'яч. На удачу. Але дозвольте мені висловити свою думку. Я хочу купити ваші роки безцінного навчання, ваш досвід, ваші знання та, скажімо так, вашу добру волю. Мені потрібна людина, якій довіряють на високих посадах. Ваша перша робота, самотужки, принесе вам дуже значну нагороду”.
  "І що це спричинить?" Голос Ніка був м'яко небезпечним.
  “Політ літаком, вилітає через три години. Звіт вашому начальнику – над яким ми будемо працювати разом – і ще один дуже особливий рейс назад сюди. Ваші спеціальні знання про небезпеки польоту повинні зробити вас простою справою. той рейс”.
  "Який рейс?"
  В очах Юди блиснули шматочки холодної рішучості.
  «Виліт із Вашингтона завтра вдень. Мої люди уповноважили мене зробити мій найбільший теракт. З вашою співпрацею він увінчається успіхом. Ви, звичайно, самі ризикуєте, але це для вас не новина. Ваш вхід у вищі ешелони уряду зроблять ваш зв'язок зі мною безцінним. Безцінною”. Він затримався на цьому слові.
  «Ближче до діла, Юдо. Що, чорт забирай, ти пропонуєш - що це за так званий переворот?»
  "Вбивство, - прошипів містер Юда, - президента Сполучених Штатів".
  Червона тінь над Білим будинком
  "Ви божевільний!" Джулі перехилилася через стіл і виплюнула йому слова. "Ви божевільний!" А потім засміялася. Зневажлива зневага в її сміху наповнила кімнату.
  «Ваша відповідь, містере Кейн». Очі Юди вп'ялися в Ніка.
  «Перше запитання, Юдо, – спокійно сказав Нік. "Чому?"
  Настала черга Юди здаватися здивованою. Його безволосий череп хитався від беззвучного сміху.
  «Чому? Невже на це запитання справді потрібна відповідь? Ви знаєте чи ні, що я вклав свої ресурси разом із червоними китайцями? І хіба ми не обговорюємо офіційного ворога комунізму номер один? Людина, яка очолює більшість Можна сказати, що це лише символ. Його місце можуть посісти інші чоловіки. Але мої наймачі дуже зацікавлені у смерті цього символу. З іншою людиною цілком може бути легше мати справу, і навіть якщо вона не є нашим другом. Смерть президента приголомшить західний світ. Думаю, вам це буде очевидно. Тепер ваша відповідь, будь ласка».
  Нік розважливо подивився на Юду.
  "І якщо я скажу "так", я візьму ваші гроші і піду, чому ви думаєте, що я зроблю цю роботу?"
  «Дві вагомі причини. Перша: я знаю, що кожна людина має свою ціну і вона хоче, щоб вона була заплачена. Ви отримаєте початковий внесок перед від'їздом. Основна частина платежу надходить лише тоді, коли роботу буде успішно завершено. Друга: міс Барон залишиться зі мною, доки ти не доповиш про виконання. "
  "Я відмовлюся йти без неї і Харкорта".
  Ні, ти не будеш. Харкорт більше не важливий для мене чи, можливо, для тебе. Але обоє залишаться зі мною».
  "Можливо, я готовий пожертвувати ними заради своєї країни", - тихо сказав Нік. "Ви думали про це?"
  «Я все продумав. Неважко знайти таку людину, як Брайль. Уявіть собі чудові сцени, які відбуватимуться, навіть коли медаль буде приколота до ваших грудей! Чудова міс Барон помиратиме щодня потроху, багато, багато днів. Мені не потрібно докладно описувати, що може статися з нею. Думайте самі. Дозвольте своєму розуму затримуватися на картинці, смакуйте її, насолоджуйтесь ...
  "Дозволь своєму розуму робити те, що йому заманеться, Пітер", - перервала Джулія, її обличчя було жорстким і блідим.
  «Зовсім вірно, люба леді. Вибір за ним, а не за вами.
  Погляд Ніка пронизав прорізи під опущеними віками.
  "А якщо відповідь негативна?"
  «Тоді відповідь – смерть. Для тебе, леді та Лайла Харкорта. І мені доведеться знайти іншого чоловіка, який займе твоє місце у моїх нових планах. Зрештою, я знайду. Тим часом, завтрашня дія триватиме без твоєї допомоги. . Якщо не вдасться, я спробую інші кошти».
  Нік мовчав. Повільно він відвів погляд від Юди. Його обличчя та тіло відчайдушно опустилися.
  Джулі кинула на нього здивований погляд огиди.
  У кімнаті густішала тиша.
  Юда чекав.
  Нік послабив хватку Вільгельміни. Нарешті він відсмикнув руку і залишив «Люгер» без нагляду на столі поруч із його правою рукою. Потім він вільно поклав обидві руки на край столу на знак покірності. Нарешті він звів очі й глянув на Юду.
  «Ти не залишив мені вибору, Юдо, – важко сказав він.
  «Навряд це вибір», - погодився Іуда. Його напружена концентрація майже непомітно ослабла. "Міс Барон, я думаю, що Люгеру буде краще з..."
  Стіл із гуркотом перекинувся. Джулі скрикнула від подиву, і Нік був на Юді, його жилаві руки стиснули зап'ястя пістолета, перш ніж стіл перекинувся на підлогу. Юда був на півдорозі до стільця, його права рука зі срібною рукавичкою пилила в повітрі.
  Нік повернувся.
  Ця людина була тяжко поранена напередодні ввечері, але вона була сильна, як бик, і боролася з дикою, сильною люттю пораненої тварини.
  "Джулі! Люгер!"
  Юда люто штовхнув Ніка і корчився разом із ним, як товстий змій. Нік тримався, а потім раптово пригнувся і стягнув важке тіло собі на плечі. Потім він знову підвівся. Невиразно він побачив піт на кулястому обличчі. Масивні м'язи рук напружилися від напруження. Нік усе крутився і крутився... Нарешті товсті пальці випросталися, і кирпатий пістолет упав на підлогу. Нік підняв її і відскочив, вказуючи на Юду.
  "Не стріляйте!" Юда закричав на нього. "Не стріляйте! Я кажу вам, що ви помрете, а Харкорт помре! Він схопився на ноги і простяг руку.
  Нік холодно вистрілив у неї.
  Юда хмикнув, спробував схопити його за руку, але йому не було чим її схопити. Кров текла по безформній масі, що стирчала з його лівого рукава.
  Джулі сиділа з протилежного боку перевернутого столу з Люгером в руці. Вираз огиди був стертий здивуванням, а потім і надією.
  Іуда все ще відчайдушно намагався щось зробити рукою, але маска болю перетворилася на маску ненависті.
  Крізь оскалені зуби він сказав: «За це, Кейне, ти помреш».
  «Ти такий самий мертвий, як і ми, Юдо. Мертвий. А тепер нам справді треба поговорити. Сідай. Сідай».
  Іуда сів, не зводячи болісних очей з обличчя Картера.
  "Так, ми поговоримо, Кейн". Його тонкий голос пролунав здалеку. "Можливо, я так само мертвий, як і ти.
  Але пам'ятаєте, що ви сказали сьогодні ввечері? Я візьму тебе із собою».
  "Це двері до підвалу?" Нік показав пістолетом.
  «Забудьте про двері підвалу. Я менш лукавий, ніж ви опинилися. Звертайте увагу на те, що я кажу. Цей будинок і все, що в ньому знаходиться, готові до миттєвої руйнації». Він зупинився і болісно проковтнув.
  «Дивися на обидві двері, Джулі, - втрутився Нік. - Можливо, на нас чекає компанія».
  «Жодної компанії, Кейн. Просто смерть. Навіть зараз, коли ми сидимо тут і розмовляємо, стратегічно встановлені по всій конструкції магнето-заряди. О, не треба глузувати. Я експерт із вибухів. У будь-якому випадку великий. Розпалена добіла ненависть все ще спалахувала в його очах. «Ці заряди, у свою чергу, викличуть повне завантаження TNT. Корисного навантаження, достатнього, щоб зруйнувати весь цей квартал будинків». хвилини. Для цього не буде помилки. Я встановив його сам. Ми призначили зустріч на дев'ять. Я дав вам двадцять хвилин, щоб прибути, і виділив півгодини для нашої транзакції. У вас є час, містер Кейн?
  "Джулі?" Нік не зводив очей з Юди.
  "Без десяти ... дев'яти хвилин десять", - повідомила вона.
  І десять хвилин на прощання. Схоже, я це спланував досить точно».
  "Тільки що ти хочеш торгуватися, Юдо?"
  «Моє життя, Кейне. Ми всі можемо піти звідси живими. Або нікому з нас взагалі не треба йти. Навіть якщо ти вб'єш мене зараз, ти ніколи не зможеш знайти пристрій вчасно – і я впевнений, що ти не залишиш Харкорта у підвалі, щоб його підірвав TNT. Ні, містере Кейн. Ви повинні дозволити мені знешкодити пристрій або померти. "
  Джулі посміхнулася. «Фу Маньчжу знову скаче та падає обличчям униз. Він блефує, Пітере. Гірше ніж ти».
  Забинтована Юдина голова сердито кинулася в її бік.
  «Я, люба леді? Дуже добре. Але не забувайте, що гамбіт Кейна не був блефом; це була дуже підступна пастка. Зачекайте ще вісім хвилин, і ми всі самі побачимо, чи правда те, що я говорю».
  Думки Ніка кидалися.
  «Ти теж не хочеш помирати, Юдо. Чому ми повинні вірити, що ти влаштував таку схему?»
  "Ти можеш у це повірити, Кейне, тому що ти бачиш, що зі мною нікого з моїх колег немає. Вони не хочуть помирати. Щодо мене, я фаталіст. Я був фізичною трагедією при народженні, а пізніше - ти бачиш мою руку. Мої руки, можливо, мені слід було б сказати... Крім цього... - Його дивні очі сяяли: "Я завжди сподівався померти внаслідок вибуху. Не тільки для того, щоб бути скаліченим, але й грандіозно померти внаслідок величезного вибуху, створеного мною. , як палаюча римська свічка, вражає мене як чудовий фінал блискучої кар'єри.
  "Я б сказала, що він або божевільний, або тягне час", - різко сказала Джулі. «Примусь його показати тобі таймер, Пітер. Ми маємо вивести звідси Харкорта».
  Нік похитав головою. «Поки що у нас немає доказів того, що Харкорт справді тут. Я спитав тебе, Юдо - де він?
  Юда зітхнув. «У підвалі, мій любий Кейн. Я вже казав тобі про це. Так, це двері до підвалу. Але поспішай, якщо хочеш подивитися. Часу стає мало. У нас менше семи хвилин».
  Джулі. Іди та подивися. Тримай цей «Люгер» на взводі. Швидше».
  Вона кинулась до дверей і відчинила її. Її високі підбори стукали сходами.
  З правої кишені Юди текла кров.
  За кілька секунд Джулія повернулася, швидко дихаючи.
  «Він там, все гаразд. Прив'язаний до столу. Але дихає. Чи можу я його звільнити?»
  "Так. Потрібен ніж?"
  "Ні я ..."
  "Містер Кейн!" - пролунав голос.
  
  
  «Здається, ви не розумієте. Через шість хвилин - шість хвилин - цей будинок вибухне до дідька. Міс Барон, повертайтеся до цієї кімнати».
  Джулі повільно повернулася на кухню.
  "Залишайся на місці, Джулі", - різко пролунав голос Ніка. «Менш ніж за п'ять хвилин ми зможемо піти звідси з Харкортом. Чому ми повинні чекати на його вибух?»
  «Боже мій, ти маєш рацію, навіщо нам? Стріляти в нього, Пітер ... »
  «Хвилинку! Ви торкаєтесь Харкорта без моєї допомоги, і все готове! Чи не думаєте ви, що я знав достатньо, щоб зв'язати його з міною? Один необережний контакт – і все скінчено».
  "Я думав, ви сказали, що це таймер, - сказав Нік, - а не міна".
  "Це і те, і інше, дурень, і те, й інше!" Голос Юди досяг неймовірної висоти.
  «Я не бачила дротів, Пітер, – тихо сказала Джулі. "Просто шнури".
  «Звичайно, ти їх не побачиш. Ти думаєш, я любитель? П'ять хвилин, Кейне. От і все". - голос Юди затих. Боліла рука.
  «Стріляй у нього, Пітер. Я думаю, він бреше». Обличчя Джулі було жорсткою, цілеспрямованою маскою. «Давай спробуємо забрати звідси Харкорта. Якщо ми помиляємось, принаймні ми загинемо, намагаючись це зробити».
  Нік міг поцілувати її дома. «Тримайся з Вільгельміною, мила». Навіть якби вони помилялися, це майже того варте. Рахунок такий: один заклятий ворог світу, один чудовий дипломат і два досвідчені агенти. Так. Ви не можете приготувати омлет, не розбивши яйця.
  «До побачення, містер Юда, – сказав Нік. Він підняв руку.
  Юда дивився в темряву ствола свого власного пістолета.
  "Ти серйозно, чи не так?"
  "Дуже серйозно."
  Юда зробив дивну річ. Його гротескність робила це одночасно жахливим і на диво жалюгідним.
  Він повільно підняв руки, ту, якою текла кров, і ту, яка була не чим іншим, як порожньою рукавичкою.
  Це на мить затримало Ніка.
  Декілька речей сталося у швидкій послідовності. Їхній порядок був розмитим. Світло на кухні згасло. Помаранчевий язик вискочив із руки Ніка через темряву. - гаркнула Вільгельміна. Стілець заскрипів і впав. Якийсь рух промайнув по кімнаті. Джулі видала кректання, не схоже на леді. Щось стукнуло і загриміло одночасно. Нік зібрав м'язи і метнувся через кімнату, натрапив на перевернутий стіл і змахнув позиченим пістолетом. Він потрапив лише у повітря. Обернувшись, він глянув у бік дверей. Там також не було руху. Вилаявшись, Нік потягнувся до вимикача. Не знайшов. Дотягся до ліхтарика-олівця, кидав його по кімнаті. Тіло, що впало. Вимикач світла на стіні. Він клацнув по ній.
  Сцена на кухні суттєво змінилася. Це було схоже на фантастично-розумний акт зникнення. Юда пішов.
  Джулі лежала на підлозі, задихаючись. Кривавий слід вів – у нікуди. До глухої стіни. Нік пробігся по ньому пальцями, безуспішно колупав. Боже, як довго? Три хвилини? Чотири? Він нахилився над Джулі. Вибач, Джулі, немає часу на першу допомогу. Під нею лежав «люгер». Принаймні у Юди цього не було.
  Х'юго ковзнув у його руку.
  Нік не пам'ятав, як стрибнув із дерев'яних сходів і знайшов Лайла Харкорта. Він знав лише про три хвилини часу, в якому йому треба жити. Можливо, колись, коли він переїхав Харкорта. І ніколи дивуватися блефу Юди.
  Лайл Харкорт лежав, повністю одягнений, на грубому дерев'яному столі. Грубі мотузки пов'язували його кісточки та плечі. Нік затиснув ліхтарик у зубах, роблячи швидкі, спритні рухи з Хьюго і намагаючись виявити все, що могло бути пов'язане із зарядом вибухівки. Тоді Харкорт був вільний. Жодного вибуху.
  Нік підняв Харкорта через плече у пожежній хватці і піднявся сходами. Харкорт був важким. Сходинки були крутими, дорога вузькою та темною.
  Джулі лежала на підлозі, стогнала і намагалася підвестися.
  "Ооооо... Пітере!"
  "Ви можете зробити це? Вставай!"
  «Пітере, він пішов. Що…»
  «Все гаразд, у мене є Харкорт. Ось дай мені Вільгельміну. Давай пішли". Він засунув Вільгельміну в кишеню. "Вставай, Джулі, вставай!" Він узяв її за руку і потяг. "Ось і все. Ти можеш тікати?"
  "Треба бігти".
  Вона пішла за ним коридором, захоплюючи його за руку. Він мало не впав у темряві. Харкорт, здавалося, ставав важчим з кожною секундою. Їхні тіла на повному ходу притулилися до дверей, зачинивши їх. Нік відпустив руку Джулі і відчинив її. Він ударився об стіну. Будинок сповнився звуком. Попереду лежала вулиця, прохолодна, темна та спокійна.
  "Та гаразд." Він знову схопив її за руку. Вони похитнулися мощеною доріжкою, дивуючись, чому, схоже, ніхто не чув галасу.
  Вони досягли тротуару, задихаючись. Джулі затнулась.
  "Не можу залишатися тут. Рухайтеся!" Нік гаркнув на неї, різко грюкнувши її по обличчю. "Треба продовжувати".
  Вона пішла, бігла і спіткнулася.
  «Дякую… дуже… багато…» – видихнула вона. «Так добре для тебе… тебе… коли ти… захекався».
  «Заткнися та біжи».
  Вони були на півдорозі, коли десь пролунав дзвінок. Можливо, це говорив Біг-Бен у легкому тумані. Як би там не було, він пробив десять годин.
  Будинок від якого вони тікали залишився там, де був.
  
  
  Спокійний, безтурботний, темний та ...
  Цілий.
  * * *
  В нього залишалося близько тридцяти секунд. Механізм годинника був досить простий, але було нелегко утримати їх у своїй розбитій, слизькій руці і витягнути зубами хронометр. Якби не ножні кнопки, він ніколи цього не зробив би.
  Юда стояв у коморі в підвалі, яка була відокремлена від кухні кам'яними сходами та розсувною панеллю, і дозволив своєму тілу здригнутися. Його знову вдарили у стрімкому ривку до панелі. Він не знав, чи його власний пістолет чи «Люгер». Усе сталося так швидко. Він сильно спливав кров'ю. Прийде повернутися нагору за рушниками. Хто б міг подумати, що Кейн стрілятиме? Містер Юда стомлено похитав лисою головою. Він помилково оцінив цих американських шпигунів. Жаль, що Кейн був таким відданим оперативником на службі у ворога. Він міг би використати цю людину. Дівчину також.
  Він відчув незнайоме відчуття слабкості. Нагорі зараз рушники. Зовні та вдалині. Або Кейн повернеться зі своїми клятими бомбами. Він піднявся сходами. Звідкись він почув звук мотора машини. Харпер повертається по нього. Ці іномарки робили пекельний шум. Йому краще поквапитися.
  Він знову зустрінеться з Кейном.
  Або як його насправді звали.
  За десять хвилин він вийшов із дому. Груба пов'язка приховувала пекучий біль у ребрах і понівеченій лівій руці. Відсутня права рука хворіла від співчуття, а рука над нею була в палаючій агонії. Але його твердий крок і військова поза не відбивали його болю. Пальто захищало його від прохолодного туману, а м'який капелюх з напуском приховував куполоподібну голову. Ворота, на щастя, були відчинені. Це могло завдати йому невеликих неприємностей.
  Де була машина і цей похмурий Харпер?
  Машини ніде не було видно.
  Іуда повільно пройшов тротуаром до кута.
  Темна огорожа здіймалася темнішою тінню. Розлога незграбна тінь.
  Харпер був мертвий.
  Надворі було тихо. Хтось, мабуть, щось чув. Постріли, біг і машина, що від'їжджає. Але у будинках було тихо. Жодної душі не було за кордоном.
  Що ж, це вам Лондон. Так само як і.
  Він повернув за ріг і пішов далі, почуваючи себе слабким і хворим. Але його крок був твердий, плечі прямі, а розум функціонував нормально. Був час працювати і час йти в укриття. Краще було на якийсь час зникнути з поля зору.
  Містер Юда зник у лондонському тумані.
  ДІЯ ВАШИНГТОН УВАГИ BIRD HARCOURT SAFE HOTEL RAND CARE OF CANE AND BARON…
  Повідомлення було довгим і конкретним, і на нього був потрібен час. Треба було уточнити деякі деталі, але про це подбає ранній дзвінок з офісу Харкорта.
  «Неймовірно, Кейне! Я все ще не можу повірити в те, що бачив на власні очі». Харкорт осушив свою склянку. "Я, як правило, не п'яниця, але ... Дякую, так, я радий, що ви запитали".
  Нік посміхнувся і змішав йому ще бадьорий віскі з содовою. Вони були разом, утрьох, у номері Ніка у готелі «Ренд».
  «Кейн, міс Барон, я не знаю, як вам дякувати. І я навіть не збираюся намагатися – чи я використовую всі кліше, які мені знадобляться для завтрашньої мови. Але... Господи, що досвід. Люди Білого дому ніколи не повірять у це”.
  «Вони повірять у це, сер. І це піде їм на користь. Джулі! Слідкуйте за своїми манерами, коли ми матимемо компанію».
  Вона придушила приголомшливий позіхання і перетворила його на усмішку. Через посмішку навіть потворний синець на її лобі здавався чимось привабливим, наче вона була маленькою дівчинкою, яка впала, граючи з хлопчиками в якусь грубу гру. Мила маленька дівчинка з котячими очима.
  "Мені дуже шкода. Мені справді дуже шкода. Але в нас було дві досить пізні ночі…»
  Усі засміялися.
  «Я повинен визнати, що я теж втомився, - сказав Харкорт, - і завтра буде повно звітів, слів та безлічі питань. Але вони триматимуть вас. Такі речі… ну, я просто не можу…» Він здався, хитаючи патриціанською головою, мирна людина, що поступово прокидається від кошмару насильства.
  Тієї ночі він зупинявся в номері Ніка. Джулі та Нік розділили її. Зрештою, це були дві кімнати та ванна.
  "Пітер."
  Він прокинувся миттєво. Вона лежала на згині його руки, тепла і м'яка, як кішка. Десь годинник пробив чотири.
  "Так?"
  "Я прокинувся."
  "І я теж."
  «Можливо, нам слід щось із цим зробити».
  «Можливо, ми маємо це зробити». І вони зробили це з безтурботною пристрастю, впевнені в тому, що принаймні цього разу є майбутнє, на яке можна розраховувати
  ============================
  ============================
  ============================
  
  
  
  
  2. Мат у Ріо
  
  
  
  
  
  Анотації
  
  
  
  Людей АХ у Ріо більше не стало. Фактично весь розвідувальний апарат, який був побудований з такою ретельністю і справлявся з такою хитрістю, щойно погас, як серія закорочених телевізійних трубок. Національна безпека, насильство та загадкова жінка… Навести порядок мав Нік Картер.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  
  Нік Картер
  
  
  Призначення: Ріо
  
  
  Місто зниклих безвісти
  
  
  Дебютний гамбіт
  
  
  Місіс Карла Ленглі
  
  
  Допитливий репортер
  
  
  Хьюго ставить запитання
  
  
  Облога, погоня та золотий ключик
  
  
  Зникнення Снупа
  
  
  Людина з чорною пов'язкою
  
  
  Нічне життя шпигуна
  
  
  Зустріч у клубі
  
  
  Ти увійдеш до моєї вітальні?
  
  
  Своєрідний вдівець
  
  
  Шпигунська пастка Венери
  
  
  Музика, щоб померти
  
  
  І маленька бабуся закричала
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  
  
  
  Нік Картер
  
  
  Killmaster
  
  
  Мат у Ріо
  
  
  
  
  
  Присвячується службовцям секретних служб Сполучених Штатів Америки
  
  
  
  
  
  
  
  
  Призначення: Ріо
  
  
  
  
  Холодний вітер вашингтонського січневого номера завив біля будівлі на Дюпон-Серкл і проникнув до офісів Amalgamated Press and Wire Service на шостому поверсі. Зморшкуватий старий чоловік з сільською зовнішністю і тьмяними очима не зводив очей з обвішаної шпильками карти.
  
  
  Погляд Ніка Картера кидався з карти на пару ніг. Вони були одягнені в нейлон, витончено схрещені та майже неймовірно красиві. Офіс Хоука зазвичай не був обладнаний такими атракціонами. Як правило, він був обладнаний тільки звичайними офісними меблями та звичайними засобами зв'язку. Погляд Ніка перемістився до колін. Чудово. Злегка округлі, але в жодному разі не пухкі. Стегна пружні, майже як у танцюриста. Провокаційний вигин стегна. Щільно зав'язана талія, якій якимось чином вдалося уникнути цього скутого наручниками образу. Більш ніж цікава хвиля щедрої, стриманої жіночності; два пагорби задоволення, що м'яко приваблюють. Чи вони були такі м'які? У них виник рішучий потяг.
  
  
  Нік різко подивився і подумки повернувся до карти.
  
  
  "Один за одним вони вимкнулися, як радіо", - говорив глава AX. «І це не залишає нам нічого з Ріо – окрім тиші. Дивись».
  
  
  Двоє слухачів Хоука подивилися. Не потай один на одного, як раніше, а на Хоука і настінну карту поряд з ним. Він виглядав дивно зіпсованим, з його веселими червоними шпильками, розкиданими зі сходу на захід, з півночі на південь, і лише зрідка з чорною шпилькою, що позначає якусь загадкову точку чи катастрофу в Азії чи Африці… і групу із шести чорних шпильок на узбережжі Бразилії.
  
  
  "П'ять мільйонів людей у Ріо-де-Жанейро", - сказав Хоук. «Шість із них – донедавна – працювали на розвідку США. Усі вони звітували регулярно, ретельно та сумлінно. А потім один за одним вони припинили своє існування».
  
  
  Хоук вп'явся поглядом у Ніка, ніби покладаючи на нього особисту відповідальність. Нік звик до такого виду. Це була така ж частина Яструба, як смердючі сигари і педантична манера поведінки, яку він прийняв, вводячи новітню зброю в арсенал добре екіпірованого шпигуна.
  
  
  Темні брови Ніка задумливо зійшлися.
  
  
  «Чи було щось особливо значуще у їхніх останніх звітах?»
  
  
  Хоук похитав головою. "Я б так не сказав. Вони герої - і ви можете глянути на них разом з досьє, - але вони не здаються мені чимось більшим, ніж рутина. Бразилія ніколи не була однією з наших головних проблемних точок. . Єдина причина, через яку ЦРУ мала стільки агентів у Ріо, - це розмір країни, її населення. Велике місто, велика країна, наші добрі друзі. Слива для червоних, якби вони могли її зібрати. І, звичайно, уряд не свідомо стабільний. Ні, звіти були досить стандартними”. Його довга пружна хода привела його до столу. Він відкрив бічний ящик і дістав сигару. Нік підготовчо втягнув у себе свіже повітря.
  
  
  «По суті, – продовжив Хоук, – вони мали справу з особистостями, політичними поглядами, просуванням по службі та боротьбою за владу – звичайна справа. Єдиним нестандартним елементом був звіт про незаконну торгівлю зброєю. Два агенти згадали про це. . Мігель де Фрейтас та Марія Кабрал. Мені не потрібно викладати урок географії, щоб вказати, наскільки Бразилія ідеально розташована для чогось подібного. Довга берегова лінія, надзвичайно завантажений порт з усіма видами товарів, що прибувають і вихідні, і сухопутні кордони з десятьма країнами. І елементи в деяких із цих країн, у яких з тієї чи іншої причини сверблять руки.
  Але за звітами ви побачите, що ніхто не мав властивостей того, що ви могли б назвати лідером. Жодних імен, місць, дат, кількості. Трохи більше ніж чутки. Згадується лише тому, що добрий агент усе згадує. - Він надувся.
  
  
  Їдкий дим клубочився довкола голови Хоука. Ніздрі дівчини ніжно засмикалися. Нік спіймав її погляд, посміхнувся і побачив тінь усміху у відповідь. Він запитував, чому Хоук включив її в цю зустріч. Глава AX, все життя неодружений, ніколи повністю не брав участі жінки ні в чому, крім будинку. Але коли йому доводилося використовувати жінок-агентів, він використовував їх чемно, як справжній джентльмен, і з совістю афериста.
  
  
  «Тепер. Вам буде цікаво, чому я попросив вас приїхати сюди. Відповідь у тому, що ви працюватимете разом. Працювати. Разом». Хоук звинувачуючи подивився на Ніка. Нік вважав за краще працювати на самоті, щоб розраховувати на власні сили. Але він це зробив – ох, як він це зробив! - Насолоджуйтесь жіночим спілкуванням.
  
  
  "Працюємо, звичайно", - погодився Нік. "Але як працювати?"
  
  
  «ЦРУ просило засіб для усунення несправностей, – сказав Хоук. «Перш ніж вони надішлють ще своїх людей, вони хочуть знати, що там відбувається. Вони не можуть ризикувати, відповідаючи на офіційні запити, тому ми це. Зокрема, ви. щоб дізнатися, що трапилося з цими безмовними агентами, чому це сталося, хто зробив це. Це, як ви розумієте, були шестеро людей, які нібито не знали одне одного. Чому всі вони перестають повідомляти один одного протягом декількох днів? Хто виявив, що існує зв'язок між шістьма людьми на ім'я Кабрал, де Фрейтас, Ленглі, Бренья, де Сантос та Аппельбаум? "
  
  
  "Апельбаум?" Нік здивовано пробурмотів. Хоук проігнорував його.
  
  
  І що він зробив зі своїм відкриттям? Всі ці люди мертві, викрадені, або вони чи хто вони? Ви двоє їдете до Ріо, щоб з'ясувати це. Вам, Картер, доведеться взяти на себе роль це, я впевнений, принесе вам задоволення. На жаль, я недостатньо добре знайомий з міс Адлер, щоб передбачити, якою буде її реакція”. Він злегка холодно посміхнувся другому з двох відвідувачів.
  
  
  Розалінда Адлер тепло усміхнулася у відповідь. Їй подобався цей міцний, міцний старий, хоч би що він думав про жінок. І ще їй подобалася зовнішність Картера. Високий, з твердою щелепою, сталевими очима, що майже тремтить від контрольованої енергії; зморшки сміху в куточках очей і рота, густе, трохи неслухняне темне волосся; практично ідеальний профіль; широкі плечі і жилисте тіло, що звужується.
  
  
  "Ви можете розраховувати на мене", - сказала вона.
  
  
  "Я сподіваюся на це", - коротко сказав Хоук. "Ось ваш новий паспорт, Картер, і коротка довідка для початку. Ваш, міс Адлер. Подробиці з'являться пізніше, і, звичайно ж, вам доведеться проконсультуватися з редактором перед від'їздом. Свою історію ви можете залишити нам. Але вам доведеться розробити свої власні плани на основі цього плану».
  
  
  Розалінда, широко розплющивши очі від інтересу, вже переглядала записку Хока. Нік перегорнув свій екземпляр і свиснув.
  
  
  «Ви не хочете сказати мені, що цього разу я матиму рахунок з необмеженими витратами? До чого йде AX?
  
  
  «Банкротство, — сухо відповів Хоук, — якщо ви перестараєтеся. Я чекаю, що ви зробите свою роботу якнайшвидше. Але вам необхідно мати доступ як до злочинного світу, так і до вищого суспільства», а я не можу придумати кращого способу. Хотів би я».
  
  
  "Я впевнений, що ти знаєш", - співчутливо сказав Нік. «Ее… Міс Адлер, однак. Не думайте, що я заперечую проти її компанії - я з нетерпінням чекаю на можливість працювати з нею. Але це не схоже на AX, щоб надсилати жінок на такі роботи. "
  
  
  Це правда, що дуже мало і дуже особливі жінки, що належали до AX, зазвичай тихо працювали на задньому плані - так би мовити вдома - вкладаючи свої таланти без винагороди у вигляді частого збудження і випадкового гламуру того, що Хок називав «польовою роботою». . "
  
  
  "Раніше такої роботи не було", - сказав Хоук крізь синьо-чорний серпанок, що утворився в нього над головою. «Один із зниклих безвісти – жінка. Деякі з інших мають дружини. Ви можете знайти жінку, яка відіграє важливу роль у розслідуванні, яке займається прядкою. Але навіть якщо ця частина не спрацює – а може й ні – Жінка-компаньйон, якій ви можете довіряти, – дуже важлива частина цієї роботи. Я хочу, щоб ви знали. Я хочу, щоби вас бачили на публіці. Але не завжди самотнім, що стирчить, як хворий палець. Міс Адлер буде супроводжувати вас щоразу, коли вона може бути корисною. Вона може прикрити вас, коли це може бути потрібне. По суті, вона має бути принадою, сліпцем. Крім того, для когось на зразок вас характерно мати із собою жінку, виставляючи її напоказ, як власність”.
  
  
  "Хтось на зразок мене?" Нік придумав скривджений погляд.
  
  
  Хтось на зразок Роберта М.
  Мілбенка, - поправив Хоук. Чи є ще питання, перш ніж ви вивчите ці досьє? "
  
  
  «Угу. Чи є спосіб дізнатися, згідно з встановленими термінами звітів, у якому порядку зникли ці шість агентів?»
  
  
  Хоук схвально глянув на нього.
  
  
  «Непогане питання, якби тільки була хороша відповідь. Ні ні. Я сказав, що звіти були регулярними, але я не маю на увазі, що вони збиралися як годинник. Три звіти прийшли протягом кількох днів один одного на початку грудня. Ще двоє прийшли за тиждень. Шостий не прийшов взагалі. Імовірно, це був би від де Сантоса – хоча будь-який один чи кілька інших могли б повідомити ще раз за цей час – який надіслав свій попередній звіт наприкінці листопада, перед від'їздом у відпустку. Він повинен повернутися до Ріо до теперішнього часу, і він більше не повідомляв. Я розумію, що першим, хто подав звіт під час останньої партії, звіти не обов'язково мають бути першою зниклою людиною. Всі вони могли повідомити - як вони це робили - протягом десяти днів або близько того, а потім зникнути в той же момент, перш ніж у когось із них з'явилася можливість повідомити про це знову. "
  
  
  Нік запитально підняв брову. "В цей же момент? Я не думаю, що ви маєте на увазі це буквально, але хіба взагалі можливо, що вони могли бути разом? Зрозуміло, вони не ризикнули б на таку зустріч?»
  
  
  Хоук повільно похитав головою. «Ні, я не думаю, що це можливо. ЦРУ також так не думає. Вони повинні були працювати незалежно, хоча кожен із них знав хоча б одного з інших, і давайте подивимося, що троє з них знали всіх інших. . У старожилів у групі, природно, було найбільше інформації. Ви також отримаєте її, коли закінчите читання. Що ще, перш ніж піти? "
  
  
  Надсекретний агент AXE усвідомив несподівану тривогу свого начальника. Хоук припинив говорити та хотів діяти.
  
  
  "Ні, все, - сказав Нік, - крім нашої домашньої роботи". Він підвівся. Відтепер це буде відділ редагування, документації, документації та операцій, а також весь тісно пов'язаний механізм, з якого складається вузькоспеціалізована розвідувальна агенція під назвою AX - підрозділ секретних служб США з пошуку та усунення несправностей. І для спеціального агента Картера, людини, яку Хок завжди викликав для виконання найделікатніших і найнебезпечніших завдань.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Маленька бабуся весело брела тінистою доріжкою в Ботанічному саду. День був спекотний, майже спекотний, і в такі дні вона завжди шукала прохолодного комфорту в садах. Їй особливо подобалися величезні викривлені дерева джунглів, пересаджені з дикого серця Бразилії, і величезні яскраві метелики, які ковзали стежкою і іноді трохи торкалися її обличчя, коли вона гуляла своєю улюбленою дорогою. Але найбільше їй подобалася ставка; любив його заспокійливу синьо-зелень, приємне квакання жаб і швидку втечу маленьких золотих стріл під ліліями.
  
  
  Невпевненими, але рішучими кроками вона перейшла з тихої стежки на звивисту доріжку навколо ставка. Як завжди у будній день, тут було спокійно; тільки птахи тихенько співали їй, і легкий рвучкий вітерець шипів над водою, розбризкуючи бриж по перевернутих краях чудових лілій.
  
  
  Деякий час вона стояла, просто дивлячись на них і розмірковуючи. Вони були як стільниці. За винятком, звичайно, країв, які переходили в низькі сторони, начебто щоб нічого не сковзнуло. Ну, тоді вони були схожі на мідні стільниці, які вона іноді бачила в чужих будинках, із забитими краями, як великі круглі таці. Це листя було міцним. Вони легко плавали, але були сильними. Вона навіть чула, що там сказано, що вони витримають вагу дитини. І вона запитувала себе, чи це може бути правдою.
  
  
  Тепер на жодному з них не було нічого, крім водяних жуків і маленьких хмар мух. І одна жаба, досить велика, але замислена і тиха, що сидить. На її очах він стрибнув і помчав у своїх власних підводних справах. Швидкість його переходу - а може, це був раптовий порив вітру - викликала легке занепокоєння серед латаття. Вони гойдалися й гойдалися, і на мить вона побачила вузький прохід крізь них.
  
  
  Під ними було щось темне та досить велике. Виглядало так, ніби це могла бути якась величезна риба чи, можливо… ну, ні. Думка про те, що це може бути якась бездомна тварина, зникла так само швидко, як і з'явилася. Можливо, жителі Ботанічного саду пробували щось нове у ставку. Іноді вони чинили так. Ткніть велике листя, дізнайтеся, що під ним.
  
  
  Бабуся озирнулася. Так, граблі були. Мабуть, один із садівників залишив його, коли вирушив на швидке кафе. Її тремтячі пальці потяглися до нього
  d її повільні кроки привели її до краю води. Обережно, щоб не пошкодити гарне листя, вона занурила граблі між лататтям. Нічого. Вона тицьнула швидше. Великі колодки розійшлися. Тепер вона побачила форму. У ній зростало невелике збудження. Її руки трохи втомилися, але граблі, що колють, схвилювали довгі ніжки подушечок, і щось під ними рухалося.
  
  
  Повільно, неохоче, він піднявся на поверхню. Це справді було схоже на тварину.
  
  
  Він лежав обличчям униз між розсунутими кущами латаття, тихо погойдуючись на маленьких хвилях, створених ним самим. Граблі впали з її пальців, і її губи відчайдушно засувалися. По воді ліниво плавала роздута, напівроздягнена непристойність людини.
  
  
  Невиразно вона чула голоси. «Старенька, будь ласка! Сеньйора, йди!»
  
  
  Але старенька продовжувала кричати.
  
  
  
  
  
  
  Місто зниклих безвісти
  
  
  
  
  
  «Нещасний багатий! Моє серце спливає кров'ю за них. Ви тільки подивіться на них, які лежать на цій колючій старій траві, гризуть ці жахливі канапе з ікрою і ковтають неприємні напої з льодом, гаряче сонце обпалює їхні бідні оголені тіла… хвилюйтесь, хвилюйтеся весь час. Де пообідати сьогодні ввечері. Що вдягнути. Як витратити другий мільйон…»
  
  
  - Тихіше, - пробурмотів Нік. "Я думаю."
  
  
  "Ти не спиш!"
  
  
  Розалінда підвелася на витонченому лікті і подивилася на нього. Зручно лежачи на м'якому махровому рушнику і купі подушок, він виглядав султаном на березі моря. Насправді, море було на деякій відстані від басейну, але це не вплинуло на ілюзію. Що справді псувало його, то це не султанське тіло Ніка: обтічне, м'язисте, енергійне навіть у стані спокою, воно мало більше спільного з статурою олімпійського спортсмена, ніж із тілом східного плейбою.
  
  
  «Нік Картер, ти шахрай. З того часу, як я була крихітним шпигуном, я чула про твої подвиги. Про твою сміливість, твою хитрість, твою пильність, твою суперсилу, твою блискавичну швидкість...»
  
  
  «Ти не чув про мене, ти читав комікси про Майті Мауса». Але очі його розплющилися, і цього разу вони залишилися відкритими. Він даремно гаяв час. Двох маленьких уривків дорогої тканини, які прикрашали її, було достатньо, щоб будь-який чоловік був настороже і ворожив, як вони залишаються на місці. Можливо, вони цього не зроблять. Він з цікавістю глянув на неї.
  
  
  «Але ми нічого не доб'ємося, якщо будемо просто байдикувати, як пусті багатії!»
  
  
  «Ми пусті багаті, дорога». Нік підвівся і потягнувся за цигаркою. «І тобі краще до цього звикнути. Я знаю, що це жахливий ривок після всіх цих років чесного поту, але поки ти не розслабишся і не отримаєш задоволення, ми не зможемо робити наші справи. Для початку ти можеш». Я постійно вигукую моє ім'я. Хтось на зразок Юди може ховатися під гортензіями, зло зло дивлячись на нього, коли він підслуховує Все. Я Роберт, а ти Розіта. У безтурботні моменти – і тому що я грубий Американець – я можу називати тебе Троянд. І якщо ти поводитимешся добре, я дозволю тобі називати мене Боб».
  
  
  Вона сердито подивилась на нього. «Я подзвоню тобі – о, добре. Та я не кричав. Хоча, здається, я мушу, щоб ти не заснув. Роберт, любий». На її чудовому обличчі з'явилася солодка усмішка. «Чому б нам не встати зі своїх задніх боків і не виступити як робочі шпигуни? Ви завжди проводите розслідування у горизонтальному положенні?
  
  
  "Не завжди. Залежить від їхнього характеру». Його очі весело заблищали. «Але немає нічого поганого в тому, щоб трохи поплавати і трохи подумати, перш ніж поринути у справи. Це все частина дії. Крім того, я збирався поговорити з вами. Коли я достатньо відпочив».
  
  
  Розалінда підняла ідеально зігнуті брови і шанобливо подивилася на нього. «О, радість безмежна! Честь незаслужена та неймовірна! Ти справді збирався зі мною розмовляти?» Вона понизила голос і змовницьки зашипіла. «Але ви не вважаєте, що нас можуть підслухати? Чи не думаєте ви, що хтось міг прослизнути в мою спальню і спритно сховати мікрофон у моєму купальному костюмі?
  
  
  Нік приділив її купальнику найпильнішу увагу. Він майже нічого не приховував.
  
  
  «Ні, я так не думаю», - сказав він після ретельного огляду. "Але підійди ближче, щоб я була впевнена". Він раптово посміхнувся, оголивши білі зуби. "Упевнений, що ніхто не може підслухати".
  
  
  Деякий час вона просто дивилася на нього, намагаючись вирішити, чи вважає вона його нестерпним чи непереборним. Потім, все ще не наважившись, але з неохочею посмішкою, вона повільно підійшла до нього.
  
  
  "Розкажи мені все", - сказала вона.
  
  
  Нік взяв її за руку і трохи стиснув.
  
  
  "Я знаю не більше, ніж ви. Але ми маємо проаналізувати те, що ми знаємо, і подивитися, що ми можемо з цим зробити. Шість довірених агентів зникли безвісти, ми знаємо це".
  Представник виставив це як належить, а потім зупинився. ЦРУ інвестує якнайкраще, але не може зробити занадто багато, не привертаючи надмірної уваги до всієї справи. І вони не можуть ризикнути вислати своїх власних людей, допоки не дізнаються, що сталося. Прямо зараз один чи кілька із цих шести можуть пролити все, що знають».
  
  
  "Надійні агенти?" Розалінда насупилась. "Вони краще помруть".
  
  
  Обличчя Ніка було серйозним. «Це рідко буває так просто. Коли ви не займаєтеся маневром і кинджалом, ви не ходите з L-таблетками, засуваними під язик. Спочатку пролийте, а потім помріть. Є багато способів, змушуючи людей говорити ".
  
  
  Розалінда здригнулася. Потворна ментальна картина посвячених людей, яких змушують говорити, страшенно контрастувала з яскравим сонячним світлом і запахом чистого моря, що огорнуло їх, і, що ще більш шокуюче, із безтурботною розкішшю пляжу Копакабана в Ріо. Вибраний ними готель був найрозкішнішим та найекстравагантнішим у місті. Мільйонер-нуво Мілбенк і його декоративний компаньйон не залишилися без вдячності ні за справжню елегантність, ні за жорстоку іронію, яка привела їх до такої пишноти в пошуках шести зниклих колег, які могли померти чи померти від немислимих та жахливих тортур.
  
  
  Рука Ніка стиснулася на її руці.
  
  
  «Ти не зовсім стара загартована сумка, чи не так? Знаєш, тобі не треба втручатися у більш виворітний бік цієї справи. Якщо ти просто прикриєш мене…»
  
  
  Вона забрала руку. З якоїсь причини він відчув поколювання, і вона не була впевнена, що зараз потрібний час для неї.
  
  
  «Якщо ви припускаєте, що я не можу цього ухвалити, не робіть цього. Я можу і буду. Але мені не потрібно вдавати, ніби я насолоджуюся думкою про смерть від тортур. Або самим фактом. Я думаю, що це можливо, щоб стати занадто загартованим. "
  
  
  Він узяв її руку назад. «І ви вважаєте, що це можливо. Що ж, можливо, ви маєте рацію. Але це те, чим ми можемо зайнятися пізніше, у неробочий час. А поки що, що у нас є? Масове зникнення. Кожен із наших агентів йде. погасне, як лампочка, що перегоріла. Запитання: Чи могли вони все бути разом? Чи спочатку одна, а потім інші? Якщо так, то ми маємо пару похмурих можливостей, які слід розглянути. Одна з них могла бути зрадником і видала інших. Або одного з них можна було б знайти та змусити видати інших. Тому що, якби всі вони не були разом, коли б не сталося, один із них мав би видати решту. Вони цього не зробили. не працюють разом; між ними не було очевидного зв'язку, все, що могло бути помічено якимось спільним ворогом. Отже, або хтось надав інформацію, яка була потрібна комусь іншому, або вони порушили прецедент та зібралися разом із якоїсь особливої причини».
  
  
  «Але згідно з їхньою останньою пачкою звітів, - вставила Розалінда, - нічого особливого не відбувалося, нічого, що передбачало б особливу зустріч. Крім того, звичайно ж, це не до когось із них». щоб вони скликали збори? Особливо, не порадившись заздалегідь зі своїм домашнім офісом? Я просто не можу повірити, що вони б це зробили”.
  
  
  "Ні, я теж не можу", - погодився Нік. "Я можу тільки думати, що якби була така зустріч, її змусили, і це повертає нас до питання про зрадника - або про когось, кого виявили та змусили говорити. Було б корисно, якби ми знали, хто був першим і хто був останнім. Принаймні, я так думаю. Але це одна з речей, які я дізнаюся, тільки запитавши, я думаю”.
  
  
  Деякий час вони мовчали. З басейну долинали радісні крики та прохолодні бризки.
  
  
  "Кого ви запитаєте?" - Зрештою запитала дівчина.
  
  
  «Вижили». І тон його був похмурим.
  
  
  "Ой як?"
  
  
  "Так чи інакше." Він випустив її руку і озирнувся, оглядаючи прохолодну траву та величезний блакитний басейн. Нічого не змінилось; Схоже, ніхто не рушив з місця, окрім акуратних мовчазних офіціантів, які ковзали туди-сюди між столиками біля басейну. Ніхто не ходив, не гуляв або не байдикував поруч з Розаліндою та Ніком. Вони могли б бути на безлюдному острові, настільки ізольованими від кількох ярдів галявини та характеру їхньої професії.
  
  
  «До завтрашнього дня, я думаю, ми зможемо стати більш товариськими», - сказав Нік, задоволений їхньою конфіденційністю. «Що більше людей ми зустрінемо, то більше ми зможемо дізнатися».
  
  
  Розалінда неспокійно заворушилась. "Ви маєте на увазі, що ми просто ставимо питання, а відповіді падають нам на коліна?"
  
  
  "Не зовсім." Він сів і дивився на басейн. «Ми очевидні, коли можемо собі дозволити бути, і тонкими, коли маємо бути. Подумайте над списком та подивіться, що напрошується само собою. Ми маємо шість напрямків для розслідування. Перше: Жоао де Сантос, репортер новин "Ріо Джорнел", англомовна щоденна газета. Молодий хлопець, двадцять сім років, але щодо старожил. Працює у США з дитинства шести років.
  . Одружений, одна дитина, просте, але комфортне сімейне життя. Гарний нюх на новини, досвідчений фотограф. Експерт із роботи з мікрофільмами. Один із трьох, які знали всіх інших. Незважаючи на те, що він був першим, хто припинив надсилати звіти, є велика ймовірність, що він пішов останнім».
  
  
  Розалінда запитливо підняла брову. Він знову взяв її за руку, і вона знову відчула болісне поколювання.
  
  
  "Чому?" він відповів. «Бо вся родина поїхала у відпустку разом, і ми знаємо, що дружина та дитина повернулися. І нещодавно. Ми думаємо, що вони повернулися разом. Ми маємо трохи більше, ніж потрібно, але не набагато. Але він це зробив. знаю решту, і він був хорошим репортером. Можливо, він і зараз.
  
  
  «Потім ми маємо Мігель де Фрейтас. Неодружений, тридцяти п'яти років, власник невеликого клубу під назвою «Місячний пил». Працював на нас трохи більше трьох років. Не один із тих, хто знав усіх інших, а один із них. двоє повідомили про торгівлю зброєю. Іншою була Марія Кабрал. Тридцять дев'ять років, одружена з фінансистом Пересом Кабралом. Одна дочка від попереднього одруження. Вона дійсно знала особи решти п'яти - вона вступила до лав майже вісім років тому. Насправді вона була чи не найкращим джерелом інформації в цих краях. Очевидно, дуже мила жінка. Гарний будинок, безліч соціальних контактів та участь у кількох ділових проблемах. Її звіт, до речі, був першим із грудневої партії. І, як правило, вона була регулярнішою, ніж інші. Її головним конкурентом у сфері надсилання звітів був Карлос Бренха..."
  
  
  «Сорок сім років, незаміжня, щось на зразок педанта, помічник зберігача Національного музею Індії», - сказала Розалінд. «Дайте мені сигарету та дайте мені трохи померти. Прикуріть мені, будь ласка. Я маю намір звикнути до цих маленьких люб'язностей з боку мого багатого коханця... Дякую. Замкнене життя мало друзів, але зі схильністю самотньої людини збирати плітки, які іноді можна було перевести в незаперечні факти. Часто повідомлялося радіо, хоча його попереджали, що це може бути небезпечно. Тож, можливо, він був першим, кого спіймали».
  
  
  "Він цілком міг бути", - погодився Нік. «Хоча він завжди стверджував, що був надзвичайно обережним. Але він міг припуститися лише однієї помилки. Хто наступний у списку? О, так - давайте не забуватимемо, що єдиним відомим контактом Бренхі з іншими була людина з книгарні. його за хвилину. Спочатку займемося Пірсом Ленглі”.
  
  
  "Почекай хвилину!" Розалінда раптово сіла. «Можливо, ми припустилися помилки. Ой, вибач, коханий, я не повинен так хвилюватись на публіці. Хвилинку, поки я цілую тебе. У мене раптове бажання».
  
  
  Одна чудова рука обвила його шию; одна пара м'яких, солодких губ злегка торкнулася його щоки. Нік скуйовдив її темне волосся і поцілував у кінчик носа.
  
  
  "Сподіваюся, у тебе часто буває таке бажання", - пробурмотів він, утримуючи її трохи довше, ніж це було абсолютно необхідно.
  
  
  «Частина дії», - нагадала вона йому крізь зуби. "Добре. Припини. У мене була думка, і я не хочу, щоб вона вислизнула». Нік відпустив її, не зводячи очей з її пікантного обличчя. «Ви знаєте, можливо, більш ніж один із них видав інших. Слухайте. Бренха могла бути першою. Він знав лише одну людину. Але ця людина знала іншого. І той, кого він знав, знав когось іншого. був якийсь жахливий ланцюжок, один за одним змушували видавати інше ім'я! Тож ми не обмежені трьома, які знали їх усіх”.
  
  
  Нік придушив стогін. «Господи, – тихо сказав він. "Ти правий." Він замислився на мить, відзначивши її блідий колір і сяйво в очах. «Але, проте, це не вплине на те, як ми це робимо. Це неприємна думка, яку треба мати на увазі, але з нею чи без неї ми все одно мали б шість справ. Тим не менш ... якщо це Так сталося, що цей бізнес буде набагато складніше, ніж я думав. Добре. Пірс Ленглі. Він знав усіх інших, хоч би чого це було. Американський бізнесмен, торговець ювелірні вироби, експортер дорогоцінного каміння. Сорок п'ять, одружений, дружина значно молодша. Здається деякі труднощі. Але хороший оперативник із корисними зв'язками у бізнесі та уряді. Дивно, у певному сенсі, що він не знав про торгівлю зброєю. Проте, хто знає, він міг би зайнятися цим пізніше, якби мав шанс. Можливо, це важливіший чинник, ніж ми думали. Може бути ключем до цього. А потім у нас є..."
  
  
  "Джон Сайлас Аппельбаум", - сказала Розалінда з легкою посмішкою. «Мені подобається це ім'я. Сподіваюся, з ним усе гаразд». Слабка посмішка зникла. «Американець за походженням, прожив у Ріо майже все своє життя. Має книжкову крамницю Unicorn у центрі міста. Ще один із тихих чоловіків. П'ятдесят три роки, не одружений, мешкає один у маленькій квартирці, заваленій книгами. Любить посидіти у вуличному кафе. в обідній час і в неробочий час, щоб спостерігати за тим, що відбувається навколо. Також часто гуляє Ботанічним садом.
  Ха випадковий непомітний контакт із де Сантосом та Бреней. Не можу придумати жодної причини, через яку він має бути першим чи останнім. Виглядає нейтрально та нешкідливо. І, я думаю, досить симпатичний старий”.
  
  
  Вона випустила не схожу на леді хмару диму і дивилася на засмаглу людину з обвислим животом на трампліні. Чоловік глянув на воду, подумав і обережно позадкував.
  
  
  "Багата жирна марна дупа!" - раптом сказала Розалінда.
  
  
  Нік докірливо кудахтав.
  
  
  «Це не спосіб говорити про нас, багатих. Давай, давай одягнемося і підемо містом. Чи ти хочеш спочатку ще раз поринути?»
  
  
  Вона похитала головою і натягла мініатюрний махровий халат. «Е-е-е. Наступного разу ходімо на пляж. Із нашим відром шампанського».
  
  
  Він одягнув свою чудову пляжну куртку і допоміг їй підвестися. Злегка обійнявши її за талію, вони повільно пішли до входу в готель.
  
  
  Щось - мабуть, шосте почуття, яке змушувало його насторожитися під час небезпеки або коли щось прекрасне проходило поблизу, - змусило його глянути на терасу, що виходила на басейн. Його погляд стрибнув на зображення, упіймав його і втримав, навіть коли його швидкий погляд відвівся. Йому хотілося підняти руку, весело помахавши рукою, але він відразу передумав. Це безперечно було б кроком за межі характеру Мілбанку.
  
  
  Проте лунолиций чоловік із добродушними очима дивився на них зверху вниз з більш ніж випадковим інтересом, і офіціант поруч із ним, безсумнівно, вказував униз і згадував їхні імена.
  
  
  "Що це таке?" - пробурмотіла Розалінда.
  
  
  "Думаю, гра почалася", - сказав Нік і повів її під терасу. "Нами захоплюються".
  
  
  •'Ми?"
  
  
  Він трохи похитав головою. «Монтес і Мілбанк, я маю сказати. Чому ні? Ось навіщо ми тут».
  
  
  Насправді зовсім не дивно, що на них варто пильно дивитися. Якщо все піде добре, майбутні дні будуть сповнені поглядів і шепоту, вказівок пальцями, веселих посмішок та заздрісних зітхань.
  
  
  Хлопчики із «Документів» добре впоралися зі своєю роботою. Вони створили персонажа та розповіли йому історію життя, в якому був геній маніпуляцій та кілька мільйонів незаконно зароблених доларів. Вони організували важкий переказ величезних сум готівки з Нью-Йорка до Бразилії та забезпечили майже непомічену втечу, а також помістили історію розтратника акцій Роберта Мілбанка та його «екзотичної коханки» Розіти Монтес у кожну велику газету США. Незабаром за цією історією були чутки про нову появу Мілбанку в Ріо і підтвердження в бразильських газетах. Був навіть натяк на те, що Мілбанк, який знаходиться в Ріо-де-Жанейро від довгої руки екстрадиції, можливо, шукає, у що вкластися.
  
  
  «Уся ця історія – тканина брехні», – заявив Мілбанк після прибуття в аеропорт Галеан (через Каракас) з міс Монтес на руках. "Коли його буде перевірено незацікавленою владою, відразу стане видно, що насправді дефіциту немає. Ніяких підтасовок не було. Такі кошти, як у мене, - і я не бачу причин заперечувати, що в мене є певні ресурси - прийшли до мене в Внаслідок законних ділових операцій, я не соромлюся ні успіху, ні отримання доходу будь-яким способом, який я вважаю за потрібне!» Потім чарівна усмішка майнула на гарному обличчі Мілбенка (яке за допомогою якоїсь дивної та тонкої алхімії мало скидалося на обличчя Ніка Картера), а присутні жінки-репортери зітхнули про себе і відчули слабкість у колінах.
  
  
  Пізніше того вечора Нік не був здивований, коли половина відвідувачів непомірного ресторану Skytop повернулася, щоб витріщитися на нього і його дорогу чудову даму і обмінятися спекулятивними шепітами. Було цілком зрозуміло, що метрдотель на запит склав список усіх місць, де можна було знайти незаконні азартні ігри, і очікував, що він отримає гарну плату за свою інформацію. І надзвичайно великі вклади в Sacha's і Nova York не сильно вплинули на Ніка.
  
  
  Він навіть не дуже здивувався, коли наступного ранку вони повернулися додому рано і виявили, що їхній чудовий десятикімнатний номер був ретельно і акуратно обшуканий. Вони були обережні, щоб не залишити нічого, що могло б стати приводом для компрометації або витратити. Але здавалося, що гра почалася.
  
  
  Розалінда дивилася на лопатчастий відбиток пальця на тонкій плівці порошку на кришці бюро.
  
  
  «Як ви вважаєте, хто це міг бути? Нас уже не з'ясували?
  
  
  Нік похитав головою. «Цікавий посильний, покоївка, злодюжка, можливо, навіть адміністрація. Я невдоволено кричатиму вранці. А поки що йди сюди. Дозволь мені допомогти тобі відчепити».
  
  
  Вона холодно подивилась на нього. «Дякую, я допоможу собі».
  
  
  "Ні, правда, у мене це добре виходить
  Такі речі."
  
  
  Пальці злегка торкнулися її спини. Вона обернулася.
  
  
  «Готовий посперечатися, що так. Слухайте, у нас тут десять кімнат». Дивно, подумала вона, як вона тремтить усередині. “П'ять для вас, п'ять для мене. Отже, добраніч, містер Автомобіль - Мілбанк!»
  
  
  Обережно він. потягнувся до неї. Він м'яко торкнувся її оголених плечей. Він легко привернув її до себе, так що її високі пружні груди притулилися до його грудей. Він ніжно поцілував її повіки. На жаль, він випростався.
  
  
  «Добре, Розе. Я піду робити вправи йоги».
  
  
  Він відсторонився від неї і попрямував до сусідніх дверей.
  
  
  "Що ти будеш робити?" Вона з подивом дивилася на його спину, що віддалялася.
  
  
  Він обернувся у дверях.
  
  
  "Вправи", - сумно сказав він. "Добраніч милий."
  
  
  
  
  
  
  Дебютний гамбіт
  
  
  
  
  
  Він провів більшу частину наступного дня, проклинаючи їхню коротку зупинку в Каракасі. Це також було частиною дії. Але це була дорога перев'язка: два невідомі тіла були виявлені в Ріо, коли Картер жив у Венесуелі. Але, як можна було б помітити, якби хтось попрацював прочитати вчорашню газету замість того, щоб потай наводити довідки між запливами та мартіні, тепер вони були ідентифіковані.
  
  
  Один із них, знайдений у бухті десь біля підніжжя гори Цукрова голова, колись був Жоау де Сантосом, відомим та талановитим журналістом. Деякий час знадобилося, щоб знайти тіло, а потім впізнати його. Майже, напевно, його падіння сталося внаслідок нещасного випадку.
  
  
  Іншим був Джон Сайлас Аппельбаум, добродушний власник книгарні та друг молодих інтелектуалів, які збиралися в його магазині та в сусідньому кафе, щоб вирішувати світові літературні проблеми та позичати гроші один у одного. Апельбаум став жертвою жорстокого вбивці. Його череп був тріснутий, а на тілі було кілька ножових поранень. Його знайшли під лататтям чудового ставка в Ботанічному саду, який він так любив. Мабуть, він був під водою багато днів, можливо три тижні. Точно сказати було неможливо.
  
  
  Де Сантоса знайшли три дні тому, через день після того, як він упав.
  
  
  Тоді чому, чорт забирай, він так довго не доповідав?
  
  
  Місіс де Сантос була вбита горем і ні з ким не розмовляла.
  
  
  Господиня Аппельбаума була вражена і багатозначно розмовляла з усіма, що поставило її на перше місце в списку допитуваних. І поліція вже цим займалася.
  
  
  Нік пошукав у газетах – як поточних, так і недавніх – згадки імен де Прейтас, Ленглі, Бренха та Кабрала. Єдине, що він вигадав, - це фраза про те, що місіс Карла Ленглі відвідала якийсь світський захід без супроводу чоловіка, який поїхав у справах.
  
  
  "У справі". Рот Ніка перетворився на похмуру складку. Оскільки двох колег Ленглі вже знайшли мертвими, малоймовірно, що Пірс Ленглі зміг би пережити свою останню ділову угоду. Щодо решти, йому взагалі не було чого робити. Департамент звукозапису AXE давно перевірив газети, журнали та випуски новин за попередні тижні і не знайшов жодних суттєвих згадок про жодну з шести зниклих безвісти. Останній підпис де Сантоса перед відпусткою був датований 30 листопада. Спів у клубі Moondust було продовжено власником Мігелем де Фрейтасом на численні прохання. От і все.
  
  
  Нік вирішив витратити ще один день, і лише один, на те, щоб зарекомендувати себе як заможний плейбой із чуттям на витончені манери, щедрий спосіб життя та оком на гарних жінок. Після цього йому доведеться почати намазуватись трохи тонше.
  
  
  Але до цього часу він практично був переконаний у кількох речах: що де Сантос був останнім, кого схопили і померли останнім, що всі вони були мертві, не ховалися і перебували в процесі тортур, що їх позбулися. поодинці, а не як група. Все це було засноване на тому небагатом, що він знав про де Сантоса. Якби йому не пощастило і його прикриття не підкинуло ще щось, він почав би з репортера. Його серце впало на кілька щаблів при думці про допит вдови репортера. Але так сталося, що він не мав можливості відразу.
  
  
  Нік залишив папери на їхній приватній веранді і подався шукати Розалінду. Наближалася обідня перерва, і вона була голодна. З ванної долинали плескання. Він зазирнув у двері. Мокра губка пропливла повз його вухо.
  
  
  "Забирайся звідси!"
  
  
  Нік посміхнувся. «Заспокойся, Розе. Я просто хочу перевірити з тобою сигнали та призначити побачення за обідом. Продовжуй робити те, що ти робиш; зі мною все в порядку".
  
  
  «Зі мною не все гаразд». Вона вп'ялася в нього поглядом і відступила під бульбашки, її злегка оливкова шкіра і вугільно-чорне волосся стало дибки.
  яскраво контрастуючи з мильною білизною.
  
  
  Він просто засміявся. "Афродіта сором'язливо ховається під піною. Я залишу вас через хвилину, а потім я хочу, щоб ви поспішили. Ми збираємося витратити трохи грошей, і у мене, можливо, не буде можливості поговорити з вами ще якийсь час. Так що слухай." У нього були свої цілком обґрунтовані причини бути впевненим, що їх не можна буде підслухати і що їхні кімнати більше не будуть обшукуватися. Про це подбали його власна винахідливість, розмова з керівництвом та невелика сума грошей.
  
  
  Розалінда зібрала мильну піну під підборіддя і подивилася уважно, хоча дозволила собі тихий бунтівний шепіт.
  
  
  "Ви вибрали для цього підходящий час, чи не так?"
  
  
  "Ага. Добре, тепер. Я найняв машину, і коли ви будете готові, ми пообідаємо в Месблі, а потім відправимося в Жокей-клуб. Якщо пощастить, ми налагодимо кілька контактів. Після цього ми можемо виявити, що діємо незалежно один від одного. друга, але давайте спочатку встановимо якусь закономірність, приблизно так: ми будемо разом майже весь час, але коли ми розлучаємося - публічно - ви робите зачіску і я п'ю на тротуарі. Якщо я виберу побачення або щось - скажімо, діловий контакт, тоді ви щосили намагаєтеся дотримуватися група людей. Добре?
  
  
  "Денді", - погодилася Розалінда. «Я був би не проти можливості трохи розправити крила. Але чого все це має досягти? Одна рука потяглася до мила, зупинилася в повітрі і поспішно переставила намет із піною.
  
  
  "Єднання", - сказав Нік, з надією дивлячись на неї. "Ймовірно, коли ми розлучаємося, кожен із нас робить щось, що можна пояснити, те, заради чого ми нібито прийшли сюди. І коли ніхто з нас не бачить, що робимо щось із цих безтурботних речей, цілком можна припустити, що ми ми разом у нашому любовному гнізді займаємось чимось іншим”.
  
  
  «О. Зрозуміло. На даний момент усі? Тому що я теж зголоднів».
  
  
  «Ось і все, – сказав Нік. Він глибоко вдихнув і майстерно видихнув на піраміду бульбашок, оголивши невеликий гурток чудової біло-рожевої м'якості.
  
  
  "Чорт тебе подери!"
  
  
  Він зачинив двері, посміюючись. Шкода, що йому завжди доводилося зачиняти двері.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Він мав рацію. Було майже надто легко зустрічати зацікавлених незнайомців. І такі привітні незнайомці.
  
  
  І йому, і Розалінді неймовірно пощастило на стрибках. Одержимі успіхом, вони сіли в лаунж-барі та дозволили Ріо прийти їм назустріч. Ріо так і зробив, з розкритими обіймами та допитливими обличчями.
  
  
  «Вам щастить, сеньйоре Мілбанк! Щастить з кіньми, щастить у коханні! У вас чудова країна, але вони не розуміють удачі! Як шкода, що вам довелося виїхати. Але ж ми щасливчики! Ласкаво просимо до наших берегів. Ласкаво просимо до нашого міста. Нехай він тобі так сподобається, що залишишся назавжди! "
  
  
  "Спасибі друг. Але ти маєш рацію - я щасливчик!» – захоплено сказав Нік. «Випийте з нами. Будь ласка, все випийте разом із нами!» Він махнув рукою і весело посміхався, доки не подумав, що його обличчя розколеться.
  
  
  "Але леді…?"
  
  
  "Леді це обожнює", - сказала Розалінда. Вона глянула таючим поглядом на чоловіка, що говорить, пузатого, з ясними очима, який нагадав їй людину з магазину делікатесів по сусідству. «І твої друзі. Ви всі приєднаєтесь до нас, чи не так? Будь ласка!"
  
  
  "Як я міг чинити опір?" – галантно сказав чоловік.
  
  
  Група швидко зростала. Радісний Мілбенк привабив їх, наповнив келихи, розповів про свою удачу і вголос привітав себе з тим, що знайшов таких чудових нових друзів у цій великій та гостинній країні.
  
  
  «Антоніо Тейшейра, сеньйор Мілбанк… і ваша чудова леді. Цього разу ви питимете з нами?»
  
  
  «Міс Монтес, ви іспанці, правда? Мексиканець? Але ви трохи розмовляєте португальською? Ах, добре! Але сеньйор не знає? Ні? Але він вивчить!»
  
  
  "Моя дружина Марія ..." - очі Ніка блиснули. Марія була кремезною маленькою жінкою, що носила прикраси, які не можна носити поряд з іподромом. «На п'ятдесят, – недобре подумав він. «Можливо, ви вшанували нас візитом? Моя візитівка. Діасе, ви запам'ятаєте ім'я. Як знаменитий дослідник».
  
  
  «В Ікарахі є все. Отже, казино закрито, але завжди можна знайти розвагу, якщо знати, де шукати. Достатньо лише запитати…»
  
  
  Голоси ревіли та шепотілися, натякали та запрошували. Якось сформувалося тверде ядро, яке захопило Ніка і Розалінду назад у місто і оселилося навколо них у Ночі та Дні. У клубі вирувало суботнє нічне життя. Група Milbank, знову ж таки, притягувала інших, як магніт.
  
  
  Потекло шампанське та хайболли.
  
  
  «За людину, яка виграла велику лотерею Уолл-стріт у США і виграла сьогодні знову!»
  Нік одного разу танцював з Розаліндою і втратив її через високого молодого чоловіка з чорним волоссям і сліпучою посмішкою. Він повернувся до їхнього столу і сів. Дивом він лишився майже один. Коли він присунув свій стілець, пара, що залишилася, за його великим столиком біля рингу вибачилася, посміхнувшись, і вийшла на танцпол. Це залишило його віч-на-віч із жінкою, яку він раніше майже не помічав. Подивившись на неї уважно вперше, він здивувався, як міг бути таким втраченим. Вона дивилася на нього, ніби хотіла запам'ятати його обличчя та покласти зображення собі під подушку. Оцінюючи її, він побачив червоне світло в її густому темному волоссі і повільну криву посмішки на її чуттєвих губах. Він мало не впав у глибокі колодязі її очей.
  
  
  "Привіт", - сказав він, ковтаючи, як школяр. «Вибачте, що дивлюся. Боюся, ви стали для мене сюрпризом. Я знаю, що ми зустрілися кілька хвилин тому, але через всю цю плутанину я не почув ваше ім'я. Я Роберт Мілбанк».
  
  
  «Я знаю», - сказала вона, її посмішка стала ширшою. «А тепер мій Родріго помчав з твоєю… Розою, чи не так?»
  
  
  "Росіта".
  
  
  «Так, Розіто. Отже, нас покинули разом. Сподіваюся, ти не проти того, що ми зламали твою вечірку? Родріго так хотів зустрітися з тобою».
  
  
  "О, Родріго, га?" Отже, ця блідо-яскрава істота була в компанії з жиголо-лицем. Здавалося, вони навряд чи підходять один до одного. "Що змусило його так турбуватися?"
  
  
  Жінка знизала плечима. Вона була молодша, ніж він думав спочатку, може, двадцять шість чи сім років. «Він думає, що багаті американці є чарівними. І він, здається, думає, що дещо з цього позначиться на ньому.
  
  
  "Хм." Погляд Ніка пошукав пари на танцполі та знайшов Розалінду та її партнера. «Він безперечно, здається, досить старається».
  
  
  Вона відверто засміялася. Родріго завжди так танцює. Адже ти не ревнуєш?»
  
  
  «Господи, ні. Як я можу бути у твоїй компанії? Чому б нам не танцювати і не викликати у всіх ревнощів?»
  
  
  "Я сподівався, що ти спитаєш".
  
  
  Вона піднялася із плавною грацією. Її дотик до рук був легким, але електричним, а рухи її тіла - тонкими, ритмічними. Слава музика огортала їх і несла геть. Їхні тіла та рухи були настільки ідеально узгоджені, що жоден з них не усвідомлював механіку танцю. Її ноги рухалися разом із його, і все, що вона відчувала чи думала, переводилося в гармонійний, майже рідкий рух.
  
  
  "Вау!" - подумав Нік і на якийсь час віддався задоволенню своїх почуттів. Танець розсовував і зближував їх, змушував відчувати тепло один одного, і пульсації, що переходили від одного до іншого, текли так плавно, що двоє були майже одним цілим.
  
  
  Нік відчув, як його пульс почастішав, коли в момент музики її стегна торкнулися його. «Дивися на себе, друже, - сказав він собі, бажаючи, щоб його кров охолола. Його пульс сповільнився і відчуття м'якого фокусу залишило його, але відчуття досконалої фізичної гармонії залишилося.
  
  
  Біт змінився. Його партнер усміхнулася йому.
  
  
  "Ви чудово танцюєте", - сказала вона, її голос був чимось дуже схожим на задоволення, а її очі - двома сяючими калюжами.
  
  
  "І ти теж", - щиро сказав Нік. "Це досвід, який у мене дуже рідко буває".
  
  
  "Навіть із… Розитою?"
  
  
  "Розита - професійна танцівниця", - сказав Нік, не зовсім відповідаючи на запитання. Гнучке, чуйне тіло жінки гойдалося разом із ним. "Знаєш, я досі не знаю твого імені".
  
  
  "Карла", - пробурмотіла вона.
  
  
  "Карла". Вдалині пролунав акорд спогадів. "А Родріго твій ...?"
  
  
  Вона засміялася і дуже, дуже трохи відсунулась.
  
  
  «Родріго – моє ніщо. Я Карла Ленглі. Місіс Пірс Ленглі. Містера Ленглі сьогодні немає з нами. Насправді містер Пірс Ленглі буває з нами дуже рідко».
  
  
  Почуття Ніка повернулися до норми.
  
  
  "Він не любить виходити?"
  
  
  "Він цього не робить", - погодилася вона. «Йому нічого не подобається. Все… Він начебто як втомлена людина». Її ніс зробив щось зарозуміле - не очевидне, але безпомилкове.
  
  
  "Це дуже погано", - співчутливо сказав він. "Але ви маєте на увазі, що він насправді залишається вдома і спонукає вас зустрічатися з ... ну, з такими людьми, як Родріго?"
  
  
  «Заохочує мене! О ні. Він ненавидить Родріго. І він хотів би, щоб я залишилася з ним удома. Але тепер його нема вдома. Це дає мені шанс трохи розпустити волосся». Вона трохи напружилася, і на її обличчі промайнула тінь каяття. «Будь ласка, не зрозумійте мене неправильно, Роберте. Пірс ніколи не був соціальною бабою, але він ніколи не відмовляв мені в чомусь. Я не маю розмовляти з вами так».
  
  
  "Чому ні?" сказав Нік, дозволяючи руці блукати в маленькій ласці, що наводить на роздуми. «Чому тобі не сказати те, що ти маєш на увазі? Люди завжди повинні бути самими собою – навіть якщо вони ризикують
  бути неправильно зрозумілим. І я не думаю, що тебе неправильно зрозумів. - Він обачливо подивився їй у вічі, потім злегка торкнувся губами її волосся.
  
  
  Її пальці стиснулися на його плечі, і її стегна затремтіли від музики.
  
  
  «Тоді спитай мене, – прошепотіла вона. "Запитайте мене."
  
  
  "На твоїх умовах", - прошепотів він у відповідь, не зовсім розуміючи, що вона мала на увазі. "Кому ти розповідаєш."
  
  
  Її повіки затремтіли. "Те, що про неї?"
  
  
  «Я тримаю струни», - зарозуміло сказав Нік. "Я роблю, як мені подобається".
  
  
  "Тоді завтра? Просто – коротка зустріч?» Він був вражений тим пристрасним поглядом, який з'явився у її очах. «Можливо, Заміський клуб? Було б цілком природно, що вас член там познайомить».
  
  
  Музика закінчилася, і вони стояли на підлозі, все ще обіймаючи один одного. Розалінда і її позичений Родріго промчали повз, з цікавістю поглядаючи на них.
  
  
  «Тоді спершу пізній обід. А потім – пляж, вітрило, що завгодно». Її очі благали його.
  
  
  «Це звучить чудово, – сказав він. "Ви дозволите мені забрати вас?"
  
  
  Вона похитала головою. «Я зустріну тебе там. Ходімо, сядемо. Я відчуваю, що спостерігають за мною».
  
  
  Вони майже останніми покинули танцпол. Повільно вони повернулися та приєдналися до інших. Нік відмовився дивитись у вічі Розалінді. Він побачив, як на обличчі Карли з'явився закритий вираз. За кілька хвилин вона пішла, тримаючи Родріго за руку.
  
  
  «А тепер йде милий уважний юнак», - пробурмотіла Розалінда.
  
  
  "Йде сальний спив", - недобре сказав Нік. «Я думаю, нам час йти. Давай».
  
  
  Вони пішли у хорі біблійних прощань та запрошень.
  
  
  "Ви пам'ятаєте, де ви поставили машину?" - з сумнівом сказала Розалінда. Навіть Nightbird Rio погасив вогні, і покинуті тротуари виглядали темними та незнайомими.
  
  
  "Звичайно я знаю. У будь-якому випадку, Jaguar не так просто спантеличити. Поверніть праворуч. До речі, ви почерпнули щось корисне від свого постійного партнера з танців вечора, Clammy Hands, який щоразу повзав вашими грудьми? Я глянув у ваш бік? "
  
  
  "Тобі слід поговорити", - з обуренням сказала вона. «Я думав, ти й ця бліда тварюка зробиш це прямо тут, на танцполі».
  
  
  "Що робити? Нічого – не говоріть по літерах. Ця бліда штука, дорога – дівчина вашого хлопця – одна з наших цілей. Місіс Карла Ленглі».
  
  
  "Ох ох!"
  
  
  Вони були так зайняті обдумуванням цього різними способами, що не бачили двох величезних тіней, які чекали на дверях біля «Ягуара».
  
  
  "Отже, - сказала Розалінда, - це була Карла Ленглі".
  
  
  
  
  
  
  Місіс Карла Ленглі
  
  
  
  
  
  «…Два місяці до двадцяти шести років. У вересні минулого року одружена чотири роки. Дітей немає. Освіта, Ріо, Нью-Йорк, Лісабон, випускна школа. Обидва батьки – американці. Дорогий, але не дуже вимогливий одяг та предмети домашнього вжитку; Вочевидь, цілком задоволені матеріальними умовами життя. Шлюбні стосунки менш задовільні, мабуть, через різницю у віці..."
  
  
  Вироки з досьє Карли спадали на думку Ніка і змішувалися з його особистими спостереженнями. Кістки чорно-білих слів вже наповнювалися тілом і забарвлювалися думками.
  
  
  На взяту напрокат машину світив вуличний ліхтар. Звичка змусила його вивчати відполіровані поверхні у пошуках нових відбитків пальців та замків, які могли б показати сліди злому. Він відчинив двері для Розалінди. Вона сіла до «Ягуара» витончено, але обережно.
  
  
  Нік підійшов до свого боку машини. Він відчинив двері і раптово повернувся на подушечках ніг, коротке волосся на потилиці неприємно встало.
  
  
  Двоє чоловіків у масках матеріалізувалися з темряви та майже напали на нього. Один мав пістолет, а інший, схоже, не мав зброї. Рука Ніка хитнулася, навіть коли його тіло повернулося. Він розсік повітря швидкою та смертоносною дугою, яка розірвалася на шиї стрільця. Чоловік ахнув і позадкував. Нога Ніка стрімко вилетіла нагору, а твердий край його правої руки врізався в хрящі вже вкритого м'ясом носа. Пістолет загримів десь на тротуарі, чоловік застогнав і впав навколішки. Нік знову підняв ногу, одним оком не відриваючись від фігури другої людини, що скорчилася, і вдарив п'ятою по шиї стрільця. Коліна чоловіка розплавилися, і він упав.
  
  
  Вуличний ліхтар висвітлив два розрізнені об'єкти. Один із них був ножем, спрямованим вгору до живота Ніка. Інший, схоже, був срібним шипом, що падає на голову другого нападника.
  
  
  Вечірня туфель Розалінди з шипами вдарила другу людину по голові. Він застогнав від болючого здивування, і висхідний ніж втратив мету та інерцію. Нік
  в той же час і дозволив клинку, що метається, промайнути повз нього. Він стиснув лещатами руку з ножем, коли атакуючий втратив рівновагу. Він знову обернувся, опускаючи руку під свою, а коліно вгору. - гаркнув він. Чоловік задихнувся і впав. Нік, ігноруючи маркіза Квінсберрі, але не правила рукопашного бою, вдарив його, коли він упав. Він штовхнув його насправді акуратно і болісно. На цей раз стогін був голосом з пекла.
  
  
  Нік дістав ніж та пістолет і кинув їх у свою машину.
  
  
  «Молодець, Троянд. Дякую», - сказав він і опустився на коліна, щоб швидко обшукати двох нападників.
  
  
  "Це було безглуздо з їхнього боку", - сухо сказала вона. «Вони мали змусити тебе захищати мене».
  
  
  "Можливо, вони думали, що я не буду", - розгублено сказав він. «Подивіться довкола, переконайтеся, що ніхто не йде».
  
  
  Вона дивилася у ніч.
  
  
  «Навіть миша. Потрібна допомога?"
  
  
  Ні. Просто продовжуй дивитися. Я не хочу нічого пояснювати чи зв'язуватися з поліцейськими».
  
  
  Його пальці майстерно пробіглися двома комплектами одягу.
  
  
  На свій подив, він виявив посвідчення особи, ключі, невеликі суми готівки, коріння квитків та позначки від прання. Він зірвав темні хустки-маски і побачив щетинисті обличчя, перекручені більше болем, ніж загрозою. Їхні гаманці та пошарпані карти нічого для нього не означали. Він все одно взяв їх, вийняв гроші та залишив їх у кишенях. Його брови задумливо насупилися.
  
  
  "Може, ми візьмемо їх із собою?" - спитала Розалінда з ноткою нервової напруги в голосі.
  
  
  «Тягнути його за волосся через хол Copa International? Ні дякую. Ми залишимо їх там, де їх знайшли». Говорячи це, він скотив того, хто стріляв у тінь, і притулив до стіни в ніші дверного отвору. "Більш менш." Він обернувся до іншого. «Вони були досить уважні, щоб повідомити мене про ім'я, адресу, номери телефонів і навіть дитячі фотографії».
  
  
  "Що?"
  
  
  "Так, незвичайно, чи не так?" він погодився і затяг ножа в квадрат темряви подалі від вуличного ліхтаря. Чоловік жалібно застогнав. Нік шпурнув його на плитку і побачив, що його очі розплющуються.
  
  
  Так ти знову з нами, Мак? Імпульсивно, Нік придушив бажання сказати Хто тебе послав? і натомість сказав: «Що, чорт забирай, за ідею? Ти шукаєш тюремного ув'язнення – чи я знову тебе поб'ю?»
  
  
  "Сукін американець", - виразно сказав чоловік. «Проклятий багатий злодій». Він плюнув угору. Нік різко повернув голову, але відчув, як бризки потрапили йому на щоку. Тильною стороною долоні вдарив чоловіка по обличчю.
  
  
  «Злодій? Хіба ти не такий?
  
  
  Чоловік видав непристойний безмовний звук. Ти, ти бруд. Все, що маєш. Ти вкрав це. Автомобіль, жінку, все». Він застогнав і схопився за свою болісну руку. «Іди сюди, влаштуй грандіозне шоу на свої паршиві гроші. До біса тебе, свиня. Якщо хочеш, поклич поліцію. Ублюдочний шахрай!»
  
  
  "Роберт!" Голос Розалінди був наполегливим. «Залишіть їх, заради Бога. Про них не варто турбуватися. Вони нічого не здобули. І я не хочу робити дурниць із поліцією. Будь ласка дорога…"
  
  
  "Готовий посперечатися, що ти не будеш!" Агонізуючий голос був глузуванням. «Скільки вона обійшлася тобі з вкрадених грошей? Я читаю газети, я знаю, що ти...»
  
  
  Рука Ніка врізалася в обличчя, що посміхається, і закрила йому рот.
  
  
  "Ви знаєте, що б я зробив, якби я був вами?" - сказав він, вичерпуючи крижану ненависть. «Я лежав там і молився, щоби поліцейські не приходили. А потім, коли мені стало трохи краще, я виїхав би з міста. Бо, може, я піду в поліцію, а може, й не стану. Але я знаю, де тебе знайти – ти і твій друг”. Він багатозначно постукав по кишені пальто. що, можливо, я тебе відпущу, можливо».
  
  
  Чоловік сказав щось брудне. Бандит заворушився і застогнав. З тихої ночі пролунав чоловічий голос, що здійнявся у веселій ранній ранковій пісні.
  
  
  "Роб, давай!" Голос Розалінди був нетерплячим, коли вона сіла в машину.
  
  
  Чиясь рука і нога знову злобно вдарили. Було ще два болючі звуки. Нік заліз на водійське сидіння, і незабаром «Ягуар» скотився в потік машин, що прямував до пляжу Копакабана.
  
  
  Нарешті Розалінда заговорила.
  
  
  «Ви справді думаєте, що вони були на рівні? Я маю на увазі… кошерні шахраї?
  
  
  "Майже позитивно". Нік кивнув, дозволяючи "Ягуару" набрати швидкість. «Я перевірю їх за першої нагоди, але я відчуваю до мозку кісток, що вони чесні головорізи. Професійний ризик бути брудно багатим. І очевидний. І тіньовий. До речі, чому «Роб»? "
  
  
  "О, я не знаю", - сказала Розалінда.
  звісно. "Чомусь ти не схожий на Боба".
  
  
  "Хм." З якоїсь причини це нагадало йому Карлу. «Слухай, у мене завтра гаряче побачення з цією жінкою з Ленглі. Як ти думаєш, ти зможеш…?
  
  
  "О, я впораюся", - перервала вона. «Чи не витрачали часу даремно? Чи не думаєте ви, що вам ще трохи часу, щоб почати грати з іншими жінками?» Чомусь вона виглядала роздратованою.
  
  
  "Це небагато", - визнав він. «Але я завжди повертатимуся до мого єдиного справжнього кохання - яке не дає мені потрапити до спальні».
  
  
  "Хм!" Розалінда скривила губи, але її очі були задумливі.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Глибокі помаранчеві промені пізнього полуденного сонця падали на затоку і повільно розчинялися в воді, що темніла. Нік і Карла, залиті сонцем і вкриті сіллю, лежали на величезному пляжному рушнику, який вона принесла. Обід у клубі був недовгим; день на неймовірно відокремленому пляжі був довгим і лінивим. Час від часу вони насолоджувалися невеликим виливом із фляжки, яку вона принесла.
  
  
  Якось Нік запитав: «Що це, афродизіак?»
  
  
  Вона посміхнулася йому з-під опущених повік і відповіла: "Тільки якщо ти знайдеш це так".
  
  
  Тепер він ліг, дивлячись крізь пальмове листя. Це був самий відокремлений пляж, який він колись бачив. Вони плавали, сміялися і пили, і лише кілька разів бачили людей десь поблизу. Вони говорили майже все, крім того, що мало значення для кожного з них. Очі Карли були живі, а обличчя залите сонцем і, можливо, ще чимось.
  
  
  «Давай, Роберте. Ще одне швидке плавання до заходу сонця!
  
  
  Радо сміючись, він підняв її на ноги. Разом вони побігли до води. Нік проплив уперед і пірнув нижче, затамувавши подих і чекаючи на неї. Сильні руки потяглися до неї, коли вона ковзала повз, і вони обоє сміялися, поки не задихнулися. Потім вони побігли назад через пляжну смугу до свого затишного місця між деревами.
  
  
  "Давайте знімемо ці мокрі речі і насухо витираємося рушником", - весело сказала Карла. «А потім давай полежимо тут і подивимося, як з неба випаровуються кольори».
  
  
  Нік дивився на неї. "Ти маєш на увазі…?"
  
  
  Вона засміялася його подиву. "Чому б і ні? Ми дорослі, чи не так? Хіба вам іноді не подобається відчувати, що все ваше тіло може вільно дихати морським повітрям, вбирати його? Вона стягувала ремені, доки говорила. «Не хвилюйся – нас ніхто не побачить. Звісно, якщо ти не хочеш…»
  
  
  "Звичайно, я хочу", - сказав Нік. «Просто я один із тих загальмованих американців, про яких так багато чути». Трохи ніяково, прикрившись рушником, він зняв свої шорти, пильно дивлячись на пальмову гілку, що низько висить, з впевненістю знаючи, що буде далі.
  
  
  Вона лежала на рушнику, гарна й оголена.
  
  
  Він ліг поруч із нею. Миттю дивилася на хмари у вечірньому небі. Потім вона обернулася до нього і поклала одну прохолодну руку йому на обличчя.
  
  
  "Роберт ... хіба я тобі не подобаюся?"
  
  
  «Звичайно, Карла. Більш ніж небагато», - промимрив він. «Ти гарна, ти збуджуюча. І ти одружена. Якщо мені щось не подобається, то це чоловік, який ховається на задньому плані». Але його ніжно погладжує рука зняла укол з його слів.
  
  
  “Це не шлюб! Це взагалі не шлюб! - люто сказала вона. «А чому тобі до того, що я одружена, якщо ні?»
  
  
  На це питання важко було відповісти. Він знайшов час, притягнувши її до себе і красномовно поцілувавши.
  
  
  «Карла… це не має нічого спільного з святенництвом. Але я обережний. Заради тебе і себе я не хочу, щоб розлючені чоловіки гавкали нам по п'ятах. Наприклад, ти знаєш, де він зараз? ви слідували. "
  
  
  "Ха!" Вона видала зневажливий звук. «Він не посміє. Він знає, що втратить мене назавжди, якщо спробує. У будь-якому разі його немає в місті».
  
  
  «Але ж ти не знаєш де? Принаймні ти так сказав. Звичайно, ти маєш знати…»
  
  
  Вона різко відсунулася від нього з таким розгніваним виразом обличчя, що він зрозумів, що повинен змінити мелодію, інакше він втратить ту маленьку нитку, яку тепер тримав у руках.
  
  
  Карла! Хіба ти не бачиш, як ти мене приваблюєш? Я не можу не питати тебе про це. Карла… будь ласка». Він підвівся на засмаглому лікті і схилився над нею. «Боже, ти такий милий». Він зітхнув і заплющив очі. Його рука ковзнула по м'яких лініях її шиї і підборіддя… ковзнула вниз, щоб відчути контури одних високих гострих грудей… ковзнула нижче і відчула шовковисту м'якість. Він запитував, коли вона його зупинить.
  
  
  Її тіло корчилося під ним.
  
  
  Кольори зійшли з неба, і їхнє місце зайняла м'яка темрява.
  
  
  Його губи повернулися за курсом, наміченим його пальцями.
  «Укусіть мене. Укусіть мене! - благала вона, стиснувши зуби.
  
  
  Він вкусив її. Кілька разів у різних місцях.
  
  
  Потім вона нахилила його голову і поцілувала жадібно, вміло. Її пальці блукали його тілом. Її напівзаплющені очі блищали в напівтемряві, дихання почастішало. Незважаючи на себе, він відчув, як його власний пульс почастішав. Здавалося, її зростаюча пристрасть перетворила її на яскраву і красиву істоту. Задвірки його свідомості нагадали йому Пірса Ленглі, людину. В іншому кутку йому холодно сказали, що ця жінка змінила за власним бажанням, і це може бути його першим і найкращим кроком до зниклого агента. Перед його думкою виникла бездумна пляма.
  
  
  Нік відчув, як її ноги розсунулися під ним, відчув, як напруга його власного тіла ковзає, ніби в темний, невідомий колодязь, який перетворився на хвилястий ставок, а потім у вир, що кружляє. Він дозволив собі піти, весь у собі, за винятком тієї частини, яка завжди була агентом, готовим до небезпечних та несподіваних. Його грубий голос сказав йому тепер, що він повинен поспішати, що це буде пекельне місце, де можна потрапити.
  
  
  Вона ахнула і вкусила. Її тіло тремтіло і викривлялося від бажання. Її ноги обвилися навколо нього, а її м'язи напружилися, щоб витягти з нього всю силу, яку він міг дати. Йому не треба було прикидатися ніжністю, яку він не відчував; вона віддалася люто і нестримно, вимагаючи від нього такої ж жорстокості та тваринної сили. По-своєму вона була чудова - абсолютно занедбана, надзвичайно досвідчена, затято фізична.
  
  
  Йому здавалося, що він тоне у хвилях її бажання, хоч він знав, що сам створює хвилювання. Смутно він подумав про Розу і з якоїсь причини відчув ненависть до себе і до жінки, яка здригалася під ним.
  
  
  Нарешті він сплив, задихаючись; і, нарешті, вона глибоко зітхнула і випустила його - люто стискаючи його, ніби сама тонула - у серії коротких болісних стогонів екстазу.
  
  
  Потім вона лежала майже тихо, зітхаючи й тремтячи.
  
  
  Він змусив себе бурмотіти щось м'яке, безглузде, хоч його спонуканням було схопити одяг і бігти. Але через мить вона розплющила очі, і вони були наповнені щастям та задоволенням. А потім йому захотілося проклясти себе і попросити її пробачення.
  
  
  "О, Боже ..." - сказала вона і знову зітхнула. "Так сильно. Так раптово. Наступного разу…» Вона затамувала подих і подивилася йому в очі. "Буде наступного разу, чи не так?"
  
  
  Зрештою, він змусив себе діяти. То була його репліка.
  
  
  Він повільно відійшов від неї, знаючи, що її апетит не задовольняється, а розпалюється, що її бажання мати його тіло зростатиме і продовжуватиме зростати. Він знав це так само точно, якби вона розповідала йому весь день.
  
  
  "Там буде, чи не так, Роберте?"
  
  
  Він хрипко зітхнув. Сором – Роберта Мілбанка чи Ніка Картера, він не знав, хто саме – змусив його піднятися на ноги та обернути рушник навколо талії.
  
  
  Карла. Карло, послухай мене». Він упав навколішки поруч із нею. Його голос був твердим і розумним, м'яко благаючим. «Ти маєш розповісти мені про свого чоловіка. Не тому, що я хочу підглядати. Не тому, що я не довіряю тобі. А тому, що мені просто не подобається думка, що я не знаю, де він. Мені не подобається ідея Родріго теж. Хіба ви не знаєте? "
  
  
  Вона трохи напружилася і відкрила рота, щоб щось сказати.
  
  
  "Ні, зачекайте!" – наполегливо сказав він. "Не сердіться. Не псуйте все це. У нас може бути щось чудове разом, ти і я». Його голос раптово став твердим. «Але мені не подобаються складнощі. Мені не подобаються загадки – і я не люблю змагання. Я просто хочу знати, як ви можете дозволити собі так недбало ставитись до нього. Де він і коли він повернеться? Невже це так багато потрібне від вас? "
  
  
  Настала її черга дотягнутися до чогось, що могло б прикрити її оголене тіло.
  
  
  "Ви завжди виявляєте такий інтерес до чоловіків?" - крижаним тоном спитала вона.
  
  
  "О, Боже", - дуже тихо сказав він. Він підвівся на ноги і деякий час дивився на неї.
  
  
  "Тобі не спадає на думку, - спокійно сказав він, - що ти той, хто мене цікавить?" Він відвернувся і почав вдягатися.
  
  
  Вона дивилася на нього крізь густу темряву.
  
  
  "Я не знаю, де він", - сказала вона нарешті. «Я не бачив його вже кілька тижнів. Він зателефонував мені зі свого офісу і сказав, що йому треба виїхати у справах. Він не сказав, куди, і я не спитав. І він не сказав, як довго він буде далеко. Я давно відмовився від турбот”.
  
  
  Вона почала натягувати одяг.
  
  
  "Він дзвонив тобі з офісу, і його не було кілька тижнів"). І він не був із тобою на зв'язку? Чи часто він робить такі речі? Нік перекинув питання через плече.
  
  
  "Ні, я вважаю, що ні", - визнала вона. "Він зазвичай не затримується
  так довго. І він дзвонить”.
  
  
  У голові Ніка було безліч питань, але він не наважувався ризикнути їх поставити. Він застебнув сорочку і задумливо замислився. Було хоча б дуже можливо, що Пірс Ленглі справді поїхав у справах. Але він у цьому сумнівався. І його сумніви зростали з кожною хвилиною. Двох вже знайдено мертвими, які померли з різницею в кілька тижнів. А Ленглі?
  
  
  "Цього разу пройшов майже місяць", - сказала вона задумливо, ніби розділяючи його думки.
  
  
  «Хм. Тоді він може повернутися будь-якого дня. А коли він повернеться, я здаюся, чи не так? Ні, Карла. Я не так граю. Не хочу ділитися з тобою. І я не хочу". Не хочу, щоб його виставляли дурнем. Що було б, якби він сьогодні раптово прийшов додому та почав шукати тебе тут? "
  
  
  Вона зневажливо засміялася. "Він ніколи не дивиться сюди".
  
  
  Нік обернувся до неї обличчям. «Ніколи? Як часто він повинен це робити?
  
  
  "Чорт тебе подери!" - Вигукнула Карла. «Чорт тебе забирай! Ти кращий за мене? Чого ти від мене хочеш? Що ти від мене хочеш?" Вона була на ногах, напіводягнена, очі горіли гнівом і мукою.
  
  
  "Нічого особливого", - розумно сказав Нік, ніби він втратив інтерес. «Просто дізнайся, де він і коли він повернеться. І позбався цього Родріго теж. Мені начхати, що я просто один із зграї». Його очі переважали над нею, і вона придушила відповідь, яка зірвалася з її губ. "Я звик отримувати те, що хочу". Раптом він усміхнувся своєю чарівною усмішкою. "Звичайно, в даному випадку це нічого не означає, якщо ти теж не хочеш мене".
  
  
  Вони мовчки перестали одягатися. Карла нарешті заговорила.
  
  
  "Як я можу дізнатися?"
  
  
  «О, - сказав Нік, ловлячи сигарету, - ти, мабуть, знаєш деяких з його ділових знайомих. Дізнайтеся, з ким він востаннє розмовляв, що він сказав, якщо він зв'язався зі своїм офісом. Мені не потрібно казати вам, як. "
  
  
  Що, якщо я не зможу? Що, якщо я не впізнаю?
  
  
  Він знизав плечима. «Маю сказати, я думаю, що це досить дивно». Він зібрав рушники. «Давай повернемося до клубу за твоєю машиною. Хіба ти не хочеш, щоб я відвіз тебе прямо додому?
  
  
  Вона дивилася на нього. "Ви маєте на увазі - ми не бачимо один одного сьогодні ввечері?"
  
  
  "Ну, я думаю, це краще, чи не так?" – дружелюбно сказав Нік. "Спочатку ми вип'ємо ..."
  
  
  "А потім ти не хочеш мене знову бачити, чи не так?"
  
  
  Нік упустив рушники. «О, люба, ні! О, Карла, це не так». Він терміново обійняв її. "Будь ласка, не думайте так". Його мова знайшла її мову в пристрасному поцілунку. Її очі були напівзаплющені, а губи блищали.
  
  
  "Ходімо," м'яко сказав. "Просто зателефонуй, коли будеш готовий мене бачити".
  
  
  Він знав, що вона точно знала, що він мав на увазі. І він знав, що вона зателефонує.
  
  
  
  
  
  
  Допитливий репортер
  
  
  
  
  
  Було вже за північ, коли людина, яка не була ні Ніком Картером, ні Робертом Мілбанком, залишила розкішний номер у готелі Copacabana International. Він був молодий, але сутулий. Сильні риси його обличчя приховувала борода, яка асоціюється з розсіяними професорами чи жителями Грінвіч-Віллідж. Його сталеві сірі очі були спотворені за товстими окулярами, а костюм, хоч і добре скроєний, вільно звисав з його постаті. Але він рухався швидко, очі насторожилися.
  
  
  Спочатку він переконався, що коридор порожній. Він знайшов сходи, пройшов три прольоти, а потім піднявся ліфтом на поверх вулиці. Звідти він пішов до Excelsior Copacabana, провів кілька хвилин у барі, а потім упіймав таксі і вирушив до готелю Serrador у центрі міста.
  
  
  Перед від'їздом з Інтернаціоналу він разом із Розаліндою ознайомився із сьогоднішніми подіями та планами наступного дня.
  
  
  «Я не впевнена, що це був той самий чоловік», - сказала вона. "Я миттю побачив його тільки після того, як ви помітили, що за нами спостерігають. Але це кругле обличчя виглядало знайомим. Він був із групою, але було важко сказати, чи належить він до них, чи вони просто У всякому разі, він сказав Я знаю, що він задумав для мене – він сказав щось про угоди з сумками з алігатора та аметистами – але для вас я думаю, що це дівочі шоу та азартні ігри».
  
  
  "Сільвейро, га?" - Сказав Нік, смикаючи себе за бороду. "Цікаво, це його справжнє ім'я?" Гадаю, він не сказав, коли зателефонує».
  
  
  "Ні", - сказала вона, розглядаючи його нове обличчя. «Він просто посміхнувся і сказав, що ризикне знайти нас через якийсь час. А потім він усміхнувся своєю жирною усмішкою та пішов».
  
  
  «Добре, ми зачекаємо на нього», - сказав Нік. «А тепер послухайте. Я залишив слово, що нас не турбувати до пізнього ранку. Коли ви підете, візьміть табличку з дверей і тайте звідси якомога ненав'язливіше. Я зустрінуся з вами в музеї між трьома та три тридцять. Будь ласка, постарайтеся виглядати трохи менш розкішно, ніж зазвичай, щоб вас не приваблювали
  натовп шанувальників”.
  
  
  "В музеї?" - зневажливо сказала вона. «Ймовірно, це будуть лише я та миші».
  
  
  «Ага, бережися цих мишей. І зробися сама, як миша. Хочеш Кольт, про всяк випадок?»
  
  
  "Ні дякую. Я не хочу, щоб мене спіймали з чимось подібним. До речі, як ви цілувалися з мадам Ленглі?
  
  
  Обличчя Ніка напружилося з-під бороди. «Якщо ти можеш винести незнання, я б одразу не спитав. Але якщо вона зателефонує, поки ти тут, просто… е-е… візьми повідомлення. Або, якщо вона залишить записку, прочитай її і позбався. цього. Під час виступу він поширив кілька статей про свою персону. Люгер, стилет і невелика кругла куля, яка могла бути пластиком, металом або якимось сплавом.
  
  
  "Та це ж Вільгельміна!" - сказала Розалінда, широко розплющивши очі і піднявши прекрасні брови. «І Х'юго, чи не так? Я думала, що ти їх втратив».
  
  
  Бородате обличчя розпливлося в усмішці.
  
  
  "Я теж. Але - це кумедний старий світ, це так. Я їх повернув. Я розповім вам, як днями. Це справжня історія. А поки - де Сантос і Бренха. Якщо вам потрібно Мені терміново зателефонуйте до кімнати 1107, Серрадор, і запитайте Нолана. Я чутиму телефон, навіть якщо перебуваю в іншій кімнаті. Все готове. на завтра?
  
  
  Вона кивнула головою. «Так, це буде легко. Але ким ти будеш, коли я тебе побачу?
  
  
  "Хм." Він замислився на мить. «Я думаю, це підійде. Поки що не потрібно занадто часто перемикатися. Шукайте Майкла Нолана, бородатого хлопчика-репортера. І подбайте про себе, добре? Нік обернувся до неї і взяв її обличчя руками. «Я не хочу, щоби з тобою щось трапилося. Перевіряйте замки та вікна, коли я піду, і не робіть нічого необачного завтра. Ми тільки починаємо, і мені потрібно, щоб ви були поряд».
  
  
  "Ну, це не дуже схоже на це", - почала вона, але він змусив її замовкнути бородатим поцілунком у губи.
  
  
  "Не відчиняй двері стороннім", - сказав він легко. «Просто перевірте, чи вільний берег, і я вже в дорозі».
  
  
  Коридор був порожній.
  
  
  У понеділок, невдовзі після години дня, він вдруге відчинив двері кімнати 1107 готелю «Серрадор». Перший раз стався за кілька годин після їхнього прибуття ближче до кінця минулого тижня. У той же час місіс Марлен Вебстер з Далласа, штат Техас, зареєструвалася в кімнаті 1109 і зажадала повної самоти на вихідні. Майкл Нолан, бродячий кореспондент Washington Herald, дав зрозуміти керівництву, що має намір використовувати свою кімнату тільки як штаб-квартиру для поїздок з міста в глиб країни. Він бував там рідко.
  
  
  Нічого не вказувало на зв'язок між Майклом Ноланом і місіс Марлен Вебстер, незважаючи на замкнені двері. Документи дуже добре оформили бронювання. Керівництво не мало знати, що і леді, і джентльмен можуть відкрити майже будь-які двері з легкістю найдосвідченішого зломщика.
  
  
  Нік замкнув за собою двері кімнати 1107 року. Звичка змушувала його перевіряти дверцята шаф, ящики бюро, вікна, запилені поверхні та сантехніку. Ліжко, яке він залишив пом'ятим під час свого першого візиту, поправили, але більше нічого не змінилося. Пошарпаний багаж і трохи одягу Нолана залишилися недоторканими.
  
  
  Він дістав з кишені невеликий набір і швидко порався із запірним механізмом, який прикріпив до сполучних дверей під час свого першого візиту. Через кілька секунд він увійшов до кімнати 1109 року і оглянув багаж місіс Вебстер.
  
  
  Багаж місіс Вебстер був дивом винахідливості. Крім звичайного набору жіночих прикрас, до нього входили деякі пристрої, відомі лише AX та аналогічним спеціалізованим службам. Косметичка місіс Вебстер була особливо добре підігнана. Коли його зняли з верхніх полиць, він показав короткохвильове радіо, відоме AXEmen як Оскар Джонсон.
  
  
  Повідомлення Ніка Хоуку було коротким і загадковим:
  
  
  ПРЕС-ТУР ЗАВТРА ПІДТРИМКА ПОВНОВАЖЕННЯ, ЯКЩО НЕОБХІДНО. НОЛАН ЗА НОВИНАМИ БУДЕ ПОМОЧНИКОМ З АНТРОПОЛОГІЧНОЇ ІСТОРІЇ. ГОЛОВНИХ ПЕРЕРИВІВ ЩЕ НІ.
  
  
  
  
  Відповідь Хоука була ще коротшою. ПЕРЕВІРИТИ. ПІДТРИМУВАНІ ОБЛІКОВІ ДАНІ.
  
  
  Це було небагато, але це означало, що штаб-квартира AX знатиме, куди прямують агенти Картер та Адлер, коли востаннє отримували звістки. Картер з повними повноваженнями для преси перевірятиме Rio Journal. А Розалінда Адлер буде у Національному індійському музеї.
  
  
  Нік скористався ванною Марлен Вебстер і розсипав її ароматний порошок на полиці та на підлозі. Підійшовши до ліжка, він натягнув ковдру і пом'яв подушку. Потім, трохи прочинивши тут ящик і кинувши туди жіночу туфлю, він замкнув Оскара Джонсона на ніч і повернувся до кімнати 1107 року.
  
  
  Протягом п'ятнадцяти хвилин він виконував вправи йоги, які дозволяли йому вичавлюватись із вузьких кутів і надовго затримувати подих багато хвилин,
  потім він заліз у ліжко Майкла Нолана і заснув як немовля.
  
  
  Вранці він трохи поправив бороду і пішов далі.
  
  
  Головний редактор англомовної газети Ріо тепло привітав його. Його дуже цікавило, що бродячий репортер Washington Herald і стрінгер Amalgamated Press and Wire Service - так, так, звичайно, він уже отримав їхнє телеграфне повідомлення - повинні цікавитися місцевою кримінальною історією.
  
  
  Тон Ніка був серйозним, і він смикнув себе за бороду.
  
  
  «Звичайно, ви розумієте, сеньйоре, - сказав він цілком прийнятною португальською мовою, - що на даний момент мій запит має конфіденційний характер. Пізніше – поліція. Але тепер – ви розумієте, як справи з будь-ким, хто відстежує історію, – воліють поговорити безпосередньо з керівниками”. Він принизливо усміхнувся. «Принаймні, я завжди вважав за краще працювати незалежно від влади якнайдовше».
  
  
  Редактор зрозуміло посміхнувся.
  
  
  «Але, звісно. Репортери скрізь одні й ті самі. Але чому у вас має бути такий інтерес до нікчемності, подібної до Аппельбаума? Цікава історія, так, але виразно не важлива?»
  
  
  "Можливо, не саме по собі", - сказав Нік. «Але мені цікаво, чи до вас дійшло, що ще один американець, торговець коштовностями Пірс Ленглі, зник безвісти протягом кількох тижнів? І що ваш репортер, Жоао де Сантос, був знайомий із ними обома? Це може нічого не означати. звичайно, але в цьому є щось цікаве, чи не так? Він сподівався, що його власні питання не здадуться надто цікавими.
  
  
  «Наш власний де Сантос? Але...» Очі редактора звузилися. "Звідки ви знаєте, що він знав інших?"
  
  
  Нік сумно зітхнув. «Розумієте, Апельбаум має сім'ю в Штатах. Досить далекі родичі, але він мав звичай писати їм. Мабуть, він мало спілкувався, та й писати не було про що. Тому він згадав своїх друзів та книги, які йому подобалися найбільше, тощо. Тепер, коли він якийсь час не писав – ну, ось як усе почалося, розумієте. А потім, коли його тіло було виявлено, і відразу після цього де Сантоса було знайдено мертвим, і Ленглі зник безвісти, ну, мій офіс телеграфував мені розібратися в цьому».
  
  
  Це була досить спотворена історія, але в нього були телеграми та документи, що його підтверджували. Він також мав природний інтерес головного редактора до Жуана де Сантоса.
  
  
  "Але Ленглі! Що ти маєш на увазі, він зник?"
  
  
  Нік знизав плечима. «Ні його будинок, ні його офіс не мають жодної вистави, де він знаходиться, і він був відсутній на кілька тижнів. Це може бути суто особиста справа чи якась дуже секретна справа – хто може сказати? Але я хотів би дізнатися. І я сподівався, що ти зможеш мені допомогти. Мій офіс, здається, думає, що за цим може бути щось більше, ніж здається на перший погляд. Чи можна перевірити, чи можуть інші американці зникнути безвісти? Чи загадково знайдені мертвими? »
  
  
  "Але чому де Сантос?"
  
  
  "Я не знаю. Я зовсім не знаю. Але, можливо, він просто натрапив на історію, на яку не мав натрапити».
  
  
  Нік кинув на редактора проникливий погляд, схожий на газетний яструб.
  
  
  "Що це за історія?"
  
  
  Нік запозичив свою уяву і запропонував історію, яка включала торгівлю зброєю та оптове пограбування дорогоцінного каміння. Звичайно, він міг тільки здогадуватися, будучи тут відносно чужим, але хіба це неможливо? На той час, коли він закінчив, він сам майже в це повірив. Редактор теж принаймні достатньо, щоб надати йому неохочу допомогу. Він пообіцяв, що його співробітники проведуть перевірку зниклих безвісти, і повідомив Ніку про подробиці виявлення тіл Аппельбаума і де Сантоса. Зрештою він пообіцяв зателефонувати Кармен де Сантос і запропонувати їй дозволити бородатому американському репортеру взяти в неї інтерв'ю.
  
  
  "Але я не можу обіцяти, що вона побачить тебе", - сказав він, піднімаючись і проводячи Ніка до дверей свого офісу. "Як ви розумієте, вона так важко переживає".
  
  
  "Я можу це зрозуміти", - співчутливо сказав Нік. "Але ви можете запевнити її, що я заберу в неї дуже мало часу і що я надзвичайно поважаю її почуття. Але у світлі того, що ви мені щойно сказали, вона, можливо, не проти спробуватиме прояснити це. У будь-якому випадку, я не дзвонитиму їй, поки не отримаю від вас звістку. Вона може навіть зателефонувати мені сама, якщо їй подобається. Майкл Нолан, номер 1107, готель Серрадор "
  
  
  Він повернувся до готелю, зробивши по дорозі одну коротку зупинку. У книгарні «Єдиноріг» була табличка на дверях: зачинено.
  
  
  Кімнати 1107 та 1109 були очищені та відремонтовані.
  
  
  Він замкнув сполучні двері і сів чекати й думати. Можливо, йому варто зателефонувати Карлі.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Розалінда пройшла через широкі двері Національного музею Індіанців та зітхнула з полегшенням від довгоочікуваної прохолоди.
  Вона зупинилася біля входу і подивилась на план поверху.
  
  
  «Індейські цивілізації Центральної та Південної Америки… племена Бразилії, Колумбії, Чилі, Перу, Мексики і т.д. і т.д. і т.д. Пуебло… зуні… ацтеки… інки… хівари… і т.д. , костюми, мови, звичаї… місця поховання… жертовні колодязі… храми… скарби… конкістадори… ну, от і все. Офіси? Перший поверх, мабуть. Але спочатку вона шукала все, що відповідало її ранковому курсу. Вона пройшла через мармурове фойє і через відчинені подвійні двері в кімнату, заставлену величезними скляними шафами.
  
  
  Будь-хто, хто дивився на неї, побачив би непоказну жінку середнього зросту в невисоких зручних туфлях і в дещо невідповідній прямій бавовняній сукні. Її волосся було зібране в пучок, і воно було на диво неживим, ніби ніколи не відчувало сонця. Крихітні зморшки защипали куточки її очей та рота. І сьогодні її звали Мері Луїза Бейкер. Від цього вона навіть відчула себе сірою.
  
  
  Вона шукала компанії серед індіанців у скляних корпусах. Був один нудний турист, чоловік, у сорочці з квітковим малюнком; одна серйозна молода пара з блокнотами та хрипкими голосами; один мовчазний юнак, який терміново потребує стрижки; одна старенька займала єдине місце для сидіння. Схоже, це крісло охоронця, хоч вона не здавалася охоронцем.
  
  
  Розалінда наважилася. Це справді було досить цікаво. Діорами були виконані напрочуд добре, і очі цих людей з далекого минулого були напрочуд живими. Стародавні твори та їх переклади, а також деякі артефакти особливої форми та дизайну лягли в основу однієї з маловідомих монографій Карлоса Бренхі про втрачений континент та його тих, хто вижив. Він написав кілька таких робіт у своєму сухому науковому стилі, підкріпивши свою дисертацію порівняннями ієратичного листа та ретельними малюнками вишукано виготовленого посуду із символічними написами. У неї зараз була одна з цих монографій у її об'ємному гаманці разом із рекомендаційним листом, на підготовку якого пішла значна частина ранку. Сам собою підпис був другорядним шедевром. Кожен міг відразу побачити, що це робота старіючого вченого з точним розумом і тремтячою рукою.
  
  
  Коридори, здавалося, тяглися нескінченно. Кожна головна кімната вела до інших, і кожна з додаткових кімнат мала відгалуження. Над основним поверхом знаходився антресоль, а над ним ще кілька поверхів відкритих експонатів та вітрин. Охоронці музею здавалися нечисленними та рідкісними.
  
  
  Нарешті, почуваючи себе просоченою індійськими знаннями та пригноблена віковою тишею, вона попрямувала до офісів на першому поверсі.
  
  
  Табличка на дверях говорила: ПРИВАТНИЙ. ОФІС. Лікар Едуардо Соарес. Лікар Карлос Бренха.
  
  
  Вона легенько постукала у двері. Нема відповіді. Вона знову постукала. Нарешті пронизливий голос нетерпляче вигукнув: «Входьте! Заходьте!»
  
  
  Вона зробила. Худий чоловік у окулярах визирнув із-за столу, заваленого паперами, книгами, церемоніальними масками та незвичайними керамічними виробами. Другий стіл був ще безладнішим, але він був порожній.
  
  
  "Доктор Бренха?" - Невпевнено запитала вона. "Чи ти…?"
  
  
  «Ах! Ні! Вибач. Дуже шкода". Чоловік незграбно підвівся і жестом показав їй на стілець. «Доктор Бренха – незрозуміла річ загалом. Не можу цього збагнути! Радий бачити Вас. Ви знаєте його? Будь ласка, сідайте. Мене звуть Соареш. Куратор. Бренха, так. Дивна історія – хороша людина, прекрасний розум. Ви кажете, що знаєте його? О ні, звісно, ні. Я доктор Соарес. А ви? "
  
  
  "Мері Луїза Бейкер", - нерішуче сказала вона. «Колорадський інститут індійських досліджень. Я маю рекомендаційний лист до нього». Розалінда покопалась у сумочці. "Я тут у відпустці, але подумав, що скористаюся цією можливістю ..."
  
  
  «Ах! Як шкода". Лікар Соареш пильно подивився на неї поверх окулярів. «Я не бачив Бренху протягом кількох тижнів. Його немає вдома, він не приходить на роботу, він не потрапив в аварію, ніхто не знає, де він може бути. Раптом одного разу він не прийшов. Я приголомшений».
  
  
  «Ви маєте на увазі…» Розалінда дивилася на нього. «Ви маєте на увазі, що він щойно зник? Невже він у поїздці, у відпустці, у гостях?»
  
  
  Соареш енергійно похитав головою.
  
  
  «Ніколи не вирушайте у поїздку без ретельно розроблених планів. Жодної поїздки. Жодного відвідування.
  
  
  "Але ви, звичайно, перевірили через поліцію?"
  
  
  "Ну звичайно! Лікарні, поліція – морг. Жодних слідів. Жахливо! Десь захворів, мабуть, втратив пам'ять. Як би ми всі іноді були розсіяними. Та не так. Погано погано".
  
  
  «Але це зовсім неймовірно! Коли ти сказав, що бачив його востаннє? Обличчя Мері-Луїзи Бейкер було блідим від співчуття та тривоги. «Інститут буде…»
  
  
  «Ось він», - сказав Соарес, гортаючи папери на столі і дістаючи календар. «6 грудня. Була п'ятниця. Нас тут нема.
  на вихідні, звісно. Ой! Мало не забув. - Він подивився на неї з цікавістю. - Хтось ще питав про Карлоса. Антрополог із Лісабона. Так. Лікар Томаз. Ніло Томаз. Ви колись чули про нього? "
  
  
  «Боюсь, що ні», - сказала Розалінда, подумавши: «Хтось там був? Вголос вона сказала: «Він усе ще у місті? І я мала чути про нього?»
  
  
  Соареш знизав плечима і махнув рукою. "Ні ні! Я ніколи про нього не чув. Але так, він у місті. Насправді, він майже щодня приїжджає сюди, щоб працювати над написами. Найбільше його цікавлять ієратичний алфавіт та малюнок. символи. Я так розумію, це вас також цікавить? "
  
  
  Розалінда з ентузіазмом кивнула. «Якби я міг зустрітися з цим лікарем Томазом – призначте зустріч…»
  
  
  "Немає проблем. Немає проблем. Смішно - він вперше приїхав сюди відразу після того, як Бренха пішов, і був дуже розчарований, як і ви. У той час він сказав, що хотів би зустрітися з кимось, пов'язаним з цією областю. Так, я вірю він навіть сказав, що якби хтось ще прийшов побачити Карлоса, він дуже хотів би зустрітися з цією людиною! "Соареш щасливо засяяв. "А ось і ти!"
  
  
  "Так", - пробурмотіла Розалінда. "Ось я. Чи не могли б ви сказати мені, де я можу знайти лікаря Томаза? Або скільки він зазвичай приходить сюди?»
  
  
  «Взагалі, - буркнув Соареш, з ентузіазмом ляскаючи руками, - він тут прямо зараз. Я бачив, як він увійшов хвилин двадцять тому і розставив свої речі у маленькій ніші у задній частині будинку. Ми можемо піти та зустрітися з ним прямо зараз. . Ходімо! "
  
  
  Він простяг лицарську руку, щоб допомогти їй підвестися.
  
  
  "О, але насправді", - заперечила вона. «Вам не здається, що це трохи втомлює, поки він працює? Хіба не було б краще, якби ви, можливо, згадали про мене і сказали, як увійти ... »
  
  
  «Звичайно, ні, звісно, ні. Я сказав вам, що він хоче зустрітися з колегами.
  
  
  Він мало не потягнув її довгим коридором, який вів до одного з головних залів, і знову в інший коридор. «Він, мабуть, скучив зі мною», - подумала вона, при першій же нагоді схиляючи мене до незнайомця, що проходить повз нього. Вона не могла позбутися бажання, щоб Нік був десь під рукою, щоб надати їй моральну підтримку.
  
  
  "Там зараз!" - бадьоро сказав Соарес.
  
  
  Останній із серії лабіринтних проходів привів їх у невелику нішу, майже заповнену скляними ящиками з кам'яними табличками та уламками кераміки із символічними написами. Великий чоловік сидів на складному стільці і з цікавістю дивився нагору, коли вони увійшли.
  
  
  У нього були надзвичайно широкі плечі і маленькі круглі очі, які ковзали її тілом, немов шукали приховані вигини - або зброю.
  
  
  «Міс Бейкер, дозвольте мені уявити доктора Ніло Томаза. Лікаря Томаза, міс Мері… е-е… Мері Бейкер з Інституту Колорадо. Я розумію, що ви маєте спільний інтерес до мого друга доктора Карлоса Бренха».
  
  
  "Невдалий спосіб висловитися", - подумала Розалінда.
  
  
  "Взагалі-то, у мене просто рекомендаційний лист", - сказала вона, невпевнено посміхаючись. "Я не збирався вас турбувати".
  
  
  Здоров'як простягнув сильну руку і стиснув її.
  
  
  «Занепокоювати мене? Ніколи! Із задоволенням!" Він широко посміхнувся.
  
  
  "Ну ось, ось і зараз", - радісно сказав Соареш. «Як я й сказав. Тепер я знаю, що вам двом буде про що поговорити, тому я залишу вас наодинці». Похитуючись і киваючи головою, він замітав між рядами індіанських постатей. Під прикриттям його від'їзду Розалінда крадькома глянула на свій годинник. Будь ласка, Бог дозволь Ніку швидше прийти та знайти мене. Було без чверті зо три.
  
  
  Вона подивилася на Ніло Томаза та його стопку блокнотів. Маленькі очі здорованя вп'ялися їй у очі. Її серце завмерло. Щось було дуже не доречно. Звичайно, всі мають несподівані слабкі місця, але... Принаймні, подумала вона, їй не доведеться турбуватися про власне незнання ієратичного листа.
  
  
  Обкладинка м'якої обкладинки виднілася під одним із блокнотів. Вона не могла прочитати всю картину обкладинки, але вона бачила цю книгу серед інших подібних книг у газетному кіоску в центрі міста, і вона згадала книгу та зображення на обкладинці одночасно яскраво та ясно.
  
  
  Книга називалася «Пекельний будинок пристрастей».
  
  
  Людина, яка любить читати на дозвіллі, сказала:
  
  
  «Зовсім вірно, міс Бейкер. Нам є про що поговорити. Щось змусило його подих почастішати.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Нік подивився на годинник. 2:45. Він зачекає ще п'ять хвилин, а потім піде на зустріч із Розаліндою.
  
  
  Якийсь час тому головний редактор журналу зателефонував йому в номер 1107 готелю «Серрадор» та розповів кілька цікавих речей: по-перше, зникли власник нічного клубу та куратор музею. Два, це було абсолютно вірно
  що, схоже, ніхто не знав про місцезнаходження торговця дорогоцінним камінням Пірса Ленглі. По-третє, поліція виявила, що пошарпана камера де Сантоса, знайдена на схилі пагорба на шляху його падіння, виявилася зовсім не камерою, а оригінальним пристроєм, що стріляє кулями 22 калібру. Однак ніхто не був застрелений. По-четверте, він – редактор – зателефонував Кармен де Сантос і розповів їй про питання репортера Майкла Нолана. Вона виявила певний інтерес, тому він запропонував їй зв'язатися з ним у номері 1107 готелю Серрадор.
  
  
  Поки нічого.
  
  
  Нік прокрутив в умі те небагато, що знав. Головний редактор повідомив йому раніше, що поліція майже впевнена, що де Сантос був убитий. Крім того, де Сантос попросив продовження відпустки, і того ж дня, коли повернувся, він помер. Він не мав зв'язатися зі своїм офісом до наступного понеділка, і він цього не зробив.
  
  
  «Він повернувся і в щось потрапив, – подумав Нік. І тепер майже напевно, що він помер останнім. Нік був переконаний, що порядок зникнення життєво важливий, але оманливий. Де Сантос, наприклад, міг би розлучитися з багатьма з них, а потім виїхати у відпустку, насолоджуючись помилковим почуттям безпеки, лише для того, щоб повернутися і стати жертвою власної зради.
  
  
  Але чомусь Нік не думав, що це можливо.
  
  
  П'ятеро з шести тепер почали з'являтися як особистості, і список почав формуватися: Ленглі та Аппельбаум, які зникли безвісти / померли на початку гри, приблизно в той же час. Він тільки-но дізнався, що Де Фрейтас і Бренха зникли безвісти через кілька днів після раптового від'їзду Ленглі в Бог знає куди. Жуан де Сантос нещодавно помер. Жодного звіту про Марію Кабрал. Він повинен якось потрапити до будинку.
  
  
  Кумедно. Він був упевнений, що лінію де Сантоса було прослухано, будинок оглянуто. Можливо, він не матиме цього відвідувача. Або, можливо, відвідувач зачекає, поки Нік піде.
  
  
  Без десяти зо три. Краще бути в дорозі. Може, Роз пощастило більше.
  
  
  Він схопився на ноги одним плавним рухом і потягся до ручки дверей, коли почув тихий звук. Хтось зупинився біля його дверей.
  
  
  Хтось постукав. Знову постукав.
  
  
  Нік мовчки ковзнув по килиму в комору. Його рука зімкнулась на зручному прикладі Вільгельміни.
  
  
  Повернулась ручка передніх дверей. Щось дряпалося в замку чи повз нього. Ручка знову загриміла. Нік відступив у шафу, залишивши собі півдюймову щілину, щоб бачити крізь неї.
  
  
  Незнайомець із хижим обличчям та великими руками обережно увійшов до кімнати Ніка. Одна рука зачинила вхідні двері; другий ковзнув у бокову кишеню. Гострі очі дивилися на всі боки, а загострені вуха сіпалися, намагаючись почути найменший звук.
  
  
  
  
  
  
  Хьюго ставить запитання
  
  
  
  
  
  Нік чекав. Вільгельміна, Гюго та П'єр чекали з ним, терпляче і приготувавшись.
  
  
  Газова гранула П'єра, маленька, але смертельна, не призначена для використання у закритих приміщеннях чи громадських місцях. Він був надто смертоносним. Гюго, стилет із клацаннями, з вишуканою винахідливістю виготовлений учнем Челліні, був у своїх силах швидким і вирішальним аргументом. Вільгельміна - Люгер, оголена до найнеобхіднішого, як зброя, якою вона була, діяла одночасно як мовчазний переконливий і злісний убивця, укус якого був навіть гірший, ніж її гавкіт.
  
  
  Вільгельміна була готова.
  
  
  Обличчя Хорька увійшло у ванну і відразу знову вийшло. Нік дивився, як він наближається до шафи, його очі металися від дверей шафи до ліжка, від комода до столу, поки він ішов. Щось на столі змусило його зупинитись. Сторінка портативної машинки була покрита печаткою - спроба пов'язати загибель Аппельбаума і де Сантоса. Внизу сторінки Нік набрав ЛЕНГЛІ???
  
  
  Новачок з цікавістю прочитав сторінку і дістав її з машинки. Він засунув його у внутрішню кишеню і відкрив верхню скриньку столу. Великі руки перебирали зошити та папери з ім'ям Майкла Нолана, коли Нік вирішив, що Феррет мав достатньо часу, щоб нишпорити.
  
  
  Він мовчки вийшов зі свого укриття.
  
  
  Він постукав. - "Руки вгору!" "Встати до стіни!"
  
  
  Феррет обернувся, його очі горіли здивуванням і люттю, а рука потяглася до шишки в кишені.
  
  
  "Нічого подібного!" – сказав Нік. "Підніміть руки, або я стріляю!"
  
  
  Нік відвернувся, коли Феррет вистрілив із кишені. Вільгельміна різко відповіла. Феррет видав тихий звірячий лемент і вільною рукою схопився за руку з пістолетом.
  
  
  «Наступного разу, - сказав Нік, - слухайся».
  
  
  Його швидкий, легкий крок привів його до незнайомця. Швидка рука витягла кишеню, що сочилася, і витягла пістолет з тупим носом.
  Феррет вилаявся і кинувся на нього. Нік із болісною силою вдарив його власним пістолетом по переніссі і швидко відступив, сунувши пістолет у свою кишеню.
  
  
  «А тепер дозвольте мені побачити ці руки в повітрі, - сказав він швидко португальською, - або я відірву їх обидві».
  
  
  Феррет вилаявся, але підняв обидві руки. Кров текла його правою манжетою.
  
  
  «Ти б не посмів», - прогарчав чоловік із хижим обличчям. «Подумай про шум. У вас у готелі будуть усі…»
  
  
  "Ви думаєте про це," сказав Нік. «Це моя кімната, пам'ятаєш? І тут виникає цікаве питання – чому ти в ній?»
  
  
  "Чому ви думаєте?" - Сказав чоловік і плюнув на килим. «Дружній візит? Ви заробляєте собі на життя, я одержав своє. Чому б вам просто не викликати поліцію?
  
  
  Його очі металися, як язик отруйної змії. Вікна, двері, ящики столу, торшер, диван… виходи, зброя, допомога…?
  
  
  Прикривши його Вільгельміною, Нік двічі замкнув двері.
  
  
  «А тепер, - м'яко сказав він, - ти розповіси мені, навіщо ти тут і що тебе так приваблює в цих записках та паперах. І не намагайся сказати мені, що тобі потрібні гроші. Що ви хочете від паперу в друкарській машинці? Хочете показати її комусь? "
  
  
  Феррет видав хихикання, схоже на сміх.
  
  
  "Я збираю сувеніри від усіх своїх клієнтів", - хихікнув він. «Що взагалі такого особливого в друкарській машинці?»
  
  
  «Я поставлю питання», - сказав Нік. "Відійди від столу".
  
  
  "Ну, ти не отримаєш відповідей", - посміхнувся Феррет. «У чому річ, ти боїшся закону? Чому ти не…"
  
  
  «Рухайся! Поклади руки до стіни».
  
  
  Нік підійшов до людини з обличчям тхора, якого Вільгельміна тримала в його руках легко, але вірно. Його обличчя було твердою маскою рішучості. Ферре обернувся і високо притиснув руки до стіни.
  
  
  Х'юго вийшов зі свого укриття. Його жорстокий льодоруб клацнув. Нік смикнув Феррет за куртку. Дві половинки розділилися, оголивши спину брудною, але дорогою сорочки. Прокляття Феррет стали гучними та плавними.
  
  
  Потім Х'юго атакував сорочку, акуратно розірвавши її по спині, не надто піклуючись про розтріскані під нею плоті. Феррет здригнувся і промовив слово, яке Нік не чув роками. Х'юго знайшов місце біля основи голої шиї Феррета і трохи погладив його.
  
  
  «А тепер, – дуже тихо сказав Нік, – ваше ім'я. Хто вас послав. Навіщо? Чому вас так цікавлять двоє мерців? Краще говори швидше». Х'юго несподівано вкусив вузлувату шию. "Подобається?"
  
  
  "Фу!" Звук вирвався з горла чоловіка, і м'язисті плечі стиснулися. "Ти свиня!"
  
  
  «Я так і думав, – люб'язно сказав Нік. "Більше?" Х'юго знову тицьнув, трохи глибше. «Почни, друже. Я не маю цілого дня. Але в мене достатньо часу, щоб тебе сильно образити».
  
  
  "Ви впевнені у цьому?" - несподівано сказав Феррет. "Ти страшенно впевнений?"
  
  
  «Я впевнений, – сказав Нік. Х'юго вкусив і скрутив, відсторонився і швидко проткнув поперек. «Чому я не маю бути впевненим? Вже боляче, чи не так? Що ще гірше, ти не знаєш, куди я збираюся тебе вколоти наступного разу. Як щодо чогось тут, нагорі? Ми цього ще не зробили». Стилет утворив поверхневий візерунок на оголеному правому плечі, яке здригнулося в очікуванні удару. Х'юго відстрибнув і жадібно покусав поперек. «Що тебе цікавить у моєму бізнесі, щурів? Що привело тебе сюди? Можливо, ти вбив де Сантоса, чи не так? Х'юго описав повільний акуратний зигзаг трохи нижче лівої лопатки. З крихітних щілин і уколів починала сочитися кров. На шиї Феррета виступив піт. Він видавав не зовсім людські звуки.
  
  
  «Цікаво, скільки часу потрібно людині, щоб стікнути кров'ю, – сказав Нік, – якщо кров потече по краплі за раз? Ми скоро дізнаємось. Поговоримо!
  
  
  Х'юго знову вкусив, акуратне півколо в плоті, і зупинився.
  
  
  "Сволота!" - прогарчав Феррет. «Ви б не подумали, що у вас було так багато часу, якби ви знали, що станеться з Кармен де Сантос, якщо ви не випустите мене звідси. А потім, їй-богу, коли я повернуся...»
  
  
  Він наполовину повернув голову, випльовуючи слова, так що його злий профіль був звернений до Ніка. Довгий твердий ствол Вільгельміни вдарився об розбитий ніс, і голова Феррет сіпнулася назад.
  
  
  - То ти щось знаєш про де Сантоса? Нік промуркотів, але думки його металися. То був якийсь блеф? Може бути. Але це також був прорив. "Що ти знаєш? І коли ти повернешся, де?"
  
  
  Х'юго намалював гарну вісімку на різнокольоровій спині Феррета. Дрібні цівки крові незабаром зіпсували чіткі контури.
  Феррет видав непристойний звук. «Просто кут вулиці. Вони стежитимуть, щоб побачити, чи я повернуся. Якщо вони не побачать мене, вони почнуть працювати з цією жінкою де Сантос, тож тобі краще йти, якщо ти хочеш бути хоч трохи корисною…»
  
  
  "Який кут? Хто вони?"
  
  
  Господи, що вони робили з Кармен де Сантос? А з дитиною? Це має бути блеф.
  
  
  Вісімка почала капати Феррет за пояс.
  
  
  Х'юго протиснувся під шкірний клапоть і почав досліджувати.
  
  
  "Де? Хто вони?"
  
  
  Стомлене тіло Феррета корчилося.
  
  
  «Куточок Бранка та Варгаса. Припини, чорт забирай, стій!» Його дихання стало уривчастим, болісним. «Прямо за кут. Вони наглядатимуть за мною. Якщо мене не буде за півгодини, вони вб'ють її, і вони прийдуть сюди, і тоді ви побачите через Ісуса, що вони зроблять із вами. ! "
  
  
  "Хто вони?" Голос Ніка хвистав його, як батіг. Х'юго почав копати глибше.
  
  
  «Альварес та Мартін! Альварес та Мартін! Я більше не знаю, говорю вам! Я роблю для них роботу, я не питаю чому! Якщо ви не дасте мені спокою, я кажу вам, що вони дуже скривдять її! "
  
  
  "Ви більше нічого не знаєте!" Голос Ніка глузував з нього, тоді як голос у глибині його свідомості спонукав його піти і з'ясувати, що відбувається з Кармен де Сантос. І Розалінда, в ім'я Христової любові! Якби вона зіткнулася з чимось схожим на це, Бог знає, як би вона цілувалася. "Ви знаєте, що вони намагаються дістатися до неї, але ви більше не знаєте?" Х'юго обмацав сиру плоть. «Де вони тусуються? Чого вони від неї хочуть? Він змусив Х'юго зробити невелику джигу всередині рани.
  
  
  Феррет закричав і кинув руку на Ніка. Х'юго приземлився на підлогу, і Нік швидко відступив, коли чоловік з божевільним від болю очима піднявся у стрибку.
  
  
  Думки Ніка працювали як блискавка. Продовжити це і ризикнути, що розповідь про Кармена де Сантоса була блефом? Повертайся пізніше?
  
  
  Вільгельміна зруйнувала обличчя Феррета. Пролунав жахливий хрускіт, і людина з розбитим обличчям упала, як мішок із цементом. Нік упіймав його, коли він упав, і ще раз ударив по підборідді. Він нахилився над тілом у швидкому пошуку, не знайшовши нічого, що могло б упізнати людину. Він все ж таки знайшов пачку міцних бразильських сигарет, свій псевдонім та адресу на півставки, подряпані на сірниковій коробочці, взятій з клубу Каріока, і невелику зв'язку ключів. Одним із «ключів» був пристрій, добре відомий Ніку: універсальний маленький предмет, призначений для відкриття безлічі дверей. Також в одній із кишень була невелика кількість сріблястого порошку. Не час зараз про це думати. Він переклав усі, крім порошку та власних машинописних нотаток, у свої кишені. Записки, які він кинув у ящик столу. Передаючи ключі, він побачив, що один з них трохи відрізняється від інших: він був меншим, блідо-золотого кольору і важким. На ньому по колу було нанесено цифру 12.
  
  
  Нік працював швидко. Він відімкнув двері до місіс Марлен Вебстер. До того часу, коли він обережно відчинив вхідні двері, обличчя Хорька було надійно пов'язане, з кляпом у роті і його рваний піджак, що тихо спливав кров'ю, в замкненому туалеті місіс Марлен Вебстер. У кімнаті Майкла Нолана було відновлено порядок, який обдурив би всіх, крім натренованих очей поліції.
  
  
  Літня пара чекала ліфта. Нік приєднався до них і увійшов разом із ними наполовину заповнений вниз автомобіль.
  
  
  Друга, менш помітна з його орендованих машин, була припаркована за квартал від нього.
  
  
  До півгодини Ферре залишалося менше ніж десять хвилин. Якщо це був блеф, він виставляв себе дурнем. Але дзвонити по телефону, щоб дізнатися, як там місіс де Сантос, було марно - очевидно, її провід прослуховувався. Бог. Якщо у Розалінди проблеми, їй доведеться подбати про себе.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  О пів на четверту. Нік взагалі не збирався приходити.
  
  
  У животі Розалінди виник вузол болю, коли її фальшиве обличчя кивнуло здоров'якові, що стоїть поруч.
  
  
  «Я дійсно не знаю, доктор Томаз, - сказала вона приблизно вп'ятнадцяте. "Я теж цього не розумію, але це, мабуть, якась амнезія. Я впевнена, що він скоро знову з'явиться. А тепер, знаєте, мені дійсно потрібно йти. Я думаю, мій друг, мабуть, чекає на мене де- небудь ще ".
  
  
  Якимось чином вона змусила його покинути цей маленький альков, що викликає клаустрофобію, переповнюючись ентузіазмом при зустрічі з кимось із суміжних областей. Енергійно помахавши рекомендаційним листом і монографією Бренхі перед його обличчям, вона побачила, як мерехтіння зникло в його маленьких очах і змінилося чимось, близьким до подиву. Він пройшов за нею - надто близько, щоб заспокоїтися - до головної зали та коридорів, обставлених великими скляними вітринами. Потім він спитав її, і вона відповіла на його запитання
  Її головна труднощі полягала в тому, щоб приховати від нього своє знання про те, що він зовсім не знайомий із давніми знаками та письменами. Можливо, їй варто кинути йому в обличчя і подивитися, як він відреагує. Ні. Він був надто великим і злісним на вигляд. Вони зайшли в глухий кут.
  
  
  "Як ви думаєте, де ваш друг може чекати?" - спитав Томаз, його голос луною рознісся заскленими коридорами.
  
  
  Розалінда з деяким подивом подивилася на нього: «У нас є улюблене маленьке кафе, де ми зустрічалися останнім часом. Чому ви питаєте?"
  
  
  "Я просто подумав, що це трохи дивно, - прогарчав Томаз, - що друг-джентльмен забуде, де він зустрів таку прекрасну даму". Він нещиро посміхнувся. "Я б точно не став. Хто цей розсіяний друг?"
  
  
  «Чому, лікарю», - сором'язливо хихикнула вона. "Просто друг. Не треба переходити на особисті теми! «Чорт забирай, - сказала вона собі. Тепер він у мене в руках, і я не знаю, що з ним робити. «Але я маю йти. Якщо він чекає, він може піти раніше, ніж я приїду».
  
  
  "Ви дозволите мені взяти вас", - сказав Томаз, і це не було питанням. "Моя машина стоїть на під'їзній доріжці".
  
  
  На під'їзній доріжці стояло кілька машин. Розалінда швидко подумала. Нікого не було видно. Індійський музей здавався найменш популярним місцем розваг у місті, принаймні по понеділках. Було дуже тихо. "Зломовна тиша", - подумала вона. Принаймні зовні буде денне світло і, напевно, кілька людей.
  
  
  "Це дуже мило з вашого боку", - сказала вона.
  
  
  Він надто сильно взяв її за руку і провів через головні двері. На них світило сонячне світло. Смуги саду обрамляли звивисту дорогу, подекуди в траві стояли лави. Розалінда ухвалила рішення. Вона не збиралася їхати в невідомому напрямку або нескінченно сидіти в якомусь кафе з цією неповороткою зловісною людиною. І вона не збиралася дозволити йому втекти без останнього зусилля.
  
  
  "Це прекрасний день", - сказала вона, розглядаючи пейзаж. "Можливо, ми могли б посидіти на сонці кілька хвилин, а потім продовжити".
  
  
  Томаз неприємно посміхнувся. "Що про вашого друга?"
  
  
  "Я передумала", - весело сказала вона. «Жіночий привілей. Він може зателефонувати мені пізніше і пояснити, де він був весь день ідіот».
  
  
  Вона цілеспрямовано підійшла до лави на півдорозі до будинку. Томаз крокував поруч із нею з легким задоволенням на ненауковому обличчі.
  
  
  Розалінда сіла і витягла зі своєї місткої сумочки сигарети і досить громіздку запальничку. Томаз сів поруч із нею, коли вона закурила цигарку, тримаючи велику запальничку в руці.
  
  
  "Доктор Томаз", - почала вона. "Ви не заперечуєте, якщо я поставлю вам дуже пряме питання?"
  
  
  Велика голова схилилася набік, і очі знову перетворилися на вузькі щілинки.
  
  
  "Звідки мені знати, доки ви не запитаєте?" Його губи скривилися в напівусмішці.
  
  
  «Що ж, - сказала вона, нервово затягнувшись, - я не могла не помітити, що ви насправді не дуже розбираєтеся в області доктора Бренхі, чи не так? Але ви дійсно хочете знати все про людей, які здаються цікавився їм, і ви поставили мені дуже багато питань сьогодні вдень. Ви ж не вчений, чи не так? Ви розслідуєте його справу? Поліція? "
  
  
  Маленькі очі заблищали.
  
  
  «Це дуже розумно з вашого боку, міс Бейкер. Мені було цікаво, чому ви не спитали мене, чому я так мало знаю. Так, я намагаюся з'ясувати, що трапилося з Брехою. І ви теж, я так розумію?
  
  
  «Та ні, - сказала Розалінда, здивовано піднявши брови. «Мені було цікаво зустрітися з ним, і, звичайно, мене непокоїть те, що з ним трапилося. Чому ви не згадали, що ведете розслідування? Я б відповіла на ваші питання набагато вільніше, замість того, щоб просто думати, що ви поводитеся доволі цікаво. . "
  
  
  Він дивився на неї.
  
  
  «Які питання, міс Бейкер? Що ви про все це знаєте?
  
  
  Розалінда змусила себе хвилюватись.
  
  
  "Да нічого. Я просто мав на увазі, що тоді я не подумав би, що в тобі є щось смішне ... »
  
  
  "І тепер ви це робите. Що ж, можливо, ми просунемося далі, якщо пошукаємо цього вашого друга і подивимося, що він скаже. Або, можливо, ви вважаєте за краще піти зі мною до штабу. Ми просто зробимо звичайну перевірку вашої особистості". Він скоса глянув на неї і взяв її за руку. Її сигарета впала на траву, коли вона відсунулась від нього.
  
  
  «Хвилинку, Томазе, або як там тебе звуть», - рішуче сказала вона. «Раніше на мене приміряли всілякі допити, і ваш не кращий, ніж більшість. Спочатку ви вчений, який не знає свого предмета, а тепер ви поліцейський із почуттям. ваші руки геть від мене. Штаб, справді! Де ваше посвідчення особи? "
  
  
  Краєм ока вона побачила садівника, що ліниво гладить траву за п'ятдесят футів від неї. Сходами музею спускалася молода пара.
  "Ідентифікація?" - задумливо сказав Томаз. Він поліз у піджак.
  
  
  Гаразд, це була ідентифікація - блакитна беретта, що вказує прямо на це напружене місце в животі.
  
  
  "Так воно і є", - м'яко сказала вона. "Чому? Хто ти?"
  
  
  Він неприємно засміявся. «Ходімо, міс Бейкер, чи хто б ви там не були. Мій маленький пістолет може зробити дуже потворну дірку, якщо ви не зробите те, що вам кажуть».
  
  
  "Так", - погодилася вона, встаючи з лави і направивши на нього запальничку. «До того ж, він видає дуже неприємний звук. Це більше, ніж ти можеш сказати про мого маленького друга. Я покину тебе зараз, Томазе, і знайду дорогу до штабу. Ти не стрілятимеш, але Я буду."
  
  
  Він схопився на ноги і, ричачи, потягся до неї. Вона поспішно відступила, її голос підвищився від обурення.
  
  
  «Доктор Томаз, будь ласка! Будь ласка, відпустіть мене! Заберіть від мене руки! Не смій мене більше турбувати!
  
  
  Молода пара зупинилася як укопана і дивилася на картину. Садівник перестав грабувати.
  
  
  "Чому, дурна сука!" - прошипів Томаз. "Якщо ти думаєш, що зможеш піти ..."
  
  
  "Досить!" вона істерично кричала. «Я не хочу, щоб ти мені погрожував. Брудний старий! Її рука відсмикнулася і вдарилася йому по обличчю. "І якщо ти спробуєш піти за мною, я піду прямо в поліцію".
  
  
  Вона повернулася до нього спиною і пішла геть під'їзною доріжкою.
  
  
  Молода пара вп'ялася поглядом. Десь відчинилось вікно.
  
  
  Томаз стояв там, розгойдуючись від удару її маленької руки, ховаючи власну зброю своїми великими руками. Повільно, схиливши голову, він пішов.
  
  
  Розалінда побігла під'їзною доріжкою на вулицю.
  
  
  Пройшов деякий час, перш ніж вона почула кроки, перш ніж вона зрозуміла, що вони стають дедалі швидше.
  
  
  
  
  
  
  Облога, погоня та золотий ключик
  
  
  
  
  
  Маленький Джо радісно булькав у манеж. Будинок на Васко да Гама Драйв був притулком миру та розсудливості, якщо не вважати тіні незрозумілої смерті, що нависла над ним.
  
  
  Але Кармен де Сантос і маленький Жуан були у безпеці.
  
  
  З вулиці почулося гурчання плавного мотора, яке потім стихло.
  
  
  Почуття терміновості підкралося до Ніка, як приплив. Або гамбіт Феррета був блефом, або він все ще на один стрибок випереджав безликого ворога. Він дивився у потьмянілі від болю очі Кармен де Сантос і запитував, наскільки вона розуміє те, що він сказав. Для неї він все ще залишався репортером, що запитував, як і Жоао.
  
  
  Вона подивилася на сутулого бородатого чоловіка у своїй затишній вітальні і зітхнула.
  
  
  "Diga me que jazer", - безнадійно сказала вона. «Скажіть мені, що робити. Я все розповіла поліції, але поки що вони мені нічого не сказали. Я не розумію, чому я маю бути в небезпеці. Але якщо ви можете допомогти мені дізнатися про Жоао ... »- її голос затих. геть, і її привабливі очі блукали його обличчям.
  
  
  "Я зроблю все, що зможу", - серйозно сказав Нік. «І я хотів би, щоб ви доставили занепокоєння поліції і мені. Думаю, те, що ви мені сказали, буде великою підмогою. А тепер я хотів би, щоб ви зробили ще дещо. Можливо, тобі це не сподобається, але це важливо, і я думаю, що тобі слід зробити це негайно. Ти й маленький Джо».
  
  
  "Маленький Джо?" Тьмяні очі заблищали життям. "Що він може зробити?"
  
  
  «Ви можете переїхати звідси, ви обидва, або до родичів, або в якийсь готель. Не турбуйтесь про гроші. Я допоможу вам. Але в найближчі кілька днів, думаю, вам буде зручніше десь ще." Його тон був різким і рішучим.
  
  
  "Це не пропозиція, чи не так, сеньйоре?" Вона задумливо глянула на нього. «Я гадаю, це наказ. Чому ви наказуєте?
  
  
  Нік змусив свій тон виявити терпіння. Йому сподобалася жінка; він їй співчував. Але йому хотілося, щоб вона усвідомила необхідність терміновості.
  
  
  "Бо я вважаю, що ваш чоловік збирався дізнатися щось дуже важливе і що ви можете опинитися в такій самій небезпеці, як і він. Я не хочу бути таким різким, але ви повинні покинути цей будинок. Скажіть тільки комусь дуже Потрібно терміново піти звідси. Візьміть те, що вам потрібно сьогодні ввечері, а я подбаю про те, щоб забрати інше пізніше. .
  
  
  Вона ще довго дивилася на нього. «Я готуватимуся», - сказала вона.
  
  
  Жоао джуніор голосив.
  
  
  «Я і сам почуваюся трохи таким самим», - сказав Нік. "Може, нам варто заспівати дуетом, малюк?"
  
  
  Немовля перестало плакати і серйозно дивилося на нього, коли він підійшов до вікна і виглянув з-за фіранки.
  
  
  Компактна машина з маленькими високими вікнами
  простоювала на розі Да Гама Драйв та перехрестя. Нік якийсь час дивився на це. У ній сиділи двоє чоловіків, які здавалося з такої відстані, на когось чекають, на когось шукають. Він повернувся і пішов через вузький прохід на кухню. Через вікно над раковиною він побачив, що задня частина будинку виходить на провулок, обнесений огорожею. Задній кінець іншого будинку виходив на провулок. Його вид на вихід на вулицю було заблоковано. Він дуже тихо відчинив задні двері і визирнув.
  
  
  Біля паркану наприкінці провулка сидів чоловік. Досить звичайний з вигляду чоловік, але без видимих причин для цього. Діловий костюм, капелюх, сигарета, розваливши біля паркану. Не на той час доби. Можливо, не будь-коли доби. Нік експериментально постукав ручкою дверей.
  
  
  Чоловік звернув увагу і обернувся на звук. Нік тихо зачинив двері.
  
  
  Він повернувся до вітальні до вікна. Компактна машина повільно рухалася повз будинок. І зупинився. Вийшов чоловік. Він був такий схожий на старого гангстера Чикаго, що це було майже смішно. Але в суворому, невиразному обличчі й рішучій, плоскій ході не було нічого смішного.
  
  
  Ситуація мала всі ознаки облоги. І перестрілка була останнім, чого Нік потребував зараз.
  
  
  Він схопив Джо-молодшого і затяг у спальню, де Кармен де Сантос швидко пакувала невелику сумку. Ще до того, як вона від подиву випросталася, він спокійно сказав: «Місіс де Сантос, у нас гості. Залишайтеся тут з немовлям та тримайтеся подалі від дверей та вікна. Не виходьте, доки я не прийду за вами. Говорячи, він м'яко обійняв Джо-молодшого і підійшов до вікна спальні. Він виходив на смугу саду, яка вела в провулок. Зі своєї точки зору він не міг бачити спостерігача в кінці провулка або машину, яка стояла на дорозі попереду. Добре. всього, їхній вигляд з вікна спальні був не кращий.
  
  
  Пролунав дзвінок у двері.
  
  
  Нік заспокійливо посміхнувся молодій жінці та її дитині, штовхнув їх у бік відкритого туалету та побіг на кухню, де замкнув двері на засув і вставив міцний дерев'яний стілець під ручку. З кухонного вікна він міг бачити частину кінця провулку. Спостерігач перетнув його поле зору і зник з поля зору. Здавалося, він колупав нігті ножем.
  
  
  Знову пролунав дзвінок у двері.
  
  
  Нік повернувся у вітальню швидким легким кроком. Той, хто був зовні, стукав ручкою дверей без особливого результату. Це були міцні двері, і замок був надзвичайно надійний. Де Сантос, очевидно, вважав за доцільне вжити деяких запобіжних заходів.
  
  
  Грунтіла ручка, а дзвіночок дзвенів кілька разів поспіль, а Нік встав біля стіни подалі від вікна і ближче до дверних зашморгів. Таким чином, він зможе виконувати дві корисні дії одночасно.
  
  
  Почалися знайомі звуки злому замків.
  
  
  Потім… було два різкі рапорти та замок зламаний.
  
  
  Тіло Ніка чекало, як спіральна пружина, готова до випуску.
  
  
  Двері відчинилися раптово, але не так раптово, щоб ударитися об стіну. З боку це може здатися надто підозрілим. Нік зробив безшумний рух, який забрав його від щілини між дверима і косяком, але не настільки, щоб втратити прикриття дверей.
  
  
  Плосконогий чоловік увійшов до кімнати, і пастка закрилася.
  
  
  Нік дав йому половину часу, який йому потрібно, щоб підійти до далекого краю дверного отвору і зачинити двері ногою, щоб виявити, хто міг ховатися за нею. Це Нік зачинив двері, і незнайомець упав, розтягнувшись і лаючись, його рука з пістолетом була скручена під ним у сталевій хватці. Щось на зразок броньованого кулака двічі вдарило його в нижню частину шиї з такою сліпучою силою, що він навіть не відчув жорстокого удару Ніка. Нік про всяк випадок ударив його по голові власним пістолетом, потім підійшов до вікна.
  
  
  Водій чекав на кермі, не підозрюючи, що двері зачинив не його колега.
  
  
  Нік сунув у кишеню пістолет Плоскостопого і притягнув постать до дверей. Часу на пошуки було небагато, але багато часу йому не знадобилося. І знову він не знайшов жодних паперів, тільки невелику кількість грошей та брелок. Брелок був дуже схожий на брелок Феррета. Але цього разу на маленькому золотому ключику була цифра 9. Він узяв ключі та швидко увійшов до спальні.
  
  
  "Один упав", - весело сказав він двері комори. «Не хвилюйся - ми скоро підемо звідси».
  
  
  "Що це таке?" пролунав тривожний голос. "Ви не думаєте, що ми маємо викликати поліцію?"
  
  
  «Не цим телефоном, сеньйоре, - сказав Нік, йдучи
  вздовж стіни до вікна. Він почув гудок десь перед будинком. Немов по команді спостерігач у провулку з'явився у полі зору і знову зник за задніми стінами. Нік потягнув за вікно, виявив, що на ньому є замок, і відчинив його. Він легко зісковзнув. Він чув кроки, які зупинялися, що він вважав чорними дверима.
  
  
  "Просто зачекайте зараз", - тихо сказав він. «Я повернуся через вікно, тож не бійся».
  
  
  "Що, якщо це будеш не ти?" прошепотіла вона. Молодий Жуан хникав.
  
  
  "Це буду я", - сказав Нік і переступив через підвіконня.
  
  
  За винятком роботи двигуна на холостому ходу, попереду не було жодного звуку. Почуття Ніка були настільки тонко налаштовані, що він міг чути щось на зразок шереху біля задніх дверей, гуркіт сковорідок ст. кухня по сусідству, і велосипед, що їде схилом. Але з фронту нічого не долинало.
  
  
  Він безшумно спустився в сад і тихо попрямував у провулок.
  
  
  Чоловік через чорний хід відпустив дверну ручку і, повернувшись спиною до Ніка, став навшпиньки, щоб заглянути в кухонне вікно де Сантоса. Це було непросто. Він був невисокий на зріст, а вікно було високим. Але це полегшило Ніку життя.
  
  
  Не мало значення, що гравій хрумтів під ногами Ніка, коли він наближався до вікна. Було надто пізно, щоб попередити цю людину звуком. Його підняті руки зробили його ідеальною жертвою тактики командос, яку використав Нік. Сталева пастка вчепилася за напружену шию і тиснула на неї, поки щось не зламалося, і удар, подібний до падіння праски з висоти, більш ніж завершив роботу. Пролунало одне хрипке бурчання. Чоловік упав, як зарізаний бик.
  
  
  Знову пролунав автомобільний гудок – три короткі різкі звуки.
  
  
  Нік залишив людину на місці і побіг назад по провулку в сад.
  
  
  Все здавалося, як раніше.
  
  
  Нік виліз із вікна спальні та легко приземлився, продовжуючи рухатися. Він почув зітхання, коли відчинив двері туалету. Кармен де Сантос зіщулилася в кутку під костюмами покійного чоловіка, притискаючи до себе дитину, що плаче.
  
  
  «Все гаразд, – сказав Нік. «З тобою все буде гаразд. Нам доведеться поквапитися. Пройдіть через кухню. Не має значення, що ви бачите зовні. Моя машина їде схилом».
  
  
  Вона вийшла з туалету, майже схлипуючи.
  
  
  «Але… але… я не готова! Як ми можемо просто піти…?
  
  
  "Ми повинні", - твердо сказав Нік, захлопуючи чемодан. "Йди на кухню. Я буду з тобою за кілька секунд».
  
  
  З валізою в руці він востаннє заглянув у вікно. І він почув, як відчинилися двері машини. Він зачинив вікно, замкнув його і поспішив за жінкою та дитиною.
  
  
  Вона стояла біля задніх дверей, виглядаючи побитою і спантеличеною.
  
  
  "Візьми валізу", - наказав Нік. "І дай мені дитину".
  
  
  Він відсунув стілець від дверей, коли говорив, і відсунув засув. Маленький Джо заплакав.
  
  
  "Ні!" вона сказала. «Ні! Ніхто нас не чіпатиме…!»
  
  
  «Так», - сказав Нік, відчиняючи двері. "Або ти втратиш його зовсім". Він грубо вийняв дівчинку з її рук і засунув їй чемодан. «Я перепрошую пізніше, але тепер тобі доведеться робити, як я тобі кажу».
  
  
  Він виштовхнув її через задні двері та зачинив за собою. Крик дитини перейшов у приглушений лемент за рукою Ніка.
  
  
  Кармен де Сантос швидко ахнула, побачивши, що побачила в провулку, а потім пішла поряд з Ніком, схопивши крихітний кулачок Маленького Джо.
  
  
  "Будьте обережні, як ви його тримаєте!" - люто прошепотіла вона.
  
  
  «Шшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшшш!
  
  
  Вони були в розі будинку, де провулок переходив у невеликий сад. Нік слухав. Спочатку він не чув нічого, крім машин, що проїжджали, оскільки після полудня рух почав збільшуватися. Потім настало затишшя, і він почув кроки на тротуарі.
  
  
  Нік ризикнув уважно озирнутися за ріг.
  
  
  Крізь щілину між будинками він міг бачити постать людини, що ходить туди-сюди. Поки Нік дивився, чоловік зупинився, подивився на годинник, а потім вирішив діяти. Він швидко пройшов повз щілину до будинку де Сантоса і зник з поля зору.
  
  
  "Ходімо", - прошепотів Нік. «Наприкінці провулка повернути праворуч».
  
  
  "Дайте мені дитину", - сказала жінка.
  
  
  "Давай! Поспішай!"
  
  
  Він чув кроки, що йшли короткою доріжкою до вхідних дверей.
  
  
  «Будь ласка, – сказала вона. «Я триматиму його в спокої. Повірте, я вам довіряю. Але, можливо, вам потрібні ваші руки».
  
  
  Кроки припинилися.
  
  
  Нік дивився на неї частку секунди. Тепер вона контролювала ситуацію і він інстинктивно знав, що вона його не підведе. Без слів він простяг їй дитину.
  справа. Тихе гуркіт маленького Джо швидко вщухло. Нік взяв Кармен за руку і повів її через пролом у провулок.
  
  
  Позаду нього він почув стукіт у двері.
  
  
  На півдорозі вони досягли кінця провулка і подивилися на похилий перехрестя. Наскільки можна було судити, всі автомобілі та пішоходи займалися своїми законними справами. Вони поспішили вгору схилом. Машина Ніка чекала.
  
  
  Жіночий голос раптово перервав опівдні.
  
  
  «Луїс! Луїс! Іди та подивися! Я ж сказав тобі, що дещо чув!
  
  
  У Кармен перехопило подих.
  
  
  «Не про нас, – сказав Нік. «Провулок. Він може допомогти нам лише в тому випадку, якщо твій сусід бачив його. Третя людина думатиме про інші речі, окрім нас. От і ми. Сідай».
  
  
  Коли Нік сів на сидіння водія і завів мотор, він почув збуджені крики з боку провулка. Луїс та його друзі, мабуть, приєдналися до сусіднього клубу з пошуку тел. Він поставив машину на передачу.
  
  
  "Тримайте голову опущеної, поки ми не поїдемо звідси", - наказав він, сповільнюючись до короткої зупинки на Васко да Гама Драйв.
  
  
  Вона кивнула і опустилася нижче на сидіння, похитуючи Маленького Джо на колінах.
  
  
  Нік пропустив пару машин і помчав вулицею. Компактний автомобіль все ще стояв на розі. Він подумки записав номер машини і повторив його Кармен де Сантос.
  
  
  "Запам'ятай це, гаразд?"
  
  
  Вона знову кивнула головою. "Я запам'ятаю."
  
  
  Він прискорив рух. Ще одна машина на Драйв ожила і повернула наліво на жваву дорогу у бік Ріо. Всі звуки руху злилися в один комфортний пульсуючий шум.
  
  
  За ними ніхто не поїхав.
  
  
  "Місіс де Сантос", - почав він. Молодий Жуан сидів тихо. Його мати урочисто подивилася на Ніка. «Настав час вибачитися, - сказав Нік, - і я мушу тобі ще, поки ми не закінчили. Я збираюся зареєструвати тебе в Сан-Франциско, переконатися, що всі твої витрати покриті, а потім залишу вас, щоб ви зателефонували в поліцію і розповіли їм про це. Я сам зв'яжуся з ними незабаром. Але є слід, який я просто маю відстежити і негайно. Якщо я зв'яжуся з ними, пройде ніч, і я втрачу його.
  
  
  Вона посміхнулася. "Я розумію це. Жуан був би таким самим. Але вони дуже розгніваються».
  
  
  "Я впевнений, що так і буде", - погодився він. Але вони можуть легко розшукати мене через Серрадор, якщо вони дійсно стривожаться.
  
  
  Вони розмовляли дорогою до центру міста, обговорюючи, що вона має сказати поліції і наскільки обережною вона має бути з собою та маленьким Жуаном. Потім вони замовкли, поки він не зареєстрував її в готелі під вигаданим ім'ям і вніс передплату за тиждень.
  
  
  «Не турбуйся про це, – весело сказав він, простягаючи їй гроші, – я поверну все назад. Це на витрати».
  
  
  Він провів Кармен та дитину до їх маленького номера і пішов.
  
  
  Майкл Нолан, псевдонім Роберт Мілбанк, псевдонім Нік Картер, опинився у страшній заплутаній ситуації. Але, принаймні, він знав, що за ним не стежать.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Розалінда знала, що це так.
  
  
  «У будь-якому разі, чорт його забирай», - пробурмотіла вона собі під ніс, майже вірячи - на мить - своєму власному вчинку з людиною, яку її тітка Ада назвала б «катом».
  
  
  Потім реальність наздогнала її – і Томаз був поруч.
  
  
  Вона прискорила крок широкою, обсадженою деревами вулицею, що проходить повз музей. Люди, що гуляли в ясний полудень, і потік машин служили укриттям. Але замало. Томаз мав час подумати і, можливо, скласти план. Він міг би зрозуміти, що під прикриттям дерев і звуком машин, що проїжджали, він міг просто вистрілити. І він, можливо, дуже хотів би спробувати, оскільки вона бачила його обличчя і впізнає його будь-де. Як і лікар Соареш! Але те саме, безсумнівно, було в будь-якої кількості людей, які бродили музеєм. Тільки мав привід показати пальцем на Томаза.
  
  
  Поруч із нею тротуаром йшло кілька пар ніг. Її вуха виділяли одну пару і чули, як вони йдуть за нею. Вона повернула за поворот. Тут дерева були товстішими. Її темп прискорився. І його також. Вона побігла. Він теж. Вона майже могла чути його подих.
  
  
  Раптом дерева відкрилися та утворили вхід у парк скульптур та фонтанів. Вона майже минула його, коли побачила біля воріт купку туристів, які милуються неймовірно мускулистим торсом. Розігнавшись зі швидкістю, яка здивувала навіть її, Розалінда різко повернула і побігла до парку. Вона почула, як Томаз незграбно повернув за нею. Декілька туристів повернулися, щоб подивитися на погоню. Зі збентеженою усмішкою вона приєдналася до групи. Дякувати Богу, деякі з них були знайомими
  типами американців. Її очі ковзнули по них. Шкільний вчитель чи бібліотекар. Літня пара, яка, можливо, живе на Середньому Заході. Лисаючий уболівальник у яскравій сорочці. Світлоока старенька, безперечно, найрухливіша з усіх. Її серце зігрілося. Вона зазначила, що Томаз із навмисне схвильованим поглядом зупинився в нерішучості прямо біля воріт.
  
  
  «Будь ласка, вибачте мені, - трепетно ​​сказала вона найближчій лисій голові і плоских грудях, - але ця людина! Він переслідував мене і говорив найшаленіші речі! Чи не заперечуєте, якщо я приєднаюся до вас? Я… я знаю, що це безглуздо, але я просто не знаю, як його позбутися. Я намагаюся повернутися в місто, але воно йде в мене по п'ятах! "
  
  
  Бабуся примружилася. «Як жахливо, моя люба. Ти маєш залишитися з нами». Вчитель розуміюче сказав: «Боже мій, які мужики в цих спекотних країнах!» Лисий з благородним животом люто загарчав: «Ах, свиня!» І гід, веселий юнак з усміхненим смаглявим обличчям і обнадійливо широкими плечима, щедро підняв руки.
  
  
  «Приєднуйся до нас, Сеньйорін! Ми подбаємо про тебе. Ти поїдеш з нами назад автобусом, так?»
  
  
  "Так!" - палко сказала Розалінда. Група оточила її.
  
  
  Томаз невпевнено відступив, коли група пройшла повз нього. Було зроблено кілька невтішних зауважень. Але він зупинився біля воріт і стояв на місці, коли вони вийшли з парку, очі його пропалювали дірку в спині Розалінди.
  
  
  Коли вони благополучно сіли в автобус і від'їхали від тротуару, Розалінда побачила, що він намагається зловити таксі. Наскільки вона могла бачити, це йому не вдалося. Але коли через кілька хвилин вони благополучно дісталися міста і вона подякувала своїм супроводжуючим, вона прослизнула в дамську кімнату кафе і про всяк випадок кардинально змінила свою зовнішність.
  
  
  
  
  
  
  Зникнення Снупа
  
  
  
  
  
  Без десятої п'ять.
  
  
  Нік зупинився біля столу Серрадора.
  
  
  "Є повідомлення для Нолана?"
  
  
  Клерк здивовано підняв брову. «Одне, сеньйоре. Ви пробачте, якщо я не записав його точно так, як мені дав його телефоніст». Він заліз у щілину і передав повідомлення Ніку. Воно гласило: «16:30 Молода жінка. Повідомлення… Де ти була? Подзвони мені додому! Без імені".
  
  
  Нік хмикнув. "Що, за словами оператора, сказала дівчина?"
  
  
  Клерк відверто посміхнувся. Керівнику було б соромно за нього.
  
  
  «Вибачте мені, сеньйоре. Вона сказала: «Залишіть це повідомлення… Де, чорт забирай, ви були, вош? Зателефонуйте мені додому, як тільки увійдете». Вибач, сеньйоре. Вона сказала. "
  
  
  «Хм, – сказав Нік. На його бородатому обличчі з'явилася посмішка веселощів та полегшення. «Вважаю, я знаю, хто це, але вона говорила англійською чи португальською?»
  
  
  Посмішка клерка стала ще ширшою. Ах так, здавалося, він думав, дуже важко встежити за всіма жінками в житті.
  
  
  «Англійською, сеньйор. Але з акцентом, дуже схожим на мій».
  
  
  «Розумна дівчинка», - подумав Нік із ще більшим полегшенням.
  
  
  "Добре, дякую. Немає відвідувачів?"
  
  
  Клерк згадав своє становище і стер посмішку.
  
  
  «Два джентльмени просили вас, сеньйоре. Вони були разом. Коли я сказав, що вас нема вдома, вони пішли».
  
  
  Так. Вони спитали. Але ж вони пішли?
  
  
  Нік задумався. "Як так. А повідомлення немає? Помітили, як вони виглядали? Я наче когось чекав».
  
  
  Клерк з жалем похитав головою.
  
  
  «Таких запитів багато щодня. Можливо вони були середнього зростання. Можливо, трохи старше сеньйора…» Він знизав плечима. «Це справді неможливо згадати».
  
  
  Нік співчутливо кивнув. "Я знаю спасибі."
  
  
  Нік зупинився біля кіоску, щоб купити сигарети та оглянути вестибюль. За витонченими колонами не було ні підозріло піднятих газет, ні спостерігачів. Але елегантний вестибюль був настільки заповнений людьми, що сказати, напевно, було неможливо. Він підійшов до телефонних будок і вибрав середню із трьох, де нікого не було. Обережно зачекавши кілька хвилин, він зателефонував до Інтернаціоналу і запитав міс Монтес. Поки встановлювався зв'язок, він міркував, чи хтось чекатиме його нагорі, особливо після «зникнення» Феррета.
  
  
  Розалінда відповіла лагідним тоном Монтеса.
  
  
  "Привіт, дитинко", - солодко сказав він. "Приємного дня? Не гнівайтесь - я повісив трубку, і мені дуже шкода».
  
  
  "О, це ти", - кисло сказала вона. «Я мало не повісилася завдяки тобі. Де ти, якщо це не так багато, щоб спитати?»
  
  
  "Центр міста з нашими друзями", - сказав він. "Я думаю, вони скоро випишуться, і я хотів попрощатися. Можливо вам не все одно
  спуститися та допомогти? "
  
  
  "Ой, так, якщо я їм потрібна". У її голосі зникла кисла нота. "Одразу?"
  
  
  "Ще немає. Я просто хотів переконатись, що ви доступні. Я уточню. А поки що, можливо, ви будете готові».
  
  
  "Я зроблю це", - серйозно сказала вона. "Крім того, все гаразд?"
  
  
  "Просто чудово", - сказав він, і настала його черга бути кислим. "Побачимося." Він повісив трубку і вирішив піднятися сходами до своєї кімнати, замість того щоб ризикнути вийти з ліфта в чиїсь - очікуючі руки.
  
  
  Він зачекав трохи вище за другий майданчик. Переконавшись, що ніхто не йде, він пішов, розгорнувши свої довгі ноги і помчав довгими перельотами до своєї власної кімнати, наче він гуляв по набережній. Його розум був зайнятий на цьому шляху, і він був лютий на себе. Те, що він пропустив зустріч із Розаліндою і не зміг перевірити кут Бранка та Варгаса, дратувало, але, очевидно, не дуже. Що дійсно було непробачно, то це те, як він представив Майкла Нолана поліції. Вони будуть розпитувати його, спостерігати за ним, знімати з нього відбитки пальців - прив'язувати його до точки, де ні Мілбенк, ні Картер не зможуть взяти на себе відповідальність, якщо буде потрібно. Навіть його колекція обладнання завдавала незручностей. Майкл Нолан, як іноземний репортер, очевидно, не мав бразильського дозволу на зброю, і при цьому він не повинен був бути людиною, яка має звичку використовувати пістолети. Це була одна з причин, через яку він уникав перестрілки з облягаючими. Він передав пістолет Плоскостопого Кармен, щоб поліція могла його відстежити. Але, звичайно, відбитки самого Ніка були на стовбурі, не кажучи вже про всю кімнату Нолана. Що ж, це було неминучим. Але Нолан став завдавати незручностей задовго до того, як закінчив свою роботу. Він навіть не знайшов способу перевірити двох головорізів, які напали на Мілбанк, не звернувши уваги на самого Мілбанку. Ну і хрін із ним. Це просто має пройти дошкою. Одне він знав про них, і це те, що вони не вписувалися у схему інших зустрічей.
  
  
  Група людей увійшла до ліфта, поки він чекав наприкінці коридору. Він пройшов у свою кімнату і прислухався до дверей, перш ніж відчинити її. Потім, дуже тихо і повернувшись, він відчинив двері. У його голові промайнули поточні проблеми: попрацювати з Ферретом, а потім позбутися його. Знайди вихід для Нолана. Залежно від того, що робити із сусідньою кімнатою.
  
  
  У його кімнаті панувала абсолютна тиша.
  
  
  Там був хаос.
  
  
  Його шосте почуття підказувало йому, що там немає нікого. Його вуха погодились. Але досить було побіжного погляду, щоб побачити, що там був хтось, крім покоївки, дуже недоглянутий вигляд. Їй не потрібно було б доопрацьовувати своє прибирання за кілька годин до цього. Це навіть не було видно.
  
  
  Він замкнув за собою двері і витріщився на безлад.
  
  
  Двері туалету були відчинені, і трохи розірваного одягу лежало на підлозі. У ящиках столу не було паперів, більшість з яких було розкидано по підлозі, а деяких, схоже, не було. Машинописний листок, який він забрав у Феррета, зник. Ящики бюро виглядали так, наче на них обрушився буревій. Зникло все, що стосувалося особистості та професії Майкла Нолана. Листи (фальшиві), документи, що засвідчують особу, крім тих, які Нік ніс із собою (фальшиві), нотатки (частково фальшиві), гроші (справжні) – все пропало. А той, хто тут був, дуже поспішав. Більше того: дикун. Навіщо – щоб його налякати? Дві його невеликі валізи були буквально розірвані на частини, постільна білизна була безладно перемішана, а матрац порваний. Меблі та сантехніка також отримали свою частку уваги; навіть тюбик зубної пасти був здавлений, а на підлозі валялася розбита склянка.
  
  
  Все було дуже цікаво.
  
  
  Виглядало так, ніби грабіжник відчув на собі вплив людини, яка, на його думку, могла бути зовсім не газетярем. Навіть найпросунутіші репортери не стали б тягати з собою їхні секрети в тюбику із зубною пастою. Навряд чи можна очікувати цього, крім, можливо, контрабандиста... чи шпигуна.
  
  
  Він перевірив телефон. Провід залишився цілим, і в коробці не було мікрофона або додаткових збірок, що вказують на те, що його розмови не будуть особистими.
  
  
  Якби це побачила поліція, йому було б ще гірше.
  
  
  Тоді йому спало на думку, що він може зробити з Майклом Ноланом і Ферретом. Але часу на це він не мав.
  
  
  Повісивши на зовнішній ручці табличку «Не турбувати», він почав трохи жалкувати за деякими зацікавленими особами. Він замкнув двері і почав свої приготування. Той, хто прийде першим, матиме неприємний шок. Поліція зіткнеться з додатковою загадкою, та
  Ель Нолан цілком міг запам'ятатися як убивця, а чи не як герой. Можливо, йому вдасться махнути ще одним відволікаючим маневром у цьому напрямку. І Кармен де Сантос ...
  
  
  Можливо, вона колись зрозуміє.
  
  
  Він відімкнув сполучні двері на випадок, якщо йому доведеться зробити швидке пересування, швидко перевірив сусідню кімнату і повернувся до свого телефону.
  
  
  За хвилину чи дві він розмовляв із головним редактором журналу «Ріо» Перейрою.
  
  
  «Ах! Радий, що ти досі тут», - весело сказав він. «Послухайте, я маю дещо для вас, якщо ви ще не підняли його. Але для початку, у вас є щось для мене?
  
  
  «Трохи», - з жалем відповів голос. «Нічого спільного із Жуаном. А про Апельбаум - поліція все ще допитує людей, які раніше заходили до його книгарні, і поки що нічого не розголошують. Але вони визнають, що знайшли докази того, що квартира Аппельбаума були обшукані до того, як приїхали туди, і вони кажуть, що знайшли низку незрозумілих відбитків. Схоже, що досі немає жодного офіційного інтересу до Ленглі, хоча я виявив трохи того, що ви могли б назвати брудом. Мадам Здається, Ленглі погрався, і кажуть, що чоловік Пірс раптово втомився від цього і покинув її. Чомусь це не здається неможливим. Я бачив цю жінку кілька разів у Заміському клубі, і я думаю, що життя з нею – скажімо, після перших кількох тижнів – було б нестерпно”.
  
  
  "Хм!" сказав Нік, не переконаний. "Можливо Ви праві. Але чи залишить він квітучий бізнес? Цікаво, як виглядають його книги та його банківський рахунок».
  
  
  Редактор усміхнувся. "Мені також цікаво. І у вас може бути щось. Є молодший партнер, так, але якщо Ленглі не повернеться найближчим часом, він обов'язково попросить аудит та розслідування. Можливо, тоді щось може статися про ваш великий дорогоцінний камінь скандал." Він злегка злісно засміявся, а потім додав: "О так. Це нагадало мені. Ви пам'ятаєте того власника нічного клубу, про якого я згадував? Того, хто керував Клубом Місячного Пилу - божевільним маленьким місцем, одного разу я був там, і це було за кілька тижнів до цього - ну, неважливо. , Про які він говорив. Виявляється, він згадав їй про торгівлю зброєю тільки одного разу після кількох напоїв одного разу вночі, а потім сказав їй забути про це, це нічого. Але вона наполягає, що вони його вбили. ", як вона це називає. Вона гадки не має, хто вони. Поліція, до речі, попросила мене не публікувати це.
  
  
  "Цікаво", - недбало сказав Нік, набагато більш захоплений, ніж він хотів зізнатися. «Хоча я й уявити не міг, який можливий зв'язок він мав із рештою. До речі, а як щодо того маленького музейного працівника? Хто знає, можливо він займався контрабандою древніх індіанських мушкетів!
  
  
  "Може бути! Але я не думаю, що це можливо. Очевидно, він був дуже відданий своїй роботі і проводив надто звичайний годинник, щоб займатися чимось... е-е... під прикриттям. Він мав стару машину, на якій він їздив на роботу на завод. одночасно і щодня. Іноді одного чудового вечора він вирушав трохи довше на свіже повітря, а іноді їхав з міста на вихідні. У цьому матеріалі не було абсолютно нічого цікавого”, – іронічно сказав редактор, – «крім того, що він зник».
  
  
  "Все ще не знаю, як, хм?" – сказав Нік. Все це було цікаво, але раптово він відчув необхідність рухатися далі.
  
  
  "Ну, щось подібне до ідеї. Одного разу він виїхав з музею на своїй машині, очевидно прямуючи додому, і він просто не приїхав туди. Поліція перевіряла рух машини, але вони не готові сказати просто як далеко вони його простежили. Однак вони не знайшли Наскільки вони можуть бачити, з його будинку нічого не було взято».
  
  
  «Хм. Що ж, все це дуже цікаво. Але чомусь я не бачу, щоб це пов'язувало вас, чи не так? Нічний клуб звучить як гарна ідея.
  
  
  "Ах так?" Голос редактора став цікавішим.
  
  
  "Я знаходжу його маленьким персонажем зі злочинного світу - саме так я його предствляю, я розповім вам пізніше. Він схуднелий персонаж з підозрілим обличчям, і ви б не подумали, що можете йому довіряти, але ми живемо, як у вогні. . гроші я отримую невеликі шматочки інформації, і він сказав мені сьогодні вдень, що чув на кільцевій розв'язці, чому ця місіс де Сантос у небезпеці».
  
  
  "Справді? Що за…?"
  
  
  "Отже, я поскакав, як лицар на білому коні", - сказав Нік і швидко переключився на цензуровану версію денних подій. Так усе було.
  Це твоя сенсація, – закінчив він. - Ви можете перевірити це пізніше – я маю на увазі пізніше – з поліцією щодо використання історії. Я не міг залишатися і чекати на них, бо тепер я йду слідом чогось ще, на що мене навів мій маленький друг».
  
  
  Діос! Нолан, ти йдеш! Це справжня історія. Але яка твоя нова зачіпка?
  
  
  Нік засміявся. «Я обіцяю тобі, що ти дізнаєшся першим – після того, як я пройду за цим. Але тепер мені потрібно буде вирушити на зустріч із Тхірком. Я не хочу втрачати нічого, крім нього. можливо, доведеться сказати мені. Ще раз дякую, і я зв'яжуся з вами”.
  
  
  Він швидко повісив слухавку і почав працювати.
  
  
  Його першим кроком було подивитися на Феррі. Він лежав у напівтемряві туалету, його обличчя було блідим і болючим, а очі сповнені ненависті. Але його узи, як і раніше, були міцними, а рот твердо закритий. Кров засихала на його рваній спині та знебарвленому одязі. Ліжко в кімнаті місіс Вебстер усе ще було застелено. Нік помістив кілька жіночих дрібничок у сумочки-обманки, переконавшись, що його власне обладнання надійно заховано. Він упустив лише те, що йому знадобиться у наступні кілька хвилин. Потім він звернув увагу до Ферре.
  
  
  Феррет досить акуратно спливав кров'ю, нічого не проливши на підлогу туалету. Нік послабив кляп і збрехав йому.
  
  
  «Тепер у тебе є вибір, друже. І зрозумій, що твої товариші переслідують тебе. Ти допоможеш мені, розкажи мені все, що знаєш, і я допоможу тобі. У тебе немає вибору – і тобі кінець».
  
  
  Феррет посміхнувся. «Ти мусиш відпустити мене. Як ти позбудешся мене, інакше - винесеш мене? Ха! Чи залишиш мене тут? Ти не можеш залишити мене лежати без діла, поки хтось не прийде мене знайти. Ти повинен відпустити мене. "
  
  
  "Не будь надто впевненим", - холодно сказав Нік. «Для мене не проблема залишити тебе позаду. Зовсім немає проблем. Навіщо потрібен золотий ключ, Феррете? Який золотий ключ? Він потягнувся до Хьюго.
  
  
  В очах Ферре раптово з'явився страх.
  
  
  "Моя вхідні двері, чорт забирай, от і все!"
  
  
  Нік подивився на нього якусь мить мовчання.
  
  
  "Останній шанс, Феррете", - сказав він нарешті.
  
  
  Феррет заплющив очі. "У мене є час, щоб протриматися", - м'яко сказав він.
  
  
  "Я не бачу", - сказав Нік, відчуваючи різкий укол захоплення своєю жертвою і почуття огиди до себе. Потім він прогнав обидва почуття, коли його мозок холодно сказав йому: тебе звати Кіллмайстер, Картер, майстер-вбивця. Це ваша справа, тож ви тут.
  
  
  Він дуже постарався загнати Х'юго в таке життєво важливе місце, що Феррет помер майже миттєво, не побачивши леза.
  
  
  Нік одягнув кляп і підняв Феррета до своєї кімнати, безцеремонно кинувши його на підлогу. Потім він перекинув лампу і стілець, щоб посилити загальну плутанину, і перевірив, що ще він може зробити з кімнатою Майкла Нолана. Нічого не могло привести до чогось, крім зниклого репортера. Якщо запити ставали надто постійними, Hawk міг їх легко обробити.
  
  
  Знявши хитромудрий замок з дверей, Нік стер відбитки пальців з обох ручок і використовував звичайний замок, щоб розділити кімнати, як і раніше. Потім він застосував один із найуспішніших методів зміни зовнішності, щоб прибрати бороду з обличчя, і змінив піджак. Коли він вийшов з кімнати 1109, сумки місіс Вебстер були упаковані, і Нік виглядав як атлетичний юнак, що йде на не дуже важливий захід. Телефон задзвонив у його покинутій кімнаті, коли він йшов коридором до сходів.
  
  
  Внизу він одразу пішов до телефонної будки і зателефонував Розалінді до Інтернаціоналу.
  
  
  «Негайно, люба, – сказав він. «Не втрачай жодної хвилини. Пакети і все готове, тому ви можете просто зайти, щоб перевірити». Він завершив дзвінок швидкими інструкціями, які вона прийняла без стомлювальних питань.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Вона добре провела час. Вони зустрілися не більше ніж за півгодини в аеропорту Сантос-Дюмон. Перш ніж кинути машину Майкла Нолана, Нік їздив навколо, поки Розалінда обмотувала речі місіс Вебстер папером і шнурками і знімала деякі набивки та макіяж, щоб востаннє попрощатися з місіс Вебстер. Потрібно було три зміни таксі і дві зупинки в кафе, перш ніж Розіта Монтес і Роберт Мілбанк під'їхали до Міжнародного аеропорту Копакабана. Розіта була в захваті від свого шопінгу; Роберт сміявся і бурчав з приводу жінок, екстравагантності та незручності тягати із собою пакети. Вони шепотілися і сміялися в ліфті, як молодята у весільному шопінгу.
  
  
  Коли Нік зачинив за ними двері, його обличчя було серйозним, і він уважно оглянув їхній величезний номер, ніби ніколи не бачив його раніше.
  
  
  "Що трапилося?" - спитала нарешті Розалінда.
  
  
  Він змахнув похмурий погляд і посміхнувся до неї.
  
  
  «Дами говорять першими і найдовше. Думаю, у вас був цілий день. Але ви не заперечуєте, якщо я спочатку вийду у ванну і спробую згадати, хто я?
  
  
  "Зроби це", - сказала вона з незвичною м'якістю. «Я дістану лід та окуляри».
  
  
  "Ти - мрія", - сказав він і торкнувся губами її чола.
  
  
  Він зник у ванній, яку вона назвала "своєю", і швидко хлюпався. Потім настала довга мовчанка - таке довге, що вона подумала, що він, мабуть, заснув у величезній ванні. Вона швидко прийняла душ і вийшла, що пахла гарденією та спеціями.
  
  
  Нік досі не був готовий.
  
  
  Вона зісковзнула в те, що зірки кіно називають «чимось зручним» і здивувалася, чому він так довго. Коли вона почула глухий тріск із «його» спальні, вона зрозуміла, що її нерви натягнуті, як дроти піаніно. Її босі ноги безшумно вели її по товстому килиму до дверей його кімнати. Коли вона зазирнула всередину, її серце майже болісно билося.
  
  
  "Чорт тебе подери!" вона сказала. «У будь-якому разі, чорт тебе забирай. Я думав, що щось сталося з тобою. Що то був за шум? І чому ти стоїш на голові?
  
  
  Нік акуратно опустився і пригнувся. Попри це Розалінда дивилася на красу його тіла. Тонкий струмок поту покривав гладку, як метал, шкіру, змушуючи її світитися жовтувато-золотим світлом у вечірньому світлі кімнати. Вся м'язова грація пантери була поміщена в це чудове тіло.
  
  
  Сіро-сталеві очі, які могли похмуро горіти або ставати крижаними від жорстокості, горіли сміхом.
  
  
  "Пробач, Роз", - вибачився він. "Я перекинув стілець". Він схопився і одягнув м'який халат, вільно зав'язавши його на талії. «Я саме виконував вправи йоги, про які розповідав вам. Вони допомагають очистити мозок та повернути світ у перспективу. А як щодо того напою, який ви мені обіцяли?
  
  
  Він узяв її за талію і повів коридором у «свою» кімнату, відчуваючи її тверду жіночу красу під тонким халатом. Вони сіли на м'який диван і підсмажували один одного віскі з льодом.
  
  
  "А що щодо сьогоднішнього дня?" Вона спитала. Короткі темні локони прилипали до скронь, і від неї пахло чудово. Халат упав з її колін. Її ноги виглядали досить добрими, щоб їсти.
  
  
  "Ще ні", - пробурмотів Нік. "Прямо зараз є ще дещо, чим я дуже хочу зайнятися". Він з надією поставив склянку.
  
  
  "Що це таке?" Вона трохи повернулася до нього обличчям, і западина між її грудьми зухвало змінила форму.
  
  
  "Це", - сказав Нік, обіймаючи її. Його поцілунок був ніжним, невпевненим. Але коли він відчув, що це повертається, коли її руки залізли йому за спину, він віддав усе, що мав. Нарешті він звільнився і зітхнув.
  
  
  «Троянда... Якщо ти хочеш вигнати мене, краще зроби це швидко. Якщо я залишусь, то за хвилину буду під цією маленькою мантією. Так що ..."
  
  
  "Залишися", - пробурмотіла вона, притискаючись до нього. "Поцілуй мене знову."
  
  
  
  
  
  
  Людина з чорною пов'язкою
  
  
  
  
  
  Якщо Карла була голодним вир, то Розалінда була м'яко поточною річкою з раптовими невеликими поворотами і поворотами, що відкривають нові принади на кожному кроці. Її дотики були легкі, ніжні, рухи то млявими, то плавними. Вона прошепотіла, лежачи поряд з ним, відчуваючи його пружну силу на своєму гнучкому тілі танцівниці, і звук був схожий на вітерець, що співає в літній день.
  
  
  Їхні заняття любов'ю були повільними і ніжними, не раптовим людоїдським поглинанням один одного, а поступово наростаючою потребою, яка сама по собі була задоволенням. Він доторкнувся до неї там, де, як він знав, вона хотіла, щоб до нього доторкнулися, і вона тремтіла від стримування. Її груди піддалися його поцілункам, і їй хотілося більшого. Деякий час вона лежала тихо, насолоджуючись чуттєвим задоволенням, яке поколювало її тіло, а потім швидким хвилюючим рухом вона опинилася над ним, доставляючи йому таке ж солодке задоволення.
  
  
  «Ближче… ближче… ближче… Я хочу, щоб ти був ще ближче…» – хрипко пробурмотів він, відчуваючи, як зникають усі його небажані спогади.
  
  
  Вона прийшла до нього повністю, віддаючи себе грації та простоті, про існування яких він забув. Навіть те, що вона так тихо сказала йому на вухо, нагадала йому про річку: «Нехай це триватиме вічно… нехай триватиме вічно… Милий, нехай триватиме…»
  
  
  Він дозволяв цьому тривати до тих пір, поки він міг винести вишуканий біль такого зростаючого задоволення, поки він був задоволений їх повільними, хтивими рухами. Вони мрійливо пливли разом за течією, яка збільшувала темп, доки вони їхали, доки досягли порога і були змушені сильніше чіплятися одне одного. Її руки пестили і пестили його з наростаючою наполегливістю, поки, нарешті, її нігті не вп'ялися в його спину, і її рот не розтанув.
  Отримав його в останній благанні і раптовому гарячому бажанні. Потім його було втрачено - красиво, чудово, хвилююче втрачено. Їхні тіла напружилися, вигнулися і злилися докупи, стегна чудово напружувалися, а роти зливалися. Потім - над водоспадом, і вниз, і вниз, і вниз, і вниз... і вниз...
  
  
  Вона зітхнула довгим, здригається щасливим зітханням і дозволила своїй голові відкинутися на подушки. Нік лежав поряд з нею, напрочуд розслаблений і мрійливо задоволений, і дозволив їй притиснути його голову до її теплих м'яких грудей. Цього разу не було примусу встати та бігти. Було правильно лежати з нею, сяючи та відпочивши.
  
  
  «Мила дитина», - сонно пробурмотів він.
  
  
  Вона подивилася йому в очі, посміхнулася і видала тихе муркотіння, як сонне кошеня.
  
  
  Деякий час вони спали.
  
  
  Він підвівся, коли денне світло покинуло кімнату, і тепле сяйво почало просочуватися від його тіла. Розалінда теж поворухнулася, через деякий час він налив їм випити, і вони почали довго й серйозно розмовляти, ділячись пережитим днем. Розалінда почала зі своєї зустрічі в музеї і закінчила описом своєї втечі, яка змусила Ніка насупитися і посміхнутися.
  
  
  «Але я нічого не добилася», - сказала вона. "Все, що я отримала від цього, - це добре поглянути на його обличчя".
  
  
  «Принаймні ви могли крадькома поглянути на його книгу. Пекельний будинок пристрасті!» Нік розсміявся і труснув кубиками льоду. «Ні, ти добре попрацювала. Як завжди, у таких справах у нас дуже мало роботи. Найкраще збовтувати і продовжувати перемішувати, поки щось не вийде на поверхню. Ми маємо змусити їх показати себе. І я думаю, ми наближаємось до мети. Я сам розбудив звичайне шершневе гніздо сьогодні вдень – ось чому Майкл Нолан мав прийти до несподівано раннього кінця». І він розповів їй про свою повсякденну роботу, починаючи з його відносин з Перейрою та легкими нарисами подій, які призвели до швидкого відходу з Серрадора.
  
  
  Вона уважно слухала, час від часу ставлячи запитання та коментарі.
  
  
  «Основна проблема у всьому цьому, - закінчив він, - у тому, що поліція тепер буде настільки зацікавлена у запитах Нолана до редактора журналу, що вони збираються активізувати свої власні зусилля та почати заважати нам. З іншого боку, вони можуть виявити багато інформації, яку ми не зможемо отримати самі – аж до виявлення вбивць та тих, хто за ними стоїть. І знову ж таки, це може залишити нам стільки ж у темряві, як ми були раніше".
  
  
  "Що саме вам сказала Кармен де Сантос?" Вона спитала. «А вона мала на увазі, що її чоловік був будь-ким, але тільки не газетярем?»
  
  
  Він похитав головою. «Ні за нашими власними звітами, ні з того, що я дізнався від неї. Вона просто думала, що він пішов у гарячу новину. Можливо, вона прикривала його, але я маю сумніви в цьому. Вона сказала, що через кілька годин після того, як вони повернулися з поїздки того суботнього ранку, він влаштувався з газетою. Раптом він сказав якимось здавленим голосом: Боже мій! Ця маленька книгарня, Аппельбаум, знайдена мертвою. Вбитий!» "
  
  
  Кармен була трохи здивована реакцією чоловіка. Наскільки вона знала, єдиним контактом Жуана з Апельбаумом було випадкове відвідування його книгарні.
  
  
  Незабаром після цього він зателефонував, але не зміг додзвонитися до своєї групи. Це був місцевий дзвінок, і він сказав: «Я дзвоню з «Ріо Джорнел». Ваш чоловік, будь ласка, тут? Чи є історія, яку я хотів би - о? О дякую. Ні, їхати немає сенсу. повідомлення."
  
  
  І за кілька хвилин після цього йому зателефонували.
  
  
  Він прислухався на мить, а потім сказав: «Аметисти, ні, але якщо це смарагди, звичайно, мені цікаво. Але що то за історія? Він теж виїхав із міста? А як щодо того, хто... хто цього не зробив? Зрозуміло. Ти думаєш, він може зламатися так скоро..."
  
  
  Хоч би як вона намагалася, місіс де Сантос мало що могла згадати з розмови. Вона не намагалася слухати, і в будь-якому випадку вона була зайнята дитиною.
  
  
  Але перш ніж повісити трубку, він сказав: Альварес, чи не так? Добре, я там буду. Милуючись виглядом”.
  
  
  Повісивши трубку, він почекав, потім підняв слухавку і довго слухав тишу, перш ніж набрати спочатку один номер, потім інший безуспішно.
  
  
  Потім він сказав Кармен, що повинен піти слідом казки і що він повернеться, як тільки зможе. Він поцілував її, полоскотав дитину і пішов із фотоапаратом через плече. І він не повернувся.
  
  
  «Аметисти та смарагди», - сказала Роза, задумливо насупившись. "Історія коштовностей?"
  
  
  Нік похитав головою. "Це більше схоже на код, свого роду пароль. Можливо, той, який він використав з Ленглі. І Ланг
  Лей перейшов до когось іншого – на ім'я Альварес”.
  
  
  «З добре відомої команди, Альварес та Мартін? Боже правий. Що змусило його піти так, не зв'язавшись попередньо зі своїм домашнім офісом?»
  
  
  «Думаю, ми цього ніколи не дізнаємось. Але в Альвареса, мабуть, була для нього дуже цікава та переконлива історія. Здається, він мав кілька тижнів, щоб опрацювати її… Хм. Якщо де Сантос намагався зателефонувати своїм соратникам, то це, мабуть, була Карла, з якою він розмовляв. О, між іншим – жодного повідомлення від леді? "
  
  
  Розалінда похитала головою. Ні. Не пощастило, Казанова»
  
  
  Нік побачив її раптову зміну виразу обличчя і стиснув її руку.
  
  
  «Вона – частина бізнесу, а ти – ні. Принаймні не в тому ж сенсі. Ти особлива. Ти мені подобаєшся, я хочу тебе, ти мені подобаєшся, і ти чарівна. Я не можу сказати нічого з того ж у ній. Вона жалюгідна, невротична жінка”.
  
  
  "Ну, ти надто багато критикуєш!"
  
  
  Він зупинив їх обох, поцілувавши її, поки вона задихнулася.
  
  
  «А тепер давайте готуємось до гарячих точок. Я голодний!"
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Вони з'їли розкішну пізню вечерю в A Cobaça Grande, де інші відвідувачі дивилися на них з цікавістю, але дали спокій. Якщо хтось, що проходив повз їх стіл, затримувався досить довго, щоб вловити уривок розмови, все, що він міг чути, це Розіта про найм домашнього персоналу, у тому числі перукаря, для обслуговування їх у їхніх величезних апартаментах, а Роберт говорив про яхтах, машинах тощо. буд. та її адвокатах.
  
  
  Роздавши величезні чайові, вони попрямували до клубу Carioca на згадку про Ферре.
  
  
  Швейцар сказав їм, що це один із найрозкішніших і найдорожчих будинків у місті, і так воно й було. По-справжньому прекрасні фрески із зображенням Ріо та його пляжів дивилися на величезний танцпол, на одному кінці якого росли брили справжніх пальм, їхні голови майже торкалися стелі, а їхнє коріння йшло вниз через невидимі дірки в підлозі. Група із шести частин супроводжувала чуттєво атлетичну команду акробатів у пляжному одязі. Коли Ніка та Розалінду провели до столика біля рингу, виступ завершився вдячними оплесками, і гурт зміг виконати танго, що тремтіло від примітивного збудження. Вони швидко зробили замовлення і приєдналися до танцюристів, втрачаючи себе у чудовій музиці та задоволенні компанії один одного, знову знаходячи повільні солодкі відчуття пізнього вечора.
  
  
  Коли сет закінчився, вони повернулися до свого столу та побачили, що за ними спостерігають.
  
  
  «Привіт, кохання моє, - сказала Розалінда. «Він іде сюди. Ви спочатку бачили його, але я… я розмовляла з ним. Це Сільвейро».
  
  
  Нік із першого погляду оцінив обстановку. До них з-за столу в дальньому кінці зали, де сидів інший чоловік, з сумним виглядом і чорною пов'язкою на руці, пробивався до них невисокий круглий чоловічок з наполовину урочистим, наполовину веселим виразом обличчя.
  
  
  Маленький чоловічок зупинився біля їхнього столика і помахав рукою офіціантові. «Те саме з усіх боків, Педро», - сказав він. «Пробачте мені, Сеньйорін, Сеньйоре, якщо я вторгнуся. Жінка, з якою я мав задоволення розмовляти». Він люб'язно похитав головою. «Луїс Сільвейро до ваших послуг, сеньйоре Мілбанк. Чи можу я приєднатися до вас на хвилинку?»
  
  
  «У будь-що», - велично сказав Нік. «Поки ви не питаєте, як багато інших, секрет мого успіху!» Він розуміюче засміявся, і Сільвейро посміхнувся разом із ним.
  
  
  «Дивно, що ви так сказали, сеньйоре, - сказав він, сідаючи. "Я планував зробити саме це!" Веселе обличчя швидко повернулося до своїх урочистих ліній. «Але насправді маю невелику справу, яку треба обговорити, і я можу зробити це дуже швидко. Ні, не хвилюйся…» - зауважив вираз огиди на обличчі Ніка. «Просто як співвласник цього клубу я, можливо, зможу зробити ваше перебування тут приємнішим. Можливо, ви навіть плануєте оселитись? Маю зізнатися, я з деякою цікавістю відзначив ваш приїзд і дуже сподівався зустрітися з вами. Насправді, я вже говорив про це вашій дамі”.
  
  
  Він показав на Розалінду, яка кивнула у відповідь.
  
  
  "Що ж, це дуже добре з твого боку", - невизначено сказав Нік і почав чекати.
  
  
  "Ти не заперечуєш?" Сільвейро поспішив далі. «Звичайно, хтось чув щось про вас із газет, хоча не можна завжди приймати деякі їхні дурниці за чисту монету. Я дуже хотів би допомогти вам відчути себе тут як вдома. Бути моїм гостем у клубі», і він махнув рукою, "у будь-який час, коли ви оберете. Можливо, щоб познайомити вас з деякими з наших спортивних фігур - можливо, допомогти вам в угодах з нерухомістю та найму персоналу. Я знаю, як важко добитися справедливого відношення в новому місті, особливо ... Що ж, мої послуги у вашому розпорядженні. Ха. Пора, Педро. Не змушуйте наших гостей чекати з цього моменту." Він спохмурнів, дивлячись на офіціанта.
  
  
  "Чому я думаю, що послуга...
  - Все чудово, - солодко сказала Розалінда.
  
  
  «Так, справді, – сказав Нік. Офіціант із вдячним виглядом поспішив геть. «Ваше здоров'я, містере Сільвейро».
  
  
  "З повагою, друзі мої", - відповів Сільвейро. «Що ж, я не більше затримуватиму тебе», - сказав він. "За винятком того, що хочу сказати ще дещо. Звичайно, я також чув про ваше бажання знайти щось вигідне для інвестицій. У нас з партнером є низка серйозних проблем. Можливо, ви захочете зустрітися з ним пізніше. на кшталт фінансового чарівника, у чому ви переконаєтеся, якщо залишитеся в Ріо надовго». Він посміхнувся і сумно похитав головою. “Пробачте мені, якщо я здаюся нав'язливим, але… я знаю, що не завжди легко вивести гроші зі Штатів до Бразилії. Якщо у вас виникнуть такі труднощі, я впевнений, що Перес може допомогти вам. Я лише пропоную ці пропозиції”.
  
  
  Нік дозволив своєму інтересу помітно загостритися.
  
  
  «Валютні обмеження, особливо в цих обставинах, є невеликою проблемою. Можливо, є спосіб вести справи з вами та вашим партнером…? До речі, хто він?
  
  
  Сільвейро перехилився через стіл і заговорив тихіше. Щось трохи раболіпне закралося у його відношення: «Його звуть Кабрал. Перес Кабрал. Він сидить один за великим столом навпроти танцполу. На ньому чорна пов'язка. На жаль, він щойно переніс дуже велику втрату. . Він зітхнув. «Але життя триває. Зазвичай він навіть не з'являвся на публіці так швидко, але клуб щойно був відремонтований і перейменований, і він хотів сам побачити, як йдуть справи. Може, ви хотіли б зустрітися з ним зараз?»
  
  
  «О, ми про це не подумали б, - швидко сказала Розалінда. "Бідна людина! Я впевнена, що він не хоче зараз непокоїти незнайомців».
  
  
  "Сеньйорін, ви дуже уважні", - м'яко сказав Сільвейро з сумною усмішкою на губах. «Але бачите, він мій добрий друг, і я думаю, що відволікання піде йому на користь. Може, просто коротка зустріч, щоб відволікти його на мить від своїх проблем?» Він благаюче подивився на Розалінду та Ніка.
  
  
  "Що ж, якщо ти впевнений, що все гаразд", - нерішуче сказав Нік. Але я думаю, ми можемо почекати. Це не терміново".
  
  
  «Спочатку я спитаю його, - сказав Сільвейро, підводячись.
  
  
  "Добре", - сказав Нік. "Але не тисни на нього".
  
  
  «Звичайно, ні», - розуміє Сільвейро і поспішив геть.
  
  
  Вони спостерігали його, коли він розмовляв з Кабралом. Чоловік із чорною пов'язкою насупився, прислухався, кивнув і підвівся. Він пішов за Сільвейро до їхнього столу повільними, легкими кроками людини, якій належить земля, якою він іде. Його манера вітати їх була чемною і впевненою, але під його полірованою поверхнею ховалися біль та розпач.
  
  
  «Міс Монтес, містере Мілбенк… для мене велика честь познайомитися з вами». Офіціант поспішив до їхнього столика з четвертим стільцем, і всі сіли.
  
  
  "Луїс такий необачний", - сказав він через деякий час, злегка посміхаючись. «Звичайно, я знаю, що він бачив вас у вашому готелі, і ми обоє хотіли зустрітися з вами. Але ви повинні пробачити його, якщо все, що він думає, - це бізнес». Сільвейро посміхнувся. «Однак він має рацію, говорячи, що ми хотіли б бути вам корисними. І ви знаєте, міс Монтесе, ви можете допомогти мені». Перес Кабрал заглянув Розалінді у вічі, і йому, здавалося, сподобалося те, що він побачив.
  
  
  Розалінда вивчала його і побачила гарного чоловіка з скронями, що сивіли, і сумними очима.
  
  
  "Я можу? Яким чином, сеньйоре Кабрал?"
  
  
  "Моя дочка", - сказав Кабрал, відвертаючись від неї і переводячи погляд на стіл. "Розумієте, у неї немає друзів у місті, тому що вона провела майже все своє життя в школі. І вона так самотня і нещасна, що іноді я боюся за неї. Можливо, ви будете досить гарні, щоб... ну, можливо, я може переконати вас відвідати її?
  
  
  "Звичайно", - сказала Розалінда з припливом співчуття. "Звичайно буду. Я б дуже хотіла. Я вважаю, вона не… е-е… гуляє?
  
  
  "Не боюся." Кабрал похитав головою. «Період жалоби, чи знаєте. Виходить, вам буде нудно».
  
  
  "Будь ласка, не думайте про це ні на хвилину", - перервала Розалінда. "Коли я можу відвідати її?"
  
  
  Сільвейро, подумав Нік, був налаштований на розмову з наміром, який навряд чи здавався виправданим. Сам Нік ставився до цього зі зростаючим інтересом.
  
  
  "Завтра вдень?" - Запропонував Кабрал. «Тоді, можливо, пан Мілбанк зателефонує вам, і тоді ми могли б обговорити ці труднощі з імпортом. Луїс і я, ви знаєте, імпортуємо певний обсяг, і ми знаємо про ці валютні проблеми. То що, якщо вам це зручно, Містер Мілбанк…? Він запитливо підняв брову, дивлячись на Ніка.
  
  
  "Чудово", - з ентузіазмом сказав Нік, помітивши швидке наближення офіціанта до їхнього столика. «Я буду вдячний за вашу допомогу».
  
  
  Офіціант нахилився до Сільвейра і щось прошепотів йому.
  Сільвейро вибачився.
  
  
  «Вибачте, але - справа дрібна».
  
  
  Він швидко покинув їх і перетнув тимчасово занедбаний танцпол, щоб приєднатися до чоловіка, який чекав біля задніх дверей, що, очевидно, веде до офісів клубу.
  
  
  Різка п'ята раптово увійшла до щиколотки Ніка. Це могла бути тільки Розалінда, проте вона посміхалася своєю світською посмішкою і розмовляла з Кабралом. Кабрал, здавалося, відповідав цілком нормально. Так…? Погляд Ніка повернувся до Сільвейра та його супутника, які, здавалося, обговорювали щось дуже цікаве. Інший чоловік був великим, широкоплечим, із досить негарними очима, близько посадженими на його маленькій голові. Нік подумки сфотографував його, потягуючи напій. Маленький Сільвейро дивився на газету, суну йому під ніс його раптовим відвідувачем.
  
  
  Нік знову звернув увагу на Кабрала, який говорив Розалінді, що впевнений, що його падчерка Луїза колись насолоджуватиметься покупками та оглядом пам'яток з доброю міс Монтес. Нік плавно увійшов у розмову про пам'ятки та задоволення від стрімкого польоту літаком, помітивши, що ця людина говорить елегантно - кліше.
  
  
  Нарешті він зітхнув і дуже подякував їм за дружбу.
  
  
  «Я бачу, що є деякі люди, яких мені доведеться привітати», - сказав він із жалем. «І я нав'язував тобі досить довго. Тоді до завтра". Його високе, струнка тіло зігнулося в поклоні, і він залишив їх, щоб пробиратися крізь столи і сумно посміхатися новоприбулим серед своїх гостей.
  
  
  "Ви бачили цю людину?" прошипіла Розалінда. "Говорить із Сільвейро?"
  
  
  Нік кивнув. "Знаєш його?"
  
  
  "Майже занадто добре. Це Томаз!"
  
  
  «Отже. Я думав, що це може бути, - промимрив Нік. «Випий, люба. Ми маємо роботу».
  
  
  Вони тихо розмовляли, допиваючи напої. Слово було бразильському коміку. Навряд чи можна було очікувати, що вони приділять йому всю свою увагу.
  
  
  «Якщо Сільвейро такий близький з Кабралом, – тихо сказала Розалінда, – і так очевидно пов'язаний з Томазом, то чи не здається ймовірним, що він дізнався, що Марія Кабрал була одним із наших агентів? І – і якимось чином витягнув інші імена. з неї? Вона злегка здригнулася.
  
  
  «Я зрозумів від Кабрала, – задумливо сказав Нік, – що його дружина померла лише кілька днів тому. Чи не так?"
  
  
  Розалінда подивилася на нього. "Так."
  
  
  Він майже відчував, як працює її розум, і був упевнений, що її думки збігаються з ним. Чому Марія Кабрал так довго не повідомляла? Коли вона вмерла? Як? І хіба Перес Кабрал не був їй ближчим, ніж міг би бути Сільвейро?
  
  
  «Але Томаз хотів бачити саме Сільвейро, – сказала Розалінда. «Не Кабрал… Чи можливо, що тут немає жодного зв'язку? Що жоден з них не знав, чим Томаз займається у вільний час?
  
  
  Нік похитав головою. “Я не можу це купити. Це можливо віддалено. Але надто віддалено. Слухайте. Я зараз пропущу Аппельбаума та де Фрейтаса і сконцентруюсь на цьому. Ходімо».
  
  
  Вони розплатилися з офіціантом і пробиралися між столиками, коли побачили попереду Томаза, який ненадовго зупинився, щоб обмінятися вітальним словом із Пересом Кабралом. Кабрал, здавалося, відповів холодно - майже з огидою. Сільвейро поспішив за Томазом, брязкаючи чимось у правій руці.
  
  
  Зв'язка ключів.
  
  
  Нік поспішив за ним, власно ведучи Розалінду і молячись, щоб його маневр не був надто очевидним.
  
  
  Його успіх дня втримався.
  
  
  Біля широких дверей клубу Томаз зупинився перед веселим хлопцем, який, здавалося, був більш ніж п'яний. Томаз був вишибалою. Сільвейро, що стояв за ним, спробував ухилитися. Нік штовхнув Розалінду перед собою, мабуть, подалі від рук веселого парубка. Але щось пішло не так з його лицарством. Чоловік якимось чином спіткнувся об протягнуту ногу Ніка і врізався просто у Сільвейро. У короткому збентеженні ніхто не міг помітити невеликий додатковий поштовх, який змусив Сільвейро впустити ключі і поспішно кинутися за ними. І ніхто не міг подумати, що містер Роберт Мілбанк був чимось іншим, крім як допомагати, коли він підтримав Луїса Сільвейро і повернув йому ключі, що впали.
  
  
  Луїс Сільвейро мав золотий ключ номер два.
  
  
  Хто, подумав Нік, мав золотий ключ номер один?
  
  
  Коли він повернувся до Розалінди з погордливою усмішкою, він побачив Переса Кабрала, що йшов до групи біля дверей. У його кроках була плавна влада та холодна злість в очах.
  
  
  Нік похитав головою, дивлячись на п'яного і вивів Розалінду з клубу.
  
  
  
  
  
  
  Нічне життя шпигуна
  
  
  
  
  Було повідомлення для
  Нік у його поштовій скриньці у Copacabana International. Це було від Карли.
  
  
  Чекали й на вечірні газети. Вони розкрили історію Кармен де Сантос і Майкла Нолана, і їх подробиці про дії та підозри Нолана були напрочуд повними. Один із підзаголовків говорив: «Ніхто не знає, де знаходиться Ленглі». Інший: «Тіло в кімнаті Нолана».
  
  
  Нік швидко переглянув історії з якимось похмурим задоволенням. Ближче до кінця найбільш інформативним з них був похований один рядок, який він був особливо радий прочитати: «Іносенсія Андраде, співачка клубу Moondust Club (відома серед відвідувачів як Лоліта) вимагає – і отримує – захист поліції».
  
  
  Розалінда з цинічною усмішкою слухала, як він читав повідомлення її Карли.
  
  
  "Боюсь дзвонити", - сказано в повідомленні. Зробив кілька дзвінків сьогодні та підозрюю, що хтось підслуховує. Я наляканий і потребую тебе. Не дзвони. Будь ласка, приходьте - приходьте, як тільки прочитаєте це, незалежно від того, скільки зараз часу. Не кажи Р., що наше – наше, а я твоя… Карла.
  
  
  "Ти підеш?" - Запитала Роз. «Схоже, вона дуже вірить, що ти бігтимеш до неї, коли вона дзвонить. Або свистить».
  
  
  «У тебе лукава посмішка, кохання моє, – докірливо сказав Нік. "Так, я піду. Можливо, це буде мій останній шанс допомогти їй. А після цього – раннє відвідування клубу, щоб подивитися, чи знайду я замкову щілину для золотого ключа».
  
  
  Очі Розалінди розширилися. "Сьогодні ввечері? Але завтра ми обоє побачимось із Кабралом».
  
  
  "Сьогодні ввечері", - твердо сказав він. "Чи зможете ви поводитися з радіо так добре, як я думаю?"
  
  
  Вона кивнула головою. "Так, але…"
  
  
  «Тоді повідом Ястребу. Скажи йому, де ми зараз перебуваємо».
  
  
  Він пішов через кілька хвилин, залишивши її з тим поколюючим почуттям, яке прийшло від його дотику і поцілунку, і новим почуттям – ревнощами.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Було вже далеко за дві години ночі безмісячної ночі. Він залишив «Ягуар», припаркований у провулку, і попрямував до будинку Пірса Ленглі. Це було в темряві, якби не тьмяне світло, що виходило з глибини інтер'єру. Він розчинився в темряві і тихо обійшов місце, потім кілька хвилин мовчки почекав біля вхідних дверей, перш ніж натиснути на дзвінок. У дверях відчинилося маленьке загратоване віконце, і визирнула Карла. Двері відчинилися зі скрипом замків.
  
  
  "Роберт!" сказала вона задихаючись. Роберт. Я була така налякана. Закрий двері. Ось». Вона замкнула його за ним. Нік зауважив, що замок був навіть міцнішим, ніж на вхідних дверях Жоао де Сантоса.
  
  
  "А що щодо Пірса?" він сказав прямо. "Що ви чуєте про нього?"
  
  
  Вона взяла його за руку і повела до темної вітальні.
  
  
  "Нічого", - сказала вона, стоячи перед ним у темряві. «Нічого. Гадаю, він не повернеться. Я налякана, і я також рада».
  
  
  "Що вас налякало?" - спитав він, відчуваючи, як вона торкається його. У темряві він відчував прозору м'якість її одягу.
  
  
  "Пізніше", - м'яко сказала вона. «Дозвольте мені розповісти вам згодом. Коли ви зробите мене менш наляканим». Її руки намацали його смокінг. Він відчув її тепле дихання на своєму обличчі.
  
  
  "А що я?" – різко сказав він. «Може, мені теж страшно. О, я хочу тебе, Карла. Я тобі це казала. Але де мені знати, що це не стара гра з кроликами? Чоловік пішов, у хаті все темно, і раптом – бах! спалахи у всіх напрямках, і проблеми звідси до біса. Ні, я хочу бути впевненим, що ти один у домі. Покажи мені дім. "
  
  
  "Заради бога", - сердито сказала вона. "Це ти така людина?"
  
  
  "Так, я така людина", - спокійно сказав він. «Принаймні, я так зрозумів відколи почав заробляти гроші. Покажи мені.
  
  
  "Чорт тебе забирай", - м'яко сказала вона. "Добре. Я покажу тобі".
  
  
  Вона провела його по дому. Він перевірив усі – вікна, двері, туалети, темні кути. Випадково або з якоїсь причини вони зупинилися в спальні, обладнаної величезним овальним ліжком та безліччю дзеркал. Нік подивився на ліжко.
  
  
  "Містер і місіс.?" - сердито запитав він.
  
  
  "Тільки моя і моя", - сказала вона. "Тепер ви задоволені тим, що ніхто не кинеться на вас?"
  
  
  "Я задоволений", - сказав він, дивлячись на неї в тьмяному світлі. «Сподіваюся, ти розумієш, Карла. Я граю на всі сто. Я маю бути впевнений. Мене дістали один раз – лише один раз – раніше. Що ти збирався мені сказати?
  
  
  "Це я збиралася сказати тобі пізніше", - поправила вона. "Чи ви воліли б негайно піти?" Її блукаючі руки поралися з його одягом. Ти можеш піти, і я ніколи тебе більше не побачу. Або ти можеш залишитись». М'які довгі пальці ковзали по ґудзиках його сорочки. "Ти хочеш піти?" Рука погладила його десь нижче за пояс. "Ти справді хочеш залишити мене зараз? Невже?" Руки ковзнули під сорочку і блукали по його спині та грудях.
  Її рот торкнувся його, і він відчув її тремтіння. Їхні мови зустрілися, і її руки продовжували рухатися. Тепер вони були швидкими та терміновими. Частково непокритий, він стояв навпроти неї і відчував, що прозорий одяг розійшовся. Її стегна ритмічно поверталися до нього. Її м'яка мова відокремилася від нього, і вона прошепотіла: «Ну ось, ось. Ти не залишиш мене?
  
  
  Замість відповіді, він ще більше притягнув її до себе і знову знайшов її губи.
  
  
  «Я не залишив би тебе зараз», - сказав він і нахилився своїм високим тілом, щоб зустрітися з нею.
  
  
  Вона пригорнулася до ліжка, захоплюючи його за собою.
  
  
  «Зніміть їх. Зніміть їх», - видихнула вона. "Поспішайте."
  
  
  Він ніколи не роздягався повністю. Він не хотів; і вона була надто готова. Щось у її пульсуючому збудженні почало впливати на нього, і вона зрозуміла це майже відразу, як і він. Вона тихенько засміялася і розпласталася під ним.
  
  
  "Ти дійсно хочеш мене, чи не так?" вона зітхнула. Це було подих тріумфу та очікування. Її руки обвилися навколо його плечей, а її язик ковзнув його губами.
  
  
  «Будь сильною зі мною», – прошепотіла Карла. «Будь сильним, але не надто раптовим».
  
  
  Але вона була раптовою. Її ноги обвилися навколо нього і з'єднали його з нею, а її гладкі, тверді стегна хитнулися з контрольованою енергією. Вона рухалася так само, як вони рухалися разом на танцполі, з неймовірною грацією та п'янким ритмом. То справді був еротичний танець, горизонтальний, але дикої краси. Він теж діяв із витончено контрольованою силою, з майже надлюдською витривалістю та плавністю, властивою експерту у мистецтві йоги. Вона стогнала і зітхала, її тіло перекочувалося і напружувалося.
  
  
  «О, ще… ще… ще…» – простогнала вона. "Дай мені все…"
  
  
  Він захоплювався її пластичною силою та ненаситним голодом. Вона повернулася і змусила його крутитися разом із нею; вона доклала всіх зусиль, щоб спровокувати ще більше його і підняти їхнє спільне збудження; він повернув їй свою електричну енергію та свою м'язову силу - на прив'язі, інакше вона могла б зламатися під ним, але не придушити. Вона взяла все і хотіла ще й ще й ще...
  
  
  "Ти тварина!" вона мало не плюнула. "Боже, ти прекрасна тварина!"
  
  
  І він не був ніжним. У їхніх заняттях любов'ю не було нічого ніжного та ніжного; це було схоже на поєднання з фоном джангл-барабанів, які спочатку били повільно і переконливо, а потім нарощували темп і гучність настільки, що мало наступити дике крещендо.
  
  
  Її м'язи напружилися там, де вони торкнулися його. Він міг відчувати вологість її шкіри, так близько до нього, коли їхні тіла рухалися в інтимній згоді. Вона почала задихатися від свого роду шаленства, і красиве довгоноге тіло стало дико збудженим.
  
  
  Його розум холодно сказав йому, що пристрасть належить тільки їй, але його тіло сказало йому протилежне.
  
  
  Це був вибух, виверження вулкана, шалене потрясіння шматків світу, що літають; це був палаючий Голокост, що обпалює, згасаючий, вмираючий ... залишає своїх жертв тільки з хниканням і посмикуванням.
  
  
  Було звільнення від усього, окрім вічного послання, зафіксованого в мозку Ніка: «Ти все ще шпигун». Вставай і одягайся.
  
  
  Деякий час вони лежали поруч, не торкаючись один одного. Нарешті, вона здригнулася і накинула на себе легковажний халат. Потім він легенько поцілував її у вуха та очі і знову почав приходити до тями.
  
  
  "Карла... Карла чудова", - сказав він. "А що може налякати таких, як ти?"
  
  
  "Хммм?" Вона потяглася, ніжно муркаючи, як кішка з джунглів.
  
  
  "Ти сказала, що злякалася", - нагадав він їй. "Що вас налякало?"
  
  
  "Ой." Вона раптом сіла і підійшла до нього, щоб сісти поряд з ним на краю величезного овального ліжка. Тьмяне світло змусило її нервово насупитися.
  
  
  "Можливо це нічого, але - ви бачили папери?"
  
  
  Нік поглянув на неї. "Тільки коротко. Чому?"
  
  
  "Якийсь цікавий репортер заявляє, що Пірс - лише один з кількох зниклих останнім часом людей, а один або два інші були знайдені мертвими. Це шалена історія, і я, звичайно, не вірю в неї. Це, але ... "
  
  
  "Але що?" - різко спитав Нік, відступаючи від неї на найменшу частку дюйма.
  
  
  «Але відбувається щось дивне. Я… я… незадовго до того, як ви прийшли, можливо, двадцять хвилин тому, мені здалося, що я чула, як хтось намагається увійти через вхідні двері, а потім через вікна».
  
  
  "Що у світі!" - роздратовано сказав він. "Чому ти не сказав мені про це раніше?"
  
  
  Вона обернулася і подивилася йому прямо в очі. "Можливо, тому що я думала, що ти не залишишся". Він видав сердитий звук і відвернувся. "Але справа не тільки в цьому", - продовжила Карла. "Я зателефонувала сьогодні, щоб дізнатися, що
  стало з Пірсом. І через деякий час я був майже певен, що моя лінія прослуховується. Час від часу лунав якийсь звуковий сигнал, якого раніше не помічала. Я знаю, що ніколи не чула цього раніше..."
  
  
  "Де твій телефон?" - Сказав Нік, натягуючи одяг.
  
  
  «Є один у вітальні, а інший у кабінеті Пірса. Зачекайте, однак. Є ще щось. Коли я увійшла до офісу Пірса, вони були здивовані, коли я сказала, що він подзвонив мені звідти і сказав, що їде. Вони були впевнені, що він дзвонив звідси”.
  
  
  Нік спохмурнів. "Це дуже дивно. Коли саме він повинен був їм зателефонувати і коли ви востаннє розмовляли з ним?
  
  
  «Коли я розмовляла з ним, – згадувала вона, – це було пізно ввечері у понеділок. Тепер, коли я думаю про це, це, мабуть, було одразу після робочого дня, тож, можливо, на той час нікого не було. І вони кажуть, що він подзвонив їм рано-вранці наступного дня, незабаром після того, як він зазвичай приходив. І це було 3 грудня. А зараз середина січня”.
  
  
  "Я дійсно думаю, що це дуже дивно", - повільно сказав Нік. Ви хочете сказати, що весь цей час ви навіть не намагалися його знайти, і ніхто навіть не дзвонив вам, щоб дізнатися, де він був?
  
  
  Карла втомлено зітхнула. «О, Роберте… Роберте. Чи нам доведеться знову пройти через це? Я сказала тобі. Я нічого не відчувала до нього. Я нічого не можу з собою вдіяти. Звичайно, тепер я… тепер хвилююся. Тепер я певна, що щось не таке. Майже всі знали, як справи між нами. Вони навряд чи могли зателефонувати мені, щоб дізнатися, де він знаходиться. За винятком офісу. Вони кажуть, що намагалися додзвонитися мені кілька разів, але так і не знайшли мене у «Сьогодні ввечері поліція поставила мені багато запитань», - сказала вона, раптово змінивши тон. «Вони хотіли знати, чи питав його останнім часом хтось ще».
  
  
  Нік різко зітхнув. "Боже мій! Сподіваюся, ти не згадала моє ім'я! Ти ж знаєш, я не можу дозволити, щоб мене втягували у щось подібне. У мене достатньо проблем, які чекають на мене в Нью-Йорку».
  
  
  "Ні, я не згадувала твого імені", - сказала вона з легкою зневагою. "І я не буду, якщо тільки..."
  
  
  "Якщо щойно?" Його голос був твердим.
  
  
  Її очі ковзнули по його обличчю. "Якщо ви не спробуєте - триматися від мене подалі".
  
  
  Він дивився на неї з жорстоким і загрозливим виразом обличчя.
  
  
  Ні, Карла. Я не укладаю таких угод. Ти не шантажуй мене». Його руки потяглися вниз, щоб торкнутися її горла, а його великі пальці багатозначно пестили м'яку плоть. «Ніхто мені не загрожує. Зрозумійте? Ніхто. Ви можете програти лише якщо спробуєте. Не намагайтесь". Він стиснув менш ніжно, а потім опустив руки. Вона захисно схопилася за горло, у її очах світився страх.
  
  
  "Ти б цього не зробив", - прошепотіла вона. «Ти не став би. Я лише намагалася…»
  
  
  "Звичайно, Карла". Він неприємно посміхнувся. «Ви лише намагалися зробити з мене мавпу». Він перетворив свою усмішку на сумну усмішку. «Вибач, дитинко. Я не хочу завдавати тобі біль. Особливо після такої чудової ночі. Але ти маєш вбити собі в голову, що зі мною не треба грати». Він поправив краватку і обтрусив куртку. "Я думаю, мені краще залишити тебе зараз".
  
  
  "Так, тобі краще", - тихо сказала вона. "Ви можете знайти свій власний вихід".
  
  
  "Все в порядку." Він обернувся до дверей спальні і зупинився. «О, послухай. Тобі краще ретельно замкнути за мною, а потім зателефонувати до поліції, щоб сказати, що в тебе були волоцюги, бо якщо хтось намагався…»
  
  
  "Забирайся!" - Раптом закричала вона. «Забирайся! Спочатку ти мені погрожуєш, а потім даєш мені свою прокляту пораду! Що ти за свиня! Її голос зірвався і перетворився на ридання. "Іди", - тупо сказала вона. "Просто йди."
  
  
  Деякий час він дивився на неї, потім відвернувся, гадаючи, що зробило її такою, якою вона є, і відчуваючи сорому, майже таке ж, як і раніше.
  
  
  Пробираючись через напівтемний хол і вітальню, він подумав, чи варто спробувати перевірити телефон, але вирішив, що вже прострочив свій час. Він ризикнув обережно глянути у вікно Юди, відчуваючи себе впевненим, що Мілбенк вчинив би саме так, потім вийшов на прохолодне нічне повітря, коли він був досить впевнений, що нікого немає поряд. Вийшовши надвір, він швидко ковзнув у бік будинку і почав чекати в тіні, дивлячись у ніч. За мить він почув рішучий стукіт вхідних дверей, і зрозумів, що Карла замкнула її за ним.
  
  
  Він дивився і чекав кілька хвилин, перш ніж рушити далі. Майже всі будинки були в темряві, але вуличні ліхтарі були яскравими. Він почував себе таким же кидається в очі, як яскраво-червоний прищ на носі. Але Роберт Мілбенк виглядав би лише трохи крадькома, замість розтанути в прихованій темряві задніх дворів. Він міг сподіватися, що його інстинкт допоможе йому виявити проблему до того, як вона помітить його.
  
  
  Що він справді бачив, як пара поліцейських йшла через квартал до будинку Ленглі на протилежному боці вулиці. Проходячи повз них, він змусив себе трохи похитнутися. Він знав, що вони помітили, як він радісно хитався у бік своєї машини, ніби ні про що не думав, окрім будинку та ліжка.
  
  
  Вони пішли своєю дорогою.
  
  
  Нік швидко дістався своєї машини. Звичка змусила його обережно обійти його та зазирнути під капот, перш ніж сісти в машину та виїхати.
  
  
  Наступного разу, коли він припаркував машину, він залишив її за кілька кварталів від Copa International і приготувався до досить довгої прогулянки до клубу Carioca. Його першим кроком було перерозподілити Вільгельміну, Гюго та П'єра на їхні улюблені місця, які, як він відчував, вони не могли тактовно зайняти під час його візиту до Карли. Потім він попрямував до клубу довгими, різкими кроками.
  
  
  Коли він підійшов до клубу Carioca, було темно і тихо, а довколишні вулиці були майже безлюдні. Він чекав, спостерігаючи біля парадного входу до Клубу, поки не підуть співробітники, що запізнилися. Потім він обійшов квартал у пошуках чорного входу та всіх, хто міг його охороняти.
  
  
  Хтось був. Вуличний ліхтар відкидав тінь на глуху задню стіну.
  
  
  "Безпечний ідіот", - безпристрасно подумав Нік і ще раз обійшов квартал, щоб переконатися, що навколо нікого немає. Цього разу він з'явився за тінню з пістолетом, готовим до атаки. Чоловік притулився до стіни цегляного проходу, обставленого сміттєвими баками та різним сміттям, і позіхав. Він ударив його прикладом пістолета збоку у скроню. Людині вдалося кинути один здивований і приголомшений погляд, перш ніж приклад знову вдарив зі страшною силою, а потім він упав. Нік потяг його в коридор і витяг у нього кирпатий пістолет, один тонкий блекджек і звичайну зв'язку ключів. Це було все, за винятком великої пачки грошей, яку він вирішив залишити собі, щоб Сліпі було про що подумати, коли він прийде до тями. Якщо це зробить.
  
  
  Ключі нагоді. Вони відчинили задні двері з напрочуд хитромудрим замком і дозволили Ніку увійти в затхлий задній коридор, не вдаючись до допомоги його помічника зломщика. Але золотого ключа у цій зв'язці не було. Причина могла бути тільки одна: до яких би дверей підходили золоті ключі, не планувалося відкривати їх сьогодні ввечері. Нік зачинив задні двері, але залишив їх на клямці. Його олівцевий ліхтарик грав по холу. Одні відчинені двері вели у велику кухню. Короткий прохід привів до групи крихітних гримерок, що пахли старим порошком та старим потом. Інший вів у великі закутки самого Клубу. Тьмяний силует чоловіка, що сидів, ледве видно за столиком біля дверей. Нік закрив її так само безшумно, як і відчинив, і тихо повернувся в задній коридор. Нічого не рухалося. Залишалося дослідити ще одні двері. Вона була замкнена, і ключі Сліпі не пасували. Нік вагався. Один спереду, один тимчасово знерухомлений ззаду і - що за дверима?
  
  
  Давай, Картере. Ти тут – ти зможеш також.
  
  
  Його ліва рука взялася за замок, а права була напоготові з Вільгельміною.
  
  
  Здавалося, минула ціла вічність, перш ніж замок відчинився і він відчинив двері. І все ж таки була тиша.
  
  
  Він ступив на невеликий майданчик і подивився вниз сходами. Промінь олівця падав на підвал складського приміщення. Сходи були широкі й міцні, і коли він спускався, він жодного разу не заскрипів. Більшість речей унизу було мотлохом: запасні стільці, зламані столи, накритий реквізит для підлог. Але частина площі, мабуть, використовувалася як механічний цех для ремонту будинку, оскільки одну зі стін збудували добре обладнані робочі місця. Дві двері вели до головної зони. Один поступився помічникові зломщика і показав кімнату, завалену ящиками. Ящики були адресовані клубу Cabral Carioca та позначені як Club Furnishings.
  
  
  Але той, що був відкритий, містив карабіни та автоматичні гвинтівки. І навіть такого експерта, як Нік, не знадобилося погляду, щоб зрозуміти, що вони зроблені в Китаї.
  
  
  
  
  
  
  Зустріч у клубі
  
  
  
  
  
  Червоний Китай.
  
  
  Він уже бачив подібні речі у В'єтнамі – китайські копії американської та російської зброї, яку В'єтконг використав у своїх партизанських рейдах проти в'єтнамських військ та американських об'єктів. Думки Ніка кидалися. Марія Кабрал, мабуть, дізналася про ці поставки і намагалася передати інформацію. Саме собою це було ніщо - нелегальний імпорт, торгівля зброєю, - але наслідки були величезними. Чому з Червоного Китаю та куди? До сусідніх країн Латинської Америки? І чи намагалася вона розповісти комусь із інших?
  
  
  Залишалася ще одна замкнена кімната. Він обережно закрив збройову і рушив до іншої.
  Вона була надійно замкнена, в замку було дві однакові замкові щілини.
  
  
  Працюючи над дивними замками, він почув легкі кроки нагорі. Він тихо вилаявся і погасив свій олівцевий ліхтарик, попри надію, що той, хто підніметься сходами, йтиме до чоловічого туалету, а не до дверей, які Сліпі охороняє, коли він не спить.
  
  
  Але кроки закінчилися різким вигуком, за яким пішла тиша. Нік мовчки пробирався через викинуті стільці та столи і попрямував до сходів. Щось на зразок будильника спрацювало на висоті над ним, і двері в підвал відчинилися. Він пірнув за сходи і почав чекати. У заповненій мотлохом кімнаті спалахнуло світло, і він відчув, що хтось стоїть нагорі сходів, мабуть, поза досяжністю дверей. Він притулився до стіни, вкритої павутинням, і чекав, хоч би що там трапилося. За мить щось сталося.
  
  
  Чоловік був високим і чудово складеним. Він крокував так само, як Нік, легко і пружно, і тримав своє тіло з упевненістю людини, яка знає свою силу і те, що вона може для неї зробити. Але він був безрозсудним. Він зазирнув скрізь, окрім сходів. Нік зачекав, поки він не увійшов до кімнати, перш ніж зробити свій хід. Це був удар, який міг би принести йому титул Всеамериканця будь-якого дня тижня. Чоловік упав із жахливим бурчанням, Нік миттєво ліг на спину, вивернувши руку, що тримала пістолет.
  
  
  "Аааааа!" чоловік застогнав. Нік кілька разів ударив його обличчям об підлогу, одночасно чинячи болісний тиск на шию ззаду, поки цей чоловік не перестав видавати звуки. Він штовхнув пістолет далеко в кут і кинувся до сходів з Вільгельмін напоготові.
  
  
  Задні двері були прочинені, і Сліпі, як і раніше, лежав у незручному положенні. Але він був не один. Чоловік стояв і дивився на нього зверху вниз, і коли Нік підійшов до задніх дверей, чоловік сказав: Мартін? Мартін!» і його голова раптово підвілася від величезного здивування.
  
  
  Нік вистрілив, і обличчя того, хто дзвонив, спотворилося від неймовірного болю. Він довго погойдувався, потім упав. Нік перестрибнув через його тіло і побіг, низько присідаючи і згинаючись, ніби біг полем битви.
  
  
  Що, власне, й було.
  
  
  За його спиною гриміли кроки, мабуть двох. Один ненадовго зупинився, коли болючий, стогін прошепотів: «Альварес! Допоможіть… допоможи мені…», а інший рішуче пішов за ним. Повз його вуха пролунав постріл.
  
  
  Але це він мав побачити. Одного разу він нудьгував на зустрічі з Альваресом і більше не збирався.
  
  
  Він зробив раптовий стрибок убік і двічі вистрілив у стрибку. Перший з його переслідувачів кинувся його слідами з криком, що задихався, а його останній божевільний постріл вдарив у далеку стіну. Майже водночас у тиші між пострілами зашипів голос: «Ти сліпий дурень! Що трапилося? Скільки їх?" А потім різкий звук огиди, за яким слідує щось на кшталт удару ногою по тілу, що впало, і стогін.
  
  
  Людина, яка так швидко випросталась від жалюгідних останків у коридорі, вистрілила і стріляла точно. Але в момент повороту і пострілу у відповідь Нік побачив, що у людини, що відгукнулася на ім'я Альвареса, було обличчя Луїса Сільвейро.
  
  
  Це не було несподіванкою для Ніка, але зробило все ясніше.
  
  
  А потім раптово до нього підійшов ще один чоловік зі стріляючим пістолетом, і під таким кутом, що Нік міг тільки мчати до головної вулиці у пошуках шляху до відступу.
  
  
  Його стрімкий зигзагоподібний курс привів його до кутового будинку з ідеально захищеним дверним прорізом, він кинувся за укриття і кілька секунд почекав, поки прибуде компанія.
  
  
  Високий довготелесий чоловік незграбно пролетів повз нього, на мить дико озирнувся, побачив Ніка і спробував вистрілити. Але Нік був готовий до нього та до того, щоб натиснути на спусковий гачок Вільгельміни, перш ніж чоловік навіть встиг утриматися. Це мала зробити одна куля. Запас патронів у пістолеті вичерпався.
  
  
  Один постріл зробив це. Він ковзнув по худій руці, що тримає пістолет, і врізався в кістляві груди. Нік, знову ж таки, рухався навіть тоді, коли стріляв, відскакуючи від кута по залитому світлом тротуару, чуючи кроки, що біжать, надто близько позаду себе і відчуваючи, як щось проноситься повз його щоку. Він дістався до наступного кута і кинувся повз нього, щоб перетнути вулицю під косим кутом, коли зрозумів, що ноги, що біжать, зупинилися. Але почалося ще щось - відчуття, більше, ніж звук - пробудження, ворушіння людей за затемненими вікнами, приглушеного подиву з приводу шуму в ночі. Він продовжував іти
  легким, різким кроком, поки знову не перетнув вулицю, що йшла за клубом, і подолав ще добрих три квартали. Потім він різко повернув праворуч на провулок і продовжив шлях, доки не перестав відчувати хаос, який залишив після себе. Зрештою він перейшов на тихий крок і пішов манівцем до своєї машини і до Міжнародного чемпіонату Кубка світу, гадаючи, чи міг Сільвейро впізнати його. Він вирішив, що Сільвейро не міг бачити його обличчя, але, мабуть, мав досить чітке зображення високої людини у темному вечірньому костюмі і, можливо, просто склав два та два.
  
  
  "Два і два..." Золоті ключі з цифрами. Двері на замку з двома однаковими замковими свердловинами. Номер один? Перес Кабрал чудово підходив для позиції номер один. "Можливо, я не отримав найбільшої людини, - похмуро подумав Нік, - але, принаймні, я, здається, знищую ряди ворога".
  
  
  Він з деяким задоволенням подумав про те, через що, мабуть, зараз проходить Сільвейро, щоб привести тіла в порядок, і про те, що чемний Кабрал з виглядом смутку зможе придумати як пояснення.
  
  
  Слабке свічення вже почало торкатися неба, коли він підійшов до «Ягуара» і зробив свою перевірку. Він повільно їхав протягом наступних кількох хвилин, перш ніж вирішити, що робити далі. Якби у Сільвейро або його людини номер один була якась причина пов'язати Роберта Мілбанка з сьогоднішнім засіданням, у них уже був би час відправити людину чекати на нього в його готелі - не для того, щоб стріляти в нього, а щоб повідомити, коли і як він увійшов туди.
  
  
  Нік їхав у бік центру міста, коли свідомо вирішив, що робити. Залишивши свою машину в непримітному місці, він в'їхав у невеликий другорядний готель із сором'язливою усмішкою та історією про те, що його дружина зробить з ним, якщо він повернеться додому цієї години. Безсоромно витягаючи купюри з пачки, який він вкрав у Сліпі, він заздалегідь заплатив за свою кімнату і підписався одним зі своїх улюблених нерозбірливих підписів – Микита Хрущов, усім знаючим – а потім піднявся нагору, щоб заснути. Цілком бездоганний за пару годин до того, як зателефонувати на Copa International і запитати про себе.
  
  
  Розалінда сонно відповіла.
  
  
  «Доброго ранку, лінива», - весело сказав він. «Я думав, ти станеш для мене точити Сокиру».
  
  
  "Я зробила це перед сном", - сказала вона, миттєво прокинувшись. «Сподіваюся, ви дзвоните мені не з будуару мадам Вацит; якщо ви подзвоните, я можу просто використовувати ту сокиру».
  
  
  "Як тобі не соромно", - докірливо сказав він. "Як ви думаєте, я хотів би перервати її сон?"
  
  
  "Я думаю, ти, напевно, вже це зробив", - їдко сказала вона. «Або принаймні відклав це».
  
  
  "Чудовий ранок", - бадьоро сказав він. «Я думаю, ми маємо скористатися цим і раніше з'їздити на пляж. Чому б тобі…»
  
  
  Ти що, намагаєшся змінити тему? А ти де?"
  
  
  «Так, я живу в готелі Dom Pedro, одразу за головним торговим районом у центрі міста. Чи бачите, я пізно повернувся з вечірки, і я не думав, що тактовно йти додому. Я хочу, щоб ви пішли звідти якнайшвидше – більше не відповідайте на телефонні дзвінки чи дзвінок у двері – і приходьте сюди без купальних костюмів та зміни одягу для мене. Я не хочу, щоб вас бачили, коли ви йдете».
  
  
  «Я приєднаюся до тебе як несмачна маленька Меггі Джонс, - скромно сказала вона, - і піду, з тобою чи без тебе, як моя звичайна блискуча особистість».
  
  
  "Добре. Краще залиш мене трохи раніше, але ми обговоримо це, коли ти приїдеш сюди. І принеси сумку, в якій буде достатньо місця для всього, але вона не буде дуже впізнаваною…»
  
  
  Вона була там до того моменту, коли він поснідав, прийняв душ і пішов на кілька хвилин попереду, щоб зробити кілька вітрин на Руа Оувідор. Вечірній одяг Ніка складалася на дні її місткої пляжної сумки. Він приєднався до неї, виглядаючи веселим та оновленим, і захоплювався її вибором біжутерії, перш ніж повів її до «Ягуара» і поїхав на гладку ділянку пляжу в Іпанема-Леблон.
  
  
  Вони пірнули далеко за межі прибою та грали, як дельфіни на ранковому сонці. Нік плавав великими, сильними гребками, напружуючись до тих пір, поки не відчув напругу своїх м'язів, а потім насолоджувався спокоєм, лежачи на спині на невисокій хвилі, відчуваючи, як його тіло розслаблюється дюйм за дюймом, поки він, здавалося, не став частиною тіла . солоного повітря і спрей. Потім він помчав з нею, насолоджуючись її граціозними рухами та невимушеною швидкістю, насолоджуючись беззастережним партнерством та почуттям чудової свободи, які вона йому пропонувала.
  
  
  Пізніше вони лежали поруч на м'якому піску, ліниво розмовляли, помічаючи, але не переймаючись тим, що пляж наповнюється і що діти грають майже біля їхніх ніг.
  
  
  Але коли діти розійшлися, то вони поговорили.
  Розмови були далеко не пустими. Він розповів їй більшу частину того, що сталося напередодні ввечері, застраховавшись лише від більш детальних деталей свого візиту до Карли, і озвучив питання, що закралися йому на думку. Вона серйозно слухала його, пропонуючи свої коментарі. Вона виглядала такою чистою і прекрасною, так свіжо засмаглою, що йому хотілося, щоб їхнє спільне життя було справжнім, і щоб він міг проводити свої дні та ночі, торкаючись цієї м'якої золотисто-оксамитової шкіри та займаючись з нею любов'ю. І були моменти на цьому сонячному пляжі, коли він був впевнений, що її почуття гармоніюють з ним. У ролі Роберта Мілбанка він недбало пестив її, не переймаючись тим, що про неї подумає світ. У ролі Ніка Картера він нахилився над нею і сказав: «Милий малюк, Розалінда… моє кохання… Коли все закінчиться…» і торкнувся вологого волосся, кучерявого навколо її вух.
  
  
  Коли сонце стало високо, вони залишили пляж і поїхали вздовж берега, а потім повернули і попрямували назад на Міжнародний кубок. Нік покинув «Ягуар» з супроводжуючим, і вони пройшли в багато прикрашений вестибюль повз квітковий магазин і фонтан, розмахуючи пляжною сумкою і власне торкаючись один одного.
  
  
  "Хочеш привітатись з другом?" - промимрив він, зупиняючись біля газетного кіоску і купуючи номер Rio Journal. «Зверніть увагу на фігуру Томаза, що причаїлася, так недбало спостерігає за нами через ананасових пальм».
  
  
  "Це банани", - поправила вона його. «Сьогодні вранці він виглядає байдуже. Що ти з ним зробила вчора ввечері?
  
  
  "Наскільки я знаю, нічого", - сказав він і переглянув заголовки. Вони були сповнені заворушень в іншому секторі латинського світу. Друга частина сюжету була пов'язана з таємничими пострілами, почутими минулої ночі на околицях клубу Carioca. Коли приїхала поліція, все було тихо, хоча були виявлені певні плями крові та сліди пострілів, і влада розслідувала повідомлення про спробу пограбування у клубі.
  
  
  У поштовій скриньці Роберта Мілбанку не було повідомлень. Але присутність Томаза сама собою була посланням ... двозначним. Кого він мав дізнатися? Тільки Мері Луїза Бейкер з Інституту індійських досліджень Колорадо, і вона безперечно не залишилася в Copa International. Це могло означати тільки те, що хтось був тут з ним, або хтось вказав йому на них або іншим чином ідентифікував їх. Але не було сумніву, що він їх розшукував. Нік побачив, як він провів їх до ліфтів, а потім кинувся до телефонної будки. «Ну, не пощастило, – подумав він. Йому нема про що повідомити.
  
  
  Коли вони піднялися нагору, він насамперед замовив рясний ранній обід. Другий полягав у тому, щоб просканувати квартиру на предмет ознак зловмисників – негативний – і третій полягав у тому, щоб узяти Троянд на руки та забути всі думки про Карла. Четвертим було неохоче звільнитися і дозволити Розі подзвонити Пересу Кабралу.
  
  
  Їхній обід доставили до того, як вона додзвонилася до нього. Домробітниця пояснила, що він у клубі, але якщо сеньйорина трохи зачекає, вона зможе зв'язати її по прямій лінії… Коли Кабрал нарешті відповів, його чемний голос здавався злегка засмученим, але він був дуже вдячний міс Монтес» Подзвоніть, і Луїза сподівається побачити її того ж дня близько четвертої години. Самого його, на жаль, не буде вдома раніше за шість, але, можливо, містер Мілбанк зателефонує приблизно о шостій тридцять, і вони всі зможуть зустрітися…? Розалінда запевнила його, що можуть.
  
  
  Холодний обід став ще холоднішим. Нік стояв над нею, поки вона говорила, його сильні пальці гладили її волосся, його губи лоскотали основу її шиї. Повісивши слухавку, вона сказала: "А тепер послухайте, ви ..."
  
  
  «Покажи мені», - сказав він і збентежено посміхнувся. Він потягся до неї, і вона підійшла до нього, прикинувшись трохи нахмуреною, але посміхаючись очима. Його руки притягли її до себе, і їхні губи зустрілися.
  
  
  "Я хочу тебе", - сказав він так тихо, що вона ледве його почула. "На м'якому ліжку, в кімнаті, достатньо освітленій, щоб я міг бачити твоє обличчя і твоє чудове тіло. Дозволь мені любити тебе, дорога... повільно, мило і правильно. Як я хотів любити тебе на пляжі, в піску... як я хотів тебе, навіть у воді... Забудь про все, крім того, що я хочу тебе...» І якимось чином він ніс її у свою кімнату, і якимось чином він знімав з неї одяг дуже обережними пальцями, які не дозволяли собі нічого іншого, окрім як м'яко промацувати і дуже, дуже ніжно.
  
  
  "Я теж хочу тебе", - сказала вона так само тихо, як і він. «Я справді хочу тебе. Я хочу, щоб ти був зі мною у ліжку».
  
  
  Набагато швидше він роздягнувся сам, і вперше відколи вони приїхали, щоб розділити номер, вони разом опинилися під м'якими прохолодними простирадлами. Його руки досліджували тверду, гладку форму її і відчули її м'якість там, де вона має бути м'якою, і її твердість, де вона має бути твердою. Подвійні вершини її грудей і тремтіння в ногах показали йому, що її потреба така ж сильна, як і його. Він цілував її
  поки вони не пом'якшилися, він гладив її по ногах, поки тремтіння не припинилося і не почалася нова пульсація. Вони лежали разом, шепочучи і досліджуючи, поки вогонь не засвітився надто яскраво, щоб з ним можна було більше грати, потім їхні тіла з'єдналися і притиснулися один до одного. Кожен тріумфував від очевидного задоволення один одного і змушував його рости з такою силою, що, нарешті, сама досконалість їхнього взаємного захоплення стала нестерпною. Вони разом пливли над вершиною і зависли на неймовірно довгу мить на м'якій хмарі абсолютного щастя. Потім вони спустилися на землю, світячись мрійливою радістю.
  
  
  Через якийсь час усе почалося спочатку.
  
  
  Обід того дня був дуже пізнім.
  
  
  Коли, нарешті, вони звернули увагу на інші справи, вони були задоволені, але при цьому голодували.
  
  
  Вся м'якість відпала від них, коли вони змусили себе задуматися про зниклих шістьох, але почуття близького спілкування залишилося.
  
  
  «Спробуй дізнатися, - сказав Нік, протикаючи соковитий шматок лобстера, - як і коли Марія Кабрал, ймовірно, померла. Якщо дівчина так важко переживає, вона може бути вдячна за нагоду поговорити про це». звичайно, вона може взагалі не захотіти розмовляти, і в цьому випадку тобі доведеться покладатись на свою вроджену хитрість».
  
  
  «Не повинно бути надто складно витягти це з неї, – сказала Розалінда. "Ні, не говори мені більше про це - я хочу не спати сьогодні вдень. Вона не може відмовитися відповідати на ввічливе, співчутливе питання. Але ось що мені цікаво, чому Кабрал так турбується про мене зустрітися з нею? Або відповідь настільки очевидна, що мені соромно запитати?
  
  
  "Я не думаю, що це взагалі очевидно", - відповів він. «Але, з іншого боку, я не думаю, що ми маємо дуже широкий діапазон можливостей. А, він справді любить свою дочку…»
  
  
  "Падчерку", - поправила вона його.
  
  
  «Падчерку, якщо це має значення – і це може бути. Він любить її та хоче компанії для неї. Або, будь проклята Луїза, він просто хоче, щоб ти була у його домі. Але не забувай, що він просив тебе відвідати ще до моїх махінацій у Клубі. Чи ми могли вже видати себе? Я не розумію як. Ні, я не можу повірити, що хтось уловив це».
  
  
  «Може, він просто підозрює будь-кого, хто прибув до міста в тому, що він потенційний ворог, і має звичку оглядати його», - припустила вона.
  
  
  «У місті такого розміру? З туристами, що юрмляться з усіх боків щодня? Він завжди мав би аншлаг. Так, ми зробили себе трохи помітнішими, ніж звичайний гість, і зрештою сиділи прямо. у нього під носом у Клубі, але я не думаю, що цього достатньо, щоб нас могли точно визначити. Можливо, це інстинкт чи твої великі карі очі. У будь-якому випадку, грай холоднокровно. Я краще позичу тобі Пепіто».
  
  
  "Хто це?" - спитала вона, піднявши брови.
  
  
  "Варіант П'єра, розроблений спеціально для шпигуна, не здатного вбити".
  
  
  
  
  
  
  Ти увійдеш до моєї вітальні?
  
  
  
  
  
  Будинок Кабрала був ретельно продуманий кам'яний будинок з красивим ландшафтним садом, розташований високо на схилі пагорба, що палає літніми квітами. Нік висадив Розалінду на під'їзній доріжці і швидко поїхав назад на пляж Копакабана, відчуваючи, як усередині нього палає давня занепокоєння. Він знав, що настав час для критики, і відчував, що зустріч Розалінди матиме вирішальне значення.
  
  
  Він узяв денні газети і вирізав їх на самоті розкішного номера. Поліція досить оговталася, щоб відмовитися говорити, і було знайдено водія машини, що тікає. Зникнення Майкла Нолана стало предметом безлічі диких домислів, і один із «нічних сторожів» клубу Каріока був госпіталізований із, здавалося б, серйозними пораненнями. Не було згадки ні про двох убитих ним чоловіків, ні про четвертого, який, мабуть, подумав Нік, сьогодні хворіє.
  
  
  Нік доклав до вирізок коротку загадкову записку і адресував конверт із ними нью-йоркським юристам Мілбанку, знаючи, що Хок буде поінформований про зміст, як тільки їх отримає нью-йоркське відділення Axe. Потім, активувавши Оскара Джонсона, він відправив радіо-повідомлення – також нібито своїм адвокатам, – у якому говорилося:
  
  
  ТЕРМІНОВО ЗАПРОСИТЕ ПЕРЕВІРИТИ ІСТОРІЮ ВЛАСНИКІВ КЛУБУ КАРІОКУ ІМПОРТЕРИ ЛУІЗ СІЛЬВЕЙРО І ПЕРЕЗ КАБРАЛ. Я РОЗГЛЯДАЮ ЗАКРИТТЯ КОМЕРЦІЙНОЇ УГОДИ ДЛЯ ЗАКЛЮЧЕННЯ ВАШОЇ ІНФОРМАЦІЇ І ПІСЛЯ ОБГОВОРЕННЯ ЦИМ ВЕЧОРОМ. ОСОБЛИВО ВАЖЛИВО ДОСЛІДЖЕННЯ КАБРАЛУ, ТОМУ ЩО Є УВАГА В SILVEIRO. ВЖЕ ПЕРЕВІРИЛИ КЛУБ І ЗНАЙДІТЬСЯ, ЩО ВІН ВІДНОСИТЬСЯ ДО ЗВ'ЯЗКУ З НАШИМИ ДРУЗЯМИ. ТЕРМІНОВО ВІДРІЗАТИ ЧЕРВОНУ СТРІЧКУ SWIFT ACTION, ЯКЩО Є ВАЖЛИВІ ВІДОМОСТІ ТО ШВИДШЕ
  
  
  
  
  Відповідь прийшла: ОЧЕКАЙТЕ ЗАКІНЧИЙ ЗВІТ ДВАДЦЯТЬ ЧОТИРИ ГОДИННИКИ. ГОТОВИ ДО РОЗСЛІДУВАННЯ, ЯКЩО ПОТРЕБУЄТЬСЯ.
  
  
  
  
  Двадцять чотири години! Він був певен.
  Він вимагав швидких дій, та стара динамомашина у Вашингтоні. Це означало, що, хоч би як Ник займався через двадцять чотири години, йому доведеться кинути це і звернутися по радіо до Хоука, інакше хтось інший візьметься за справу ... можливо, щоб знайти частини Ніка Картера. а також Розалінди Адлер.
  
  
  Принаймні вони б знали, з чого почати.
  
  
  Майже п'ять годин.
  
  
  Він поїхав у центр міста і залишив рекомендований лист у поштовому відділенні, потім сів у кафе на тротуарі, щоб спробувати agua de côco con ouiski, і подумав, чи не слід йому скористатися цією можливістю, щоб хоч якось перевірити Апельбаума та де Фрейтаса. Він вирішив, що було б краще наслідувати приклад Клубу Кабрал-Каріока, перш ніж копати на відкритому повітрі, і що він віддає перевагу своєму віскі зі звичайною водою або, бажано, содовою.
  
  
  Нік подивився на годинник і раптово посміхнувся. Було щось, що він хотів зробити до закриття магазинів. Хоук був би в люті, але, природно, можна було очікувати, що така людина, як Роберт Мілбанк, придбає кілька сувенірів для своєї подруги чи друзів… Аквамарин, чи аметист, чи золотий топаз. Кожен із них підійшов би Розалінді. Він заплатив за свій напій і вирушив у тур магазинами.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  "Я навіть не бачила її", - сказала вона беззвучно. "Я навіть не попрощалася".
  
  
  Луїза Контіно Кабрал сиділа, схрестивши руки на колінах, не зводячи очей з підлоги, вкритої багатим килимом.
  
  
  «Я не зовсім розумію, – м'яко сказала Розалінда. "Ви маєте на увазі, що вас не було тут, коли ваша мати... коли ваша мати померла?"
  
  
  «Ні, мене не було вдома. І її також».
  
  
  В очах дев'ятнадцятирічної дівчинки застигла гіркота, маленьке пікантне личко було змарнілим і блідим. Але її маленькі кістки були тонкої форми, а темні сумні очі були величезними і вкриті довгими м'якими віями; її густе, як смоль волосся, завивалося навколо крихітних вух. "Якщо вона взагалі схожа на свою матір, - подумала Розалінда, - то Марія, мабуть, була дуже гарною". Вона бачила фото у Вашингтоні, але воно було неживим, як фото на паспорт, і мало що передавало суттєвій жінці. Якби ця дитина колись могла посміхатися від щастя, вона була б сяючою красою.
  
  
  "Наскільки я розумію, ви навчалися в Лісабоні", - сказав Роз, відчуваючи, що настав час для незначної зміни курсу.
  
  
  "Навчання!" Дівчина гірко засміялася. «Наче я могла вчитися, коли знала, що щось не так, і ніхто ніколи не писав мені! Він сказав, що вона була далеко від дому! Він сказав це, але мама ніколи не писала мені про це. Як я могла дізнатися, де вона?
  
  
  «У житті людей завжди бувають моменти, – наважилася Розалінда, старанно промацуючи свій шлях, – коли їм важко сісти та написати листа. Можливо, це було тому, що вона була хвора і не хотіла, щоби ви турбувалися. через те, що вона часто писала тобі? "
  
  
  Настала коротка пауза.
  
  
  "Ні", - неохоче відповіла Луїза. «Ніхто із нас не писав дуже часто. Я знаю, що вона була зайнята багатьма справами, а в школі ти…» - вона безнадійно знизала плечима. «Ми зазвичай жартували над щорічним листом. Але це виглядало так, ніби не було потреби писати; ми знали, як багато ми думаємо одне про одного. Тим більше, що мій батько…” Її слова затихли. Розалінда побачила, як на її вії блищать сльози.
  
  
  «Можливо, ми поки що досить про це поговорили», - тихо сказала Розалінда. "Я дійсно сподівався, що ми зможемо ..."
  
  
  "Чому ми взагалі про це говоримо?" - Раптом вибухнула дівчина. «Чому він послав вас сюди? Щоб мене допитати? Він хоче знати, що я гадаю? Я скажу йому, що думаю, якщо він цього хоче! У вас немає потреби!»
  
  
  "Я впевнений, що в мені немає необхідності". Голос Розалінди був спокійним і безпристрасним, але маленькі вогники почали спалахувати в її розумі. «Але мені цікаво, чому ви вважаєте, що він послав мене сюди, щоб допитати вас? Він просив мене прийти, так. Але чому він вибрав абсолютно незнайому людину і навіть не забезпечив мене питаннями? І я можу запевнити ви, що він цього не зробив”.
  
  
  Луїза подивилася їй прямо в обличчя.
  
  
  "Тоді чому він попросив тебе?" І маленький рот перестав тремтіти.
  
  
  "Я знаю не більше, ніж ти", - холодно сказала Розалінда. Вона почекала якийсь час, помітивши реакцію стриманої цікавості, і додала недбало: «Він справді сказав, що він відчуває, що ти надто самотня».
  
  
  Луїза мало не плюнула. «Він сказав це! З якого часу він коли-небудь робив… а…» Вона намагалася сказати «чорт візьми», але навчання в монастирі стримувало її. "Він ніколи раніше про це не дбав", - непереконливо закінчила вона.
  
  
  "Я не впевнена, що він це робить зараз", - сказала Розалінда, сподіваючись, що це не було надто сміливим ходом.
  
  
  Луїза дивилася. "Просто скажи - хто - ти?" - спитала вона тихим, спантеличеним голосом.
  
  
  "Просто та, хто хотів би
  познайомитись з твоєю матір'ю, - тихо сказала Розалінда, натягуючи рукавички. - І хто - я мушу зізнатися - не звернула уваги на твого вітчима. Звичайно, тобі не треба говорити йому про це, якщо ти не хочеш”.
  
  
  "Я більше з ним не розмовляю", - виразно сказала Луїза.
  
  
  "Сподіваюся, ти чесна, маленька дівчинка, - подумала Розалінда, - чи є шанс, що я впаду прямо на обличчя". Але, принаймні, Нік знає, де я. «Як і вчора, коли я була в музеї, – подумала вона зі спалахом обурення.
  
  
  "Тоді, можливо, ти не скажеш йому, що я отримав повідомлення для твоєї матері від когось у Штатах, когось, хто дуже хотів знати, чому твоя мати більше їм не пише".
  
  
  Луїза подивилася на неї. «Хтось у Сполучених Штатах? Я не знав, що моя мати знає когось там. Але тоді я не знала, що вона знає когось у Сальвадорі».
  
  
  "У Сальвадорі?" Настала черга Розалінди дивитися. "Чому Сальвадор?"
  
  
  "Бо мій вітчим Кабрал сказав, що моя мати там померла".
  
  
  "Ой", - сказала Розалінда і зовсім припинила розмову. Вона поралася зі своєю сумкою та рукавичками. «Ти маєш на увазі, що…? Мені дуже шкода, Луїзо, люба. Я накинулася на тебе як на Істоту з космосу, і я бачу, що це було неправильно з мого боку. Я дуже обурилася б таким вторгненням. я сама. Але, можливо, ти не заперечуватимеш, якщо я подзвоню тобі в найближчі кілька днів і...? "
  
  
  "Хто це був?" - рішуче спитала Луїза. Хто в Штатах хотів знати про мою матір?
  
  
  Розалінда відчула майже непереборну хвилю жалю, дивлячись на маленьку гарну фігурку єдиної дитини Марії Кабрал.
  
  
  "Старий", - м'яко сказала вона. "Хтось, кого вона знала багато років і який турбувався про неї. Він чогось хотів від неї - повідомлення, фотографію, різдвяне привітання - все, що завгодно. Але тепер мені доведеться ... тепер мені доведеться дати повідомлення." Вона підводилася, коли говорила. «З того, що він сказав мені, я знаю, що нудьгував на зустрічі з кимось дуже чудовим. Але я знаю, що він буде радий, що зустріла тебе. До речі, цікаво, чи можу я скористатися телефоном? Мій друг збирається забрати мене звідси..."
  
  
  "Не йди", - раптово сказала Луїза. "Будь ласка. Я хочу поговорити з тобою. Я хочу почути про старого». Вона поклала руку Розалінді на плече. «Тут щось не так. Щось дуже негаразд. Мені треба з кимось поговорити. Навіть якщо ти розповіси моєму вітчиму. Я маю поговорити з тобою».
  
  
  «Тоді давай поговоримо, – лагідно сказала Розалінда, – якщо ти впевнена, що це те, чого ти хочеш. Але ж у тебе мають бути друзі, з якими ти можеш поговорити?
  
  
  Луїза видала легкий звук огиди.
  
  
  «Вони – всі діти, які нікуди не йдуть без супроводжуючого. Друзі мої, вони у Лісабоні. А ті небагато людей, яких я тут знаю, - тьху! Вони прожили таке захищене життя. Я гадаю, що ви інші».
  
  
  Розалінда раптом усміхнулася, не підозрюючи, що її обличчя осяяло, як у щасливого вуличного хлопчика.
  
  
  "Я не вела замкненого життя", - сказала вона і голосно засміялася. "Це останнє, у чому мене можна було б звинуватити. Колись я мушу розповісти вам про одного мого компаньйона - бідного старого... Але це збережеться. цей зал, де ми можемо поговорити?
  
  
  Вітальня Кабрала була величезна, вкрита розкішними килимами та гобеленами, надто велика, щоб претендувати на інтимність.
  
  
  «Тут є вітальня моєї матері», - нерішуче сказала Луїза. "Я думаю, я хотіла б, щоб ви це побачили".
  
  
  "Я теж хотіла б цього", - сказала Розалінда.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Нік забрався до «Ягуара», навантаженого пакетами. Була сумка зі шкіри алігатора для Розалінди та пара яскравих сорочок для нього; кільце з топазом для Розалінди і таця з крилами метелика для Хоука, який зненавидів би його; нестандартний аметист для Розалінди та старомодна брошка з турмаліном для когось ще з Нью-Йорка; трохи тонкої нижньої білизни для Розалінди та дикий пляжний капелюх для себе; аквамаринове кольє для Розалінди та букет квітів для Луїзи Кабрал. Луїза Контіно Кабрал, поправив він себе, дивуючись, що вона думає про свого вітчима. Цікаво, як він сам ставився до вітчима Луїзи.
  
  
  Не зовсім шість годин. Не завадило б бути трохи раніше.
  
  
  Ось чому він припаркувався за півкварталу від садиби Кабралов невдовзі після шести і спостерігав, як Перес Кабрал входить через бічні двері, оскільки він підійшов пішки з обережністю, яка здавалася дещо непотрібною для когось, що входить до його власного будинку після довгого і важкого дня допиту. допитливих поліцейських.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  «Я навчалася у школі, – сказала Луїза, – і з наближенням Різдва написала. Але він відповів, що мама нездорова, і
  оскільки вона була нездорова, вона збиралася до Сальвадора до його родичів. До цього я навіть не знала, що має родичів у Сальвадорі. Він також сказав, що вона не поїде надовго, тому я можу писати сюди, а він надсилає їй мої листи. Але вона так і не відповіла. Потім він написав, що мені не слід приїжджати додому на Різдво, бо нікого не буде тут. Нарешті, я не витримала і написала, що повертаюся додому. А коли я прийшла додому… – її голос зірвався. - Коли я прийшла додому, там нікого не було, окрім старої хатньої робітниці. Вона сказала, що мій вітчим полетів у Сальвадор на похорон моєї матері. Він не хотів, щоб я був там, бо... бо хтось віз мою матір у машині, і там сталася жахлива аварія. Жахлива аварія - її голос повністю зірвався.
  
  
  Розалінда мовчала. Мабуть, треба було щось сказати, щось правильне, але вона не знала, що це могло бути. Тому вона спитала, що вона хотіла знати.
  
  
  «Коли вона поїхала до Сальвадора? Наскільки вам відомо це так».
  
  
  "На початку грудня".
  
  
  "А коли ти повернулася додому?"
  
  
  "Минулого тижня! Це було якраз минулого тижня! Якби я тільки-но повернулася додому раніше…!»
  
  
  "Це не мало б ні найменшого значення", - м'яко сказала Розалінда. «Нічого, нічого не змінилося б. За винятком того, що в тебе самій було б набагато більше страждань».
  
  
  "Я в це не вірю", - різко сказала Луїза. «Я знаю, що моя мати написала б мені, що вона хвора, якби мала хоч найменший шанс. Якби вона була досить здорова, щоб кататися на автомобілі, вона була б достатньо здорова, щоби написати мені. Вона, мабуть, знала, що він напише і скаже, що вона пішла. Хіба вона не винна? Зрозуміло, вона написала б до того, як поїхала? "
  
  
  "Можливо, вона це зробила", - обережно сказала Розалінда. «Але можливо, що, прагнучи піти, вона забула надіслати листа поштою. Ви шукали, чи немає для вас записки в ящику її столу чи десь ще?»
  
  
  "Я все переглянула", - повільно сказала Луїза. «Не для записки, а просто для чогось… чого завгодно. Але її більше нема».
  
  
  «Чи є десь її зображення? Може, улюблена книга? Щось справді близьке їй?»
  
  
  "Не знаю, я так не думаю", - байдуже відповіла Луїза. "Я думаю, ви хочете щось для цього старого в Штатах?"
  
  
  Розалінда кивнула головою. "Якщо можливо. Що-небудь, що ви можете дати самі. Але я справді думаю, що ви могли пропустити повідомлення від неї».
  
  
  Луїза пильно подивилася на неї. "Чому ви так думаєте?"
  
  
  "Тому що я знаю, що твоя мати була дуже чудовою жінкою", - двозначно сказала Розалінда.
  
  
  "Добре", - задумливо сказала Луїза. "Давайте подивимося ще раз".
  
  
  Вона почала висувати ящики столу.
  
  
  "Мені не здається правильним вдаватися в особисті справи твоєї матері", - сказала Розалінда, бажаючи засунути свої натреновані руки в ящики.
  
  
  «Все здається неправильним, – сказала Луїза. "Ви могли б також пошукати".
  
  
  "Якщо ти справді цього хочеш", - сказала Розалінда, симулюючи опір.
  
  
  Не було абсолютно нічого, що вказувало б на те, що Марія Кабрал була кимось іншим, окрім громадянської дружини та матері з низкою соціальних обов'язків.
  
  
  Але там було повідомлення – відбиток на промокашці – чогось, що писала Марія Кабрал… коли? Можливо, коли хтось не заважав їй писати, бо повідомлення було коротким та неповним. Або, можливо, його неповнота пояснювалася нічим іншим, як тим, як вона поклала папір на промокашку.
  
  
  «Пірс, я маю тебе побачити», - змогла розібрати Розалінда. «Це… нескромність… немає виходу. Сільвейро… спостерігає… відколи побачив мене… серце боляче… відкриття… чоловік Перес… Клуб як прикриття для…» І все.
  
  
  "Що це таке?" Луїза дивилася на неї. «На що ти так дивишся? Там немає нічого, крім промокашки – я бачу».
  
  
  Вона зробила.
  
  
  ««Серце болить… відкриття… чоловік Перес…» – недовірливо пробурмотіла Луїза. ««Клуб як прикриття для…» Для чого?» Вона перевела спантеличений погляд на Розалінду. «І чому Сільвейро має стежити за нею? Вона дещо дізналася про Переса, от і все! Щось жахливе!» Луїза схопила Розалінду за руку і стиснула так сильно, що було боляче. «Щось таке жахливе, що він убив її! Ось що трапилося – він убив її! Він убив її! Він убив її! Її голос був пристрасним криком гніву і ненависті, а прекрасні очі сповнені наростаючою істерією.
  
  
  "Луїза! Припини це негайно!" Голос Розалінди був низьким, але владним. «Ви не можете поспішати з такими висновками. І навіть якщо ви це зробите, вам не потрібно кричати на весь будинок. Використовуйте свою голову. Що він зробив?"
  
  
  Потім вираз абсолютного жаху відбився на її обличчі.
  
  
  «Вірно, Луїза. Що, якщо він це зробив? Голос був м'яким, як оксамит, і дружелюбним, як шелест хвоста гримучої змії. Розалінда повільно обернулася, відчуваючи, як її серце завмирає.
  
  
  Перес Кабрал стояв біля відчинених дверей, його обличчя було перекрученою маскою, його світлі очі метали уламки льоду.
  
  
  
  
  
  
  Своєрідний вдівець
  
  
  
  
  
  «Отже, Луїза. Міс Монтес. Поки кішка відсутня, миші гасають по хаті і лізуть у ящики, чи не так? І вигадують убивцю! Які вони розумні. І як дуже безглуздо».
  
  
  Його грізний погляд ковзнув по них, висвітлив стіл і повернувся, щоб впитися в Розалінду. Луїза стиснулася перед нею.
  
  
  «А ви, сеньйорино Монтес. Чи не тому ви прийняли моє запрошення з такою жвавістю? Щоб втручатися та шукати, щоб витягти відомості з моєї дочки?»
  
  
  "Твоя дочка!" - Вигукнула Луїза, намагаючись відповісти. Ти не мій батько! Ти ненависний, жахливий…»
  
  
  "Тихіше, Луїза", - спокійно сказала Розалінда. «Навряд чи, сеньйоре Кабрал, дівчина не може відкрити скриньку в кімнаті своєї матері. І якщо ви заперечуєте проти моєї присутності тут, вам не слід було запитувати мене. Що, на вашу думку, ми збиралися зробити - сісти і мовчки дивитися один на одного? "
  
  
  «Навряд, дорога леді». Голос Кабрала був майже муркотінням. «Але я не очікував, що ви зайдете так далеко і прочитаєте щось дивне і зловісне в кількох безневинних вм'ятинах на промокальному папері. Я також не очікував, що ви підбадьорите бідну дитину в цій раптовій божевільній ідеї про мене... ! "
  
  
  Луїза видала тихий стогін. "Моя мати", - прошепотіла вона.
  
  
  "Містер Кабрал, я думаю, це зайшло досить далеко", - спокійно сказала Розалінда. «О, я визнаю, що «дика ідея» на мить майнула у мене в голові. Але незважаючи на всі твої розмови про бажання допомогти Луїзі, я не думаю, що ти був до неї справедливий. Чому ти не розкажи їй, що саме сталося? Чому ти не міг хоча б дозволити їй піти з собою на похорон? Хіба ти не розумієш, що природно поставити питання, чому ти цього не зробив? Чи є в цьому щось дивне та зловісне? , Ви можете легко виправити ситуацію, якщо будете трохи більш відкритими з Луїзою”.
  
  
  "А з вами, я гадаю, міс Монтес?" Кабрал тонко посміхнувся. "Ні, я думаю, що це ви зобов'язані поясненням. Я повинен привітати вас з вашим праведним обуренням, але, боюся, я не зовсім впевнений у ваших добрих намірах. Сядьте, обидва. Я слухатиму. А ви, Міс Монтес, буде говорити Я сказав, сідайте!» Його холодні очі сердито блиснули.
  
  
  "Я нічого подібного не зроблю", - твердо сказала Розалінда. «Немає абсолютно ніякого виправдання вашої грубості та ваших образ. І якщо ви розраховували вести справи з Робертом, ви можете забути про це. Я йду". Вона чула, як Луїза поряд з нею затамувала подих. «Луїза, мені дуже шкода. Можливо, тобі захочеться погуляти зі мною ненадовго, поки… поки що напруга трохи не охолоне».
  
  
  "О так, будь ласка!" - гаряче прошепотіла Луїза.
  
  
  «О ні, – сказав Перес Кабрал. "Мені дуже шкода, але я не можу дозволити тобі піти". Він усміхався, але оксамитовий голос перетворився на наждачний папір. «Менше всього, поки ти так погано думаєш про мене, і вже точно не про Луїза».
  
  
  "Будь ласка, пропустіть нас", - холодно сказала Розалінда. «Ходімо, Луїзо». Потім вона зупинилась. Кабрал загородив двері своїм тілом, тримаючи в руці пістолет.
  
  
  "Ти не вийдеш з цієї кімнати", - повільно і виразно сказав Кабрал. «Будь-яка з вас. Поки ви, міс Монтесе, не розкажіть мені, чому ви вирішили втрутитися в моє життя. І не турбуйтеся про свого друга. Я подбаю про нього». Крива посмішка перетворилася на потворну гримасу. «Його тут не буде кілька хвилин. Я зустрінуся з ним на вулиці і з жалем скажу, що ви пішли раніше, тому що Луїза була не в настрої для компанії. Я, звичайно, замкну вас. А потім я повернуся, і ти будеш говорити”.
  
  
  «Сходи з килимовим покриттям – це змішане благословення, чи не так?» - зрозуміло сказав інший голос. Голова Кабрала обернулася.
  
  
  Це все, що потрібне Ніку.
  
  
  Його руки метнулися до Кабрала, і нога різко вдарила. Кабрал захитався, гарчав, його утримувала тільки нищівна хватка Ніка. Хватка змістилася, схопила одну руку і злісно повернула. Пістолет упав. Розалінда швидко нахилилася, щоб підняти його.
  
  
  Квіти Луїзи лежали на майданчику, куди Нік їх упустив після того, як безшумно піднявся сходами і почув загрозу Кабрала. Сама Луїза зіщулилася за столом, кажучи: «О! О. О, ні».
  
  
  Кабрал бився як одержимий, але незвичний до рукопашного бою. Він хапав і пінався, але його довгі руки були несподіванкою.
  Він був дуже сильний і рухався зі швидкістю кішки. Нік відірвався від мускулистих рук, які рвали його горло і рубали спотворене обличчя так близько від нього, в той же час підтягнув коліно і жорстоко встромивши його в ціль. Кабрал хмикнув і впав навколішки.
  
  
  «Розита! Виведи звідси Луїзу», - наказав Нік.
  
  
  "Не чіпай її!" Голос Кабрала був криком болю. Незважаючи на агонію, він рушив – рушив, як блискавка – і кинувся на Луїзу. Швидко підставленої ноги Розалінди ледь вистачило, щоб спіткнувся; в одну мить він опинився над столом і притис до себе Луїзу, як щит.
  
  
  «Якщо ми збираємося піти кудись, - задихався він, - вам доведеться взяти нас разом. Або принаймні вам доведеться спочатку взяти мене. І я вб'ю її сам, перш ніж ви її отримаєте!
  
  
  "Відпусти мене! Відпусти мене!" Пальці Луїзи вп'ялися йому в обличчя. Вона боролася як дика кішка. Кабрал прибрав руки з її обличчя, і вона плюнула у нього. Нік підскочив до нього, простяг руки до Кабрала і відтягав його голову за горло. Кабрал рвав Луїзу, тягнучи її за собою. Розалінда вдарила його і схопила його тремтячу руку. Вона безжально відсмикувала пальці, поки він не закричав від болю. Протягом однієї застиглої миті вони троє стояли, зчепившись разом, Луїза була вільна на кілька дюймів і стояла, як статуя душі в пеклі.
  
  
  «Біжи, Луїзо! Біжи! Не дозволяй цій жінці зупинити тебе! Кабрал люто накинувся, його голос перетворився на здавлене хрипіння під тиском рук Ніка, і його руки працювали, як вітряк під час урагану.
  
  
  Розалінда взяла Луїзу за руку і потягла за неї. «Давай, зараз же! Ти не можеш залишатися тут». Луїза рухалася повільно, наче уві сні.
  
  
  "Луїза! Не треба!" Крик вирвався зі здавленого горла Кабрала. «Вони зроблять тобі боляче! Ти не розумієш!"
  
  
  "Ні, не знаю, не знаю!" То був крик заблудлої душі.
  
  
  Луїза зупинилася в центрі кімнати, піднявши одну маленьку руку і стиснувши її в кулак, а її обличчя було виразом мук і подиву. "Чому всі повинні хотіти завдати мені болю?"
  "Одну хвилину!" – різко пролунав голос Ніка. Ривком він вибив Кабрала з-під ніг і потягнувся до Вільгельмін. «Ніхто не піде звідси, доки я не скажу. Ніхто. Вставай, Кабрал. Руки вперед і повітря. Троянд – двері». Кабрал ледве підвівся на ноги, зачіпаючи руками стіл. "Так тримати. Так краще". Кабрал позадкував від нього, піднявши руки вгору. Нік потягнувся і швидко пошукав на поверхні іншу зброю. «Тримай його пістолет, Роз. І Луїза – не бійся. Ніхто не завдасть тобі шкоди. Добре, Кабрал». Його холодні очі вп'ялися в високого чоловіка. Кабрал сердито глянув на нього, його губи смикали.
  
  
  "Давайте повернемося на хвилинку", - сказав Нік майже балакуче. «Ви свідомо створили ситуацію, яка дозволила вам шпигувати за міс Монтес…»
  
  
  "Я шпигунів!" Кабрал виплюнув. "У моєму домі я шпигун, коли вона проходила через стіл?"
  
  
  "І займатися невеликою жіночою нісенітницею", - спокійно сказав Нік. «Будь-який нормальний чоловік був би обурений, як і ви. Але перед тим, як витягнути пістолет? Думаю ні. Саме повідомлення нічого не говорило. Його можна було інтерпретувати по-різному. Але ви змусили його виглядати наче гірша інтерпретація була правильною. Цікаво, чому ти так себе видав? "
  
  
  Кабрал мовчав. На його обличчі з'явився дивний, незрозумілий вираз.
  
  
  "Ви повинні знати, якщо хтось знає", - сказав він нарешті. «Мені нема чого віддавати. Але мені потрібно врятувати одне – Луїзу».
  
  
  «І ти думаєш, що зможеш врятувати її, вбивши її, чи не так?» – холодно сказав Нік. «А потім звелів їй тікати? Від чого, Кабрал? Від тебе – чи від мене? І чому ти думаєш, що я можу щось знати про тебе?
  
  
  «Інакше навіщо тобі бути тут, так готовим із власним пістолетом, так тихо підніматися сходами – а?» Кабрал невесело засміявся. «Очевидно, що ти чогось хочеш від мене. Можливо, гроші відкупляться? Ах, ні. Ти мільйонер Мілбанк, чи не так? Посмішка прослизнула в маслянистий голос і знову вислизнула, коли він повернув голову, щоб подивитись на свою падчерку. «Але ким би ви не були, ви повинні зрозуміти, що заподіяти їй біль не можна. Я зробив свою частину. Якщо щось пішло не так, то це не моя вина. Я нічого не знаю, нічого, нічого, кажу вам, і я нічого не зможу тобі сказати, як би ти не завдав шкоди кожному з нас. Чому ти не вбиваєш мене одразу, щоб я не розмовляв у невідповідних місцях? Чому ти мусиш загрожувати мені завданню їй шкоди? "
  
  
  «Якби я вбив тебе відразу, я б ніколи нічого не дізнався, чи не так?» – резонно сказав Нік. Але він відчув подив
  читаючи його як приплив. І він міг бачити, що Розалінда дивиться на Кабрала так, наче ніколи раніше не бачила його обличчя. Луїза просто стояла і дивилася, її рот був відкритий, очі були зовсім спантеличені. "Просто в яких неправильних місцях ви б поговорили?" Нік продовжив. "А що саме ви скажете?"
  
  
  "Ти вже знаєш відповіді", - прогарчав йому Кабрал. «Я сказав тобі - ти можеш убити мене і покінчити з цим».
  
  
  "Але я не хочу закінчувати з цим", - приємно сказав Нік. "Припустимо, ви знаєте, що є речі, які я хотів би знати: за що виступав Клуб, хто всі власники маленьких золотих ключів, що трапилося з півдюжиною зниклих безвісти... ряд дрібних речей, таких як це. І не забувай, є ще Луїза, якщо ти не хочеш говорити ... - Його очі багатозначно звузилися.
  
  
  "Ні!" Очі Розалінди спалахнули. Вона стала перед Луїзою, ніби Нік збирався негайно застосувати свою загрозу. «З неї достатньо. Погрожуйте йому якось по-іншому. Я не дозволю нікому доторкнутися до неї, розумієш?
  
  
  "Ти ідіот", - весело сказав Нік і посміхнувся. "Ви підірвали це, чи не так?"
  
  
  "Золоті ключі?" - Повільно сказав Кабрал. «Які зниклі люди? Ви маєте на увазі, що намагаєтеся пов'язати смерть моєї дружини з усіма іншими, про які говорять у газетах?»
  
  
  «Якщо вони пов'язані, я не зв'язуватиму», - сказав Нік. "Це одна з тих речей, які я розраховую на те, що ти швидко поясниш, тому що я не збираюся затримуватися тут надовго. Роже, тобі краще прибрати Луїзу з поля зору. .
  
  
  "Хто ти?" - здивовано спитав Перез. "Хіба тебе не послав Сільвейро?"
  
  
  Він був сповнений сюрпризів, ця людина.
  
  
  "Так не піде", - сказав Нік, похитуючи головою. "Я питаю; ви відповідаєте. Нащо Сільвейро послав мене? Будь ласка, Троянд. Вниз».
  
  
  «Якщо ви на мить подумаєте про можливість того, що я справді не розумію, про що ви говорите, – напружено сказав Кабрал. "Ви повинні зрозуміти, що могли зробити жахливу помилку".
  
  
  "Я знаю це", - тихо сказав Нік. «І я розраховую, що ти мене поправиш. Починаючи зараз».
  
  
  «Почекайте, будь ласка, зачекайте. Будьте розумні. Ви повинні сказати мені, хто ви, принаймні, що ви. Чи можете ви гарантувати, що ви не працюєте із Сільвейро?» В очах Кабрала спалахнуло дивне світло, і його голос благав. Розалінда чекала, дивлячись із дверей.
  
  
  Нік міг дозволити собі дати якусь відповідь; на Кабрала було націлено дві гармати.
  
  
  «Я нічого не можу гарантувати. Але я скажу вам, що я не працюю з Сільвейро - або з кимось, кого ви, можливо, знаєте. Ви можете просто вважати мене чистокровним американським хлопчиком, котрий працює на себе».
  
  
  "На Уолл-стріт", - іронічно сказав Кабрал.
  
  
  "Абсолютно вірно. А тепер я втомився чекати. Знімай куртку, Кабрал. Повільно і легко, щоб я міг бачити, що ти робиш».
  
  
  "Ні." Кабрал похитав головою. «Ні, в цьому немає потреби. Я розповім тобі все, що я знаю. Але, будь ласка, не тут. Сільвейро буде тут із хвилини на хвилину. І я не знаю, чи він прийде сам. Відведи нас кудись ще - і Луїзу, і мене. Мене не хвилює де, але дозвольте нам йти. Клянуся, я відповім на все, що ви запитаєте”.
  
  
  «Ось це непогана ідея, – подумав сам Нік. Якщо він спробує щось по дорозі, з ним можна буде впоратися. Як за командою, зовні під'їхала машина.
  
  
  "Ах, Боже!" - у розпачі вигукнув Кабрал. Луїза затамувала подих. "О, будь ласка!" прошепотіла вона. "Будь ласка…"
  
  
  Нік подивився на неї. Вона тремтіла. Було б набагато простіше поставити цю сцену у готелі.
  
  
  "Добре. Жодних хитрощів, Кабрал. Я стрілятиму, але не вбиватиму - рівно стільки, щоб тебе дуже сильно поранили. Чорний хід?"
  
  
  Кабрал похитав головою. Ні, економка може сказати йому. Бічні двері».
  
  
  Вони поспішили, Кабрал йшов попереду, Нік наступав йому по п'ятах, а жінки замикали позаду.
  
  
  Коли вони зупинилися біля дверей, що вели у невеликий внутрішній дворик, пролунав дзвінок.
  
  
  "Сюди", - наказав Нік, підштовхуючи Кабрала.
  
  
  Відстань між будинком та його припаркованою машиною здавалася нескінченною. Вони вчинили це без пригод. Кабрал, здавалося, щиро хотів залишити свій будинок позаду.
  
  
  Вони вже були в машині і йшли, коли почули кроки, що біжили. Нік увімкнув передачу і різко повернув праворуч від звуку. Вони мали всього кілька секунд для початку, але цього має бути достатньо для людини, яка половину свого життя провела за переслідуванням, а іншу половину за переслідуванням.
  
  
  Це було.
  
  
  Через кілька хвилин вони увійшли через багато прикрашені двері Copa International.
  
  
  «Пам'ятай, Кабрал, - люб'язно сказав Нік, - ніяких хитрощів. Це просто дружній візит.
  «Приємно бути тут з вами, містере Мілбенк, - так само приємно сказав Кабрал. "Несподівана честь".
  
  
  Опинившись у їхньому величезному номері, Розалінда відвела Луїзу в невелику вітальню і вирушила на пошуки прохолодних напоїв, яких вона сама потребувала. «Ця бідна дитина», - подумала вона із співчуттям, додавши в безалкогольний напій Луїзи трохи фортеці і зробивши для себе щось значно міцніше. Бідний малюк. Який у неї жахливий час.
  
  
  Вона почула шепіт голосів із тієї частини палацу, де знаходився Нік, і запитала, що відбувається.
  
  
  ГОЛОВНИЙ ПЕРСПЕКТИВИ ПРЕТЕНЗИРУЄ НАСТУПНЕ НЕМАЄ ЗНАНЬ ПРО ЗАГАЛЬНЕ ПЛАНУВАННЯ І ФІНАНСУВАННЯ БАТЬКІВСЬКОЇ КОМПАНІЇ. НІКОЛИ НЕ ВИРОБЛЯЄМО ОДНУ ВИСНОВКУ ПЕРЕВІРКУ КОМЕРЦІЙНОЇ ВЛАСНОСТІ СЬОГОДНІ ЗА ТЕРМІНОВОМУ ЗАПИТАННЯ ЗАБЕЗПЕЧЕНОЇ ПЕРСПЕКТИВИ. ЯКЩО НЕМАЄ ВІД МЕНЕ ВЕСТ У ДЕСЯТЬ ЗАВТРА, ВИ МОЖЕТЕ ПРИНЯТИ ЗАКРИТУ УГОДУ І ВІДРАЗУ ВІДПРАВИТИ ЮРИДИЧНОГО ПРЕДСТАВНИКА.
  
  
  
  
  Відповідь надійшла: ВАРТО. Сподіваюся, що ти вб'єш. ХАЙ ЩАСТИТЬ.
  
  
  
  
  "Ти дозволив йому піти!"
  
  
  Розалінда злякано витріщила очі. Кабрал поїхав.
  
  
  Нік кивнув. «Його історія вірна, і він залишив нам Луїзу. Він стверджує, що Сільвейро вбив Марію, тому що вона дізналася про деякі секретні операції у Клубі – Сільвейро, а не Кабрала. З того часу він загрожує завдати шкоди і Луїзі, і Кабралу, якщо Кабрал цього не зробить» не тримати його пастку закритою».
  
  
  "Ви не купили це лайно!" - зневажливо сказала Розалінда. «Ця фальшива розповідь про догляд за Луїзою…»
  
  
  «Я нічого не купував, – сказав Нік. «Я збираюся зустрітися з ним у клубі сьогодні ввечері - біля затишного маленького віконця, яке, як він стверджує, ніхто ніколи не використовує і навіть не спостерігає. Так, я знаю, що це сумнівна історія, але ми маємо розіграти її так, як вона є. Якщо ми чекатимемо довше, ми можемо все підірвати. А тепер послухайте. Спочатку я повинен зробити одну річ, а потім я піду. Якщо я не повернуся або не подзвоню вам рівно через дві години після того, як піду, Я хочу, щоб ти пішов за мною».
  
  
  "Але, звичайно," очі Розалінди розширилися. "Я вмію прощати, і я вже забув, як ви не прийшли і кинулися мені на допомогу в музеї".
  
  
  Нік посміхнувся. «Ну, сьогодні вдень я викупив себе. О, до речі, ти не відчиняв пакети. Ти можеш зробити це, доки мене не буде. Ось як я думаю, ми його гойдаємо на випадок, якщо щось трапиться. мені сьогодні ввечері…» Вона уважно слухала. "Думаю, джинси або еластичні штани", - закінчив він.
  
  
  "У мене є все", - гордо сказала вона. «Великий тато надав…»
  
  
  "У тебе все гаразд", - погодився Нік і обійняв її. "Будь ласка, постарайтеся зберегти це в безпеці". Він довго поцілував її.
  
  
  "А ти", - прошепотіла вона. "Не ризикуй занадто багато - наче я не знав, що ти це зробиш".
  
  
  Він залишив її на кілька хвилин і повернувся з двома ключами - не золотими, але точними у всіх інших відносинах.
  
  
  «Вибачте, я не маю часу їх випробувати», - сказав він. "Я залишу це на ваш розсуд".
  
  
  «Вони краще підходять, або я подам скаргу до Спілки хакерів будинків. Нік… Роберт – а що щодо Луїзи, якщо з нами щось трапиться?»
  
  
  Обличчя Ніка було серйозним. “Нам краще бути впевненими, що з нами нічого не відбувається. Вона зараз спить? Що ж, якщо ти не отримаєш від мене звісток, я гадаю, єдине, що треба зробити, - це пояснити їй якнайбільше. Вона може забарикадуватися; вона може захотіти піти кудись ще. Я залишу це на розсуд вас двох. І, чорт забирай, переконайтеся, що в нас все добре.
  
  
  Він поцілував її ще раз і вийшов у ворожу ніч.
  
  
  
  
  
  
  Шпигунська пастка Венери
  
  
  
  
  
  Вікно відчинилося легко. Здавалося, що він був свіжою олією.
  
  
  Це було на краще, бо сторож біля задніх дверей каріокського клубу сьогодні був далеко не сонним. Справжній поліцейський у формі звернув на провулок і зупинився поговорити зі сторожем біля дверей. Очевидно, події вчорашньої ночі досі цікавили поліцію. У ті кілька коротких миттєвостей, поки їхні голови були відвернуті від нього, Нік відчинив високе вікно і легко піднявся на підвіконня. Ще мить він залишався нерухомим, прислухаючись, поки не почув слабкий рух знизу. Потім він прочинив вікно, не до кінця, і впав у невідому темряву.
  
  
  "Мілбанк?" Голос був гучним шепотом. Рука Ніка стиснулася на Вільгельмін, і він рушив, кажучи: «Покажи себе».
  
  
  У темряві з'явилося невелике коло світла, і обличчя Кабрала гротескно вимальовувалося крізь нього.
  
  
  "Туши це. Хто-небудь тебе бачить?"
  
  
  "Ні. Сюди."
  
  
  Олівцевий ліхтарик Ніка один раз погас і показав йому покинуту комору. Кабрал сів навпочіпки
  він підлогу, потягнувши за металеве кільце. «Він не використовувався роками. Допоможіть мені. Отже».
  
  
  Кришка люка рипнула вгору.
  
  
  "Тут немає сходів", - прошепотів Кабрал. "Вам доведеться стрибати самостійно".
  
  
  "Не хвилюйся за мене. Давай». Нік дивився, як Кабрал рухається, а потім легко приземляється десь під ним. Він прикрив люк і пішов за ним, беззвучно приземлившись на бетонну підлогу.
  
  
  «Ти мав рацію», - прошепотів Кабрал. "Є замкнена кімната. Звідки ви дізналися?"
  
  
  "Вгадав". Задня частина шиї Ніка поколювала. Він знав, що те, що він робить, було безрозсудним, але знав, що він повинен це зробити. "Де це знаходиться?"
  
  
  Світло Кабрала то спалахнуло, то згасло.
  
  
  «Зліва від цих двох дверей. Бачите? Інша – комора».
  
  
  "Ага", - сказав Нік. "Які запаси?"
  
  
  «Для ресторану, звісно, – сказав Кабрал. "Тут." Його світло знову спалахнуло. “Я ніколи не бачив такого замку. Ви розумієте, що я не маю приводу сюди приходити. Раніше я використовував складські приміщення, але відколи я почав свій власний бізнес з імпорту, я використовував зовнішній склад».
  
  
  "Що ви імпортуєте?"
  
  
  «Все, що люди куплять, але зараз не час говорити про це. У вас є спосіб відчинити ці двері?»
  
  
  "Ти збираєшся його відкрити, Кабрал", - м'яко сказав Нік. «Потрібно два ключі. Ось один із них».
  
  
  Він висвітлив обличчя Кабрала і вклав ключ у руку чоловіка.
  
  
  Кабрал дивився. «Але де інший? Як ти це одержав? Звідки ти знаєш так багато?
  
  
  «Просто тримайте свій ключ, Кабрал, і рушайте. І я можу також сказати вам, що Луїза та міс Монтес залишили готель. Вони, мабуть, зараз в аеропорту».
  
  
  Обличчя Кабрала спотворилося у променях олівця.
  
  
  Ти диявол! Ти…»
  
  
  «Ваш ключ, Кабрал. Відкрий двері". Вільгельміна штовхнула його.
  
  
  «Я не розумію, про що ви кажете! В мене немає ключа!"
  
  
  "Добре, тоді в мене є інший".
  
  
  Другий золотий ключик упав у руку Кабрала.
  
  
  "А тепер відкрий".
  
  
  "Ти збрехав, свиня!"
  
  
  «Відкрий його. І мовчи».
  
  
  Кабрал непристойно пробурмотів і почав поратися із замком.
  
  
  Будинок, здавалося, пульсував від ударів зверху. Нагорі оркестр виконав буйну самбу, люди танцювали, а офіціанти тихо пересувалися між столиками. Внизу Перес Кабрал порався з подвійним замком у темному підвалі і вилаявся, тоді як Нік Картер направив свою крихітну лампочку на замок, а Вільгельміна - на Кабрала.
  
  
  Дві клавіші, дев'ять та дванадцять, працювали в унісон.
  
  
  «Зніміть замок, Кабрал. Відчиніть двері".
  
  
  Кабрал безмовно загарчав. Замок відірвався у його руках. Він штовхнув; двері відчинилися. Нік вимкнув олівцевий спалах і швидко відступив.
  
  
  Пролунав свист, і щось кинулося до нього. І не через ці двері, дурень, сліпий, безмозкий дурень…! він вилаявся на себе, навіть коли він відчув, як його голова вибухнула, і побачив, як сяючі вогні танцюють у його свідомості... і вмирають.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  На мить не було нічого, крім абсолютної чорноти. А потім він невиразно зрозумів, що знаходиться в іншій кімнаті, і мерехтіли слабкі вогні. Він відчув, як з нього зривають піджак, а потім туфлі. Щось стислося навколо його зап'ясть, а потім і кісточок. Він змусив свої м'язи працювати; він змусив їх напружитися, як його втомлений мозок сказав йому, що це неможливо, а потім намацування зап'ясток і кісточок припинилося. Щось пов'язане з його талії. Він боровся з ним своїми м'язами, штовхав його якнайдалі своїм напруженим тілом, а потім цей рух також припинився. Голоси, що шепотіли, стихли. Він мав майже непереборний імпульс блювоти. До того часу, як він переміг його, голоси стихли, і світло згасло. Він почув свій подих і більше нічого не почув.
  
  
  Він не міг сказати, скільки часу пройшло, перш ніж двері знову відчинилися. Мабуть, це був якийсь час, бо він почував себе дивно освіженим, ніби він спав. Але голова в нього страшенно боліла, і він розтягнувся на чомусь твердому, розкинувши руки й ноги, ніби він був якоюсь шкірою, що сушиться на сонці.
  
  
  Кімната раптово залилася світлом. Сільвейро стояв біля нього, ласкаво посміхаючись, його білі зуби блищали.
  
  
  “Ну! У маленької людини було кілька завантажених днів», - лагідно сказав він. "Як приємно бачити, що ти відпочиваєш". Дружні зморшки раптово зникли з куточків його очей. «Вийміть із цього максимум користі. У вас небагато часу».
  
  
  "Чому, містере Альварес!" – тепло сказав Нік. "Не можу передати, як я радий
  побачитися». Веселе обличчя поряд з ним перетворилося на кам'яну маску. «Я так радий, що вирішив телеграфувати у свій офіс у Штатах, що, мабуть, зустрінуся з вами сьогодні ввечері». Він знав, що не повинен розмовляти, але він нічого не міг з собою вдіяти: «Вони так злиться, коли я не даю їм знати про це».
  
  
  "Який офіс?" - гаркнув Сільвейро.
  
  
  "Зрозуміло, розтратники - що ще?"
  
  
  Стиснутий кулак Сільвейро впав на плоский живіт Нік Картер. Нік зібрався з силами і впіймав удар натренованими на йозі м'язами. "Заткнися", - сказав він собі. Замовчи.
  
  
  Сільвейро погладив щетину на підборідді і подивився на Ніка.
  
  
  "Де репортер?" - спитав він нарешті, його голос був схожий на дряпання леза ножа об камінь. "Повернулися до того ж офісу?"
  
  
  Нік невинно глянув на нього. «Який репортер? Той, кого хтось – може, ти – зіштовхнув зі скелі?»
  
  
  "Інший репортер", - крізь зуби сказав Сільвейро. «Той, хто так цікавий, як і ти, останнім часом, а потім зник. Залишивши мертву людину в його кімнаті».
  
  
  "О, можливо, один із ваших людей?" - з цікавістю спитав Нік, бажаючи, щоб біль у його голові вщух. Його руки і ноги повільно розслаблялися, і мотузки навколо його зап'ясть здавались менш тугими. Від чого він помер? Сподіваюся, щось жахливе».
  
  
  "Репортер!" - прошипів Сільвейро. "Де він?"
  
  
  «Я не маю жодного уявлення про світ», - сказав Нік, проводячи швидкий уявний пошук свого обличчя, щоб побачити, що там було, а що ні. Вільгельміна – пішла. Х'юго - пішов. П'єр – складно сказати. Дрібниця та дрібниця в кишенях штанів. Взуття та куртка поза полем зору. Ремінь все ще на собі. «Я навіть ніколи не зустрічав цього парубка. Мої контакти з пресою ніколи не були надто сердечними. А тепер припустимо, що ви скажете мені, що, чорт забирай, ви робите ... »
  
  
  Кулак Сільвейро вдарив його по обличчю.
  
  
  «Не грайся зі мною в ігри. Ви мали працювати разом. Кому він пішов доповідати? Як він пішов?
  
  
  Нік похитав головою, частково щоб оглянути підвальну кімнату, а частково щоб позбутися неприємного запаху Сильвейро. Йому здавалося, що він чує телефонний дзвінок.
  
  
  «Я не розумію, про що ви говорите, – сказав він. «Не знаю, навіщо ти мене привів сюди. У мене було просте ділове побачення з Пересом Кабралом».
  
  
  Сміх Сільвейро був схожий на гавкіт шакала.
  
  
  "Так, ти зробив, чи не так?" він посміхнувся. «Але все вийшло не зовсім так, як ви очікували, чи не так? Його кулак наголосив на його словах. «Що ви шукали? Скільки вас тут? Де Нолан? Де жінка Бейкер?
  
  
  "Ти божевільний", - спокійно сказав Нік. Якщо тільки хтось не знаходився прямо в нього за головою – а він не відчував присутності там – він був один у цій кімнаті з Луїсом Сільвейро. "Я кажу вам, я не розумію, про що ви говорите".
  
  
  "Тоді чому ти назвав мене Альваресом?" Вираз обличчя Сільвейро став геніальною хитрістю. "Хто вам розповідав про мене?"
  
  
  «Ніхто. Я просто подумав, що тобі більше підходить». Готовий кулак вдарив трохи нижче за його пояс.
  
  
  Сільвейро посміхнувся. «З кожною дурною відповіддю я битиму тебе трохи сильніше. Коли я почну по твоїх ребрах і вони почнуть ламатися, я думаю, ти перестанеш намагатися бути смішним». Твердий край його руки вдарив Ніка по груди. "Ти розповіси мені все про себе". Наступний удар, як кувалда, припав йому в груди. "Починаючи з дівчини". Рука опустилася і злісно рубала його колінну чашку. «Ви вважаєте, що це м'яка форма переконання? Я м'яка людина». Slam. «Але рішуче. І коли я втомлюся, мене візьме на себе хтось інший». Слеш. «А якщо ви виявитеся надто впертим…» Хруст. «… Ви виявите, що це лише початок. Вам також може бути цікаво дізнатися, що ми вже маємо дівчину». Бий!
  
  
  "Що за дівчина?" Нік змусив себе відволіктися від дощу ударів і зосередився на непомітному маневруванні пов'язаних зап'ястей.
  
  
  «Жінка Монтес, звісно. Хто ще? Яка ще дівчина? Стук. "Цей шкільний вчитель?"
  
  
  Нік засміявся. Його чудово підготовлене тіло поглинало удари, які змусили б менш підготовлену людину задихатися від болю. Він міг їх почувати. Вони були надто раптовими, щоб їх було легко звільнити. А Троянд…? Ні, звичайно ні.
  
  
  «Яка шкільна вчителька? Я не знала жодної з дитинства. І Розіто! Ви мене розсмішили. Вона маленька банальна іграшка, яка нічого ні про що не знає та мало дбає». Він був роздратований, коли відчув, як від нього виривається ще одне бурчання. «Навіть якби мені було що сказати тобі, ти не зможеш отримати від мене це, погрожуючи їй. Роби з нею що хочеш. Мені начхати".
  
  
  "Як ти черствий", - докірливо сказав Сільвейро. "Але ми побачимо, наскільки правдиві". Він
  ще раз ударив Ніка у живіт.
  
  
  Позаду нього Нік побачив відчинені двері, замкнені на два замки. Біля входу стояв високий чоловік і якийсь час мовчки дивився. Нік був досить близький з ним досить довго, щоб одразу зрозуміти, хто він такий. Точніше, ким він був.
  
  
  Сільвейро продовжував старанно працювати. Нік більше нічого не сказав. Він знав, що, якщо Сільвейро продовжить так довго, він буде сильно поранений - дуже поранений, щоб ухопитися за щасливий випадок, якщо він колись станеться. Тому коли прийшов один удар, який був надто сильним, він скористався ним.
  
  
  Складена рука Сільвейро жорстоко вдарила його у скроню. Нік дозволив своїй голові різко податися вбік і видав довгий, тремтячий стогін. Його очі заплющились, і все його тіло безвольно впало на незручну опору. Сільвейро пирхнув і кілька разів ударив його по обличчю.
  
  
  "Досить, Сільвейро", - сказав глибокий голос з-за дверей. «Ви не хочете зарано пошкодити його красиве обличчя. Збережіть щось для мене. Йди сюди. Ти потрібен".
  
  
  Сільвейро пробурчав і вийшов із кімнати. Інший чоловік уже зник з поля зору.
  
  
  Тіло Ніка билося і боліло. "Ти не постраждав", - суворо сказав він собі. Нема болю. Ви відпочиваєте. Відпочивай, чорт тебе забирай. Поступово він розслабився. Декілька миттєвостей він справді відпочивав.
  
  
  Він підвів голову, щоб озирнутися. Він був один у кімнаті. Вікна не було, а лише одні двері. Кімната була на диво великою; підвал має бути величезним – але тоді і Клуб був більшим. Те, на чому він лежав, було чимось на зразок полиці з буксирними перекладинами на кожному кінці, до яких були прив'язані його руки та ноги. Його талія тиснула шкіряна пов'язка, з якої він знав, що міг би вивернутись, якби він міг звільнити руки чи ноги. Поверхня полиці була з холодного металу, у деяких місцях суцільна, а в інших – через вузькі смуги. Полиця… чи стелаж? Він повернувся, намагаючись знайти якийсь приводний механізм. Він здався. З його обмежуючого погляду нічого не було видно.
  
  
  Один зап'ясток мав трохи більше люфту, ніж другий. Він стиснув руку, звузив її, потягнув, ухопився за шнур пальцями, обережно працюючи, доки не переконався, що послаблює, а не затягує. Працюючи, він переглядав вміст кімнати. Його стійка. Стіл та шість стільців. Інші стільці, ще шість. Декілька стоять попільничок. Картотека. Ще одна велика шафа з важким замком. От і все.
  
  
  Шість стільців та ще шість – дванадцять… «Вітаю», - іронічно сказав він собі. Але чи могло це щось означати? Він бачив ключі під номерами два, дев'ять та дванадцять. Феррет виразно виглядав так, ніби він міг бути внизу купи, якщо числа на клавішах ставилися до статусу. І він був певен, що вони це зробили. Чи може їх бути хоч десяток? Якщо так, він значно порідив їхні лави. Можливо, не всі вони були власниками ключів. Шкода, що він не мав часу їх усіх обшукати. Але якби вони були... Він швидко порахував, відчуваючи, як мотузка на правому зап'ясті трохи ослабла. Четверо мертвих, починаючи з Ферре і закінчуючи незнайомцем на розі біля клубу. Сонний на задньому дворі, боляче, можливо, сильно. Гарний, поранений, але знову на ногах, з розбитою головою, дуже жорсткою шиєю та страшенно пораненим обличчям. Згідно з документами, плоскостопий та його водій перебувають під вартою. В результаті номер один, Сільвейро, Томаз і ще один – ймовірно, той, хто сьогодні ввечері стояв біля задніх дверей – у гарному стані, з гольовими передачами від Handsome та Sleepy.
  
  
  А цього було надто багато.
  
  
  Потім він почув голоси, що проникали крізь двері. Один із них був жіночий. Він виріс у страху? агресія? - Біль? Він виріс майже до вереску, а потім перейшов у тихе бурмотіння.
  
  
  Його кров перетворилася на крижану воду.
  
  
  Але мотузка на його правому зап'ясті майже розтяглася.
  
  
  Дверна ручка обернулася.
  
  
  Він заплющив очі і дозволив своїй голові закотитися. Його права рука перестала тягнути.
  
  
  Двері відчинилися, і хтось зупинився біля входу. На задньому фоні почувся шепіт, потім пронизливий крик агонії. Чоловік або жінка? Сказати було неможливо.
  
  
  «То це все, що потрібно, перш ніж ти знепритомнієш, як жінка?» - зневажливо промовив голос.
  
  
  Серце Ніка перекинулося під час звуку.
  
  
  Ти, Роберт Мілбанк. Я говорю з тобою. Відкрий очі".
  
  
  Нік повільно розкрив їх.
  
  
  Карла Ленглі стояла у дверях.
  
  
  Вона була прекрасна в блискучій вечірній сукні. У ній була яскравість не та жінка, яку він вперше зустрів, а жінка, яка надала йому таке екстатичне кохання. Яскраве світло підкреслювало її тонку красу, а не руйнувало її; її очі були глибокими, блискучими калюжами, а губи - червоним оксамитом - скривилися в зневажливому погляді.
  «Ти, Карла, – сказав Нік. "Я майже знав".
  
  
  "Я теж майже знала тебе, Роберт". Вона зробила цю назву знущанням. "Як шкода, що таке чудове тіло належить такій людині, як ти". Вона зачинила за собою двері.
  
  
  "Як ти думаєш, що я за людина, Карла?"
  
  
  Вона повільно підійшла до нього, дивлячись на його витягнуте тіло.
  
  
  «Людина, яка тверда, коли легко бути твердою, і м'яка, коли вона боїться. А Сільвейро налякав тебе, чи не так?
  
  
  Нік засміявся. «Він це сказав? Тоді вірте в це, якщо вам це подобається».
  
  
  Очі Карли звузилися. "Якщо мені це подобається". Ти вже якось сказав це. І якийсь час ти мені подобався”.
  
  
  "Якийсь час? Мені дуже шкода. Зазвичай мені вдається краще, ніж це. Якби ви дали мені шанс, то я міг би».
  
  
  "У тебе ще є шанс, - пробурмотіла вона, - якщо ти даси мені те, що я хочу".
  
  
  Її рука раптово вилетіла і вп'ялася йому в обличчя, спочатку по щоці, потім по іншій.
  
  
  "Так ти думав, що виставиш мене дурою!" - прошипіла вона. «Містер Роберт Мілбанк не хотів, щоб його пов'язували із поліцією! І ви кинули мене! Ви пішли від мене! Довгі нігті знову вдарилися. Він відчув цівку крові під очима.
  
  
  Він знову засміявся. «Прекрасно, Карла. Прекрасно. Мені подобається дика кішка. Скажи мені щось - ти - Бос, чи ти просто повія Сільвейро?»
  
  
  "Сільвейро!" - сплюнула вона, і її долоня вдарилася об його обличчя. "Цей слимаків!"
  
  
  "Тоді я тобі подобаюся більше, ніж він", - пробурмотів Нік. «Я розумію, чому. Може, ми зможемо бути корисними один одному… Який шанс ви мені запропонували? Його голос був розважливим.
  
  
  Вона дивилася на нього згори донизу. Повільно її рука простяглася і торкнулася його обличчя, ніжно витерла кров, що потікала з подряпин. Він рушив униз, пестив його опухлі губи, підборіддя, його шию… послабив комір сорочки, м'яко погладив його груди.
  
  
  "Шанс?" пробурмотіла вона. «Шанс жити. Бути зі мною - без думок про Пірса Ленглі, що ширяє на задньому плані».
  
  
  Нік заплющив очі, наче насолоджуючись її ласками.
  
  
  Вона зухвало пестила його. "Він мертвий. Він помер через кілька днів після того останнього дзвінка до його офісу».
  
  
  «Отже, він зателефонував із дому», - промимрив він, і різка нота пояснила сама себе.
  
  
  "Звичайно, знав", - сказала вона, і тепер обидві руки пестили його. «Він прожив день чи два, чи три, я не пам'ятаю скільки, правда. А потім він помер. Я думаю, одразу після Марії Кабрал».
  
  
  "Тоді вона теж померла".
  
  
  "Звичайно. Помер важко". В її очах з'явився мрійливий вираз. «Я хотіла б, щоб ти це бачив. Пірс в одній кімнаті, вона – в іншій. Тут унизу, так само, як ти. І кожен із них думав, що інший все зраджує». Вона похитала головою і посміхнулася веселостям, що згадалося. «Він був тим, хто зламався, бідолаха. Він благав Сільвейро не чіпати мене. Мене! Уявляєш!» Ця думка їй подобалася. Її досліджувальні руки трохи рухалися, її глибокі очі горіли. «А потім, звісно, вони нам більше не потрібні. Він назвав нам усі імена, всіх американських шпигунів. Я не бачила, щоб вони пішли. Для мене було непрактично бути поряд з усіма… страти”.
  
  
  "Я розумію вашу точку зору", - погодився Нік. Огида, що виникла в ньому, майже пригнічувала.
  
  
  Де Фрейтас, тепер. Він боровся так сильно, що бідний Мартін був змушений стріляти в нього, або він дав би нам відсіч. Бриха викрадений з його маленьким радіо прямо у своїй машині. Вони працювали над ним протягом досить певного часу, але потім його серце не витримало. Апельбаум був ще гірший. Їм просто довелося покинути його. А потім цей дурень де Сантос, який насправді дзвонив мені по телефону, зауважте, коли він повернувся зі своєї буржуазної відпустки. для шпигуна! Вона посміхнулася.
  
  
  Де Сантос зателефонував додому Ленглі. Було дано відповідь на друге запитання.
  
  
  "Але як усе це почалося?" він запитав. "І чому?"
  
  
  Вона подивилася йому в обличчя, ніби забула, що тіло, яке вона пестить, мало якесь відношення до людини, яка його населяла.
  
  
  Як? Чому, Марія Кабрал, дурна дурниця, подумала, що дізналася щось про свого нещасного чоловіка, і це так її вразило, що вона спробувала передати це Пірсу. Звісно, я прочитала листа. Я читала його пошту протягом багатьох років”.
  
  
  "Ви знали, хто такий Ленглі?"
  
  
  Її обличчя запекло. "Я не знала. Я запитувала себе. Але коли я дізналася, я сказала йому про це. Через Сільвейро, аж до кінця. Я думаю, він збожеволів». Її обличчя було щасливим.
  
  
  Її руки стали відчувати, як по ньому повзають личинки.
  
  
  "Для кого ви це робите?" він запитав. "На кого б я працював, якби приєднався до вас?"
  
  
  Вона посміхнулася йому
  насолодою чогось страшенно перезрілого.
  
  
  "Це так важливо? Але я думала, що ви знаєте. Наші замовлення будуть надходити з Пекіна. І гроші».
  
  
  І гроші. За секс та садизм.
  
  
  «Але чому ти вбила їх усіх? Хіба не було б краще залишити їх у живих і наглядати за ними? Так ти б дізналася набагато більше».
  
  
  Вона глянула на нього з ніжністю. «Це мій шпигун. Але, бачите, це не план. План полягав у тому, щоб з'ясувати, хто вони такі, а потім убити так швидко та таємниче, щоб хтось дуже особливий мав спуститися та розслідувати. І таким чином ми зловили майстра-шпигуна. "
  
  
  
  
  
  
  Музика, щоб померти
  
  
  
  
  
  Було майже неймовірно, щоб якась організація пішла на таке, вбивала так безжально, просто щоб заманити велику рибу в пастку з наживкою. Але він знав червоних китайців та істот, які продали їм свої душі. Він повинен був від початку зрозуміти, що для них типова людина з ненаситними апетитами Карли Ленглі.
  
  
  Вона нахилилася над ним і легенько поцілувала його вкриті синцями губи.
  
  
  "Тепер ваша черга говорити", - сказала вона. "Я можу зробити це дуже приємно для тебе". Вона лизала його, як сука, облизуючи подряпини та плями крові.
  
  
  "Скажи мені ще дещо", - благав він. «Ні, дві речі. Тоді я говоритиму».
  
  
  "Будеш, коханець?" - Видихнула вона. «Я думаю, тобі краще. Я думаю, ти будеш радий».
  
  
  "Я теж так думаю", - збрехав він. «Просто спочатку скажи мені – це щось відбувається в Ріо, це лов так званого головного шпигуна? Чи це відбувається і в інших місцях?
  
  
  Її очі звузилися, і він побачив, що вона розраховує.
  
  
  "Чому б мені не сказати тобі?" - Запитала вона з легким сміхом. «Немає нікого, кого ти можеш сказати – якщо тільки я не хочу, щоб ти. Це відбувається всюди. І це працює як чари. Потрібен час, але зрештою це працює. Так, це відбувається всюди». Її обличчя сяяло спогадами.
  
  
  "А ця ридаюча баба Кабрал?" - різко спитав її Нік. «Як тобі вдалося зробити з нього таку ганчірку? Він, здавалося, був такий схвильований цією падчеркою, яка його ненавидить ... »
  
  
  "Звичайно, він був схвильований, бідне ягня", - м'яко сказала Карла. «Він боїться за свою кохану дитину. З того часу, як ми пригрозили зробити з нею те саме, що зробили з Марією. Його було досить легко переконати, що ми можемо дістатися до неї будь-коли, коли захочемо. Сільвейро пояснив йому це. . О, цей бідний дурень майже так само божевільний від Луїзи, як і від її матері... А ця тонка, дурна дитина навіть не знає цього. Але тепер настав час тобі поговорити, Роберте, мій дорогий». Руки знову блукали. «Спочатку скажи мені – де Луїза? А твоя подруга, Розіто? Нам буде ніяково, якщо ми не зможемо їх швидко знайти».
  
  
  "Я впевнений, що так і буде", - холодно сказав він. "Але я зрозумів від Сільвейро, що їх уже забрали".
  
  
  "Припустимо, їх не було", - обережно сказала вона. "Де б вони були?"
  
  
  «У літаку, що летить до Штатів».
  
  
  Руки милостиво припинили зондування.
  
  
  "Це брехня", - рішуче сказала вона. "Де вони?"
  
  
  "Якщо ви не знаєте, я не знаю", - легко сказав він. "Вони сказали мені, що їдуть".
  
  
  «Ні! Томаз перевірив аеропорти. Сьогодні вони не поїхали.
  
  
  «Шкода, – сказав він безкорисливо.
  
  
  «Роберте, я не думаю, що ти вловив. Ти розповіси мені все, що знаєш, в обмін на те, що я можу тобі зробити. Повір мені, повір мені, я зроблю те, що тобі потрібно». Карла нахилилася над ним. Її дихання, здавалося, обпалило його огрубілу шкіру. "Я можу дати тобі так багато..."
  
  
  Ці прокляті пальці знову почали обмацувати все навколо. На мить стало майже добре. У собі Нік взяв себе в руки.
  
  
  "Можеш почати з розв'язки цих проклятих шнурів". Його голос був дратівливим. "Я не можу говорити лежачи".
  
  
  Хіба ти не можеш? Тобі це вдавалося раніше. Я не можу цього зробити, Роберте, ти це знаєш. Скажи мені тільки одну річ, скажи, хто тебе послав, і тоді я знатиму, що можу тобі довіряти. Хто ти?"
  
  
  "Мене звуть Роберт Мілбанк", - виразно сказав він. «Мені трохи пощастило на Волл-стріт, і я підібрав дівчину, щоб повеселитися в Ріо…»
  
  
  "Припини! Припини!" Карла вдарила його по закривавленому обличчю. Його думки полетіли. Сказати їй, що в неї мало часу, що хтось ще піде за ним за лічені години? Ні ... навіщо вмирати до тих пір, поки це не стане абсолютно необхідним ... навіщо попереджати її ... можливо, ще забрати її ... переконатися, що Розалінда в безпеці ... жінка на роботі завжди була паршивою додатковою проблемою ... Чорт забирай, де була Розалінда? Час для неї був уже давно. Дай боже, хай з нею буде все добре.
  
  
  "У тебе немає вибору,
  - казала Карла. - Ти можеш відмовити мені ще раз, і лише один раз. Або ви можете прийняти все, що я можу запропонувати. Гроші, кохання, азарт..."
  
  
  "Гроші!" Він гаркнув від сміху. «Це в мене є, і за його допомогою я можу купити все інше. Зроби це краще, Карло».
  
  
  Вона погойдувалася поруч з ним, тремтячи від стримуваної пристрасті.
  
  
  "Я зроблю це краще", - дуже м'яко сказала вона. "Життя зі мною або смерть ні з чим".
  
  
  "Я подумаю про це", - резонно сказав він.
  
  
  "Зроби це", - тихо відповіла вона. "Це ...", і її хижі руки недбало блукали вгору і вниз по його стегнах. "Або це!" І її рука зненацька опустилася вниз і зробила з ним дуже хвору річ. Він ахнув. "Ну ось ... це було добре, чи не так?" - спокусливо пробурмотіла Карла. Її губи були скривлені у пародійну посмішку. "Я залишу тебе зараз - але з чимось, що мене запам'ятає".
  
  
  Її рука потяглася до чогось біля ложа Ніка - і низьке дзижчання заповнило підвал.
  
  
  «Зазвичай минає близько двадцяти хвилин, – сказала вона, – перш ніж вони починають кричати. Розумієте, це невеликий тренажер, який ми із Луїсом адаптували. Але я можу сповільнити його за вас. І тепер її посмішка була схожа на Смертну Голову, яку він бачив у Забороненому місті Червоного Китаю. "Я хочу, щоб ви робили це повільно і легко... і дзвонили, коли вам потрібна Карла. І обов'язково дзвоніть вчасно. Або ви будете розтягуватися і розтягуватися, як гумка... і, нарешті, ви зламаєтеся. Спочатку руки зазвичай , а потім ноги.Буде боляче, коханець.І ти більше не зможеш любити.Було б жахливо шкода».
  
  
  Цілу вічність вона стояла і спостерігала за ним. Він відчув, як ослаблений шнур на його правому зап'ясті почав повільно затягуватись. Міцніше... міцніше... міцніше...
  
  
  Нарешті вона неквапом підійшла до дверей, і в облягаючому мерехтінні її вечірньої сукні було видно всі нюанси її важкої ходи і кожна красиво окреслена лінія її вишуканого тіла. У її волоссі мерехтіли червоні відблиски, а очі тепер, здавалося, світилися зеленим вогнем. Нік запитував, як він міг взагалі подумати, що вона безбарвна. Але вона від збудження залилася фарбою і набула напрочуд чарівну красу. Зелені очі чогось дуже хотіли.
  
  
  Його кісточки почало тягнути.
  
  
  «У темряві є щось заспокійливе, чи не так?» вона солодко співала. «Думай добре, Роберте. Я буду чекати тебе".
  
  
  Вимикач світла вимкнувся, і права рука Ніка миттєво безшумно діяла.
  
  
  Карла вийшла і зачинила двері. Нік почув клацання замку. Тоді не було нічого, крім абсолютної темряви, що давить, і тиші, яка не була абсолютною. Хтось в іншій кімнаті стогнав.
  
  
  Нік гарячково маневрував.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Було добре, що Розалінда підняла і приготувала Луїзу задовго до дзвінка Ніка, тому що дзвінок Ніка так і не надійшов. Натомість відвідувачі з'являлися у люксі Мілбанк-Монтес.
  
  
  Якби вона не увійшла до їхньої головної вітальні, Розалінда, можливо, не почула б звуку, поки не стало надто пізно, щоб щось із цим вдіяти. Але як би там не було, вона почула старі знайомі звуки, коли хтось намагався зламати замок, коли вона виходила з кімнати і йшла назад у внутрішній коридор. Вона зупинилася рівно настільки, щоб переконатися в тому, що вона чує, а потім кинулася коридором, замикаючи кожну двері, до якої приходила. До того часу, коли вона заштовхала вражену Луїзу в задній прохід, що веде до іншого виходу на сходовий майданчик, між ними і тим, хто міг їх шукати, опинилися дві надійно замкнені двері. Не кажучи вже про низку інших привабливо замкнених дверей по дорозі.
  
  
  "Ось, потримай це", - прошепотіла вона Луїзі. «Але, ради бога, тримай його подалі від мене».
  
  
  Луїза слабо посміхнулася і побачила, як Роз швидко поставила стілець під вхідні двері.
  
  
  «Не турбуйтесь про мене, – сказала вона. «Коли я була маленькою дівчинкою, у нас було ранчо, і мій батько навчив мене дещо про гвинтівки і пістолети. Це пістолет, з яким я знайома».
  
  
  Роза стала на стілець і виглянула з транця, відчуваючи приплив полегшення від того, що Луїза не тільки так добре тримала себе в руках, але, можливо, навіть могла допомогти. Їй краще, бо вона наполягла на своєму.
  
  
  Коридором біля номера Мілбанк ходив чоловік. Він виглядав дуже блідим і хворим, а капелюх, який він носив, низько насунутому на очі, не повністю приховував пов'язки, що закривали його шию і один бік обличчя. Розалінда посміхнулася до себе. "Торгова марка Ніка", - подумала вона з вдячністю.
  
  
  Десь усередині квартири відчинялися та зачинялися двері. Розалінда обрала найпростіший спосіб позбутися зловмисників: вона зателефонувала керівництву і з трепетом благала їх надіслати домашнього детектива та когось із них.
  двоє сильних чоловіків на допомогу. Мілбанка не було вдома, по квартирі кралися люди, і вона була так налякана. Чи не могли б вони поспішити…?
  
  
  Вони були дуже швидкі. Роберт Мілбанк був би більш ніж великодушний, якби він висловив свою вдячність. Розалінда дивилася через фрамугу, коли побачила, як забинтований чоловік підняв голову на звук ліфта. Минуло мить, потім він видав тихий свист. У коридорі повз нього пройшли двоє дуже м'язистих чоловіків. А потім один із них раптово повернувся на підборах і поставив запитання забинтованому чоловікові.
  
  
  Бліде обличчя злякалося, а губи заїкалися, намагаючись пояснити непереконливе пояснення, чому він тут. Потім він припустився помилки. Він утік.
  
  
  Один із м'язистих чоловіків легко спіймав його. Інший кинувся до дверей номера і постукав до них. По всій квартирі загриміли ручки дверей, і Розалінда почула чиїсь лайки. Стілець упав. Пролунав крик. Щось дуже спотикалося. Постріл. Ще один постріл. Крик та глухий удар. Другий стукіт у вхідні двері номера.
  
  
  Після цього було напрочуд легко переконати поспішно викликаного помічника менеджера не залучати співробітників Мілбанку до поліції.
  
  
  "Я скажу, що ми перехопили їх, коли вони намагалися проникнути в квартиру", - сказав він елейно. «Таким чином тебе нітрохи не потурбують, а ми… ну, ми… еээ…»
  
  
  "Мене не звинуватить у падінні на роботі", - прямо сказала Розалінда.
  
  
  «Е… цілком».
  
  
  «Що ж, ти можеш говорити все, що хочеш», – великодушно сказала Розалінда, – «якщо ти запевняєш мене, що мене більше не турбуватимуть сьогодні ввечері. Хтось», - додала вона загрозливо.
  
  
  «О, небеса, ні. О, звичайно ж, ні! При цій думці він з жахом підняв руки. «Але дозвольте мені запитати вас, чи бачили ви колись цих людей раніше. Це питання ідентифікації, мотиву...»
  
  
  "Простого крадіжки", - перервала його Розалінда. Нік все ще не дзвонив. Вона має дістатися до нього. Вона холодно подивилася на двох розпатланих бранців у кайданках. "Ні, я ніколи їх раніше не бачила", - сказала вона. «Хоч великий з поросячими очима справді схожий на мого знайомого, доктора Ніло Томаза з Лісабона». Вона весело засміялася. "Але це не може бути він, чи не так?"
  
  
  Помічник менеджера дружелюбно засміявся. "Ніхто б так не подумав", - погодився він. Він був радий, що ця жінка Монтес так добре це все перенесла. Вона могла б зчинити найжахливіший шум.
  
  
  Чоловік зі свинячими очима потріпав свою кровоточиву руку і похмуро глянув на Розалінду. Раптом на його обличчі спалахнуло світло впізнавання, і він почав гарчати.
  
  
  «Давай, витягни нас звідси», - скиглив перев'язаний чоловік. "Що чекати? Я хворий".
  
  
  Томаз і сам був досить хворим.
  
  
  Конвент покинув кімнату.
  
  
  Дві худорляві постаті, які через кілька хвилин непомітно вислизнули з Міжнародного Копа, були надто недбало одягнені для міського вечора, і все ж вони прямували до Клубу Каріока.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Його хребет, здавалося, розширювався. Грубий шнур зло врізався в його витягнуті кінцівки, коли жорстокий стрес став помітно сильнішим. Звідкись зверху він міг чути ритмічний гуркіт барабанів і спорадичний брязкіт тарілок. Якби він кричав від душі, ніхто б його не почув, окрім тих, хто чекав у сусідній кімнаті.
  
  
  Поверхня під ним повільно вигиналася вгору, змушуючи його спину викривлятися в агонії. Він вклав кожну унцію енергії та концентрації в ту єдину мотузку, яку він майже розв'язав і яка тепер була ще міцнішою, ніж будь-коли. Але тепер тіснота була іншою. Це було туго, тому що його руки були витягнуті до краю ... і щось було не так з вузлом. Сама напруга почала працювати на нього. Він напружив пальці і потяг. Шнур волочився по його руці, як розпечене вугілля. Темрява перетворилася з чорної на червону, що клубилася. Його тіло волало про пощаду. У міру того, як стійка висувалась, він відчував кожен лютий удар Сільвейро, як окремий вузол болю, а потім вузли зливалися в одну велику потік агонії. І він, Нік Картер, був тією краплею. Але біль був ілюзією. Його не було. Єдине, що справді існувало в цьому червоно-чорному світі ударів, ударів, барабанів, тарілок і реву у вухах, була одна сильно напружена рука, і грубий шнур, який її рвав… пробивався, надто повільно, надто повільно, повз його зап'ястя… схопився за п'яту великого пальця… протягнув по ньому, як зашморг, намагаючись відірвати голову чоловікові… і раптово вивільнився. Його рука впала як мертва.
  
  
  Він відчайдушно працював пальцями, повертаючи до них життя. Його тіло видавало слабкі клацання – щось починає здавати
  . З кімнати за дверима, замкненою на два замки, пролунав гучніший звук.
  
  
  «Я не знаю, а якби знав, я б тобі не сказав – ах!»
  
  
  Голос Кабрала, що стогнув.
  
  
  Змучені пальці Ніка намацали пряжку ременя. Чорт забирай, ви працюєте марними пальцями, ви, виродки, відкривайте його, відкривайте, відкривайте!
  
  
  Його ліва рука взяла на себе все ниюче навантаження на верхню частину тіла і безжально відірвалася від ноги-товариша. На якусь шалену, розмиту мить, поки його пальці напружено чіплялися за пряжку, він подумав, що рука взагалі відірвалася і бовталася, обрубавшись, з поручня за ним. Потім його мозок очистився, і товста металева пряжка клацнула. Тремтячі пальці витягли заточене лезо. Його розум був криком агонії, а його рука перетворилася на важкокеровану шишку, він підняв вільну праву руку і відрізав мотузку, яка душила його ліве зап'ястя. Він недоречно запитував, чому замість них не використовували шкіряні ремені. «Мотузка болить ще більше», - вирішив він, врізаючись у руку. Укус чистої сталі був подібний до любовного поцілунку в порівнянні з муками і розривами його тіла.
  
  
  Він опустив ліву руку і дозволив їй упасти поруч із собою, щоб кров повернулася до його паралізованих пальців. Він лежав, задихаючись. Він знайшов ремінець на талії та розрізав його лезом. Він відірвався. Тіло, яке кілька секунд тому здавалося висохлою морською зіркою, здавалося, стислося і знову набуло своєї нормальної форми. Його спина різко затріщала, коли він змусив себе спочатку сісти, а потім нахилитися, щоб атакувати мотузки, що зв'язують його ноги. Він ворушив ними, поки працював, наказуючи їм знову жити.
  
  
  Одна нога все ще була затиснута в лещатах грубої мотузки, коли він почув рух біля дверей. З багато прикрашеної кімнати нагорі тонко завила труба. Він відчайдушно атакував ліву ногу. Замок клацнув, коли обірвалася остання нитка, і він незграбно зістрибнув з вішалки, глибоко ковтаючи затхле повітря і змушуючи свої розтягнуті м'язи виконувати свою роботу.
  
  
  "Двоє з них", - подумав він раптово. Їх буде двоє. Він кинувся до стіни поруч із дверима і гарячково кинувся в пошуках чогось, що можна було б використовувати як зброю. Нічого. Нічого, окрім леза, за яке капала його власна кров.
  
  
  Двері відкрилися. Світло із зовнішньої кімнати висвітлило – трьох людей! Його спантеличений мозок рухався так само незграбно, як і його невпевнені ноги. Три? Один великий, з гарним розбитим обличчям. Один у облягаючій блискучій сукні. І одна маленька фігурка…?
  
  
  Те, що сталося далі, здавалося, відбувалося в уповільненому темпі, хоча розум намагався сказати йому, що він єдиний, хто рухався надто повільно.
  
  
  
  
  
  
  І маленька бабуся закричала
  
  
  
  
  
  «Світло, Мартіне. Тобі сподобається його обличчя. Воно навіть гірше твого!» Карла гортанно посміхнулася.
  
  
  Здоров'як увійшов до кімнати і потягнувся до вимикача. Нік відскочив від стіни і стрибнув, простягнувши маленький смертоносний клинок. Він ударив швидше, ніж думав, - не по обмацувальній руці, а по міцному мускулистому горлу. Кисть розірваної руки здригнулася під грубим підборіддям. Його ліва рука встромила лезо глибоко в шию - один, два, три рази в швидкій послідовності, перш ніж Мартін зміг зробити більше, ніж просто ахнути від подиву. Потім він видав крик тваринної туги і відчайдушно вдарив. Нік знову завдав удару, віддавши йому всю свою відчайдушну енергію. Він незграбно покотився, щоб уникнути рук, що накинулися на нього з дивовижною силою, хвилювався, ухиляючись, відчайдушно молячись, щоб сила повернулася до його власних скалічених м'язів. Шалений смертельний удар Мартіна потрапив у маленьке лезо колючої руки Ніка. Десь у темряві він упав на підлогу.
  
  
  Він щосили встромив твердий край долоні в шию, що кровоточить, і Мартін востаннє зім'явся. Нік сів поруч із ним і гарячково почав шукати зброю. Ніхто. Впевнена свиня, мабуть, залишила його в іншій кімнаті.
  
  
  У міру того, як час минав, він усвідомлював жахливий булькаючий звук у горлі Мартіна. Він бачив, як дві фігури гойдаються біля дверей, і знав, що хтось кричить. А потім його приголомшений мозок різко сфокусувався.
  
  
  Для нього це були погані новини.
  
  
  Він перестрибнув через тіло колись красивого чоловіка і кинувся у зовнішню кімнату до двох фігур, що борються. Як він знав, однією з них була Карла. Іншою була Луїза. Руки Карли були притиснуті до її горла, а рот Карли плювався брудом і ненавистю.
  
  
  "Відпусти її!" Сільвейро істерично крикнув: «Іди з дороги!» Інший голос закричав: Ні, Карла, немає Карла, ні! Стілець з гуркотом упав. Кабрал був там, пов'язаний, як індичка, але все ще брикався.
  
  
  
  - Я зламаю їй шию, Мілбенку, просто на ваших очах! - крикнула Карла,
  
  
  Нік вдарив кулаком по її обличчю і відірвав зчеплені руки від Луїзи. Він обійняв гарну шию Карли і відсторонився. Потім сліпучі вогні знову спалахнули в його голові, і він поринув у нову темряву. Хтось жорстоко вдарив його ногою, коли він упав.
  
  
  Він міг чути дюжину звуків із різною чіткістю. Важке дихання. Стогін. Рядок порожніх слів. Стук не дуже далеких барабанів. Бурхлива дискусія двома голосами, що гарчать - Сільвейро і ще одного чоловіка. Скрип дверей. Які двері…? Він зробив кілька довгих глибоких вдихів і розплющив очі.
  
  
  Він не знав четверту людину в кімнаті, але порахував до дванадцятої і відчув себе дивно щасливим. Що було навіть краще, кров текла його венами, а його руки і ноги, здавалося, частково відновили свою гнучкість.
  
  
  Карла впала на обтягнутий парусиною стілець, тримаючись за голову і лаючись. Луїза лежала на підлозі поруч із впалим Кабралом. Вона стискала його руку і тихо плакала.
  
  
  Жінки жінки! Нік подумав про себе. А що сталося з іншим?
  
  
  "Заради бога, звідки мені знати?" – сказав незнайомець. «Я сказав тобі, вона підійшла до дверей, коли я завернув у куток. У мене немає очей на потилиці. Вона намагалася прокрастися, коли я повернувся і впіймав її. Вона була одна, говорю вам. Що мені було робити, дозволити їй піти, доки я полював за іншою? Заради бога, як ви справляєтеся з усім..."
  
  
  "Заради Бога! Заради Бога! Це все, що ти вмієш говорити, Мендесе? Карла раптом підвелася зі стільця. «Забирайся звідси і знайди її. Я розірву твоє брудне серце, якщо ти повернешся без неї. Ти, Луїсе, дурна свиня. Зв'яжи це істота знову. Я ще не перестала з ним розмовляти». Вона обернулася і плюнула у бік Ніка. Він спостерігав за нею з-під закритих віків і спокійно відпочивав. Так чи інакше це був грандіозний фінал.
  
  
  "Дивись, Карла", - прогарчав Сільвейро. Що примушує тебе думати, що ти маєш право так зі мною розмовляти? Ти була така зайнята, стрибаючи з ним у ліжко і встаючи з ним, що ми випадково дізналися, хто він такий.
  
  
  "Ви припиніть це!" - прошипіла вона. Вона була яскравим кольором - зелені очі, червоні нігті, червоні губи, червоні щоки, мерехтлива сукня, що привабливо облягає її пишне тіло. «Роби, як я тобі говорю. Мендесе, піди і знайди цю жінку».
  
  
  Карла! Використовуй свою голову». Сільвейро сказав наполегливо. Як він збирається її знайти? А якщо нам знадобиться ще одна людина тут? Коли Мартін пішов...»
  
  
  "Зайва людина!" вона плюнула. "Хто інший?"
  
  
  Сільвейро вважав за краще проігнорувати питання. «Вісенте та Томаз вже шукають її. І чи не думаєте ви, що вона теж може прийти сюди?
  
  
  Карла стояла спиною до Ніка, але він бачив, як її тіло напружилося.
  
  
  "Ти не завжди зовсім дурний, Луїсе", - пробурмотіла вона. «Ти маєш рацію, вона все ще може прийти. Можливо, вона увійде та привітно привітається. Ти так думаєш? Мендес! Повернися до тих дверей. І впусти її ввічливо, якщо вона має прийти».
  
  
  «Стривайте, Мендесе, - сказав Сільвейро. «Допоможи мені спочатку пов'язати цих двох. З мене вже достатньо хитрощів».
  
  
  Карла зневажливо засміялася.
  
  
  «Тепер для зв'язку потрібні двоє. Який ти чоловік? Але вона, схоже, прийняла це, бо обернулася і задумливо подивилася на Ніка. «Тоді зв'яжи його і зроби це як слід. Я поговорю з маленькою Луїзою. Можливо, вона пояснить, чому прийшла сама. І де її новий друг».
  
  
  Луїза сиділа нерухомо і мовчки, сльози висихали по її щоках, а руки незручно тримали Кабрала, коли він лежав боком на підлозі, замкнений у своєму кріслі. Кабрал застогнав, поступово прокидаючись.
  
  
  І Сільвейро, і Мендес були напоготові. Вони підійшли до лежачої постаті Ніка, ніби він був якоюсь дивною твариною, яка могла раптово схопитися і кинутися на них. Це було приблизно те, що він змушений був зробити.
  
  
  Почався скрипливий звук.
  
  
  Сільвейро невпевнено озирнувся. Карла необережно схопила Луїзу за волосся і грубо кинула на підлогу.
  
  
  Нік повільно перекинувся і, хитаючись, підвівся на ноги з напівпіднятими руками, ніби в нього не було сил більше нічого не робити.
  
  
  Скрип продовжувався. Він не міг дивитись. Але йому здалося, що він відчув найлегший подих протягу.
  
  
  "Досить", - стомлено сказав він. "Досить." Два пістолети невблаганно націлювали на нього. «Карло, дай дівчину спокій. Вона не має до цього жодного стосунку». Він похитнувся на підборах і мало не впав. "Я попросив її прийти, тому що Розіта не піде. Я подумав, можливо ... якийсь якийсь
  тяжіння. Її вітчим, розумієте… - він безладно замовк і заплющив очі.
  
  
  Карла посміхнулася до нього. "Так ти думаєш, що все ще можна торгуватися", - м'яко сказала вона. "Що ж, можливо, ти зможеш". Вона сильно вдарила Луїзу по обличчю. Хто це візьме? Ти чи вона?» Маленька щелепа Луїзи стиснулася.
  
  
  "Карла, не треба", - простогнав Нік. «Роби зі мною все, що хочеш. Не роби цього з нею».
  
  
  "Щось мені подобається?" - М'яко сказала Карла.
  
  
  Нік зробив паузу для ефекту.
  
  
  "Так", - смиренно сказав він, притиснувши підборіддя до грудей.
  
  
  Карла повільно пішла до нього через заповнену мотлохом кімнату.
  
  
  "Будь обережна, Карла!" Сільвейро різко попередив її. «Не підходь до гармат. Мендесе, йди туди і стеж за ним».
  
  
  Під приводом спостереження за рухом Мендеса Нік швидко глянув у стелю. Квадратний отвір показував те місце, де раніше квадратного отвору не було. Його серце забилося швидше. Звичайно, навряд чи це був хтось інший, крім троянд.
  
  
  "Я буду обережна", - пробурмотіла Карла. Вона зупинилася за кілька футів від Ніка і трохи осторонь. «То ти зробиш усе, що скажу? Розкажи мені все, що я хочу знати?
  
  
  "Що ще мені робити?" - принизливо спитав він. "Мені довелося."
  
  
  Він почув один різкий удар над собою.
  
  
  "Що це було?" Сільвейро обернувся, шукаючи очима.
  
  
  Карла нічого не помітила.
  
  
  "Я не вірю тобі", - м'яко сказала вона. І її пальці метнулися через щілину між ними і ковзнули по його очах.
  
  
  "Тепер це не так уже й погано!" він бурхливо заревів і стрибнув. "Пепіто!"
  
  
  Це було дивне слово для бойового кличу, але це було те, що було.
  
  
  Він упіймав Карлу за руку, повернув її і вдарив їй по Мендесу. Чоловік відсахнувся і втратив рівновагу, але пістолет все ще тримав. Він зробив шалений постріл, який врізався в стіну позаду Ніка. Нік глибоко зітхнув і затримав подих, притягуючи до себе Карлу, болісно скручуючи її руки за спиною. Він притиснувся до стіни, маневруючи з боку на бік, щоб використовувати проти Мендеса і Сільвейро.
  
  
  "Стріляй у дівчину!" закричала Карла. «Відпусти мене, ти…» - вона назвала його таким жахливим, що навіть смішним ім'ям. «Луїс! Візьми її! Стріляй у Луїзу!»
  
  
  Нік швидко хитнув її у жахливій пародії на танець.
  
  
  Ударні знову заграли у нічному клубі десь над їхніми головами. «Мабуть, у ряді випадків вони їм дуже придалися, – похмуро подумав Нік, вальсуючи.
  
  
  Боже, це зайняло багато часу. Він навіть не чув, як воно впало.
  
  
  "Люк!" - раптом крикнув Сільвейро і кинувся геть від Ніка та Карли та їхніх дивних обіймів. "Відкрито!" Він підняв пістолет і швидко вистрілив у отвір. Мендес обернувся до нього.
  
  
  "Мендес!" Карла істерично закричала. «Стріляйте в Луїзу, говорю вам! Витягніть мене звідси!»
  
  
  Прокляття. Мендес знову насторожився. Проте він спробує. Потрібно дістати пістолет.
  
  
  Використовуючи Карла як таран, він атакував Мендеса. Але ноги Карли заважали йому. Крім того, вона жорстоко вкусила його за горло. Його голова сіпнулася назад, і Мендес ухилився від нього. Сільвейро знову вистрілив. А потім, як не дивно, зітхнув і впустив пістолет. Він захитався на мить, повис, як дерево, що падає, і впав. Карла відчайдушно чинила опір, лаючись і плюючись. Мендес перестав ухилятися і стояв там, спостерігаючи за ними, як чоловік, що дивиться сутичку, яка, як він знає, була підлаштована. Потім він теж упав на підлогу. Карла раптово впала в обіймах Ніка. Він кинув її, як мішок з картоплею, і кинув швидкий погляд на Луїзу та Кабрала. Обидва були нерухомі й мовчали. Але їхні очі були розплющені.
  
  
  Його легені розривалися. Він спіткнувся про Карла і попрямував до відкритого люка. Зібравши свої напружені м'язи, він стрибнув. І схибив. «Господи Ісусе, – подумав він. Ти старішаєш, Картер. Плями танцювали перед його очима, коли він схопив стілець і засунув його в отвір.
  
  
  Він один раз свиснув і з болем потягнувся до темної кімнати з вікном. Його пальці зісковзували, і він відчув, що падає назад, коли маленькі сильні руки досягли його і допомогли йому підвестися.
  
  
  "О, Нік ..." - прошепотів низький голос. «Швидко, до вікна. Надворі нікого немає».
  
  
  "Закрийте пастку", - пробурмотів він. "Треба ... тримати їх ... під".
  
  
  Він спіткнувся об вікно і впав навколішки. Люк за ним зачинився. Він почув, як вікно відчинилося, і відчув, як її руки ковзнули під його руки і потягли його вгору. Його голова лежала на підвіконні, і він дивився в темну прохолодну ніч. Він глибоко зітхнув. Глотки солодкого чистого повітря ринули в його легені.
  
  
  «Троянда…» - пробурмотів він. «Роз. Гарна дівчинка. Мила дитина".
  
  
  Вона з тривогою присіла поряд з ним, струнка, але зовсім не як хлопчик у
  брюках, що обтягують, які вона обрала для того, щоб залізти у вікна і підкинути невелику таблетку нервово-паралітичного газу під назвою Пепіто. Він поцілував м'які, трохи розплющені губи і відчув себе неймовірно освіженим.
  
  
  "Вони жахливо завдали тобі біль", - прошепотіла вона.
  
  
  "Ви повинні побачити інших хлопців", - весело сказав він. "Давай зараз. Ми ще маємо роботу».
  
  
  Вони відчинили люк і повернулися в підвальні приміщення, в яких було стільки жаху. Затамувавши подих, Нік почав пошуки Вільгельміни і Хьюго і знайшов їх тільки тоді, коли він відкрив велику шафу в кімнаті тортур. Він знову підвівся на повітря. Розалінда вже була там.
  
  
  "Скільки?" прошепотіла вона.
  
  
  «Ще кілька хвилин. Розв'язаний Кабрал?
  
  
  Вона кивнула головою. «Виглядає погано. Але він має це зробити».
  
  
  "Йому краще", - похмуро сказав Нік. «Бідний ублюдок. Давай спершу спробуємо підняти їх сюди».
  
  
  Працюючи з шаленою швидкістю і щосили, вони перемістили стіл під люк, підняли мертві вантажі Луїзи та Кабрала у верхню кімнату і підперли їх біля вікна.
  
  
  "Залишайся тут", - наказав він. «Пора майже. Я закінчу сам».
  
  
  Він знову спустився вниз.
  
  
  Найдивнішим у ньому були очі. Тепер вони дивилися на нього, спостерігаючи за кожним його рухом. Але так працював газ, і отак він почав стиратися. Ніхто ще довго не рухався. Але вони могли спостерігати його, і вони це зробили.
  
  
  Він повернувся до кімнати тортур і пройшовся по шафах, швидко вибравши кілька документів та мікрофільмів. Решту мав знайти хтось інший, навіть якби це була поліція. Він знав, що вони будуть зачаровані свідченням того, що штаб-квартира китайських комуністів у підвалі розкішного клубу Каріока.
  
  
  Хтось у сусідній кімнаті застогнав. Це здавалося цілком підходящим.
  
  
  Нік вийшов із кімнати тортур і подивився на своїх жертв. Вони дивилися на нього у відповідь.
  
  
  Він узяв себе до рук. Їм не можна було дозволити жити.
  
  
  Губи Сільвейро затремтіли, коли Х'юго кинувся до його серця. Мендес спробував рушити з місця. І помер.
  
  
  Карла…
  
  
  Карла почала безмовно бурмотіти, коли Нік підійшов до неї. Було ще одне, у чому він хотів бути абсолютно впевненим. Його рука опустилася між м'якими твердими грудьми, яких він раніше торкався в інших умовах... і він знайшов ключ. Золотий ключик на якому був номер Один.
  
  
  Звуки, які вона видавала, перетворилися на слова. Але слова були безглуздими. Це була балаканина дуже маленької дитини, спотворені блукання старої… старої… старої… немислимо старої жінки.
  
  
  Її обличчя було змарнілим і безбарвним. Очі були тьмяними та каламутними. Вона почала корчитися на підлозі, і дивні слова стали дикішими. Вона закричала.
  
  
  Він стояв над нею і дивився на те, що залишилося від жінки, що корчилася під ним на пляжі. І він досить побачив за своє життя, щоб знати, що тьмяні очі ніколи не проясняться, що рухи, що гойдаються, ніколи більше не будуть нічим іншим, як судомними викривленнями, що дикий лепет слів ніколи не зможе сформувати зрозумілий людський зразок. Він дивився на неї і думав багато про що: про чоловіків, що померли від його руки, про чоловіків і жінок, які померли від її руки, і про тих, хто залишився.
  
  
  Хьюго встромився.
  
  
  Нік відвернувся і залишив її. Він стрибнув через люк і закрив його від страшного звуку в цій кімнаті смерті.
  
  
  Карла Ленглі продовжувала кричати.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Нік застогнав уві сні і прокинувся. На мить він відчув озноб, ніби щось життєво важливе залишилося незробленим, але потім згадав, що все, що від них залишилося, було надійно пояснено. Він згадав звук барабанів, труби та крик; швидкий вихід із вікна на провулок; Луїза погладжувала руку Переса Кабрала, коли вони сиділи, знітившись, у розкішній вітальні свого люкса, і говорила: «Пробачте мені… будь ласка, вибачте мені…» І Кабрал бурмоче: «Вона б пишалася тобою. Я також любив її. Ви не уявляєте, як я її любив. "
  
  
  Треба було зв'язати сотню вільних кінців. Завжди були. Але вони мали задум для того, щоб Кабрал розповів поліції, і залишалося достатньо часу, щоб відточити її. Томаз і Сліпі були єдиними, хто залишився, хто знав достатньо, щоб завдати незручності Мілбанку і Монтесу, і вони ховали свої голови, щоб врятувати свої шиї, і випадково прикрити Ніка і Розалінду тим, чим вони були.
  
  
  Розалінда перекинулася уві сні. Він ніжно торкнувся її хворими пальцями і відчув, як вона прокидається.
  
  
  «Нік… милий. О, Нік, мені снилося...»
  
  
  "Я теж", - пробурмотів він. "Дозвольте мені тримати вас. Дозвольте мені тримати вас
  ти близька і любиш тебе”.
  
  
  «Просто притисніть мене до себе і дай поспати», - сонно прошепотіла вона.
  
  
  Його руки обійняли її. Його тіло боліло, а обличчя було в синцях і опухлих, але, крім цього, з ним усе було гаразд. Зовсім нічого.
  
  
  І з нею також.
  
  
  «Я думав, ти сказав, що хочеш спати», - сказав він через кілька хвилин.
  
  
  "Ще ні. А ти?"
  
  
  "Ні."
  Це був довгий, чудовий час, перш ніж вони це зробили.
  ============================
  ============================
  ============================
  
  
  3. Сафарі для шпигунів
  
  
  
  
  
  Нік Картер
  
  
  Killmaster
  
  
  Сафарі для шпигунів
  
  
  
  
  
  Присвячується співробітникам секретних служб Сполучених Штатів Америки
  
  
  
  
  
  
  Вас звинувачують
  
  
  
  
  
  Наскільки він знав, не було жодної причини для будь-кого, крім його офіційного прийому, чекати його в Дакарі, але хтось інший напевно був. І для цього було зарано.
  
  
  Ніколас Дж. Хантінгтон Картер зійшов з літака в прохолодний африканський ранок, почуваючи себе надмірно одягненим і дивно оголеним. Новий панамський капелюх, тонкий портфель, практично вкритий ініціалами, тростина з кістяною ручкою, яка відповідала жорсткості його спини… все це, коли все, що йому справді хотілося носити, було комплектом кущових хакі та вузлуватим носовичком. Але що за біса. То була робота, а не пікнік. І це мало бути неприємно, незважаючи на дипломатичний камуфляж.
  
  
  Щось у використанні власного імені змушувало його відчувати себе роздягненим, але при цьому зафарбованим знаками, що підкреслюють його особистість та мету: ПРИВІТ, ШПІОН! - Оголосив невидимий ярлик. ІМ'Я КАРТЕР. НІК КАРТЕР. СЕКРЕТНИЙ АГЕНТ N-3, KILLMASTER FOR AX. Нижче, дрібнішим шрифтом, уявний знак довірив напис на його грудях: УСУНЕННЯ ПРОБЛЕМ З ЛІЦЕНЗІЄЮ НА ВБИВСТВО. Він майже міг прочитати спокусливе запрошення, що пропонує його як мету для будь-кого на протилежному боці шпигунського паркану. - Прийди і забери мене, ЧЕРВОНИЙ, - сказав яблучко над його серцем. ГОТОВ, МЕТА, ВОГОНЬ!
  
  
  Але ніхто цього не зробив. Принаймні зараз.
  
  
  Ймовірно, тому, що він почував себе таким незахищеним, Нік відчув його погляд з того моменту, як увійшов до аеропорту. Вони спостерігали за ним через газету, поки Тад Фергус із посольства проводив його через короткі формальності проїзду через Сенегал до головного центру прибуття, щоб зустрітися з Ліз Ештон та двома офіційними особами з Ньянгі. І вони залишалися з ним, доки не побачили, кого він зустрів.
  
  
  Рафаель Сендор та Оскар Адебе, міністр закордонних справ та віце-президент відповідно, з прохолодною ввічливістю вітали спеціального посла США Картера.
  
  
  «Ми вітаємо вас», - говорили їхні плавні акценти, тоді як їхні спокійні вислови заперечували це, - «від імені президента Макомбе, нашої країни та нас самих. Можливо, ви бажаєте освіжитися та відпочити перед тим, як ми завершимо подорож?»
  
  
  «Дякую, джентльмени, але ні», - сказав Нік, його голос був таким же м'яким, як і їх, і його манери були такими ж стриманими. «Я хотів би скоріше дістатися до Абімако».
  
  
  Вони задоволено кивнули, двоє дуже молодих і разюче красивих чорношкірих чоловіків із шестимісячної республіки Ньянга.
  
  
  «Тоді ви дозволите мені, - сказав Сендор, трохи вклонившись. «Літак президента чекає. Я попереду вас. Ваш багаж ...?»
  
  
  «Я взяв на себе сміливість, – сказав Тед. "Це в літаку".
  
  
  Дві різнокольорові мантії, що розвіваються, зашаруділи і ковзали по мармуровій підлозі. Нік пішов за ним у супроводі Ліз та Теда. Задню частину його шиї поколювало, і це почуття не мало нічого спільного з довготелесим рудоволосим Тедом або похмуро привабливою Ліз Ештон. Відчуття, яке він отримав від погляду на неї, було набагато приємнішим, ніж попереджувальне поколювання, яке змушувало його інстинкти налаштуватися на якусь інопланетну присутність. Не просто щось незнайоме; Щось не так.
  
  
  Він побачив очі на собі, опуклі, з жаб'ячими віками, що дивилися поверх французької газети. Вони каталися по ньому, як змащені кулькові підшипники, і так сильно, що він буквально відчував їх на своєму тілі. У них були потворні, скляно-бліді очі, а дивний оливково-зелений відтінок шкіри робив їх ще страшенно безбарвними.
  
  
  Нік уважно кивнув у відповідь на те, що говорив Тед, і уважно оглянув спостерігача, коли вони підійшли.
  
  
  «Пінай мене де завгодно, - подумав Нік. І я його впізнаю.
  
  
  "Ви дізнаєтеся людину, яка спостерігає за нами через газету?" - сказав він балакуче. «Лівий фронт. Він дуже зацікавлений. Міс Ештон, як вам подобається жити в Абімако?
  
  
  «Так… мені це дуже подобається», - пробурмотіла вона, трохи збившись з пантелику. "Який чоловік?"
  
  
  Газета встала, як прапор, коли вони проходили.
  
  
  «Боже правий», - промимрив Фергус. «Буквально зелене обличчя. Заздрить компанії, яку ми складаємо? Ніколи не бачив його раніше. Я б запам'ятав, якби бачив».
  
  
  Нік тихо хмикнув собі під ніс. Троє американців пішли за молодими африканськими лідерами з терміналу і назад на аеродром, де чекав на приватний літак президента Джуліана Макомбе.
  
  
  Блідо-рожеве сяйво раннього ранку перетворилося на помаранчеве полум'я спекотного дня, коли вони увійшли в літак.
  
  
  Через кілька хвилин двомоторний Skycraft здійнявся високо над сяючим узбережжям Західної Африки у бік крихітної столиці, яка нещодавно отримала незалежність і сильно стурбована Ньянги.
  
  
  Нік відклав тростину і витяг довгі ноги під сидінням перед ним. Сендор і Адебе перестали обдарувати його холодними люб'язностями і сиділи разом у тиші. Тед Фергус і Ліз Ештон, відповідно перший і другий секретарі підірваного американського посольства в Ньянге, поринули у власну мовчанку, гадаючи, що це за гладкий, в окулярах і майже надто гарний чоловік з гарячковим підборіддям і піжонською тростиною. можливо, щось робитиме з безладдям у Ньянге.
  
  
  «Гарно виглядає, – подумала Ліз. Напевно, пихатий. Спеціальний емісар. Велика справа. Що він знає про Африку та її проблеми? Припустимо, він думає, що це буде чергова коктейльна вечірка у Вашингтоні та купа закулісної нісенітниці. Він навчиться. "Звичайно, він дізнається", - ображено подумала вона. І повернутися додому, щоб повідомити факти, коли вся ця проклята країна рознесеться на шматки.
  
  
  Тед Фергус задумливо закусив губу. Ньянга була його другим відрядженням в Африку, і він хотів, щоб вона продовжувалася. Він любив цю країну, її золоті пляжі та білі пустелі, її ділянки горбистих заростей, які з кожним днем ​​змінювалися від перлинно-рожевого до яскраво-червоного і до темно-фіолетового, її гордих красивих людей, які так хотіли їхня власна доля, фламінго та каное в його прохолодній небезпечній воді та різкий шматочок повітря, чистий відрижкою заводського диму. Навіть сучасна столиця Абімако була чистою та просторою. Будівельники планували це зробити як обсаджене деревами модельне місто нової Африки. Але щось йшло не так. Він поглянув на Ніка Картера. Так. Це була людина, яка мала все виправити. Смішно, що він ніколи раніше про нього не чув.
  
  
  Маленький плюшевий президентський літак плавно гудів. Нік дивився у вікно на яскраво пофарбовані хмари і ставив питання, чи справді шпигун-вбивця підходить для тонкої дипломатичної місії. Але масове вбивство ніколи не було делікатним, і дипломатія вже впала йому в очі.
  
  
  Він глянув униз, коли Сендор назвав його ім'я та показав. Літак різко нахилився і низько кружляв над клубами диму. Під димом лежали залишки зруйнованого села. Обвуглені пні хатин різко вказували на небо, і те, що колись було зерновим полем, перетворилося на величезний чорний шрам. У полі зору не було ні душі, ні тварини.
  
  
  «Вчора», - напружено сказав Тед, його червона голова простяглася повз Ніка. «Серед білого дня, з групою дітей перед ними. Ніхто не вірив, що вони справді нападуть. Але вони це зробили. Декілька жінок у полях втекли. Жменька чоловіків та дітей потрапила до лікарні. Інші - просто не пішли. Війська прийшли сюди минулої ночі. Як бачите, надто пізно. Телеграф у кущах не такий чудовий, як люди думають». Його останній коментар був сповнений гіркоти, начебто сторонні, такі як цей Картер, були сповнені неправильних уявлень про Африку, яку так любив Тед Фергус.
  
  
  Нік відірвав погляд від сцени внизу. Сендор і Адебе дивилися на нього з погано прихованою ворожістю. Обличчя Теда перетворилося на гнівну маску, а в куточках очей Ліз тремтіли сльози.
  
  
  "Вони думають, що ми можемо зробити подібне", - прошепотіла вона.
  
  
  "Хто ще?" - сказав Сендор, його гарні губи зневажливо скривилися.
  
  
  "Ми дізнаємося, хто ще", - категорично відповів Нік, його очі блищали, а щелепа стиснулася. «Давай доставимо цей літак до Абімака і займемося цим».
  
  
  Теоретично він знав, хто ще. Проблема в тому, щоб знайти його. І вчинити з ним відповідно.
  
  
  Роль Ніка як високопоставленого дипломата у спеціальній місії з усунення несправностей почалася з термінового виклику, за яким слідували докладні інструкції від Хоука, який, здавалося, думав, що це один вільний вікенд між завданнями – це достатньо відпустки для будь-якої людини.
  
  
  Картер щось пробурмотів собі під ніс, попрощався з дівчиною і першим літаком вирушив додому до Нью-Йорка для інструктажу та нових завдань. Глава AX вже давно відмовився від розкоші вільного часу для себе і, очевидно, був упевнений, що його надсекретний агент також.
  
  
  Коли Нік пішов на зустріч із іншими в невеликий конференц-зал у штаб-квартирі Організації Об'єднаних Націй, він уже перетворився на високопосадовця Держдепартаменту з душевною енергією Роберта Кеннеді, холоднокровністю та енергійністю Сарджента Шрайвера та тихою рішучою поставою міністра. Він сподівався, що вибрав відповідні моделі.
  
  
  Державний секретар у справах Африки тихенько смоктав люльку і чекав, поки Поликов закінчить світську бесіду та заспокоїться. Його очі блукали по групі навколо столу, і він раптово подумав, наскільки незначною здавалася зустріч і водночас наскільки важливою вона була насправді. Чотири людини і він сам проти розпаду новонародженої африканської нації та ймовірного зіткнення з СРСР. Були й інші канали посередництва, правда, але він інстинктивно знав, що, незважаючи на всі розмови, які могли піти за невдачею, місія AX була їх єдиним реальним шансом врятувати ситуацію, яка швидко переросла від незначного інциденту до вбивчого хаосу і від легкої недовіри до ненависті та підозри.
  
  
  Поліков та Мбанзі, звичайно, ніколи не чули про AX. Міністр у справах Африки щиро сподівався, що цього ніколи не станеться. Відправлення шпигуна з титулом Killmaster в експедицію щодо встановлення фактів навряд чи було розраховано на те, щоб викликати довіру до позивача. Фактично, це могло просто все підірвати до біса. Але сам президент за повної підтримки Ради національної безпеки відчував, що це робота відділу Хоку. Він згадав Ніка Картера на ім'я.
  
  
  Секретар постукав трубкою величезною попільничкою і прочистив горло.
  
  
  "Джентльмени", - почав він. «Як ви всі знаєте, я вже провів попередню зустріч із представником Ньянгі, після якої я провів обговорення на президентському рівні. Посол Росії у Вашингтоні подав протест до США. В результаті ми зустрічаємося тут сьогодні у спробі прояснити ситуацію та узгодити наш курс дій”.
  
  
  Він незграбно задерся в кріслі, йому зовсім не подобалася формальна мова, яку він відчував зобов'язаним використовувати. Хоук співчутливо глянув на нього і тихо жував сигару, що погано пахла.
  
  
  «Ми всі зустрілися неформально, – продовжив «Дасти» Томпсон. «Тепер я хотів би пояснити, чому кожен із нас тут». Серж Поликов зобразив усмішку, що розуміє. Нік одразу ж не сподобався йому». Том Мбанзі – голова делегації ООН з Ньянгі, яка стала незалежною державою 7 вересня минулого року. Він тут тому, що президент країни Макомбе вважає за краще вести переговори під егідою Організації Об'єднаних Націй, а не висловлювати офіційні протести уряду. Якщо наші нинішні зусилля зазнають невдачі - а це життєво важливо, що цього не станеться, - і Ньянга, і Радянська Росія вимагатимуть скликання засідання Ради Безпеки, і Ньянга розірве відносини зі Сполученими Штатами. Радянський Союз, - додав він, холодно глянувши на Полікова, - згадав можливість застосування більш рішучих заходів. Я волію не вдаватися в подробиці зараз, - вовчою усмішкою посміхнувся Поліков. Поліков із російської делегації перебуває тут на прохання президента Макомбе, а також його власного уряду, оскільки їхні інтереси у цьому питанні дуже тісно пов'язані. Містер Хок і містер Картер знаходяться тут як спеціальні представники Державного департаменту США. Президент Ньянгі та президент Сполучених Штатів домовилися направити в Ньянгу місію щодо встановлення фактів, яка перебуватиме у постійному особистому контакті з обома урядами. Містер Хоук повинен залишатися в Нью-Йорку як представник зв'язку. Містер Картер вирушить до Ньянгу як особа, яка займається усуненням несправностей на місці події». Поліков хмикнув і повторив: «Усунення несправностей! » Томпсон пошкодував про свій вибір слова, навіть коли воно вийшло. Поліков підібрав його і щось із нього зробив. Але Мбанзі спостерігав його. російська з легким похмурим видом. Добре. Дасті Томпсон полюбив цього молодого африканського вченого та дипломата з моменту першої зустрічі. І йому не сподобався глузливий Поліков. Тому що він був російською? Томпсон відігнав цю думку.
  
  
  «А тепер, докторе Мбанзі, не могли б ви описати ситуацію своїми словами?» Томпсон із вдячністю затиснув трубку в зубах.
  
  
  Мбанзі почав говорити плавними мелодійними тонами африканця, який швидко говорить багатьма мовами, але все ще любить свій власний за його багатство і тонкість. Він глянув на Хоука і Картера, поки говорив, і побачив військового старого з тьмяними очима та юного спортсмена з виглядом вченого.
  
  
  Обидва виглядали твердими, як цвяхи, і неймовірно здібними.
  
  
  «Я торкнуся лише основних моментів», - сказав Мбанзі. «Кожен інцидент документовано. У мене ще є звіти, які ви можете прочитати». Він на мить поклав руку на стос паперів. По суті, моя країна страждає від дня здобуття незалежності. На вулицях Абімако точаться бої. Урядовим чиновникам надходять таємничі погрози. Щодня ведеться стрілянина з дробовика. У своєму саду президента вибухнула бомба. Посольство Росії було підірвано. Російські люди – технічні фахівці та урядовці – тероризовані. Збройні банди почали блукати сільською місцевістю, погрожуючи вбивати, спалити та грабувати, доки люди не повалять уряд. Все, що могло статися, дати моїй країні має погана репутація та повалення обраних посадових осіб. Навіть для того, щоб підняти мирні племена та створити з них армію повстанців. Лікарні закидані камінням. Місії спалені. Наших друзів із Радянського Союзу вбито». Він дивився на Дасті, його сильне молоде обличчя звинувачувало. «Навіщо цей терор, коли раніше все панував світ? Джуліан Макомбе був обраний народом. Вони шанували його. Вони почали руйнувати не власними силами. На них вплинули ззовні».
  
  
  "На вашу думку, це таємні агенти Сполучених Штатів", - прямо сказав Хоук. "Де ваш доказ і який може бути мотив?"
  
  
  «Докази - у магнітофонних записах, фотографіях, брошурах у лабораторії», - сказав Мбанзі. «Американський голос транслює заклики до заворушень. Лунають листівки з малюнками та гаслами в американському стилі. Виявлено зброю та фрагменти бомб. Вони американські. Щодо мотиву…»
  
  
  Поліков засміявся. «Це не могло бути очевиднішим, чи не так? Весь світ знає, що уряд Сполучених Штатів підтримав праву Каруму на пост президента і що президент Макомбе навчався у Москві, що він вірить у комуністичну мрію. Занадто ясно, чому американці намагаються повалити його уряд, дискредитувати його країну та новий режим. І дійшли до переслідування радянських громадян…! »
  
  
  «Я так розумію, що американське посольство в Ньянгу також зазнало бомбардування, - втрутився Картер. - Ви не вважаєте це переслідуванням?
  
  
  Російський пирхнув. «У вихідні, коли нікого, окрім домашнього персоналу, не було! Явне прикриття. Дурний, наївний прийом, покликаний затьмарити цю проблему».
  
  
  "І ці фрагменти бомби, доктор Мбанзі", - сказав Нік. «Стандартну американську зброю легко знайти. Голоси та брошури досить просто підробити. Але на фрагментах бомб зазвичай не вказано ім'я виробника. Чи можу я запитати, як і де вони були проаналізовані?»
  
  
  "У Москві", - відповів Мбанзі, пильно дивлячись на Ніка. «Експерт Рубічов, наукова чесність якого незаперечна».
  
  
  Поліков посміхнувся.
  
  
  "Ми, природно, очікуємо побачити оригінал його звіту", - холодно сказав Хоук. «Оригінал. Проте. Це деталь, яку ми можемо обговорити пізніше. По-перше, доктор Мбанзі, ще одне питання. Якщо ваш уряд настільки переконаний, що Сполучені Штати стоять за всіма вашими нинішніми проблемами, то чому ваш президент спеціально попросив американця? слідча місія? Оскільки ви вирішили вести свої дискусії під крилом Організації Об'єднаних Націй, чому б не попросити групу Організації Об'єднаних Націй? "
  
  
  Том Мбанзі зустрівся поглядом з важливим старим з піонерським обличчям і напрочуд гострими очима. Нарешті він сказав: «Поки що це питання між моєю країною та вашою. Обвинувачений має право постати перед обвинувачем. Навіть росіяни, які постраждали, знаходяться на нашій землі та перебувають під нашою відповідальністю. Це ваша відповідальність, ваше право – довести, що наші звинувачення не відповідають дійсності».
  
  
  Це звучало як декларація стародавнього племінного права чи закону настільки простого та простого, що його можна було застосовувати лише у новому світі майбутнього.
  
  
  Яструб посміхнувся до однієї зі своїх рідкісних посмішок.
  
  
  "Ви поважаєте нас", - сказав він.
  
  
  Зустріч переросла на обговорення специфіки.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Пізніше, за фасадом із коричневого каменю філії AX біля Columbus Circle, Нік обговорив із Шефом останні деталі та востаннє поговорив із Хоуком.
  
  
  «Майже вперше в моєму житті, – сказав він, – я почуваюся шахраєм. Я ненавиджу брехати такій людині, як Том Мбанзі».
  
  
  Хоук діловито затягнувся сигарою. "І майже вперше в житті вам доведеться бути кимось дуже схожим на вас. Це далеко не шахрайство. І я думаю, ви виявите, що Джуліан Макомбе не буде надто здивований, якщо ви трохи неортодоксальні. Він не чекає сноба. Мбанзі був щирий, коли сказав, що він зробив з обвинуваченим.
  
  
  Але Макомбе пішов краще. Він не впевнений, що за його проблемами стоїть США. Він певною мірою перевіряє нас. Але він думає, що це лише далеко можливо, що тут може діяти якась інша сила. Ми знаємо, що є”.
  
  
  Нік кивнув. «Це знайомий патерн. Дуже схожий на дії пазурів. Я відчуваю, як тонка жовта рука тягне за мотузки десь на задньому плані. Якщо пощастить, я відрубаю її на зап'ясті».
  
  
  «Вам знадобиться успіх, тому що ви не отримаєте особливої допомоги. Фергус з посольства - добрий хлопець і може бути корисним. Ще є наша людина в Марокко – у ваших наказах буде вказано, як із нею зв'язатися. Але я хочу, щоб ви працювали через Посольство якнайбільше. Тобто на поверхні”.
  
  
  "Наша людина в Марокко", - слабо посміхнувся Нік. «Звучить дуже екзотично. Це був фільм? Хоук роздратовано хмикнув. "Але хіба ви не сказали б, що Марокко буде трохи не в моєму ритмі?"
  
  
  Хоук похитав головою. "Я не думаю, що будь-яке місце в Африці буде поза вашою межею на цьому етапі. Операцією такого роду потрібно керувати з якогось відносно великого центру. Не зі штаб-квартири; це занадто далеко. Це вимагає середньої точки, великої достатньо для екрану, але доступного як для цільової області, так і для головного центру управління.Можливо, Каїр, Касабланка, Танжер або, можливо, Дакар, так як це найближче місто будь-якого реального розміру.Слід може привести вас куди завгодно. в Абімако. А тепер. У мене для тебе прощальний подарунок”.
  
  
  Нік підняв брови. "Для мене? О, ти не винен!»
  
  
  Хоук проігнорував це зауваження, хоча на його худому жорсткому обличчі промайнув легкий біль. Він поліз під стіл і знайшов свою останню смертельну іграшку: тростину з кістяною ручкою.
  
  
  «Додайте це до свого арсеналу», - сказав він.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Кімната Ніка в готелі Індепенденс в Абімако була, як сказав йому Тед, коли легкий літак приземлився на рівному новому аеродромі, «не було несмачно, але досить акуратно». Сендор сказав йому, що президент Макомбе надішле за ним машину в обідній час. Нік оглянув свої нові апартаменти, як тільки його почет покинула його. Два великі вікна виходили на невелику площу, прохолодну деревами та залиту квітами. Ліжко зручне, килимок товстий, туалети просторі, а в компактній ванній кімнаті є пляшка. Єдиним недоліком було те, що в кімнаті було прослуховування.
  
  
  
  
  
  
  "Краще б йому не вмерти"
  
  
  
  
  
  Це було настільки очевидним, що майже смішно. Якби система була помітнішою, Нік міг би сісти за пульт і стежити за собою. Телефон добряче надувся своєю винною таємницею, а дроти, що вели до його кімнати з іншої кімнати, були майже непомітні, як оголена постать на Бродвеї.
  
  
  Він залишив їх такими, якими вони були, і заспівав неймовірно брудну пісню голосним, веселим голосом, розпаковуючи валізи і благополучно укладаючи свою зброю, Вільгельміну, Гюго та П'єра в ліжко. У випадку, якщо англійська його слухача була недосконалою, він повторював жахливі вірші спочатку французькою, а потім португальською, нарешті, додаючи кілька слів на суахілі для особливого ефекту. Це, подумав він із збоченим задоволенням, має відкинути американську дипломатію на десять років.
  
  
  Наступним його кроком було зателефонувати в обслуговування номерів і замовити сніданок. В очікуванні цього він швидко прийняв душ і провів п'ятнадцять хвилин, виконуючи комплекс вправ йоги.
  
  
  Де б він не був, чим би він не займався, Нік знаходив час, щоб проводити п'ятнадцять хвилин щодня, виконуючи вправи йоги, які підтримували його чудово натреноване, чудово м'язисте тіло на піку форми. Через них його рефлекси були швидкими, як у змії, що вражає. Він міг розслабити своє тіло навіть під примусом найсильнішого болю, і він міг затримувати дихання так довго, як будь-яка жива людина. Багато в чому завдяки цим та пов'язаним з ними талантам він міг продовжувати вважати себе живим. Майже кожен день його життя кидав виклик його швидкості, майстерності, фізичній силі та дивовижній гнучкості – і його здатності пригинатися.
  
  
  Він лежав на товстому килимі, одягнений тільки в шорти, змушуючи свої м'язи зайняти незвичайне становище і ліниво думаючи про кілька випадків, коли йому доводилося пропускати заняття йогою. Якось у Палермо, багато років тому, він три дні висів у ланцюгах без води, їжі, світла та найменшої надії на визволення. Нарешті чудовий блеф і товариш-агент об'єдналися, щоб звільнити його. А потім був момент, коли Ван Нікерк упіймав його в шахті; У Ніка не було ні місця, ні бажання пройти весь свій репертуар, але, спотворюючи своє тіло і певним чином контролюючи своє дихання, він зміг вивести Ван Нікерка і страшенно здивувати його.
  
  
  Нік посміхнувся цьому спогаду і змусив себе прийняти
  сидяче положення зі схрещеними ногами. Він зробив ті ж вправи на пляжі на Таїті, на круїзному лайнері в Карибському морі, в альпійському сніговому притулку, на безлюдному острові, в спальні графині та в особняку королеви у вигнанні. А тепер на килимі в Африці. Він втяг живіт, поки той, здавалося, не притиснувся до його хребта. М'язи його грудей і плечей виступили рельєфно.
  
  
  Незважаючи на те, що він віддавав усі свої сили виконанню поставленого завдання, він відчув, що хтось стоїть біля дверей ще до того, як почув стукіт. "Сніданок", - подумав він жадібно, і вже схопився, натягуючи штани, коли пролунав стукіт.
  
  
  "Заходь."
  
  
  Він залишив двері незачиненими для офіціанта. Але зайшов не офіціант.
  
  
  Ліз Ештон стояла в дверях, дивлячись на оголені груди.
  
  
  «О, - сказала вона і почервоніла так раптово, ніби клацнула вимикачем, щоб висвітлити своє обличчя. "Мені дуже шкода. Я мусив спочатку подзвонити тобі».
  
  
  "Будь ласка, ніяких вибачень", - весело сказав Нік. «Заходьте. Поверніться на мить, якщо хочете, доки я зроблю себе презентабельно».
  
  
  "О, справа не в тому, що ти некрасивий", - почала вона і раптово зупинилася. Нерішуче вона підійшла до стільця і сіла край. Але вона не відводила погляду, коли Нік дістав із ящика комода свіжу сорочку. Вона дивилася на нього і думала, що він виглядав набагато краще без окулярів і сорочки, з його наполовину вологим і скуйовдженим волоссям. Але вона не могла переконати його залишатися роздягненим.
  
  
  Коли він повернувся до неї всього за кілька секунд, то був добре одягнений, добре причесаний, трохи жорсткуватий спеціальний емісар, з яким вона їхала з Дакара.
  
  
  "Ви приєднаєтесь до мене на сніданок?" – гостинно сказав він. «Моя вже в дорозі. Принаймні сподіваюся, що це так».
  
  
  «О, ні, дякую», - сказала вона, все ще трохи почервонівши. «Я не повинен був вриватися до вас у такий спосіб. Але посол Терстон хотів, щоби ви отримали це негайно». Ліз Ештон бадьоро полізла в жіночий портфель, що не набагато перевищує розмір її акуратного гаманця. «Поки ми їхали до міста, прийшли деякі депеші, дуже термінові та конфіденційні. Я подумав, що краще доставити їх тобі сам. Вони про…"
  
  
  "Відправки перед сніданком?" – перебив Нік, переходячи до неї. «Я не міг дивитися нікому у вічі. Ти знаєш пісню «Як тобі твої яйця? Мені подобаються мої з поцілунком»? Ну це саме моя позиція. І якщо ми збираємося працювати разом, ми не повинні гаяти часу на знайомство". Він легенько поклав руки їй на плечі і схилився над її головою. Вона позадкувала, її очі були вражені і недовірливі.
  
  
  "Навіщо…!"
  
  
  "Тихіше", - прошепотів він їй на вухо, насолоджуючись легким запахом парфумів. «Будьте обережні з тим, що кажете. Нас підслуховують». Він цмокнув у повітрі прямо над її головою. «У кімнаті проведено проведення». Нік відступив і поплескав її по руці, як літній кавалер. «Тепер я обіцяю вам, що я не зроблю ще одного кроку, поки… о, принаймні, поки я не вип'ю кави. Він розвів долонями вгору і посміхнувся до неї.
  
  
  «Чому, містере Картер! Ви мене дивуєте», - сказала Ліз з удаваною строгістю і новим розумінням в очах.
  
  
  "Просто ти виглядаєш так чарівно", - серйозно сказав він. «Я нічого не міг із собою вдіяти. І я терпіти не можу діла до сніданку».
  
  
  "Що ви зробили б, якби посол Терстон сам приніс звіти?" - спитала вона, посміхаючись. "Чи послав Теда Фергуса?"
  
  
  "Ну, звичайно, не це", - рішуче сказав Нік. «Я знаю, що люди говорять недобрі речі про Держдепартамент, але насправді це зовсім не правда – більшість із них».
  
  
  Ліз засміялася. У неї були ямочки на щоках, схвально зазначив Нік, і м'який, але виразний сміх привабливої молодої жінки, яка часто знаходила життя кумедне і не дбала про те, хто це знає. «Ну деякі з них, очевидно, хочуть. Я так розумію, ти не хочеш цих речей? вона запитливо поплескала портфелем.
  
  
  Нік зітхнув. «Я не планував розпочати роботу так скоро. Але ви могли б дати їх мені; я швидко подивлюся».
  
  
  Вона вклала в його простягнуту руку товстий запечатаний конверт. Відкривши його, він знайшов звіт «нашої людини в Марокко», нещодавно складений список недавніх місцевих подій та закодовану телеграму від Хока. Ліз з трохи глузливим виразом обличчя спостерігала, як він витягав кабель із тьмяно-червоної обгортки. Вона знала, що колір означає «Цілком таємно, тільки для ваших очей» і що вміст має бути суворо таємним. Їй здавалося дивним, що він так недбало ставився до цього.
  
  
  Але тільки його манери здавалися недбалими. Повідомлення Хока гласило:
  
  
  ДІЯ ІВАН ПЕРЕВІРЯЄ РАННУ ОЦІНКУ З ІСТИННОЮ ОЦІНКОЮ ОРИГІНАЛЬНІ ФАЙКИ НЕ ЧЕРВОНО-БІЛИЙ І СИНІЙ, А ЧЕРВОНИЙ
  DE YELLOW STRIPE ITEM ПОДВІЙНА ПЕРЕВІРКА МІСЦЕВА КОМАНДА ПІДТВЕРДЖУЄ ІСТИНО-СИНІЙ ДЛЯ ВИКОРИСТАННЯ ПУНКТ СПРАВЖНІ ВИ ВРАЖУЄТЕ БІЛОГО БУДИНКУ.
  
  
  
  
  Брови Ніка зрушили. Здебільшого це було досить очевидним. «Акція Івана» послалася на контакт ТОПОР у Кремлі. Агент P-4 отримав доступ до оригіналу звіту Рубічева про фрагменти бомби, виявлені після вибухів у Ньянгу. То були не американці, як стверджував Поліков, а червоні китайці. Очевидно, російський делегат збрехав, щоб приховати зростаючий розкол між двома титанами комунізму. «Місцева команда» американських чиновників - включаючи Ліз - була знову перевірена AX Snoop Group і визнана відданою та надійною поза всякими розумними сумнівами. Але «провідний Білий дім»? Це означало Касабланку, а чи не президента США. Нік швидко глянув на марокканський звіт.
  
  
  У перекладі з AX-talk англійською мовою він гірко скаржився на неможливість для однієї людини адекватно розповісти про місто розміром з Касабланку. Але письменник міг би сказати, що він наголосив на певному збільшенні кількості східних кораблів, що відвідують Casa, і велику кількість недавніх справ про наркотики. Він закінчив звичайним закликом до помічника.
  
  
  Нік усміхнувся про себе, почувши знайомий крик про допомогу, і швидко переглянув місцевий паспорт. Напад на ізольованих фермерський будинок. Таємничий вибух у зерносховищі. Річковий катер, вкрадений озброєним натовпом. Його посмішка зникла.
  
  
  Він різко підвівся і потягнувся до єдиної шухляди столу, в якій був міцний замок і ключ.
  
  
  "От і все", - різко сказав він. "Це говорить мені майже все, що мені потрібно знати". Він чудово пограв, відкриваючи, закриваючи і замикаючи ящик, і засунув папери в кишеню. «Я залишу їх тут на якийсь час».
  
  
  Ліз дивилася на нього з відкритим ротом.
  
  
  «Але…» почала вона.
  
  
  «О, не хвилюйтеся, – сказав він упевнено. «Вони будуть у достатній безпеці. Скажи мені ось що – тут є кафе чи ресторан під назвою Croix du Nord?»
  
  
  Він добре знав, що це було. Він добре зробив домашнє завдання.
  
  
  «Так, так», - сказала вона здивовано.
  
  
  «Ах! Значить, це справді так», - із задоволенням оголосив він. «Я буду там о дванадцятій годині сьогодні. Якщо пощастить, у мене в руках буде останній шмат головоломки перед моєю зустріччю з Макомбе в обід».
  
  
  Що було нісенітницею, і він це знав. Але який толк у кімнаті з жучками, якщо ви не змусили жуків працювати?
  
  
  Він підморгнув їй. Вона затулила рота і смиренно знизала плечима. Може, він справді знав, що робив.
  
  
  Тяжка рука вдарилася об двері його спальні.
  
  
  «А! Сніданок», - вигукнув він. "Нарешті." Підійшовши до дверей довгими спортивними кроками, він відступив убік, перш ніж відчинити їх.
  
  
  Величезний поліцейський в уніформі, з блискучими гудзиками та величезними м'язами під акуратною тунікою кольору хакі, стояв на майданчику і буквально заповнив дверний отвір. Він був добрих шести з половиною футів на зріст, розсудив Нік, відчуваючи себе майже нікчемним, а його синювато-чорне обличчя виглядало як удар тарана. Одна величезна рука торкнулася чола у чіткому привітанні.
  
  
  Голіаф заговорив.
  
  
  "Вельмишановний містер Картер?" Голос велетня був музикою.
  
  
  Нік кивнув. Ліз, як він міг бачити, дізналася привид розміром більше за людський.
  
  
  "Мене звуть Картер", - визнав він.
  
  
  Вітальна рука описувала різкий рух вниз, при якому бик упав, якби він був на його шляху. Дві підбори розміром з підкову заклалися. Тепер, коли дверний отвір був дещо менш ніж повністю заблокований, Нік помітив другого чоловіка.
  
  
  "Капрал Темба до ваших послуг, сер", - сказав неймовірно лагідний тон. "Начальник поліції Ейб Джефферсон просить вас про поблажливість, сер".
  
  
  "Ейб Джефферсон?" - мимоволі повторив Нік і дивився в коридор у пошуках того, що, на його думку, могло бути тільки ще однією неймовірною істотою.
  
  
  Капрал Темба вміло і безшумно відступив убік. У полі зору з'явився другий чоловік.
  
  
  Він був приблизно вдвічі менший за Тембу і був одягнений, як реклама костюма Севілл Роу. Його смагляве, молоде обличчя нагадало Ніку добродушну і дуже розумну мавпу. Але в проникливих очах було щось більше, ніж просто розум та гумор. Було надто рано говорити, що саме, але це було щось, що нагадало Ніку частково Хоука у його найбільш проникливій формі, а частково – його колишнього друга та колеги-агента Джо О'Брайена, який помер від сміху. Сміючись, тому що він чудово ввів в оману своїх мучителів; і померли, бо вчасно довідалися, що треба помститися.
  
  
  У куточках губ шефа Джефферсона з'явилася слабка посмішка. Але в іншому його обличчя було серйозне. Він кивнув Ніку та вклонився Ліз.
  
  
  «Містер Картер, сер. Міс Ештон».
  
  
  «Входьте, шефе, – сказав Нік. "Офіційний дзвінок чи щось особливе?"
  
  
  Джефферсон з жалем похитав головою. «Я повинен попросити вас супроводжувати мене, містере Картер. Ні, я не ввійду. Я дуже хотів би поговорити з вами іншим разом. Але сталася сама шокуюча подія, і в мене терміново просять вашу безпосередню присутність”.
  
  
  Ліз зблідла і встала зі стільця з прямою спинкою.
  
  
  "Чиє прохання?" - сказав Нік, його очі бігали по кімнаті, щоб бути впевненим, що він може залишити її без нагляду будь-якої миті.
  
  
  "Президент Макомбе", - тихо сказав Джефферсон. «У нього стріляли. Їм доведеться діяти негайно. Але він вимагав спершу поговорити з вами. Ви приїдете негайно?
  
  
  Нік почув, як Ліз зітхнула.
  
  
  "Звичайно, буду", - швидко сказав він. "У тебе є машина?" Шеф кивнув головою. "Будь ласка продовжуйте. Я маю бути впевнений, що зібрав усі свої документи перед від'їздом. Я впевнений, що ви зрозумієте».
  
  
  Здавалося, вони зрозуміли, бо тактовно позадкували з кімнати і попрямували коридором. Нік чув, як Ліз сказала:
  
  
  «Постріл! Безперечно, це був нещасний випадок».
  
  
  Джефферсон, мабуть, похитав головою, тому що наступне, що почув Нік, - це Ліз запитання: «А посол знає? Чи можу я піти?»
  
  
  Джефферсона не було чути. Нік замкнув приховану внутрішню кишеню, в якій були всі документи, що стосуються нього та його роботи, і кинув П'єра на його звичайне місце відпочинку. Він чув, як високі підбори Ліз спускаються сходами у вестибюль, але розмова, здавалося, добігла кінця. Можливо, Джефферсон сказав їй закрити губу під час прогулянки у громадському місці. Х'юго акуратно втиснувся в піхви, а Вільгельміна зручно влаштувалася у своєму спеціальному ліжку біля пояса його штанів. Цього разу його багаж був абсолютно безневинним, як і належить чесному дипломату. Звичайно, там було те плоске секретне відділення, в якому зберігалися будь-які документи, які він хотів би сховати, але з таким же успіхом він міг дати ворогові, що приховується, шанс знайти або пропустити його, перш ніж він використовує його як укриття. Замок на шухляді столу зовсім не поганий. Їм доведеться застосувати силу, щоб його відкрити.
  
  
  Він узяв тростину і вийшов із кімнати, замкнувши за собою двері.
  
  
  Чекала довга закрита машина. Ліз і Джефферсон сиділи ззаду. Шофер, не блимаючи, дивився вперед, наче різьблена статуя з чорного дерева, а капрал Темба чекав, взявшись за ручку задніх дверей правою рукою, схожою на окіст.
  
  
  Звичайно, це могла бути якась пастка, навіть якщо Ліз дізналася про цих людей. Нік швидко обдумав цю думку, а потім відкинув її. Бути під стеженням - це одне; викрадення було іншим. І він нічого не зробив, щоб цього заслужити. Ще.
  
  
  Він ледве сів на заднє сидіння. Темба зачинив двері.
  
  
  «В, Стоунволл. Ходімо в дорогу».
  
  
  Масивний капрал відсалютував і зайняв своє місце на передньому сидінні. Брови Ніка піднялися. Кам'яна стіна поки.
  
  
  - Госпіталь Дос Естранджірос, Уру, - проінструктував Джефферсон. «Тримайте ногу на педалі акселератора і стежте за рухом».
  
  
  Шофер з чорного дерева мовчки кивнув і дивовижно вистрілив у потік машин і військової техніки, що стрімко рухався. Нік звернув увагу на них, а також на знаки та назви, які характеризували це фантастично молоде місто-поліглот. У рівній мірі були присутні португальська, французька, англійська, ньянська та мови кількох племен. Здавалося, навіть американець має якесь місце. І, без сумніву, він зіткнеться з обуренням у російській до того, як закінчиться його перебування.
  
  
  "Як він?" - Запитав Нік. "Що трапилося?"
  
  
  "Президент у вкрай тяжкому стані", - тихо сказав Джефферсон. "В даний час він проходить курс лікування перед операцією. Єдина куля з того, що, мабуть, було американською потужною гвинтівкою, застрягла в його грудях. Схоже, що вона принаймні зморщила серце і значно пошкодила легені. Я б сказав, що ситуація критична.У нього застрелили, коли він вийшов з офісу у двір, щоб подихати повітрям. Ви знаєте, що президентські апартаменти раніше були старим португальським фортом?” Нік кивнув. "Звичайно, можна подумати, що це добре охороняється стінами, якщо не людьми". Голос Джефферсона був гірким. Однак він був надто самовпевнений. Занадто впевнений, що він не був метою всіх цих атак. Можливо політична мета, але не жертва вбивства. Тому він відмовився мати адекватного охоронця. Бандит поранив вартового біля воріт і втік. Армія та поліція шукають його”.
  
  
  «Ви робили арешти у зв'язку з попередніми подіями?» - Запитав Нік.
  
  
  Джефферсон кивнув головою. Їхня машина проїхала перехрестя і кинулася вбік від перехрестя. Шини злісно заверещали, але вивезли їх
  на широке, обсаджене деревами шосе, що веде із міста. «Так. Шість арештів. Одна випадкова смерть через безумство, викликане надмірним вживанням конопель. Одне самогубство. Двоє, які привели дюжину свідків, щоб сказати, що вони були за п'ятдесят миль від місця злочину…» Джефферсон скривив губи. "І двоє, які були настільки наркомани, що, схоже, не знали, де вони були - вони були у в'язниці - або що вони зробили. І, звичайно ж, армія зібрала низку ув'язнених у зв'язку із нападами на білі поселення. Вони нічого не скажуть. Взагалі нічого”.
  
  
  "Так що ніхто не розмовляє", - сказав Нік. «Навіть не для того, щоб перекласти відповідальність – чи покласти на себе провину».
  
  
  "Це вірно. Жоден із них не заговорить. Але пам'ять говорить», - незрозуміло сказав шеф Джефферсон. "Ми тут."
  
  
  Машина звернула на широку під'їзну доріжку і зупинилася перед гарною низькою білою будівлею.
  
  
  Ліз і шеф Джефферсон чекали в сонячній приймальні, поки доктор Нгома провів Ніка Картера в відокремлений номер на другому поверсі.
  
  
  "Тільки на мить", - наполегливо попередив він. «Я б взагалі не допустив цього, якби президент не наполіг. Я повинен переконати вас прийняти його послання, говорити якнайменше і негайно піти. Він перебуває у найсерйознішій небезпеці».
  
  
  Нік нахилив голову. "Я розумію. Я тут лише для того, щоб слухати. Чи можу я чимось допомогти?»
  
  
  Молодий лікар похитав головою. "Просто поспішай; це все, що я прошу"
  
  
  Президент Макомбе лежав, як бовван, серед білих простирадл, трубочки чіплялися за його кінцівки, як присоски на рожевому кущі. Біля його ліжка стояв дивовижно гарний хлопець із занепокоєним обличчям. Нік подивився на лежачого чоловіка та його агонію. У ньому наринули гнів і співчуття.
  
  
  "Президент Макомбе", - сказав він низьким, але твердим голосом. Картер. Я глибоко жалкую, що нам довелося зустрітися таким чином».
  
  
  Очі Макомбе розплющилися.
  
  
  «Картер… І мій. Я мусив тебе побачити. І я мусив тобі це сказати». Він болісно закашлявся, і молодик у його ліжку різко зітхнув і м'яко торкнувся його плеча. «Цей… ультиматум приходить надто рано. Ви маєте… ви маєте працювати швидко». Він заплющив очі на мить, потім з видимим зусиллям змусив їх відкрити. Нік дивився на змучене обличчя на подушці. Тьмяні очі знову глянули на нього. «Живу я чи помру, – сказав голос, – майбутнє моєї країни у ваших руках. І вся Африка може бути поставлена ​​на карту. Ви повинні довести… ви повинні довести…» Голос затих, а потім почався знову. Тобі вирішувати, хто робить ці речі. Коли мені стане краще, я працюватиму з тобою. Але зараз я не можу. Мій брат Руфус...» темна голова повернулась і подивилася на стривоженого хлопця. «Мій брат допоможе тобі. Він знає усі мої справи. Він не дуже зацікавлений у державних справах… але він… у курсі…» Болісні очі дивилися прямо в очі Ніка. «Мені було… набагато більше сказати. Але чомусь… я гадаю, ти знаєш. Я дізнався… сьогодні… це… не так очевидно, як я думав. Або, можливо, надто очевидно». Голова впала. "Руфус ... допоможи".
  
  
  Очі Джуліана Макомбе заплющилися.
  
  
  Нік почув своє швидке зітхання і швидко відійшов від ліжка. Лікар Нгома виступив уперед і взяв президента за руку.
  
  
  «Тепер йдіть, ви обоє, - різко наказав він. «Так, так, він ще живий. Але забирайся звідси!» Він схилився над лідером своєї країни, не звертаючи уваги на двох чоловіків, які тихо залишали темну кімнату.
  
  
  Руфус Макомбе виринув на сонячне світло, як людина, що виривається з кошмару. Нік стояв позаду нього на ґанку лікарні, наполовину чуючи крик диких птахів, що нагадав йому про Кенію, і наполовину бачачи блиск екстравагантних квітів, що пробиваються крізь ліани, котрі любовно обвивали величезні кострубаті дерева. .
  
  
  Джефферсон і Ліз тихо пройшли повз них до машини, що чекала. Нік повернувся до Руфуса Макомба, підшукуючи відповідні слова, щоб сказати людині, чий брат був президентом його країни, і людині, чий брат був такий близький до смерті від кулі вбивці. Але він зупинився, перш ніж почав.
  
  
  Погляд, який звернув на нього Руфус Макомбе, був поглядом абсолютної ненависті.
  
  
  "Він все ще думає, що може бути якесь інше пояснення", - сказав він дуже м'яко, його гарне обличчя працювало. "Але я не знаю. Що зрозуміло, те ясно». Його гарячі очі вп'ялися в Ніка. «Поки він каже, що я повинен допомогти тобі, я допомагатиму тобі. Але я скажу тобі таке: тільки самі боги можуть тобі допомогти, якщо мій брат помре».
  
  
  
  
  
  
  Таємнича Африка
  
  
  
  
  
  Спортивна машина Руфуса Макомбе випередила їх до міста, пронизливо гудячи, як розлючена бджола. Він не переставав витрачати на будь-кого нещиру люб'язність. Рев його вихлопу був як ляпас.
  
  
  Автомобіль начальника поліції зробив свою справу
  Я повернувся до міста більш поважно. Нік був час заповнити подробиці, відсутні в його першому поспішному огляді проблемного міста. У лікарні знаходилися озброєна охорона та військова техніка. Тепер він бачив їх усюди. Суворі люди у формі сиділи на мотоциклах, що тремтіли, на узбіччі дороги, ніби чекаючи сигналу стартера. Озброєні люди патрулювали пішки. Колона джипів минула їх шосе, прямуючи з міста у бік горбистої півночі.
  
  
  Шеф Джефферсон сидів на передньому сидінні і тихо бурмотів у двосторонню рацію. Ліз дивилася у вікно у бік від Ніка, її прекрасне обличчя спохмурніло. Тепер, коли сонце вже зайшло за десять годин, день був жарким і яскравим, а світло неймовірної ясності було майже різким. Птахи, як і раніше, співали, ніби їм було чим радіти, а повітря пахло теплим ароматом листя та медових квітів на сонці. Але в самій яскравості світла та дикої солодощі співу птахів було щось зловісне. Тіні здавались дедалі темнішими, а тупіт крокуючих кроків і командний гавкіт - дедалі недоречнішим і небажанішим.
  
  
  Джефферсон вимкнув радіомікрофон і повернувся до Ніка.
  
  
  "Урядовий будинок?"
  
  
  Нік похитав головою. "Сьогодні вдень. У межах загального туру. Гадаю, мені доведеться передати свої поваги віце-президенту Адебі, а потім домовитися з юним Макомбе про машину та деякі уявлення».
  
  
  "Я поставлю машину", - сказав Джефферсон. «Фактично, якщо ви дозволите цю пропозицію, ви можете вважати задовільнішим передати всі свої прохання мені, поки Руфус Макомбе не стане більше самим собою». Його смаглява мавпа морда була приємною, але незбагненною. «Зрозуміло, що він зараз дуже засмучений і не дбає про зручності. Для мене буде честю допомогти вам у будь-який можливий спосіб».
  
  
  Нік посміхнувся. "Тобі слід бути дипломатом", - прокоментував він. «Можу я запитати, чому ви, здається, не поділяєте обурення по відношенню до американців загалом і до мене зокрема? Це тому, що ваша робота вимагає від вас неупередженості, чи це пов'язано з вашим ім'ям?»
  
  
  Ейб Джефферсон оголив білі ідеальні зуби у доброзичливій посмішці. "І те і інше. І навіть більше. Я нічого не виграю для своєї країни, налаштувавши вас проти вас, незалежно від того, чи Сполучені Штати стоять за всіма цими жахливими злочинами. І потім я повинен визнати, що я трохи упереджений на користь Америки. Я був вихований американська родина на своїй фермі приблизно за двісті миль на південь звідси. Вони навчили мене всьому, що могли, від того, як мити за вухами до того, як слухати музику. Десь по дорозі вони дозволили мені вибрати собі ім'я. Я бачиш, я втратив свою. Він сказав це недбало, ніби втрата імені - це звичайна справа, яка не вимагає пояснень. «В той час ми займалися історією. Уру – це російське посольство».
  
  
  Він вказав у праве вікно. Нік побачив безладдя з зазубрених стін і цегли, що впала. Рвані дерева проштовхують свої сирі гілки крізь простори, які колись були вікнами. Шматок даху шалено висів над частиною передньої стіни, немов клапоть розірваної шкіри голови, що кровоточить. Решта або звалилося всередині будівлі, або розсипалося на порошок. Двоє солдатів стояли на варті руїн. Але мало що лишалося, що треба було дивитися.
  
  
  «У цьому загинули двоє людей», - сказала Ліз, і її голос здригнувся. «Це диво, що не стало гіршим».
  
  
  Нік згідно хмикнув. "Підібрати для цього когось, шеф?"
  
  
  Джефферсон похитав головою. “Ніхто навіть нікого не бачив. Ми думаємо, що це був запал часу. Його міг підкинути якийсь посильний, торговець чи ремонтник».
  
  
  «Як щодо нашого посольства? У якійсь формі?»
  
  
  Ліз відповіла. «Не так і погано, але досить погано. Житлові приміщення трималися досить добре, і це сталося у вихідні, тож нікого не було в офісах. Добре, що їх було зруйновано».
  
  
  "Я б хотів цю машину на сьогодні вдень, шеф", - задумливо сказав Нік. «І ваша присутність також, якщо ви можете це зробити. Мій готель о другій годині дня?»
  
  
  "Обов'язково", - кивнув Джефферсон.
  
  
  «І дещо ще, – сказав Нік. «Я збираюся бути у кафе Croix du Nord опівдні. Е-е… ризикуючи наступити комусь на ногу, можу я говорити вільно?»
  
  
  "Абсолютно." Джефферсон виразно кивнув головою. «Стоунволл та Уру – більше, ніж просто співробітники. Вони вірні друзі.
  
  
  "Добре." Нік задумливо потягнув за вухо – звичку, яку він успадкував від Хоука. Ліз спостерігала за ним, думаючи про себе, що має дуже тонкі вуха. І сильне, рішуче підборіддя. Не кажучи вже про майже богоподібний нос. І пронизливі очі, які в одну мить могли здаватися твердими, як сталь, а наступного разу наповнюватись сміхом.
  І м'язисті груди і плечі ... "Давай, дівчинко", - сказала вона собі. У цих одиноких мандрівників, які люблять цілуватися, завжди виявлялися дружина та шість чи сім дітей.
  
  
  «Мені потрібний посильний», - сказав Нік, приємно усвідомлюючи її пильний погляд. «Хтось, кому ви можете довіряти і який, як відомо, не пов'язаний із вами. Я буду за столиком біля дверей, явно чекаючи на когось. Я нервуюся і дивлюся на свій годинник, тому що ваш чоловік трохи спізнюється. десь у десять хвилин на дванадцяту, і нехай він принесе мені якесь усне повідомлення. Мене не хвилює, що це таке, аби він був належним чином потайливим і справляв враження, що він приносить мені інформацію величезного значення. Я поговоримо з ним за кілька хвилин, а потім дамо йому сигнал піти. Чи є у вас хтось, хто може відіграти таку роль? Особливо важливо, щоб він виглядав здатним… скажімо так, продавати інформацію, але при цьому повністю заслуговує на довіру. Крім того, як я вже сказав, він не має відомого зв'язку з вами.
  
  
  Джефферсон на мить задумався, а потім раптово посміхнувся. «До мене приїжджає друг із Каїра. Він найм'якший і найчесніший чоловік у світі, і я б довірив йому свій останній су, якби він голодував, але він вражений найлиховіснішим виразом очей. Він виглядає здатним на найжахливіші злочини. Тим не менш, він порядний і кмітливий і нікому не відомий у цій частині країни. Я впевнений, що він співпрацюватиме. Ви збираєтесь у свій готель зараз? Я подзвоню вам там і підтвердіть домовленість”.
  
  
  «Зроби це, - сказав Нік, - маючи на увазі, що всі стіни мають вуха. Чи ти, можливо, це вже знав?»
  
  
  Джефферсон дивився на нього. "Чи справді вони?" - сказав він нарешті. Ні, я цього не знав. Я навіть не знав, яка кімната належить вам, поки не спитав портьє. Хіба ви не хочете, щоб обтяження було знято?»
  
  
  "Ще ні", - сказав Нік. «Не до тих пір, поки вони мене бавлять. Міс Ештон, чи можемо ми відвезти вас до вас до офісу? Ах, мабуть. У вас немає офісу, чи не так? Які я маю приготування для зустрічі з послом?»
  
  
  «У відповідь на серію ваших питань, – сказала вона, посміхаючись, – ні, будь ласка, не кидайте мене. Я маю поговорити з вами від імені мого боса - як його представника. зі мною до сьогодні, коли він позбавиться деяких обурених радянських відвідувачів, яких він не хоче завдавати вам. Одне з моїх завдань - тримати їх подалі від вашого волосся. І так, у нас є офіс, тимчасові приміщення у будівлі «Сан». Там чергує кістяний персонал. Його звуть Тед Фергус», – додала вона.
  
  
  Ейб Джефферсон усміхнувся. «Шокує те, як емансипована жінка говорить про чоловіка, що переслідується. А ось і ми".
  
  
  Уру зупинив велику машину на узбіччі. Капрал Стоунволл Темба вискочив і відчинив задні двері біля узбіччя з недбалою силою, яка мало не зірвала її з петель. Губи Ніка скривилися у легкій усмішці. Він любив цих людей, усі вони. Він тільки сподівався Бога, що може їм довіряти. Але незабаром він переконається в цьому після сьогоднішнього дня - і тих маленьких пасток, які він розставив.
  
  
  Джефферсон дозволив Ліз йти вперед і більше нічого не говорив, поки не опинився поза межами чутності всіх, крім Ніка. Потім він дуже тихо заговорив.
  
  
  "Я ще не знаю, скільки ти хочеш сказати перед іншими", - пробурмотів він. «Особисто я впевнений у всіх цих людях. Але якщо ваша кімната має проводку, ви повинні бути дуже обережні. Тепер». Він знову швидко нагадав Ніку Хоука. «Я поговорю зі своїм другом. Якщо він погодиться, я подзвоню і скажу: «Зустріч організована. Якщо ні, я скажу: «Зустріч відкладено. Узгоджено?»
  
  
  Нік кивнув. "Чи є інші перспективи, якщо він провалиться?"
  
  
  «Я постараюся подумати про когось і повідомити вас вчасно. Є ще одна річ, яка може допомогти вам». Ліз зупинилася біля входу в готель і почала їх чекати. Джефферсон зупинився, ніби збираючись повернутися до машини. "Двоє наркоманів, яких ми все ще тримаємо у в'язниці. Ми відразу зрозуміли, що вони не з цих місць. Ми виявляємо, що вони відомі в Дакарі, що вони звичайні злочинці, які не мають політичної приналежності, але які зроблять все, щоб підтримати їх". Останнім часом їх почали помічати в закутках Дакара під назвою "Хмелевий клуб". Вираз його обличчя відображав його огиду. «Це місце збору битників нового світу, найгіршого типу. Не поети п'ють каву, а заблукали. Я не знаю, як це може вам допомогти, але, можливо, щось вам підкаже».
  
  
  "Щось може бути", - пробурмотів Нік. "Дякую. Тоді я отримаю від тебе звістку».
  
  
  Він потиснув руку Джефферсон. Стоунволл сильно відсалютував зі свого поста біля машини.
  
  
  Ліз нетерпляче тупнула ногою біля входу до готелю.
  
  
  "Секрети, вже", - несхвально сказала вона.
  
  
  Нік приєднався до неї.
  
  
  "Ага", - весело погодився він. «Я хотів знати, що він мав на увазі під «переслідуючим чоловіком» у зв'язку з Тедом Фергусом».
  
  
  "Та невже!" вона запротестувала. "Це все, про що тобі треба думати?" На кожній щоці зухвало з'явилася рожева цятка.
  
  
  "Звичайно, ні", - докірливо сказав Нік. «Я також думаю, що настав час мені поснідати».
  
  
  Вона стояла і дивилася на нього з виразом "Чоловіки-неможливі" на обличчі, поки він перевіряв біля столу повідомлення або дзвонять. Нічого не ввійшло. Вони разом піднялися одним сходовим прольотом до того, що керівництво наполегливо називало його кімнатою першого поверху, а всі американці - другим. Нік згадав, що використав палицю, щоб допомогти йому піднятися сходами.
  
  
  "Травма спини?" Співчутливо поцікавилася Ліз.
  
  
  «Мм. Хлопчиком послизнувся у ванні», - збрехав він.
  
  
  Він зупинився біля кімнати ззаду і почав ловити ключі.
  
  
  Але двері вже були відчинені.
  
  
  Нік обережно відштовхнув Ліз від дверей. "Не підходь", - наполегливо прошепотів він. Однією довгою рукою він різко штовхнув двері всередину і почав чекати.
  
  
  Нічого не трапилося.
  
  
  Вітерець із відкритого вікна тріпав скатертину для сніданку на службовому візку. Нік експериментально зважив тростину і безшумно ковзнув у кімнату, його очі металися, як точкові ліхтарики. Вбудований лічильник Гейгера, який був його шостим почуттям, надсилав йому термінові попереджувальні сигнали. Скринька столу, яку він так старанно замкнув, була відкрита. Слабкий скрип мостини. Усередині туалету? Схоже на це.
  
  
  «Та це був тільки офіціант», - сказала Ліз позаду нього з полегшенням і веселощами в голосі. «Він забув замкнути двері».
  
  
  Нік мовчки прокляв її і кинув на неї лютий погляд.
  
  
  «Звичайно», - сказав він так легко, як міг. «Просто почекай мене зовні, гаразд? Я візьму книгу і буду поряд з тобою».
  
  
  Двері туалету відчинилися, коли він заговорив, і вилетіла чорно-біла постать, піднявши одну руку і кинувшись уперед із раптовістю блискавки під час літньої бурі. Нік підняв тростину, як щит, і повернувся боком. Він побачив спалах срібла і почув клацання металу по тростині, а потім почув крик Ліз.
  
  
  Те, що сталося потім, навряд чи було заслугою агента N-3, людину, чиї колеги звали його Кіллмайстер. Він втратив легендарну рівновагу. І коли він спіткнувся, літаюча постать загарчала і на повному ходу кинулася на службовий візок. Металевий стіл перекинувся і впав на Ніка. На нього ринули тарілки, кавник та яєчня. Він гірко і побіжно вилаявся і відчайдушно схопився за голі чорні ноги, що пролітали повз нього до вікна. Його стискаючі пальці зісковзнули з гладкої змащеної поверхні і почали дряпати повітря. З лютою клятвою, що перевершила всі його попередні зусилля, він зібрався і стрибнув на чорну людину, чиї довгі, змащені олією ноги сиділи на підвіконні. Нік люто схопився за пару брудних білих шортів і почув, як вони рвуться. Чоловік видав дивний вереск і зник за підвіконням, залишивши Ніка з руками, повними рваних шортів, і обличчям, набитим яйцем.
  
  
  Під ним, на площі, чоловік дивною ходою, що шкутильгав, втік. Очевидно, він пошкодив ногу під час приземлення. Зрозуміло також, що він був дуже стурбований тим, щоб задирати край сорочки, наскільки це можливо. Останнє, що Нік побачив у ньому, була пара сідниць, що лихоманково погойдувалися, за якими слідував собака.
  
  
  Нік посміхався і проклинав себе, коли почув напівзлите хихикання Ліз. Христос Вседержитель! Він зовсім забув про неї. Він розвернувся, все ще стискаючи безглуздо розірвані штани, і побачив Ліз у кімнаті, притиснутій до стіни. Вона слабо показувала на нього і тремтіла від слабкого сміху, хоча сльози шоку та болю текли по її обличчі.
  
  
  «Ой, ти виглядаєш… ти виглядаєш так… ти виглядаєш так кумедно! І він!» Вона засміялася. Кров невблаганно розтікалася по її лівих грудях і сочилася через тканину сукні крихітними кульками.
  
  
  "Чорт забирай!" Нік скинув шорти і рушив до неї, не підозрюючи, що на нього капає холодну каву. Одна рука зачинила двері, а інша обняла її за талію. "Я сказав тобі залишатися зовні!"
  
  
  Вона знову захихотіла. "Я б не пропустила це ... заради ... світу", - видавила вона і заплющила очі. Вона впала в його обійми.
  
  
  Нік довго стояв там, просто обіймаючи її та думаючи про себе темними думками. Покинутий ніж, відбитий його тростиною, лежав біля дверей, де він упав після того, як ударив їх. У готельному номері спеціального емісара Картера панував жахливий безлад. Він назвав себе останнім невтішним ім'ям, обережно підняв Ліз за ноги і плечі і пішов повз
  
  
  перекинутий візок зі сніданком на ліжко. Він поклав її так обережно, як сплячу дитину.
  
  
  Незабаром він побачив, що рана була більше кров'ю, аніж серйозним ушкодженням. А Ліз була набагато більше жінкою, ніж сплячою дитиною. Він уповільнив кровотечу вологим рушником і порився в ящику комода, шукаючи фляжки. Дві його чисті сорочки були забруднені жиром, з гіркотою відзначив він, а потім дорікнув себе за те, що навіть подумав про це, поки вона лежала, стікаючи кров'ю.
  
  
  Він відкрив колбу і налив у металеву чашку чарку.
  
  
  "Я відчуваю запах гарного скотчу?" - Зацікавлено запитала вона.
  
  
  Нік повернувся. Ліз сиділа на ліжку і притискала рушник до своїх округлих грудей. Вона була блідою, але повністю контролювала себе.
  
  
  "Знаєш", - сказав він і обійшов безлад, щоб передати її їй.
  
  
  Вона відпила ковток і бризнула, і її обличчя знову почервоніло.
  
  
  «Пробач…» - одразу почали вони і зупинилися.
  
  
  Нік спробував ще раз. «Я не мав дозволяти тобі повернутися зі мною. Я зробив це і мені дуже шкода. А тепер спусти верх сукні і дай мені подивитись – звичайно, на рану».
  
  
  Вона слухняно простягла руку і видихнула від болю.
  
  
  «Я не можу це зробити однією рукою. Боже мій, дивись, як він поширюється! Тобі доведеться допомогти мені його зняти».
  
  
  Він обережно порався з маленьким гачком ззаду. Нарешті вона розстебнулася, і коротка блискавка зісковзнула на призначений курс.
  
  
  "Ти можеш встати? Здається, я не можу це так зняти».
  
  
  Вона кивнула і невпевнено підвелася.
  
  
  Сукня доходила до стегон та прилипала. Нік маневрував і тягнув.
  
  
  «Заради бога, як можна носити ці обтягуючі речі в такому спекотному кліматі?» - пробурчав він.
  
  
  "Це не складно. У тебе просто немає вправності».
  
  
  «Хммм. Я не маю форми. Погойдуйтеся трохи, гаразд?» Ліз поворухнулася. Він намагався не помічати, як спокусливо рухалися її стегна. "Тепер підніміть праву руку і спробуйте витягнути її".
  
  
  Ліз на мить зосередилася.
  
  
  "Добре. А тепер спускайся», - сказав Нік, повністю поглинений своїм завданням. Ліз потягла. Нік потягнув.
  
  
  «Ось! Це один, - переможно сказав він. "А тепер сядь і дозволь мені взяти це над твоєю головою".
  
  
  Запанувала тиша, якщо не рахувати їхнього дихання і шелесту тканини.
  
  
  «Ах! От і все. Заспокойся, доки я витягаю ліву руку. Це може трохи зашкодити».
  
  
  "Так, лікарю", - сміливо сказала вона.
  
  
  Вона лише трохи здригнулася, коли її ліва рука відокремилася від сукні. Інший звук був мимовільним зітханням Ніка схвалення її бідно одягненої фігури. Плями крові і таке інше, вона була чудова у своєму напівковзному і не більше того. Його вразила пишнота її високих, повних грудей, зріла, але тверда досконалість її тіла. Дивно, що він раніше цього не оцінив. Очевидно, її сукня була недостатньо тісною.
  
  
  Вона подивилася йому в очі і побачила, що він дивиться на її привабливу м'якість. Її права рука простяглася і ніжно торкнулася його обличчя.
  
  
  "Який спосіб почати", - двозначно сказала вона і посміхнулася. Її рука пестила його щоку. Він поклав руку на її руку і нахилився, щоб легко поцілувати її в щоку. Але якимось чином його губи знайшли її і затрималися на них, а одна рука обійняла її за спину та заспокійливо погладила.
  
  
  Вона відвела губи від нього, зітхнувши, і він негайно випростався. У його багажі була компактна аптечка, і він нею скористався. Він очистив і перев'язав рану легким, швидким дотиком, змушуючи свої пальці поводитися пристойно, а очі - зосередитися на поточних справах. Поки він працював, його розум відтворив гарячкові події останніх кількох хвилин. Зловмисник проник через двері спальні. Відкрите вікно готове до швидкого втечі. Обшукав у очевидних місцях, включаючи замкнену скриньку столу, нічого не знайшов. Багаж не пошкоджено. Зловмисник, який прагне втекти, готовий убити та втекти, а не стирчати та відповідати на запитання. Звичайно.
  
  
  Це нічого не довело. Візит, можливо, не мав нічого спільного з тими, хто міг підслуховувати. Нік хотів, щоб він знав, чи відкривався ящик столу першим чи останнім.
  
  
  Він допоміг Ліз одягнути халат з бавовняної тканини, який зазвичай забував одягти сам, і пішов у ванну, щоб швидко випрати і переодягнутися. Коли він повернувся до неї, на ньому були чисті штани, свіжа сорочка з невеликою жирною плямою та розважливий вигляд. Ліз лягла на ліжко і спостерігала за ним, відчуваючи себе чуттєвою та повною пригод.
  
  
  «Я повинен витягнути тебе звідси, - сказав Нік, - і опублікувати звіт про це божевільне безладдя». Чорт забирай, якби він тільки видалив цей механізм підслуховування раніше, він міг би зателефонувати Ейбу Джефферсон і попросити його виправити це одним швидким і легким рухом. Але зараз це було надто очевидно; йому доведеться залишити це там. Як
  чи відреагує справжній дипломат? Схвильований. Обурений. Безрезультатно ... Добре, у мене все добре, - сказав собі Нік з гіркою огидою до себе. Покажи мені мишу, і я зомлюю. Він глянув на Ліз.
  
  
  «Чи є подруга, якій ти можеш зателефонувати і яка може принести тобі сукню? Я не можу випустити тебе звідси у такому вигляді».
  
  
  "У мене немає подруг-жінок", - сказала Ліз з томною гордістю.
  
  
  "Тоді як щодо Теда?"
  
  
  Телефон задзвонив.
  
  
  Він нетерпляче підняв його.
  
  
  Приглушений голос сказав далеко: «Картер?»
  
  
  "Так!" - гаркнув Нік.
  
  
  "Зустріч призначена", - сказав голос сумно.
  
  
  "Ой!" – сказав Нік. Засяяло світло. "Я прийду." Пролунало клацання. Нік стояв там, тримаючи телефон, і на його обличчі розпливлася повільна усмішка. Ось він, посеред безбожного безладдя - метальний ніж, тости і кава, марна тростина, роздягнена дівчина з великими грудьми та раною на плечі та спогади про жирного потенційного вбивцю без штанів. Найбільше на світі йому потрібний був чесний поліцейський. І ось він стояв з телефоном у руці та чесним начальником поліції на іншому кінці дроту. І він не міг сказати жодного слова. Це зіпсує всю його таємну угоду з його другом, чесним поліцейським.
  
  
  Він глянув на Ліз і повільно поклав слухавку. У його голові проносилося безліч картинок Африки, якою він подорожував не так багато років тому. Про дику подорож через кущі, труби величезних слонів-биків, співи червоноокої жінки-знахаря, жахливі ритуали чоловіків-леопардів, моторошну тишу мокрих лісів і раптові крики тварин. Таємнича Африка… без жодної відкривалки для пляшок у ванній кімнаті. І зараз? Дикий безлад суперечать один одному політиків, уламків бомби та жуків, які не пробиралися крізь ліжка, але підслуховували розмови. Інтриги у високих колах та зловісні відвідувачі у пошуках документів. Він похитав головою. У певному сенсі цей новий-старий континент був навіть загадковішим, ніж раніше. Нік глянув на годинник. Після одинадцятої. "Зустріч влаштована".
  
  
  Йому треба поквапитися. Він знову потягся до допитливого телефону.
  
  
  
  
  
  
  Оптиміст у кокей
  
  
  
  
  
  "Спробуй дізнатися, що для міс Ештон?" Голос Ейба Джефферсон був недовірливим. Минув якийсь час, перш ніж з начальником поліції можна було зв'язатися телефоном. Очевидно, він був досить уважним, щоб зателефонувати по секретному телефону не зі свого офісу. За цей час Нік зміг уявити себе в образі розлюченого, спантеличеного дипломата і підготувати історію, що ретельно охороняється, яка відповідала б версії підслуховувача про те, що сталося в кімнаті спеціального емісара Картера.
  
  
  «Плаття», – терпляче повторив Нік. Я все поясню, коли ви приїдете сюди. Але вона не може ходити в ній...»
  
  
  "Я роблю покупки в паризькому бутику", - послужливо покликала Ліз. «Вони знають мій розмір і таке інше».
  
  
  Нік передав інформацію.
  
  
  Джефферсон усміхнувся. «Я попрошу свою дружину подбати про це, або я ніколи не почую кінця. А поки що я буду в дорозі».
  
  
  Він був там зі своїм високоповажним капралом за лічені хвилини. Його обличчя перетворилося на калейдоскоп виразів, коли він оглянув кімнату. Ліз сіла на край ліжка, притискаючи халат Ніка до своїх пишних грудей, і намагалася виглядати скромно. З її довгим темним волоссям, що вільно спадає на плечі, з мантією, що оголює довгі прекрасні ноги, і з очима, іскристими від скотчу і збудженням, вона виглядала зовсім інакше. Перекинутий службовий візок замість того, щоб пропонувати зіткнутися зі смертю, тільки посилював загальне враження розкутої метушні.
  
  
  "Добре!" - оцінював Джефферсон. "Мабуть, це була справжня вечірка!"
  
  
  "Нічого подібного", - суворо сказав Нік. «Це був шокуючий досвід. Якщо того хлопця не схоплять...»
  
  
  "Він уже був", - сказав Джефферсон, посмикуючи губи. «Звинувачується в непристойному викритті та неналежному одязі на публіці».
  
  
  Ліз хихикнула. "Я буду наступним".
  
  
  Умиротворююча ритмічність голосу капрала Стоунволла Темби рознеслася по кімнаті. «Шеф Джефферсон, сер. Містер Картер, сер. Ви знаєте, що в цій кімнаті імплантовані підслуховуючі пристрої?»
  
  
  Нік повернувся і лагідним голосом дивився на масивного африканця. Шеф Джефферсон лагідно посміхнувся.
  
  
  "Ні правда?" - сказав нарешті Нік, і його голос став різким. «Тоді я пропоную вам відразу з'ясувати, хто винен у цьому подальшому безладді…»
  
  
  - Заберіть їх, капрале, - рішуче сказав Джефферсон.
  
  
  Величезні руки Стоунволла вчепилися в стіну і щось рішуче клацнуло. Зі стелі звисав незакріплений провід. «Готово», - прогримів він.
  
  
  солодко. "Можливо, також, телефон". Він підняв інструмент великим і великим вказівним пальцями і намацав щось під основою. "Вибачте мене зараз".
  
  
  Він стрімко вилетів із кімнати, як джин із збірки оповідань, і безшумно зачинив за собою двері.
  
  
  «Я сподівався, - обережно сказав Нік, пильно дивлячись на Джефферсона, - спіймати злочинця, що підслуховує на місці. Але тепер, мій друже, ти все зіпсував».
  
  
  "Не обов'язково, містере Картер". Джефферсон підняв метальний ніж зловмисника за кінчик і задумливо оглянув його. Ти розповів нам про це, ти знаєш. І ми підготувалися. О, я розумію, що ти задумав». Він заспокійливо підняв руку. «Але ви не повинні забувати, що я начальник поліції, і я маю вирішувати ці питання по-своєму». Його мавпяче обличчя було серйозне, а гострі очі виражали впевненість і владність. «У вас є робота, сер, а в мене – моя. А тепер припустимо, що ви розповісте мені, що сталося».
  
  
  Нік уважно вивчив його обличчя та швидко оцінив ситуацію. Якби це був другий раунд, він програв би два поспіль, не завдавши жодного удару. Але йому сподобалося те, що він побачив в особі Джефферсона, і, можливо, було так само добре, що він міг говорити перед цими двома людьми, не питаючи, хто ще підслуховує.
  
  
  «Вірно, – сказав він. «Сядьте. Я подзвонив вам, бо думаю, що міс Ештон може бути в небезпеці, якщо вона залишиться тут. І, як ви знаєте, я мушу піти звідси за кілька хвилин.
  
  
  У кількох чітких фразах він описав деталі. Ейб Джефферсон нахмурився і посміхнувся.
  
  
  «Я б хотів, щоб ви зробили», - завершив свою розповідь Нік, - «погодьтеся з людьми готелю - я не хочу тусуватися, пояснюючи їм речі - і подбайте про жінку замість мене. І, звичайно ж, спробуй випотіти щось із хлопця з голою спиною. Хто його послав, навіщо, як його накази – ну. Як ти сказав, ти головний». Вперше за багато років Нік вільно розмовляв з поліцейським, і це змусило його почуватися одночасно дико нескромним і трохи зачепленим. "Між іншим, зустріч ще призначена?"
  
  
  Джефферсон кивнув головою. "О так. Не було необхідності втручатися у це. Не хвилюйтеся, містере Картер. Я не заважатиму вам». Його живі очі пильно подивилися на обличчя Ніка. «Я вторгатимуся в себе тільки тоді, коли буду впевнений, що потрібно робити поліцейські справи. Спіймати прослуховування, захистити незахищених дам тощо». Його обличчя скривилося. «Навіть у цих кілька спеціалізованих областях я намагатимуся бути не так перешкодою, як допомогою. Увага, яку ви привертаєте, мене дуже цікавить. Ми можемо становити взаємну цінність».
  
  
  "Я сподіваюся на це", - щиро сказав Картер. "Є новини з лікарні?"
  
  
  "Президент тримає свої позиції", - тихо сказав начальник. Це все, що ми знаємо. Ми ще не оприлюднили ці новини. Існує небезпека антиамериканських демонстрацій - таких як вибух у відповідь американського посольства».
  
  
  "Це те, що ви думаєте?" Несподівано заговорила Ліз. "Я так не думаю".
  
  
  Нік обдарував її схвальним поглядом.
  
  
  "Я хотів би почути від тебе більше пізніше, коли ти пристойно одягнешся і у нас буде трохи часу", - сказав він. «Шефе, ви побачите, що вона повернеться додому, гаразд? Мені доведеться їхати. Зустрінемось у вестибюлі в два?»
  
  
  Джефферсон кивнув головою. «Якщо не я, то Стоунволл. Він та Уру відвезуть вас, куди б ви не пішли».
  
  
  "Побачимося пізніше", - комфортно пробурмотіла Ліз. "Можливо, ми зможемо поснідати разом сьогодні вдень".
  
  
  Нік швидко пройшов широкою головною вулицею і звірився зі своєю уявною картою. Круа дю Нор знаходилася в чотирьох кварталах на південь і за три на захід від широкої вулиці в діловому районі. Його тростина ритмічно стукала по гладкому тротуару і вулицях, трохи поцяткованим рухом. У місті було дивно тихо - він міг чітко чути кожен звук шин, кожен гудок і кожен поклик торговця. У цьому було щось зловісне, наче місто перестало слухати свої звичайні звуки. Або почекай. Або дивитися. Він запитував, чи вдалося якимось чином дізнатися новини про Макомба, чи він просто ще не був налаштований на природну тишу африканського міста. Зрештою Абімако не був Нью-Йорком.
  
  
  І все-таки він був досить великим, щоб вмістити приголомшливу безліч підліткових хмарочосів і квартал у центрі міста з неперевершеними універмагами та ресторанами, оточеними яскравими яскравими фарбами та зазвичай шалено завантаженими ринками. Ні, тиха напруга була реальною, майже достатньо реальною, щоб торкнутися.
  
  
  Нік раптово відхилився від призначеного курсу і швидко попрямував до нещодавно збудованої залізничної станції. Ранкові депеші пропалювали дірку в його кишені, і він не знав, що принесе залишок дня. Він знайшов чоловічі туалети і відчув себе як удома в одному з
  них. Коли він подумки сфотографував вміст паперів, він розірвав їх на дрібні шматочки і забув. Потім він покинув станцію і поспішно попрямував до кафе Croix du Nord.
  
  
  Було без п'яти дванадцять, коли він сів за тротуарний столик біля дверей і замовив чашку густої міцної кави Ньянгі та аперитив. Після кількох хвилин нервового потягування та погляду на годинник він увійшов до кафе і купив собі пачку плеєрів за непомірно високою ціною. Він відкрив його, поки його очі звикли до порівняльного напівтемряви, і запалив один, коли він недбало озирнувся.
  
  
  Він знав ще до того, як його очі сказали йому, що один із його відвідувачів уже прибув, бо маленькі змії, здавалося, ковзали його спиною. Чоловік із нездорово-зеленим обличчям сидів за кутовим столиком, наполовину прихований у тіні, старанно не дивлячись на нього. Але його погляд на стіл, вибраний Ніком, був ідеальним.
  
  
  Нік знову вийшов на сонячне світло і сів. П'ять хвилин на першу. Він оглянув тротуар із, як він сподівався, контрольованою запопадливістю.
  
  
  Незвичайна кількість солдатів і поліцейських констеблів змішалася з фігурами, що проходили повз, у яскравому одязі. Жебрак із зморщеними руками зупинився біля свого столу з простягнутими руками. Нік суворо похитав головою і відвернувся. Чоловік заскулив і пішов геть.
  
  
  За кілька секунд до десяти дванадцятого високий чоловік із сутулими плечима повільно пройшов повз кафе і повернув назад. Він проігнорував єдиний вільний столик і підійшов до Ніка, дивно похитуючись боком, а обличчя, яке підозріло металося, було таким, яке могло б кинутись у вічі своєю гидотою навіть на арабському базарі. Пов'язка на оці, безжально вигнуті тонкі губи і брудна, вкрита ямками шкіра - все це становило картину неймовірної злісності.
  
  
  Він підійшов ближче до Ніка.
  
  
  "Приємні картинки?" - прошипів він.
  
  
  "Можливо, пізніше", - пробурмотів Нік. "Є щось ще?"
  
  
  "Питання. Ви Картер?" Одне дивовижно ясне око дивилося на Ніка. Інший поїхав у самостійну подорож.
  
  
  "Угу. У тебе є повідомлення?"
  
  
  Новачок кивнув. "Від кузена Ейба". Він крадькома озирнувся. "Ми одні?"
  
  
  «Ми оточені. Сядьте і прошипіть мені дуже важливе повідомлення, зупиняючись тільки для того, щоб вимагати гроші посеред нього. Але спочатку скажіть мені, як я можу вам зателефонувати».
  
  
  Ви можете називати мене Хакім, тому що це моє ім'я. І вам доведеться планувати кроки для мене, бо я новачок у таких речах».
  
  
  Він присунув стілець і сів поруч із Ніком, примудряючись своєю манерою навіяти якусь жахливу змову. Його потилиця дивилася на спостерігача у кафе. Його неперевершені очі відважно дивилися на Ніка.
  
  
  «Я був посланий моїм начальством, щоб повідомити вас, що ворог докладе всіх зусиль, щоб почути, – похмуро сказав він. «Але я прийшов до вас. Однак, ви повинні розуміти, що інформація має велику цінність. Я не можу говорити, доки не отримаю вашу обіцянку заплатити свою ціну». Він сердито глянув на Ніка.
  
  
  Нік насупився і похитав головою.
  
  
  "Я не хочу, щоб мене залякували", - холодно сказав він. «Ви можете налякати мене до смерті цією лютою усмішкою, але ваші вимоги ні до чого не приведуть. Мій уряд проінструктував мене втратити мою чесноту, а не їхні гроші».
  
  
  "Тоді купи мені хоч випити", - погрозливо сказав Хакім.
  
  
  "Я не купую напої для інформаторів", - сухо відповів Нік.
  
  
  Хакім відсунув стілець. "Я не повідомляю, поки не вип'ю".
  
  
  «Добре, добре, залишайся на місці. Чому Ейб не попередив мене, що ти шантажист? Нік зробив знак офіціанту. «Краще замовте собі. Я соромився б просити у них людської крові».
  
  
  Хакім наказав зробити подвійну порцію місцевого болезаспокійливого з поганою репутацією.
  
  
  «Я ненавиджу це», - зізнався він після того, як офіціант подивився на нього з огидою і повернувся до бару. "Але я відчуваю, що це підходить для цієї ролі".
  
  
  "Чим ви насправді заробляєте на життя?" - з цікавістю спитав Нік.
  
  
  «Як мило з твого боку так висловитись. Багато людей запитують мене: Що ти робив, коли був живий? Недоброзичливці, чи не так? Я викладаю. Насправді, я професор Каїрського університету, дай Боже їм здоров'я."
  
  
  «Чому ви навчаєте? Середньовічні східні тортури?
  
  
  Неймовірне обличчя перетворилося на ще більш неймовірно привабливу усмішку. «Я називаю свій курс «Сім живих мистецтв».
  
  
  Настав його напій. Хакім відкинув голову і проковтнув.
  
  
  "Тепер повідомлення?" - спитав він, його плечі багатозначно згорбилися.
  
  
  «Тепер повідомлення, – погодився Нік.
  
  
  Хакім заговорив. Його очі мерехтіли в неможливих напрямках, а зловісна голова низько схилилася, як змія, що вражає.
  Хакім розповідав про свою давню дружбу з Ейбом Джефферсоном і про багатообіцяючих студентів свого курсу, при цьому шипаючи і наспівуючи в напрочуд злій манері, створюючи враження чіпкої людини, яка виступає в ролі посередника для двох надзвичайно важливих керівників. Це була віртуозна вистава.
  
  
  Нік нарешті перебив його.
  
  
  "От і все. Тепер я маю для вас повідомлення. По-перше, я так розумію, ви можете впоратися з хвостом. Чи готові ви зробити це зараз? Попереджаю, це може бути небезпечним».
  
  
  Жахливі очі солодко закотилися. "Час для приємних картинок?"
  
  
  «Досить, Хакім». Нік утримався від посмішки. «Залишіть їх для Каїра. Цей маленький зеленолюдець чоловічок спостерігає за нами прямо зараз. Він усередині божеволіє, бо не може слухати. П'ять футів шість дюймів, кулі замість очей з віконницями над ними, трохи красивіші за вас, але якось набагато гірше ... "
  
  
  "Неймовірно", - прошипів Хакім.
  
  
  Так, ви так і думаєте. Тепер він може захотіти піти за мною, але я так не думаю, бо знає, де він може мене знайти. Я хочу піти за ним. Тож я даю собі можливість. Ти. І я дайте йому причину, якщо він ще не думає, що вона в нього є. Я даю вам повідомлення, яке потрібно забрати. Поверніть туди, мені байдуже. Струсіть його, як тільки зможете».
  
  
  Хакім схилив голову над згорбленим плечем, а Нік поліз у кишеню і витягнув конверт, у якому нічого не було, крім чистого аркуша паперу.
  
  
  "Невидимий лист?" - Послужливо запропонував Хакім.
  
  
  «Звичайно», – погодився Нік. «Новий постійний процес. Зараз я дещо додам до нього».
  
  
  Він писав швидко, написавши безглузде повідомлення безглуздим шифром на невинному аркуші паперу.
  
  
  "Я відчуваю щось слизове у себе на шиї", - пробурмотів Хакім. «Це те саме, коли він дивиться?»
  
  
  Нік склав папір і поклав назад у конверт. Він рішуче запечатав його і засунув Хакіму.
  
  
  "Не охороняйте це своїм життям", - сказав він. «Так, це те, що він відчуває, коли дивиться. І я думав, що був надмірно чутливим».
  
  
  "Огидно", - сказав Хакім, кладучи конверт у кишеню. «Я відчував це лише одного разу. І хлопець, який тоді дивився, виявився трохи огиднішим, ніж Джек Потрошитель. Він любив маленьких хлопчиків».
  
  
  Нік дивився на нього, здивований тим, що хтось ще міг розділити його власну незрозумілу огиду, навіть не побачивши людину, яку вони обоє мали на увазі.
  
  
  «Ну ми ж не маленькі хлопчики. Як довго ви вільні від університету?
  
  
  "Один тиждень", - відповів Хакім. «Якщо ви думаєте про те, щоб попросити мене знову приєднатися до вас у чомусь на зразок цього, відповідь – так».
  
  
  "Дякую", - сказав Нік. "Я був. Я уточню у кузена Ейба. А тепер загубися. Буквально».
  
  
  Хакім відсунув стілець. "Ви не думаєте, що повинні давати мені гроші?"
  
  
  "Я не знаю", - твердо сказав Нік. «З одного боку, ти можеш лишити їх собі. З іншого боку, я не хочу, щоб тебе пограбували через гроші. Давайте не затушовуватимемо це питання. Іди загубися. У мене є побачення сьогодні вдень».
  
  
  "У тебе віспа і у всіх твоїх побачень", - похмуро прогарчав Хакім, відсуваючи свій стілець. «Дякую за паршивий напій».
  
  
  Він вислизнув, не озираючись. Нік деякий час спостерігав за ним з явною огидою, а потім дозволив собі поринути у глибокі роздуми.
  
  
  Коли людина, яка змусила змій ковзати по спині Ніка, не поспішаючи вийшов на тротуар і пішов за Хакімом, Нік задумливо дивився в простір і барабанив пальцями по столу. Нік дозволив йому дійти до пішохідного переходу, потім поклав на стіл рахунок і дріб'язок і повільно рушив за ним.
  
  
  Нік перейшов на протилежний бік вулиці і на мить зупинився біля вікна сувенірної крамниці. Висока постать Хакіма знаходилася за два квартали від нього і рухалася з дивовижною швидкістю, незважаючи на незграбну ходу. Його послідовник залишився далеко позаду нього. Але короткі ноги чоловіка робили різкі легкі рухи, ніби він недооцінив темп ходьби Хакіма і мав поспішити, щоб тримати його у полі зору.
  
  
  Коли Нік відійшов від вітрини сувенірного магазину, високий вугільно-чорний чоловік з боку кафе повторив його рухи і з пишною гідністю ковзав протилежним тротуаром. Нік зупинився на розі, щоб купити газету у газетяра. Хакім отримав блок, і невисокий чоловік тримався за ним. Високий темношкірий чоловік у тонкому плащі та широких штанах, затиснутих по щиколотку, зупинився у своєму кутку і нічого особливого не чекав. Нік пішов далі. Те саме зробив і чоловік у плащі.
  
  
  Це могло бути збігом.
  
  
  Нік подивився на годинник і збільшив швидкість. Дві хвилини по тому він перетинав невелику площу всього в ярдах від зеленого
  
  
  людини. Він на мить втратив Хакіма, але знову побачив його за деревами. Чоловік у плащі наближався.
  
  
  Хакім пройшов вузькою вуличкою і звернув на ще вужчу. Тут були низькі житлові будинки з величезними латунними ручками, які колись були символом статусу, але тепер були вкриті брудом і занедбаністю. Вузькі сходинки вели вниз у темні лавочки на цокольному поверсі, що пахли старою шкірою та перестиглими фруктами. Мощена дорога шалено згиналася, і Нік зупинився, щоб дозволити людині із зеленим обличчям вирватися вперед. Чорний чоловік у плащі пройшов повз нього і зупинився, щоб поглянути у вікно, в якому не було нічого, крім вмираючої рослини в горщику.
  
  
  Нік рушив. Він також зрушив. Це було збігом.
  
  
  І Хакім, і його послідовник зникли з поля зору. Нік звернув за поворот і швидко спустився нерівним схилом. Колись білі сходи вели вгору з одного боку до будинків, які відчайдушно потребували фарбування, а з іншого - вниз, до напівзруйнованих дерев'яних будівель, які виглядали як занедбані склади.
  
  
  Чоловік із хворобливо-зеленим обличчям стояв посеред вузької стежки, звісивши руки з обох боків. Навіть зі спини він виглядав спантеличеним і відданим. Хакіма ніде не було видно.
  
  
  Його зникнення було так само майстерно сплановано, як і його поява. І навіть дивовижніше.
  
  
  Нік скоса глянув на свою чорну тінь і вирішив, що настав час попрощатися. І він сам був знавцем мистецтва зникнення. Чоловік у плащі дав йому рівно стільки часу, скільки йому було потрібно, зупинившись, як статуя, і дивлячись на Зелене Обличчя, який послужливо дав йому можливість глянути, тупнувши ногою по наполовину вимощеній доріжці і погойдуючись, як людина в лихоманці. Нік тихенько увійшов у дверний отвір і повернув ручку, що піддається його дотику. Він не турбувався про те, що старий будинок виявиться зайнятим; він з цинічною впевненістю знав, що в цій занедбаній частині міста він зможе купити собі шлях у будь-чому чи будь-чому.
  
  
  У кімнаті пахло бридко. Чоловік, що хропе, лежав на стопці газет у кутку і через ніздрі говорив світові, що йому начхати, хто прийшов, пішов, вижив чи помер. Хиткі сходи вели нагору на горище. Нік швидко зробив крок, все ще готовий з поясненнями та захистом. Але горище давно було віддано мишам.
  
  
  Він глянув через брудне розбите вікно на сцену внизу. Віз із осликами задумливо спускався по похилому схилу, його візник сонно кивав у променях полуденного сонця. Чоловік із зеленим обличчям прийшов до тями і цілеспрямовано йшов усадженою халупами стежці (де Хакім якимось чином влаштував своє зникнення), заглядаючи в кожний неможливий затишний куточок і щілину. Чорний чоловік у плащі повернувся до вигину брукованої дороги і дико озирнувся, наче його кишені обікрали. Потім він спустився схилом і з тривогою подивився на стежку Зеленого Особи. Зелений Обличчя тимчасово зник, але Нік міг передбачити, де він знову з'явиться. Плащ починав йти стежкою.
  Нік пронизливо свиснув. Плащ завмер на місці. Нік знову наполегливо свиснув. Високий африканець розвернувся і повільно попрямував до притулку Ніка. Нік продовжував підбадьорювати його наполегливими свистками. Вдалині він спостерігав, як Зелена Обличчя виходить із провулка і йде далі. Внизу африканець обережно підійшов до дверей, до яких за хвилину до цього зайшов Нік.
  
  
  Зараз же! - подумав Нік і підняв палицю. Млинець, надто гострий кут. Африканець зник з поля зору, і двері під Ніком відчинилися.
  
  
  Він чекав біля входу на горище ще до того, як африканець зробив свій перший обережний крок до кімнати. Коли здався білий плащ, що розвівається, Нік націлив свою незнайому нову зброю і вистрілив.
  
  
  Чоловік у плащі скрикнув від болю і схопився за плече. Він похитнувся на мить, його обличчя спотворилося швидше від подиву, ніж від болю. А потім він упав.
  
  
  Нік визирнув у розбите вікно. Зелене обличчя поверталося.
  
  
  
  
  
  
  Тітка Ебігейл та інші
  
  
  
  
  
  У одязі, що розвівається, не було нічого, крім короткого колючого ножа, кількох зім'ятих ньянгських записок і комплекту досить яскравої нижньої білизни. Нік залишив високого чоловіка там, де він упав, і визирнув через прочинені двері. Переслідувач Хакіма залишив пішохідну доріжку та зупинився біля вигину нерівної дороги. Його заплющені очі бродили туди-сюди вулицею і не знаходили нічого, що їм подобалося. Він бачив відчинені двері Ніка, але не міг зрозуміти її значення. На цій обшарпаній вуличці були й інші відчинені двері.
  
  
  Ні разу він не озирнувся, переслідуючи Хакіма. Можливо, він покладався на другу людину, яка охороняла його тил, або він навіть не подумав
  
  
  за ним слід було стежити, і він мав намір використати загорнуту в плащ людину замість тіні на випадок, якщо Хакім помітив його. Але все, що він задумав, не спрацювало. Його обличчя було спантеличеним.
  
  
  Нік дивився, як він стоїть там з безсилим і злим виглядом, і бачив, як він свиснув у свисток. Звук флейти повис у повітрі і зник. Він зачекав, спробував ще раз. Двоє маленьких дітей і облізлий двірняк зістрибнули вниз схилом, щоб подивитися. Собака гавкав. Діти повернулися та побігли.
  
  
  Чоловік постояв там ще мить, потім обернувся і повільно пішов назад у тому напрямку, звідки йшла процесія.
  
  
  Нік залишив хропіння незнайомця і лежачого непритомним, думаючи про себе, як мило вони могли б побалакати, коли прокинулися, і, немов привид, ковзав за людиною із зеленим обличчям.
  
  
  Спочатку все було не так складно, як думав Нік. Його жертва зупинялася за кожної тіні і запускалася за кожного звуку. Час від часу він розгойдувався і дивився на вулицю позаду себе, його голова металася невеликими рухами, що шукали. Час від часу він зупинявся на розі і з надією свистів, ніби думав, що людина в плащі звернула не на ту вузьку вуличку і чекала, щоб її знайшли. Нік проклинав свій явно американський одяг і характерну тростину, ухилявся і відступав, поки не відчув впевненості, що втратить свою людину.
  
  
  Але потім, незрозумілим чином, людина прискорила крок і припинила свої марні пошуки. Він швидко вийшов на вулицю, паралельну до тієї, з якої вони почали, і швидко пройшов через діловий квартал. Нік легко пішов за ним, чемно пробираючись крізь пішохідний потік і терпляче чекаючи на світлофорі. Він зупинився біля квіткового кіоску, щоб купити собі бутоньєрку і відхилити пропозицію чищення взуття, і дивився, як його людина звернула на Авеніда Незалежності.
  
  
  Чоловік уповільнив крок і зволікав на тротуарі навпроти готелю Ніка, поки що щось, здавалося, не змусило його рухатися далі. Нік подивився через вулицю. Як він міг бачити, нічого не було, а машина начальника поліції ще не прибула. Він глянув на годинник. Без двадцяти двох. Він сподівався, що його людина незабаром піде в укриття.
  
  
  Він зробив це.
  
  
  Його рух був настільки раптовим, що Нік майже не помітив його, зосередившись на тому, щоб власні рухи здавалися доречно випадковими. Він був мандрівним дипломатом, оглядаючи визначні пам'ятки міста, чекаючи, поки його туристична машина…
  
  
  Краєм ока він помітив, що Зелена Обличчя швидко повертає у дверний отвір під вивіскою «Травник». Нік повільно підійшов до кількох дверей і дивився у вікно художнього магазину. Цього вистачило й п'ять хвилин. У сусідній крамниці був салон краси. Він пропустив його і деякий час дивився у вітрину ультрасучасної аптеки. У сусідньому магазині був магазинчик травників. Його людина не вийшла. "Як це схоже на Африку, - подумав Нік, - поставити аптеку поряд з магазином травників і дозволити вам зробити свій вибір". Він повільно підійшов до наступного вікна, у нього залишалося ще кілька хвилин, перш ніж він зустрів свою машину, і не збирався втрачати здобич.
  
  
  Вікно являло собою чарівну купу коренів незвичайної форми і маленьких пляшечок, наповнених огидними рідинами. Нога древнього слона служила підносом для різних сушених кісток і пучків волосся, а засмагла вивіска спонукала його КУПУТИ ТУТ ЧУДОВІ ЗАСОБИ ТА ЧУДОВІ ЛІКИ. У крамниці було темно, і забиті вікна майже зачиняли прилавок. Але він бачив достатньо, щоб зрозуміти, що людина за переповненою стійкою була стара і зморщена, і що людина, яка зіткнулася зі старим, була тією людиною, за якою вона стежила.
  
  
  Він вирішив піти та купити амулет.
  
  
  Двері відчинилися з іржавим дзвоном дзвіночків. У задній частині магазину почувся свист і бавовна, і коли двері за ним зачинилися, він побачив, що він і старий залишилися в магазині одні. Він приголомшено моргнув, ніби намагаючись звикнути до напівтемряви, але він бачив кожну деталь запліснілої крамнички і знав, що за завісою були двері, які все ще вагалися. Він навіть міг чути кроки, що підіймалися сходами без килимового покриття.
  
  
  "Допомогти вам, сер?" - заспівав власник. «Сувенір? Любовне зілля? Сила слона чи левове серце? Чи ви хочете озирнутися?»
  
  
  «Я б із задоволенням озирнувся, – чесно сказав Нік, – але зараз у мене немає часу. Амулети удачі – це все, що мені потрібне. Що-небудь, щоб відбити зло».
  
  
  «Ах! Багато видів зла, багато чарів». Старий порався під прилавком. «Це проти злих людей. Це – від хвороби. Це для успіху у бізнесі…»
  
  
  «Я візьму це», - сказав Нік, зазначивши, що це була відносно чиста стара монета, тоді як більшість інших подарунків були безформними маленькими сумочками або пожовклими зубами.
  
  
  , а також відзначив новенький телефон, який так безглуздо присів на стійку. Він заплатив чоловікові і одягнув талісман на шию, поки його очі не знайшли телефонні дроти, що проходили через низьку стіну та стелю.
  
  
  "Цікаво, чи можу я скористатися вашим телефоном?" - раптом сказав він. «Я бачу, що запізнююся на зустріч». Він поклав дрібниці на прилавок і зняв слухавку, не чекаючи відповіді. Старий різко втягнув повітря.
  
  
  "О ні! Мені дуже шкода, сеньйоре… Мсьє! Ні, боюсь, ви не зможете». Він із тривогою відірвав телефон від Ніка і штовхнув стійку. «Це не дуже добре працює – я боюся, що це не працює».
  
  
  Нік підняв брови. "Схоже, все працює дуже добре", - холодно сказав він. "Я чітко чув інший голос на лінії".
  
  
  "Ось у чому біда", - задихаючись, видихнув старий, видужавши, як вважав Нік, досить добре. «Здається, що на лінії завжди є інші голоси. Через дорогу є телефони. Я впевнений, що ви знайдете там найкращий сервіс».
  
  
  "Добре. Я спробую". Нік роздратовано взяв здачу і вийшов із магазину. Позаду нього дисонально брязнули дзвони.
  
  
  Він глянув на свій готель через дорогу. Його головний вхід був майже навпроти. Деякі з його вікон були навпроти маленького віконця над вивіскою «Травник». "Дуже зручно", - подумав він, запитуючи, скільки часу у травника був телефон або телефони. Він також ставив питання, як йому пощастило намалювати кімнату в задній частині будинку з видом на тиху площу.
  
  
  Було ще кілька хвилин до двох, а перед готелем на нього не чекали. Його раптово осяяло, що на вулицях взагалі дуже мало машин; можливо, це було якось пов'язане з довгими перервами на обід, про які він чув. Дві машини були припарковані одразу за зоною завантаження готелю, обидві порожні, а ще одна простоювала на розі, поки її водій говорив з кимось на тротуарі. Атмосфера була настільки дивно тихою, що зовсім не мирною.
  
  
  Нік подумав про фрагменти мови, які він чув телефоном. Глибокий голос сказав французькою: «... чекати небезпечно». Другий голос був дивною сумішшю носового хникання і шипіння, і він сказав жалібно: «Але ми повинні з'ясувати, що…»
  
  
  А маленький старий, що продавав трави та чари, раптом відрізав його. Маленький старий, котрий навряд чи міг стати кандидатом для впливових міжнародних інтриг, якого Нік колись бачив.
  
  
  Нік зійшов з тротуару і відчув знайомий повзучий мурашок на потилиці. Він майже повернувся, але змусив себе вийти надвір. Не було сенсу надто рано повідомляти про Зеленого Лиця - він дізнається набагато більше, взявши його за руку. До того ж у Зеленого Особи не було причин поки що пустити кулю в потилицю Ніку.
  
  
  Рев мотора пронизав вуха Ніка і розірвав його думки. Автомобіль на неодруженому ходу більше не простоює; він кинувся на Ніка, як розлючений слон, але з набагато більшою швидкістю. Заверещали шини, люто заревів сигнал, і Нік кинувся вперед, прослизнувши на кілька дюймів повз монстра. Він покотився тротуаром і, підвівшись на світловому стовпі, рефлекторно потягся до Вільгельміни. Пролунав поліцейський свисток, і щось пролетіло повз його вухо, врізалося в стіну за ним і відкотилося майже по п'ятах. Думки про гранати приходили йому в голову, але він миттєво побачив, що це був грубий камінь із обгорнутим довкола нього аркушем паперу. Поліцейський на мотоциклі вилетів з провулка і кинувся слідом за машиною, що тікає. Вільгельміна залишилася на місці.
  
  
  Нік підняв тростину і камінь і зняв обгортковий папір. Грубо подряпане повідомлення гласило: Вбивця янки ЙДИ ДОДОМУ!
  
  
  У той день машина Ейба Джефферсона була зайнята на деякий час, перш ніж була вільна взяти Ніка в тур, як і начальник поліції. Коли вони дійсно зустрілися на короткий час, це було тільки для швидкого обміну інформацією та організації вечірньої зустрічі. Зрештою, саме Тед Фергус діяв як провідник, тоді як Уру робив захоплюючі дух трюки з великою машиною, а Стоунволл незворушно сидів поряд з ним, спираючись своєю величезною правою рукою на приклад.
  
  
  "Дивись, залиш свою машину", - енергійно заперечив Нік. «Нехай мене забере хтось із посольства».
  
  
  Відмова Джефферсона була рішучою. «Містер Фергус покаже вам околиці, бо я не можу, але я наполягаю, щоб ви взяли мою машину. Вона куленепробивна, тоді як машини посольства - ні. А віце-президент Адебе використовує єдину безпечну машину у місті. Ні. , будь ласка, не сперечайся. У мене і так зайняті руки”.
  
  
  Нік капітулював. "Які новини про президента?"
  
  
  «Як і слід було чекати, – кажуть лікарі. Я особисто не знаю, що це означає.
  Але я сказав би, що хтось просочився історію або, принаймні, її частину. Я не знаю, хто це міг бути. Але в місті є підводна течія, яка мені не подобається. Ви маєте бути дуже обережними”.
  
  
  На прохання Ніка Тед наказав Уру відвести їх на всі місця стрілянини та вибухів на околицях Абімако. Вони проїхали вздовж берега моря між сяйвом моря і різким синім небом, а потім углиб суші до невеликих місіонерських станцій на околицях міста і прекрасних лінивих передмість, де жили росіяни. Довготелесий, рудоволосий Тед заповнив задній план яскравими деталями та багатством знань, які підігріли його для Ніка, і чітко передав йому короткі звіти про свідчення очевидців та місцеві реакції на інциденти. Нік зупинявся біля пошкоджених будинків та зруйнованих складів, задумливо пробираючись серед руїн, доки не побачив достатньо, щоб створити зразок у своїй свідомості. Потім вони поїхали назад до центру міста і зупинилися біля старого форту, який служив резиденцією президента та урядовими установами, щоб зустрітися з різними офіційними особами та оглянути місце, де був застрелений Джуліан Макомбе.
  
  
  Єдине питання Ніка, яке не відноситься до справи, в цей день стосувалося міс Елізабет Ештон.
  
  
  "Як вона?" Тед здивовано глянув на нього. "Ну добре. Сьогодні вдень зайнята в офісі. Побачимося пізніше, у «Патріках».
  
  
  Значить, Ліз не розповіла йому, що сталося цього ранку. Нік був дивно задоволений. "Хто такі Патріки?"
  
  
  «Ой, даруйте, я забув вам сказати. Вони друзі посла. Вечеря сьогодні ввечері із Сендором, Адебе, Руфусом Макомбе та деякими іншими. Посол та його дружина залишаються з Патріками; були з того часу, як посольство було бомбардували. Хороші люди ".
  
  
  Того вечора Нік виявив, що вони добрі люди. Так мило, що вони, здається, навіть не подумали, що він поводиться недипломатично, коли бродив з Ліз у саду під час коктейльної години перед вечерею.
  
  
  «Я здивований, що ти виглядаєш такою повною здоров'я та бадьорості», - схвально сказав Нік. У м'якому денному світлі, коли сонце сяяло над її темним волоссям і кремовою бездоганною шкірою, Ліз виглядала ще більш чудовою, ніж будь-коли. Її великі, величезні очі дивилися прямо йому в очі з відвертістю, яку він рідко зустрічав у своїй професії. Вперше за довгі роки він ненадовго запитав, чи розкрили його власні очі контр-змову та вбивство, які лежали за ними. "Як плече?"
  
  
  «Трохи чутливо, от і все. Лікар Ейба глянув на це; все в порядку. Як пройшов твій день?" Вона недбало відхилила предмет свого плеча.
  
  
  Він сказав їй те, що, на його думку, вона повинна була знати, і вони з зростаючою легкістю розмовляли під листям, що коливалося, і блискучими дикими деревами, що височіли над їхніми головами. У міру того, як вони розмовляли, він усе більше усвідомлював теплоту та життєву силу високої та щедрої дівчини поряд з ним.
  
  
  "Нам краще повернутися до інших, - сказала вона нарешті, - я дійсно хотіла поговорити з тобою наодинці хвилинку, щоб розповісти тобі про твоє запрошення".
  
  
  "Запрошення?"
  
  
  "Ага." У куточках її очей з'явилися зморшки. «Ми шкодуємо, що не помістили вас у справжній посольській пишності. І з цього ранку… ну, я мав згадати послу Терстону, що у вашому готельному номері сталися невеликі неприємності, і він був дуже засмучений. О, я щойно сказав що у вашій кімнаті обшукали, от і все. Ви повинні сказати йому все, що вважаєте за потрібне. Але він був дуже стурбований, і після п'ятнадцяти хвилин блукання по кущах він нарешті зумів запропонувати, щоб я попросив вас залишитися зі мною, тому що моя тітка Абігейл у гостях і може бути нашою супроводжуючою. Отже, я погодився. Не хвилюйтесь, у мене багато місця. Милий будиночок у Н'домі - це передмістя - приблизно за п'ять хвилин ходьби від усі."
  
  
  Нік підняв брови, дивлячись на неї. "Це дуже привабливе запрошення", - сказав він, обмірковуючи його переваги. І дуже люб'язно з вашого боку дозволити себе втягнути в це. Але ви впевнені, що тітка Абігейл не заперечуватиме?»
  
  
  Ліз весело посміхнулася. "Цілком вірно. Вона поїхала минулого тижня - як вона могла заперечувати?"
  
  
  Вони так сміялися, що Тед Фергус прийшов дізнатися, в чому полягав жарт. Вони обдурили його давньою історією про слонів і вирушили на офіційну вечерю у величезну, обшиту панелями їдальню до Патрік.
  
  
  Гості з Ньянги намагалися бути сердечними, але було зрозуміло, що вони стурбовані та абстрактні. Віце-президент Адебе пішов рано зі своєю чарівною дружиною шоколадного кольору та схвильованим Сендором. Руфус Макомбе, який збирався йти після того, як весь вечір не звертав уваги на Ніка, раптово передумав, почувши фрагмент розмови і вирішив загнати Ніка в кут. На своїй різкій, але ліричній мові він вибачився за свою колишню холоднокровність - «Непробачні погані манери» - і благав про це.
  
  
  Коли попередні змагання закінчилися, він сказав: «Отже, ви збираєтесь на Дакар? Сподіваюся, ви знайшли важливий зачіп, який приведе вас туди. Нам він потрібний; він нам дуже потрібний». Його сильне молоде обличчя було напруженим, і крихітний м'яз нестримно смикався. «Ви не розумієте – але, звичайно, розумієте. Ви щось дізналися?
  
  
  Нік повільно кивнув. «Трохи. Достатньо, щоб мені захотілося оглянутися за межами цієї країни».
  
  
  Руфус задоволено кивнув головою. «Ах! Я також вважаю, що це більше, ніж ця маленька країна Ньянга. Якщо ви не маєте заброньованих номерів у готелях, чи можу я запропонувати готель «Сенегал»? Він не такий розкішний, як N'Gor, але він набагато зручніший, і я мене там добре знають. Я можу організувати бронювання, якщо хочете. "
  
  
  «Це дуже дбайливо з вашого боку, але, будь ласка, не турбуйтесь. Може, якщо я згадаю ваше ім'я…?
  
  
  Руфус енергійно кивнув головою. «Зробіть це, і вони нададуть вам готель. Цікаво, чи не цікавить вас якийсь вид розваг? Напевно, не надто легковажний, але є місце під назвою Кіліманджаро, де є чудові розваги в африканському світі. стиль." Його слова запитально повисли у повітрі.
  
  
  "Якщо буде час, мені було б дуже цікаво", - відповів Нік. "Що це за місце?"
  
  
  "Ні клуб, ні клуб", - рішуче похитав головою Руфус. «Я не можу точно описати це вам, тому що немає нічого подібного до Європи чи Америки. Жодних спиртних напоїв не подають, лише багато видів вина. Також дуже міцне африканське пиво. Жодних страв, але багато цікавих невеликих страв регіональної кухні. У центрі одного великого залу знаходиться кругла сцена, і там ви побачите таку розвагу, яку ніколи не бачили. Африканське світське життя, ви чули про це? Так це так. І барабани Конго, і пісні. Також чудове виконання пісень наших племен та наших міст. Нічого запозиченого з інших культур. Все своє! Пік його ентузіазму раптово впав, і світло згасло з його очей. Він незграбно закінчив: «Що ж, можливо, вам це не сподобається. Я згадую про це тільки в тому випадку, якщо ви хочете випробувати щось чудове, чого ви ніколи не знайдете у Вашингтоні».
  
  
  Незабаром вечірка розпалася.
  
  
  Ліз забрала Ніка з собою додому на своїй битій старій машині, якою вона керувала з упевненістю, яка йому сподобалася. Він помітив, що вона уважно стежила за дзеркалом заднього виду та перехрестям вулиць і їхала швидше, ніж було необхідно тихими житловими вулицями.
  
  
  "Це броньований?" - сардонічно спитав він.
  
  
  "А?" Ліз не зводила очей із дороги.
  
  
  «Ваша машина. Шеф дбає про те, щоб захистити мене від куль. Набагато більше за мене».
  
  
  «О. Ні, звісно, це не так. Але він був тим, хто припустив, що його великий бойовий фургон може виглядати трохи кидається в очі, поряд з моїм будинком. Якщо пощастить, ніхто не дізнається, що ви зупинились у мене. Посол заприсягся зберігати це в секреті. Звісно, я сказав Ейбу Джефферсону».
  
  
  "Звісно." Він подивився на її гарну зовнішність із легким почуттям образи. Вона, Ейб та посол пригнічували його. Можливо, одного чудового дня йому справді дозволять прийняти деякі рішення за себе.
  
  
  Вона зловила його погляд. «Не засмучуйтесь через те, що ми вас штовхаємо», - сказала вона з надзвичайним спалахом інтуїції. «Просто ти важливий гість, якого не можна турбувати через дрібниці. Крім того, ми хочемо убезпечити тебе. Ти нам подобаєшся - ти помітив?»
  
  
  І їй сподобалася його посмішка у відповідь.
  
  
  «Я помітив дуже багато речей, які мені дуже подобаються, – відповів він, – і ти один із них. І тому я не впевнений, що мені варто залишатися з тобою». Я можу бути небезпечним для тебе”.
  
  
  "Вгадай, хто про це подумав?" - сказала вона, повертаючи кермо і мчачи старою машиною вузькою вуличкою. «У нас буде поліцейська охорона у цивільному. Ми зможемо приходити та йти, коли захочемо. Але ніхто інший не може. Тебе це влаштовує?"
  
  
  «Чудово. А моя виписка з готелю? Мій багаж? Ви це теж організували?
  
  
  "Угу".
  
  
  "Ейб Джефферсон?"
  
  
  «Ейб Джефферсон. Він зателефонує – давайте подивимося – за годину п'ятдесят хвилин».
  
  
  Ліз на мить повернулась і посміхнулася до нього. "Чи бачите, ми вас усіх загорнули".
  
  
  Через кілька хвилин вона засунула справну машину у свій гараж, пробурмотіла вітання смаглявому молодому чоловікові, який вислизнув із тіні, потім знову ковзнув назад і впустив Ніка у свій будинок. За ними рішуче клацнула клямка.
  
  
  Її будинок був схожий на неї. М'яке міцне килимове покриття та великі лампи, що випромінюють приємне м'яке сяйво. Великі яскраві картини на стінах, сучасні, але не абстрактні. Бризки польових квітів у яскравих керамічних вазах та величезні стільці.
  
  
  Величезний, місткий диван та купа подушок яскравих кольорів.
  
  
  Те, що сталося, було неминучим.
  
  
  
  
  
  
  Дипломатичний контакт
  
  
  
  
  
  Вони випили по келиху вина, і він спитав про її плече. Вона розповіла йому, показала, і вони поцілувалися.
  
  
  Плечо зовсім не турбувало. Не було й м'яких складок вечірньої сукні, які безперешкодно ковзали по всій довжині її бажаної фігури. Її груди були схожі на маленькі гори, які благали піднятися на них, а вершини були схожі на льодяники у формі троянд, які треба було спробувати.
  
  
  Був час; він узяв його, і вона змусила його полетіти. Все це було настільки природно і чарівно, що він навіть не помітив, як це почалося. Одного разу вони були повністю одягнені, потягували вино і говорили про чоловіків, які носили ножі, щоб кидати нічого не підозрюючим другим секретарям, а наступного моменту вони були оголені разом і майже не розмовляли.
  
  
  Вона притягнула його до однієї дивно гнучкою рукою, а друга дозволила ніжно пестити його засмагле м'язисте тіло. Він торкнувся чудових повних грудей і скуштував їх на смак, і деякий час притискав її до себе, не рухаючись, просто щоб відчути її м'яку, тверду довжину, притиснуту до нього. Вона ідеально йому підійшла. Його тверді м'язи напружилися проти її гнучкої сили, і незабаром він більше не лежав тихо поруч із нею, а терміново її виявляв. У ній був запах не Парижа, Нью-Йорка чи Лондона, а просто Ліз - свого роду чиста свіжість, яка нагадала йому свіжоскошену траву та прісноводні гірські струмки. І в ній була велика кількість, яка не була розпусною, а надихала. Він закопався обличчям у її волосся, коли його руки обіймали її тіло і говорили речі, які його дивували.
  
  
  «Я хочу бути з тобою в стозі сіна, - пробурмотів він, - з сіном у твоїм волоссі і на тобі. Я хочу перевернути тебе в ньому і розсмішити, щоб ти не міг дихати, і любити тебе, поки ти лежиш, задихаючись. Я хочу взяти тебе на пляж, у пісок і під воду, висушити тебе і знову зайнятися тобою коханням. І я хочу тебе зараз… прямо зараз… Я хочу тебе зараз”.
  
  
  Їхні роти злилися, а тіла притулилися одне до одного. Її тепло і ніжність огорнули його, і він поринув у повноту її тіла, збуджений її чудовими розмірами та формою та натхненний її відповіддю йому.
  
  
  За негласною згодою вони продовжували кожну мить і проживали її повною мірою, насолоджуючись кожним відчуттям, що триває, і повторюючи його півдюжини різних чудових способів.
  
  
  Якось вона розсміялася, хтиво зітхнувши.
  
  
  "Що це?" - ліниво спитав він, погладжуючи соковитий горбок на її лівих грудях і дивлячись, як вона розквітає.
  
  
  "Просто думаю про моє становище", - прошепотіла вона. «Леді дипломата високого рангу. І ваше. Спеціальний емісар, надзвичайно важливий...»
  
  
  "Я намагаюся бути особливим", - скромно сказав він. «А щодо вашого становища, воно майже ідеальне».
  
  
  Те, що вона могла робити зі своїм чудовим тілом і з усіма його масштабними чудесами, було одкровенням і захопленням. Вона була абсолютною втіхою та задоволенням, притулком після довгої подорожі, притулком, яке давало свої власні гострі відчуття та сюрпризи.
  
  
  Він продовжував думати про стоги сіна, пляжі і м'яку траву, в той час як вони чіплялися один за одного і рухалися в ідеальному ритмі, що погойдує, поєднує в собі спокій і хвилювання. Вона була схожа на якусь чудову статую, трохи більшу за натуральну, раптово і чудово ожилу. Ні; це було неправильно. Вона ніколи не була статую, ніколи не була холодною. Тоді вона була матір'ю-землею, обіймаючи його, робила з ним ці неймовірно смачні речі. Угу. Ліз покусувала його за вухо і провокаційно поверталася до нього, припускаючи швидше за фаворитку гарему, ніж мати. І те, що вона вдихала йому у вухо, було не для дітей. Тоді вона була горою, що лежала під ковдрою з оманливо м'якої трави і вдавала спокійну, поки гігант не прийшов розбудити її... Він не знав, що може бути таким химерним. Від її дива в нього паморочилося в голові. Кожен її рух був раптовим задоволенням, пронизаним затяжною магією; кожен дотик кінчика пальця і напруга пружних молодих м'язів було новою подорожжю у світ заборонених насолод, які раптово стали його.
  
  
  Гора тільки вдавала безтурботної. Він затремтів, затремтів, змінив колір і перетворився на вулкан.
  
  
  Два чудово мускулисті, точно налаштовані і енергійні тіла злилися, зіткнулися і знову злилися. Будь прокляті гори, статуї, пляжі, м'яка трава. Це були дві людини більші, ніж звичайні пропорції, і пристрасті, що перевищують повсякденні, які займалися розкутим і гальванічним коханням на гігантському дивані в будинку, що належить не те щоб велетні, а пристрасній відьмі, в якій не було нічого маленького - ні її. ідеальне тіло та її здатність до
  
  
  кохання та сміху, ні її життєвий ентузіазм. Вони об'єдналися в крещендо емоцій та фізичних відчуттів та розтягли момент досконалості на неймовірно довгий час. А потім земля рушила, і кімната перекинулася.
  
  
  Нарешті вони лягли назад, важко дихаючи. Ліз важко зітхнула. Власне тіло Ніка тремтіло від поштовху. Він дозволив струсу піти, а потім знову притягнув її до себе, щоб відчути небесні груди на своїх грудях. Вони лежали разом із напівзаплющеними очима, обіймаючи один одного, поки їхнє дихання не стало рівним і тепле сяйво визволення, здавалося, не заповнило кімнату. А потім вони трохи поговорили, просто щоб краще пізнати один одного.
  
  
  Вона раптом сіла і сказала: "Ейб Джефферсон".
  
  
  Нік теж сів. "Ви маєте на увазі, що ви теж це в нього перевірили?"
  
  
  «Нерозумно». Вона посміхнулася йому. «Він скоро буде тут. Він хоче поговорити з тобою.
  
  
  "О, Боже, вірно". Він почав натягувати одяг. Ліз зникла у ванній і через кілька секунд повернулася у довгій сукні господині, в якій вона виглядала гідно та бажано одночасно. Нік був зайнятий випивкою, поправляючи щось холодне і освіжаюче після любові та вина. Його краватка була трохи кривою, а густе волосся, іноді таке гладке, падало на одне око. Його куртка сиділа на спинці стільця.
  
  
  "У Ейба є пароль?" - спитав він, простягаючи їй напій. "Знаєш, ми не можемо нікого впускати сюди".
  
  
  "О так." Вона з вдячністю відпила. «Це те, що я пам'ятаю, коли я була маленькою дівчинкою, і хлопчики говорили це: «Застебни губу, затягни блискавку…» Вона раптово зупинилася і почервоніла. «Я не знаю, що в тобі такого, що змушує мене казати такі речі. Але тобі краще одягнути куртку».
  
  
  Нік натягнув куртку і з цікавістю глянув на неї. «Ви, мабуть, були розпусною маленькою дівчинкою. За яких обставин ви чули саме цей віршик?»
  
  
  "Неважливо. Випряміть краватку».
  
  
  Дверний дзвінок видав три короткі різкі звуки. Ліз швидко глянула у кишенькове дзеркало і нанесла пудру на носа. Нік стояв і сміявся з неї.
  
  
  «Будь ласка, – сказала вона. «Ваші окуляри. Ваша гідність. Ваша м'яка сорочка. Що ви з ними зробили?
  
  
  Він трансформувався для неї, починаючи з того, що зачесав назад волосся, і скінчив пихатим виглядом.
  
  
  «Тільки я не думаю, що Ейб Джефферсон особливо чекає на це від мене», - сказав він, завершуючи перетворення. "Але мені краще пристойно виглядати - ви абсолютно праві".
  
  
  Знову пролунав дзвінок у двері. Ліз рушила до нього.
  
  
  «Я зрозумію, – сказав Нік. «Тримайся подалі від дверей. Заберись у куток. І цього разу зроби, як я говорю».
  
  
  Ліз трохи сором'язливо відступила убік. Нік підійшов до дверей. "Це хто?" він назвав.
  
  
  "Джефферсон". Безпомилково це був Ейб. «Але будьте обережні, відчиняючи двері. Не ставайте мішенню».
  
  
  Нік клацнув клямкою і прочинив до себе важкі двері, відступивши з нею назад і використовуючи її як щит. Одним оком він обережно визирнув з-за краю, щоб знайти тьмяно освітлену постать Ейба Джефферсона, що вичікує по той бік одвірка.
  
  
  «Викличте його, сержант, – м'яко сказав Джефферсон. У кущах позаду нього щось ворухнулося.
  
  
  На одну недовірливу мить Нік подумав, що шеф поліції наказав напасти на нього. І другий момент майже довів це.
  
  
  Блискавка, що шипить, спалахнула в кімнаті і вдарила в далеку стіну, потім відскочила на м'який стілець, а потім на килимове покриття. Він лежав там, димлячись, шипаючи і пускаючи язички полум'я.
  
  
  "Якого біса!" Ліз обурено скрикнула і попрямувала до палаючого об'єкта.
  
  
  «О, ради Христа, зроби, як я тобі кажу, і залишайся там, де ти страшенно здорова! Нік заревів у відповідь, навіть коли він стрибнув з однією витягнутою рукою, щоб зачинити двері, а інший потягнувся до палаючого предмета.
  
  
  Коли він доторкнувся до нього, полум'я згасло. Це був полірований ассегай із гострим, як бритва, наконечником стріли, і від нього пахло бензином. Якби він когось зачепив, він міг би вбити. І якби він приземлився на щось миттєво займисте, це призвело б до жахливого безладу.
  
  
  Колеса завищали на нерівному асфальті зовні, і хтось постукав у двері.
  
  
  "Давай, Картер, впусти мене". - жалібно сказав Ейб Джефферсон. «За ним іде чоловік. Відкривай!»
  
  
  Нік відчинив двері, все ще тримаючи злісний спис.
  
  
  Ти впевнений, що їх більше немає? Я думав, що це твоя візитна картка».
  
  
  Ейб Джефферсон обдарував його крижаним поглядом і зачинив за собою двері.
  
  
  "Це не моя візитна картка.
  
  
  Міс Ештон, мені дуже шкода”.
  
  
  Ліз вийшла зі свого кута, і боротьба припинилася.
  
  
  «Ейб, ти виглядаєш так, начебто не спав кілька тижнів. Сядь і випий».
  
  
  Джефферсон сів зі стогоном від утоми. «Дякую, але за боргом служби не п'ю».
  
  
  "Ти не чергуєш у моєму будинку", - рішуче сказала Ліз і налила йому здорову дозу імпортного бурбона. Нік доторкнувся ще теплий ассегай і сказав собі, що інциденти, створені не ним самим, зайшли досить далеко.
  
  
  Джефферсон з вдячністю проковтнув свою склянку і зітхнув.
  
  
  "Я бачу, що до цього не було прикріплено жодного повідомлення", - сказав він. «Але він був націлений не лише на вас. Сьогодні ввечері у кожного американця у місті було таке. Дік Вебб із посольства отримав таке в плече. Патрики загасили пожежу у своїй вітальні. І Тед Фергус повернувся додому і знайшов його спальня тліла. Інші були такими - вони, на щастя, не завдали жодної шкоди. Деякі з них прийшли із повідомленням. У повідомленні йшлося: «Вбивці-янкі йдуть додому. Очевидно, що це місто перебуває на піку температури. Це помилкова відплата. " Він осушив свою склянку і додав: "Принаймні, я сподіваюся, що це помилкова думка".
  
  
  «Це помилка, – тихо сказав Нік, – але я не думаю, що це відплата. Як вибух посольства. Чи знаєте ви, що ті ж бомби використовувалися під час бомбардування посольства Росії та нашого?»
  
  
  Джефферсон дивився на нього. "У нас немає можливості порівнювати докази такого роду", - сухо сказав він. "Це не той звіт, який ми отримали з Москви".
  
  
  «Ні, можливо, ні. Але це звіт, який ми отримали з Москви та наших власних лабораторій. Те, що відбувається - це розрахована подвійна гра. Спочатку виставте американців у поганому світлі, а потім спробуйте відлякати їх за допомогою цієї фальшивої репліки відплати. Але ми не лякайся. І ми не так легко впадаємо у відставку. Я сподівався, що ти також. У світлі всього, що сталося сьогодні… О, до речі, Хакім благополучно дістався додому? "
  
  
  Напружене обличчя Ейба Джефферсона розпливлося в посмішці. «Так, слава Богу, принаймні щось пішло добре. Він дуже високо відгукувався про вас. Ми доглянули магазин цього травника, як ви і запропонували. Нагорі є дві маленькі кімнатки, і в одній з них живе старий, Принаймні так нам говорять в салоні краси. Стара, яка керує ним, яка називає себе Елен, знає практично все, що відбувається у її районі. Вона каже, що чоловік на ім'я Ласло, якого вона описує як зміїну людину з черепаховим обличчям, останні півроку періодично займає іншу кімнату. Іноді вона не бачить його тижнями, а потім приходить і залишається на кілька днів. Він повернувся вчора після відсутності протягом тижня або близько того, а потім він, мабуть, пішов уночі, тому що він повертався двічі сьогодні - спочатку досить рано, невдовзі після того, як вона відкрилася, а потім знову між тридцятьма і двома годинами. Вона теж побачила вас і описала вас як дуже красивого і видатного, але досить зарозумілий. «Думає, що він страшенно важливий, - ось що вона сказала». Він посміхнувся. Його втома, здавалося, минула, і його гумористичні очі були насторожі.
  
  
  "Дуже проникливий старий мішок", - без злості зауважив Нік. "А з того часу?"
  
  
  "Лазло одного разу вийшов, щоб поїсти. В іншому він, здається, чіплявся за цю кімнату. Як ви знаєте, у нас немає ні права, ні причин обшукувати її або допитати його. І також прослуховувати телефон старого, який ми знаходимо, є прибудова нагорі". Що стосується різних пристроїв підслуховування у вашій кімнаті, то ми виявили їх джерело в кімнаті над вашою.Хоча ми були готові засікти будь-які поспішні від'їзду після того, як ми обірвали дроти, ніхто не пішов.І нікого не було.було пристрій для підключення магнітофона, коли ви використовували свій телефон, і ще одним повільно працюючим магнітофоном, що прослуховує вашу кімнату.Очевидно, що той, хто помістив їх туди, повинен тільки повернутися в зручний час, щоб отримати плівки. і чекали. О, ми були дуже розумні". У його тоні прозирала зневага до себе. "Єдиною людиною, яка підійшла до кімнати, був електрик, який розповів про перевірку короткого замикання в зазі млявих дротах. Він пішов у своїх справах і пішов. Лише через кілька годин Стоунволл повернувся, щоб перевірити своїх людей. , що ми зрозуміли, що електрик був найбільш підходящою людиною для цієї роботи. На той час він зник. У нас є опис, але ми його повністю втратили».