Шкловський Лев Борисович : другие произведения.

105-144 Кіллмайстер збірка детективів про Ніка Картера

Самиздат: [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:


Оценка: 10.00*3  Ваша оценка:

  
   ◦
  
  Шкловський Лев
  
  105-144 Кіллмайстер збірка детективів про Ніка Картера
  
  
  
  
  
  105. Список http://flibusta.is/b/626870/read
  The List
  106. Фанатики Аль Асада http://flibusta.is/b/608930/read
  The Fanatics of Al Asad
  107. Змова Зміїного Прапора http://flibusta.is/b/609234/read
  The Snake Flag Conspiracy
  108. Перебіжчик http://flibusta.is/b/607232/read
  The Turncoat
  124. Азіатська пастка http://flibusta.is/b/623753/read
  The Asian Mantrap
  125. Грозовий удар у Сирії http://flibusta.is/b/607570/read
  Thunderstrike in Syria
  139. Восьмий картковий стад http://flibusta.is/b/610988/read
  Eighth Card Stud
  140. Місце самогубства http://flibusta.is/b/628845/read
  Suicide Seat
  142. Війна у хмарах http://flibusta.is/b/607567/read
  War From The Clouds
  144. Зв'язок з койотом http://flibusta.is/b/624460/read
  The Coyote Connection
  
  
  
  
  Картер Нік
  
  
  перелік
  
  
  
  Оригінальна американська назва:
  
  
  The List
  
  
  ПЕРЕЛІК
  
  
  
  Переклад Льва Шкловского
  
  
  
  ПЕРША ГЛАВА
  
  
  
  Його не було в Червоному Китаї, але неможливо було відчути його присутність дуже близько. Стіни магазину китайського декоративно-ужиткового мистецтва, осередку маоїстської пропаганди, були обвішані портретами Великого Рульового з добродушною усмішкою на обличчі. Однак плакати і написи загубилися в мерехтливому барахлі, що надає Гонконгу його місцевий колорит, і пішоходи, штовхаючись Кантон-роуд, пройшли, навіть не глянувши на плакати з величезними гаслами, що запам'ятовуються.
  
  
  Для мене Нью-Йорк виглядав провінційним у цьому мурашнику, що кишить мурашником. Я не міг зробити ні кроку, не натрапивши на компактний натовп, що заповнив вулицю, або не озирнувшись на міріади симпатичних маленьких дівчаток, які є однією з принад Коулуна, найбільшого материкового міста британської колонії.
  
  
  Тим не менш, того ранку в мене не було очей. Я збирався укласти угоду, а не одну з тих рутинних речей, які кидаються у вічі. З Кантон-Роуд я звернув у провулок на Натан-Роуд, одну з головних вулиць міста. У мене була зустріч далеко від переповнених кіосків та американських барів. І людина, яку я збирався зустріти, не любив, щоб її змушували чекати.
  
  
  Згідно з файлом AХ, з яким я ознайомився у Вашингтоні, По Чу був найвідомішим з китайських подвійних агентів. Оскільки жадібність була універсальною мотивацією, нестачі у попередниках був. Але, наскільки мені відомо, майже всі вони залишили цей світ заради найкращого. Досягши похилого віку тридцяти чотирьох років, Пой Чу вже досяг відомого результату. Потім він мав час зробити собі ім'я. Інформація, яку він продавав, мала репутацію, по-перше, дуже надійну, а по-друге, цілком секретну.
  
  
  Справа, яка принесла мені, стосувалася лише однієї з цих відомостей. І я був готовий сплатити ціну. Директор Хоук був гранично зрозумілий: документ, запропонований Пой Чу, може дозволити нам спантеличити Пекін. Він усе ще мав потрапити до наших рук... Одне було зрозумілим: матеріали, які нас цікавили, залишили Китайську Народну Республіку. Сама по собі ця приголомшлива спритність рук заслуговувала на овації стоячи. Як міг подвійний агент це здійснити? Я не знав. Насправді я майже нічого не знав, крім місця зустрічі, яке він мені призначив. За його словами, турецька лазня, в якій я мав його зустріти, була одним із найбезпечніших та найвідокремленіших місць у місті. Цей притулок для епікурейців з ім'ям Юе Лан, що викликає виклик, - «Les Spectres en Anger» - розташовувався на Темпл-стріт, затиснутий між «палацом» чоп-суєю і маленькою пральною.
  
  
  Переговори мали відбуватися у парилці. Коли Спій Чу зв'язався зі мною в моєму готелі, я зрозумів за його голосом, що врегулювання угоди стало терміновим. Металевий відбиток страху змусив мене відчути, що не можна гаяти час. Чи чули пекінські мандарини про його подвійну гру? Чи були у Пой Чу підстави вважати, що його дні вважаються? У будь-якому разі він втратив той веселий та впевнений тон, який я знав його під час наших попередніх інтерв'ю.
  
  
  Мені знадобилося трохи більше чверті години, щоб дістатися Темпл-стріт. Я напевно взяв набагато більше часу на поїздку на таксі з-за нескінченного потоку машин, що прямують до Star Ferry в кінці Натан-роуд. Туристи у цих віддалених районах були рідкістю.
  
  
  Я опинився її в центрі, але, крім натовпу вуличних торговців, здавалося, ніхто не цікавився мною. Відкидаючи низку пропозицій, що варіювалися від порнографії до обробленого опіуму, я, проте, намагався поквапитися, уникаючи того, щоб мене помітили. Але якщо хтось мене чатує, їм потрібен час, щоб злитися з натовпом.
  
  
  Будинок 27 на Темпл-стріт був старий і напівзруйнований будинок. Двері були зачинені. Я подзвонив, не зводячи очей. Мабуть, моя присутність у цих місцях нікого не зацікавила. Проте з деяким полегшенням я побачив, що двері відчинилися, дозволяючи мені увійти до Логово розгніваних привидів. Так і не зумівши стримати свою природну цікавість, я нетерпляче озирнувся у пошуках їх, бажаючи дізнатися, як вони виглядають. Але істота, яка здалася мені, не була примарою.
  
  
  Сукня з широким розрізом на обтягнутих шовком ногах ідеально підкреслювала струнке тіло щедро подароване матір'ю-природою. Сказати, що вона була приголомшливою, навряд чи буде справедливо. Вона була просто приголомшливою. І, ніби її форм було недостатньо, щоб привернути увагу, у неї були блискучі очі типу «йди і подивись сюди, моя люба», які чіплялися за твої і не відводилися, будь ласка, чи ні. Мені це сподобалося.
  
  
  Вона зігнулася навпіл і запросила мене увійти, простягнувши руку з величезними нігтями, покритими криваво-червоним лаком. Наприкінці вузького коридору я обминув фіранку з бісеру і пішов за нею у приймальню, оформлену в стилі сучасного масажного салону. Чорний оксамит і червоний нейлон були змішані з буйством пінопласту та штучного дерева з дерева тика. Безліч китайських ляльок, кожна з яких була привабливішою за іншу, лежала на диванах і диванчиках.
  
  
  - Месьє хоче повне лікування із добавками? - спитала господиня, поклавши руку на плече.
  
  
  Вона висунула одну ногу. Шматки сукні розсунулися, оголивши стегно, обриси якого заслуговують на вивчення, а трохи вище - зародок «доповнення».
  
  
  - У нас дуже чисті дівчата, - запевнила вона.
  
  
  Потім, як торговець кіньми, що пропонує живу худобу, вона взялася без подальших преамбул хвалитися мені незліченними якостями свого стада. За його словами, персонал та обслуговування не мають собі рівних. Вона змусила мене так сильно захопитися і так зацікавитися, що за інших обставин я, можливо, перестав би спокуситися і поторгувався. Бо якою б не була ціна, я тепер був певен, що окуплю свої гроші. Але на мене чекали.
  
  
  Я запитав. - У вас є парилка?
  
  
  Миттєво на червоних губах дами з'явився похмурий вигляд. Тактильні задоволення, які вона намагалася мені дати, були явно прибутковішими, ніж просто парилка.
  
  
  Вона наполягала. - Не треба масажу?
  
  
  - Ні, - відповів я.
  
  
  Вона зробила мені жест рукою, значення якого, я вважаю, розуміють усі без необхідності додавати слова.
  
  
  - Ні, - повторив я. Не сьогодні. Але все одно спасибі.
  
  
  "Добре", - сказала вона, виглядаючи глибоко стривоженою. Тож нам сюди.
  
  
  Вибачаючись, що я став причиною такого розчарування, я поспішив наслідувати її приклад. У дальньому кінці кімнати були відчинені жерстяні двері, і я пішов за нею в кімнату по підлозі, вкритій чорною та білою пластиковою плиткою.
  
  
  - Я дам тобі ключ від твоєї роздягальні. Це вісімнадцять гонконгських доларів (3 долари США) - вона пояснила, перш ніж саркастично додала: Чи не буде це занадто багато для гаманця мосьє?
  
  
  - Все гаразд, - відповів я. Думаю, я побалую себе цим маленьким божевіллям.
  
  
  Двері за моєю спиною сердито грюкнули.
  
  
  Я заплатив за вхід, взяв портфель і ключ, які мені дали, і подався шукати свою роздягальню. Місце було приблизно таким же універсальним характером, як непристойний жест Леді Дракон. Зі своїми прикрученими до підлоги дерев'яними лавами та білими шафками з вм'ятинами та іржею він у будь-якому разі виглядав як кілька американських роздягальень.
  
  
  Я був один, що дозволило мені спокійно розплутати кобуру. Довелося прибрати мій 9-міліметровий Люгер Вільгельміну, принаймні тимчасово. Мені було важко прийти в сауну з рушником, прив'язаним до талії, та Вільгельмін під пахвою. Я все ще міг тримати П'єра, моє маленьке яйце, повне смертельного газу, яке я сховав у промежині. Мій прекрасний кинджал, старий добрий Х'юго збирався побути тихо з Вільгельміною, теплою у своєму замшевому футлярі.
  
  
  , Насправді, у мене не було причин підозрювати Пій Чу. Йому було що продати мені, а в мене була хороша винагорода, яку я міг дати йому натомість. Тому основна ділова позиція - утримуватися від спроб зазіхнути життя клієнта.
  
  
  Ця сума становила двісті тисяч доларів, за яку багато хто продав би батька та матір. Але документ Пій Чу був безцінний, і, звичайно, він, як ніхто інший, міг знати це. Тому моїм єдиним обґрунтованим побоюванням було дізнатися, що він відмовиться від моєї пропозиції. Але в нинішньому вигляді було б безглуздо відмовлятися. А поки що мені довелося задовольнятися своїм соло. Без перегородки. І з великою майстерністю. Я сподівався, що Пій Чу буде достатньо загнаний у куток, щоб накинутися на мою пропозицію. Якби він цього не зробив, все одно було б час імпровізувати. Але нас там не було...
  
  
  Дотримуючись цієї дуже важливої аргументації, я перестав роздягатися і обернув пошарпаний рушник навколо талії, вихідний колір якого мав бути білим. Моя зброя залишилася в невеликій металевій шафі, я прикріпив ключ до кісточки за допомогою гумки, призначеної для цієї мети. Потім я вирушив у парову лазню, що на кожному кроці супроводжується дзвоном. «Дін! Донг! Маленький ключик радісно дзвенів на моїй нозі. Якби моє інтерв'ю з Пою Чу відповідало цій сприятливій гармонії, боги були б зі мною.
  
  
  Але як тільки я штовхнув важкі сталеві двері, що вели в парну, я відчув себе так, наче мене кинули боги. Або, точніше, вони запросили мене випробувати смак пекла. Густа задушлива пара не давала мені побачити, куди я ступаю. Непрозорі хмари наповнили атмосферу духовки. За кілька секунд я відчув, що став героєм пригод омара в каструлі шеф-кухаря. Краплі поту виступили у мене на грудях, і піт, що струмує з чола, затуманив мій зір.
  
  
  Я витер обличчя тильною стороною долоні і почекав, поки очі звикнуть до темряви. Через кілька хвилин я відчув, що можу пройти в кімнату з цементною підлогою, не зіткнувшись з дерев'яною лавою чи спітнілим, сонним клієнтом. Щодо лав, то незабаром я побачив, що їх багато у великій прямокутній кімнаті. Але клієнти, озброєні порадою мадам Дракон, очевидно, всі віддали перевагу насолодитися масажем. І, можливо, зайве… Як би там не було, це мене ідеально підійшло. Занедбаний хаммам був ідеальним місцем для делікатних переговорів, які я збирався вести.
  
  
  На мить мені здалося, що я приїхав рано, бо жодна з лавок з водою, що капає, не була зайнята. Я напружив очі, намагаючись миттю побачити подвійного агента. Не побачив і вирішив покликати його.
  
  
  - Співай Чу! - крикнув я голосом, спотвореним вологим повітрям.
  
  
  Не відповівши, я забрався на лаву і почав прогулюватися.
  
  
  От коли я його побачив.
  
  
  Він був праворуч від мене, розтягнувшись на високій лежанці. Жар, мабуть, ударив йому по голові, бо він задрімав. Я не міг повірити своїм очам. Як він міг спати, коли температура була близько 50®? Пробудження з помпою не входило до програми нашої зустрічі. Але мені це здавалося неминучим. Переступивши через кілька лав, що відокремлювали мене від нього, я підняв руку і поплескав його по плечу. Безрезультатно. Очевидно, Спій Чу не спав чуйно.
  
  
  - Співай Чу! - повторив я, змушуючи свій голос трохи пробити ватяний серпанок. Прокидайся, старий! Ми маємо зробити справу.
  
  
  Він усе ще не рухався. При висхідному русі гарячого повітря пар був удвічі щільнішим на своїй висоті, ніж на рівні землі. Я ледве міг його розрізнити, і його голова була повернута до стіни, з якої капав конденсат.
  
  
  - Вітання ! Вставай, старий! Я нетерпляче кликав, намагаючись повернути його обличчя до мене.
  
  
  Я відчув, як піт стікає по моїх руках. Піт? Але немає. Він був надто щільним, надто липким.
  
  
  Я глянув на свої пальці. Вони були червоні!
  
  
  «Боже…» – мимоволі пробурмотів я.
  
  
  Я відступив на крок і подивився на подвійного агента. Його губи скривилися в гримасі страху, подиву, застиглого від трупного задухи. Його скляні, неживі очі витріщились.
  
  
  Горло Спів Чу було різко перерізане від вуха до вуха. Дуже акуратна робота.
  
  
  Інструмент повинен був бути загостреним, як скальпель хірурга, і використовуватися з вражаючою точністю. Сонна артерія та яремна артерія, ймовірно, були розірвані, судячи з крові, яка залила його плечі та живіт. Він втратив кілька літрів, мабуть, за кілька хвилин, а може, й менше.
  
  
  У будь-якому випадку було зрозуміло одне: він не міг вести переговори.
  
  
  Він мав з одягу тільки рушник, ідентичний моєму. Я розв'язав його по совісті, але воно не приховувало нічого, крім особистих ділянок, забруднених кров'ю, що напівзгустилася. Незважаючи на задушливу спеку, яка продовжувала підніматися, Пой Чу почав остигати. Її шкіра стала обвислою, і там, де вона не була червоною від крові, вона була молочно-білою, як живіт мертвої риби. Я нічого не міг зробити для бідолахи, а жалість не входить до мого репертуару.
  
  
  Перед тим, як покинути його, я доклав усіх зусиль, щоб притиснути його обличчя до стіни. Якщо невдалий клієнт не зіткнеться віч-на-віч з його жахливими останками, це затримає момент, коли його смерть буде помічена. І після його відкриття я буду в безпеці в стінах свого готельного номера.
  
  
  Коли я пішов одягатись, мою увагу привернула відкрита роздягальня, замок був залитий кров'ю. Напевно, співай Чу. Там я знайшов купу одягу, розірваного з тією ж обережністю, з якою перерізали горло їхньому власнику. Вбивця нічого не залишив на волю нагоди. Він навіть був досить скрупульозний, щоб розрізати підкладку піджака та кишені штанів. Моє переконання утвердилося: він шукав те саме, що я. Спій Чу сказав мені, що планував покласти свій документ у безпечне місце, доки він не отримає своєї оплати. Тому малоймовірно, що він залишив товар, якими ми хотіли володіти – мій конкурент і я – лежати у роздягальні. Але який конкурент?
  
  
  Смерть Спій Чу мене вразила. Я загубився посеред пустелі без карти та без компасу. Але інформація, яку він хотів продати мені, була дуже важливою, і про те, щоб опустити завісу, не могло бути й мови, незважаючи на невдачу однієї з головних дійових осіб. Невже подвійний агент залишив за собою слід - яким би тонким він не був - який би дозволив мені вистежити його секрет? Я піддав уривки одягу якомога ретельнішим оглядом, довівши своє дослідження до п'яти туфель. Хто знає, чи не порожні вони...? І навіть якби самого документа там не було, міг би бути ключ, який міг би направити мене в моєму дослідженні.
  
  
  Але з набору хитрощів секретного агента взуття Пой Чу було просто зроблене для ходьби. Через відсутність інших ресурсів я перебрав усе, що залишилося в роздягальні, і нарешті знайшов затиснутий між верхньою полицею та металевою перегородкою шафи невеликий аркуш паперу. Може, він стягнув з Пою Чу одяг, коли його вбивця перевірив його.
  
  
  Роздягальня все ще була порожня. Я схопив папір кінчиками пальців, щоб побачити його на світлі. Я прочитав: Фунг Пін Шань Мус… Це була лише половина брудного пом'ятого вхідного квитка до музею Гонконзького університету, який я добре знав. До теперішнього часу інша частина мала бути в музейному відрі для сміття. Він був дуже тонкий. Але саме на звороті квитка я зробив відкриття. Там пером намальовано дві китайські ідеограми. Я розшифрував: Тоу Ван. Ім'я власне. Цієї людини серед моїх знайомих не було, але це було краще, ніж нічого.
  
  
  Я замкнув роздягальню покійного Пої Чу і вставив ключ усередину через отвір у двері з жалюзі. Відлуння його падіння на дно металевої шафи здалося мені оглушливим у великій пустельній кімнаті. Виявивши, що мені більше нема чого робити в цьому місці, я пішов у свою роздягальню, коли від відомого неприємного відчуття в мене затремтів хребет.
  
  
  - Яке чудове місце, чи не так? - зауважив за моєю спиною голос, наголос якого міг статися тільки з королівства Її Милостивої Британської Величності.
  
  
  Змерзле обличчя пістолета застрягло у мене в попереку.
  
  
  - Безперечно, - сказав я. Судячи з форми стовбура вашого пістолета, я припускаю, що ви збираєтеся застрелити мене з Smith & Wesson Model 39. І, якби я насмілився, я навіть зайшов би так далеко, що посперечався, що ви цього не зробите.
  
  
  – Чудова проникливість, оцінив це мій співрозмовник.
  
  
  
  Інша людина, голос якої я ще не знав, видав саркастичний вибух сміху.
  
  
  «Що ви хочете, - спитав я, скромно знизавши плечима, - може не треба загрожувати, вам потрібно попрацювати своїми мізками.
  
  
  Двоє чоловіків перестали сміятися.
  
  
  «Я сподіваюся, що ви виявите таку ж проникливість, коли справа дійде до співпраці», - сказав чоловік із британським акцентом, штовхаючи мене вперед ударом своєї зброї.
  
  
  Очевидно, він не був новачком. Найменша помилка, і я був пристрелений, сумнівів не було. Несподівано, незважаючи на привабливість свого місцевого колориту, Гонконг – і, зокрема, район Темпл-стріт – просто втратив у моїх очах багато чарівності.
  
  
  
  
  
  
  РОЗДІЛ ІІ.
  
  
  
  Я все ще тримав невеликий папірець між великим і вказівним пальцями. Коли я проходив через двері, мені вдалося впустити його на підлогу, не будучи поміченим моїми ангелами-охоронцями.
  
  
  Smith & Wesson від British Accent досі був притиснутий до моєї попереку. Я не міг не думати про величезну криваву дірку, яку снаряд проробив би в моєму тілі при найменшому натисканні пальця на спусковий гачок.
  
  
  «Я сподіваюся, що ти ще не надто спітнів», - сказав він, видавши короткий сухий сміх.
  
  
  Безперечно, це має бути жарт.
  
  
  - Ні, поки що ні, - відповів я. Але сьогодні я наситився парною. Повірте, я не збираюся знову ступати в хаммам.
  
  
  "Нашому другу вистачає гумору", - крикнув він своєму приятелю. Але я підозрюю, що він сміятиметься недовго.
  
  
  Я так і не побачив, як виглядають мої нові знайомі, і спробував трохи повернути голову. Але тільки-но я рушив з місця, як "British Accent" сильно вдарив мене по обличчю. У нього було кільце на мізинці, і при ударі різьбленого каменя встромився в основу моєї шиї.
  
  
  "Ти не можеш рухатися без дозволу, мій друже", - порадив він мені крижаним голосом.
  
  
  Його почуття жарту не могло встояти перед вологою спекою. Тон його зауваження пахнув садизмом, грубою жорстокістю. Я відчував себе дедалі менш невимушено.
  
  
  Рука без кільця з товстими волохатими пальцями перетнула моє поле зору. Потім він стусаном відчинив двері і ввічливо запросив мене пройти повз. Маленька дерев'яна табличка, написана від руки, сказала мені, що ми йдемо в сауну. Це було так само приземлено, як тривожно. Не маючи вибору, я увійшов. За нами зачинилися важкі, практично недоторкані двері.
  
  
  Нарешті, мені було дано побачити обличчя моїх щасливих товаришів. Ноги розсунуті, "британський акцент" досі тримав мене під прицілом. Її погляд, прикутий до мене, не віщував нічого доброго. Він був типовим колонізатором, зображеним на фотографіях Епіналя: у білому льняному костюмі та старовинній смугастій краватці у стилі англійських шкіл. Він, безперечно, уявляв, що його безжальний погляд зміцнить його позицію сили, і я не зробив нічого, щоб обдурити його. Не бажаючи викликати в нього підозр, я намагався виглядати якомога наляканішим. Але при цьому я вивчив його незграбні риси обличчя і його сірі очі, теплі, як льодовик. Моє спостереження завершилося, я був певен, що ніколи раніше не зустрічав цю людину.
  
  
  Його чарівний друг був мені невідомий. З розчавленим носом, вухами на кшталт капустяного листя, у нього була голова вибивали або колишнього боксера. Він був приблизно на п'ятнадцять сантиметрів нижче за іншу, і коротку масивну статуру. Я відразу зрозумів, що це та людина, на яку не можна наступати.
  
  
  "Британський акцент" порушив мовчання.
  
  
  - Розслабся, мій хлопчику, і сядь.
  
  
  Його усмішка відкрила мені блискучі зуби, на яких була золота коронка. Це була зовсім не та посмішка, яку я очікував знайти в людини, якій, мабуть, було зручніше на хокейному полі, ніж у чайній.
  
  
  Я відступив, поки мої руки не торкнулися поверхні дерев'яної лави. Я вчинив мудро, як мені радили. Все змусило мене повірити, що на даний момент мені все ще нема чого боятися, що «Сміт і Вессон» дивиться на мене своєю великою синьо-чорною зіницею. Сухий жар у сауні змушував мене рясно потіти, і час від часу я витирався рушником.
  
  
  Я знав, що коли настане час, необхідно буде уникнути прослизання. Але як би там не було, я чекав, коли двоє моїх нових друзів розпочнуть дискусію. Тому що я так само хотів, як і вони, краще пізнати один одного.
  
  
  - Добре, - з широкою посмішкою почав "British Accent", скажіть, що ви робите в Юе Лані, сер…?
  
  
  - Морлі. - Джошуа Т. Морлі, - відповів я, притулившись ліктями до тіла.
  
  
  Крихітне татуювання AХ, яке я носив на вигині правої руки, не можна було показати за будь-яку ціну. Якби випадково його погляд упав на них, мого прикриття не було б. І, мабуть, від мене одночасно.
  
  
  «Прекрасно, містере Морлі», - сказав він із широкою задоволеною усмішкою. По-перше, мені здається, що ви не завсідник цього закладу. Крім того, наскільки я розумію, ви щойно пропустили побачення з так званим Співом Чу ...
  
  
  - Співай що?
  
  
  - Обережно, містере Морлі! Я вмію жартувати! Тож дайте відповідь, будь ласка, на мої запитання. Я досить зрозумілий?
  
  
  - Добре. Якщо вам це подобається, мій хоробрий сер.
  
  
  «Якщо ви розумієте основні правила, – втрутився він, ігноруючи мій сарказм, – я думаю, у нас не буде проблем зі спілкуванням.
  
  
  Потім, ні на секунду не відпускаючи годинника, він нахилився і прошепотів щось безформному юшку свого приятеля.
  
  
  Я не чув цього, але, бачачи, як спалахнуло обличчя іншого, я зрозумів, що отримані інструкції будуть виконані з радістю та запопадливістю. Справді, за менший час, ніж треба сказати, його кулак врізався мені в спину.
  
  
  Він запитав. - Зараз?
  
  
  Це було його перше слово. І він більше нічого не сказав. Однак я помітив сильний східноєвропейський акцент. Очевидно, він народився ближче до країни Распутіна, ніж Бенджаміна Франкліна. Це, до речі, ідеально підходило до стилю його пом'ятого гангстерського костюма 40-х років, взутих хрумких скоринок, рваного коміра і пошарпаної чорної краватки. Але якщо Распутін не відрізнявся елегантністю свого одягу, то, з іншого боку, слід зазначити звірячу силу, що виходить від його істоти.
  
  
  «Коли хочете, мій любий друже», - сказав Блан у костюмі, дедалі більше макіавелістський і впевнений у собі в міру того, як проходили хвилини.
  
  
  Мене це цілком влаштовувало. Чим більше вони думали, що мене паралізував страх, тим важче було застати їх зненацька. Але часу ще не було. Тому коли чемпіон Східної Європи з боксу скрутив мені руку, я просто стиснув зуби, щоб придушити крик болю. Потім я глянув на пістолет, його зловісне дуло було спрямовано прямо в центр моїх грудей.
  
  
  - Так? - поцікавився найбалакучіший із тандему. Так буде краще? Чи бачите, містере Морлі, мій друг точно знає, як це зробити. Отже, давайте продовжимо цю невелику розмову. Але де ми зупинились?
  
  
  "У Гонконгу", - сказав я.
  
  
  «Звичайно, – погодився „British Accent” з дуже вимушеним сміхом, – цей маленький британський анклав, який хтось, можливо, набагато душевніший, ніж я, назвав «Китаєм у сірому фланельовому костюмі». Але є й інші речі, якими я був би захоплений набагато більше. Не змушуйте мене нудитися, містере Морлі. То які у вас були стосунки з нещасним По Чу?
  
  
  - Я не знаю, про кого ви кажете.
  
  
  - Справді? - Сказав "британський акцент", майже непомітно показуючи своєму асистенту.
  
  
  Потужним ривком горила практично відірвав мені руку, а потім за частки секунди повернув її у вихідне положення. На мить я подумав, що він вивихнув мені плече. Жорстокий дубль був виконаний з феноменальною швидкістю, точністю та легкістю. Нічого не зашкодивши. Болісний біль розірвав мені весь бік. Але "Сміт і Вессон" був там, я нічого не міг вдіяти.
  
  
  "На кого ви працюєте, містере Морлі?"
  
  
  - Для невеликого конференц-центру, що знаходиться на тому самому тротуарі.
  
  
  Новий знак "британський акцент". Знову рука Распутіна на моїй руці. Костяшка мого плеча скрипіла, як старий обрубок, кинутий у полум'я.
  
  
  "Я ... я працюю позаштатним співробітником", - зумів пробурчати я.
  
  
  Зміст моєї відповіді, здавалося, вислизнув від Распутіна. Але інквізитор у білому мовчазно наказав йому, і він послабив хватку.
  
  
  "Це набагато краще", - сказав британський акцент. А тепер розкажи мені, що було в Пой Чу, що було так цікаво для тебе.
  
  
  - Я... я...
  
  
  І знову хуліган смикнув мене за руку. Біль відбився в моїй голові, і я відчув, що мої очі ось-ось вилізуть з орбіт.
  
  
  - Ходімо, містере Морлі, будьте розважливі, кажіть. Якщо тільки ви не відчуваєте, що втрачаєте здатність використовувати ту руку, потім іншу, потім одну ногу і таке інше.
  
  
  - Е... Він... він хотів продати мені якийсь товар.
  
  
  – А! нарешті ми підійшли до найцікавішого! А що за товари, містере Морлі?
  
  
  - промислові алмази.
  
  
  Жорстока усмішка спотворила риси обличчя "British Accent".
  
  
  - Містер Морлі, ви дурень! - виплюнув він, виразно співаючи кожен склад. Але найгірше те, що ви мене теж вважаєте дурнем! І ось чого я терпіти не можу з боку підмайстрів твого вигляду!
  
  
  Він ступив до мене, погладжуючи пальцем спусковий гачок пістолета.
  
  
  - Обидві руки! - крикнув він своєму приятелю.
  
  
  Ця ідея, схоже, не викликала у Распутіна особливих проблем із совістю. Він схопив мою іншу руку і довів її до краю міцності. Його руки, потужні, як сталеві пазурі, схопили мої зап'ястя. Я знав, що все ще можу вирватися на волю. Але зараз не час влаштовувати їм невелику демонстрацію тхеквондо, карате у корейській моді.
  
  
  "А тепер невелика прогулянка, містер Морлі", - пустотливо посміхнувся "British Accent", явно задоволений своїм веселим жартом.
  
  
  Распутін штовхнув мене вперед, щоб збити з лави. З руками за спиною я не міг підвестися. Він змусив мене пригнутися, поки я не виявився практично віч-на-віч з гарматою «Сміт і Вессон». "Британський акцент" втратив самовладання. Він не міг приховати сильну радість, яку він відчував, бачачи, як я страждаю. Його садистське обличчя осяяло сяючим виразом обличчя, і він задоволено кивнув.
  
  
  "Ви ідеальні, містере Морлі", - вигукнув він. Роль ідеальна для тебе. Приведи сюди нашого друга, - додав він до адреси свого поплічника, вказавши на кінець перегрітої кабінки.
  
  
  Я сидів навпочіпки, весь у поті, мої руки були скручені за спиною, і "британський акцент" тримав мене в страху, одягнений у свій білий костюм. Незважаючи на дискомфорт мого становища, я не міг не дивитись з подивом, оскільки не помітив ні краплі поту на його чолі.
  
  
  "У нього має бути кров рептилії", - сказав я собі. Але це цікаве зауваження швидко змінилося безпорадною віддачею, коли я зрозумів, куди мене веде співрозмовник Распутін.
  
  
  Він безжально штовхав мене до ґрат опалювальної системи.
  
  
  Оснащений серією вольфрамових резисторів з червоним кольором, пристрій виглядав як гігантський тостер. Ґрати утримувалися на місці сталевим каркасом, який на дотик був таким же гарячим, як і сам нагрівальний пристрій.
  
  
  "Чи бачиш, ми в Гонконгу в курсі останніх подій", - з жахливою гримасою вказав мені Білий-Костюм. Більше ніякого фінського дров'яного каміння. Ми сучасні та показуємо це! Отже, містере Морлі, ви все ще хочете продовжити цей невеликий експеримент? Чи готові ви до співпраці?
  
  
  - Я вже казав вам! Я наполягав, намагаючись стримати лють. Він хотів продати мені партію промислових алмазів. Він вкрав їх із ...
  
  
  - Не спрацює, містере Морлі! Британський акцент втрутився, навіть не дозволивши мені закінчити свій комерційний крок. Це взагалі не спрацює!
  
  
  Тепер він дивився на мене з убитим горем виразом обличчя доброго вчителя перед неслухняним учнем, який відмовляється слухати розум. Він несхвально клацнув язиком і спрямував свій пістолет на мене. Я був приблизно за чотири фути від решітки і вже відчував тепло печі, що виходило від неї.
  
  
  "Трохи ближче", - холодно наказав він.
  
  
  Распутін відсунув моє обличчя менш як на шість дюймів від теплового елемента. Мої вії і брови сіпнулися, випромінюючи запах смаженої свині. Напружуючи кожен м'яз, я робив усе, що міг, щоб відвернутися від палаючого заліза.
  
  
  "Отже, містере Морлі, нам дійсно доведеться відзначити себе на все життя?" Давай, відповідай мені чітко і тоді ти позбавиш себе цієї ганьби!
  
  
  Ти не хочеш ? Дуже добре. Піднеси його трохи ближче, любий друже.
  
  
  Распутін зробив це без вагань. Цього разу мені неможливо було придушити крик. У мене на лобі почали утворюватися пухирі. Незважаючи на те, що Smith & Wesson був до мене приставлений, мені терміново потрібно було щось спробувати. Боги не залишили мене повністю, тому що в цей момент рипнула дверна ручка. Безумовно, клієнт, який хотів насолодитися сауною… але користувався зручностями відповідно до їхнього основного призначення.
  
  
  Це був той випадок, на який я так довго чекав. Білий костюм повернувся, щоб піти і замкнутися зсередини. Я порахував він, е, сам - один, два, три - так само, як мій учитель карате ледве навчив мене. Безперечно, майстер Чун пишався б мною, якби побачив мене.
  
  
  Ти повинен був бути найшвидшим. Я знав, що це єдиний шанс. У мене не було часу доопрацювати корекцію удару чи стабільність роботи ніг. Швидше інстинктивно, ніж методично, я завдав приголомшливого удару ногою. Коли моя нога вдарила в коліно опонента, я був нагороджений тріском. Його крик болю супроводжувався ослабленням хватки, яка, проте, все ще заморожувала мене. Білий костюм, схоже, не хотів використати свій пістолет, мабуть, боячись заподіяти шкоду партнеру і опинитися переді мною на самоті.
  
  
  Я утримався від того, щоб сказати йому, що його ставлення заспокоює мене.
  
  
  У той момент, коли Распутін послабив хватку, я розвернувся на місці і, штовхнувшись, перестав вириватися. Він застогнав від люті і кинувся на мене, опустивши голову. Недостатня обережність з його боку: його підборіддя торкалося мого кулака. Він відкинувся назад, що дало мені необхідний простір, щоб ударити його високо по лобі.
  
  
  Це було дуже складно, ніж се-бон-ке-лу-ки, трюк з трьома рухами, який я ретельно репетирував знову і знову під критичним і вмілим поглядом майстра Чуна. Але не мені було хвалитися стилем. І тільки з невеликим академічним ривком я ухилився від "британського акценту", коли Аль Капоне зі східних країн впав. Безперечно, я був корисніший живим, ніж мертвим. Насправді "British Accent" не міг вирішити сплатити мій рахунок. Ця відсутність рішучості обернулася проти нього.
  
  
  - Сволота! - Вилаявся він, взявшись за замок.
  
  
  Але після всіх страждань, які він мені завдав, я не хотів відпускати його так легко.
  
  
  Моя права нога вже пішла в кидок, перш ніж я зрозумів, що роблю. Вона з глухим стукотом ударила "британський акцент" у скроню. Здивування і біль викликали пронизливий рев мого шановного товариша, який знепритомнів. Після кількох жахливих обертань у повітрі «Сміт і Вессон» із шумом казанка впав на підлогу. Але горила ще не сказав свого останнього слова. Він підвівся миттю і схопив мене за шию. Я відчув, як його могутні пальці вп'ялися мені в горло.
  
  
  На нещастя для нього, відповідь була готова.
  
  
  Він отримав різкий удар рукою, влучно названий «сон-нал-чі-ки», за яким відразу ж пішов поштовх у грудну клітку. Але він був крутим. Він видав тихий стогін, від якого я вдихнув в обличчя тепле смердюче повітря, але лещата в його руках продовжували перетворювати кадик на губку для посуду. Ще одна секунда, і я був готовий. Я вдарив у них кількома пальцями.
  
  
  Рука Распутіна безвольно повисла. Виригаючи незрозумілі прокляття, він почав трясти мене туди й сюди, як ганчіркову ляльку. Незважаючи на певне захоплення його опором, я не змусив себе зобразити злого хлопця.
  
  
  Бокове перекручування тулуба було недостатнім, щоб звільнити мене, але дозволило мені завдати йому удару у відповідь у підколінну ямку. Його нога зігнулася під ним, і я нарешті зміг отримати свій звичайний повітряний пайок. Другий удар стався відразу за першим, цього разу за інше коліно. Він похитнувся, очевидно готовий звалитися. Але його ресурси були вичерпані. Однією рукою, мізинець якої був схожий на роздутого рожевого дощового хробака, він почав ритися у своїй куртці-гармошці.
  
  
  Не чекаючи, поки він подасть мені свою візитку, імовірно у вигляді пістолета з глушником, я нагородив його жахливим ударом у селезінку.
  
  
  В принципі, мав би вибухнути орган нормального опору. Распутін остаточно звалився. Коли він проходив, його голова вдарилася об куток дерев'яної лави, і він мляво впав на підлогу, його губи сіпнулися в дурній посмішці.
  
  
  Позаду мене Білий-костюм все ж таки вирішив виділяти кілька крапель поту, що мені здалося дуже гарною ознакою для повернення до нормального життя. Він повзав рачки, шукаючи свій пістолет. Він мав велику рану у скроні. Маленька червона липка канавка спускалася його шиєю, перш ніж зникнути за коміром сорочки.
  
  
  «З повагою, Джошуа Т. Морлі», - сказав я, притискаючи п'яту до його руки щосили.
  
  
  Я жорстоко нокаутував його з метою безпеки. Чувся огидний шум розчавлених кісток та сухожилля. Пінистий рот "British Accent" розширився, як у бика на бійні, і видав хрипкий пронизливий крик пораненої тварини. Я взяв Smith & Wesson і зачинив двері сауни, щоб потрапити у більш гостинні місця.
  
  
  Тому що чим більше я думав про це, тим менше мені здавалося, що «Привиди гніву» часто ходять.
  
  
  
  
  
  
  РОЗДІЛ ІІІ.
  
  
  
  Однак бог знає, що тижнем раніше сауни, парні та парні не були в центрі моїх турбот.
  
  
  Я був у Вашингтоні і увійшов до офісу Хоку в штаб-квартирі AХ.
  
  
  "Сядь, Нік", - сказав він мені. Я буду з тобою за хвилину.
  
  
  Я сів у шкіряне крісло і терпляче чекав, коли з'явиться начальник. Крізь венеціанські жалюзі за старим обвітреним дубовим столом я міг бачити потік автомобілів, що кружляли пунктирними лініями навколо Дюпон-Серкл. Березень щойно закінчився при чудовій весняній температурі, але квітень, здавалося, був сповнений рішучості не применшувати значення цього висловлювання, і останні три дні небо падало на наші голови зливами.
  
  
  Я ненавидів цю дощову погоду. До того ж вологість атмосфери пробудила у вигляді пульсації неприємні спогади про укол, який я отримав у Нью-Делі, та про кулю, яка менше року тому пронизала мою ікру в Катманду. Але ті минулі місії, які зрештою увінчалися успіхом, були давньою історією. Зараз мене цікавили погляд і непроникне обличчя Яструба у глибокій медитації. Його очі дивилися на мене. Вираз, який, як мені здалося, я там прочитав, звучав як стурбованість, навіть невпевненість. Як завжди, він намагався використати гумор.
  
  
  – Ваш паспорт у порядку? - спитав він, закушуючи одну зі своїх отруйних сигар.
  
  
  "Як зазвичай, сер", - серйозно відповів я.
  
  
  «Дуже добре, – сказав Хоук. Тому що вам він знадобиться. Звісно, з новим ім'ям.
  
  
  - Куди ви мене відправите цього разу, сер?
  
  
  – Гонконг. Розпорядження президента.
  
  
  - Як завжди, сер.
  
  
  - Не завжди. Тільки коли справа стосується бізнесу, ем… безладного чи, ем… надто чутливого для хлопців із ЦРУ. Фактично, з деякого часу витоку інформації про національну безпеку набули вигляду крововиливів. Що навряд чи порадує серце Овального кабінету. Візьмемо, наприклад, цей задирок із цим перекладачем. Він поставив уряд у страшенно скрутне становище. Нам пощастило, що ми пережили спогади.
  
  
  Я терпляче слухав, час від часу киваючи головою, знаючи, що якщо Хоук так гасає навколо і навколо, то, мабуть, не без причини. Він обережно розчавив мокрий безформний недопалок своєї потворної сигари, потім потягся і витяг інший, у кращому стані.
  
  
  «Все це для того, щоб ви зрозуміли, що ми не можемо дозволити собі жодного безладу», - сказав він.
  
  
  Він знову зробив паузу, щоб запалити сірник. Полум'я розширилося, коли він затягнув сигару, перш ніж випустити гидку затяжку. Потім він поклав обидві руки на стіл і подивився мені у вічі, щоб переконати мене в серйозності ситуації.
  
  
  "Один із ваших колег був убитий два дні тому", - оголосив він мені.
  
  
  Я спитав. - Хто?
  
  
  - Роулінгс.
  
  
  - Чорт! Я б сказав, що він був страшенно хитрим лисицем. Ніколи не подумав би, що з ним може статися таке!
  
  
  "Я теж", - зізнався Хоук. Ми знайшли його у готельному номері. Він був мертвий уже кілька годин. Передозування.
  
  
  Вбивці хотіли, щоб це виглядало як самогубство. Зайве казати, що це було не так.
  
  
  - Де ж ?
  
  
  - У Гонконгу.
  
  
  - І тому ви мене туди відправляєте?
  
  
  "Цілком вірно", - відповів Хоук, відкинувшись на спинку стільця і випустивши криве кільце диму до стелі, яке було відображене його звукоізолюючою плиткою і на мить огорнуло кабінет непрозорим серпанком. - Звичайно, Роулінгс мав завдання, - продовжив він. Я надіслав його купити рулон мікрофільму. Він навіть не мав можливості зустрітися зі своїм контактом.
  
  
  - І я впевнений, що на цей контакт все ще чекає.
  
  
  Хоук кивнув головою.
  
  
  - Ім'я Спів Чу тобі відомо?
  
  
  Я опустив голову, щоб зосередитися, знаючи, що директор АХ та головний операційний директор уважно подивився на мене.
  
  
  - Та багато чого, - нарешті сказав я. Китайський подвійний агент, тридцять чотири роки, без шрамів або особливих видимих ознак, середнього зростання. Будь-хто, хто його не знає, віддасть йому Господа без сповіді. Він заслуговує на дуже невелику довіру. Але інформація, якою він ділиться, завжди є першокласною.
  
  
  "Дуже добре", - задоволено прошепотів Хоук. - А тепер, Нік, тримайся міцніше за підлокітники свого стільця, - додав він, скидаючи попіл своєї отрути від мух. Як би ви відреагували, якби я сказав вам, що Пой Чу вдалося отримати мікрофільм, що містить список усіх імен - я маю на увазі все, а не один або два або навіть півдюжини - все, список усіх китайських шпигунів - агентів, що діють на Заході та у Радянському Союзі?
  
  
  «Я б сказав вам, що він золота людина, сер», - відповів я, не в силах придушити легке захоплення.
  
  
  "Це саме те, що я думаю", - погодився Хоук, перервавши свою заяву ударом кулаком по своєму нещасному столу. Ви уявляєте, що є цей документ? Можливості, які він відкриває нам? Ми б усі знали про їхню мережу проникнення в цю країну, а також до Європи! І все це завдяки чому? До нашої політики примирення із Москвою! Зважаючи на все, їх начальник побоювався боротьби за вплив між двома блоками. Він зібрав усі імена в одному документі, щоб вони були під рукою на випадок, якщо хтось спробує його оминути.
  
  
  - Якщо до нас доходить, то це демонтаж усієї їхньої секретної служби, особливо тут, у Сполучених Штатах.
  
  
  "Вірно", - кивнув Хоук. Їхню мережу не відновити. Ти розумієш, Нік, що ми чекали на щось подібне з 1949 року? Ось чому Овальний кабінет не хоче жодних розбіжностей. Президент, СБ та Пентагон зроблять усе, щоб цей мікрофільм з'явився. І вони готові сплатити ціну.
  
  
  - Що становить ...?
  
  
  - Небагато. Принаймні за нашими критеріями. Двісті тисяч в американських доларах. Спів Чу навіть не говорив китайською - якщо дозволите - щоб отримати швейцарські франки. Я відчуваю, що він поспішає на пенсію, а для нього двісті тисяч доларів – це милий маленький вовняний шкарпетку. Тільки от заковика.
  
  
  - Я не очікував меншого.
  
  
  - Ми не знаємо, чи він зробив копію документа і чи оголосив він інший тендер.
  
  
  - У даному випадку Радянський Союз та КДБ?
  
  
  Хоук кивнув, відклав сигару і оглянув кінчики своїх нікотиново-жовтих пальців.
  
  
  «Єдине, в чому я можу присягнутися, - сказав він, - це те, що Пой Чу любить гроші. Якби наші радянські колеги випадково запропонували йому більше, ніж ми, він не вагався б ні секунди. Він продасть їм фільм ще до того, як ми встигнемо сказати «уф» та скоригувати наші пропозиції.
  
  
  - Для цього російським все одно необхідно зв'язатися з ним до того, як на його слід нападе Пекін.
  
  
  «Перш ніж ти зустрінешся з ним, Нік, – поправив Хоук. Невдача це просто не варіант. Схоже, що Пой Чу стурбований тим, що Пекін викрив його. На нашу думку, щось нагадує йому, що секретна служба Китаю знає, що він мікрофільмував список і перевіз його до Гонконгу. Він маневруватиме з найбільшою обережністю.
  
  
  «Зайве говорити, що мені доведеться зробити те саме», - зауважив я, встаючи. Коли ви хочете, щоб я пішов, сер?
  
  
  - Ви вилітаєте сьогодні ввечері з Даллеса. Ваш номер зарезервований на острові.
  
  
  «Найкращий готель у колонії», - прошепотів я.
  
  
  "Для N3 немає нічого надто хорошого", - відповів Хоук, намагаючись розсміятися.
  
  
  Йому це вдалося.
  
  
  - Під яким ім'ям я подорожуватиму, сер?
  
  
  - Морлі, - сказав Хоук, підводячись і простягаючи мені руку.
  
  
  Цей жест, так само формальний, як і похорон, навряд чи на нього нагадав. Я зрозумів, що як тільки я зачиню двері, він почне мучитися докорами совісті. За місію насамперед. І особливо за моє здоров'я, ніби він боявся, що я поділю долю бідного Роулінгса.
  
  
  "Джошуа Т. Морлі", - додав він.
  
  
  Ми потиснули один одному руки після цього роз'яснення.
  
  
  Через шість годин я пристебнув ремінь безпеки. Незабаром Боїнг 747 уже летів. Тридцять дві тисячі футів. Зі свого місця я більше не міг бачити Дюпон-Серкл. І тим більше стурбованого обличчя Девіда Хока.
  
  
  *
  
  
  * *
  
  
  З усього цього було ясно тільки одне: Спій Чу не був такий обережний, як слід.
  
  
  Хтось безперечно завадив йому розкрити мені схованку свого мікрофільму. Але ким був цей третій бік? З цього приводу я знав лише точний зміст дорогоцінного документа.
  
  
  Щодо двох людей, яких я зустрів у хаммамі – Білого-костюму та його майже мовчазного друга, – я був майже впевнений, що вони працювали на КДБ, тобто на радянський аналог нашого ЦРУ. "British Accent", ймовірно, був перебіжчиком на кшталт Макліна та Берджесса, російських шпигунів, які проникли до міністерства закордонних справ на початку 1950-х. Чи була у них зустріч із По Чу? Це було те, що я міг дізнатися лише тоді, коли мої припущення – і без того досить численні – були підтверджені твердими та незаперечними фактами.
  
  
  У будь-якому разі я був переконаний, що вони не несуть відповідальності за насильницьку смерть нещасного Спів Чу. Оскільки мікрофільм так само цінний для КДБ, як і для АХ, вони кинули б виклик своїм цілям, прибравши подвійного агента. Отже, вони прийшли до турецької лазні та виявили там труп. Як і я. Тепер вони були в такому ж сум'ятті, як і ваш покірний слуга, доблесний N3.
  
  
  Я повинен був припустити, що Пой Чу не збрехав мені, коли сказав, що сховав документ, чекаючи завершення переговорів. Я не мав іншого вибору, оскільки, попри те, чого я боявся на мить, він явно не носив його. Таким чином, логічно, що мікрофільм залишився там, де його сховали.
  
  
  "Але де він міг його покласти?" - подумав я, вислизаючи якомога обережніше з хаммама "Сердиті привиди".
  
  
  На нещастя для мене, фея-покоївка, яка зазвичай давала мені поради, була відсутня того дня. Я вибрав більш прямий маршрут, через Солсбері-роуд та Натан-роуд, до порома Star Ferry, за кількасот ярдів від мого готелю.
  
  
  У мене все ще був один козир: ім'я, написане на звороті шматка купюри, імовірно вислизнуло від пильності вбивці Пій Чу, а також "британського акценту" та його горили. Чим більше я думав про це, тим важливіше здавалося мені схопитися за цю підказку. По-перше, у Гонконгу було дуже мало музеїв. Колонія була сповнена ресторанів, масажних салонів та універмагів, але гостро потребувала культурних центрів. Крім того, мені здалося дуже незвичайним, що людина, якою була покійна По Чу, могла ходити в музеї. Подвійні агенти рідко встигають захопитися мистецтвом. Крім, звичайно, вкрасти там чогось.
  
  
  Все це, звичайно, призводило лише до здогадів та припущень. Але я повинен був спробувати ясно побачити це.
  
  
  Моя гіпотеза номер один полягала в тому, що Пой Чу вистежив агент з Пекіна, який був сповнений рішучості повернути мікрофільм, перш ніж його буде продано «ворожим» державам. А саме США чи СРСР.
  
  
  Моє припущення номер два полягало в тому, що Пой Чу допитували і, відмовившись співпрацювати, він зіпсував ті шанси, які в нього залишалися, на те, що одного разу він зможе спокійно піти на пенсію.
  
  
  Моя гіпотеза номер три нарешті передбачала обґрунтованість перших двох: замість того, щоб бути на шляху до Пекіна, документи, мікрофільмовані Пой Чу, все ще знаходилися в тому місці, де він їх зберігав.
  
  
  Отже, все це було на брудному, зім'ятому старому аркуші паперу. Точніше, на спогадах про дві ідеограми, що привели мене до музею Фунг Пін Шань Університету Гонконгу.
  
  
  Минуло двадцять п'ять хвилин, як я вийшов із сауни, коли ступив на острів Гонконг. Я пройшов невелику відстань до готелю «Мандарин», де сів на автобус №3 до місця призначення Бонем-роуд та музею.
  
  
  
  Тим не менш, я був на крок попереду "British Accent" та його друга. Ця перевага коштувала мені кількох поверхневих опіків на лобі, що за цих обставин було незначним інцидентом. Тепер, коли мій пістолет люгер - Вільгельміна повернулася мені під вигин пахви і старий добрий Х'юго був міцно прив'язаний до моєї руки, я відчував себе набагато менш вразливим, ніж раніше в "Злих привидах".
  
  
  Я також відчував, що не можу спокійно сидіти на своєму місці, дивлячись у вікно на яскраве видовище вулиці. Замислившись, я нахилився вперед, спершись ліктями на коліна, насупивши своє розпалене чоло, тоді як слова на звороті записки продовжували крутитися у мене в голові.
  
  
  Тоу Ван.
  
  
  Дивне ім'я цієї жінки. Хто б це міг бути? Сестра Спів Чу? Його мати ? Його дружина ? Його вчителька? Не мав уявлення. Але, сподіваюся, хтось зможе дати мені деяку інформацію у музеї.
  
  
  Музей розмістився у будівлі з повною архітектурною банальністю. Місце було безлюдним. Очевидно, це було не те, що можна було б назвати визначною пам'яткою. Як і більшість будівель на острові, музей Фунг Пін Шань, типове свідчення британської колонізації, не був більмом на оці, ні дивом. Він був просто безхарактерним.
  
  
  Швидкий огляд трьох його рівнів не приніс мені жодних цікавих відкриттів. Вітрини були заповнені керамікою, китайською порцеляною та бронзою, що вишикувалися в ряд, не дбаючи про естетику чи оригінальність. Насправді Спій Чу, можливо, вибрав це малолюдне місце, щоб сховати свій дорогоцінний мікрофільм. Гіпотезу не можна було виключати.
  
  
  Спираючись ліктями на вітрину, дивився на різні керамічні вироби, не бачачи їх. Мене не залишало питання: як розгадати таємницю Тоу Вана?
  
  
  Тихе поплескування по плечу повернуло мене до реальності. Я випростався і повільно обернувся. Молодий гід у великих окулярах дивився на мене з винною усмішкою на обличчі.
  
  
  «Будь ласка, не спирайтеся на вікна», - сказав він мені трохи уривчастою, але дуже академічною англійською. Розумієте, вони старі та тендітні.
  
  
  «Вибачте, - прошепотів я.
  
  
  Потім, раптом усвідомивши, що він може бути цінним джерелом інформації, я сказав йому, що захоплююсь захоплюючими колекціями, які я щойно побачив.
  
  
  - Тобі подобається ? - спитав він, явно втішений.
  
  
  - Дуже сильно ! Я збрехав, готовий на всі підлості, щоб увійти до нього в довіру. Я приїжджаю до Гонконгу кілька разів на рік у справах, і це вперше, коли я маю можливість відвідати цей музей.
  
  
  - Як шкода ! вигукнув юнак. Ви щойно пропустили незвичайну виставку.
  
  
  – А! - сказав я, стаючи все більш зацікавленим. Я не чув про це.
  
  
  - Це було чудово ! Чудовий! мій співрозмовник запевнив із азартом. На жаль, виставка закінчилася два дні тому.
  
  
  - Що саме?
  
  
  - безцінні археологічні скарби. Вони належать Пекінському музею історії Китаю і люб'язно були надані нам Китайською Народною Республікою.
  
  
  "Мені дуже шкода, що я пропустив ці чудеса", - сказав я. На цей час, я думаю, виставка повернулася до Пекіна.
  
  
  Молодий чоловік заперечливо кивнув. Рух струснув його пристрої, які ривками ковзнули до кінчика носа. Він поставив їх на місце роздратованим жестом.
  
  
  «Зовсім ні», - сказав він, коли до нього повернулося самовладання. Вона їде до бірманської федерації. Ви знаєте Бірму?
  
  
  Я не знав її, але вважав за краще переконати його у протилежному.
  
  
  - Рангуне, - ухильно відповів я, намагаючись не скомпрометувати себе.
  
  
  "Вам пощастило побачити частину країни", - сказав гід, кивнувши і з великою мрійливою посмішкою. Ох! подорожі ... Це мета мого життя! Але одного дня я цього досягну. Так, виставка відбувається через Рангун. Кредит є частиною програми культурного обміну. Повірте, це скарби, що становлять чималий історичний та художній інтерес!
  
  
  Я виглядав настільки засмученим, наскільки міг.
  
  
  - Якби я знав! - Сказав я, хитаючи головою, щоб відзначити своє глибоке розчарування. Але ви могли б пролити світло на щось зовсім інше… Ось воно: я чув про даму на ім'я Тоу Ван. Я б з нетерпінням чекав на зустріч з нею.
  
  
  . Якщо ви випадково знаєте її, ви, безсумнівно, зможете сказати мені, як я можу з нею зв'язатися.
  
  
  - Тоу Ван! вигукнув приголомшений юнак.
  
  
  Він поклав руку на її пряме чорне волосся і почав люто їх чухати, ніби відповідь на моє запитання свербіла на його шкірі. Потім він тихо пирхнув. Він явно докладав надлюдських зусиль, щоб стримати хихикання.
  
  
  - Ну, нарешті, відповів він, припустимо, я її особисто не знаю...
  
  
  Що могло бути для нього таким веселим? Проте я вирішив наполягти.
  
  
  - У такому разі ви могли б вказати мені на когось, хто її знає.
  
  
  Молодий чоловік схилив голову набік і довго дивився на мене, схиливши очі, у напівсмішній тиші.
  
  
  - Ти серйозно ? - нарешті спитав він мене з подивом. Хіба ти не морочиш мені голову?
  
  
  - Точно ні ! Я відповів, що все більше і більше приголомшений. Я ніколи не був таким серйозним. Щось змушує вас повірити, що я морочу вас?
  
  
  - Ну так! Тоу Ван мертва.
  
  
  – Мертвий! Але коли вона вмерла?
  
  
  - Ой, трохи більше двох тисяч років тому...
  
  
  Потім, не в силах більше стримуватися, хлопець вибухнув. Гучні вибухи сміху луною рознеслися по кімнаті.
  
  
  
  
  
  
  РОЗДІЛ IV.
  
  
  
  Очевидно. Не було можливості знайти Тоу Ван за його номером у телефонній книзі.
  
  
  Несподівано усвідомивши, що можу зрештою образитися на його зухвалість, мій молодий гід різко перестав полоскати горло.
  
  
  "Не зрозумій неправильно", - вибачився він. Але твоє питання було надто… кумедним. Зрозумійте, Тоу Ван була принцесою династії Хань. Коли вона померла, що налічує трохи більше двох тисяч років, вона була похована в ... - Як би ви сказали? - у похоронних обладунках з нефритових пластин. Думаю, що ти знаєш, що таке нефрит?
  
  
  Я відповів кивком.
  
  
  «Тоді, - продовжив мій імпровізований вчитель, - вважалося, що нефрит має властивість зберігати людські останки незайманими на всю вічність». Звісно, це було неправильно. Але Тоу Ван і представники королівської сім'ї, з яких вона сталася, твердо вірили у це забобон. Ви уявите, що я не міг не розсміятися, коли ви спитали мене, як з нею познайомитися. Від Тоу Вана не залишилося нічого, навіть порошинки. Нефритова броня порожня.
  
  
  - Звісно, я кивнув. І якщо я правильно розумію, ця похоронна прикраса була частиною археологічних скарбів, позичених Пекіном?
  
  
  - Ось ти про що. Це навіть шедевр виставки. Він є мозаїкою з нефритових пластин, з'єднаних тонкими золотими нитками. Дехто стверджує, що створення цього дорогоцінного предмета пішло десять років, але насправді ніхто не знає напевно. Він надто старий.
  
  
  "Я дійсно шкодую, що пропустив це", - сказав я. Але ви навчили мене дуже цікавим речам, і я дякую вам за це.
  
  
  "Але все задоволення було моїм", - чемно сказав молодик. Так мало людей цікавляться багатством наших музеїв… Я щасливий, що зміг вам бути корисним.
  
  
  Я сказав собі. - "Для служби це страшенно хороша послуга!
  
  
  Я впіймав таксі на Коннот-Роуд-Сентрал і без вагань вказав пункт призначення. На цей раз мій план дій був повністю намічений. Я знав, що Хоук не спатиме спокійно, поки мікрофільм не з'явиться на столі. І я не мав можливості розчарувати мого шановного боса. Я був сповнений рішучості довести справу до кінця, навіть якщо мені доведеться розкрутити зграю диких качок. Прикраси для тіла Тоу Ван були на даний момент єдиним треком, який у мене був. Я збирався його шукати. Це було так просто. Це, мабуть, буде довга справа, можливо, найделікатніша в моїй кар'єрі, але мій розум не заспокоїться, доки я не огляну - помацаю власними руками - нефритові обладунки покійної принцеси.
  
  
  Тільки тоді я дізнаюся, чи я зайшов у глухий кут.
  
  
  Мені довелося поспішати, бо я думав, що два агенти КДБ незабаром знову підуть за мною. Перше, що потрібно зробити: отримати візу у консульстві Бірми. Таксист був добре знайомий із місцевістю. Він швидко висадив мене на вулиці Des Vœux Road Central, навпроти будівлі International Building.
  
  
  Ви могли подумати, що мій час був попередньо синхронізований, тому що мені вдалося проникнути до консульства незадовго до закриття.
  
  
  Поспішно заповнив анкету.
  
  
  "Через сорок вісім годин", - сказала мені службовець за стійкою. Це правило та винятків немає.
  
  
  - А чи не можна, скажімо, через добу? За додаткову плату… – ризикнув я, максимально використовуючи свою чарівність, наскільки дозволяла обережність.
  
  
  На жаль, мені попався затятий бюрократ. Справжній автомат. Ніщо не могло змусити її поворухнутися.
  
  
  "Це правило", - повторила вона, розглядаючи синьо-сіру обкладинку мого паспорта, ніби шукаючи жирні плями. Це зробила не я, а адміністрація Соціалістичної Республіки Бірма. Я також маю нагадати вам, що ваше перебування в країні не повинно перевищувати одного тижня, всього сім ждів.
  
  
  - Чи можу я залишитися довше?
  
  
  - Чому ви хочете поїхати до Бірми? - різко підозріло спитала вона мене.
  
  
  - Тут написано: "Туризм".
  
  
  І я показав їй свою анкету зі своєю особливою усмішкою, від якої дами зазвичай непритомніють.
  
  
  З цим це був гіркий провал.
  
  
  "Якщо ви знаєте, як максимально використати свій час, семи днів буде більш ніж достатньо, щоб відвідати країну", - сказала вона без відповіді.
  
  
  Вона прикріпила заяву до мого паспорта скріпкою і закопала носом у свої документи.
  
  
  - Дуже дякую за вашу доброту, - сказав я, повертаючись на підборах.
  
  
  Вона все ще думала, чи це бекон чи свиня, коли я вийшов у двері. Звичайно, я міг би прискорити просування через консульство Сполучених Штатів, але така дипломатична суміш могла привернути до мене увагу. Але я хотів потрапити до Бірми як хороший середній турист. У разі потреби я був готовий дозволити собі шорти-бермуди та Kodak Instamatic. Якщо я не хотів, щоб мене помітили, мені доводилося чекати на два дні, поки мені видали візу.
  
  
  Набагато більше за мене дратувала обмежена тривалість мого легального перебування. Так що в мене було б сім днів, а не більше, щоб знайти місце, де мала бути виставлена нефритова прикраса в Рангуні, і, що найважливіше, знайти спосіб вивчити його ближче. Це було дуже коротко. Я ніколи раніше не бував у Бірмі, але непогано знав політичний клімат та культуру країни. Я навіть трохи знав бірманську, хоча англійська мова практикувалася майже скрізь, особливо в Рангуні.
  
  
  Весь мій підхід був заснований на припущенні. Припущення, яке на даний момент можна було сформулювати лише у формі питання: чи справді Пой Чу використав прикрасу на тілі принцеси, щоб приховати список, чи вставив його в броню, чи сховавши десь ще?
  
  
  Вже смеркало, коли я схопив квиток і сів на пором назад у Коулун. Зі своїми закругленими краями гавань виглядала як величезна порожня чаша, що палала сотнями вогнів, що мерехтіли на вершині піку Вікторія. Офіси авіакомпаній вже закрилися, як і муніципальна бібліотека, розташована на острівній частині всередині масивної будівлі мерії.
  
  
  "Нарешті завтра буде світло", - кажу я собі з доречністю західного героя, коли сонце сідає за обрій.
  
  
  *
  
  
  * *
  
  
  Наступного ранку я взявся за роботу з похвальною запопадливістю.
  
  
  Я взяв квиток на літак і заразом зарезервував номер у готелі Strand у Рангуні. Ці заходи були вжиті, оскільки мій паспорт було записано у бірманському консульстві, мені залишалося лише одне: чекати. Тридцять одну годину, якщо бути точним.
  
  
  У мене було достатньо часу, щоб обміркувати свою вчорашню гіпотезу, і я знайшов її все більш переконливою. Сховавши свій мікрофільм у нефритовому наборі до того, як він був запакований, Пій Чу без найменшого ризику вивіз список із Китайської Народної Республіки. Знайти його на митниці було неможливо, оскільки колекція належала до ханьської доби і чіпати її не можна було. Спів Чу міг бути знайомий з кимось у Пекінському музеї, співробітником, який мав доступ до експонатів і погодився допомогти йому у його бізнесі. З грошима можна робити багато. У комуністичному Китаї гроші, ймовірно, користуються таким самим коханням, як і в інших країнах світу. І, якщо хтось опинився в потрібному місці для їхнього отримання, це безпомилково був Пій Чу.
  
  
  Ця гарна теорія, звісно, могла здутися, як повітряна куля, на стадії польової перевірки. Зрештою, Тоу Ван було лише жіночим ім'ям, хоча це було ім'я уславленої принцеси, яка померла близько двадцяти століть тому. Я повністю усвідомлював це. Тільки, оскільки мені не було чого думати, крім цього, я не був у скруті. Як я вважаю, я вже сказав раніше, документ, який я шукав, був надзвичайно важливим для служб безпеки моєї країни. Більш важливим, ніж дюжина ядерних секретів, до яких я додам, для гарного заходу, ключ до двох чи трьох військових таємниць. Було б просто непростимо дозволити цьому списку вислизнути з моїх пальців. Крім того, поки я не зробив усе можливе, навіть нелюдське, щоб знайти її, я знав, що не задоволений.
  
  
  Ні Хоук.
  
  
  Ні Овальний кабінет.
  
  
  Це і спонукало мене взяти квиток до Рангуну.
  
  
  Я знову перетнув гавань на шляху до Вікторії на острові Гонконг. Я вже відчував себе старим завсідником Star Ferry. Другою частиною моєї програми було відвідування бібліотеки. Його стелажі займали чотири поверхи у будівлі Ратуші навпроти Королівського пірсу. Від посадкового майданчика мені достатньо було перейти вулицю, щоб опинитись там.
  
  
  Як і молодий гід, який давав мені інформацію в університетському музеї, бібліотекарі щосили намагалися мені допомогти. Поки шукали необхідні документи, я уважно перевіряв, що Білий костюм та його друг не перейшли мені дорогу.
  
  
  Вони не з'являлися. Але щось підказувало мені, що я незабаром побачу їх знову.
  
  
  Після огляду моїх знань бірманської мови я пройшов прискорений курс топографії Рангуна. Потім я взявся за купу величезних томів, перед якими торговець антикваріатом втратив свідомість від захоплення. Там я дізнався, що в 1968 році в Маньчжені, неподалік Пекіна, було розкопано два некрополі, кожна з яких складалася з декількох кімнат, і що нефритова прикраса Тоу Ван була знайдена в одній із цих кімнат. Фактично, було виявлено два натільні обладунки: Тоу Ван та її чоловіка Лю Шена, зведеного брата Ву, імператора Хань. Китайські археологи та фахівці реконструювали дві тисячі сто п'ятдесят шість нефритових пластин ручної роботи, які складали прикрасу Тоу Ван. Адже всупереч очікуванням принцеси костюм не витримав випробування часом.
  
  
  Я навіть знайшов статтю в нещодавній газеті, де докладно розповідалося про пересувну виставку. До останнього костюма Тоу Вана додавали триста вісімдесят п'ять творів мистецтва, жоден з яких не був виявлений до 1949 року. Але, природно, вся моя увага була приділена нефритовим прикрасам. У журналі було розміщено кольорову фотографію цього археологічного скарбу. Суботи мого дитинства були насичені кіносеансами з двома фільмами у програмі: «Прокляття мумії» з наступним «Привидом мумії» або «Рука мумії» з наступним «Притулком мумії». Розглядаючи прикраси Тоу Ван у мене виникло почуття дежа вю, коли я згадав привиди великого екрану, які населяли кошмари мого юного віку.
  
  
  Але зброя Тоу Ван сильно відрізнялася від мумій, які мені довелося бачити. Насправді це було схоже на кольчугу, яка огортала тіло, повторюючи кожен його контур. Все було чудово відоме, аж до вух і носа. Навіть дві схрещені руки покриті тонкими нефритовими пластинами. Позолочений бронзовий підголівник був призначений для останнього сну принцеси. Два ритуальні хуани - півмісяця з нефриту - були поміщені перед кожною її рукою. Поруч із лежачою статуєю були вміщені чотири синьо-зелені нефритові диски: «пі», символи неба. Отримавши привілеї та розкіш тут, на землі, Ту Ван напевно отримає королівський прийом після прибуття на небеса. Вона також була впевнена, що її тілесна оболонка завдяки нефритовим обладункам повністю збережеться до кінця століть. Але коли гробницю відкрили, від неї залишилася лише жменя пилу. Не більше не менше.
  
  
  Коли я закінчив читати, я повернув журнали та книги дружньому обслуговуючого персоналу, а потім залишив приміщення.
  
  
  День добігав кінця, і я був принаймні впевнений, що став культурнішим, ніж двадцять чотири години тому.
  
  
  Посольство Бірми пообіцяло мені мій паспорт та нову красиву візу наступного дня наприкінці дня.
  
  
  Зателефонував Хоуку, щоб повідомити про останні події, і я пішов розслабитися в приємному гарячому душі. Чудова вечеря, родзинкою якої стала качка по-пекінськи, мене повністю підбадьорила. Два агенти КДБ не з'являлися з того часу, як ми зустрілися на маленькій Темпл-стріт. У мене не було планів наступного дня, і я вирішив зробити собі невелику екскурсію. Один спосіб, як і будь-який інший, не показувати мені надто багато у місті.
  
  
  Пройшло кілька років з того часу, як я ступив до Макао. За чотириста років у цій заморській португальській провінції, розташованій у Кантонській затоці, практично нічого не змінилося. У ХХ столітті острів здавався непроникним. Після руїн головною пам'яткою Макао були азартні ігри.
  
  
  Шістдесят п'ять кілометрів відокремлюють Гонконг від маленького португальського сонного анклаву. Судну на підводних крилах потрібно близько години, щоб подолати цю відстань, перетинаючи Кантонську затоку, в яку впадає знаменита Перлина річка, одне з відгалужень дельти річки Сі-Кіанг. Бірманці дали мені папір про те, що вони зберегли мій паспорт. Митник проштампував її, потім мені дозволили взяти квиток та посадку.
  
  
  Погода стояла чудова. Море було схоже на тарілку із блакитного скла. Вибравши місце на верхній палубі, я почав чекати на виліт. Сусіднє сидіння було порожнім, але судно на підводних крилах ще не покинуло порту, коли хтось увійшов. Я повернув голову і одразу захотів зустрітися. Їй було близько двадцяти п'яти. Її попелясто-русяве волосся було зібране в строгий пучок. Її руки з нігтями, не вкриті лаком, тихо лежали навколішки. Ще я помітив, що вона була у туфлях на плоскій підошві. Одним словом, суворіше функціональне вбрання. Але навіть сукня черниці не могла приховати її чари, які були чималими.
  
  
  Я вказав їй на це максимально чемно, коротко і витончено.
  
  
  - Дякую, - прошепотіла вона, боязко прочинивши неприкрашені губи.
  
  
  Очевидно, вона робила все, щоб виглядати як бібліотечна миша. Але це не спрацювало. Коли я вивчив його уважніше, мій мізинець сказав мені, що за цим спартанським фасадом ховається зовсім інша особистість і, без сумніву, цілком бажаючи висловити себе.
  
  
  - Ви вперше у Гонконгу? - Запитала я, витягаючи з кишені золотий портсигар.
  
  
  - Так.
  
  
  Я відчинив його і простяг їй.
  
  
  - Ні, дякую, я не курю, - відповіла вона, хитаючи головою.
  
  
  Я цього чекав. Судно на підводних крилах почало набирати швидкість. Я розслабився у кріслі та схрестив ноги. Я глянув на посадку пасажирів і не помітив фігур, що близько або віддалено нагадують "British Accent" і Распутіна. Насправді я не особливо очікував їхньої появи. Але два запобіжні заходи краще, ніж один. Особливо у моєму бізнесі.
  
  
  - Але, здається, я не представився, - сказав я, щоб не дати розмові затихнути. Джошуа Т. Морлі.
  
  
  Після невеликого вагання моя сусідка схопила руку, яку я простягнув. Я потиснув її м'яку теплу долоню свою.
  
  
  "Кетрін Холмс", - оголосила вона, трохи почервонівши.
  
  
  - Кейт?
  
  
  Вона кивнула головою.
  
  
  - Приємно познайомитись, Кейт. Б'юся об заклад, ви зі Штатів, продовжив я, щосили намагаючись змусити її почуватися комфортно.
  
  
  Однак це не може бути так складним, як розтопити айсберг. Але, на перший погляд, це також не дитяча гра.
  
  
  - Так. Вона сказала мені, що з Вісконсіна. Але це все так... так, - додала вона, незграбно простягаючи руку, щоб обійняти обрій.
  
  
  Я запропонував. - Красиво?
  
  
  - Більше, ніж це. Екзотика ... збиває з пантелику! Я вперше в Азії. Проте це моя сфера.
  
  
  Прийнявши зручнішу позу, вона злегка повернулася до мене, і при цьому поділ її спідниці твіда піднявся вище колін. Зі свого місця у мене був приголомшливий вид на пару ніг, які, чесно кажучи, заслуговували на увагу.
  
  
  Я спостерігав за ним мить, намагаючись прочитати його блакитні очі. Перше визначення, яке спало мені на думку, було «простодушним».
  
  
  Я запитав. – Ви вивчаєте східні цивілізації?
  
  
  – Ні, археологію.
  
  
  – Археологія! Справді? - вигукую я, широко розплющуючи очі. Отже, я маю честь подорожувати в компанії послідовника Генріха Шлімана!
  
  
  Мабуть, щоб сподобатися, знадобилося більше часу.
  
  
  "Я просто працюю", - рівно сказала вона. Я їду в Пеган, щоб брати участь у розкопках на землі. Тут збереглися дуже давні рештки монської цивілізації. Це видається неймовірним. Ви коли-небудь чули про це, сер?
  
  
  «Кличте мене Джош, - сказав я. Так я знаю. Якщо не помиляюся, це у центральній Бірмі.
  
  
  - Точно. Село крихітне, але руїни там, напевно, найбільші у світі. Тут близько п'ятисот пам'яток, зокрема велика кількість святинь. Якщо чесно, готую докторську дисертацію.
  
  
  Я не здивувався. Кейт Холмс не мала нічого спільного з дамою-мандрівницею. З будь-якої точки зору моя молода співрозмовниця була гідна найбільшого інтересу. І я дедалі більше прагнув дізнатися про неї. Мені просто хотілося сказати їй, що я теж збираюся поїхати до Бірми. Але, як випливає з назви, секретний агент має бути максимально секретним.
  
  
  "Бірма", - сказав я, мрійливо хитаючи головою. Ви збираєтеся вирушити у подорож! Як довго ти збираєшся там провести?
  
  
  "П'ять тижнів", - відповіла Кейт, перш ніж пояснити мені, що вона отримала спеціальний дозвіл на роботу з бірманськими археологами. У мене пішло майже рік на те, щоб оформити замовлення, стипендію та всі інші формальності. І ось воно майже готове… Я відчуваю, що зараз пливу в якомусь заціпенінні. Не знаю, чи ви мене розумієте.
  
  
  - Так. Так. Дуже добре. "Я багато пересуваюсь, і мої подорожі регулярно надають на мене такий самий вплив", - сказав я, подумки думаючи про спогади, які я отримав з чотирьох кутів земної кулі у вигляді шрамів, коли інші отримують ярлики на свої валізи. Я впевнений, що у вас буде цікавий досвід.
  
  
  - Сподіваюся, - випалила вона.
  
  
  Потім вона замкнулася в глибокому мовчанні, глянувши в нескінченність.
  
  
  Звичайно, я не міг зарахувати Кейт Холмс до моїх легких завоювань. Навіть із великою уявою це було дуже складно уявити. Але я не був тією людиною, яка б здавалася перед обличчям негараздів. Її стриманість була викликом. Чим більше я дивився на неї, тим більше мені хотілося ближче познайомитися з нею.
  
  
  Мені знадобилася майже вся поїздка, щоб отримати від неї сором'язливий сміх. Але коли вона прийняла мене як свого гіда для екскурсії, я відчув, що зробив найважчий крок. Судно на підводних крилах пробивалося крізь армію джонок та рибальських човнів. Я допоміг Кейт залізти на дерев'яний пірс і підвів її до рикші, що чекає. «Таксі», розраховане на двох пасажирів, здалося мені якнайкраще придатним для приємної туристичної прогулянки.
  
  
  Як я і обіцяв, для Кейт була організована королівська екскурсія, починаючи з садів Камоенс з їхньою мальовничою та поетичною печерою і закінчуючи собором Святого Павла, найвідомішою пам'яткою Макао. Ми разом споглядали за сто ярдів від нас Порта-ду-Серко, який відзначає кордон між півостровом та комуністичним Китаєм. З нашого боку арки пливли зелений та червоний кольори Португалії. З іншого боку, п'ятизірковий червоний прапор маоїстського Китаю гордо майорів на вітрі.
  
  
  "Цікаво, що там відбувається", - зізналася мені Кейт, вказуючи на великий червоний прапор.
  
  
  «Ви, напевно, знаєте не менше за мене», - відповів я.
  
  
  Обiд у pousada у Макао взяв гору над її останніми натяками на холодний. Ми поласували супом з краба і спаржі, потім пішли букети «маканез», а потім яблучні та бананові оладки з гоголем-моголем. Все це запивається чудовим португальським рожевим соусом, який творив дива, розв'язавши мову Кейт. Ми мали довгу розмову, яка часто переривалася вибухами сміху. Коли в другій половині дня ми пішли до казино, сіра миша повністю зникла за полицями своєї бібліотеки. Я дуже сподівався, що вона більше не показуватиме кінчика носа.
  
  
  - Я не знаю, як тобі сказати, Джош... - почала Кейт, поки ми мирно йшли по Авеніду Алмейду Рібейро, усеяному охрою та золотими віллами. У мене справді був чудовий день.
  
  
  — Але ж це ще не кінець. - У мене невелика річ, - відповів я, думаючи про паспорт, який мені потрібно було отримати до закриття консульства.
  
  
  Потім я вільний на вечір.
  
  
  - Тільки на вечерю? - Запитала вона, повертаючись до слідів незайманого опору.
  
  
  Я пообіцяв підняти руку до серця. - Слово розвідника!
  
  
  Кейт усміхнулася мені і згідно кивнула.
  
  
  "Добре, містере Морлі", - весело сказала вона. Я твоя на вечір.
  
  
  Але вона перестала дивувати мене, коли, вставши навшпиньки, на мить поцілувала мене в щоку.
  
  
  Я не міг у це повірити. Вона зробила крок. Невеликий крок, звичайно, але так, як мене влаштовувало.
  
  
  Трохи далі вона взяла мене за руку. Вона розпустила волосся, що майоріло на вітрі, і погладила мене по плечу. Зупинившись посеред головного проспекту, я поставив її перед собою. Очі, які дивилися на мене, не були очима читачки пергаментів. Приємні очі Кейт запропонували мені виявити ініціативу. Не кажучи жодного слова, її губи дали мені зрозуміти, що їм потрібні мої. Я притис її до себе і доставив їй задоволення.
  
  
  - О, Джоше, не тут! - прошепотіла вона, червоніючи.
  
  
  Я не міг сказати, що це звучало неправильно, але це зовсім не відповідало добровільній реакції її губ та її тіла, притисненого до мене. Тому на завершення я зроблю останній стрибок чесноти перед капітуляцією.
  
  
  Ми повернулися до катера на підводних крилах. Кейт, сяюча, вчепилася мені в руку. Пристань була заповнена селянами та туристами, готовими до посадки, але ми мали їхати і повертатися, і було легко повернути свої місця.
  
  
  Китайське море, порізане сильною хвилею, стало сірим, як залізо. Вдалині хмари бризок, що піднімалися навколо бурунів, обрамлені білою піною, огортали материкове узбережжя порошкоподібним туманом. Коли судно на підводних крилах минуло маяки в гавані, Кейт згорнулася клубочком і заплющила очі.
  
  
  "Занадто багато подій за занадто короткий час", - прошепотіла я їй на вухо. Офіційно Кейт Холмс знаходиться в Китаї, але частина її все ще десь гуляє Вісконсіном, чи не так?
  
  
  Вона не відповіла. Вона вже була у півсні.
  
  
  Все, що я можу сказати, це те, що друг Картер був у захваті від подорожі додому. В даний час.
  
  
  Я будував плани на ніч, коли щось – точніше, хтось – привернуло мою увагу. Краєм ока я помітив чоловіка майже на краю поля зору. Він був лише дуже звичайною людиною, за винятком того, що ніколи не зводив з мене очей.
  
  
  «Давай, – сказав я собі, – ти спиш. Хоч раз не було проблем, треба розслабитись. "
  
  
  Але ця спроба раціоналізації виявилася неефективною. Щоразу, коли я повертав голову, я виявляв, що ці два цікаві чорні очі прикуті до мене, які відразу ж змінювали напрямок. Якщо незнайомець хотів пограти в кішки-мишки, гаразд! Але я не був готовий дозволити себе з'їсти.
  
  
  "Вибачте мене на секунду", - сказав я Кейт, злегка струснувши її.
  
  
  Приголомшена морським бризом, вона болісно розплющила затуманене око рівно настільки, щоб запитати мене важким від сну голосом:
  
  
  - Що робиш ?
  
  
  - Я йду в туалет, - відповів я, підводячись.
  
  
  Місце, про яке йдеться, знаходилося на нижньому рівні, і я спустився сходами, навіть не оглядаючись, щоб переконатися, що спостерігач наслідував монму прикладу. Обнадійлива вага Вільгельміни в кобурі надала мені впевненості. Я також відчув у згині руки шовковистий дотик замшевого футляра, в якому Х'юго стояв, готовий розпочати бій із поворотом зап'ястя. І якщо цих двох дорогих помічників було недостатньо, П'єр все ще був поруч, щоб простягнути мені руку допомоги.
  
  
  Але я сподівався, що мені не доведеться змушувати їх працювати.
  
  
  Пасажир з наполегливим поглядом, можливо, цікавився Кейт більше за мене. Я ще не думав про це, але, мабуть, це було так само безглуздо. Однак я подумав, що безпечніше переконатись. Спустившись металевими сходами, я пройшов вузьким коридором і потім штовхнув двері, на яких були слова «ДЖЕНТЛЬМЕН» англійською та кантонською мовами. Величезне прямокутне дзеркало височіло над рядом раковин із нержавіючої сталі. Спостерігаючи за входом у туалет у дзеркало, я почав повільно, методично мити руки.
  
  
  Я витирав себе паперовим рушником, коли моя пильність нарешті була винагороджена. Двері відчинилися, впускаючи невеликий протяг, а за ними відкрилася постать: мій пасажир на верхній палубі.
  
  
  Я обережно поклав руку на кобуру, поки незнайомець мовчки вмостився перед раковиною і зробив ті ж гігієнічні операції, що я.
  
  
  Ні разу не повертаючи очей у мій бік, він потер руки з ретельністю хірурга, який збирається увійти до операційної. Я чекав на решту, не відкриваючи рота. Вільгельміна була готова з'явитися через секунду, і цього було достатньо, щоб я залишався абсолютно спокійним. Мені було цікаво, що він збирається мені запропонувати. Контрабандний Сейко? Повну колекцію брудних фото у великому форматі? Саме тоді обличчя, яке я дивився у дзеркало, нарешті вирішило заговорити.
  
  
  "Думаю, у нас є спільний друг, містер Морлі", - прошепотів він так тихо, що мені довелося напружити слух, щоб зрозуміти його фразу.
  
  
  Я представився як Морлі двом агентам КДБ, а також покійному По Чу.
  
  
  - Справді? - спитав я трохи глузливим тоном.
  
  
  «Так», - сказав чоловік, витираючи свої тонкі хлопчачі руки. Колега дав мені інформацію… дуже важливу інформацію.
  
  
  - Як звати вашого колегу?
  
  
  "Його звали По Чу", - відповів він з гримасою, ніби його одкровення було швидше комічним, ніж тривожним. Але я розумію, що він набагато менш балакучий, ніж раніше. Я помилився?
  
  
  Я обернулася до нього обличчям. Він намагався тримати руки на очах, без сумніву, побоюючись раптово стати таким же безмовним, як його колишній колега.
  
  
  "Ти знаєш стільки ж, скільки і я", - сказав я, оцінюючи його з першого погляду.
  
  
  Йому ледве виповнилося тридцять років. Він був легковагою, але явно гнучким та різким. Я вважав за краще бути насторожі. Якби він був експертом у бойових мистецтвах, він міг би завдати мені неприємностей, незважаючи на Вільгельміну, Гюго, П'єра та мою перевагу в двадцять п'ять кілограмів.
  
  
  - Знаю, - нарешті зізнався він, взявши по черзі паперовий рушник, щоб витерти руки. Мій старий друг Спій Чу іноді був недбалим. Це справді сумно. Але, як я вже сказав, я маю інформацію, яку ви шукаєте. Ви маєте бути щасливими.
  
  
  «Я маю побачити», - сказав я, воліючи зберегти свою стриманість, перш ніж переконатися, що він не блефує. Все залежить від інформації.
  
  
  - О, вона чудова, - підтвердив мій співрозмовник.
  
  
  – А з чого вона складається?
  
  
  - Вибачте?
  
  
  - Я питаю вас, яку інформацію ви хочете мені надати?
  
  
  "Продати вам, містере Морлі", - поправив він з натягнутою усмішкою. Про це, якщо не помиляюсь, домовились.
  
  
  Двісті тисяч доларів все ще чекали у банку Hong Kong & Shanghai Banck у Вікторії. Але зайве говорити, що так званий друг По Чу не побачить сотню, поки не покаже її.
  
  
  - Я був готовий заплатити Спій Чу, - говорю я. Я також готовий заплатити і вам. Мені ще потрібні гарантії товару.
  
  
  Чоловік скривився, показавши мені два ряди крихітних зубів, ідеально рівних та сліпучо білих.
  
  
  "Це дуже цікавий документ", - сказав він. Але місце не вдало вибрано, щоби про це говорити.
  
  
  Судно на підводних крилах розтинало воду плавним плавним рухом. Повітря завібрувало від бурчання двигуна.
  
  
  «Навпаки, мені здається, що у нас тут є вся необхідна ізоляція», - зазначив я.
  
  
  Молодий чоловік глянув на двері і знову глянув на мене.
  
  
  - Ви помиляєтесь, - сказав він.
  
  
  - Що ти маєш на увазі ? - Запитала я, примружившись, спантеличено.
  
  
  - За нами обома спостерігають, містере Морлі.
  
  
  - Хто це?
  
  
  - Хтось, хто, скажімо так, дуже товаришує з урядом у Пекіні.
  
  
  Таємничий конкурент, який убив Пой Чу, чи ще когось? Колега колишнього подвійного агента, схоже, не хотів давати мені жодних подробиць із цього приводу.
  
  
  "Знайте, що за вами стежать з того часу, як ви ступили в Гонконг", - продовжив він. Вони знають абсолютно все, що ви робите, навіть зараз. Вони чекають, що ви приведете їх до документа Спій Чу.
  
  
  – А ви знаєте, де цей документ?
  
  
  - Так, містере Морлі.
  
  
  - Ти теж знаєш, хто мене переслідує?
  
  
  - Це так само правильно.
  
  
  - То хто він?
  
  
  Він усміхається від вуха до вуха, явно бавлячись потоком моїх питань. Потім він відкрив рота і нахилив голову в раковину. Його очі закотилися, поступаючись місцем нерухомим жовтувато-білим кулям. Моя реакція була повністю інстинктивною, кожен із моїх рефлексів механічно змінював інший. Менш ніж за секунду я лежав на картатій підлозі з Вільгельміною в руці і дивився на двері, які безшумно вагалися на добре змащених петлях. Що стосується друга Спій Чу, він також втратив здатність говорити. Він повільно зісковзнув у раковину з нержавіючої сталі і звалився біля моїх ніг безформною кривавою купою.
  
  
  Пора визнати удар, я встав і кинувся до дверей з моїм Люгером в руці. Маленький коридор був порожнім, ніби вбивця випарувався. Судно на підводних крилах перевозило понад сотню пасажирів і, звичайно, не підлягало регулярному огляду. Я повернувся і пішов до ванної кімнати.
  
  
  На білій сорочці незнайомця на рівні грудей утворилася велика малинова пляма. Його рот був роззявлений. На його обличчі було висловлено недовіру. Очевидно, він не очікував, що його тут розстріляють та й так легко. Десь тут на кораблі на підводних крилах убивця з глушником мав привітати себе з виконанням вказівок Пекіна з такою точністю.
  
  
  Я мав діяти швидко, якщо не хотів, щоб у компанії трупа мене здивував можливий користувач приміщення. Я якнайшвидше обшукав кишені мерця і знайшов там гонконгський паспорт, виданий на ім'я Вай Цанга.
  
  
  "Бідний Вай Цанг", - сказав я собі з ноткою гіркоти.
  
  
  Але більше, ніж особа цієї людини, моїм великим відкриттям була на останній сторінці паспорта віза до Бірми зі штампом напередодні. Припущення, на якому я заснував свої дії, раптово здалося мені набагато переконливішим, ніж я наважувався сподіватися.
  
  
  У Вай Цанга не було з собою іншого паперу і, звичайно, мікрофільму. Я потягнув його до шафи і посадив на стілець. Потім замкнувся зсередини і знову виліз за двері. Потім я як міг вичистив сліди крові та спустошив місце. Якби Кейт запитала мене, чому я так довго, я був готовий розповісти їй «Помсту Монтесуми» китайською.
  
  
  Останні події підтвердили ще одне моє припущення. Мої таємничі конкуренти вважали, що я приведу їх прямо до мікрофільмів. Так що зараз мене вважали кориснішим живим, ніж мертвим.
  
  
  Але чомусь цієї думки було недостатньо, щоб мене втішити.
  
  
  
  
  
  
  РОЗДІЛ V
  
  
  
  ПЕРШИЙ ДЕНЬ. Початок тижневого законного перебування, наданого мені владою Бірми.
  
  
  Я летів рейсом UBA - Union of Burma Airways - який курсує без пересадок між міжнародним аеропортом Кай Так у Гонконгу та міжнародним аеропортом Мінгаладон за двадцять п'ять кілометрів від Рангуна. Чотири стюардеси були одягнені у традиційному стилі. Навколо стегон вони носили лонги, різнобарвний саронг, а нагорі – інгі, корсаж дивовижної простоти.
  
  
  Його довге чорне волосся, зав'язане високо на потилиці, спускалося на шию ззаду. Доброзичливі, послужливі, щасливі догодити, вони граційно переміщалися між сидіннями літака, і ми могли здогадатися, що їхні маленькі груди груди погойдуються вправо і вліво в ритмі їхніх кроків. Я сподівався, що бірманська гостинність буде відповідати гостинності цих прекрасних молодих жінок. І візуально, і, звичайно, в інших відносинах, вони уособлювали для мене комфорт після серії сумних подій, які я щойно пережив.
  
  
  - Ти справді не можеш залишитися ще на один день, Джош? Тобі обов'язково треба йти, якраз тоді, коли ми… де ми щойно познайомилися? Як ми тільки починаємо звикати одне до одного?
  
  
  Я приховав від Кейт, що їду до Бірми. В іншому випадку я намагався бути з нею максимально чесним і звести мою брехню до мінімуму. З того, що вона мені сказала, вона не планувала їхати з Гонконгу ще кілька днів. Я сподівався, що на той час, коли він приїде до Бірми, я вже виїду з країни з мікрофільмом у кишені.
  
  
  - Кумедно, - сказала вона, притискаючись до мене.
  
  
  - Що смішного?
  
  
  - Ви перший чоловік, з яким я справді почуваюся впевнено... у безпеці. Я завжди вважала себе сором'язливою, безпорадною дівчиною.
  
  
  - Сором'язливий, так, - засміявся я.
  
  
  але безпорадної, звісно, немає.
  
  
  Вона підняла на мене блискучі блакитні очі і подивилася на мене з полум'ям.
  
  
  - Ти справді думаєш?
  
  
  - Справді!
  
  
  Губами я чуттєво пестив її в приємній ямочці між плечем і початком шиї. Мої руки пробудили його бажання, ніжно досліджуючи його тіло. За мить вона прослизнула під мене і, без натяку на вагання чи ханжество, вигнула спину, пропонуючи себе з хтивим і нетерплячим легким стогом. За шторами Гонконг висвітлив усю кімнату іскрами неонових вогнів. Я шкодував, що незабаром покинув її. Без сумніву, набагато гірше, ніж вона передбачала.
  
  
  - Месьє чогось хоче? - Запитала стюардеса, виводячи мене з задуму.
  
  
  - Дякую, - відповів я. Все добре.
  
  
  Вона посміхнулася і пішла геть, шелестячи шовком. Мій короткий роман з Кейт був чимось більшим, ніж просто задоволенням фізичного спонукання, я усвідомлював це, і все ж таки я був змушений відмовитися від нього. Інакше й бути не могло, коли моя місія тільки-но починалася, я так і не знайшов мікрофільм. Коли я дізнався, на що я сподівався, мені все ж таки довелося б вивозити його з Бірми. Тому що вони йшли за мною. Хоча жоден пасажир у літаку, здавалося, не виявляв до мене непропорційного інтересу, я ставив питання, чи не спостерігають за мною в цей самий момент. Але як я дізнаюся про це, бо ті, хто дивляться на мене, були мені зовсім невідомі?
  
  
  *
  
  
  * *
  
  
  День добігав кінця, коли я підійшов до Національного музею. Фейр-стріт була лише невеликою немощеною алеєю, що примикала до значно більшої і галасливішої вулиці Шве Дагон Пагода-роуд. Тут трохи більше двадцяти років тому було збудовано Інститут культури. Крім музею, у комплексі будівель розміщувалися Національна художня галерея, Національна бібліотека та Національна консерваторія музики, танцю та драми.
  
  
  Я уважно оглянув провулок. Не найменша хмара пилу. Ні найменшої підозрілої тіні. Безперечно, я був тимчасово один. Я пройшов через одну з дверей і піднявся трьома мармуровими сходами, що ведуть до самого музею.
  
  
  Тільки пройшовши через дві подвійні двері, я побачив те, що шукав. Плакати, написані бірманською та англійською мовами, поінформували мене про те, що сьогодні вранці відкрилася виставка династії Хань. Я повернув праворуч, пройшов через два зали, галерею, де виставлялися коштовності двору Мандалаю, і підійшов до охоронця в уніформі західного крою.
  
  
  Заплативши скромну плату за вхід, я попрямував до центральної вітрини, яка була оточена оксамитовими шнурами і охоронялася іншим охоронцем у формі. Досі я знав про прикраси лише по фото. З першого погляду я помітив, що зображення, яке мені дали, було далеко не найкращим.
  
  
  Пишність синьо-зеленої броні затьмарила інші предмети колекції. Нефритові пластини, заштриховані тонким золотим хрестом, були з'єднані разом мерехтливими нитками, також із золота. Від принцеси Хан нічого не залишилося, і все-таки я відчував її величну і пихату присутність. Десяток відвідувачів, переважно західні туристи, повільно переходили від вікна до вікна.
  
  
  Зі свого боку, я був зачарований прикрасами Тоу Ван. Решта виставки мене не цікавила.
  
  
  Десь усередині нефритового нагрудника в натуральну величину Спій Чу - або один з його помічників з Пекіна - сховав мікрофільмований список, який мені потрібно було дістати до закінчення терміну моєї візи. Але було очевидно, що я не міг почати обшукувати вітрину та її безцінний вміст, поки в кімнаті був відвідувач чи охоронець.
  
  
  Круговим поглядом я спробував виявити можливе стеження, але тільки людина в уніформі, яка зберегла посмертні свідчення марнославства Тоу Ван, звернула на мене хоч якусь увагу.
  
  
  Я озирнувся на нього, ввічливо усміхнувшись, і спитав, чи можу я побачити куратора, відповідального за виставку.
  
  
  - Не знаю англійської, - відповів він, хитаючи головою.
  
  
  Я знову запитав його по-бірманськи:
  
  
  Йому потрібен був деякий час, щоб зрозуміти повідомлення, але в результаті він широко посміхнувся мені, очевидно, щоб переконатися, що я знаю його мову.
  
  
  Або принаймні я знав достатньо, щоб мене зрозуміли. Він вказав на задні двері, які відчинялися в невеликий коридор з офісами.
  
  
  - Запитайте містера Аунг Ну, - сказав він.
  
  
  Але це не так просто. В іншому кінці кімнати мені перегородив шлях інший співробітник у формі. Бірманці чи, можливо, китайці не ризикували. Вони зберегли місце, ніби вони показали там Кох-і-Нор.
  
  
  «Не входь», - без відповіді оголосив охоронець.
  
  
  - Я хотів би побачити пана Аунг Ну.
  
  
  «Вхід заборонено», - повторив він із найгрізнішим виразом обличчя у своєму репертуарі.
  
  
  "Але я хочу побачити містера Аунг Ну", - наполягав я.
  
  
  Чи відчував він мою рішучість, чи це був владний тон мого голосу? Проте охоронець пропустив мене, показуючи мені через плече великий палець у напрямку, за яким треба слідувати. Я легко знайшов кабінет куратора. Я двічі стукнув дуже формально, і двері відчинилися, і я побачив маленького чоловічка з очима сови. Він моргнув, дивлячись на мене за своїми круглими окулярами в залізній оправі, і на його обличчі з'явився запитальний вираз.
  
  
  - Чи можу я зробити щось для вас, сер? він спитав мене настільки ж бездоганною англійською, як і його манери.
  
  
  - Думаю, так, - відповів я, перш ніж представитися. Я справді зачарований вашою виставкою, пане Аунг Ну. Я завжди був затятим шанувальником східного мистецтва, віддаючи перевагу династії Хань. І зізнаюся вам, що я ніколи не мав можливості побачити стільки таких чудових творів, зібраних в одному місці.
  
  
  - Значить, вам сподобалася наша виставка, - з широкою усмішкою сказав Аунг Ну. Ви бачите, що я захоплений.
  
  
  - М'яко кажучи, вона мене зачарувала. Зокрема, сліпуча прикраса Тоу Ван. Я також помітив Вершника Танга, який, як на мене, був виявлений у Цзяньсіані. Це твори вкрай рідкісної вишуканості та пластичної досконалості.
  
  
  Якийсь час я розмовляв з ним, демонструючи всю свою чарівність і пізнання, на які був здатний.
  
  
  "Але попрацюйте увійти", - сказав нарешті добрий містер Аунг Ну. Сідайте будь ласка. У мене не часто є можливість зустріти людей, наприклад, із таким самим художнім смаком, як у вас.
  
  
  - Ви дуже мене зобов'яжете, містере Аунг Ну.
  
  
  Двері за нами зачинилися.
  
  
  Коли через півгодини він знову відкрився, зі «скромного святилища» вийшов сяючий Нік Картер, якщо використати термін, який куратор любив використовувати, говорячи про шафу для мітел, що служила його кабінетом. Містер Аунг. Ну був моїм господарем на обіді. Насправді, мені не довелося довго наполягати, щоб він прийняв моє запрошення. Я просто сподівався, що його ентузіазм викликаний не тим, що у великих ресторанах надмірно високі ціни. Зрозуміло, що задоволення від столу і гастрономічні страви Південно-Східної Азії зовсім не були в центрі моїх турбот. Я мав намір змусити Аунг. Ну заговорити, цинічно витягти з нього відомості, щоб отримати потрібну мені інформацію. А саме, докладний план розміщення охоронців, різних виходів та системи безпеки музею.
  
  
  На даний момент я знаходжу такий поворот подій цілком задовільним.
  
  
  Вечеря, на яку ми домовилися заздалегідь, схоже, посилила мій оптимізм. Їдальня готелю Strand з видом на річку Рангун здалася мені чудовим місцем для нашої другої зустрічі. На цьому тлі запорошених пальм та вікторіанських статуй, послужливих офіціантів і ревущих стельових вентиляторів я почував себе британським поселенцем 1930-х років. Привітний, але водночас надзвичайно балакучий, Аунг Ню ніколи не втрачав зв'язку. Він припиняв говорити тільки для того, щоб посміхнутися і припинити посміхатися, щоб знову заговорити зі мною.
  
  
  Коли посуд зі сколами, але все ще придатний до вживання, був вимитий, він прийняв сигару та бренді, які я йому запропонував.
  
  
  – Ви знаєте, ця виставка – справжня культурна перемога нашого музею, – сказав він мені. Адже наші відносини з Китайською Народною Республікою все ще далекі від стабільності. Позичення цих творів мистецтва є свого роду жестом доброї волі з боку китайців. Мені просто шкода, що так мало мешканців нашої столиці цікавляться виставкою. Мені здається, що залишилися сліди антикитайських настроїв.
  
  
  От що б добре… розвіяти.
  
  
  Він кинув на мене запитальний погляд, який, здавалося, хотів спитати мою думку.
  
  
  - Так, звичайно, - відповів я, думаючи зовсім інше. Я вважаю, що вони самі подбали про охорону об'єктів.
  
  
  Насолоджуючись бренді, Аунг Ну похитав головою і глибоко поринув у крісло. Натхненний атмосферою зів'ялого багатства, що оточувала нас, він пояснив мені, що його уряд не дозволяв в'їзд у країну озброєних китайців.
  
  
  - Отже, ми маємо самі захищати виставку. О, у цьому нічого страшного. Мешканці Рангуна мало цікавляться давніми артефактами. Знаєте, люди тут не так багато грошей. Звичайно, ми більше не вмираємо з голоду, але багато бірманців досі ночують на вулиці. У місті не вистачає житла всім мешканцям. Це дуже велика проблема.
  
  
  - Справді, - сказав я зі співчуттям, але дуже хотів перенаправити розмову на тему, яка була близька моєму серцю. Я вважаю, ви користуєтеся американською системою охорони.
  
  
  «Таке враження, що я незнайомий із цією системою», - з наївною чарівністю зізнався мені куратор.
  
  
  Ми вже обговорили час відкриття та закриття, входи та виходи, а також системи сигналізації. Тепер я хотів знати, скільки охоронців залишилося на чергуванні, коли Рангун спав.
  
  
  "Чередування розкладів", - пояснив я, готовий блефувати, щоб дістатися фактів, які я хотів знати. Наприклад, у знаменитому Музеї сучасного мистецтва в Нью-Йорку ми маємо дві дюжини вартових до півночі. Потім, з півночі до 6 години ранку, штат скорочується вдвічі.
  
  
  – А! - Зрозуміло, - сказав Аунг Ну, киваючи і роблячи ковток бренді. Ні, зовсім ні. Тут ми не можемо дозволити собі такі запобіжні заходи. відсутність кредитів.
  
  
  - Значить, ти маєш справу з тим, що маєш.
  
  
  - Так. З 1 до 6 ранку музей практично порожній. Але давайте поговоримо про нещодавні відкриття Чанг-ха.
  
  
  На щастя, я переглянув свої уроки і знав, що він мав на увазі.
  
  
  - могила мадам Сінь Чуй, якщо не помиляюся...
  
  
  «От і все, – підтвердив Аунг Ну.
  
  
  Його широка посмішка показала мені, як він цінує мої знання.
  
  
  – Мене особливо зацікавило відкриття кисейної вуалі, яка описує подвиги Чан О Фей
  
  
  "Я вас розумію", - сказав куратор, все ще залишаючись задоволеним. Чудова робота. Ви, звичайно, знаєте, що Чан О вкрав еліксир безсмертя, ширяючи на крилах дракона.
  
  
  - До речі про крила дракона, чи можемо ви побалувати голодну дівчину гарячою їжею?
  
  
  Я мало не звернув шию, коли повернув голову. Я поспішно встав і щосили намагалася позбутися усмішки на своєму одязі.
  
  
  - Здивований? - Запитала Кейт з дівочим смішком.
  
  
  Мені було б важко прикинутися інакше, виявивши сумлінність.
  
  
  
  
  
  
  РОЗДІЛ VI.
  
  
  
  Мені знадобилося близько десяти секунд, щоб знайти подобу природності.
  
  
  - Містер Аунг Ну, - сказав я, - це моя подруга Кейт Холмс.
  
  
  Аунг Ну встав і вклонився.
  
  
  - Приємно познайомитись, - сказав він.
  
  
  Я допоміг Кейт влаштуватися і помахав дворецькому, який прийшов прийняти її замовлення. Потім я сів і з цікавістю глянув на неї. Як вона потрапила сюди? Одягнена в костюм кольору хакі, з розпущеним волоссям, вона була ще привабливішою, ніж коли я залишив її трохи менше доби тому.
  
  
  «Ну, Джош, - сказала вона з глузливим сміхом, - ти виглядаєш так само затишно, як кішка, яка щойно з'їла канарку. "Ми познайомилися в Гонконгу", - додала вона, звертаючись до Аунг Ну. Я їду в Пеган, де мені доведеться брати участь у розкопках, і Джошуа, очевидно, забув сказати мені, що він теж проїжджав через Бірму. Напевно, це звичайна справа, але як малий світ!
  
  
  "Дуже маленький", - погодився Аунг Ну, посміхаючись нам один за одним, спочатку Кейт, потім мені. Яким же щасливим сюрпризом має бути вам опинитися тут.
  
  
  "Дуже щасливий", - сказав я, намагаючись зробити гарне обличчя.
  
  
  Повторна поява Кейт мене не потішила.
  
  
  Менш ніж рік тому на шляху до Катманди я проїхав через Амстерд.
  
  
  там, де я познайомився з молодою жінкою Андреа Юен. На жаль, її застрелили та відправили до реанімації. Вона була там більше місяця між життям та смертю. Я не хотів повторювати досвід із Кейт.
  
  
  «Що ж, Джош, - сказала вона, ніби трохи дорікаючи мені за моєї відсутності ентузіазму, - зрештою, це не так вже й дивно. Strand – єдиний комфортабельний готель у Рангуні.
  
  
  "Не зовсім так", - відповів я, думаючи про побудований російськими готелі на околиці міста. Також є "Озеро Іня".
  
  
  - Він у жахливій формі. А потім звідси я можу дійти до пагоди та ринку просто неба. Але мені цікаво, чим я можу виправдатися в такий спосіб. Зрештою, я сказала вам, що приїду до Бірми в день нашої зустрічі. Це ти приховував свої наміри від мене.
  
  
  «Вибачте, але я повинен покинути вас», - сказав Аунг Ну, явно не бажаючи бути залученим до сварки. Містер Морлі, дякую за приємний вечір. Якби ви випадково повернулися до нашого музею, я був би дуже розчарований, якби ви не прийшли і не привіталися.
  
  
  – Я не підведу, – пообіцяв. Завдяки вам цей відпочинок у Рангуні залишиться у моїй пам'яті. Я не так часто зустрічаю людей вашої культури.
  
  
  Він підвівся, стиснув руку Кейт, помітно почервонівши, потім пішов, залишивши нас одних посеред покинутого ресторану. Вочевидь, Рангун був центром тяжіння туристів.
  
  
  - Ти злишся, так? Кейт запитала мене, її очі були прикуті до вмісту її тарілки з похмурим поглядом розпещеної дівчинки.
  
  
  "Зовсім ні", - заперечив я. Просто трохи здивувався. Це нормально з тобою?
  
  
  Я взяв її руку і ніжно стиснув її, тепер збентеженою холодністю прийому.
  
  
  Що справді дивного в тому, що Кейт залишилася на Стренді? Якщо присутність у Рангуні була незвичайною, то це була моя присутність, а не її.
  
  
  - Чому ти не сказав мені, що збираєшся сюди? - нарешті спитала вона, зволивши відірвати погляд від тарілки.
  
  
  - Послухайте, чесно кажучи, я був певен, що ми не зможемо вкластися у наш графік. Ось чому. Але, до речі, ви випереджаєте свій графік!
  
  
  «Я тільки-но виявила, що в Гонконгу дивно не вистачає спецій без вас, містере Морлі.
  
  
  Вона засміялася, явно зрадівши цьому визнанню, яке, мабуть, визнала дуже сміливим.
  
  
  Зі свого боку, я знайшов його чарівним.
  
  
  Але ще чарівнішим було відновлення контактів на тій стадії, коли ми перервали їх у Коулуні. У бурштиновому світлі ліжка Кейт виглядала як ніколи бажаної. Тонка тканина її нічної сорочки відкривала ніжну вологу шкіру. Наполегливе похитування її твердих круглих грудей непереборно гукнуло мене. Я потягнувся, щоб розв'язати шнурок її нічної сорочки. Кейт швидко відступила, з пустотливою усмішкою в куточках губ.
  
  
  - Ти кумедна людина, Джошуа. Як сказати ? Повний загадок.
  
  
  - Тобі це подобається?
  
  
  Вона кивнула головою.
  
  
  - Так. Це… це мене заводить. Дурно, правда?
  
  
  – Ні. Якщо тобі це подобається, то ні.
  
  
  - Так, Джош, мені це подобається. Мені це дійсно подобається!
  
  
  Вона лягла на ліжко і притулилася до мене. Вона почала ніжно гладити мої груди, а потім її рука опустилася нижче. Я не міг придушити стогін бажання. Не в силах більше терпіти, я схопив її дратівливі пальці і притиснув їх до свого збудженого члена.
  
  
  Цього разу застогнала Кейт. Я чув, як він видав тихий хрипкий здавлений крик, коли я нахилив голову. Вона не протестувала і відпустила, коли я взяв її за стегна і притяг до себе, щоб розділити задоволення, яке вона приносила мені. Мускусний аромат, теплий, як тропічний парфум, здійнявся в повітрі і змішався з багатими ароматами бірманської ночі.
  
  
  Кейт знову застогнала від насолоди, коли, обнявшись руками і ногами, ми почали гойдатися, як дві сплетені змії.
  
  
  *
  
  
  * *
  
  
  За кілька годин я мовчки вислизнув із ліжка і одягнувся в темряві. На циферблаті мого годинника Rolex, що світиться, було 12:15. Якщо вірити Аунг Ну, о першій ночі залишилося лише кілька охоронців охороняти музей. У мене було мало часу, щоб марнувати його. Кейт міцно спала. Я повернувся до своєї кімнати, де забрав свій арсенал і помчав, непомітний, до службового виходу, який помітив, коли приїхав до готелю.
  
  
  Зграї комарів та інших комах, що літають, утворювали гуркілі ореоли навколо ліхтарів. Щоразу, коли я проходив під лампою, мене оточувала армія мошок, заплутуючись у моєму волоссі, вторгаючись у мій ніс і рот. Я заплющив очі і побіг Стенд-роуд, витираючи обличчя.
  
  
  Ніч була сповнена голосами, що шепотіли. Цілі сім'ї, лежачи на циновках, зайняли свій кінець тротуару. Я повернув бруківкою і помчав у темряву, не зустрічаючи машин.
  
  
  Моя ціль вела мене на північ. Я пробіг Далхаузі-стріт, Фрейзер-стріт та Богйок-стріт. Оформлення скрізь було однаковим. Невеликі багаття відкидали мерехтливі тіні на старі фасади будинків, залишених англійцями. Всюди цікаві очі багатьох бездомних бірманців прямували за мною, поки я не зник у темряві.
  
  
  Приблизно через двадцять хвилин бігу, що перемежовується швидкими поглядами, я дістався до рогу вулиць Шве Дагон Пагода Роуд і Фейр Стріт. Я зупинився, затамував подих і востаннє переконався, що за мною не стежать. Задоволений, я пройшов проходом і мовчки підійшов до входу до Федерального міністерства культури. Зайве говорити, що двері були зачинені. Я обережно обійшов фасад і опинився за музеєм. Крихітний прохід, що смердить, відокремлював міністерство від сусідньої будівлі. Дві конструкції, майже ідентичні за банальністю, стояли поряд один з одним. Я дістав свій ліхтарик і його потужним тонким променем висвітлив основу стіни Інституту культури. Переді мною відкрився ряд із чотирьох закритих підвалів. Я сів перед першим, вимкнув лампу і доторкнувся до дротяної сітки.
  
  
  Лезо мого складаного ножа швидко пробило сітку. Я підняв її і потягся до ручки. Таких не було. Вікно було зачинене зсередини. Тому мені довелося розбити вікно, щоб потрапити до музею, розташованого на три поверхи вище. Обернувши руку хусткою, я затамував подих і різко постукав. Скло розбилося з тріском, трохи заглушеним тканинною подушкою. Я просунув руку в отвір, знайшов ручку і спробував повернути вікно підвалу нагору, натиснувши на нижню частину рами. По потріскуванню дерева я зрозумів, що вікно, мабуть, не відчиняли роками. Я чинив новий тиск, намагаючись зробити якнайменше шуму, і цього разу мої зусилля увінчалися успіхом.
  
  
  Опис місця, зроблений Аунг Ну, звичайно, було дуже неповним. Я гадки не мав, куди збираюся приземлитися. Але маю час подивитися. Я прослизнув у отвір, виставивши ноги вперед.
  
  
  Це було найпростіше.
  
  
  Коли дійшло до моїх плечей, я відчув себе рибою, яка потрапила до пастки. Я схилив голову і дозволив собі опуститися, доки не відчув контакт землі під ногами. Темрява навколо мене була така ж густа, як коли я розбив вікно. Аунг Ню не згадав про будь-які обходи стеження за межами музею. Однак я зрозумів, що ризикую. Але якщо моя щаслива зірка не відпустить, ніхто не помітить розбитого вікна, поки я не вийду.
  
  
  Частинки пилу танцювали у промені мого ліхтаря, як промені сонячного світла. Затхлий, солодкуватий запах затхлості огортав повітря, викликаючи видіння горищ і будинків із привидами. Через кілька хвилин я не здивувався, побачивши, що ступив на якийсь склад, розташований ближче до складського приміщення, ніж до магазину. Рух мого факела виявило послідовність фрагментів кераміки, зламаних статуй, кам'яних левів і незліченних Будд.
  
  
  Хінта Ґонґ теж був там. За дерев'яною статуєю міфічного птаха, що піднімається з хвиль, до середини стелі піднімалися несталі купи лакованих чаш. Я пройшов через це археологічне звалище до дверей, що ведуть у підвал.
  
  
  Було закрито.
  
  
  Звичайно, я не очікував, що переді мною будуть відчинені двері, але перешкода все одно мене дратувало. Тим більше, що я перш за все хотів робити якнайменше шуму. Але у хороброго N3 є не одна хитрість у рукаві, а точніше у кишені. Я витягнув невеликий аркуш напівжорсткого пластику, який вставив між дверима та дверною рамою.
  
  
  То був старий трюк. Вперше зробив невдало. Але я не був у настрої дозволяти собі так легко зупинятися.
  
  
  Я зробив другу спробу, трохи сильніше натиснувши на пластиковий аркуш. Цього разу мене нагородили тихим «клацанням» та опущеною ручкою з іржавим металевим скрипом. Насторожившись, я вийшов із комори і обережно обвів краєвид променем ліхтаря. Я знаходився у великому коридорі, паралельному складському приміщенню, яким пролягала вражаюча мережа труб. Я обережно штовхнув двері й подався в коридор праворуч.
  
  
  Поки що все йшло добре.
  
  
  Приблизно за п'ятнадцять метрів прохід закінчувався на дуже напівзруйнованих дерев'яних сходах. Моя шия витяглася, щоб подивитися, чи не чекають мене на верхньому поверсі, я міцно вхопився за поручень і став підніматися сходами. Нікого не було. Коли я досяг першого рівня, мені найбільше запам'яталося зіткнення з пацюком. Спостерігаючи за мною своїми червоними очима, що сяють у тьмяному світлі, вона послужливо притулилася до стіни, пропускаючи мене.
  
  
  Я виліз на другий сходовий проліт, особливо обережно піднімаючись нагору. Я, не турбуючись, дістався другого майданчика, а за кілька хвилин дістався третього майданчика: поверху Національного музею.
  
  
  Я зіткнувся з першим сучасним обладнанням: металевими броньованими дверима, які не замикалися. Я клацнув планкою, що відкривається, і штовхнув важкі двері, відкривши її рівно настільки, щоб прокрастися на інший бік. Під моїми ногами сирий бетон поступився місцем спочатку паркету, а потім мармуровим плитам. Я почекав, поки мій погляд пристосується до розсіяного освітлення, і побачив трохи далі перед собою галерею, де виставлялися коштовності мандалайського двору. Це було більше, ніж я хотів для орієнтування.
  
  
  Тому мені довелося перетнути галерею, щоб дістатися великої зали, в якій розміщувалася пересувна виставка. Безліч вікон у коридорі могли бути укриттям у разі потреби. Тому в мене була можливість спокійно пройти галереєю, сподіваючись, що сусідні виставкові зали будуть порожні. Але все мало пройти якомога тихіше. Слово «невдача» просто не входило до мого словникового запасу.
  
  
  Приємний плюс, було не так темно, як у коморі та на сходах. Наприкінці коридору горіло кілька лампочок малої потужності. На фосфоресційному циферблаті мого Rolex було 1:09. Я був якраз вчасно і сподівався, що решта піде не гірше. Нарешті я зробив перший крок до того, що могло стати початком успіху моєї місії: отримати список. Залишилося благополучно вибратися з Бірми і попрямувати до Дюпон-Серкл. Я знав, що не зможу допустити жодного перепочинку, поки мікрофільм не опиниться в руках Девіда Хоука.
  
  
  Я входив до Мандалайської галереї, коли в залі луною рознеслися кроки. Я швидко сів навпочіпки в затишному куточку і почала чекати. Стук шкіряних чобіт по мармуру наближався поступово. Судячи з рівної ходи, охоронець був спокійний. Значить, він не відчував нічого підозрілого.
  
  
  Я бачив, як він пройшов, неквапливо тиняючись між рядами вікон. То був худорлявий юнак років тридцяти з оливковим кольором обличчя. Я вмостився навпочіпки за своїм вікном, менш ніж за десять футів від нього, мої очі були прикуті до кобури, яку він носив на стегні, і особливо до прикладу Кольта 38, що стирчав з неї. Це була особливий поліцейський пістолет, механізм подвійної дії якого дозволяв охоронця стріляти шістьма кулями без перезарядки.
  
  
  Я забув спитати Аунг Ну про це. Якщо чергових цієї ночі було небагато, то вони, з іншого боку, здавалися дуже озброєними. Місто Рангун, можливо, виглядало як декорація для шпигунського фільму 1930-х років, але охоронці, які охороняли музей, справді були сучасниками та екіпіровані відповідно до їхніх вимог.
  
  
  Я почекав у тіні, поки кроки не зникли в іншому кінці зали, потім рушив назад, притискаючись до стіни, як міг. Тепер я міг бачити грандіозну лінію монументальної мармурової арки, потім форму паралелепіпеда квиткової каси, потім ...
  
  
  - Лайно! - Я тихенько вилаявся, ховаючись.
  
  
  Білий костюм та Распутін обігнали мене на фініші. Вони були зайняті підняттям скляної кришки, під якою був набір прикрас Тоу Ван. За кілька метрів від постаменту на землі лежали двоє непритомних охоронця. Я спостерігав за "британським акцентом" і його товстим приятелем, чиї мізинці, обмотані білими бинтами, виглядали як дві мумії розміром із сосиску, і сказав собі, що їхня присутність там не така вже й невигідна для мене.
  
  
  Зрештою, подумав я, хай вони зроблять усю брудну роботу. Сьогодні зі мною Вільгельміна. Це буде чудовим аргументом для початку переговорів. "
  
  
  Вони нещодавно приїхали, бо охоронець, якого я бачив, був з виставки Хань. Працювали мовчки, не кажучи ні слова ні англійською, ні російською. Покриття, здавалося, завдавало їм більше проблем, ніж я очікував. Використовуючи арсенал невеликих інструментів, вони спробували відокремити його від дерев'яної рами, яка тримала його на цоколі.
  
  
  Я повернувся, щоб швидко пройти поглядом по галереї Мандалая. Вона була порожня. Коли мій погляд повернувся до двох чоловіків, яких я вважав за моїх конкурентів з КДБ, їм вдалося звільнити один кінець скляної кришки.
  
  
  Білий костюм зашипів крізь зуби. - Повільно!
  
  
  Його приятель кивнув, сунув викрутку під кришку і повернув її. Пролунав тріск, скляна кришка повернулася і, нарешті, повністю відокремилася від дерев'яної рами.
  
  
  - Увага! – прошепотів Білий костюм.
  
  
  Він узяв кришку за один кінець, а його помічник шукав заглушку на іншому кінці. Вони підняли кришку приблизно на ярд над нефритовою окрасою. Потім зрушили убік.
  
  
  - на підлогу тихо наказав "британський акцент", допомагаючи Распутіну поставити тендітний предмет на мармурову підлогу.
  
  
  Зробивши це, вони швидко приступили до вивчення похоронних обладунків, обережно піднімаючи їх частинами. Я не бачив причин турбувати їх, доки вони не знайшли те, що шукали. Але задовго до того, як ці двоє завершили своє ретельне дослідження, наприкінці Мандалайської галереї почулися кроки.
  
  
  Я сховався у своєму укритті, поки Білий Костюм і людина зі зламаними пальцями поспішили поставити скляну кришку на постамент. Потім вони сховали тіла двох охоронців та сховалися за вікном.
  
  
  Кроки наближалися. Мені здалося, що охоронці завагалися, коли підійшли до виставкової зали, ніби відчули, що щось не так. Безперечно, вони помітили відсутність двох своїх колег.
  
  
  Я чув, як вони обмінювалися схвильованими словами, коли йшли через мармурове склепіння та повз сторожку. Вони зупинилися менш ніж за два метри від мене, і їхні обидві руки майже одночасно опинилися на ручках їхніх пістолетів. Один із них, худорлявий молодик з оливковою шкірою, якого я бачив кілька хвилин тому, кинувся до своїх несвідомих товаришів, а інший, з пістолетом у руці, обережно увійшов до класної кімнати.
  
  
  Двоє охоронців скрикнули. Одночасно британський перебіжчик (той факт, що він розмовляв англійською зі своїм радянським спільником, підтвердив мою гіпотезу з цього приводу) і його спільник вискочили з-за вікна і кинулися до виходу в іншому кінці кімнати.
  
  
  Але двоє охоронців їх помітили. Пролунав постріл, потім другий. Кулі з гнівним завиванням полетіли в повітрі. Третій удар струсонув мої барабанні перетинки, і Распутін зупинився.
  
  
  Він хитався, як молоде лоша по мулистій землі, і ноги його підкосилися. Він знову хрипко скрикнув, сплюнув кров'ю в нападі важкого кашлю і впав. Його колега навряд чи був схильний допомагати йому в останніх нападах агонії. Він вислизнув із коридору, що веде до офісу Аунг Ну. Але ж охоронці так легко його не відпустили. Вони знову вистрілили і побігли його слідами. У виставковому залі знову нікого не було, за винятком мене і трьох інертних постатей, остання з яких, згорнувшись калачиком у гротескній позі, утворила на підлозі закривавлений горбок.
  
  
  Не було ні часу, ні бажання надати першу допомогу. Більше того, я бачив, що було вже надто пізно. Земне перебування радянської горили щойно закінчилося.
  
  
  «Я не повинен забути надіслати невелику записку співчуття його керівникам», - сказав я собі, кидаючись до центральної вітрини. Я не мав багато часу. Двоє приголомшених охоронців на землі цілком могли прийти до тями, не повідомивши мене. Так само їхні колеги, що полювали за "британським акцентом", могли будь-якої миті знову з'явитися в галереї. Також було можливо, що двоє – троє, можливо, четверо – охоронців, що залишилися на станції, швидко прийдуть на допомогу.
  
  
  І я не хотів бути мішенню для всіх цих джентльменів.
  
  
  У коридорах пролунав пронизливий дзвінок будильника. Використовуючи Хьюго як важіль, я щосили намагався підняти скляну кришку, але це виявилося непростим завданням. Нарешті, мені вдалося закріпитися на краю, очищеному покійним Распутіним. Довелося діяти швидко, але без ризику.
  
  
  Я зрушив кришку з краю плінтуса і швидко взявся до роботи. Нефритова броня виявилася набагато важчою, ніж я очікував. Довелося піднімати частинами. Я шукав під правою ногою, під лівою ногою, потім під пахвами. Потім я поклав руку під голову і ціною сильного зусилля підняв груди. Я навіть заглянув під хуани та пі, які прикрашали вбрання Тоу Вана.
  
  
  Але мікрофільму там не було.
  
  
  Інші на моєму місці могли б здатися. Але це не на мій смак. Я впертий.
  
  
  "Добре", - сказав я собі, люто думаючи. Він, мабуть, сховав це десь в іншому місці. Напружся, старий! Настав час змусити свій мозок попрацювати! "
  
  
  Нефритові пластини поєднувалися золотою ниткою. Я знав, що броня порожня, але Пій Чу або його спільник, мабуть, не розірвали зв'язку, щоб принести плівку всередину. Подібне розграбування не залишилося б непоміченим, і декорації ніколи не залишили б Пекін у такому стані. Пластина, що служила рамкою носа, була відкрита. Я засунув у неї палець. Вона була порожня.
  
  
  Підгузник, можливо… Так, звичайно!
  
  
  Обладунки були представлені на тлі пурпурової повсті, що відтіняє синьо-зелений колір нефриту. Я схопив тканину за один кінець і почав її відривати. Вона була приклеєна до опори з необробленого дерева, яка контрастувала з видимими частинами лакованого цоколя. Плівку, мабуть, підсунули під повсть, а потім тканину акуратно приклеїли.
  
  
  На жаль, мої дослідження були дуже короткими.
  
  
  
  
  
  
  РОЗДІЛ VII.
  
  
  
  Серед дзвону дзвонів я почув стрімкі кроки.
  
  
  Я повернув тканину на місце, схопився за край кришки та натягнув її на цоколь. На перший погляд, ніхто не помітить, що набір Тоу Ван торкнувся.
  
  
  На бігу я перетнув виставковий зал, ступив через мармурове склепіння і сховався між двома вікнами в галереї Мандалай. У вухах уже брязкотіли голосні голоси. Незабаром я побачив чотирьох охоронців: тих, кого я вже знав у особу, у супроводі двох колег. Але наприкінці коридору тремтіння і звук голосів змусили мене зрозуміти, що на допомогу йдуть інші охоронці, мабуть, із сусідніх крил Інституту культури.
  
  
  Музей безперечно ставав дуже хворим місцем.
  
  
  Настав час спробувати вибратися звідси. Просуваючись ближче до стіни, я пройшов уздовж галереї, не перестаючи уважно стежити за навколишнім оточенням. Я подумав, що найкраще пройти від вікна до вікна до металевих дверей і назад з того місця, де зупинився.
  
  
  Сказати швидше, ніж зробити.
  
  
  Я дістався кінця залу, не турбуючись про те, що доступ заблокований. Але якщо британцю вдалося обіграти захисників, я не міг зрозуміти, чому я не зможу зробити те саме. Якщо тільки його не було застрелено або затримано. Я нічого про це не знав.
  
  
  Охоронець із кольтом 38 у руці ходив коридором перед броньованими дверима. Виття сирени змішалося в божевільній симфонії з шумом будильника. Шум був такий, що я навіть не чув своїх думок. У мене була ідея, що полк бірманських солдатів незабаром займе цей будинок, за згодою керівництва музею або без нього. Пильнування зробило ідеальні умови для стрілянини.
  
  
  Мені б не довелося двічі натискати на курок. Але я не хотів додавати вбивство до серії злочинів, які я вже скоїв. Поки що група спостереження помітила в музеї лише двох мародерів: "British Accent" та його приятеля, виріченого свинцем у виставковому залі.
  
  
  Я вийняв з кишені кілька монет і кинув їх якнайдалі. Одна з фігур відрикошетила про мармурову колону в добрих п'ятнадцяти ярдах праворуч від варти. Це була відволікаюча тактика. На шум чоловік завмер. Через деякий час, коли він виявив, що він все ще цілий, він підійшов до того місця, звідки долинав галас. Доступ до сходів на мить залишився без нагляду.
  
  
  Я очікував саме цього «на мить».
  
  
  Щойно він залишив свою посаду, як я вискочив за двері. Вона відкрилася під моїм поштовхом, і охоронець видав застережливий крик. Я вже був на сходах. Ревіння попереджувальних сигналів затихло, коли я стрімко спускався сходами, помітивши, на мій жаль, що пандус не призначений для ковзання вниз. Позаду мене почулися кроки. Мене помітили. Мені треба було дістатися до підвалу до того, як куля поклала край моєму перебування в Бірмі. Чого взагалі не було у моєму розкладі.
  
  
  Кров стукала в моїх скронях. Приплив адреналіну пройшов крізь мене, як укол метамфетаміну, надаючи мені необхідного припливу енергії та впевненості. Я подвоїв швидкість, увійшовши до коридору підвалу. На щастя, двері залишилися відчиненими. Чи не надовго. Я вдерся до кімнати і замкнув її за собою.
  
  
  І знову я поринув у темряву. Довелося запалити ліхтарик. Тримаючи його дуже низько, промінь був спрямований прямо на курну землю, я знайшов свій шлях серед нагромадження невказаних у каталозі предметів, що захаращували склад. Підійшовши до вікна, я сунув лампу назад у кишеню, вклав Вільгельміну в піхви і притулився до краю підвіконня.
  
  
  Намагаючись уникати уламків скла, мені вдалося висунути голову, а потім і плечі. Це змусило мене зробити серію вражаючих вигинів, але щойно ковток свіжого повітря торкнувся мого обличчя, все інше здалося дитячою забавою. Все, що мені потрібно було зробити, це повзти по підлозі під'їзної доріжки, поки мої ноги і ступні не опинилися у віконній рамі.
  
  
  Як тільки я повністю звільнився, я негайно помчав у напрямку Фейр-стріт.
  
  
  Потім я швидко зупинився.
  
  
  Дорогу перегородив армійський позашляховик. Жовте світло фар висвітлило прохід. Я притулився до стіни і знову рушив у протилежному напрямку. Я не знав, куди піду, але це був єдиний мій вибір.
  
  
  Присутність армії на місці події навела мене на дві думки: по-перше, муніципальна поліція Рангуна явно страждала від нестачі кадрів; по-друге, влада не легковажно поставилася до нічного вторгнення до приміщень музею. Очевидно, вони побоювалися звинувачень з боку китайців, які звинуватили б їх у нездатності захистити дорогоцінний експонат. Але я недовго зупинявся на побоюваннях влади. Мого було більш ніж достатньо для мене. Інститут культури кишів солдатами, і моя безпосередня проблема полягала у тому, як мені повернутися до готелю. Сказати, що баланс сил був нерівним, дав дуже погане уявлення про реальність.
  
  
  Так що я продовжував згортати назад по заваленому сміттям коридору, обережно ховаючись у тіні стіни. На другому кінці я ризикнув заглянути за ріг будівлі. Як я і очікував, подальший шлях був незрозумілий.
  
  
  Задній фасад виходив на великий сад, оточений високими вітрозахисними огорожами. На зеленому лужку стояли стародавні статуї. Ряд потужних прожекторів залили світлом цю виставку просто неба. З висоти свого всезнання великий Будда дивився на мене з доброзичливою усмішкою. Позаду нього я побачив символи війни у вигляді триголового слона та стилізованого лева. По той бік паркану я нарахував півдюжини джипів, з увімкненими фарами і які вказали в мій бік. Але найбільше мене турбувала хвиля солдатів, озброєних гвинтівками, щойно вдерлася на галявину, як рій сарани.
  
  
  Я розчинився в тіні і озирнувся через плече. Інший позашляховик все ще був там, блокуючи доступ до Фейр-стріт. У будинку, що примикає до музею, не було вікна.
  
  
  Так що в мене залишалося два варіанти: спробувати перетнути сад, ризикуючи виявитися зріженим кулями від солдатів, що оточили галявину, або повернутися на Фейр-стріт і знайти спосіб прорвати блокаду. Якщо чесно, жодна з цих двох формул мене не надто вразила.
  
  
  Я знову глянув на садок. Їх була гарна дюжина. Мої шанси були дуже малі. Вибираю позашляховик. Коли я підійшов, я почув голоси.
  
  
  - Обійдіть будинок! Ти, геть, іди позаду! Іди і обшукай мене нагорі. Можливо він залишився всередині. А складик? Ви впевнені, що він там не сховався? Ви все обшукаєте дюйм за дюймом?
  
  
  Власне, це навряд чи мене розвеселило. Але найгіршим для мене було те, що я не міг дістати мікрофільм. Однак зараз не час вдаватися до безплідних жалю. Якщо я хотів і надалі служити інтересам АХ, мені спочатку потрібно було повернутися до свого номера в готелі і бажано цілим. Я сунув руку в штани і витяг П'єра.
  
  
  Ретельно відрегульованим ударом я кинув цього хороброго П'єра, який пролетів повз джип і приземлився посеред Фейр-стріт. Я почув крик здивування і кинувся геть, опустивши голову. Краєм ока я мигцем побачив задушливу хмару диму, що клубилася в променях фар навколо машини. Крупнокаліберна зброя затріщала над приступами кашлю і затихла. Я не став зупинятися, щоб подивитися, надто зайнятий бігом по Фейр-стріт, яка через відсутність іншої можливості вела в протилежному напрямку від мого готелю.
  
  
  Куля просвистіла в повітрі і зачепила мою маківку. Всі вогні були на мені, і я зиґзаґом рятувався від пострілів. Тяжке взуття на бігу стукало об бруківку. Прислухавшись, я дійшов висновку, що за мною женуться принаймні троє чоловіків. Проте стрілянина припинилася. Очевидно, їхні бойові рушниці не дозволяли їм стріляти на бігу.
  
  
  Коли я мчав брудними вулицями, як проклятий, я підняв хмару пилу. Мої легені горіли. Під час цього слалому я відчайдушно шукав вихід. Вулиця була обнесена дерев'яними парканами та будинками із зачиненими дверима, що не дозволяло грабіжникам проникати до будинків.
  
  
  Нарешті я покинув освітлене місце.
  
  
  - Стій, чи я стріляю! - крикнув чийсь голос бірманською.
  
  
  Але перекладач мені не знадобився. Саме тоді, у темряві, я миттю побачив своє рятівне коло і, не вагаючись ні секунди, стрибнув на нього.
  
  
  Це був скоріше перехід, ніж провулок між двома напівзруйнованими дерев'яними хижками. Я поринув у темряву, намагаючись знайти обстановку.
  
  
  Раптом моя нога щось ударилася, і я втратив рівновагу. Коли я впав уперед, я почув від жаху крик жінки. Я щойно розбудив сім'ю, що спала на підлозі посеред сміття, розкиданого по провулку. Дитина заплакала. Я витягнув свою найкращу бірманську мову, щоб ясно і швидко пояснити цим добрим людям, що я очікував від них.
  
  
  К'яти, які я їм обіцяв, більше, ніж будь-яка форма мови, здавалося, переконали їх допомогти мені. Прослизнувши під найближчу ковдру, я почув голоси солдатів, що приєдналися до мене.
  
  
  – Він пішов туди! - крикнув один із них.
  
  
  Через секунду клацання чобіт заглушило крики дитини.
  
  
  Різке світло потужного смолоскипа прорізало темряву. Проте я затамував подих, закопавшись головою під брудну ковдру. Пекучий біль змушував мене тремтіти. Фішка може баг, з радістю поміняю меню. Дитина все ще плакала. Його мати притиснула його до грудей, і я чув, як він жадібно смокче. Звук кроків був дуже близьким. Я намагався зрозуміти, що кажуть солдати.
  
  
  - Хто тут ? - верескнув голос.
  
  
  - Що… ти хто? - Запитала жінка з переляканим виглядом. Ми не маємо грошей.
  
  
  "Ми не хочемо грабувати вас, розумієте", - відповів мій переслідувач. Хтось тут проходив?
  
  
  «Ні, ніхто», - тремтячим голосом відповів її чоловік. Ми спали.
  
  
  - Чорт, ми його втратили! - вигукнув солдат.
  
  
  «Капітан кричатиме», - прокоментував один із його товаришів.
  
  
  - Капітане, лайно! - підсумовує третій
  
  
  
  З цими добрими словами троє солдатів обернулися. Я обережно залишався під ковдрою, поки стукіт черевиків повністю не вщух. Тоді я ризикнув підвестися. За винятком мене та моїх господарів, прохід тепер був безлюдний.
  
  
  "Чай-зоо тин-тьху-тьху", - сказав я з глибоким зітханням полегшення.
  
  
  Але бідняки все ще були надто налякані, щоб відповісти на мій подяку.
  
  
  Я взяв гаманець і витяг пачку к'ят. З цим вони, мабуть, могли б харчуватися добрих три тижні, а може, й більше. Я засунув гроші жінці в руку.
  
  
  "Чай-зоо тин-тьху-тьху", - пробурмотіла вона, недовірливо дивлячись на мене великими чорними очима.
  
  
  Я встав і попрощався, сподіваючись швидко знайти важливе перехрестя, з якого я зможу зорієнтуватися. Але найскладніше було позаду. Тепер я мав усі шанси повернутися до готелю. Це було лише питання часу.
  
  
  
  
  
  
  РОЗДІЛ VIII.
  
  
  
  ДРУГИЙ ДЕНЬ у Бірмі. Через п'ять днів термін дії моєї візи спливає.
  
  
  Я спав міцним сном, і мені наснилося, що хтось стукає в мої двері. Мої мізерні підсвідомі ресурси були мобілізовані, щоб спробувати розвіяти цей кошмар, але стукіт продовжувався. Мені довелося зіткнутися з фактами: у двері моєї спальні постукали. Я розплющив сонні очі.
  
  
  - Джоше, це я! - крикнув Кейт із коридору. Ти ще спиш ?
  
  
  «Більше ні», - промимрив я хрипким голосом. Одна хвилина.
  
  
  Я неохоче виліз із простирадла і схопив перший предмет одягу в межах досяжності, в даному випадку м'яті боксерки, просочені сильним запахом поту. Я підійшов до дверей і повернув замок. Кейт, елегантна та свіжа, як троянда, увійшла до кімнати.
  
  
  - Пробач, - сказала вона, - не думала, що зможу витягти тебе з ліжка.
  
  
  - ... Нічого, - промимрив я, закриваючи за нею двері. Просто дайте мені трохи часу, щоб розібратися в усьому.
  
  
  - Ти вчора вночі забагато випив? - Запитала вона, поки я йшов у ванну.
  
  
  - Так, забагато, - говорю я, вітаючи себе з готовим поясненням.
  
  
  На щастя, вона не спитала мене, чому я повернувся до своєї кімнати посеред ночі. Вірний своїй обіцянці, через п'ять хвилин до мене повернулася деяка подоба ясності. Коли я вийшов із ванної, Кейт сиділа на краю мого ліжка.
  
  
  "Вгадай, що мені щойно сказав носій", - сказала вона, коли я почав одягатися.
  
  
  – Що?
  
  
  - Учора ввечері хтось увірвався до Національного музею.
  
  
  - Без жартів ?
  
  
  - То він мені сказав. Скажіть, чи ви вчора бачили виставку?
  
  
  Я кивнув, не бажаючи вдаватися до подробиць.
  
  
  "Я підозрювала це", - просто відповіла вона. Ви вечеряли з куратором, розумієте… Я, у будь-якому разі, розчарована. Дуже розчарована.
  
  
  – А! Чим? - Запитала я, застібаючи сорочку.
  
  
  – Ну, у Рангуні я хотіла побувати на виставці Хань.
  
  
  - І що тобі заважає? - Сказав я, звертаючись до неї.
  
  
  Я був щасливий, що подумав про те, щоб сховати Вільгельміна, Гюго та новенького П'єра, яких я взяв зі свого арсеналу.
  
  
  - Що мене зупиняє? Гей, ти ще спиш? Ох! але ні, я забула тобі сказати...
  
  
  - Ти голодна? - спитав я хрипким голосом, щоб не видати свого живого інтересу до його одкровень.
  
  
  - Так, - відповіла вона, встаючи, - я голодна як вовк. Я хотів вам сказати, що китайці вирішили закрити виставку та повернути експонати до Пекіна.
  
  
  - Це так ! Я зменшив тон, який хотів розслабити. І чому ?
  
  
  - О, Джошуа! Ви напевне ще не прокинулися.
  
  
  Щоб зміцнити її переконання, я позіхнув.
  
  
  "Через те, що трапилося минулої ночі в музеї", - пояснила мені Кейт.
  
  
  "Прикро", - прокоментував я трохи розчарованим поглядом, який був лише слабким відображенням моїх справжніх почуттів.
  
  
  Але, незважаючи на мої напівзаплющені очі, тепер я не спав. Отже, мені довелося зробити навіть швидше, ніж очікувалося.
  
  
  Тільки коли ми сиділи в їдальні за сніданком – рідкі качині яйця.
  
  
  це зовсім не розпалювало мій апетит - те, що Кейт оголосила про свій намір виїхати з Рангуна наступного дня.
  
  
  "Пора мені приступити до роботи, Джош", - сказала вона, штовхаючи яйця кінчиком вилки. Я їду в Пеган. Ви хотіли б поїхати зі мною? Звісно, на кілька днів. Як ти гадаєш, ти міг би… підтримати мене?
  
  
  - Очевидно, - відповів я, намагаючись розсміятися. Я навіть цього дуже хотів би. На жаль, Кейт, я не думаю, що я маю час.
  
  
  - Ой, Джош...
  
  
  Його розчарований погляд був жалюгідним.
  
  
  - Катю, клянуся, якби міг, я б приїхав!
  
  
  - Добре. Ви не можете сказати, що я вам не подобаюсь. Я, мабуть, недосвідчена в спокусі, от і все.
  
  
  - Катю, запевняю вас, що це тут не до чого. Ви знаєте це не гірше за мене. Тож вистачить завжди скаржитися на себе. Це вам зовсім не личить.
  
  
  Підійшов офіціант. Я зупинив його і попросив записати їжу на мій рахунок, а потім додав:
  
  
  - Ненавиджу їсти поспіхом і тікати, Кейт, але ...
  
  
  - Звичайно звичайно. - Іди по своїх справах, - сказала вона.
  
  
  Вона кисло засміялася і витріщилася на свою тарілку. У неї був такий же вид примхливої надутої дитини, як напередодні увечері під час вечері.
  
  
  - Добре, побачимося сьогодні ввечері. Гарного дня.
  
  
  «Бізнес і кохання ніколи не йдуть разом», - сказав я собі. Жаль. "
  
  
  - Вітання! Містер Аунг Ну? Джошуа Морлі розмовляє телефоном. Я тільки-но дізнався… як шкода!
  
  
  Засмучений голос куратора пролунав у навушнику.
  
  
  - Жахливо, містере Морлі. Бридко, скандально! Я таке вперше бачу! Але найгірше те, що китайці дуже погано це сприймають.
  
  
  "Я чув, що вони збиралися закрити виставку", - сказав я, намагаючись здаватися таким же стривоженим, як Аунг Ну.
  
  
  - На жаль, так, - підтвердив Аунг Ну. Зараз китайський аташе з культури спостерігає за упаковкою експонатів. На щастя, нічого не пропало, але вітрина була пошкоджена. Схоже, грабіжники намагалися вкрасти похоронні обладунки.
  
  
  - Наряд принцеси Тоу Ван?
  
  
  - Точно. Приголомшливо, чи не так? (Я представив його виснажені очі за затуманеним склом окулярів.) Мене дуже швидко покликали. Я не спав усю ніч. Одні кажуть, що їх було троє, інші четверо.
  
  
  - Чотири? - сказав я, ледве приховуючи здивування.
  
  
  - Так, четверо. Негідники, містере Морлі. Купка беззаконних авантюристів, якщо ви запитаєте мене.
  
  
  Так що містер Ікс завжди йшов моїм слідом. Я все ще не бачив обличчя таємничого посланця з Пекіна, але він, мабуть, усе ще переслідував мене.
  
  
  - Чи були травми? - Запитав я, цікавлячись, що трапилося з "британським акцентом".
  
  
  - Поранені? Я бачу, ви не чули подробиць, містере Морлі. Ймовірно, вони з'являться у вечірніх газетах. Ні, поранених немає, але одного з цих негідників застрелив один із наших охоронців. На даний момент влада його не встановила. Він житель Заходу, але не мав із собою жодних документів. Митна поліція веде розслідування.
  
  
  - Я думав повернутися, щоб помилуватися цими чудесами... Ви впевнені, що китайці не передумають, містере Аунг Ну?
  
  
  - Абсолютно безповоротно. Як я вже сказав, зараз ми збираємо речі.
  
  
  - Я думаю, вони збираються відвезти їх додому?
  
  
  - Так, на частину подорожі.
  
  
  - Вибачте? Я не дуже добре стежу за тобою.
  
  
  «О, це все питання політики, містере Морлі. Він глибоко зітхнув, але, принаймні, його не здивувала моя наполеглива цікавість.) Музей перевернуть. Це катастрофа. Кулі пробили стіни. Розбите скло, кров… Але, повертаючись до транспорту, ви, мабуть, не здогадуєтеся про проблему. Після заворушень не було повітряного сполучення між Китаєм - я говорю, звичайно, про комуністичний Китай - і Рангун. Тож завтра вранці експонати вирушать до Мандалаю залізницею. Там предмети будуть завантажені на літак, що прямує до Куньміна.
  
  
  - Я розумію. Я залишу вас, містере Аунг Ну. Ти повинен відпочити. Мені здається, ви дуже засмучені.
  
  
  Я чув, як він намагався засміятися. Це був сумний провал.
  
  
  - Це найменше, що ти міг би сказати.
  
  
  Але з цим уже нічого не вдієш. Тепер це ... це ...
  
  
  -… справу зроблено. На жаль, ви маєте рацію, більше нічого не поробиш.
  
  
  Наскільки мені відомо, це було не так. Мені треба ще багато зробити в дуже короткі терміни.
  
  
  Як тільки я попрощався з куратором, я пристосував трьох своїх незрівнянних помічників і вийшов із кімнати. Опинившись на вулиці, я відмовився від двох чи трьох пропозицій поміняти к'яти на чорному ринку, перш ніж знайшов рикшу. Я попросив висадити мене на вокзалі біля ринку Богйок.
  
  
  На виконання необхідних процедур у мене пішла майже година, дії чиновників уповільнювалися через колосальну складність формальностей і не менший колосальний брак копіювального паперу. На щастя, у Мандалай було заплановано лише один поїзд. Тому ящики з експонатами могли переміщатися лише ним. Подорож завдовжки сімсот кілометрів мала зайняти близько двадцяти шести годин. Принаймні після від'їзду з Рангуна погода мене не надто поспішала б.
  
  
  Переконаний, що мікрофільм все ще захований або в нефритовому наборі, або в його основі, я хотів будь-що відновити свої дослідження з того місця, де я залишив їх під час нічного візиту до музею. Про те, що я визнаю поразку, не могло бути й мови, поки я не дослідив кожен затишний куточок і щілини обладунків Тоу Вана та шару, на якому вони лежали. Крім того, я не впадав у відчай розкрити особистість вбивці Пой Чу і Вай Цанга одночасно. Поїздка поїздом була моїм останнім шансом оглянути нефритові обладунки. Опинившись у Мандалі, я не міг на це розраховувати. Зайве говорити, що я не збирався повертатися до Сполучених Штатів із порожніми руками.
  
  
  Перед від'їздом мені треба було виконати одну формальність. Переконаний, що British Accent зможе відповісти на деякі з моїх питань, я тепер хотів його знайти. І якщо тільки мій шановний колега не ховався десь у стінах радянського посольства, для мене було цілком можливо дізнатися про його відставку. Крім того, я був готовий обшукати всі готелі в Рангун.
  
  
  Столиця Бірми з майже двома мільйонами жителів була дуже густонаселеним містом, але мало готелів, відкритих для західних туристів. Стренд був автоматично усунений: якби "британський акцен"т залишився там, я б не пропустив зустріч із ним хоча б раз. Зрештою, поле моїх досліджень було дуже обмеженим. У мене залишалося лише три варіанти. Я почав з найближчого закладу YWCA Inn [4]. Він був відкритий для представників обох статей. British Accent та його поплічники цілком могли бути спокушені стриманим та анонімним характером цього місця. Я легко знайшов маленьку цегляну будівлю без особи на вулиці Богалі-Базар, недалеко від багатолюдного ринку просто неба.
  
  
  «Я шукаю двох друзів», - пояснив я клерку на стійці реєстрації, джентльмену з британським акцентом у супроводі кремезного, не дуже балакучого чоловічка.
  
  
  Він швидко перегорнув низку облікових карток з іменами та номерами паспортів нинішніх господарів гуртожитку.
  
  
  «Вибач, не тут», - відповів він так само балакуче, як і покійний, упертий чоловічок.
  
  
  - Дякую.
  
  
  Я сильно ризикував, описуючи двох чоловіків, опис яких, мабуть, дала поліція... але це було частиною моєї роботи.
  
  
  Моєю наступною базою була Тамада, в районі пагод, яка є однією з головних туристичних визначних пам'яток Рангуна. Адміністрація найсучаснішого готелю у місті була зовсім не схожа на хостелу YWCA.
  
  
  "Я не можу передати жодної інформації", - сказав він мені з натягнутою усмішкою.
  
  
  - Чому? - Запитав я, розігруючи карту невинності. Вони давні друзі, і я маю вагомі підстави вважати, що вони залишилися з вами.
  
  
  - Цілком можливо, - визнав він.
  
  
  Він закрив свою велику бухгалтерську книгу і повернувся до своїх занять, ніби вже забув про мою присутність.
  
  
  "Я знаю, що це можливо", - наполягав я, докладаючи великих зусиль, щоб зберігати спокій. Я хочу знати, чи це точно.
  
  
  «У мене немає інформації для вас», - повторив службовець, розв'язуючи вузол на мотузку, який він використовував як краватку.
  
  
  М'язистий носій спостерігав за нами здалеку. Я зрозумів, що за найменшої спокуси на примуси мене вигнали б за двері.
  
  
  З болісною посмішкою я взяв свій гаманець зі шкіри алігатора і витяг нову купюру в сто к'ят. На чорному ринку вона коштувала близько 7 доларів США, але за офіційним обмінним курсом він коштував набагато більше. Одержувач кинув зневажливий погляд на неї.
  
  
  - Це жарт ? - спитав він мене, скривившись з усмішкою.
  
  
  - Ні, - відповів я, - пропозиція.
  
  
  - У тебе можуть бути леза для гоління ...
  
  
  – Як? "Або що? - Сказав я, не зовсім впевнений, що правильно почув.
  
  
  "Леза для бритви", - сказав чоловік, погладжуючи щоку, щоб показати мені, про що він говорить.
  
  
  Я заперечливо похитав головою, гадаючи, чи був він при здоровому глузді чи в мене галюцинації.
  
  
  "Або, дорожні чеки", - сказав він тоном, який дав мені зрозуміти, що це було його останнє слово.
  
  
  Я виписую чек на десять доларів.
  
  
  «Цього вистачить, щоб купити тобі леза для гоління на рік», - сказав я, перекладаючи листок через прилавок.
  
  
  Очевидно, задоволений угодою, він сподобався глянути на мене знизу вгору.
  
  
  - Значить, ви хочете отримати інформацію про двох чоловіків.
  
  
  "Так", - відповів я, імпровізуючи невеликий опис "British Accent" та його супутника.
  
  
  Співробітник вивчив вміст свого реєстраційного журналу, проводячи гребінцем по рядках. Потім він глянув на мене з глибоким розчаруванням.
  
  
  - Вибач, - сказав він. Вони не тут.
  
  
  - А що з моїм чеком?
  
  
  – Яка перевірка? Я ніколи не беру чайових від туристів.
  
  
  З цією доброчесною заявою він повернувся до мене спиною і зник у своєму офісі.
  
  
  Не знаючи, чому я не міг не розсміятися.
  
  
  Все, що мені потрібно було зробити, це дістатися до вулиці Каба Айє Пагода, де десятьма роками раніше за допомогою росіян було збудовано "Озеро Іня". Судячи з того, що я читав, готель спочатку був у віданні ізраїльської компанії, а потім був переданий державному туристичному агентству. Розташований на березі однойменного озера, приблизно за 30 хвилин їзди на машині від центру міста.
  
  
  Вийшовши з Тамади, я отримав десять доларів збитку, але, схоже, я краще зрозумів, що гід назвав «бірманським шляхом». Отже, я поторгувався за проїзд, який я знайшов прийнятним з водієм джип-таксі. Я виявив, що швидше та безпечніше здійснити поїздку на «салуні-джипі», як їх називали жителі Рангуна, ніж на одному з скутерів, що роїлися, як мухи, вулицями міста. Коли я сів ззаду і міцно вчепився в поручні, я молився до Небес, щоб моя поїздка мала успіх. Високе сонце запалило повітря, осяявши сліпучим білим світлом вулиці, заповнені жінками та чоловіками, підперезаними довгими яскравими спідницями. Південна піч розігнала рої комарів, які поглинули мене минулої ночі. Я парився на гарячій спеці, і мій піджак аж ніяк не допомагав. Але, бажаючи зберегти конфіденційність Вільгельміни, я ледве міг зняти куртку. Тому я спробував витримати вологий піт, намагаючись розслабитись.
  
  
  Водій зупинив мене під чимось подібним до бетонного навісу, розширеного тканинним навісом, - незаперечний доказ того, що архітектурні проекти росіян не мають нічого спільного з американськими. Коли він попросив мене дати бритву як плату, я не здивувався.
  
  
  Якщо висловити це правильно, готель був відразливим. Необроблений бетонний фасад без штукатурки був шорстким, потрісканим і поцяткованим іржею. Від будівлі справлялося загальне враження сірості та ветхості. Я не міг не думати, що це був, мабуть, не той відпочинок, котрий любив шановний "British Accent".
  
  
  Я подарував своєму водієві справжню банкноту Федеральної резервної системи, що супроводжується твердою демонстрацією західної ввічливості. Потім, виглядаючи якомога відстороненішим, я увійшов до похмурої зали з голими стінами. Привид, який я виявив за стійкою адміністратора, був таким самим освіжаючим для видовища, як і стимулював уяву. Прекрасна співробітниця була одягнена у кристально-прозорий ансамбль лон'ї-ін'ї.
  
  
  - Доброго дня, міс.
  
  
  - Здрастуйте, сер, - відповіла вона, намагаючись не помічати мого захопленого погляду. Чи можу я бути корисною ?
  
  
  
  "Звичайно", - сказав я, намагаючись відвести погляд від своїх очей, які нерішуче вагалися між двома її магнітними полюсами.
  
  
  Я пояснив йому свою проблему максимально ясно та коротко. Я вже засунув руку в гаманець, коли вона дала мені відповідь на запитання, яке я ставив з самого ранку.
  
  
  - Так, твої друзі тут, - заявила вона з посмішкою, мабуть, рада, що може мені допомогти. Вони прибули позавчора, і, якщо я не помиляюся, сер... (Вона помовчала на мить, настав час звіритися зі своїм реєстром. На щастя, вона не вважала корисним порадитися зі мною, щоб допомогти їй заповнити справи.) Так, містер Керрінгтон не виходив зі своєї кімнати весь ранок.
  
  
  - Ах, цей Керрінгтон! - сказав я з найпрекраснішим виразом колоніальної зарозумілості в моїй колекції. Я бачу, що цей старий педераст не втратив своїх звичок, пов'язаних зі сном. А що з його партнером?
  
  
  — Пан Сміт?
  
  
  Якби Східного Лаки Лучано звали Сміт, я міг би називати себе Іваном Поповим.
  
  
  - Це воно.
  
  
  - Ну, знаєте, я не люблю... еээ... спостерігати за приходом та відходом клієнтів. Але, здається, я не бачила його минулої ночі. У будь-якому випадку ваш друг, містер Керрінгтон, ймовірно, може дати вам кращу інформацію, ніж я ...
  
  
  - Ти правий. Можете мені назвати номер його кімнати?
  
  
  "Номер 609", - відповіла люб'язна молода жінка, показуючи мені ліфти в іншому кінці холу.
  
  
  - Ви дуже люб'язні, міс. Дякую.
  
  
  - Будь ласка, - сказала вона із сором'язливою усмішкою. Сподіваюся, вам подобається ваше перебування у нашій країні.
  
  
  - Я захоплений.
  
  
  Зараз я був абсолютно щирий. Думка про возз'єднання з моїм старим знайомим сповнила мене радістю.
  
  
  Вийшовши з ліфта на шостий поверх, я дуже обережно спустився холом. Жорсткий, холодний дотик Вільгельміни чуттєво пестив мою долоню. Вона була так само готова, як і я, втрутитись при першій же тривозі. Прийшовши до номера 609, я зупинився перед дверима і прислухався. Ні звуку всередині. Я обережно постукав. Нема відповіді. По-перше, дві речі: або Керрінгтон міцно спав, або він робив усе, щоб відмовити відвідувачів.
  
  
  Я не приніс свого пластикового квадратика. Я автоматично повернув ручку, і, на свій подив, двері відчинилися. Подвійні штори були задерті. У темній кімнаті панував сильний затхлий запах і піт. Я постояв у дверях, намагаючись вловити будь-який шум. Нічого такого. Я ризикнув зробити крок. Підлога стогнала під моєю ногою, от і все. Я йшов уперед, попереду йшла Вільгельміна, яку я тримав двома витягнутими руками. Коли мої очі звикли до тьмяного світла, я міг розрізнити постать, що лежить у ліжку.
  
  
  - Привіт, старий Керрінгтон! - глузливо сказав я.
  
  
  Він не відповів.
  
  
  Я раптово обернувся на місці і зачинив двері, але за мною ніхто не дивився. Я не бачив нічого, крім крісла ротанга, складеного на вершині гори одягу і брудної білизни. Я ввімкнув ліжко і, відчуваючи недобре, підійшов до ліжка.
  
  
  - Керрінгтон!
  
  
  Він ще не відповів. З настороженими очима я відпустив Вільгельміну однією рукою і струснув його.
  
  
  - Керрінгтон?
  
  
  Різким рухом я підтягнула простирадла і ковдри до ліжка. Керінгтон був там, безмовний і нерухомий, назавжди.
  
  
  
  
  
  
  РОЗДІЛ IX.
  
  
  
  Бліклі сірі очі Керрінгтона були спрямовані в стелю, ніби він розглядав вологі плями або фарбу, що відшаровується. У його погляді було трагічне, наполегливе сяйво людини, яка просить милостиню. На жаль для нього, у мене закінчилася дрібниця. Я вирішив проблему, заплющивши очі. Моєю першою думкою було те, що його застрелили зненацька, як Пой Чу та Вай Цанг. Але, нахилившись над ним, я одразу побачив, що моя гіпотеза не вірна.
  
  
  Махровий рушник, який раніше був білим, був прикладений до його боку як компрес. Тепер вона була схожа на швабру, просочену неймовірно в'язким коричневим брудом. Оглядаючи підлогу, я також помітив деталь, що вислизнула від мене, коли я прийшов: краплі засохлої крові утворили пунктирну лінію від дверей до ліжка. Очевидно, Керінгтон був поранений напередодні в музеї. Йому вдалося повернутися до своєї кімнати і дістати ліжко. Але він уже не міг вибратися з неї
  
  
  Я кінчиками пальців відсунув закривавлений рушник і досліджував причину смерті. Він був поранений у груди. Куля зламала йому ребро, утворивши жахливу відкриту рану, і застрягла в легкому, де, мабуть, була і зараз. Незважаючи на те, що втрата крові не здолала його, він не міг чинити опір легеневій кровотечі.
  
  
  Я обов'язково замкнув двері, перш ніж перетворитися на Шерлока Холмса, без головного убору та без вірного Ватсона. Моїм першим відкриттям була купа попелу у відрі для сміття під раковиною в спальні. Я ретельно обшукав його і знайшов шматок картону розміром з ніготь, мабуть, з обкладинки паспорта. Я дійшов висновку, що це залишки паспорта містера Сміта.
  
  
  Паспорт Ллойда Керрінгтона, офіційно виданий у Гонконгу, виявився гарною підробкою. Єдиним недоліком був занадто темний колір шкірозамінника.
  
  
  Але саме вивчивши пістолет Керінгтона, я отримав незаперечне підтвердження його зв'язку з Москвою. Тому що в останньої, очевидно, дуже обережної, була інша зброя, ніж «Сміт і Вессон», яку я забрав у нього в Гонконгу.
  
  
  Це був Browning 380, короткий та компактний пістолет величезної ефективності. Я поставив запобіжник і спустошив навантажувач. Залишився один із шести набоїв. Виробники боєприпасів у всьому світі маркують свою продукцію, як правило, довкола капсуля. Я дослідив патрон великого калібру і виявив, що в ньому не було тавра ні Шпеєра, ні Петерса, ні Норми, американських виробників. Кирила підказувала мені, що я знайшов патрони, зроблені в Радянському Союзі. Браунінг же був вихідцем із США.
  
  
  Суть у тому, що Пой Чу, ймовірно, перевіряв і КДБ, щоб дізнатися, чи зацікавлені вони у покупці списку. Він їх, звісно, цікавив. Навіть якби у мене виник хоч найменший сумнів щодо цього, присутності Керрінгтона і Сміта напередодні в музеї було б достатньо, щоб розвіяти його.
  
  
  Я поклав у кишеню патрон Керрінгтона та фальшивий паспорт. Я сказав собі, що документ, що засвідчує особу, якби я міг наклеїти на нього свою фотографію замість фотографії його незаконного власника, при необхідності міг би мені стати у нагоді. Я натягнув простирадло на тіло радянського агента і розстелив його білий костюм біля ліжка, який виявив при обшуку туалету. Можливо ті, хто знайшов труп, отримають повідомлення. Я був упевнений, що останній сон Керрінгтона був би набагато спокійнішим, якби він був похований у своєму білому лляному костюмі, а не у вульгарному савані.
  
  
  Тож у мене було менше конкурентів. Але, як і раніше, залишався таємничий противник, який ніс відповідальність за два вбивства і, ймовірно, тільки чекав відповідного моменту, щоб зробити третє. Тобто той момент, коли б узяв мікрофільм.
  
  
  Але було щось там, що мене турбувало, точніше, давало їжу для подальших роздумів. Справді, згідно з Аунг Ну, охоронці помітили чотирьох «авантюристів без віри та закону», як він висловився. Однак, якщо четвертий був агентом Пекіна, цілком імовірно, що він досліджував нефритову прикрасу під час пакувальних операцій, що передували повторному відправленню до комуністичного Китаю. Якщо так, можливо, незнайомець узяв мікрофільм, і мене випередили. Але, якщо припустити, що він прибув у музей надто пізно, незнайомець не бачив, щоб ми, Керрінгтон чи я, копалися в обладунках Тоу Ваня. Згідно з цією гіпотезою, він все ще не знав, де захований список. І я все ще був досить зацікавлений, щоб мене не вбили холоднокровно, як Пой Чун.
  
  
  Усе це, звісно, було лише припущенням. Цілком можливо, що мікрофільм уже підібрали. Можливо, вони чекали першого шансу покласти край кар'єрі поганого N3. Тому що, незважаючи на фальшиву особистість, під якою я працював багато років, вони напевно знали, хто я. Менш як за рік до цього мене впізнав китайський військовий радник, коли я був у Катманду. Усунувши зухвалого Ніка Картера, китайські спецслужби цілком могли розраховувати уникнути низки проблем у майбутньому.
  
  
  Але ніщо із цього не змінило мої плани.
  
  
  Не було й мови про видалення себе з гри доти, доки я не ретельно не обшукав набір Тоу Ван. Я був так само сповнений рішучості наступного ранку сісти на мандалайський «експрес».
  
  
  ***
  
  
  - Моя компанія не повинна надто надихати вас. Минуло десять хвилин, як ти сказав хоч слово.
  
  
  - Вибачте, Кейт. Трохи замислився.
  
  
  Я глянув на неї і посміхнувся до неї. Вона мала рацію: з самого початку трапези я губився в здогадах про своїх невидимих конкурентів. "Давайте подивимося на видимі речі", - вирішив я, деталізуючи переді мною чарівну білявку-археолога.
  
  
  Я спитав її. - Хочеш ще вина?
  
  
  - Крихітну краплю. Але скажи мені, Джоше, ти ще не торкнувся свого обіду.
  
  
  - Їхня кухня залишає бажати кращого.
  
  
  - Можливо, але все-таки треба щось з'їсти. Аби відновити сили.
  
  
  - Ви нагадуєте мені мою маму, - сказав я, сміючись.
  
  
  - Так тримати, і я теж не відкриватиму рота. Я ненавиджу те, що джентльмени порівнюють мене з мамою, сестрою чи дівчиною свого дитинства.
  
  
  - Якби я не знав вас так добре, як я думаю, я міг би уявити, як ви влаштовуєте мені сцену.
  
  
  "Саме так", - сказала Кейт, показавши мені мову. Я втомилася грати у реквізит. Чому? У Містера Морлі, мабуть, надто ризикована робота, чи не так?
  
  
  - Давай, давай... що ти шукатимеш! Я займаюся абсолютно благородними заняттями, які є частиною американських традицій, такими як бейсбол та гамбургери.
  
  
  - Месьє задоволений? - дуже влучно спитав офіціант, що виник з нічого.
  
  
  "Все добре", - відповів я. Кава, Кейт?
  
  
  - Дякую, ще чаю.
  
  
  «Чай для леді та кави для мене», - замовив я.
  
  
  - Не треба десерту? - знову запитав офіціант, прибираючи тарілки.
  
  
  - Кейт?
  
  
  Вона похитала головою.
  
  
  - Ні дякую. Ви знаєте, американці дуже пильно стежать за своїм харчуванням.
  
  
  Офіціант посміхнувся і зник. Я взяв цигарку і знову звернув увагу на Кейт.
  
  
  - Коли я думаю про нашу зустріч, - говорю я, влаштовуючись на своєму місці і закурюючи цигарку. І ось ми разом у Бірмі...
  
  
  Я дозволив своєму погляду блукати на обличчі мого партнера. Єдина незначна скарга, яку я міг подати, - це очі: вони були надто маленькими та надто холодними. Але в іншому було бездоганно. Її прямий, прямий ніс, повні губи і чудове світле волосся, що хвилями спадають їй на плечі. Я був змушений піти від неї… і Бог знає, що це був справжній примус.
  
  
  - Ви впевнені, що не передумали? вона спитала мене.
  
  
  - Як щодо ?
  
  
  - Поїздка до Пеган. Ти ще не зі мною?
  
  
  Офіціант повертався. Кейт замовкла.
  
  
  Я зробив ковток міцної ароматної кави, яку він щойно поставив переді мною, і подумав, що це, безперечно, найкраща частина жахливої їжі.
  
  
  «Сказати правду, - сказав я, знову ставлячи чашку на стіл, - я вирішив поїхати до Мандалаю завтра вранці.
  
  
  - Ні? - Вигукнула Кейт, її очі розширилися.
  
  
  - Так, схоже, це фантастична подорож, повна фарб, яскравих тропічних рослин і т. д., і т. д. Коротше кажучи, не можна пропустити.
  
  
  Того ранку я сказав їй, що не маю часу поїхати з ним у Пеган, а тепер я сказав йому, що намітив собі поїздку в Мандалай.
  
  
  Але, як це не дивно, мій поворот її не стурбував. Навпаки.
  
  
  Вона сказала. - Мандалай! Ви їдете завтра вранці поїздом о 10:30?
  
  
  - Так, але…
  
  
  - ... Але я теж!
  
  
  За сяючим виразом його обличчя я зрозумів, що ніщо не може зачарувати її сильніше.
  
  
  - Без жартів ? - Запитав я, намагаючись виглядати задоволеним.
  
  
  Якщо чесно, мене цей поворот трохи приголомшив. Компанія Кейт серйозно зірвала мої плани на подорож. Але я не бачив виходу.
  
  
  Кейт кивнула, її очі були яскравими та дратівливими, як у щасливої дитини.
  
  
  - Без жартів. Я їду поїздом до Mandalay більше половини шляху.
  
  
  Спустіться до... давай подивимося... (Вона постукала кінчиками пальців по краю столу.) Тазі. Так це воно. Це майже п'ятсот кілометрів. На вокзалі мені сказали, що поїздка займе від п'ятнадцятої до вісімнадцятої години. У нас буде багато часу, щоб... е-е...
  
  
  - Ви червонієте.
  
  
  - Це правда ?
  
  
  - Справді правильно.
  
  
  - О, Джош, я нічого не можу з собою вдіяти.
  
  
  Її щоки поступово забарвилися в пурпуровий колір, від якого незабаром її обличчя спалахнуло до коріння волосся.
  
  
  - Не намагайся щось із цим поробити. Я знаходжу це чарівним.
  
  
  Коли ми вийшли з ресторану, я взяв Кейт за руку, намагаючись зберегти усміхнене обличчя. Але за цим фасадом я був серйозно стурбований. Подобається мені це чи ні, але я мав зробити Кейт частиною мого проекту.
  
  
  
  
  
  
  РОЗДІЛ X
  
  
  
  ТРЕТІЙ ДЕНЬ. Залишилося всього чотири дні до закінчення терміну моєї візи.
  
  
  Це була тиснява на станції. На перон висадили службовців, робітників, селян, жінок в оточенні кричучих дітей, готових кинутися у вагони, щойно прибув поїзд. Митники не стали обшукувати сумки. Проте один із них зник разом із нашими паспортами, які він повернув нам через півгодини без жодних пояснень. Я дійшов висновку, що це звичайна затримка і нема про що турбуватися чи хвилюватися.
  
  
  Коли нам дозволили пройти через браму, поїзд в'їхав на станцію. Ми зарезервували місця у єдиному пристойному вагоні. За винятком одного вагона, реквізованого армією, решта поїзда складалася із старовинних вагонів із відкритими дерев'яними лавами, розставленими по обидва боки від центрального проходу. Як тільки двері відчинилися, по платформі поширився запах прогорклого поту та сечі.
  
  
  "Може, мені краще було б сісти на літак", - сказала мені Кейт, коли я допомагав їй сісти у вагон.
  
  
  - Занадто пізно. Крім того, поїзд буде набагато краще, якщо ви хочете побачити краєвид. Чи не правда?
  
  
  "Звичайно", - визнала вона, явно невпевненим тоном.
  
  
  Коли Кейт розмістили у своєму купе, я спустився вниз, щоб нібито купити фрукти у торговця, що йшов уздовж набережної. Насправді товар, який мене цікавив, не мав нічого спільного із кокосами. Я швидко піднявся на поїзд до рівня фургонів. Там завантажували предмети із виставки Хань. Загін бірманської армії стояв на варті фургона, а китайський аташе з культури керував операціями. Я намагався не з'являтися. Якщо Аунг Ну прийшов глянути на ящики з дорогоцінними археологічними знахідками і побачив, що я готовий сісти в той же поїзд, що й виставка Хань, збіг міг би здатися більш ніж випадковим. Я думав, що куратор не підозрював, що брав участь у пограбуванні музею, і мені це подобалося.
  
  
  З того місця, де я був, я чудово стежив за процесом завантаження. Культурний аташе був єдиним присутнім китайцем. Таким чином, мій таємничий противник знаходився або в поїзді, або по дорозі назад до Пекіна. Але де б він не був, я сподівався, що не знайшов мікрофільм.
  
  
  Я повернувся до голови поїзда, мої руки були завантажені свіжими фруктами.
  
  
  - Ми ніколи не з'їмо все це! - Вигукнула Кейт, коли побачила, що я повертаюся.
  
  
  "Що ж, ми розішлемо запрошення на невелику фруктову вечірку", - грайливо сказав я.
  
  
  Я щосили намагався зіграти безтурботного туриста і, зокрема, не показувати їй, наскільки мене турбує її компанія. Я не знав, чи я її переконав. Кейт, у всякому разі, нічого підозрілого у моїй поведінці не помітила, або дуже добре приховала.
  
  
  Був майже опівдні, коли поїзд нарешті рушив. Затримка мене не турбувала, тому що я не планував розпочинати свої дослідження до настання темряви. Єдине, що дратувало, - це Кейт, яка збиралася рано-вранці зійти з поїзда. Отже, мені довелося б діяти, поки вона спала. Інакше зробити неможливо.
  
  
  Ми розмовляли трохи більше години, потім Кейт поринула в глибоку мовчанку. Я поставив їй запитання про Пеган, але вона позіхнула і сказала мені, що збирається подрімати. Я глянув на годинник. Було 1:52. На мене чекали ще кілька годин очікування. Чи варто було? Занадто рано говорити.
  
  
  Крім назви, у поїзді не було нічого від Експресу
  
  
  Протягом дня він робив незліченну зупинку в незліченних маленьких селах. Що й казати, з кожною зупинкою затримка збільшувалася. Жінки приходили та йшли у вагони, пропонуючи всілякі товари. Деякі носили солом'яні кошики, в яких вони несли широкий асортимент екзотичних фруктів: манго, дуріони, мангусти, рамбутани. Я постарався спробувати майже всі зразки. Я з'їв усі фрукти, куплені в Рангуні, і продовжував насильно годувати себе на кожній зупинці. Кейт почала дивитися на мене, ніби я збожеволіла. Безумство, можливо, але методичне і розважливе. Мені треба було знайти привід, щоб кинути її тієї ночі, нашої останньої ночі разом. Я думав, що мені вдасться послатися на гірші травні недуги. Але моє переїдання закінчилося, коли жінка запропонувала мені особливу страву. Вона розмахувала перед моїм напівприкритим вікном дерев'яною палицею, на яку було нанизано п'ять цілих пташок - голови та ноги, - які були підсмажені до отримання хрусткої червоно-коричневої скоринки.
  
  
  - Добре! Добре! вона плакала спочатку англійською, а потім бірманською. Ах Лунг Каунг Па так!
  
  
  Вона клацнула язиком і поплескала себе по животу, думаючи, що нарешті переконала мене.
  
  
  Я вже наївся. Я не мав можливості випробувати цей жах.
  
  
  - Що вона говорить ? - Запитала Кейт.
  
  
  Мене вразило, що вона не розуміє бірманської, особливо таких простих речей. Вона все ще збиралася провести п'ять тижнів у Пегані у компанії тільки з бірманцями.
  
  
  - Яке задоволення, - переклав я.
  
  
  - Hoke ket, так, - запевнила жінка. Ве-ди добре!
  
  
  - То ти намагаєшся? - Запитала Кейт з глузливою усмішкою.
  
  
  "Я впевнений, що це чудово", - сказав я жінці, яка продовжувала розмахувати рожном перед моїм вікном. Але, щиро кажучи, я об'ївся. Не залишається місця навіть для цього частування.
  
  
  Вона зневажливо знизала плечима і пішла спробувати щастя в інше вікно.
  
  
  «Проте, - хитро наполягала Кейт, - тобі слід спробувати, просто щоб побачити.
  
  
  - Дякую, я не хочу посилювати свою справу.
  
  
  - Тобі погано?
  
  
  Я взяв свій живіт обома руками і, мої очі смикали, корчив пики, поки вона не розсміялася.
  
  
  - Не будемо вдаватися до подробиць, - відповів я. Допустимо, у мене легке нездужання.
  
  
  Була тригодинна зупинка в селі Ньяунглебін, приблизно за сто шістдесят кілометрів на північ від Рангуна. Я вийшов з поїзда, бажаючи здійснити коротку прогулянку, але платформа була закрита митниками, які не дозволяють пасажирам залишити станцію. Довелося задовольнятися витягуванням ніг на помості. Я скористався можливістю обійти конвой колони, щоб подивитися, чи не пов'язана затримка з транспортуванням ханьської виставки. Півдюжини бірманських солдатів із рушницями присіли на п'яти поруч із фургоном. Сказати, що вони спостерігають за фургоном, було б відвертим маскуванням. Але я не мав часу зайнятися розслідуваннями. Мені довелося чекати свого часу: години заходу сонця.
  
  
  Насправді, мені навіть довелося чекати довше.
  
  
  Було майже одинадцята година, коли Кейт встала і попросила мене допомогти їй поставити ліжко. Я розгорнув вузьке ліжко, прикріплене до стіни, і поклав постільну білизну, яку нам дав швейцар. Кейт стягувала бігунок на блискавці, коли зупинилася, як укопана, побачивши, що я кинувся до дверей.
  
  
  - Щось не так, Джоше? - спитала вона схвильовано та здивовано.
  
  
  - Так.
  
  
  – Які?
  
  
  - Всі. Мені справді дуже погано. Боюся, що сьогодні я не складу велику компанію, Кейт. Це сумно.
  
  
  З цим сумним визнанням я швидко обернувся, вдавши - частково дійсно - жертви жахливої нудоти. Я намацав дверну клямку.
  
  
  «Не можу… не можу говорити», - промимрив я, припускаючи, що якщо я не вийду з купе відразу, я не зможу відповісти за наслідки.
  
  
  "Бідолаха", - сказала Кейт, відкриваючи мені двері з жалем на обличчі.
  
  
  Бідолаха швидко вирахував коридором у бік туалету.
  
  
  Я замкнувся в брудному туалеті, в якому була дірка, поряд з якою стояло щось на зразок коробки для сигар, повної старих газет, розрізаних на квадрати. Я залишався там до тих пір, поки це було можливо, потім повернувся в моє особисте купе.
  
  
  Я застелив ліжко, ретельно змазав Вільгельміну і ліг на матрац завтовшки з аркуш сигаретного паперу.
  
  
  Заколисуючи лінивим муркотінням поїзда, я в півсні чекав, поки всі інші пасажири у вагоні ляжуть у ліжко. Потім я вийшов у коридор, щоб дістатися сусіднього фургона. Мій Rolex показав 12:17.
  
  
  Дерев'яні лави з прямими спинками рипіли під вантажем бірманців, з боків яких лежав найрізноманітніший багаж. Незважаючи на відкриті вікна, атмосфера була їдкою та замкненою. Група чоловіків, що стукали кістками у кутку вагона, на мить перестала грати, щоб простежити за мною мовчазними цікавими очима. Я подарував їм найкращу з моїх добрих усмішок янкі і перейшов у наступний вагон, який був точною копією того, що я щойно залишив. Я дивився на свою спину. Жодної тіні мосьє X.
  
  
  Пройшовши через п'ять хитких вагонів, усі вони були однакові, за винятком кількох деталей, я підійшов до дверей фургона. Я зробив глибокий ковток нічного повітря і поклав руку на втоплену ручку. Хеві-металеві двері ковзнули рейками. Як один чоловік, три солдати з сонними обличчями повернулися до мене неприязно.
  
  
  Я зайшов у фургон і зачинив двері, не давши їм часу відкрити рота.
  
  
  - Не допускається ! - верескнув найжвавіший з усіх, показуючи мені, щоб я повернув назад.
  
  
  Я сказав англійською. – Що?
  
  
  Троє чоловіків насупилися.
  
  
  "Заборонено", - повторив інший охоронець.
  
  
  Третій підкріпив свою заяву кивком, а потім додав англійською, щосили намагаючись підібрати слова:
  
  
  - Під'їзд до... фургона заборонено.
  
  
  За їхніми спинами я побачив ящики, вкриті китайськими ієрогліфами, де експонати були ретельно упаковані, щоб не розбитись. До мене підійшов один із солдатів. Гвинтівка, що надто вільно звисала з петлі, висіла в нього за спиною. Я заговорив з ними бірманською мовою, що миттєво їх заспокоїло. Один із них навіть посміхнувся.
  
  
  "Вони всі сплять", - пояснив я, показуючи ззаду, щоб показати інші вагони. Мені було нудно, і я хотів викурити з кимось сигарет. Вам це цікаво?
  
  
  Під час розмови я відкрив портсигар та роздав їм сигарет.
  
  
  "Дякую", - сказали по черзі троє солдатів, отримавши цигарки.
  
  
  Полум'я мого Данхілла висвітлило одне за одним три особи солдатів, які нічого не підозрювали. Я сів навпочіпки, як бірманець, і чекав, що молоді люди зроблять те саме. Вони повільно наслідували мене, коментуючи якість мого тютюну. Єдина лампочка випромінювала розсіяне світло всередині машини.
  
  
  «Я репортер журналу з Великобританії», - оголосив я, гадаючи, який акцент міг би мати англієць, коли він говорив бірманською.
  
  
  – Журналіст?
  
  
  - Так. Я пишу статтю про китайську виставку, - сказав я, вказуючи пальцем на дерев'яні ящики, в одній із яких лежала прикраса тіла Тоу Вана. Ллойд Керрінгтон, - додав я, простягаючи руку, щоб закінчитися.
  
  
  - Ти зупинився у Бірмі, в Рангуні? - запитав той із трьох, хто любив виставляти напоказ своє знання моєї рідної мови.
  
  
  - Так. У готелі Озеро Іня.
  
  
  "Набагато менш шикарно, ніж Strand", - пояснив він з посмішкою, що оголила блискучі зуби.
  
  
  "Ставки на Strand надто високі для моїх гонорарів", - м'яко відповів я.
  
  
  З ретельно розрахованою повільністю я встав, уникаючи різких рухів, і притулився до найближчої стопки ящиків. Я випустив дим, продовжуючи мирно базікати. Але, очевидно, мої товариші були схильні спати, ніж обмінюватися поглядами. Я продовжував розмовляти з ними, не зупиняючи повільно задкувати до задньої частини фургона.
  
  
  Поліглот з банди встав, потягнувся, потім розчавив кінчик сигарети двома пальцями і сунув недопалок у кишеню.
  
  
  "А тепер, містер Керрінгтон, нам потрібно повернутися у ваше купе", - сказав він мені англійською.
  
  
  Непомітним рухом я просунув руку під куртку.
  
  
  - Чому? - спитав я англійською.
  
  
  - Це заборонено. Заборонено.
  
  
  Він підійшов до мене. Я не рухався, чекаючи, що він буде поряд.
  
  
  «Ходімо, містер Керрінгтон», - сказав він, повертаючись до своєї рідної мови. Ви завдасте нам неприємностей.
  
  
  Я затиснув сигарету підбором і сказав:
  
  
  - Я просто хочу тобі дещо показати.
  
  
  – Що?
  
  
  - Ходімо, посмієтеся. Давай хвилинку. Це… це… як це сказати?
  
  
  Ніби я не міг підібрати слова, я зробив йому невеликий непристойний жест, який не вимагав коментарів. Вдруге він показав мені свої зуби, посміхаючись до вух. Я швидко витяг руку з куртки, і блакитне дуло Вільгельміни постало перед його круглими очима.
  
  
  - Що що ...? - затнувся він збентежено.
  
  
  - Все дуже просто, друже мій.
  
  
  Ще до того, як він зрозумів, що з ним відбувається, Вільгельміна прилипла до горла, і я схопив його М-14. Потім вільною рукою я розгорнув його і прикрився за ним, як щит. Двоє його товаришів встали, але перш ніж хтось із них встиг зреагувати чи скрикнути, я дуже коротко пояснив їм ситуацію:
  
  
  - Один жест, один крик, і я відправляю вашого друга до нірвани. Ясно?
  
  
  "Hoke ket", - прошепотіли вони собі під ніс. Так Так.
  
  
  - Ідеально. Киньте зброю на землю.
  
  
  Моя бранець була знерухомлена, я тримав Вільгельміну біля горла, поки це не зробили двоє інших. Коли рушниці впали на підлогу, я відпустив його і штовхнув уперед. Я знову сунув руку під куртку і витяг нейлоновий шнур, який приніс із собою.
  
  
  "Не забувай", - повторив я. Якщо ти промовчиш, я залишу тебе цілим. Інакше… Зрозуміло?
  
  
  "Hoke ket", - сказали троє чоловіків один за одним.
  
  
  Я передав мотузку англомовному солдатові і пояснив йому, як зв'язати своїх друзів, зв'язавши їм кісточки і зв'язавши їм руки за спиною.
  
  
  З жахом хлопчик поспішив зробити те, що я його просив. Двоє його друзів, так само налякані, як і він, дозволили слухняно принизити себе. Насправді я не мав жодного бажання залучати Вільгельміну. У мене в кишені був глушник, готовий до використання у разі потреби, але я сподівався уникнути цього. Троє солдатів були дітьми.
  
  
  Натхнений баченням Люгера, молодий солдат не марнував часу. Коли двоє інших були пов'язані, я сказав йому сісти поруч із ними. З досвіду я знав, що пістолет можна використовувати як мінімум двома способами. Я вдарив його прикладом по шиї ззаду, точно розрахувавши силу удару, щоб серйозно приспати, не спричинивши перелому. Від удару металу по кістках двоє солдатів смикнулися у своїх кайданах. Їхній друг звалився на землю, згорнувшись клубочком, як мисливський собака.
  
  
  «Коли він прокинеться, його голова тільки болітиме», - заспокійливо пояснив я. Нічого більше.
  
  
  Я приготував кілька смужок тканини, щоб заткнути їм рот. Я перевірив вузли їхніх краваток і пішов замкнути розсувні двері.
  
  
  Мій годинник Rolex показував 12:51. На даний момент все йшло за моїм планом. Я покинув трьох своїх солдатів; Один уві сні, двоє інших пов'язані і вирушив на пошуки двох вже знайомих ідеограм, що позначають Тоу Ван. Ящик, в якому вони з'явилися, мав форму та розміри труни. Він був у задній частині фургона, і мені довелося перемістити кілька інших ящиків, щоб дістатися до нього. Тоді я обернувся. Двоє солдатів з кляпом у роті дивилися на мене широко розплющеними очима з жахом. Очевидно, вони хотіли вціліти, і це мене цілком влаштовувало. Ризик втручання з їхнього боку справді здавався мені дуже обмеженим.
  
  
  "Не хвилюйтеся, хлопці, це все закінчиться, перш ніж ви встигнете усвідомити це", - сказав я, відкриваючи мініатюрну сумку з інструментами.
  
  
  Мені здавалося, що мені знадобилося сторіччя, щоб розібратися з обкладинкою. Коли це було зроблено, я поставив його поруч із ящиком і почав ритися у стружках. Незабаром я був винагороджений: синьо-зелене сяйво приблизно двох тисяч нефритових пластин та золотих підтяжок сяяло перед моїми очима.
  
  
  Секунди відраховувалися, поки я пробирався повз останню перешкоду, що відокремлювала мене від нефритової прикраси: кришки вітрини. Мене переслідувала думка, що будь-якої миті хтось може спробувати увійти у фургон - наприклад, командир загону - і виявити, що двері зачинені зсередини.
  
  
  Реквізований армією фургон був причеплений до задньої частини іншого фургона, і в мене не було бажання потрапитися, щоб потрапити у фургон, солдатам довелося б залізти на дах і відкрити зовнішні двері. . Обдумувані цими думками, я працював із завзятістю, що заслуговує на похвалу.
  
  
  Саме тоді один із солдатів почав стогнати під кляпом. Я повільно повернувся і поєднав погляди та погляди Вільгельміни з головою буркуна. Менш як за секунду він отримав повідомлення. По його щоці скотилася велика сльоза, і він кивнув, ніби говорячи: «Я більше не робитиму цього». Я швидко повернувся до роботи, прагнучи надолужити втрачене.
  
  
  За десять хвилин я обережно поставив скляну кришку на підлогу машини. Відмовившись від прикраси, я відразу зацікавився повстяною тканиною, що покриває плінтус. Броня була прикріплена до боків вітрини за допомогою смуг тканини, щоб запобігти ударам по дереву під час транспортування. Я швидко розрізав їх ножем і зірвав повстяну ковдру. Щоб повністю зняти тканину з основи, мені довелося рухати броню взад і вперед.
  
  
  Але навіть коли я зняв усю поверхню грубої деревини, я не виявив слідів мікроплівки. Я повернув голову до полонених. Безмовні й нерухомі, вони не зводили з мене очей.
  
  
  "Ну нарешті! Він повинен бути десь тут! - сказав я собі, не в силах уявити собі можливість невдачі. Давай, Картер, дозволь своїй уяві трохи попрацювати. Де він міг це сховати? Пам'ятаєте, він був одним з кращих подвійних". агентів. Хитрість була його засобом для існування. Але, чорт забирай, у якомусь сенсі це теж твоє! Давай, копайся!
  
  
  Під повстю нічого.
  
  
  Під бронею нічого.
  
  
  Нічого під хуанг, нічого під ногами. Я їх уже оглянув.
  
  
  Або ж ?
  
  
  Я відірвав голову від броні та намацав підголівник. Я здивувався, коли зважив його. Тверда бронзова деталь мала багато важити. Подушка, прикрашена позолотою та вставками з нефриту, була надзвичайно легкою.
  
  
  "Чорт! Він порожнистий! Це означає, що..."
  
  
  Я негайно заглушив свої внутрішні вигуки, щоб зосередити свою винахідливість на подушці.
  
  
  Кінцями пальців я обмацував кожен куточок різьбленого предмета, шукаючи тріщину, знімну пластину – не знаю що, але щось, що давало мені доступ усередину. Якщо подушка була порожнистою, це означало, що Пой Чу або його приятель із Пекінського музею замінили оригінальний об'єкт чудовою імітацією. Незважаючи на ретельність різьблення та декору, підголівник, що стояв переді мною, був фальшивим, як тридоларова банкнота. Я підняв його і грюкнув по краю пакувального ящика. Один з кутів тріснув і звернувся до пилюки. Це була ні бронза, ні нефрит, а гіпсовий муляж, зроблений дуже талановитим фальсифікатором.
  
  
  Побачивши, що я таким чином оскверню те, що вони визнали частиною археологічного скарбу, двоє стражників з жахом подивилися на мене широко розплющеними очима. Це справді був скарб, але зовсім іншого характеру. Я підняв його і жбурнув на край дошки. Він розколовся надвоє і, нарешті, загорнутий у рисовий папір, здався мені об'єктом, заради якого я прибув з іншого кінця світу.
  
  
  На цей раз я випередив містера X.
  
  
  Стискаючи механізм, оскільки було вже більше години ночі, я відкрутив задню частину свого Rolex і вставив мікрофільм. Наданого житла було достатньо. Мій годинник, звичайно, був водонепроникним, антимагнітним і т.д. і т.д. Список буде там у повній безпеці, поки я, нарешті, не витягну його звідти.
  
  
  Я зобов'язався повторити всі операції у зворотному порядку. На фосфоресційному циферблаті мого годинника Rolex було 1:21. Я поклав повстяну плівку на цоколь, потім повернув броню на місце, не забувши прорізаних ременів, які я надійно зав'язав. Зробивши це, я відсунув важку скляну кришку, видавив стружку на всі щілини і завершив свою роботу, акуратно прибивши дощечку, що закривала дерев'яний ящик. Потім я змусив уламки муляжу зникнути, закопавши їх під різними ящиками. Якщо хтось їх шукав, то на їх пошуки потрібен час.
  
  
  1:35. Якщо я не помиляюся, поїзд не увійде на станцію Тазі раніше за п'ять годин.
  
  
  Ще залишалося достатньо мотузки, щоб зв'язати приголомшеного солдата. Що я зробив. Йому теж заткнув рота, як і його товаришам, і до того часу, коли він прийде до тями - мабуть, не на годину - він уже не зможе бити на сполох. Я все ще стежив за тим, щоб двоє інших охоронців не послабили мотузки.
  
  
  Все було гаразд.
  
  
  Все, що мені потрібно було зробити, це додати останні штрихи до мого сценарію. Стоячи спиною до двох солдатів, я витяг з кишені паспорт Керрінгтона і поспішив до дверей, прикинувшись, що випадково впустив його. Я із задоволенням помітив, що один із молодих бірманців помітив паспорт і почав його розглядати.
  
  
  Я відімкнув двері і повернув голову до зв'язаних солдатів.
  
  
  «Спробуйте подрімати, хлопці», - порадив я їм. Ніч буде довгою. Твоя тьху може! [5]
  
  
  Повільно і обережно я відчинив важкі металеві двері. Я виглянув і виявив, що зіткнувся віч-на-віч з двома блакитними очима барвінкового кольору, що дивилися на мене з повною недовірою. Але коли вони побачили через моє плече трьох зв'язаних солдатів з кляпом у роті та лежачих на землі, у мене склалося враження, що вони ось-ось вилізуть з орбіт. Я зачинив двері і схопив її за руку, перш ніж вона з криком втекла.
  
  
  Кейт виглядала змученою, як людину, яка щойно пройшла повз привид.
  
  
  
  
  
  
  РОЗДІЛ XI.
  
  
  
  - Боже! Але що ти тут робиш? Я пирхнув, намагаючись не розбудити весь поїзд.
  
  
  - Які справи? Це ... ви ставите мені запитання!
  
  
  Вона спробувала відсунутись, але я міцно стиснув її. Я схопив її за підборіддя і обернув до мене обличчям.
  
  
  - Тепер ти послухай мене, - сказав я. І ви зробите те, що я вам скажу. В тому числі ?
  
  
  Маленька Кейт збунтувалася. Але я не хотів дозволяти їй відплату, хоч би заради її власної безпеки.
  
  
  Перш ніж залагодити стосунки з нею, я витяг зі свого спорядження маленький Єльський замок і повісив його на розсувні двері. Щоб відкрити замок, потрібно було б п'ять чи десять хвилин, а для мене заощаджена хвилина могла б стати шансом піти, не турбуючись. Моя робота закінчилася, я затяг Кейт між фургоном та попередньою машиною. Великі, накладені одна на одну, залізні пластини тремтіли під нашими ногами. Вітер плескав нас по обличчях, і волосся Кейт майоріло на всі боки. Вільною рукою вона розсунула локони на лобі, а іншою марно намагалася вирватися з моїх обіймів.
  
  
  Я запитав. - Ви йшли за мною. Я хочу знати, чому!
  
  
  - Мені! Слідувати за тобою? Ти жартуєш ! - вигукнула вона захеканим голосом, але, мабуть, злякалася трохи менше, ніж кілька хвилин тому.
  
  
  - Не намагайся розповідати мені казки! Якщо ви не пішли за мною, поясніть мені, що ви тут робите.
  
  
  Молода дівчина з доброї родини не вмерла всередині неї. Це вона сама гордо відповіла:
  
  
  - В якій честі ви вважаєте себе вправі ставитись до мене так ви?
  
  
  Її голос був їдким, обличчя почервоніло. Я глянув за неї в переповнений фургон. У нашому напрямі ніхто не йшов.
  
  
  - Я хочу знати, чому ти пішла за мною! – повторив я.
  
  
  – Я хвилювалася після твого… твого дискомфорту. А потім я не могла заснути. Комари зводили мене з розуму. Я підійшов до твого купе і побачив, що воно пусте. Я… Цікаво, що відбувається… Знаєш, це все ще смішно…
  
  
  «Щоб бути смішним, воно кумедно», - прокоментував я, скоріше як особистий роздум, ніж для інформації Кейт.
  
  
  Я все ще тримав її за зап'ястя, але тепер я вів її темними коридорами фургонів до паровоза. Чим більшу відстань я поставлю між собою та фургоном, тим краще.
  
  
  - Ти не сказав мені, що ти там робив, - сказала вона.
  
  
  - Шшш! Замовчи! Якщо ти не хочеш убити нас обох.
  
  
  - Вбити нас?
  
  
  - Так, моя лань! Ми не в мильній опері. Це серйозно та пов'язано з великими ризиками. Ви обов'язково маєте робити те, що я вам кажу, добре? Я не хочу, щоби з тобою щось трапилося. Сподіваюся, ти мені віриш.
  
  
  Вона не відкривала рота, поки ми не сіли в її купе. Я зачинив двері й важко зітхнув. Я виграв? Питання ще не вирішено.
  
  
  – Ви щось вкрали з експонатів? Кейт спитала мене шокованим голосом. Ось чому ти передумав в останню хвилину, га?
  
  
  - Зміна настрою? Як на рахунок цього?
  
  
  - Про від'їзд у Мандалай, звичайно! Вранці ви сказали мені, що їдете з Бірми. (Вона закриває обличчя руками.) О боже… я не знаю, що й думати. Я думала... що ти був...
  
  
  Ким? - люто сказав я, ледве стримуючи роздратування. Але, до речі, як ви дізналися, що виставка перебуває у поїзді?
  
  
  - Це було написано чорним по білому в сьогоднішній ранковій газеті, тільки уявіть! Поки не доведено протилежне, я все ще вмію читати.
  
  
  - Можливо, але завжди, доки винність не буде доведена, ти не вмієш читати бірманською.
  
  
  - Якби ви поінформували себе трохи краще, ви знали б, що на другій сторінці є колонка англійською мовою. А тепер перестань ставитися до мене як до брехуна. Якщо є те, чим я не є, то це їм! Окрім того, що це означає? Я думаю. Я почуваюся перед судом присяжних. Я не зробила нічого поганого. Якщо хтось тут винен, то це ви. Ти злодій, а не я.
  
  
  - Давай, Кейт, я не злодій. Нічого не взяв із експонатів. Нарешті нічого, чого немає.
  
  
  Я закусив губу. «Обережно, Картере! Не будь надто балакучим... - сказав я собі. Я вирішив змінити свою тактику і спробувати переконати її, не роблячи жодного натяку на те, що прямо чи опосередковано стосувалося Осі.
  
  
  - Послухай мене, - сказав я. Я виглядаю так, ніби ношу навколо себе статуетки двохтисячолітньої давності чи дрібнички? Чесно кажучи? Якщо тільки я не засунув їх у ...
  
  
  Я знову закусив губу, але не для того, щоб пощадити майже невинні вуха Кейт. Я затримав подих і приклав палець до рота. У коридорі луною лунали квапливі кроки, що супроводжувалися гарячковими вибухами голосів. "Чорт забирай! Я говорю собі. Їм не знадобилося багато часу, щоб виявити горщик з трояндами. А тепер почекаємо решти. "
  
  
  Незважаючи на паспорт, який я добровільно кинув у фургоні, я зрозумів, що влада надовго не обдурить. Солдатам достатньо було поглянути на фотографію Керрінгтона, щоб зрозуміти, що власник документа і я були двома різними людьми. Фотографію було відзначено офіційною тисненою печаткою, яку не можна було відтворити за допомогою імпровізованих коштів. Якби я мав трохи більше часу переді мною, я зрештою знайшов би когось у Рангуні, щоб зробити цю роботу, і я замінив би портрет людини з КДБ своїм власним. На жаль, це і була розкіш, якої мені катастрофічно не вистачало з початку цієї місії, настав час.
  
  
  Очевидно, вони вже шукали людину, яка відповідала опису мене охоронцями. І в поїзді немає нікого краще за мене, щоб відповідати цьому опису.
  
  
  У двері різко постукали. Я подивився на Кейт збожеволілими очима. Вона була моєю єдиною надією. Без його допомоги тепер усе могло б закінчитися за лічені секунди.
  
  
  - Вітання ! - крикнув хтось ззовні. Міс… Холмс. Відкрийся, будь ласка! Контролер.
  
  
  Я знову глянув на неї, намагаючись переконати її - хоча б за висловом мого обличчя - у своїй невинності.
  
  
  Кейт відповіла сонним голосом. - Що трапилося?
  
  
  Вона роздяглася і в мить ока, потім одягла м'ятий махровий халат.
  
  
  «Це митний інспектор та диспетчер поїзда», - оголосив інший голос із коридору.
  
  
  У свою чергу чоловік почав владним кулаком бити у двері.
  
  
  - Одну секунду будь ласка! - роздратовано сказала Кейт. Я знаходжусь у ліжку!
  
  
  Вона підморгнула мені. Я кивнув у відповідь і пірнув під ліжко, де розпластався на підлозі. Якщо двоє чоловіків обшукають купе, вони, без сумніву, знайдуть мене. Але в мене не було вибору, окрім як ризикнути.
  
  
  Кейт вимкнула лампу. У маленькій кімнаті були лише тіні. Тіні, серед яких найбільш скомпрометованою була тінь Ніка Картера. У мене перехопило подих, коли я почув, як Кейт відчинила двері в темряві. Вона відкрилася на кілька дюймів, ніби захищаючи свою скромність від цікавих очей двох вечірніх відвідувачів.
  
  
  - Так? Що відбувається
  
  
  - спитала вона, перш ніж випустити одну з найпереконливіших позіхів, які я коли-небудь чув.
  
  
  - Ми хочемо оглянути купе, - заявив митник авторитетом джентльмена, який не звикли чути відповідь «ні».
  
  
  - І чому ? - Запитала Кейт, зніяковіло посміхнувшись, як мудра маленька дівчинка. Спершу ви мене розбудили, а тепер хочете обшукати мої речі! Зізнаюся, що не розумію, панове. Я завершив митні формальності у Рангуні.
  
  
  – Вибачте… незручності, – прямо випалив митник. Але диспетчер каже, що вдень ви були з британським джентльменом. Правильно чи ні?
  
  
  «Ви маєте на увазі сер… Ее… Я думаю, Фітцхью», - відповіла Кейт з майже непомітною невпевненістю. Так, я був із ним. Це забавно…
  
  
  - Чому смішно? - Запитав диспетчер, явно почуваючи себе незатишно.
  
  
  Він, мабуть, не звик будити молодих американських туристів посеред ночі.
  
  
  - Чому? – повторила Кейт. Тому що я знайшов його дивним. Він здався мені дивною людиною... з мінливим настроєм. Але він спустився в ... Як називається село одразу після Ньяунглебіна?
  
  
  - Toungoo.
  
  
  "От і все", - сказала вона, позіхнувши ще раз. Він спустився в Таунгу. Я навіть помахав їй через вікно. Але що тобі від нього потрібне?
  
  
  - Він не вийшов з поїзда, міс Холмсе! - гаркнув митний інспектор.
  
  
  - Але запевняю вас, що це так, панове! Я бачив це на власні очі. Говорю вам, я помахала йому на прощання через вікно… а потім він пішов.
  
  
  - Мій жарт. Ееє… Тобто «ні», - негайно поправив контролер. І після того, як Таунгу пішов, ви більше не бачили цієї людини?
  
  
  – Ні.
  
  
  - Дивно. Дуже дивно. Він зайшов у багажний фургон, побив солдатів та вкрав дуже дорогу китайську колекцію. Знаєте, це дуже, дуже дратує уряд Бірми.
  
  
  - Звісно, розумію, - співчуває Катя.
  
  
  «Тож тепер, – сказав митний інспектор, – його треба знайти.
  
  
  - Чудово! Кейт вигукнула, ніби вона щойно усвідомила ситуацію. Чи маю я розуміти, що ця людина, з якою я розмовляв увесь день, вкрала цінну річ? Але що ви збираєтеся робити, щоб знайти? Мій Бог ! Сподіваюся, він не озброєний! Ой! Я був зовсім приголомшений… Я, який вважав Бірму спокійною та безпечною країною…
  
  
  - Спокійна та впевнена Бірма, - вилаявся контролер. Жодної небезпеки для вас, міс. Тепер усюди у візках солдати. Велика безпека для вас, мадемуазель. Обіцяно.
  
  
  – А ви ще не знайшли? З усіма своїми солдатами!
  
  
  Я уявив її великі світлі вії, які, мабуть, майоріли зі швидкістю сто миль на годину, і її барвінкові шапки, які злякано блищали. Я був дуже, дуже щасливий з Кейт. Навіть пишаюся собою.
  
  
  – Ще ні, – визнав митник. Але незабаром це точно. Наступна станція – Тазі. Ми всюди зводимо барикади між Тазі та Мандалаю. Але тепер ми просимо відвідати ваше купе, міс Холмсе.
  
  
  - Добре. Але я, щиро кажучи, не розумію чому. Я спала кілька годин.
  
  
  Смуга бурштинового світла розлилася по підлозі. Кейт відчинила двері. Я побачив, як увійшли дві пари парусинових туфель із гумовою підошвою, увінчані двома синіми саржовими низами штанів. Я став якнайменше під ліжком, яке служило моїм укриттям. Ноги зупинилися за кілька дюймів від мого обличчя, і я почув, як на ліжку опускається фіранка. Багаж Кейт був складений переді мною. Я міг бачити блузку та спідницю, які вона кинула туди за кілька хвилин раніше, у верхній частині чарки. Якщо один із двох чиновників нахилиться, щоб обшукати сумки, я буду виявлений.
  
  
  - Що це таке ? - Запитує голос митного інспектора.
  
  
  - Мої валізи. До речі, це наводить на думку… Я забула!
  
  
  Забула це? Сказати їм, що я був там, ховався під ліжком? Я притулився спиною до перегородки і просунув руку під пояс, щоб схопити П'єра. Якби я його ввімкнув, усі у відсіку за секунди корчилися б на підлозі під дією газу. Всі мешканці, включаючи мене, якщо я не зможу піти їх з компанії досить швидко. То був ризик.
  
  
  Я почув клацання босих ніг Кейт, коли вона підійшла до мене. Дві маленькі білі руки з'явилися в моєму полі і розкрили валізу.
  
  
  Вона залишила укриття, притуливши його до ліжка, утворюючи перегородку між двома відвідувачами та мною. Справді кмітливий, маленький учень.
  
  
  «У мене є американські сигарети», - заявила вона легковажним тоном. Можливо, ви із задоволенням спробуєте їх.
  
  
  - Американський тютюн! - Сказав контролер захопленим тоном. Можливо, у вас також є е-е, леза для бритв, міс Холмс.
  
  
  Безперечно. На щастя, Кейт доводилося голити ноги, бо приблизно за дві хвилини митник і диспетчер йшли з пачкою цигарок та пачкою бритв у кишенях.
  
  
  Вона спитала. - Ти впевнений, що я тут у безпеці?
  
  
  "Повна безпека", - заспокійливо сказав диспетчер. Жодної небезпеки, міс Холмс. Чай-зоо жерсть тьху-день.
  
  
  - Так, дякую, - додає митник. Чай-зоо жерсть тьху-день.
  
  
  - Чай-зоопарк і тобі теж, - підсумувала Кейт, зачиняючи двері.
  
  
  Я залишався під ліжком, прихований кришкою валізи, поки кроки двох чиновників не зникли в коридорі. Злегка скривившись, я вибрався зі своєї дірки і встав, розтягуючи м'язи, що затекли. Кейт відступила на інший кінець купе і притулилася до перебирання. Вона подивилася на мене, як на зовсім незнайому людину.
  
  
  - Я не знаю, хто ви, - прошепотіла вона так тихо, що мені довелося докласти зусиль, щоб її почути, але ви зробили мене своїм спільником. Це зроблено. І я не можу більше до цього повертатись.
  
  
  Мій бізнес був би набагато простіше, якби я міг сказати їй, що вона щойно виконала свій обов'язок громадянина. Але, мабуть, не могло бути й мови про те, щоб сказати їй, що я хотів забрати з підробленої подушки Тоу Ван.
  
  
  - Дякую, - сказав я. Якийсь час я думав, що все скінчено, але ви страшенно добре їх обдурили.
  
  
  - Так, я маю приховані таланти. - Справжній професіонал, - посміхнулася вона. А тепер що ти збираєшся робити, Джоше? Як ви вважаєте, ви можете зійти з поїзда, щоб вас не впізнали? Ти чув ? В усі вагони розмістили солдатів. Тазі кишатиме митницею, поліцією та солдатами.
  
  
  «Кому ви це кажете! "Спільник", - сказала вона. Вона мала рацію. Я зробив усе, що міг, щоб вивести його зі свого бізнесу, і врешті-решт трапилося те, чого я боявся. Найгірше було те, що я нічого не міг з цим поробиш… Було вже пізно, все було з'їдено.
  
  
  "Послухай, Кейт, я хочу сказати тобі ще раз", - почав я, ретельно підбираючи слова, які збирався сказати.
  
  
  - Чого чого ? - Огризнулася вона з жовчю в голосі.
  
  
  Вона зробила жест, щоб затягти халат. Жест, який не мав нічого спільного з температурою.
  
  
  - Ви повинні мені повірити: у мене були вагомі причини робити те, що я зробив. І я нічого не взяв. У будь-якому випадку, нічого, що належало до Хань. Всі предмети, які були виставлені в музеї Рангуна, в цей час ще перебувають у фургоні. Абсолютно всі!
  
  
  - Так що трапилося? - спитала вона, явно бажаючи отримати пояснення, якого, на її думку, вона заслуговувала. І спочатку, що ви робили в товарному вагоні? А як щодо пов'язаних солдатів з кляпом у роті? Що це означає ?
  
  
  - Якби я тільки міг вам це пояснити, я повірив би мені. На жаль, я нічого не можу сказати. Ви повинні мені довіряти.
  
  
  - Мені здається, я вже почала?
  
  
  Це було риторичне питання, на яке не потрібно відповіді. Кейт тихенько засміялася - глузлива спроба трохи послабити напружену атмосферу.
  
  
  "Я не бачу причин зупинятися зараз", - сказала вона. Я по вуха у твоїй історії, Джош. Скажи мені, що хочеш, щоб я зробила. Тепер, коли я намацав шестерні, я міг би пройти весь шлях до кінця.
  
  
  Вона зітхнула і зробила ще одну спробу підняти настрій. Я спитав її, що вона збиралася робити, коли дістанеться Тазі.
  
  
  - У принципі, мені довелося пересісти на потяг, щоб їхати в е.. Мейктила, от і все. Там я планувала найняти машину, щоби завершити поїздку. Це близько вісімдесяти кілометрів
  
  
  Але там лише погані дороги, а це приблизно три години шляху.
  
  
  Усі дороги у Бірмі погані. Фактично, більшість із них – коров'ячі стежки. Навіть знаменита дорога в Мандалай – не справжня дорога. Це просто русло річки Іраваді.
  
  
  Я сидів на краю ліжка і намагався ретельно та методично резюмувати та аналізувати кожен елемент ситуації. Я не міг припустити жодної помилки. Нічого, абсолютно нічого, не можна залишати на випадок. Коли я закінчив, я глянув на Кейт. З напівзаплющеними очима вона виглядала змученою, на межі зриву.
  
  
  "Тоді йди спати", - порадив я їй. Відпочивай… поки що можеш.
  
  
  - Але що ти збираєшся робити? Як ти збираєшся з цього вибратися?
  
  
  - Це повністю залежить від тебе, - нарешті говорю я їй.
  
  
  Потім я пояснив їй по пунктах, повільно, не упускаючи деталей, план, який я склав. Вона уважно слухала мене, лягаючи на своє ліжко.
  
  
  - Як ви вважаєте, у вас вийде? - Я спитав її, коли закінчив.
  
  
  Вона кивнула головою.
  
  
  - Я думаю так. Але ви впевнені, що з вами нічого не станеться?
  
  
  - Важко сказати заздалегідь.
  
  
  Я глянув на годинник. Було вже 2:29. "Ще три години на сон або близько того", - сказав я собі. Я прослизнув під ліжко, притягнув до себе валізу і відкрив кришку. Мудрий запобіжний захід на випадок, якщо у митного інспектора і контролера виникне ідея повернутися.
  
  
  «На добраніч», - прошепотіла Кейт у темряві. Спи та солодких снів.
  
  
  Я заплющив очі з гіркою усмішкою. Незважаючи на нервозність, я заснув неспокійним сном.
  
  
  
  
  
  
  РОЗДІЛ XII.
  
  
  
  ЧЕТВЕРТИЙ ДЕНЬ. Залишилося всього три до закінчення терміну моєї візи.
  
  
  Гарчання мого живота луною відбивало трепет Мандалайського експреса. Я розплющив око. Купе було залите світлом. Я одразу подивився на годинник. Було трохи пізніше о 5:30 ранку. Менш ніж за півгодини ми досягли Тазі. Я насилу вибрався зі свого затишного куточка і потягнувся, щоб повернути свої ниючі кінцівки та напружені м'язи в робочий стан. Кейт все ще спала, притиснувши пальці до губ. Я ніжно доторкнувся до неї. Вона здригнулася і одразу розплющила очі.
  
  
  - Вітання.
  
  
  Вона позіхнула і підняла руки над головою.
  
  
  - Здрастуйте, - відповіла вона. Котра зараз година ?
  
  
  - Через п'ять із половиною. Слухай, я заберу свою валізу з іншого купе. Добре, якщо він ще там. Як тільки я повернуся, вам доведеться вийти в коридор і запитати диспетчера, скільки ми дістанемося до Тазі. ДОБРЕ ?
  
  
  - Добре, - кивнула вона. Я одразу одягаюсь.
  
  
  Моя рука вже була на дверній ручці, коли я почув, як вона за моєю спиною прошепотіла:
  
  
  - Будь обережний!
  
  
  - Ви знаєте, це мій девіз, - відповів я, повільно відчиняючи двері.
  
  
  Я висунув голову назовні. Незважаючи на твердження диспетчера, коридор був порожнім. Ні солдата, ні пістолета у полі зору. Я навшпиньки вийшов і попрямував прямо до свого купе.
  
  
  Я відчинив двері і вдерся всередину, виставивши ногу вперед. Вся моя енергія була зосереджена в цій атаці, і M14 впав на землю з металевим гуркотом. Солдат скрикнув з подиву і нахилився, щоб дістати свою зброю.
  
  
  Поганий рефлекс.
  
  
  Я вдарив його коліном у бік, через що з його легенів вийшло все повітря, бо він упав навкарачки і, незважаючи на всі його зусилля, не зміг відновитися в класичному положенні двоногих, як ми. Хатемі в ребрах, за яким я стежив тильною стороною кулака, називаючи пан-де-дзі-лу-ки, поперек його горла, і він звалився на край сидіння. Його обличчя поступово потемніло до потворного пурпурового відтінку, коли він корчився, схопившись за груди обома руками. Він справді був не в гарній формі. Але, думаючи, що він, мабуть, терпляче чекав на мене з середини ночі, я вирішив винагородити його за його наполегливість, залишивши йому незабутній спогад.
  
  
  Я сказав йому про своє захоплення, надіславши йому вістря черевика посередині чола. Якби я націлився на адамове яблуко, безперечно, сім'я молодого солдата отримала невелику записку зі співчуттями разом із чеком на витрати на похорон. Але я не збирався вбивати цю дитину.
  
  
  Відчуваючи, що він приголомшений, я залишив його там.
  
  
  Його голова була закинута під кутом, що з анатомічного погляду, безперечно, було феноменом. Він зовсім онімів і, мабуть, залишиться таким до пізнього ранку, а може, навіть до полудня.
  
  
  Я взяв свій багаж і пішов так само тихо, як і прийшов. Коли я повернувся до купе Кейт, ніхто мене не помітив. У моїй валізі, звичайно, нічого компрометуючого не було. Він був обладнаний подвійним дном, але, судячи з ваги, з ним ніхто не порався.
  
  
  "Ви трохи захекалися", - зазначила Кейт, коли я штовхнув назад і замкнув двері.
  
  
  – Я завжди перед сніданком роблю зарядку. Це те, що тримає мене в тій чудовій формі, якою ви мене знаєте.
  
  
  Моя відповідь була абсолютно однозначною.
  
  
  "Я піду до контролера", - просто сказала Кейт.
  
  
  Вона повернулася менш як за п'ять хвилин. Очікування здавалося мені нескінченним. Мені не треба було нагадувати йому про зачинення дверей. Вона здавалася настороже, як і я.
  
  
  "Він сказав 6:10", - оголосила вона. Все буде добре?
  
  
  - Буде необхідно. Ви знаєте, це буде доволі неспокійна експедиція. Ви впевнені, що все ще готові? Я абсолютно не хочу залучати вас до історії, про яку ви потім можете пошкодувати. Ти вільна. Я не намагаюся змусити тебе щось робити.
  
  
  - Я сказала так. Я не передумаю. Ви вдаєте, що невинні, припустимо, я вирішила вам повірити. Це так просто.
  
  
  Насправді, це було не так просто, але я їй не сказав. Я не бачив сенсу турбувати її без потреби. Я глянув на годинник. Настав час було йти.
  
  
  - Добре. Наступного разу, міс Холмсе! - сказав я тоном, який хотів зробити веселим.
  
  
  Кейт нерухомо стояла переді мною, високо піднявши лоба, з такою увагою, від якої вона виглядала водночас пустотливою і зловісною. Я розсунула світле пасмо і поцілував її у вічі, потім у губи.
  
  
  «Бережи себе», - прошепотіла вона.
  
  
  - Обіцяю.
  
  
  - На дерев'яному чи залізному хресті? - Запитала вона, змушуючи себе сміятися.
  
  
  - Клянусь!
  
  
  Я залишив йому свою валізу і повернувся до дверей. Вона не рушила з місця. Перед від'їздом я глянув на неї востаннє. Її очі опустилися, вона дивилася на кінчики нігтів. Незважаючи на стан напруги, на його губах з'явилася невелика крива посмішка. Я відчинив двері і переконався, що коридор, як і раніше, порожній. Я пройшов ним і ввійшов у туалет на іншому кінці вагона. На щастя, у вагоні все ще спали, і нікому не спало на думку зайняти її. Я зачинив двері. Крізь отвір я бачив, як прокручуються шпали і періодично випльовуються рейки. До депо Тазі було не більше п'ятнадцяти хвилин, але поїзд не почав сповільнювати хід.
  
  
  Я опустив вікно, але мій жест не мав нічого спільного з нездоровим запахом, що панував у туалеті. Я заліз на брудну полицю і сів на виступ, мої руки міцно трималися за віконну раму, мої коліна притиснулися до грудей. Блідо-зелена лінія горизонту витончено коливалася перед моїми очима. Де-не-де золоті звивини буддійського храму відкидали атласне сяйво під блідим ранковим ранковим сонцем. Вдалині кукарекає півень. Пелена туману нависла над землею. Я почував себе «найкращим спогадом про Тазі», що розвертається перед моїми очима в Technicolor.
  
  
  - Тазі! Тазі! - голос диспетчера наче крикнув через двері.
  
  
  Поступово поїзд почав втрачати швидкість. Я знову глянув на краєвид. «Так, Картер, ти вибрав цю роботу. Ніхто вас не примушував. "
  
  
  Я виліз, напружений, як пружина, і стрибнув. Небо і земля закружляли в запаморочливому вихорі.
  
  
  Впав на гравійну смугу. Я не намагався чинити опір титанічному імпульсу, який змушував мене котитися і підстрибувати в невеликому яру, паралельному трасі. Я чув, як за мною з ревом пролітає решта поїзда. Земля затремтіла, і на мене впав град каміння. Одна з них закінчила поле по моїй спині. Інший ударив мене в ногу, а третій зачепив мою голову і відскочив від ліктя. Потім поступово все стихло: шум, лавини та струс землі.
  
  
  Я лежав так, поки шум поїзда не перетворився на розсіяний гомін вдалині.
  
  
  З кущів долинало щебетання співочої птиці та трелі. Серйозна чубата пташка насолоджувала мої барабанні перетинки. Смачний шепіт життя. Я підняв голову, а потім, як міг, підвівся і озирнувся круговим поглядом. Я підвівся, злегка хитаючись, відчуваючи, що мої ноги ось-ось підігнуться під моєю вагою. Я помацав себе. За винятком кількох подряпин та синців, я був явно цілий у робочому стані. Нема переломів. Внутрішніх поразок також немає. Звичайно, сильно струснувся, але я бувало й гірше.
  
  
  Я озирнулася, намагаючись знайти свій шлях. Що було зовсім очевидно.
  
  
  Куди б я не подивився, я зустрічав практично непрохідні джунглі. У кишені піджака у мене була докладна карта місцевості, але доки я не вирушу в дорогу, вона мала бути вивчена. Мій годинник і мікрофільм, що міститься в них, схоже, не постраждали від шоку. Я обтрусився, як міг, потім розгорнув карту і зробив крок у зарості. Якщо карта була правильною, я мушу зрештою знайти дорогу - або щось, що називається дорогою, - просунувшись трохи більше милі по джунглях.
  
  
  Я пробирався крізь вологу рослинність. Моє обличчя хльостало гілками, я обережно йшов, стежачи за своїми ногами, намагаючись не порушити спокій будь-якого з двох дюжин видів отруйних змій, що мешкають у бірманських джунглях. Але гра коштувала свічок. Я напевно випередив того, що моя пустотлива уява охрестила мосьє X.
  
  
  Хоча він був у поїзді, я випив за нього тост, як у музеї Рангуна. Рангун... Я був всього за триста миль звідси, і мені здавалося, що це півсвіту. Але зараз не час для філософських роздумів. Мені потрібно було знайти маршрут, який на карті описаний як «важлива дорога» і яка, слідуючи звивистою стежкою, починалася від Тазі, злегка розвивалася на північний захід, щоб обійти Мейктиле, а потім перетинала річку Іраваді, щоб з'єднатися із загубленим селом.
  
  
  Я робив це з усім своїм прагненням. Я знайшов друге дихання, і тепер думка про те, щоб вибратися з Бірми – фактично про втечу – надала мені достатньо енергії, щоб рухатися вперед через цей тропічний ліс, який, здавалося, робив усе, щоб поглинути мене. Я плутався у виноградних лозах, які обвивали мої ноги, як великі волокнисті змії. Я спотикався і ковзав на гнилих пнях, що покривали землю. І, звичайно ж, був страх перед отруйними зміями, які могли з'явитися будь-якої миті. Додайте до цього, що я справді не з нагоди одягнувся.
  
  
  Було вже далеко за 7 години ранку, коли підлісок став місцями рідшати. Ранковий туман розвіявся, і я почув вдалині дзвін храмових дзвонів. Я не став занадто поспішати, побоюючись зіткнутися віч-на-віч з одним з блокпостів, споруджених солдатами. Запах трави, просоченої росою, наповнював повітря і здавався мені найтоншим ароматом творіння. Віз із волами проїхав з вереском осей.
  
  
  Я казав собі. – «Ах! якби все могло бути так само спокійно, безтурботно, як ця ідилічна сцена!
  
  
  Я обережно вийшов із величезної маси зелені. Поступово джунглі поступилися місцем полю, вкритому чагарниками, а потім і колючими кущами. Тепер я добре бачив дорогу - крихітну щілину в гущавині тропічного лісу. Я присідаю, щоб вивчити карту. Коли я йшов на північ, мені довелося вийти на другу дорогу, паралельну сполученню із залізничною гілкою. Тут Кейт мала мене чекати. Згідно з планом, який я склав, вона мала орендувати машину в Тазі і поїхати до Мейктила, забираючи мене в процесі. Потім ми поїхали в Пеган, де я сподівався найняти інший автомобіль, який доставить мене в Бангладеш. Тому що мені не дозволили б повернутися до Рангуна. В мене практично не було шансів пройти митницю в аеропорту Мінгаладон. Висновок був очевидний: мені потрібно було перетнути автономну територію Китаю, близько двохсот п'ятдесяти кілометрів пересіченої та майже незвіданої місцевості, щоб дістатися до прикордонного поста Палетва. Але, опинившись у Бангладеш, я нарешті зможу глибоко зітхнути та подивитися на всі ці випробування як на стару історію, як на спогад.
  
  
  Я вийшов на дорогу і повернув праворуч. Мій Rolex був оснащений компасом, і я знав, що прямую приблизно на північ. Я йшов по краю курної дороги, щоб при необхідності зуміти швидко сховатися.
  
  
  Але на обрії не було й тіні військових машин. Влада могла подати у відставку. Можливо, вони визнали, що я вислизнув від них, і просто перепросили китайців. Ідея, звичайно, була обнадійливою, але цілком гіпотетичною, і про те, щоб послабити мою пильність, не могло бути й мови. Я все ще був у Бірмі, а не у Нью-Йорку.
  
  
  Сонце продовжувало свій шлях у безхмарному небі. Час від часу я чув звуки бірманського гонгу вдалині. Я сказав собі. - "Поки що Кейт тут!" Інакше я був у поганій ситуації. Я вважав за краще не думати про це. Вона зайшла так далеко, то навіщо хвилюватися без потреби? Хвилин сорок я рухався вперед швидким кроком, незважаючи на те, що сонце почало світити. Я не зустрів жодного джипа чи віза з волами.
  
  
  "Вона буде там", - твердив я собі. Вона мене не підведе. Вона знає, що це залежить від неї. "
  
  
  Приблизно через дві години після того, як я стрибнув з поїзда, я опинився в межах видимості перехрестя. У міру висихання пил, що прилип до мого обличчя від поту, утворював кірку, схожу на шкіру крокодила. Мій брудний одяг був мокрим і пахнув потім. Я б кого завгодно налякав. Окрім Кейт. Вона була там! Сидячи на задньому сидінні напівзруйнованого джип-салону, вона дивилася на дорогу, на якій я мав з'явитися. Коли наші погляди зустрілися, вона вискочила з машини і побігла до мене.
  
  
  – А! ось ти де ! - Вигукнула вона. Я вже почала турбуватися про це. Я більше не знала, чи варто ще сподіватися.
  
  
  Я запитав - У вас є вода?
  
  
  У горлі було сухо і хрустіло, як старий пергамент. Моє тіло явно зазнало зневоднення.
  
  
  "Так, ми взяли банку", - відповіла Кейт.
  
  
  - Ми?
  
  
  - У Сан і я. Це водій, який я знайшов у Тазі. Він погоджується привести нас до Пеган.
  
  
  Вона схопила мене за руку і повела до позашляховика. Я впав на заднє сидіння і почав говорити два слова каністрі з водою, навіть не чекаючи, поки Кейт перестане мені пояснювати, що це дистильована вода і ніякого ризику немає. Після цього вона розповіла мені неймовірним потоком слів про всі труднощі, з якими вона зіткнулася при пошуку людини з машиною і, більше того, при пошуку того, хто б погодився бути водієм.
  
  
  - Чи готові йти? - Запитав У Сан.
  
  
  Він повернувся, і я побачив юнака років тридцяти з густими бровами. Одне його око було сліпого молочно-білого кольору. Незважаючи на широку усмішку, ця особливість робила його досить зловісним.
  
  
  "Hoke ket", - кивнув я.
  
  
  - Ах Лунг Каунг Па так, - відповів він. Ми зараз їдемо? Хокей?
  
  
  - Хокей! Кейт повторила, сміючись.
  
  
  Вона притулилася до мене, зовсім безтурботно, наче забула про події минулої ночі. Ця різка зміна стосунку не викликала в мене невдоволення.
  
  
  Я сперся на спинку сидіння, душа моя спокійна. У Сан поїхав.
  
  
  Я запитав Кейт про подробиці того, що сталося після того, як вона зійшла з поїзда до Тазі.
  
  
  - Ви мені повірите, якщо хочете, але це було навіть гірше, ніж ви собі уявляли. Скрізь позашляховики, озброєні солдати, митники. На щастя, я знайшов митного інспектора – знаєте, того, якому я давав сигарети, – і він допоміг мені пройти перевірки, пропустивши кілька кроків. Мій багаж не відчиняли.
  
  
  Вона подивилася за сидіння, у бік скрині, де були складені наші речі.
  
  
  - Нам пощастило, вони не відкрили вашу валізу, - сказала вона.
  
  
  - Удача?
  
  
  Або я неправильно зрозумів її зауваження, або вона все ще думала, що щось вкрав з колекції.
  
  
  - Ти чудово розумієш, про що я, - відповіла вона, махнувши рукою у повітрі, щоб показати мені, що це не так.
  
  
  - О ні, чесно кажучи, ні! У ньому немає нічого, крім мого одягу. Очевидно, їм могло здатися дивним, що ви ходили в гардеробі Джулса.
  
  
  "Ну, - сказала вона з сміхом, - вони нічого не обшукували, і це ж головне, правда?"
  
  
  - Ти все ще приймаєш мене за злочинця, га?
  
  
  - Точно ні. Те, що я ставлю питання про твою валізу, не означає ...
  
  
  - Добре, Кейт, давай кинемо це.
  
  
  Ви тут, і для мене це найголовніше.
  
  
  - Дякую. Знаєш, продовжувала вона швидко, уникаючи дивитись на мене, знайти когось, у кого є машина в оренду в Тазі, було нелегко. Усі вони катаються на возах, запряжених поні! Клянусь! Щоб знайти У Сан, мені знадобилося чотири різні місця.
  
  
  Я перевів погляд на водія. Тримаючи обидві руки на кермі, він дивився прямо перед собою.
  
  
  - Він говорить англійською ? - Запитала я, знижуючи тон.
  
  
  "Тільки", - відповіла Кейт, не уникнувши мого стурбованого погляду. Достатньо, щоб обійтися. Можна поговорити. (Вона зупинилася на мить і несміливо посміхнулася.) Ви раді бачити мене?
  
  
  "Більше, ніж ви думаєте", - відповів я.
  
  
  І я не перебільшував.
  
  
  - Я теж щаслива, - зізналася вона, кладучи голову мені на плече. Але я говорю, я говорю, і я навіть не спитав, як у вас все пройшло.
  
  
  – Я тут, так? Все минулося. Потім я просто гуляла трохи більше, ніж планувала у своєму розкладі.
  
  
  Я простягнув руку і поплескав у Сана по плечу. Я зустрів його одноокий погляд у дзеркало заднього виду, ставлячи мені запитання.
  
  
  Я запитав. - Як ти думаєш, скільки часу нам знадобиться, щоб дістатися Пагана?
  
  
  - Я дуже погано розумію англійську.
  
  
  Я повторив своє питання бірманською, що миттєво викликало в мене широку усмішку з емальованими зубами.
  
  
  «Можливо, о сьомій годині», - відповів він спочатку уривчастою англійською, а потім своєю рідною мовою.
  
  
  Сан мав гарний погляд на ретро.
  
  
  - Дякую.
  
  
  Коли він відвернувся, я сів на сидіння і спробував розслабитися. Як говорить старе прислів'я, терпіння - це, без сумніву, чеснота, але я не міг розслабитися. Я відчував, що на мене напали мурахи. По дорозі я побачив дим, що здіймався над бамбуковими огорожами, що приховували невеликі поселення корінних жителів. Але тубільці цікавили мене не так сильно, як їхнє ополчення. Мене непокоїла повна відсутність демонстрації з боку сил безпеки. Кожен поворот дороги приносив страх перед блокадою поліції чи загоном бірманської армії. Кейт упіймала мій тривожний погляд, і я відчув, як вона напружилася на своєму місці. Його колишня скромна манера поведінки розчинилася у теплих парах тропічного повітря.
  
  
  "Ви досі не сказали мені, що робити, коли дістанетеся до Пеган", - запитала вона.
  
  
  - Я подивлюся, чи зможу я переконати Сан взяти мене через кордон через пагорби.
  
  
  - До Індії?
  
  
  - Ні, в Бангладеш. Це трохи ближче. Думаю спробувати щастя, пройшовши кут під назвою Палетва.
  
  
  "Я дійсно хотіла б зрозуміти, що все це таке", - сказала Кейт з великим кривим, злегка роздратованим зітханням. Ви кажете, що невинні, але продовжуєте тікати. Знаєш, я не помилилася, коли згадала про чемодан. Але повірте, ви не можете бігти до кінця своїх днів.
  
  
  - Ти занадто багато дивишся телевізор, - сказав я йому, змушуючи себе сміятися. Я взагалі не збираюся тікати все своє життя. Мені просто треба виїхати з Бірми, от і все.
  
  
  - Це все ? - Вигукнула вона, нахиливши голову і скоса дивлячись на мене. Звичайно, містере Морлі, вас зрозуміти мені не під силу. Не думаю, що колись зрозумію тебе.
  
  
  Приблизно о 15:30 ми побачили каламутні коричневі води Іраваді. Пеган розкинувся через широку повільну річку посеред пустельної рівнини, яка гігантською смугою простяглася через центральну Бірму. Джунглі та рисові поля Тазі та Мейктила були далеко. Наскільки вистачало очей, тут усе було випаленою землею.
  
  
  Занедбані храми та білі пагоди становили фантастичне ціле. Близько п'яти тисяч пам'ятників і руїн покривали плоский простір, як шматки перевернутої шахівниці, створюючи нереальну, похмуру та позачасову атмосферу.
  
  
  Тільки У Сан здавався абсолютно несприйнятливим до грандіозного характеру видовища. Він повільно рушив звивистою дорогою, що вела до річки. Вузькі рибальські човни безперервно курсували між двома берегами Іраваді.
  
  
  "У мене мурашки по шкірі", - прошепотіла Кейт благоговійним тоном людини, що входить у священне місце. Я бачив сотні світлин, гравюр, ілюстрацій. Але коли це перед тобою насправді!
  
  
  Я не можу не поставити питання, як це було дев'ятсот років тому, коли Анаурата правив цією імперією.
  
  
  Вона почала хитати головою, охоплена таким хвилюванням, що не могла говорити далі.
  
  
  - Так, кажу, і 1287 року прибув Хубілай-хан. Він пограбував столицю, і це все, що залишилося.
  
  
  - Але всі ці занедбані руїни не мертві, - продовжила Кейт, відновивши свою промову. У них така багата історія.
  
  
  Я всередині посміхаюся. Я хотів зберегти образ, який вона дала мені зараз, проживаючи свої враження через кожну пору своєї шкіри, відкриваючи мені без обмежень її чарівність та здивування. Деякий час ми дивилися на руїни, потім я повернувся до нашого водія та запитував його:
  
  
  - Що тепер, Сан?
  
  
  "Пересічемо річку на поромі", - сказав він, вказуючи на пристань, ледве видиму з того місця, де ми були.
  
  
  - Після цього ?
  
  
  Він знизав плечима, глянув на мене своїми молочними очима і сказав:
  
  
  - Не знаю. У Pagan є два місця, де можна зупинитися, але ніхто не каже мені, куди піти.
  
  
  - У тебе щось було заплановано, Кейт?
  
  
  - Що ти маєш на увазі ?
  
  
  - Спати, є і т. д. Я не знаю, ти маєш провести тут п'ять тижнів, хіба ти не домовилася?
  
  
  - Ні, я думала, що подбаю про це, коли приїду. - Подивимося, що скаже гід, - недбало сказала вона, залазячи до сумки. Вона оголосила, прогорнувши сторінки свого керівництва, є дві можливості. Великий сучасний готель із кондиціонерами у всіх кімнатах. Це називається ... про боже ... Тирип'яча, - запинаючись, пробурмотіла вона, заплутавшись у мові.
  
  
  - Це важливо ?
  
  
  Вона знову порадилася зі своїм провідником.
  
  
  - Двадцять чотири спальні.
  
  
  - Та інші ?
  
  
  - Інший – готель типу «ліжко та сніданок» UBA, набагато менш сучасний… і набагато дешевше.
  
  
  І, мабуть, набагато безпечніша і анонімніша, кажу я собі, перш ніж сказати:
  
  
  - Мені дуже подобається пробувати будиночок. Тобі личить ?
  
  
  - Абсолютно. Усі мене влаштовує.
  
  
  - Житло? - Запитав У Сан.
  
  
  - Їдь у будиночок.
  
  
  Ми взяли дві окремі спальні. У Сан наполіг на тому, щоб спати у своїй машині.
  
  
  Кейт та я були єдиними туристами на обліку. Але цього було недостатньо, щоб почуватися цілком впевнено. Мені все ще важко було дихати вільно. Однак малоймовірно, що військові зайдуть так далеко в пошуках людини, яка «пограбувала» вантажний фургон. Ніщо не могло дозволити їм подумати, що злочинець пішов у Пеган. Загалом село складалося з ринку, школи та плетеного бамбукового житла приблизно трьох тисяч корінних жителів. Крім того, на тлі одноманітності пейзажу виділялися лише руїни та новий готель. Знамениті руїни - деякі оточені ступами, вкритими маленькими золотими квадратами, інші майже нестерпно білими на вигляд, - оздоблювали річкову петлю завдовжки близько двадцяти п'яти кілометрів. Кейт запропонувала глянути на пам'ятники, поки було ще ясно. Я був готовий до візиту, тому що це дало мені можливість поговорити з Саном. Від керуючого будинком я дізнався, що можна орендувати лише два джипи і що вони ніколи не виїжджають із безпосередньої близькості від Пагана. У Сан уже приїхав із Тазі, і я покладався на свою силу переконання, щоб переконати його відвезти мене до кордону.
  
  
  Він висадив нас перед пагодою Швезі-гон, весь фасад якої був покритий сусальним золотом. Кейт ледь утрималася на ногах, коли вона прослизнула всередину, залишивши мене наодинці з водієм.
  
  
  - Я хотів би поїхати до Палетви, - почав я з бірманського, щоб уникнути двозначності під час обговорення.
  
  
  - Це далеко. І дороги дуже погані. Поїздка буде непростою.
  
  
  – Я готовий заплатити вам відповідно.
  
  
  Його очі були прикуті до землі, він почав дряпати пісок кінчиками босих ніг.
  
  
  – Скільки ви заплатите? - нарешті питає він англійською.
  
  
  – Скажи свою ціну.
  
  
  Він зробив. Для західного туриста це було, як і раніше, дуже доступно.
  
  
  Я сказав. - Чи будуть проблеми з пошуком бензину?
  
  
  - НЕ занадто. У мене... як сказати? ... зайві баки у машині.
  
  
  - Добре, У Сан. Сторгувалися. Ми їдемо завтра вранці. Це
  
  
  нам підходить?
  
  
  - Хокей, - заявив він.
  
  
  І ми закінчили на цьому.
  
  
  
  
  
  
  РОЗДІЛ XIII.
  
  
  
  ДЕНЬ П'ЯТИЙ. Ще два до закінчення терміну моєї візи.
  
  
  Я знову опинився перед тарілкою качиних яєць та липкого рису.
  
  
  Перебуваючи в їдальні з ліжком та сніданком, я шукав спосіб попрощатися з Кейт. Я хотів сказати їй, як я вдячний за те, що вона для мене зробила. Вона пішла на ризик, вона щосили намагалася допомогти мені, і я не збирався її забувати. Я також хотів подякувати їй за те, що вона довірилася мені, який, крім двох або трьох інтимних моментів, був для неї просто чужим.
  
  
  Я глянув на годинник. Вже о 7:30 Сан сказав мені, що добиратися до кордону займе два дні, і я хотів поїхати не пізніше 8 ранку.
  
  
  Я наливав собі другу чашку кави, коли почулися стрімкі кроки. Задихаючись, з краплями поту на лобі, Сан раптом увірвався в кімнату. Він поклав обидві руки на стіл і одним оком глянув на мене напруженим, стурбованим поглядом.
  
  
  - Її там нема! - пробурмотів він, ледь-ледь гарячково складаючи ці кілька слів.
  
  
  - Що означає, що її тут немає? - Сказав я, схоплюючись. Ви маєте на увазі, що міс Холмс немає в її кімнаті?
  
  
  Він кивнув і показав пальцем у бік невеликих перегородок, що служили спальнями.
  
  
  "Я ... я постукав у двері", - зумів вимовити він. Вона не відповіла, тому я увійшов і… а там було пусто.
  
  
  - Мабуть, вона вийшла подихати свіжим повітрям, я не знаю, я...
  
  
  Я намагався заспокоїти його та заспокоїти себе одночасно. Проте я пішов за ним. Ми пройшли через щось подібне до вітальні, обставленої ротангом, потім через великий коридор, обмежений такими ж дверима. У Кейт було відкрито. Я відштовхнув її і пішов у спальню, У Сан за мною по п'ятах.
  
  
  Мені взагалі не сподобалось шоу.
  
  
  Спальня була перевернута вгору дном, і безладдя явно не був через неуважність Кейт. Ліжко було пролито на підлогу, металеві ящики комода були висунуті, а речі Кейт були розкидані по всій кімнаті. Єдине вікно, що виходило на задню частину будівлі, було відчинене навстіж. Коли я побачив, що москітна сітка зірвана, я зрозумів, що Кейт не вийшла на свіже повітря чи ранкову прогулянку.
  
  
  “За мною стежили! Це була моя перша думка.
  
  
  Я не міг у це повірити. Як могла людина, яку я ніколи не бачив, так мене збентежити?
  
  
  Я запитав Сан. - Чи була кімната у такому стані, коли ви увійшли?
  
  
  - Так. Точно.
  
  
  Я обійшов кімнату, досліджуючи катастрофу у всіх її деталях, відчайдушно бажаючи знайти логічне пояснення такому плутанину. Але коли я побачив, як аркуш паперу тріпоче на протягу нагорі комода, то трохи оптимізму, яке в мене залишилося, миттєво зникло. Я хапаю його двома пальцями. Фраза була написана помадою:
  
  
  ХРАМ МАНАХА ВІН ЗБРОЄНИЙ.
  
  
  Я повернувся до У Сану.
  
  
  - Ви заправилися?
  
  
  - Так, - відповів він, гарячково трясучи шефа. Біда?
  
  
  У мене не було причин брехати йому.
  
  
  "Виглядає добре", - сказала я, проклинаючи себе за те, що втягнув Кейт у свій бізнес.
  
  
  Те, чого я боявся з самого початку, щойно сталося. Якщо я не помиляюся, ситуація була дуже смішною: Кейт була викрадена бойовиком, який тримав її в полоні, поки я не обміняю мікрофільм на її життя. Ким би він не був, той, хто холоднокровно усунув Пой Чу і Вай Цанга, не вагаючись ні секунди вбив утретє, якби я не доставив йому задоволення.
  
  
  - Чи не могли б ви знайти храм Манахи?
  
  
  У Сан замислився на мить, потім кивнув головою.
  
  
  - Тепер ідемо?
  
  
  - Так, і швидко!
  
  
  Я пішов за ним до позашляховика. Вільгельміна була там, у своєму гнізді. Якщо знаменитий містер Ікс змусить мене це зробити, я був готовий повідомити його про це.
  
  
  Погода стояла спекотна і суха. Смертельний спокій панував над Пеган. У Сан сів за кермо, а я стрибнув у машину. Мій план, в який я вірив, протикався як старий друшляк.
  
  
  Я був на шляху до конфронтації, яку завжди хотів уникнути. Але жереб був кинутий. На кону стояло життя Кейт, і я був готовий зробити все, що в моїх силах, щоб витягнути його звідти.
  
  
  "Сподіваюся, ще не пізно! - повторював я про себе, поки ми їхали пустельною курною дорогою. У Сан стрімко мчав до храму, і незабаром село зникло в хмарі пилу. Як він міг слідувати за мною? Я не розумів. У Рангуні, добре, але після того, коли я зістрибнув з поїзда біля Тазі, в будь-якому випадку його план був розрахований з неймовірною точністю, йому вдалося приєднатися до мене без труднощів, а тим більше видалити Кейт із ще меншими труднощами. Я сказав їй, що експедиція буде неспокійною. але Бог знає, що я цього не очікував.
  
  
  У Сан звернув з ґрунтової дороги і поїхав невеликою доріжкою, вкритою рослинністю, яка вела до центру рисового поля. Це була єдина зелена пляма посеред безплідної рівнини. На горизонті маячив храм Манахи. З його численними поверхами, складеними один на одного, він виглядав як гігантська кімната, оздоблена біло-золотими стінами. Посаджений у центрі невисокої пустелі, він також нагадував цитадель з балконами, баштами, вузькими та глухими сходами та лабіринтами.
  
  
  Джип перетнув порожнє рисове поле. У Сан поступово зменшив швидкість, потім загальмував і зупинився за сотню ярдів від входу в покинуте святилище. Я обережно вийшов з машини і, використовуючи її як щит, сів поруч із колесом, щоб окинути поглядом пам'ятник, вікна якого в кам'яних рамах змусили мене подумати про сліпі очі, що дивляться на мене. Біля входу стояли мовчазні та уважні два священні гіпсові та цегляні лева.
  
  
  Я прошепотів Сану. - Розташуйся і не показуйся!
  
  
  Секундою пізніше він приєднався до мене в укритті джип-салону. Принаймні він не ставив запитань і без вагань виконував мої інструкції. Я уважно оглянув храм і вирішив ризикнути. Не кажучи більше ні слова, я рвонув уперед і помчав відкритою місцевістю до левів.
  
  
  Моя мета досягнута, я зупинився, щоб знову поглянути на отвори, помітні на передній частині храму. На мить мені здалося, що я бачу відображення ранкового сонця на стовбурі револьвера. Але ні, то була просто ілюзія. Єдиним металевим блиском було старе золоте листя, яке все ще прилипало до веж і балюстрадам занедбаного храму.
  
  
  І все-таки він мав бути десь там. Я кричав:
  
  
  - Кейт, Кейт! де ти?
  
  
  Зрештою мій суперник міг не бачити і не чути джип. Можливо, він чекав на мене, не підозрюючи, що я вже приїхав. Мені не терпілося закрити цю угоду. Але, поки я не побачив, як я зможу її врятувати, я навряд чи збирався рухатися вперед.
  
  
  Отоді я побачив сліди від шин.
  
  
  Вони увійшли прямо у вхід до храму, а потім знову вийшли у бік Пегана. Не виходячи з притулку, який надали мені леви, я нахилився, щоб краще їх розглянути. Мені вдалося розрізнити характеристики шин.
  
  
  Дещо схиляючись, я зигзагами побіг до джипа. Я обійшов його і кинувся під прикриття його пом'ятих простирадлом. Побіжного погляду на сліди, залишені шинами У Сана, було достатньо, щоб я зрозумів, що це ті самі сліди, що виходили з храму.
  
  
  Не роздумуючи більше, я поклав Вільгельміне руку на рукоять.
  
  
  «Якби це було так, містере Картер, я б утримався від такої нерозсудливості», - порадив мені У Сан англійською, так само витонченою, як нікельована обробка його Hi-Standard Snub Barrel Sentinel.
  
  
  Це був 357 Magnum, і Вільгельмін був повністю виключений.
  
  
  *
  
  
  * *
  
  
  "Ви виглядаєте трохи враженим для мене, містере Картер", - сказав У Сан, дивлячись на мене мертвим оком, не моргнувши віком.
  
  
  Його вказівний палець зігнувся над спусковою скобою, він направив свій 357 Magnum на рівень грудей.
  
  
  "Давайте просто скажемо, що я вражений, У Сан, і залишимо це там", - бадьоро відповів я, відступаючи убік, щоб сонце не потрапляло мені в очі.
  
  
  У Сан негайно реагує. Його вказівний палець ковзнув по спусковій скобі і натиснув на спусковий гачок. Трохи різкий рух, і він вистрілить, я не сумнівався у цьому ні на мить.
  
  
  "Не робіть цього знову, містере Картер", - попередив він з усмішкою. Це змушує мене нервувати і коли я нервуюся, я можу робити справді неприємні речі.
  
  
  Я не говорю ні слова. Вся моя увага була зосереджена на його зброї.
  
  
  - Чудова зброя, чи не так? - Запитав він мене з усмішкою. Зроблено в Америці, якщо чесно. Чудово ефективно, особливо на такій відстані.
  
  
  - Де Кейт?
  
  
  - Міс Холмс? (Швидко клацнувши здоровим оком, він глянув на скроню.) Вона в безпеці. Отже, якщо ви хочете знову побачити її - тобто живу - вам доведеться передати мені мікрофільм, містере Картер. Це так просто.
  
  
  На мою думку, все було набагато складніше, але я не був у настрої вступати з ним у риторичну гру. Отже, це був той ублюдок, який стежив за мною з того часу, як я ступив на землю Гонконгу. Неймовірно! Крім того, громадянин Бірми...
  
  
  - Отже, містере Картер? – відрізав він. Цей мікрофільм?
  
  
  Він так хотів отримати список, що забув Вільгельміну, наполовину витягнуту з моєї кобури. Я притис руки до тіла, сподіваючись, що він ненадовго відвернеться.
  
  
  "У мене його немає", - відповів я, глянувши на нього таким же холодним і безстрашним поглядом, як і він.
  
  
  - Ти брешеш.
  
  
  - На жаль немає. Я залишив його у сторожці. Зрозуміло, в безпечному місці.
  
  
  «Все, що мені потрібно зробити, це натиснути на курок, містере Картер, і я матиму можливість обшукати вас на дозвіллі». Якщо я дізнаюся після того, що ти не збрехав, мені буде соромно, але особливо тобі. Тому що, звісно, повертатися буде пізно. Тож давайте спробуємо залагодити це, поважаючи інтереси всіх. Мікроїльмо, будь ласка!
  
  
  - А як щодо Кейт? - Запитав я, намагаючись виграти час, щоб знайти спосіб з цим впоратися.
  
  
  - Я сказав вам, що вона жива. Не хвилюйся, ти знову побачиш її.
  
  
  - Я хочу переконатися, що вона здоровіша, ніж По Чу і Вай Цанг.
  
  
  У Сан не відповів.
  
  
  - То ти хочеш мікрофільм? Я закінчив тим, що безглуздо порушив труну тиші.
  
  
  "Так, містере Картер, і я починаю втрачати терпіння", - відповів він. Де він ? Якщо ви не волієте отримати кулю як відправну точку.
  
  
  Я заперечливо похитав головою.
  
  
  - Ні, цей день здається надто добрим, щоб стати свідком жахливого кровопролиття.
  
  
  Він не здригнувся, задоволений тим, що тримав мене. Легкий ривок його вказівного пальця на спусковому гачку, і я отримаю кулю в середині моїх грудей. Ідея мене зовсім не приваблювала.
  
  
  - Якщо я вам віддам фільм, ви пообіцяєте мені сказати, де Кейт?
  
  
  - Обіцяю.
  
  
  "Що ж, у тебе є перевага", - продовжив я, нахиляючись, щоб торкнутися п'яти мого лівого черевика. Я пояснив, що він порожнистий, на той випадок, коли він трохи нервує.
  
  
  Я вдав, що ледве знімаю взуття. У Сан стояв наді мною. Її обличчя було маскою, у якій було ніяких емоцій.
  
  
  Замість того, щоб зняти взуття, я різко кинув жменю пилюки йому в обличчя. На мить втративши зір, Сан зрефлексував, щоб спустити курок. Постріл люто пролунав. Я пірнув, щоб спробувати схопити Сана і вивести його з рівноваги. Але швидко, як кішка, він ухилився, і я відкотився вбік, щоб піти з його лінії вогню. Я встав з іншого боку позашляховика. Лунає другий постріл. Рікошет кулі підняв невелику хмару пилу у футі від мене. Я кинув ще одну жменю землі і заліз під седан.
  
  
  Я бачив ноги. На ньому були туфлі, на відміну від того, що я бачив його напередодні босоніж. Я подумки подякував йому за те, що він не подумав про те, щоб вкрасти у мене Вільгельміну і витягти її з кобури. Але коли я підняв її у бік опонента, потріскані шкіряні туфлі та колготки з гармошки випарувалися.
  
  
  Я повернувся між коліс джипа і подивився у бік храму. Коли я побачив бірманця, він сидів навпочіпки за гіпсовим левом. Він знову вистрілив. Якщо він не буде обережним, він прострелить шини на своїй машині. Але я не мав ні часу, ні бажання нагадувати йому про це.
  
  
  Як тільки я почув постріл У Сана, я поєднав виїмку та приціл Вільгельміни. Потім я натиснув на курок. Лев втратив вухо, і Сан хотів залишитися за цим притулком. Його 357 продовжував викидати смертельний вогонь.
  
  
  Мені вдалося випустити другу кулю, перш ніж він встиг пірнути всередину храму. Я кинувся вперед, сподіваючись дістатися до статуї, перш ніж У Сан продемонструє свої снайперські навички. Я бачив іскру пістолета, навіть бачив невелику віддачу під час пострілу. Я пірнув за лева. Занадто пізно. Я відчув, як гаряче залізо торкнулося мого плеча. Мені здалося, що куля пройшла через мій рукав наскрізь і вийшла з іншого боку. Розпластаний за левом, я був поза досяжністю його зброї.
  
  
  Рукав моєї сорочки, яка раніше була синього кольору, став малиновим із вражаючою швидкістю. Я перестав рвати його, поки не побачив пошкодження, завдані великокаліберним снарядом. Кривава рана була дуже неприємною. Трицепс був проколотий. Я відчував, як з кожною секундою моя рука неміла все більше. Мені потрібно було терміново зупинити кровотечу, якщо я збирався продовжувати переслідувати Сан і мати хоч якийсь шанс врятувати Кейт.
  
  
  Я почав з того, що перев'язав рану рукавом сорочки. Потім я розстебнув свій тонкий пояс зі шкіри алігатора і зробив імпровізований джгут, обмотавши їм руку. Потім я засунув за пояс кулькову ручку. Повернувши ручку в один бік, я затягнув джгут. Коли я повернув його, дозволив крові циркулювати. Якщо я не забуду послаблювати його кожні десять хвилин або близько того, зі мною все буде гаразд. Оскільки я був амбідекстром – я досить постраждав під час вправи, щоб досягти цього результату – не мало значення, яка з моїх двох рук була поранена. Вільгельміна діяла у моїй лівій руці так само ефективно, як і у правій.
  
  
  У Сан давно зник у храмі. Я оглянув напівтемряву ганку, заповнений розсіяними тінями. Не бачачи ні нікелювання магнуму 357, ні білого ока його власника, я мав тільки одне рішення: увійти до храму і знайти У Сана до того, як він сам знайде Кейт.
  
  
  Для цього довелося вийти у відкритий ґрунт. Якщо бірманець все ще ховався у коридорі, я не мав шансів. Я підняв біля своїх ніг камінь розміром з кулак, сунув свій Люгер у праву руку і шпурнув його на ганок зруйнованого святилища. Я чув, як приглушена луна його падіння розносилася по склепінням. Якщо У Сан чекав мене по той бік дверей, у нього було набагато більше холоднокровності, ніж я думав. Він не стріляв.
  
  
  Я побіг уперед.
  
  
  Це було дуже просто. І вкрай ризиковано.
  
  
  Я був правий. У Сана та його страшної зброї більше не було на ганку. Я перетнув площу, як гоночна машина. Пролунав постріл, коли я дістався до укриття з історичного каміння.
  
  
  Моя рана горіла, наче паяльником прикладали до шкіри. Я на мить відпустив джгут і, затамувавши подих, спробував звикнути до тьмяного світла. Внутрішнє оздоблення храму складалося із вузьких кам'яних проходів. Над покритою пилом землею сиділо безліч Будд, що сиділи на тронах у нішах, вирізаних із товстих кам'яних стін. Одна з глиняних статуй, що сиділа зі схрещеними ногами, була нещодавно перефарбована. Будда, яку вона представляла, мала червоні губи і вугільно-чорні очі. Здавалося, він спостерігає за мною, поки я вагаюся, гадаючи, в який коридор я піду. Але оскільки він не міг наважитися надати мені конкретну пропозицію, я мав зробити свій вибір самостійно. Я повернув праворуч і обережно пішов, притулившись спиною до стіни, у супроводі моєї незамінної Вільгельміни.
  
  
  У пам'ятнику дев'ятисотлітньої давнини було безліч укриттів. Будь-якої миті я очікував побачити, як У Сан повідомить мені новини у вигляді залпу зі своєї артилерії. Але він не показав ні свого пустотливого ока, ні вістря пістолета, і я продовжував свій рух, поки не досяг підніжжя кам'яних сходів, що ведуть на верхній рівень.
  
  
  Щаблі були нерівними. Деякі з них були зношені, інші небезпечно нахилилися під моєю вагою та погрожували впасти. Стояти було неможливо, начебто сходи будували для дітей. Піднявши очі, я помітив, що павутиння розсунуто. У Сан, мабуть, був там кілька хвилин раніше. Не знаючи, що знайти вгорі сходи, я продовжував підніматися з особливою обережністю.
  
  
  Раптом переді мною з'явився сонячний промінь. Він просочувався через невелике напівкругле віконце збоку будівлі
  
  
  Він дозволив мені побачити сліди У Сана, чітко надруковані на товстому килимі пилу, що покривав сходи. Я пішов за ними, Люгер був на кінці моєї руки, як смолоскип, що вказував шлях.
  
  
  У цей момент бірманець видав себе. Я піднімався сходами, щоб наздогнати його, коли почув відлуння шуму. Я піднявся нагору сходами і, нахилившись, щоб мене не було видно, побачив, як низ штанів зникає в повороті під прямим кутом. Тепер, коли я був упевнений, що в нього немає Кейт в руках, я дерся за ним по п'ятах, задихаючись, по вузькому курному коридору. Незабаром я натрапив на інші сходи, такі вже вузькі й хиткі, як перші.
  
  
  Тьмяне, але добре розсіяне світло замінило темряву першого рівня. Досягши вершини цих сходів, я побачив, що третій поверх оточений виступаючими терасами. Камінь, здавалося, вибухнув за шість дюймів від мене. Осліплююча хмара пилу та гострі осколки каменю пролетіли по повітрю, коли куля У Сана залишила тавро на стіні стародавнього пам'ятника.
  
  
  Я стрибнув назад до укриття на сходах, відчайдушно шукаючи будь-який знак, який дозволив би мені визначити місцезнаходження мого супротивника та нейтралізувати його. Якби ряд балконів був безперервним, він міг би обійти храм і взяти мене ззаду.
  
  
  Я знову зупинився, настав час послабити джгут. Рана все ще кровоточила, але набагато менш рясно. Я зачекав п'ятнадцять-двадцять секунд, перш ніж затягнути ремінь кульковою ручкою. Витерши закривавлені руки об штани, щоб Вільгельміна не вислизнула, я поповз на терасу.
  
  
  Її залило біле світло. За кам'яною балюстрадою тяглася величезна пустельна рівнина, усіяна безліччю руїн і кількома рідкісними рисовими полями. «Іраваді» утворила на горизонті тонку звивисту коричневу стрічку.
  
  
  Я глянув праворуч, потім ліворуч, шукаючи сліди Сана. Молода людина не ризикувала. Балкон виглядав абсолютно порожнім. Тут вітер забрав пилюку, і кроки не залишили слідів. Я побіг сховатися за великою колоною, переконавшись, що Сан не має там. Я закричав:
  
  
  - У Сан! Пропоную угоду. Я хочу лише дівчину. Скажи мені де вона, і я віддам тобі мікрофільм.
  
  
  - Брехень! - крикнув він бірманською.
  
  
  - Просто скажи, де вона, - повторив я, і твій фільм!
  
  
  Я не міг його бачити, і якби я був певен, що він не збирався раптово з'явитися посеред тераси, щоб його вбили.
  
  
  Він не відповів.
  
  
  Птах з таким же червоним, як мій рукав, оперенням приземлився на перила. Я бачив, як вона розправила своє хвостове пір'я, як картковий гравець, що розглядав свою колоду. Потім він відновив свій політ, коли в повітрі люто просвистіла куля. Я крутнувся як дзига, коли спустив курок.
  
  
  У результаті мій 9mm Lüger не підвів.
  
  
  Hi-Standard Sentinel радісно закружляв, вислизнувши з руки власника. Я вийшов зі свого укриття, вказуючи Вільгельміною на людину, яка переслідувала мене з того часу, як я прибув до Азії.
  
  
  Я сказав. - Я дуже віддаю перевагу такому розподілу ролей. Але найбільше мені хотілося б, щоб ви сказали мені, де Кейт.
  
  
  - У Бірмі.
  
  
  Лаконічно, але зрозуміло. Він не сказав жодного слова.
  
  
  Я підійшов до Сана і схопив його за руку, щоб витягти з вузького проходу. Його зуби оголилися. Його однооке око, прикуте до мене, змусило мене відчути себе мікробом, що дивиться в гігантське око вченого через крихітний кінець мікроскопа. Раптом це око звернулося до рогу стіни. Інстинктивно я простежив його поглядом. Я, мабуть, повернув голову максимум на секунду. Але У Сан умів використати можливості. Особливо коли це він їх спровокував.
  
  
  Так само швидко, як мій учитель карате, він схопив мене за талію, спрямувавши дуло Вільгельміни на землю. Моя ліва нога вийшла вперед, але У Сан засвоїв урок. Він депортував мене, не відпускаючи моє зап'ястя, і відповів закритим ударом, який змусив мене вивести мене з рівноваги, якщо я не хотів бачити, як мої очі котяться по підлозі тераси, як пара мармурових кульок. Я знову спробував завдати удару ногою вперед, але він пірнув, і це я впіймав його п'ятою собі за руку.
  
  
  Біль був такий, що мені здавалося, ніби мої нерви різали бензопилою. Незважаючи на енергію, з якою я чіплявся за Вільгельміну, інстинктивно послабив хватку. Люгер упав до моїх ніг, і, зрозуміло, я не мав часу підняти його. Бірманець кинувся на мене, піднявши обидві руки. Переворот, парірування, переворот, парад. Двічі поспіль мені важко вдавалося відвести його кулак, спочатку в нижню частину живота, потім в горло.
  
  
  "Ми вже зараз", - зловтішно посміхнувся він.
  
  
  Він трохи повернувся на п'яті і вдарив мене ногою в спину.
  
  
  Повернувшись убік, я ухилився, як міг, підставивши йому внутрішню частину своєї лівої руки. Цього було замало, щоб його заспокоїти. За менший час, ніж треба сказати, правий удар пішов уперед. Я парирував, зчепивши обидві руки разом. Але його п'ята вдарилася об моє зап'ястя, і я відступив, стиснувши зуби. Мій джгут ослаб. З моєї рани потекла невелика канавка крові. Біль ставав нестерпним, і, якщо я не перейду в наступ швидко, я знав, що скоро буду позбавлений можливості користуватися обома руками.
  
  
  З енергією розпачу я спробував узяти гору. Я підстрибнув, притиснувши внутрішню частину стопи до кінчика його підборіддя. Гарний момент для мене. Його голова закинулася, і він відступив на дюжину кроків. Він не усвідомлював, що підійшов дуже близько, небезпечно близько до поручнів внутрішнього дворика. Він люто похитав головою, мабуть, намагаючись відновити рівновагу. Я не збирався давати йому час, щоби повернути собі перевагу. Я кинувся вперед, піднявши руки над головою, і вдарив його ногою по скроні. Він побачив, що наближається toi rio cha ki, але не зміг вивернутися і впав на перила, як незграбний боксер на мотузках рингу.
  
  
  Бічний удар у сонячне сплетення склав його навпіл. Він притис руки до живота, і блідість його обличчя змінилася хворим зеленим відтінком. Пізніше він повертав весь свій сніданок на підлогу у внутрішньому дворику. Я тримав його за горло обома руками. Намагаючись забути біль і кров, яка продовжувала текти по моїй руці, я закричав:
  
  
  - Де Кейт?
  
  
  Збожеволівши від люті, я трусив його туди-сюди, ударяючи його об кам'яну стіну.
  
  
  У Сан глянув на мене. Його нижня щелепа являла собою не більше ніж грудку м'якої опухлої плоті пурпурового кольору, що переливається. Його коліно відштовхнулося з такою силою та швидкістю, що я не міг цього уникнути.
  
  
  Це було те, що можна назвати ударом нижче за пояс у всіх сенсах цього слова.
  
  
  Я відпустив петлю, що стискала його горло, відскочив назад і, незважаючи на всі зусилля, які я докладав, щоб витримати палкий біль, не міг витримати. Мені здавалося, що мої легкі порожні, а нижня частина живота виразно понівечена. Все ще зігнувшись навпіл, я позадкував назад. Тераса завагалася навколо мене. У вихорі я побачив Вільгельміну там, де її впустив. Я похитнувся до неї, але ступня Сан потрапила мені в поперек. Лежачи на грубому камені, я відчайдушно потягся до своєї зброї.
  
  
  Але Вільгельміна була ще надто далеко, а У Сан вже був наді мною.
  
  
  Повернувши зап'ястя, я змусив Хьюго опинитися у моїй здоровій руці. Здивований блиск ока У Сана відбився в блискучому гострому лезі мого кинджала. Він кинувся на пістолет, коли я розвернувся на спині. Стилет повільно проник у молочну оболонку його мертвого ока.
  
  
  У Сан видав рев від тваринного болю. Його несамовитий крик, здавалося, не хотів припинятися, як крик піднятої тривоги. Він спробував вирватися з моїх обіймів. Рукоять ножа вібрувала над його щокою, ніби він був пожвавлений власним життям. Я витягнув Х'юго з його слизького місця. У Сан закричав ще голосніше, засліплений, думаючи тільки про жахливий біль, який пожирав липку, криваву масу його невпізнанного обличчя.
  
  
  Я встав, ноги все ще тремтіли. У рефлексі виживання я схопився за вільний кінець ременя і затис його зубами. Затятим поштовхом мені вдалося стиснути його і зупинити кровотечу. Мене трясло, паморочилося в голові, мої ватяні ноги ледве підтримували мене. У Сан відсахнувся переді мною, його рука притулилася до слизової діри, яка раніше була його оком.
  
  
  - Де вона ? - повторив я, важко дихаючи.
  
  
  У відповідь він поклав руку на манжети своїх штанів, просочених кров'ю, блювотою та драглистими уламками. Уламок стали відбивав різке світло ранкового сонця. У Сан напав на мене як божевільний. У руці він мав ніж для капусти розміром майже з лезо коси, яким він широко розмахував.
  
  
  Бокове усунення, і я побачив, як він ішов попереду мене своїми слідами. Х'юго вдарив його в спину між лопаток. Він похитнувся, тримаючи стиснуту руку за спиною, ще не послаблюючи хватку ножа з гострим лезом, яке він тримав в іншій руці.
  
  
  «Напевно, єдиний у країні, хто не має проблем із бритвами», - сказав я собі.
  
  
  Без тіні вагання я приклав долоню до Хьюго, який встромився до упору в спину бірманця. У Сан досяг кінця тераси. Він тримався обома руками за кам'яну балюстраду. Він пхнув з люттю дикого коня, відмовляючись відпускати ніж, незважаючи на потік крові, що тече через його бавовняну сорочку.
  
  
  «Це кінець, старий», - сказав я, взявши Хьюго і схопивши подергивающуюся ногу, яку я штовхнув уперед.
  
  
  Він навіть не скрикнув.
  
  
  Я глянув через парапет. Вигнуте тіло У Сана лежало біля підніжжя святині.
  
  
  Я притулився до поруччя, щоб віддихатися і прочистити свідомість. Спочатку джгут. Я знову вдягнув край сорочки на рану і затягнув ремінь ручкою. Потім узяв Вільгельміну і поклав її назад у кобуру. За день вона наситилася справою. Нарешті, я ретельно вимив Х'юго і засунув його в замшеву валізу.
  
  
  А як щодо його пістолета?
  
  
  Я повернувся до сходів. Я ще не закінчив. Спершу мені потрібно було знайти Кейт. Тоді нам доведеться позбавитися тіла бірманця, перш ніж повернутися в Пеган.
  
  
  "Все свого часу. Метод, говорю я собі. Почнемо з пістолета."
  
  
  Але «Вартова» більше не було там, де він упав.
  
  
  Пістолет не пропадає сам собою. Нахилившись, я розгріб кам'яну підлогу біля входу в коридор. Я не хотів залишати жодних слідів, які б дозволили відвідувачу побачити, що в храмі Манаха сталася бійка.
  
  
  Нарешті складна частина закінчилася, чи не так?
  
  
  Помилка.
  
  
  Найскладніше ще залишалося зробити.
  
  
  Тому що в результаті я знайшов 357 Magnum of U San. Але зовсім не на курній підлозі коридору. Він був у одній руці. Рука, вказівний палець якої ніжно, але твердо погладжує спусковий гачок. Після руки була рука, а потім - струнке і дуже привабливе тіло.
  
  
  - У вас був дуже неспокійний ранок, містере Нік Картер.
  
  
  – Дуже. І я не думаю, що все скінчено… Міс Кейт Холмс.
  
  
  
  
  
  
  РОЗДІЛ XIV.
  
  
  
  - Здивований?
  
  
  Це слово вона вже використовувала, коли раптово зіштовхнулася зі мною у їдальні Strand.
  
  
  Вона додала. - Це було непогано, доки тривало, чи не так?
  
  
  - Не погано ! «Він трохи слабенький», - сказав я, переводячи погляд з пістолета на її блакитні очі. Але в мене завжди був сумнів: очі. Було щось, що мене турбувало у твоїх очах. Сьогодні я розумію чому.
  
  
  - Що трапилося?
  
  
  - Надто холодні, надто нещадні для маленької студентки-археолога.
  
  
  – Ви не повірите, але я була справжнім студентом-археологом.
  
  
  - Ви були ?
  
  
  – Раніше… Раніше я розумів, що історія минулого набагато менш важлива, ніж історія сьогодення і, насамперед, ніж історія майбутнього. Захоплююче майбутнє, набагато менш далеке, ніж думає більшість людей. Єдине, про що я жалкую, це те, що побудова цього майбутнього неминуче пов'язана з насильством.
  
  
  Я відступив на залиту сонцем терасу і засунув палець за спину.
  
  
  - Скажи це своєму хлопцю, який щойно зробив рішучий крок.
  
  
  «Він віддав своє життя за Справу, – безтурботно сказала Кейт.
  
  
  Вона йшла повільно, не поспішаючи, і приєдналася до мене біля балюстради, що виходила на руїни Пагана, закривавлені руїни, серед яких лежало висихане тіло Сана.
  
  
  - А що це за причина, Кейт?
  
  
  "Свобода пригнобленим у всьому світі", - відповіла вона звуком робота.
  
  
  Вона гордо підвела голову, і в її погляді промайнув синій блиск зарозумілості.
  
  
  - Вам промили мізки, слово честі!
  
  
  - Тобі б це сподобалося, га? Анітрохи. Ліберал прагне допомогти пригнобленим змусити замовкнути свою провину. Революціонер знає, що він є невід'ємною частиною пригніченого класу.
  
  
  - Світова революція – це ваша справа?
  
  
  – Тепер вистачить, Нік. Хочу мікрофільм.
  
  
  - Чого ви взяли, що він у мене?
  
  
  Вона відкинула голову і зневажливо засміялася мені в обличчя. Сміх, який я ніколи не чув у його вустах. Мені здавалося, що це виходить із її глибокої частини, до якої в мене ніколи не було доступу. Він був твердий і холодний, як її очі, сухий, як її стиснуті губки. Кейт тільки-но зняла маску, яку носила з дня нашої зустрічі. Молода жінка, на яку я дивився зараз, була чудовим симулятором.
  
  
  - Руки вгору! - похмуро наказала вона. Вона схопилася за спусковий гачок, і я підняв руки над головою. Тепер візьмемо пістолет двома пальцями. Два пальці, я правильно сказала! Не три чи чотири, Нік! Я не маю сумніву ні секунди, щоб вистрілити. Я робив це раніше, тому не змушуйте мене починати заново. Ви добре зрозуміли? Ви берете пістолет двома пальцями та кидаєте його на землю! Ясно?
  
  
  - Цілком зрозуміло.
  
  
  Я зробив саме те, що вона сказала. Я знав, що вона може вистрілити мені в живіт тяжкою кулею. Вільгельміна з металевим тріском упала на каміння. Я знову підняв руки, сподіваючись, що, попри все, вона не помітить форми замшевого футляра, що вимальовується під легкою тканиною моєї сорочки.
  
  
  - А тепер мікрофільм, Нік.
  
  
  - Це твоє, - говорю я. Зрештою, ви це заслужили. Я знайшов тебе піднесеним. Ваш бос неодмінно прикріпить медаль до ваших сміливих і в той же час красивих грудей.
  
  
  Я прокляв її, але ще більше прокляв себе за те, що потрапив у пастку чарів, за те, що по дурості їй повірив. Я отримав урок, безцінний урок, який я ніколи не забуду… якщо я виберусь з Пегана живим… якщо Кейт 357 Magnum не покладе край моєї блискучої кар'єри.
  
  
  "У мене немає боса", - заперечила вона. Я на службі у людей.
  
  
  - Які люди? Вони частина твого народу, ті, хто вбив По Чу та хлопця на підводних крилах… Вай Цанга?
  
  
  - По Чу зрадив Справу. Але я не маю відношення до цієї історії. Хтось інший виконував цю роботу м'ясника. У принципі виключати його не варто. Планувалося повернути його до ...
  
  
  Вона раптом замовкла і відвернулася.
  
  
  - До Пекіна?
  
  
  - Мені потрібний список, Нік. Це єдине, що має значення. Я знаю, що його немає ні в твоїй валізі, ні в подвійному дні.
  
  
  – Ти перевірила?
  
  
  - Очевидно! - відповіла вона все більш сердитим голосом. Ви вважаєте мене за ідіота?
  
  
  - Ой! ні, звичайно ні! – щиро сказав я. Але дозвольте мені ще раз поставити вам кілька запитань. Зроби мені ласку, Кейт. Це все, що я прошу вас. Я вже казав вам: Ваш список. Я знаю, як визнати поразку. Я просто хочу знати ...
  
  
  - ... Хто вбив Вай Цанга? вона закінчила.
  
  
  - Так.
  
  
  - Я не могла дозволити йому порушити моє прикриття. Я не мав іншого вибору.
  
  
  - А ви були у музеї в Рангуні?
  
  
  - Так. Я прибула тоді, коли задзвонив сигнал тривоги.
  
  
  - Я так і думав. Але чому ви не доручили аташе з культури обшукати предмети? Ви знали, що список був захований там.
  
  
  - Про це ми дізналися лише після злому. Але питання закінчилися, Нік. Додам тільки, що мені доручено вбити двох зайців одним пострілом.
  
  
  Першим кроком було повернути список, а другим, за логікою, усунути шпигуна.
  
  
  "Ще два питання, і все буде скінчено", - пообіцяв я йому. У Сан, спершу.
  
  
  - Місцевий контакт, солдат для Діла, - повторювала вона як папуга, повторюючи слово в слово мову партії.
  
  
  Кейт Холмс так казала? Я бачив, як вона твердить у мене на очах, безжальна і байдужа, як машина. Я не міг повірити, що вона могла так сильно змінитись.
  
  
  - Але ради бога, Катю! як вони могли змусити вас проковтнути все це?
  
  
  - Боже кохання тут ні до чого.
  
  
  Я підвищив голос, намагаючись якось торкнутися її, знайти хворе місце.
  
  
  - Але що вони з тобою зробили?
  
  
  Це вона, містер Ікс, якого я намагався ідентифікувати з самого початку, і чиї маневри мені ніколи не вдавалося вирахувати! Я не міг змусити себе повірити у це.
  
  
  "Ніхто нічого не зробив зі мною", - сказала вона металевим голосом, черствим, позбавленим будь-яких емоцій. Але, якщо вам так цікаво, все почалося три роки тому, коли я була на міжнародній археологічній конференції в Стокгольмі. Якщо ви дійсно хочете знати, чому така мила дівчина, як я, - якщо використовувати слова, дорогі сексистам і шовіністичним чоловікам - тоді, якщо ви дійсно хочете знати, чому я вплуталася в такий незвичайний спосіб дій, відповідь буде надзвичайно простою. Людина, яка була мені особливо дорога, вбита, холодно застрелена, вбита...
  
  
  -… представниками влади? - спитав я зі скрипучим сміхом.
  
  
  - Чоловіками, які просто не знають, наскільки вони пригнічені.
  
  
  "Це те, про що всі нарікають, Кейт", - сказав я, все ще не відмовляючись від думки з нею сперечатися. Принаймні я. Мені щиро шкода, Кейт, ти можеш мені повірити.
  
  
  - Не турбуйтесь, містере Картер. Якщо є щось у світі, що мені зовсім не потрібно, то це плече, на якому можна поплакати. І ось, востаннє, де мікрофільм.
  
  
  - Добре. І дякую за відповіді, якби не за спогади.
  
  
  - Мікрофільм!
  
  
  - Ну ось... Це у мене в туфлі. У підлогою підборах. Цю ідею мені підказав старий фільм про Джеймса Бонда.
  
  
  Я зігнувся навпіл, щоб зняти одну з моїх мокасинів. У мене не було під рукою піску, щоб кинути йому у вічі. Тож я просто зняв туфлю.
  
  
  - Кидай! – наказала Кейт.
  
  
  Я відпустив мокасин.
  
  
  - Стукни його до мене ногою.
  
  
  – із задоволенням відповів я.
  
  
  Я зробив рух ногою, але зовсім не те, що вона чекала. Притиснувши коліно до грудей, я штовхнув його по горизонталі. Палець Кейт стиснув спусковий гачок, і я почув, як снаряд пролетів за кілька дюймів від мого вуха зі звуком бджоли. Моя нога відштовхнулася вдруге, щоб ударити її по передпліччю.
  
  
  Тож її також навчили деяким азам карате. Мене це зовсім не здивувало. Правду кажучи, мене турбували не її знання бойових мистецтв, а її потужний пістолет. Вона вистрілила вдруге, не замислюючись.
  
  
  Безрезультатно. Заклинило автомат.
  
  
  Цим я, безсумнівно, завдячую своєму люгеру Вільгельмін, коли одна з її куль потрапила в цей пістолет менше півгодини тому. Замість того, щоб кинути пістолет, Кейт розвернулась і попрямувала до сходів наприкінці вузького проходу. Я вдягнув черевик, узяв Вільгельміну і пішов за нею.
  
  
  Коли я перетинав кордон між терасою і невеликим критим проходом, мені здавалося, що я занурююсь у темряву. Я швидко дістався до вершини сходів, де луною відгукнувся звук бігу Кейт. Якщо вона сяде в джип раніше за мене, у мене не буде шансу уникнути покарання. Я вже міг бачити сценарій, що розвертається перед моїми очима, наче я був там: Кейт застрибнула в джип і кинулася в Пеган. Кейт пояснила владі, що я винен у крадіжці у поїзді. Кейт розповідала б, що я вбив громадянина Соціалістичної Республіки Бірма та намагався вбити її теж.
  
  
  Я не міг дозволити їй це зробити.
  
  
  Це була вона, містере Ікс, мій супротивник, мій конкурент, мій ворог. Я був унизу перших сходів, я перетнув головний коридор, пройшовши всі зупинки, і кинувся вниз по другіх сходах. Клацання підошв Кейт луною віддалося під склепіннями, посилюючи резонанс. Я втік кам'яними сходами і вийшов на другий поверх.
  
  
  Три статуї Будди дивилися на мене похмурими очима. Я кладу вказівний палець на спусковий гачок Вільгельміни, готовий дати ще раз шанс проявити себе. Я повільно йшов товстим килимом пилу, охопленим невловимою тишею. Не було й мови про те, щоб кинутися до джипа, доки я не помічу Кейт. Вона могла сховатися будь-де, чекаючи, поки я пройду, щоб вистрілити мені в спину смертельною кулею, який рознесе мій хребет.
  
  
  хребетний. Я повернув голову якраз вчасно, щоб побачити падаючого з п'єдесталу величезної скелі Будди з розмальованими губами. Одним стрибком я уникнув падіння глиняного колосу, що розлетівся на три частини. У ніші, яку він займав кілька хвилин тому, виблискували два зловісні вогники: нікельований пістолет і погляд блакитного айсберга.
  
  
  У ніші луною відгукнувся комп'ютерний голос, позбавлений емоцій, незбагненний для розуму.
  
  
  - Тут закінчується дорога до Бірми, елітний вбивця N3.
  
  
  Кейт вистрілила і не потрапила в ціль.
  
  
  Я помстився і потрапив у саму точку.
  
  
  
  
  
  
  ПІСЛЯМОВА
  
  
  
  ДЕНЬ СЬОМИЙ. Дакка, місто тисячі мечетей.
  
  
  Палетва, Кокс-Базар. Читтагонг та Дакка, столиця Бангладеш. Як і передбачала Кейт Холмс, на цьому закінчилася дорога до Бірми. У мене був номер у готелі Intercontinental з гарячою та холодною водою, кондиціонером та всіма західними зручностями, які можна собі дозволити за певну плату. Абсолютно новий шар рубцевої тканини покрив ушкодження від кулі, отриманої в Пеган. Моя рука була обернена бездоганною пов'язкою. У мене на спині був чистий одяг, а в ямці на грудях – біль, який, безперечно, не пройде довго. Це не було ні органічним, ні фізіологічним, ні патологічним. Але якби я не натиснув на курок...
  
  
  «У посольство США», - сказав я водієві, який чекав біля готелю з рикшею, так само бездоганно бездоганною, як і його вільні білі штани, кірта та мусульманський головний убір.
  
  
  Я не мав настрою вступати в дискусії про торговця килимами. Як тільки він оголосив нагороду, я кивнув і сів у машину.
  
  
  Ми їхали серед возів та велосипедистів, старанно уникаючи кварталів з фанерними хатинами, населеними голодуючими ізгоями. Мої кишені були сповнені рупій і цього болю в грудях. Ми пройшли вулицями, заповненими кіосками і торговцями, що сиділи пліч-о-пліч на підборах і витирали свої прилавки ганчіркою зі справжнього пір'я. Коричневі діти в лахмітті бігали по рикші і кричали:
  
  
  - Бакшиш! Бакшиш!
  
  
  Повітря було просякнуте арахісом, каррі та голодом.
  
  
  Я їхав на джипі Сана, щоб поїхати в Бангладеш. Я підкупив прикордонників у Палетві. Перетин горбів території Чинс тривав два дні, запланованих У Саном, по жахливих дорогах, коли вони не були повністю неіснуючими.
  
  
  Ні ніщо, ні ніхто не змогли переконати мене в тому, що Кейт не піддавалася маніпуляціям, що їй не одягли тюбетейку. Ніхто не змусив би мене повірити, що вона увійшла до їхнього посольства в Стокгольмі з усміхненими очима та мудрістю Великого рульового в роті.
  
  
  - Сахіб хоче, щоб я зачекав? - Запитав водій, коли ми під'їхали до посольства.
  
  
  - Дякую. Може, піду додому.
  
  
  - Ходити? Небезпечно. Багато хто просить грошей.
  
  
  Я не відповів. Він зімкнув спітнілу долоню над рупіями і пішов, знизавши плечима. Я кивнув черговому, що стояв на варті біля воріт, увійшов на територію і пішов довгою гравійною доріжкою, що вела до східців посольства.
  
  
  Мікрофільм мав полетіти ввечері того ж дня у дипломатичній сумці посла. Девід Хоук особисто зустріне його в аеропорту. Щодо мене, то моє повернення до Вашингтона було заплановано за два дні. Коло було замкнуте до однієї деталі.
  
  
  Біля дверей мене зустрів особистий секретар посла, строгий юнак, одягнений у такий самий строгий смугастий костюм. Я не став би говорити, що він уособлював нову хвилю кар'єрних дипломатів, але він був зовсім незначний.
  
  
  -Як почуваєте себе сьогодні, містере Картер? - спитав він мене, очевидно, більш стурбований повагою до зручностей, ніж знання реалій мого стану здоров'я.
  
  
  "Втомився", - відповів я, хоча моя втома була скоріше моральною, ніж фізичною. Чи готовий пристрій для читання мікрофішів?
  
  
  - Сюди будь ласка.
  
  
  Я перетнув хол позаду нього, а потім ряд коридорів, кожен більш бюрократизований, ніж інший. Машинки, що пишуть, люто тріщали. Телефонували телефони. Рев кондиціонера змусив усю атмосферу завібрувати.
  
  
  - Яка активність, яка активність! – прокоментував я.
  
  
  - Так, це було завжди було таким і завжди буде.
  
  
  Зрештою він відчиняє двері в кінці коридору. Крихітна кімната була порожня, якщо не брати до уваги стільця і дерев'яного столу з встановленим зчитувачем.
  
  
  «Я тут, якщо я тобі знадоблюсь», - сказав мій слуга, відступаючи вбік, щоб мене впустити. Ви знаєте, як керувати цією машиною?
  
  
  "Думаю, я з цим впораюся", - кивнув я.
  
  
  Коли він зачинив двері, я сів перед столом, зняв годинник і відкрутив корпус із нержавіючої сталі. Я гарячково вийняв мікрофільм і знову зібрав корпус.
  
  
  Через п'ять хвилин усе прояснилося. Докази були перед моїми очима, абсолютно незаперечні. Китайський текст не представляв труднощів у перекладі:
  
  
  Холмс Кетрін також відомий як Холліс, Керолайн і Карлтон, Хелен. Народилася 1951 року в місті Кеноша, штат Вісконсін, США. Остання відома адреса: 608 East 84 Street, New York City. Додатково: навчання драматичного мистецтва (три роки у Народному театрі), навчання археології, метеорологи (два роки). Відмінно поводиться з вогнепальною зброєю, гарна у бойових мистецтвах. Вільно каже: китайська, російська, німецька...
  
  
  Я не міг не думати про Сема Спейда, вигаданого героя, створеного Дешіеллом Хемметом, у якого одного разу була така фраза: «Я не люблю, коли мене вважають за недоумка. "
  
  
  Біль у грудях вже почав проходити. Насправді, я цього більше не відчував.
  
  
  
  
  Примітки.
  
  
  
  [1] Агентство на службі у президента США. АХ означає сокиру.
  
  
  [2] Директор АХ.
  
  
  [3] Вісімнадцять доларів Гонконгу коштують близько трьох доларів США.
  
  
  [4] Асоціація молодих християнських жінок: християнська асоціація молодих жінок.
  
  
  [5] До побачення.
  
  
  
  
  
  
  Картер Нік
  
  
  Фанатики Аль Асада
  
  
  
  
  Анотації
  
  
  
  Мінометна атака на БІЛИЙ ДІМ!
  
  
  ПРЕЗИДЕНТ І ВІЦЕ-ПРЕЗИДЕНТ УБИТИ!
  
  
  СПІКЕР БІЛОГО БУДИНКУ ВИКРАДЕНИЙ!
  
  
  Чотирьохдюймові заголовки кричали з перших смуг. Був лише один спосіб врятувати американську демократію – знайти спікера палати до того, як божевільні терористи здійснять свою останню загрозу.
  
  
  Слід жаху вів у Нью-Йорк. Десь на Манхеттені ховався «Лев» – Аль Асад – ім'я групи фанатиків, які думали, що вони мають божественну місію: терор, вбивства та міжнародний шантаж.
  
  
  То була робота для однієї людини. Але навіть коли Кіллмайстер знайшов їх, будь-який невірний крок означав би миттєву смерть наступного президента Сполучених Штатів!
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  
  Нік Картер
  
  
  Глава перша
  
  
  Розділ другий
  
  
  Розділ третій
  
  
  Розділ четвертий
  
  
  Розділ п'ятий
  
  
  Розділ шостий
  
  
  Розділ сьомий
  
  
  Розділ восьмий
  
  
  Розділ дев'ятий
  
  
  Розділ десятий
  
  
  Розділ одинадцятий
  
  
  Розділ дванадцятий
  
  
  Розділ тринадцятий
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  
  
  
  Нік Картер
  
  
  Killmaster
  
  
  Фанатики Аль Асада
  
  
  
  
  
  Присвячується службовцям секретних служб Сполучених Штатів Америки
  
  
  
  
  
  
  Глава перша
  
  
  
  
  
  Середа. 15:46
  
  
  
  
  Запах у кімнаті був антисептичним, лікарняною чистотою. Стіни були блідо-зеленими, як простирадла і як халат лікаря, і як і я.
  
  
  Він лежав на вузькому лікарняному ліжку з хромованими трубками з боків, щоб пацієнти не впали з ліжка. Тільки цей пацієнт не випадав, бо був прив'язаний. Один широкий перетинчастий ремінь був на грудях та руках, інший – на стегнах. Третій зв'язав ікри. Все, що він міг рухати, це його голова та очі, які були засклені, зіниці розширені. Ремінці справді були не потрібні. Він помирав, незважаючи на внутрішньовенне вливання плазми у його вени.
  
  
  То був молодик не старший за двадцять п'ять, смаглявий і міцно складений.
  
  
  Лікар відійшов від ліжка і похитав головою.
  
  
  "Я не можу дати йому більше, не вбивши його", - похмуро сказав він. "Він і так досить далеко зайшов".
  
  
  «Давайте скористаємося цим шансом. Він має поговорити!»
  
  
  Лікар знизав плечима. "Це твоє рішення."
  
  
  Я чув, як пацієнт щось бурмотів.
  
  
  «Запитай його ще раз», - сказав Хоук. Він звалився на стілець у кутку кімнати. Його пошарпаний костюм був ще пом'ятішим, ніж зазвичай, і він курив одну зі своїх смердючих сигар, порушуючи всі правила лікарні.
  
  
  Я підійшов до ліжка, схопив обличчя молодика рукою, взяв його за підборіддя і повернув обличчям до мене. Я сильно її струсив. Заскленілі очі зосередилися на мені.
  
  
  "Як вас звати?" Я запитав.
  
  
  Рот відкрився. Тонка цівка слини потекла по кутку його рота. Я послабив хватку, щоб він міг рухати губами.
  
  
  «А… А…» – прохрипів він.
  
  
  "Як вас звати!"
  
  
  "Ах ... Ахмад", - сказав він, все ще намагаючись зберігати мовчання.
  
  
  У кутку Хоук хмикнув.
  
  
  "Як називається ваша організація?" Я запитав. Поруч із ліжком на маленькому лікарняному столику повільно оберталися котушки касетного магнітофона. Мікрофон був близько до його обличчя.
  
  
  "Як називається ваша організація!"
  
  
  Я бачив, як він намагається закрити рота. Боротьба була сильна, але він програв. Скополамін працює, коли ви хочете дізнатися від когось правду. Ліки, які ввів лікар, були сильнішими, ніж скополамін, але вводити його було складніше.
  
  
  "Та ..." - сказав він.
  
  
  Для мене це нічого не означало. Я глянув на Хоука. Він знизав плечима.
  
  
  «…Гріх…» – сказав молодик. На його очі навернулися сльози. Він знав, що каже всупереч самому собі.
  
  
  "Він не має сенсу", - прогарчав Хоук.
  
  
  «… Мім…» - уривчасто промовив голос. Ахмад беззвучно заплакав.
  
  
  "Китайська мова?" - спантеличено спитав Хоук.
  
  
  "Я в цьому сумніваюся", - відповів я. Я нахилився до прив'язаної фігури. "Розкажіть мені про організацію!"
  
  
  Боротьба виявилася на його обличчі. І знову він програв.
  
  
  «… Су… Сура…» – неохоче пробурмотів він.
  
  
  У мене почали з'являтися перші слабкі проблиски ідеї.
  
  
  "Аллах акбар. Аллах великий», - сказав я. У моєї арабської є каїрський акцент.
  
  
  
  "Бісмаллах", - сказав я.
  
  
  Його очі заплющилися. Він чув лише мій голос.
  
  
  «Фатха», - відповів він.
  
  
  Я зітхнув і з'явився великий шанс. Арабською я почав повторювати те, що кожен мусульманин навчається з дитинства.
  
  
  "Бісмаллах", - повторив я. «В ім'я Аллаха, Милостивого, Милосердного».
  
  
  Губи скривилися в посмішці насолоди.
  
  
  «Пу… Слава Богу», - відповів він пошепки, теж арабською, але з сирійським акцентом. «Владика всього сущого, Всемилостивий, Всемилостивий, Владика Дня Року».
  
  
  Фатхах означає «відкриття» арабською мовою. Це назва першої сури зі ста чотирнадцяти сур Корану, яку ми називаємо Кораном. Усі сури чи глави, крім однієї, починаються з Бісмаллах - В ім'я Бога, Милосердного, Милосердного.
  
  
  Але що це означало? Я і Хоук знали, що це має незвичайний сенс для цього терориста, єдиного, хто вижив із дюжини, які успішно здійснили свою атаку.
  
  
  Вони були фанатиками, молодими людьми, кожен з яких знав, що у них немає шансів, і все ж таки реалізував найбожевільніший план у світі.
  
  
  Всього за три години до того, коли віце-президент і президент Сполучених Штатів вийшли з Білого дому, блимаючи на яскравому сонці, що впало на Рожевий сад, мінометний снаряд, що розірвався, вбив їх обох.
  
  
  Вони загинули разом із трьома членами кабінету, один із яких був держсекретарем, кількома журналістами та здебільшого знімальної групи. Всього за десять секунд було випущено чотири мінометні снаряди.
  
  
  Внаслідок одного вибуху було знищено керівництво країни. Спікер палати був тепер президентом – і він зник!
  
  
  Через двадцять хвилин після заходу Хоук посадив мене до свого кабінету, поки він детально викладав деталі.
  
  
  І жодна деталь нічого не означала. Відбувся вибух. П'ятеро співробітників секретної служби загинули разом із рештою.
  
  
  Снаряди були випущені з армійської вантажівки, що повільно рухалася, з відкритим кузовом. Позаду їхали п'ятеро чоловіків у зеленій армійській формі. Вантажівка та уніформа були викрадені з Форт-Мід на два дні раніше. Коли вантажівка доїхала до перехрестя Пенсільванія-авеню та 15-ї вулиці, вона зупинилася. Чоловіки ззаду стягнули брезент із двох мінометів. Все було ретельно розраховане, тому з цього місця вони обов'язково потраплять у Розарій. Чотири постріли були зроблені за десять секунд, великі мінометні снаряди злетіли високою параболою і впали на територію Білого дому. Практично відразу ж вантажівка ввімкнула передачу і знову рушила.
  
  
  На Нью-Йорк-авеню співробітники секретної служби підірвали шини вантажівки. Один протаранив його автомобілем, щоб знерухомити, і загинув від зосередженого вогню автоматів групи командос. Коли стрілянина закінчилася, загинуло близько сорока людей, включаючи десяток невинних перехожих. Залишився живим лише один терорист - молодий чоловік, який зараз помирає прямо перед нами на лікарняному ліжку, його вени залиті сироваткою правди.
  
  
  Але Ахмад був майже мертвий. Він знав це, і це знання, здавалося, йому подобалося.
  
  
  «…Та…» – промимрив він знову.
  
  
  «…Гріх…» – сказав він.
  
  
  Дві з половиною години лікарі боролися, щоб урятувати його, щоб він міг говорити. Він хотів померти. Тепер Ахмад переміг їх.
  
  
  «…Мім…» - сказав він і помер.
  
  
  Лікар кинувся до ліжка, коли голова Ахмада безвольно відкинулася набік. Він ударив стетоскопом по оголених грудях Ахмада. Він слухав хвилину, потім випростався.
  
  
  "Він пішов."
  
  
  Хоук підвівся на ноги, показуючи мені йти за ним. Я засунув касету з магнітофоном у кишеню. Разом ми вийшли в коридор і пішли коридором, заповненим агентами Секретної служби.
  
  
  На півдорозі до нас підбіг начальник Управління Президента.
  
  
  «Відправ їх додому», - прямо сказав йому Хоук, перш ніж він зміг заговорити. «Ця людина мертва».
  
  
  На вулиці ми сіли в машину Хока і поїхали назад до офісу AX у Дюпон-Серкл. Ми нічого не говорили один одному протягом усієї подорожі.
  
  
  Всередині Хоук втомлено сидів за своїм столом. Я ніколи раніше не бачив його таким пригніченим. Він поводився так, ніби вся ця справа була його помилкою.
  
  
  Нарешті він підвів голову і витріщився на мене.
  
  
  Він повільно сказав: «Де, чорт забирай, спікер палати? Чорт забирай, хіба йому не сказали? Хіба він не знає, що тепер він президент Сполучених Штатів?
  
  
  У гніві він потягся до прямої лінії до Овальної зали. Зі свого стільця в дальньому кінці його офісу я не чув, що він говорив, аж до кінця. Потім його голос підвищився.
  
  
  «Ні!
  
  
  
  Заради бога, ні! Це не росіяни! Повідомте Пентагону! Змусіть їх відступити! Ви бажаєте розв'язати атомну війну? "
  
  
  Хоук сердито глянув на мене, слухаючи голос на іншому кінці лінії.
  
  
  "Так", - нарешті сказав він, відповідаючи на запитання. «Ми впевнені, що це не поради. Це арабська терористична група… Що це?… Ні, ми ще не маємо всієї інформації. Я хочу знати, де, чорт забирай, спікер ... »
  
  
  Він замовк, очі його розширилися від подиву. Хоук якийсь час прислухався - довгий час - перш ніж обережно поклав слухавку. У випадку з Хоуком це означало, що він щосили намагався контролювати свою лють.
  
  
  Я тримав рота на замку. Хоук сказав би мені, якби відчув, що я маю знати.
  
  
  "Вони щойно отримали записку про викуп", - сказав він, дивлячись на свої стислі руки на столі. «Спікер палати викрали точно в той же час, коли було вбито президента і віце-президента. Це терористична група, яка називає себе «Аль Асад»…»
  
  
  «…«Лев», – автоматично переклав я.
  
  
  Хоук зупинився, щоб витягти одну зі своїх дешевих сигар та поборотися з нею. У його руці обірвалися два сірники. Я ніколи не бачив його таким засмученим.
  
  
  «Вони обіцяють убити його через три дні, якщо ми не виступимо з їхніми вимогами про викуп». Напруга в його голосі була ледь прихована. «І, присягаюсь Богом, я не бачу для нас ніякого способу зробити це».
  
  
  Він встав. «Підемо до Білого дому, Ніку».
  
  
  * * *
  
  
  Середа. 20:32 Білий дім.
  
  
  
  
  Посол Ізраїлю поклав офіційно надруковану та переплетену папку на поліроване червоне дерево столу для переговорів, наче він більше не хотів мати з нею нічого спільного. Ми чекали кілька годин, щоб отримати цю відповідь, але тепер ніхто з нас, що сидять за столом, не спробував її підняти. О 16:12 надійшла записка про викуп від терористів. Через півгодини ізраїльського посла привезли до Білого дому на президентському лімузині та поінформували про зміст записки. Він нічого не сказав тоді.
  
  
  Тепер, приблизно через чотири години, він знову повернувся. Група була невеликою. Він озирнувся на нас і похмуро сказав: «Пане, це відповідь мого уряду на ваш запит до нашого прем'єр-міністра. Я передав його йому сьогодні вдень. Він скликав спеціальне термінове засідання Кнесета, нашого парламенту. У його відповіді можу додати, що за повної, одностайної підтримки кожного члена Кнесета не було жодного голосу проти.
  
  
  << За жодних умов ми не дамо згоди на повернення зброї, вже поставленої нам вашою країною. Щодо припинення поставок зброї, узгоджених нині нашими двома країнами, ми будемо розглядати це як порушення існуючих між нами договорів, які були такими, що щось має відбутися”.
  
  
  Ніхто не сказав жодного слова. Ніхто з нас не вірив, що ізраїльтяни погодяться на вимоги викупу, які висунули терористична група Аль-Асад, але нам довелося погодитися з клопотаннями.
  
  
  Посол Ізраїлю продовжив. «Особисто ми виявили, що є лише один спосіб упоратися з терористами. Не тільки око за око, а й відплата настільки, що тактика терору того не варта. Ми знищуємо ціле поселення, яке вкриває терористів! Це працює. Партизанські війни можна зупинити, тільки якщо ви не дозволите їм створити середовище, в якому вони повинні існувати! "
  
  
  Заговорив генерал Стендіш, голова Об'єднаного комітету начальників штабів. "І що це, сер?"
  
  
  «Арабські терористи дотримуються вчення Мао про партизанську війну. «Плавайте, як риба серед інших риб». Вони сіють страх серед мешканців села, щоб вони могли сховатися серед них як їхня частина. Жителі села бояться нас більше. Будь-який будинок, у якому ховається терорист, зрівняється із землею. Помста, генерале! Швидко та жахливо, як меч помсти! Пам'ятайте, з фанатиками не можна розумітись логічно! "
  
  
  Сенатор Коннорс, голова сенатського комітету міжнародних відносин, прочистив горло. «Пане посол, ми знаходимося тут в іншій ситуації. Записка про викуп за безпечне повернення спікера…»
  
  
  «…Тепер він президент Сполучених Штатів», - перервав його Джон Браярлі, новий голова Агентства національної безпеки. "Давайте подумаємо про нього в цих рамках".
  
  
  «Ви маєте рацію, - сказав сенатор. «Терористи тримають у полоні президента Сполучених Штатів. Це просто не звичайний громадянин, про життя якого ми говоримо! Наша країна була б без лідера!
  
  
  "Ви просите життя нашої країни", - прямо відповів посол Ізраїлю. «Ми не готові жертвувати цілою нацією заради однієї людини, якою б важливою вона не була!»
  
  
  Він вказав на теку на столі.
  
  
  "Ви кажіть нам, що терористична група, яка викрала вашого президента, потребує сто мільйонів доларів у готівці.
  
  
  Я впевнений, що це не є проблемою для вашого уряду.
  
  
  «Вони хочуть припинити постачання зброї до нашої країни. Ми прямо заявляємо вам, що це означатиме повний кінець дипломатичним відносинам між нами.
  
  
  «Нарешті, вони хочуть повернути всю американську зброю, яку вже було відправлено до Ізраїлю. Ми відповідаємо вам, що ці люди шалені! У нас немає жодного способу задовольнити цю вимогу. Це залишить нас повністю безпорадними перед нападом арабів. ! "
  
  
  Полсон вийняв люльку з рота. Глава ЦРУ тихо запитав: «Пан посол, ваша країна вже зробила якісь відкриті дії?»
  
  
  Посол обернувся до нього. Його смагляве, змучене пустелею обличчя залишало на лівому боці довгий шрам. Я знав, що він одержав його як командир танка на війні 67-го. Він мав звання бригадного генерала ізраїльської армії та все своє життя захищав свою країну. В його очах було жаль, співчуття та жалість, але в них також була холодна загартована сталь.
  
  
  Він похмуро кивнув. «Так, справді. Відразу після того, як я поінформував свій уряд про те, що сталося сьогодні, і про зміст записки про викуп, яку ви отримали сьогодні вдень від терористів, ми почали озброювати наші ракети Першінг ядерними боєголовками. Я впевнений, що це вас не дивує, що ми маємо ядерний потенціал протягом деякого часу. З цього моменту Ізраїль перебуває у повній бойовій готовності! "
  
  
  По кімнаті пробіг зітхання.
  
  
  Посол продовжив, його англійська з різким акцентом зробив його слова ще похмурішим.
  
  
  «Ізраїль – нація вчених та інженерів. У нас також є ракети великої дальності. Вони також оснащені ядерними боєголовками».
  
  
  Він зробив паузу, очі його обійшли кімнату, розглядаючи кожного з нас по черзі.
  
  
  «Ми хотіли б, щоб ви повідомили Єгипту, Сирії, Лівану та Йорданії, що наші ракети малої дальності націлені на Каїр, Дамаск, Бейрут та Амман. Що стосується росіян - і ми впевнені, що певною мірою вони залучені до цього - ви можете повідомити їх, що наші ракети великої дальності, наші міжконтинентальні балістичні ракети, націлені на Москву, Київ, Ленінград та інші ключові радянські міста! »
  
  
  Ми сиділи мовчки, поки він безжально продовжував. «Будь-яка вказівка на те, що американці наполягатимуть, - підкреслив він це слово, - після виконання інструкцій записки про викуп ми приведемо в дію ці пристрої».
  
  
  Його очі знову обійшли кімнату.
  
  
  Дещо більш особистим тоном він сказав: «Я особисто шкодую про необхідність такої відповіді, але в нас немає іншого вибору. Мій уряд поділяє мої почуття. Ми не можемо покласти край нашій країні або дозволити наступна різанина нашого народу. Ні для однієї людини, панове, навіть якщо він ваш президент! Ми втратили надто багато наших власних, щоб зробити життя однієї людини такою важливою! "
  
  
  Він дивився на нас. Начебто читаючи лекцію, він сказав: «Один із ваших власних президентів якось сказав у подібній ситуації піратам Тріполі: «Мільйони на захист, а не пенні на викуп! Невже Америка повністю втратила свою мужність? Чи збираєтеся ви, люди, капітулювати перед вимогами кількох фанатиків? Якщо ви це зробите, панове - тоді, якби я був американцем, мені було б соромно за свою країну та її лідерів! А якби я був таким один із вас зараз тут, - він знову озирнувся на нас, - я більше ніколи не зможу піднімати голову в гордості!
  
  
  З цими словами він зібрав свій портфель, кивнув аташе і вийшов із конференц-залу.
  
  
  Хоук заговорив першим.
  
  
  «Ця людина має рацію. Ми не можемо їм поступитися».
  
  
  Один за одним, починаючи з генерала Стендіша, кожна людина в кімнаті відповідно хитала головою.
  
  
  Бріарлі, голова АНБ, сказав: «Вони дали нам лише три дні до крайнього терміну стратити президента, панове. Це не так багато часу.
  
  
  Сенатор Коннорс підвівся на ноги. Він був більше шести футів на зріст, худорлявий, рум'яний від вітру та західного сонця свого рідного штату.
  
  
  "Тоді, чорт забирай, знайди їх!" Він зазначив кожного чоловіка, назвавши агентство. «ЦРУ! ФБР! Національна безпека! Армійська контррозвідка! Контррозвідка ВМФ! Вас достатньо! Знайдіть їх!
  
  
  Заговорив голова АНБ. "Це завдання, джентльмени". Він теж оглянув кімнату, ніби питаючи, чи немає запитань.
  
  
  Шеф ФБР загасив цигарку.
  
  
  "Хто проводитиме цю операцію?" - спитав він, ні на кого не дивлячись, але тон його голосу припускав, що він цілком очікував, що ФБР буде названо.
  
  
  Йому відповів директор національної безпеки.
  
  
  "ТОПОР", - сказав він, дивлячись на Девіда Хока. «Це їхня робота».
  
  
  Хоук не дозволив виявитися емоціям на обличчі. Він просто кивнув на знак визнання.
  
  
  "Скільки чоловіків вам знадобиться для цього завдання?"
  
  
  
  – спитав Сенатор Коннорс.
  
  
  Хоук вказав на мене недопалком пережованої сигари.
  
  
  "Один", - сказав він. "Нік Картер".
  
  
  Кожне обличчя навколо цього столу виражало своє здивування.
  
  
  "Один?" – здивовано повторив сенатор.
  
  
  Хоук підвівся на ноги. Я зробив також.
  
  
  «Його достатньо, сенаторе. Саме тому він Killmaster N3».
  
  
  Хоук торкнув мене за руку.
  
  
  «Ходімо, Нік, - сказав він. «Ви чули цю людину. Часу йде».
  
  
  
  
  
  
  Розділ другий
  
  
  
  
  
  Середа. 23:02 Готель Mayflower.
  
  
  
  
  Її звали Тамар. Вона сиділа у вітальні мого номера в готелі Мейфлауер у Вашингтоні, скромно схрестивши довгі стрункі ноги. Її волосся було коротко пострижене по-хлоп'ячому, обрамляючи овальне обличчя з найкрасивішими оленячими очима, які я бачив за останні роки. Обличчя сказала молодість; очі говорили про зрілість.
  
  
  Коли я отримав дзвінок від Хоука і сподівався, що ізраїльтяни надсилають туди агента Шин Бет, я не чекав нікого подібного. Вже точно не дівчина; точно не такий гарний, як ця сабра.
  
  
  "Тамар". Я повторив ім'я. "Яке ваше прізвище?"
  
  
  "Це не має значення", - сказала вона, нетерпляче знизуючи плечима. "У мене їх багато. Тобі це потрібно?"
  
  
  «Чому вони надіслали вас? Як вони думають, яку допомогу ви можете мені надати?
  
  
  Непорушна Тамар вийняла з сумочки сигарету і закурила.
  
  
  «Сьогодні вранці, – сказала вона м'яким голосом, – я була в Дамаску, де провела останні два роки, впроваджуючись у палестинську революційну групу. Я добре розуміюся на складностях різних палестинських організацій, незліченних уламків. групи, і як вони взаємопов'язані. Я швидко розмовляю арабською. Араби не знають, що я ізраїльтянка - вони б убили мене, якби навіть запідозрили це, звичайно. Генерал Бен-Хаїм змусив мене сісти на літак до Афін. Я сюди прилетіла на надзвуковому військовому літаку. Це відповідь на ваше запитання? "
  
  
  "Яку передісторію ти знаєш?"
  
  
  «Здебільшого мене поінформували дорогою. Однак маю сказати, що я ніколи не чула про «Аль Асад». Це нова група”.
  
  
  Я відкинувся в кріслі на своєму боці кімнати і закурив одну зі своїх особливих сигарет із золотим наконечником.
  
  
  «Розкажи мені про ці групи, що відкололися».
  
  
  Тамар розпочала лекцію. Коротше кажучи, ми можемо забути про більшість палестинських організацій і зосередитися на Аль-Фатху, який є найбільшою і, безумовно, найважливішою з федаїнських організацій. Аль-Фатх був сформований невеликою групою палестинців із сектора Газа у 1950-х роках. ім'я «Фатх», до речі, означає «завоювання» арабською мовою. Визвольний рух Палестини – «Харакат ат-Тахрір аль-Філіані». Переверніть перші літери кожного слова, і ви отримаєте абревіатуру ФАТХ».
  
  
  «Ви кажете, що за вбивством і викраденням стоїть Аль-Фатх?»
  
  
  Вона похитала головою. "Ні я не знаю. Це, ймовірно, одна з найжорстокіших груп, що відкололися, які відкололися від Аль-Фатха. Це була група, схожа на цю, в яку я запроваджувався в Дамаску. Вони маленькі, але небезпечні, бо немає можливості контролювати їх чи навіть впливати на них”.
  
  
  «Ваш посол сказав на нашій зустрічі, що він відчуває, що росіяни якимось чином доклали руку до всього цього. Що він мав на увазі?
  
  
  «Що ж, – задумливо сказала Тамар, – як ви, можливо, знаєте, ще 1970 року КДБ почав переправляти зброю партизанам ОВП. Ми дізналися про цю діяльність одразу, але нам ніхто не повірив. До вересня 1973 року Факти стали настільки поширеними, що навіть у The New York Times з'явилася стаття, в якій цитуються джерела з палестинських партизанів, в яких говориться, що росіяни прямо і відкрито постачали зброю Аль-Фатху! Олімпіада у Мюнхені!
  
  
  «Більше того, ГРУ – радянська військова розвідка – доставила до Росії понад тридцять палестинців, щоб навчити їх партизанській війні. Я впевнений, що поради доклали руку до навчання ваших терористів «Аль-Асад»!»
  
  
  Мені було важко зосередитись на тому, що вона говорила. Мої очі продовжували помічати її струнку постать і повні груди під тонкою блузкою з джерсі, яку вона носила. Тамар зовсім не усвідомлювала своє тіло і сексуальність, що виходить від неї.
  
  
  "Підготовка до замаху - чи підготовка до партизанської війни?"
  
  
  Тамар на мить замислилась. "Я думаю, обидва", - відповіла вона.
  
  
  Я подумав про це на мить, а тоді підійшов до телефону. Мій номер у Mayflower особливий. Він призначений не тільки для мене, але й має прямі та чіткі лінії зв'язку з AX, Пентагоном та ФБР. Двічі на день у кімнатах проводиться електронне прибирання. У телефоні є
  
  
  система скремблер.
  
  
  Перший дзвінок я зробив до ЦРУ. Відколи ми з Хоуком покинули збори, цей телефон мав агента ЦРУ. Його одразу підібрали.
  
  
  "Володимир Петрович Селютін", - сказав я. Він є співробітником відділу V, КДБ. Я хочу знати, чи він у Сполучених Штатах. Можу я почекати - чи хочете мені передзвонити?»
  
  
  Він сказав, що можу триматися. Він дасть мені інформацію за хвилину чи дві.
  
  
  Відділ V – перше головне управління КДБ. Це відділ "виконавчих дій". Хоча більша частина КДБ переїхала з площі Дзержинського, 2 в нову будівлю на шосе неподалік міської межі Москви, Управління V, як і раніше, розміщується в старій будівлі.
  
  
  Є багато бюрократичних назв убивств. Чомусь усі вони ненавидять використати слово «вбивство». "Виконавча дія" - це один термін. Російське словосполучення «мокрі справи». Мокрі справи належать до відділу V.
  
  
  Володимир Петрович Селютін був найманим убивцею КДБ. Одне з найкращих, що в них було. Ми знали його і те, що він зробив, але ми ніколи не могли йому повірити.
  
  
  Новим начальником відділу V, Першого головного управління КДБ, став грузин з великим тілом на ім'я Михайло Єлисович Калугін, який виглядає як повний ротаріанець із Середнього Заходу. Він носить пом'яті костюми, окуляри в роговій оправі та майже вічну посмішку на його круглому обличчі. Він моргає через товсті лінзи, а його губи такі широкі, що вони схожі на жабу. Вам колись усміхалася добродушна жаба? Це Калугін. Він наказує вбивати.
  
  
  А Селютін підпорядковується безпосередньо Калугіна.
  
  
  Агент ЦРУ повернувся на лінію та повідомив, що Селютін знаходиться в цій країні.
  
  
  "Я хочу, щоб його негайно забрали", - наказав я. "Якщо ти знаєш, де він, я хочу поговорити з ним наступної години, зрозуміло?"
  
  
  Він зробив. Я повісив слухавку, знаючи, що скоро опинюся віч-на-віч з Товаричем Селютіним протягом наступної години, якщо він виявиться десь за кілька сотень миль від нас.
  
  
  * * *
  
  
  Я поклав мініатюрний магнітофон «Панасонік» на стіл поруч із Тамаром, вставивши касету в поглиблену камеру.
  
  
  "Я хочу, щоб ви це послухали", - сказав я і натиснув кнопку "PLAY".
  
  
  "Як називається ваша організація?" Мій голос звучав через невеликий динамік голосно та чітко.
  
  
  "Та ..." - сказав голос Ахмада. «…Гріх… Мім…»
  
  
  Ми почули голос Хоука, потім мій, а потім знову голос Ахмада.
  
  
  «Су… Сура…» – сказав він.
  
  
  Я програв їй решту запису. Коли це було зроблено, я вимкнув машину.
  
  
  "Ну, як ви думаєте, що це означає?" Я запитав.
  
  
  Брова Тамар задумливо скривилася. Вона постукала нігтем по зубах.
  
  
  "Я думаю ..." - Почала вона, а потім кивнула. «Так, я в цьому певен. Як ви знаєте, сура ставиться до Корану».
  
  
  "А як щодо решти, що він сказав?"
  
  
  «Та… Сін… Мім… Це літери арабського алфавіту. Майже всі сури Корану позначені однією або декількома літерами. Майже як назви розділів».
  
  
  "Ви знаєте, до чого це стосується?"
  
  
  Тамар кивнула головою. «Так. Я вивчила Коран. Старомодні мусульманські жінки не повинні бути грамотними. Я – нове покоління – емансипована арабська жінка. Ось чому мене прийняли трупою в Дамаску».
  
  
  «Тоді що то за голова? Що це означає?" - нетерпляче спитав я.
  
  
  "Двадцять восьма сура", - сказала Тамар. "Це називається Історія". Це про Мойсея та Йосипа».
  
  
  "Яке це має відношення до цієї групи?" Я був роздратований. Я говорив арабською і знав багато з Корану, але ніколи не запам'ятовував його. Не було цього й у більшості корінних арабів.
  
  
  «Дай мені хвилинку подумати, – сказала Тамар. Вона заплющила очі. Її губи беззвучно ворушились. Вона подумки декламувала Коран. Нарешті вона розплющила очі.
  
  
  «Це вірші вісімдесят п'ятий та вісімдесят шостий», - сказала вона. «Грубий переклад буде таким: «Аллах, який дав вам Коран, поверне вас на вашу батьківщину»».
  
  
  Я бачив, що ця фраза може бути згуртованим кличем будь-якої палестинської групи. Слово пророка Мухаммеда про те, що сам Аллах обіцяв їхнє повернення та захоплення всієї Палестини.
  
  
  Телефон задзвонив. На іншому кінці був агентом ЦРУ. "У нас є твоя людина", - сказав він. «ФБР забрало його у Нью-Йорку. Вони зараз їдуть із ним до Вашингтона. На той час, коли ви приїдете, він буде на зв'язку, щоб ви допитали його».
  
  
  Під «тут» я знав, що він мав на увазі притулок ЦРУ у Вірджинії. Це було ідеальне місце, щоб допитати чоловіка і не турбуватися про те, щоб потім усунути безлад.
  
  
  * * *
  
  
  Четвер. 12:08
  
  
  
  Ранок поблизу Маклін, Вірджинія.
  
  
  
  Володимир Петрович Селютін був блідим струнким чоловіком років тридцяти п'яти. Дивлячись на нього, на його широке чоло, тонкий прямий ніс, тонко окреслене підборіддя та волосся, зачесане назад, ви ніколи не подумали, що він здатний на насильство. Він був схожий на музиканта - скрипаля, можливо, або флейтиста. Його тонкі руки з довгими пальцями були витонченими. Навіть у його очах було співчуття та поезія.
  
  
  Ми були самі в кімнаті. Кімната звукоізольована. Я притулився спиною до стіни і сказав: «Здрастуйте, Володимире Петровичу».
  
  
  Володимир сидів прямо на єдиному стільці в кімнаті, жорсткому дерев'яному стільці з прямою спинкою, прикрученою до підлоги.
  
  
  "Мене звати Артур…"
  
  
  Я зупинив його.
  
  
  «Не брешіть, Володимире Петровичу. На цей раз ваш арешт не є офіційним. Ну, грайте за моїми правилами. Ви Володимир Петрович Селютін, співробітник V відділу КДБ, і ви дуже здатний убивця. при виконанні службових обов'язків мені, можливо, доведеться вбити тебе. Я не хочу цього робити зараз. Мені потрібна інформація від тебе. От і все ".
  
  
  Володимир ніжно посміхнувся мені.
  
  
  "Це правда?"
  
  
  Я кивнув головою.
  
  
  «Жодних побоїв? Жодних тортур? Жодних наркотиків правди?»
  
  
  "Ви хочете, щоб я їх використав?"
  
  
  Володимир похитав головою. "Ні. Звичайно, ні. Який бік інформації ви хочете від мене?" Він схилив голову, проникливо дивлячись на мене.
  
  
  Я знав, що він готовий сказати мені певну інформацію. Крім того, за кордоном, де він вважатиме себе зрадником своєї країни, він не говоритиме, хоч би як його катували.
  
  
  "Ви знаєте, що сталося вчора?" Я спитав його.
  
  
  "Ці божевільні араби", - пробурмотів він, хитаючи головою.
  
  
  «Так, ці божевільні араби. Адже вони пройшли навчання в Росії, чи не так?»
  
  
  Селютін обережно кивнув головою. "Так", - сказав він. "Ти міг сказати це."
  
  
  "Вашим відділом?"
  
  
  Він усміхнувся мені. "Що це за відділ?"
  
  
  "Відділ V,", - повторив я. Перше головне управління КДБ. Михайло Єлисович Калугін – ваш начальник».
  
  
  «Ой, – сказав Селютін. «Отже ви знаєте про нас».
  
  
  «Я теж знаю про вас, тож, будь ласка, припиніть гру в кішки-мишки. Я хочу отримати відповіді!
  
  
  «Так, ми тренували деяких із них», - неохоче визнав Селютін.
  
  
  "Ви особисто?"
  
  
  «Ні, – сказав він. «За винятком однієї людини, я не брав участі. Проте я знав про цю діяльність. Це було близько двох років тому».
  
  
  "Їх навчали методам убивства?"
  
  
  "Так." Він завагався, а потім сказав: Вони зробили дурну річ. Вбивство президента та віце-президента Сполучених Штатів могло призвести до атомної війни між нашими країнами. Я був проти цієї ідеї з самого початку. Я можу. Хоча небагато скажу. Для мене терористи надто запальні. Особливо цей гурт. Їх не можна контролювати. Калугін думав інакше. Я думаю… - Він усміхнувся смертельною посмішкою ката. «Я гадаю, що Калугін заплатить за свою помилку. Йому пощастить, якщо його вб'ють. Я сам віддав би перевагу смерті довічного ув'язнення в таборі в Сибіру».
  
  
  "Селютін, - сказав я, - це не звичайна методика вбивства, чи не так?"
  
  
  "Ні", - відповів він.
  
  
  "Тоді був задіяний інший відділ?"
  
  
  "Так."
  
  
  "Котрий?"
  
  
  "Не з наших", - швидко відповів Володимир Петрович. «У нас вони були лише на кілька днів. Потім влада взяла він ГРУ».
  
  
  GRU конкурує із КДБ. ГРУ – «Головне розвідувальне управління». Це Головне розвідувальне управління радянського Генштабу, повністю відокремлене від КДБ. Його область - щось військове.
  
  
  «Отже, саме GRU навчило їх тактиці партизанської війни, зокрема використання мінометів?»
  
  
  «Так, можна було сказати».
  
  
  «Ви знали когось із членів цієї терористичної групи Аль-Асад?»
  
  
  Селютін похитав головою. «Як я вже сказав, я не брав участі – за винятком однієї людини. Він був єдиним, із ким я працював. Я говорю вам ось що, мій друже, він небезпечна людина. Він один із найкращих, з якими я коли-небудь стикався. було справді дуже мало того, чого я міг би його навчити”.
  
  
  Він замовк і посміхнувся, сумно, сумно скрививши губи. «Він любить убивати. Йому дуже подобається. Для нього це краще за секс. Якщо ви колись зустрінете його, будьте обережні. Його звуть Юсеф Хатіб».
  
  
  "Що ще, Володимире Петровичу?"
  
  
  «Нічого – від мене. Але, пане, я дивуюся. Чому ви не розмовляєте з Погановим?
  
  
  "Поганів?"
  
  
  «Поганов. Андрій Васильович Поганов. Це він їх тренував.
  
  
  Я сміявся. "Селютин", - запитав я, - як ти думаєш, я можу
  
  
  
  потрапити до СРСР, щоб узяти в нього інтерв'ю? "
  
  
  Селютін недовірливо дивився на мене. Потім він теж засміявся.
  
  
  «Товариче, наші країни не такі вже й різні. Одна державна установа зберігає секрети від іншої! Підполковник Андрій Васильович Поганов, колишній співробітник ГРУ, минулого року перейшов на бік США. Ваше ЦРУ «поховало» його десь у цьому місці. країну під вигаданим ім'ям та особистістю. Запитайте свого ЦРУ, де він! "
  
  
  Я почав розуміти і ще дещо.
  
  
  «І причина, через яку ви перебуваєте в цій країні, - знайти Поганова?»
  
  
  Селютін не відповів.
  
  
  Я додав. - "І вбити його?"
  
  
  Обличчя Селютіна було застиглою маскою, яка нічого не показувала.
  
  
  "Їдь додому", - стомлено сказав я. «Повертайся до Росії. Твоя місія провалилася».
  
  
  "Ви дуже великодушні", - відповів Селютін. «У нашій країні, якби ти на моєму місці, ми б тебе не відпустили. Ми б тебе вбили».
  
  
  Я не сказав йому, що саме це станеться з ним, перш ніж він покине територію притулку. Але тоді немає сенсу змушувати людину страждати без потреби.
  
  
  Я сказав уголос: «Поганов. Андрій Васильович Поганов. Він би знав про терористів?»
  
  
  «Так, – сказав Селютін. "Поганов напевно знав би про них".
  
  
  
  Третій розділ
  
  
  
  Четвер. 12:47 Біля Макліна, Вірджинія.
  
  
  
  
  Я залишив Селютіна у кімнаті для допитів. Джонас Воррен чекав на мене за дверима. Я був шаленіший за пекло. Я мав бути проінформований про втечу Поганова, коли це сталося. Я той хлопець у полі, чия шия знаходиться на межі відрубування. Ви думаєте, що росіяни легковажно ставляться до дезертирства такої ключової людини, як Поганов? Нізащо! Чи не офіцер ГРУ у званні підполковника! Одна з наших сторін навмисно чи неохоче «дезертує», щоб зрівняти рахунок. Я знав, що Девіду Хоуку теж не сказали, інакше він дав би мені знати. Кляте ЦРУ надто близько підійшло до справи. Суперництво між службами може мати своє місце у схемі речей. Тут це призвело до затримки на шість-вісім годин, а часу для початку було не так багато.
  
  
  "Добре?" - Запитав Уоррен.
  
  
  "Де Поганов?" - Запитав я.
  
  
  Він намагався уникнути мого питання.
  
  
  "До чого тут Поганов?" Я помітив, що він не заперечував, що знав про Поганова.
  
  
  «Чорт забирай, я хочу знати, де зараз Поганов! Я хочу з ним поговорити!
  
  
  "Мені доведеться очистити його за допомогою вищого керівництва", - нервово сказав Уоррен. Він був милим типом Ліги плюща, який насправді не належав до того типу роботи, яким ми займалися. Адміністрація, а не робота на місцях, була його сильною стороною.
  
  
  Я повернувся до нього.
  
  
  "Ви очистите це ні з ким!" - гаркнув я на нього. «Прямо зараз, приведи свою дупу в бойову готовність і передай мені файли на Поганова. Потім ти вживаєш заходів, щоб доставити мене до нього в найкоротший термін!
  
  
  "Я справді не впевнений..."
  
  
  "Ой, якраз!"
  
  
  Я зайшов до найближчої кімнати і взяв телефон. Я набрав зовнішню лінію, а потім номер AX і одразу зателефонував Хоуку. Коротко я пояснив йому ситуацію.
  
  
  "Вони повинні співпрацювати", - сказав я сердито. «У мене є їхня людина низького рівня без повноважень як координатор. Я хочу, щоб хтось міг сказати «жаба» і щоб усі в межах чутності стрибали так високо, як тільки можуть!»
  
  
  Яструб заспокоїв мене.
  
  
  «Просто будьте у конференц-залі B у Пентагоні», - сказав він. Він сказав мені крило та підлогу. «До того часу, як ви дістанетеся туди, у вас буде чоловік, якого ви хочете».
  
  
  Я повісив слухавку і вийшов надвір. Джонас Уоррен рисив поряд зі мною, як цуценя, що прагне доставити задоволення, але не знаючи, перед яким господарем він був відповідальний.
  
  
  На вулиці на мене чекала штабна машина агентства ЦРУ. Все ще дуже розсерджений, щоб говорити з Уорреном, я сів у машину і сказав водієві, куди хочу поїхати. Коли ми злітали, Уоррен усе ще намагався мене заспокоїти.
  
  
  Хоук мав рацію. На той час, як я дістався конференц-залу, на мене вже чекали високопосадовець ЦРУ, якого вигнали з ліжка, і бригадний генерал ВВС. Генерал Сноуден був зв'язковим із Агентством національної безпеки. Я не міг знайти кращу людину.
  
  
  Гаррі Карпентьє був чиновником ЦРУ.
  
  
  «Ось досьє на Поганова, – сказав Карпентьє, коли я зайшов до кімнати. «Вибач, що ти зіткнувся з труднощами в Макліні».
  
  
  Я взяв у нього досьє. Він був товстим. Я швидко перегорнув його.
  
  
  "Де зараз Поганов?"
  
  
  "Викладання в Канзаському університеті", - сказав він.
  
  
  "Як ти його поховав?"
  
  
  «Півдюжини змін особистості», - відповів Карпентьє. "Ми почали його як
  
  
  маскувати як
  
  
  Едуард Дюпре у Франції, який потім виїхав до Англії і став Олівером Марберрі. Через шість місяців Марберрі був доставлений до Сполучених Штатів і отримав необхідні документи та інформацію, щоб стати Чарльзом Бентоном. Поганов чудово розмовляє англійською, так що жодних труднощів не виникло. З вересня минулого року ми влаштували його на факультет на повний робочий день. Він викладає міжнародні політичні справи».
  
  
  "Фотографії?"
  
  
  Карпентьє вручив мені пачку глянсових картинок 5 × 7. На першому був зображений чоловік середнього віку з сильним підборіддям і твердим обличчям, з коротко остриженим, щетинистим чорним волоссям. Одна за одною фотографії показали поступове перетворення.
  
  
  У Поганова тепер були запалі щоки, довге сиве рідше волосся і м'якість навколо підборіддя.
  
  
  Я знав техніку. Здебільшого це стоматологія. Вони витягують кілька задніх корінних зубів, закривають передні зуби так, щоб нові виштовхували верхню губу. Від цього ваша щелепа здається меншою. Незначна пластична операція робить ніс зовсім іншим. Вони утворюють гребені над бровами чи зрізають їх, якщо вони виступають.
  
  
  Електроліз дає вам нову лінію росту волосся та нову форму брів. В кінці вони знебарвлюють і фарбують волосся, надаючи вам іншу стрижку та фарбуючи контактні лінзи. Ви ніколи не впізнаєте себе, коли це пройдете.
  
  
  Стоматологія впливає навіть на вашу мову, тому ви навіть не звучатимете так, як до того, як все це сталося.
  
  
  На останній фотографії Поганов виглядав м'яким, академічним типом, який все своє життя провів у тому чи іншому кампусі.
  
  
  "Коли я зможу побачити його?"
  
  
  Генерал Сноуден глянув на годинник.
  
  
  "Зараз майже половина тридцять ранку", - сказав він. «Ми доставимо вас туди, насамперед. А поки що виспитеся. Будьте на базі ВПС Ендрюс до шести тридцяти. Ми доставимо вас до Топіки через півтори години. Я не візьму літак, тому ми вас вистрілимо на одномоторному Bonanza. Ви будете там до сніданку із Погановим».
  
  
  Карпентьє заговорив нерішуче. «Послухайте, - сказав він, - постарайтеся не розкрити його прикриття, гаразд? Поки що він повністю співпрацював із нами. Він приклад. Якщо інші, які перебувають за залізною завісою, бачать, що одній людині це вдалося, то тим більше у них буде спокуса дезертирувати. Інакше… – він знизав плечима, – ми не отримаємо жодного з них.
  
  
  "Я знаю рахунок", - запевнив я його. Я поклав досьє на Поганова на стіл. "Принеси мені копію, щоб я прочитав у літаку".
  
  
  Я встав. Карпентьє простяг руку.
  
  
  "Без образ?"
  
  
  Я не в образі. "Побачимо, коли все закінчиться", - холодно сказав я і пішов.
  
  
  Було дві години ночі, коли я зайшов у свій номер у готелі. У вітальні горіла лише одна маленька лампа. Двері в спальню були зачинені.
  
  
  Мені не подобаються такі ситуації. Я витяг Вільгельміну з кобури і звів курок. З люгером у правій руці я обережно штовхнув двері ногою. Спальня була затемнена. Я швидко клацнула вимикачем та розслабилася.
  
  
  Тамар спала на моєму великому королівському ліжку. Простирадло прикривало її тільки нижче пояса. На мить я дивився на тонкий торс і жирні, повні груди. Тамар заворушилася уві сні через світло, тому я вимкнув його і повернувся у вітальню, але залишковий образ її пишного тіла закарбувався в моїй пам'яті. Логіка боролася з бажанням – і логіка перемогла. Я був стомлений. Я знав, що зможу виспатися менше трьох годин, перш ніж мені доведеться знову прокинутися, щоб опинитися на авіабазі Ендрюс.
  
  
  Я кинула свій одяг купою на килимок. Я прибрав Вільгельміну разом з Х'юго, тонкий стилет, який я ношу в замшевих піхвах на передпліччі, і з П'єром, крихітну газову бомбу, зазвичай прикріплену до мого паху. Я швидко прийняв душ у гостьовій ванні.
  
  
  Спочатку я збиралася спати на дивані у вітальні. Тоді я сказав, чорт забирай. Ліжко розміру «king-size» було страшенно зручніше, і воно могло вмістити нас обох, залишивши достатньо місця, тому я увійшов до спальні босоніж і прослизнув під простирадло з далекого боку ліжка. Я поправив подушки під головою і почав уявну техніку зворотного відліку з альфа-біологічним зворотним зв'язком, який очищає мій розум від сну всього за кілька хвилин.
  
  
  Десь завжди є одна частина нас, яка справді ніколи не спить. Його можна навчити відчувати небезпеку і будити нас щоразу, коли поблизу є інше тіло. Мене привчили миттєво прокидатися. Тамар була агентом Шин Бет. Вона вловила частину чутливості. Вона зітхнула, частково прокинулася, знову почала засинати, а потім повністю прокинулася, кинувшись на мене в раптовій запеклій атаці.
  
  
  Я схопив її за руки і безпорадно притиснув до себе.
  
  
  "Гей, це тільки я", я переконливо
  
  
  
  запевнив її. Я відчував напругу в її руках та ногах. Її серце билося об мій бік. Вона швидко дихала неглибокими, напруженими вдихами.
  
  
  "Нік?"
  
  
  "Так. Ви чекали когось ще?"
  
  
  У напівтемряві я бачив, як вона похитала головою, щоб прояснити думки. Вона повільно видихнула, розслабляючись.
  
  
  "Я так довго жила в небезпеці", - стомлено сказала вона. Я подумав, яким пеклом, мабуть, були для неї останні два роки, коли вона щодня боялася викриття та страти. Араби не просто вбивають жінку на зразок Тамар, якщо дізнаються, що вона ізраїльський шпигун. Спочатку вони отримують задоволення сотнями, жорстоко болючих та болісних способів.
  
  
  Я притис її до свого плеча.
  
  
  "Йди спати", - сказав я. «Ми маємо стати о п'ятій. Ми заплановані на Ендрюс Філд о шостій».
  
  
  "Я спробую", - сказала вона.
  
  
  Вона не відійшла. Фактично, вона закопалась мені в плече, поклавши руку мені на груди.
  
  
  Усі мої вправи з очищення розуму від Альфи не принесли мені жодної користі. Не з розкішно акуратним, теплим жіночим тілом, як у Тамари, що лежить оголеною на моєму власному оголеному тілі.
  
  
  Я старався. Я дуже хотів спати. Я не зробив жодного руху, щоб погладити її або зробити хоч одну бісову річ, щоб стимулювати будь-кого з нас, окрім як обійняти її. Але це було неможливо. Не тоді, коли її рука почала ковзати вгору і вниз моїй грудній клітці, її пальці ніжно обмацували контури мого тіла від шиї до стегна.
  
  
  Вона обернулася до мене обличчям, щоб її поцілувати.
  
  
  "Ви знаєте, що робите?" Я запитав.
  
  
  Тихий сміх, що вирвався з горла Тамар, був сміх чистого задоволення.
  
  
  «Пройшло більше двох років відколи я могла лягти в ліжко з таким чоловіком», - сказала вона, задихаючись, і повністю жива. "Я здорова жінка зі здоровими інстинктами".
  
  
  Мій рот зімкнувся на її губах майже до того, як вона встигла закінчити фразу. Її мова була на моїх губах, рішуче стискаючи їх. Наші роти відкрилися одночасно. Дослідження розпочалося.
  
  
  Її волосся було шовковистим під моєю долонею на потилиці. Я торкнувся і провів пальцями по контуру її вилиць і лінії підборіддя. Весь цей час її язик дражнив і вимагав, розпалюючи в мені бурхливий вогонь, що доходив до моїх стегон.
  
  
  Ми щільно притиснулися один до одного в один довгий чуттєвий шмат шкіри, стикаючись так близько, як тільки могли. Моя нога затиснула її, і тоді ми повністю переплелися. Я поцілував її у вухо; вона повернула голову, обернулася і вкусила мене за шию.
  
  
  Моя рука відірвалася від її обличчя, рухаючись, щоб відчути м'якість западини її ключиці, покритої найтоншою м'язовою тканиною та гладкою шкірою. Тамар дозволила звуку вирватися з її горла. Моя рука рушила вниз, щоб відчути вагу та жар її грудей. Вона повернулася в моїх руках, щоб відкрити для себе мій дотик, а потім я побачив повноту і округлість її грудей, прикритою долонею моєї руки, твердість її соска, притисненого до центру моєї долоні, вимагаючи уваги, вимагаючи отримати поцілунки, які я дав їй у губи. Я зісковзнув з ліжка, підніс її груди до рота, мій язик котив її сосок між губами.
  
  
  Тамар зітхнула, вигнула спину і заклала обидві руки мені за голову, міцно притягнувши мене до себе, запустивши пальці в моє волосся, торкнувшись долонями до моїх щок. Її тіло почало здійснювати мимовільні рухи зі своєї несвідомої волі.
  
  
  Я сповзла ще далі, і там була вологість ще одного рота і волосся, таке ж шовкове, як волосся на маківці її голови. Тамар голосно схлипнула.
  
  
  Я підвівся на вимогу Тамар. Вона потяглася до мого паху, взяла мене в руки, щоб дослідити і погладити, а потім підійшла до мене, м'яко торкаючись мене спочатку губами та язиком. Мене раптово охопило повне тепло та вологість. Коли вона довела мене до граничної твердості, вона вигнула своє тіло під моїм, так що коли я рухався, я увійшов до неї в одній довгій, вологій, шовковій, вогненній оболонці клинка.
  
  
  Тамарські руки обійняли мене за спину; її нігті розсипалися по моїй спині. Її маленькі зуби потрапили мені в плече, тож її крики задоволення були приглушені.
  
  
  Те, що почалося з м'якості, перетворилося на конфлікт, жорстокий, гнівний і сповнений антагонізму, який лише посилив задоволення, яке ми відчували. Несвідомо вона була сповнена рішучості довести всю свою жіночу сексуальність і кинути виклик моїй мужності. І я, такий сердитий, як вона, такий же лютий, як вона, був би задоволений ні чим іншим, як її повною віддачею мені!
  
  
  Я підняв тулуб, спираючись на лікті. Я тримав її обличчя між руками в дикій потужній хватці, так що з відстані кілька дюймів я міг спостерігати за кожним виразом її обличчя. Вона заплющила очі.
  
  
  
  Поступово її обличчя вказувало, що вона програє битву проти мене. Я зберігав повільний, пульсуючий ритм з її тазовою дугою, яка переросла в довгу хвилю, що котилася, поки, нарешті, не настав той момент, коли Тамар відчайдушно здригнулася піді мною, розплющила очі, дико подивилася на мене і почала стукати мені по плечах. з її маленькими кулаками, перш ніж вона впала, повністю віддавшись собі і мені.
  
  
  Тепер її тіло робило тільки спазматичні вигини, одне менш інтенсивне, ніж інше, інтенсивність задоволення, що відчувається нею, переходила в повний приплив почуттів.
  
  
  Потім, довівши те, що чоловіки повинні доводити самим собі, я отримав насолоду глибоко всередині неї.
  
  
  Після цього, поки не настав час прийняти душ і одягтися, ми міцно трималися один за одного, більш спокійно, ніж якби провели ці кілька годин уві сні.
  
  
  
  
  Розділ четвертий
  
  
  
  Четвер. 9:14 ранку Лоуренс, Канзас.
  
  
  
  
  Лоуренс, штат Канзас, знаходиться на березі річки Кау, на півдорозі між Канзас-Сіті та Топікою. Земля м'яка, не схожа на величезні рівнини плоскі на заході. Канзаський університет знаходиться на вершині пагорба – гори Ореад – знаменує собою найпівденніший прорив останнього великого льодовикового періоду. Вулиці старої частини міста названо на честь штатів.
  
  
  Сільськогосподарські угіддя навколо міста мають багаті чорноземи, такі як земля України, а невеликі містечка, такі як Олате, Осейдж-Сіті, Каунсил-Гроув та Осаватомі, повторюють центральну частину США.
  
  
  Поганов, він же Чарльз Бентон, мешкав у невеликому каркасному будинку на вулиці на північному схилі пагорба. На перший погляд, він став таким самим американцем, як і будь-який інший канзанець. Ми сиділи в його заваленому книгами лігві - Тамарі, я і контактна людина Поганова з ЦРУ, яка була там, щоб ідентифікувати нас і поручитися за нас.
  
  
  Мені було важко повірити, що ця лагідна, вчена людина насправді була радянським підполковником військової розвідки. Але п'ять хвилин розмови мене заспокоїли. Поки він розповідав про своє минуле життя, сутулість почала несвідомо зникати з його плечей, а голос став владнішим. Від нього почав виходити командний вигляд. Я міг бачити ту динамічну силу, яку було поховано всередині нього.
  
  
  «Так, - сказав він, відповідаючи на запитання Тамар, - ви маєте рацію. Ця конкретна сура є ключем до цієї групи фанатиків. Їх двадцять вісім склали її. Двадцять вісім для сури двадцять. - вісім. Вони - вищий ешелон, кожен, хто присвятив себе і поклявся віддати своє життя за цю справу. Нижче їх перебуває близько 114 членів, які зрештою стануть членами розширеного руху».
  
  
  "Чи має значення число сто чотирнадцять?" - Запитав я Поганова.
  
  
  Він глянув на мене, ніби я не був особливо розумним. «У Корані 114 суворий, - нагадав він мені. «Зрештою, лідерів буде стільки, скільки аятів, аятів, у Корані – а є кілька тисяч аятів. Кожен аят одного разу командуватиме загоном із тисячі людей!»
  
  
  Я помножив тисячу на кілька тисяч і одержав кілька мільйонів. Поганов продовжив. "Лідер Аль Асада - людина на ім'я Шаріф ас-Саллал. Він приблизно мого зросту - п'ять футів десять дюймів. Його обличчя темне і сильно рябе. У нього вуса. Він великий, але не товстий. Його помічник, який завжди з ним, - молодий чоловік на ім'я Юсеф Хатіб».
  
  
  Я перебив його. "Мені сказали, що Хатіб був навчений КДБ методам вбивства".
  
  
  Поганов холодно сказав: «Йому не потрібне було тренування». Він продовжив лекцію. «Шаріф аль-Саллал – повний фанатик. Він вважає, що він і лише він є справжнім лідером панарабізму. Ось чому ім'я «Аль Асад» – Лев. Воно належить до нього. Він бачить сам себе як Мухаммед, що перевтілився. Він – пророк нової релігії ісламу. Що ви знаєте про іслам? - різко запитав він мене.
  
  
  «Я говорю арабською», - вказав я у відповідь.
  
  
  «Тоді ви знаєте, що «іслам» означає акт підпорядкування божественної волі. Шаріф ас-Саллал переконаний, що він – голос божественної волі Аллаха. Новий іслам - це повне підпорядкування бажанням та забаганкам Шаріфа аль-Саллала. Саллала особисто.
  
  
  "Вбивство президента і віце-президента і викрадення спікера палати отримали кодову назву "Фатха" - відкриття, як у першій книзі Корану, тому що Шаріф аль-Саллал є вести новий Джихад - священну війну проти невірних Заходу. Два роки тому я дізнався про кодове назві… На жаль, я не знав, про що йдеться».
  
  
  Поганов описав відділення групи від ООП, тому що вони не думали, що навіть найжорстокіша з груп ОВП
  
  
  
  зайде так далеко.
  
  
  Я спитав його. "Як ви думаєте, де я їх знайду?"
  
  
  Він замислився на мить. "Нью Йорк."
  
  
  "Чому Нью-Йорк?"
  
  
  «Арабські групи в Лос-Анджелесі перебувають під наглядом ФБР відколи Роберт Кеннеді був застрелений Сірханом Сірханом», - сказав він. «У Сан-Франциско надто багато радикальних угруповань будь-якого роду, а це означає, що він просякнутий урядовими агентами та інформаторами, які стежать за дисидентами, революційними чи ні. Нью-Йорк – ваше місто, містер Картер».
  
  
  «Чи є там контакт, про який я маю знати? Може, хтось із арабських громад?»
  
  
  Поганов похитав головою.
  
  
  "Ні. Вони будуть триматися подалі від усіх. Це найкращий спосіб для них сховатися. Інший араб зрадить їх, навіть мимоволі. Араби люблять розмовляти. Він хвалився своїм друзям, що зустрів когось із Аль Асада. У свою чергу, вони поговорили. б з іншими про те, що знали людину, яка була в контакті з Аль Асадом. Протягом дня чи двох чутки розійдуться. Ні, група знаходиться на Манхеттені, але вони триматимуться там подалі від будь-якої арабської громади».
  
  
  «Ви брали участь у цій операції, коли тренували їх?»
  
  
  «У жодному разі, містере Картер. Я сказав вам, що дізнався про кодову назву операції, але не знав, до чого вона відноситься. Я зневажаю їхню тактику. Я б не мав до них жодного відношення, якби знав, що це саме те, що мав на увазі Шаріф аль-Саллал. Я просто даю вам свої найкращі припущення щодо того, як вони думають, ґрунтуючись на моїх розмовах із самим Шаріфом аль-Саллалом два роки тому. Однак я був з ними досить довго, щоб дізнатися, що вони думають не так, як ми».
  
  
  Він зробив паузу, підшукуючи правильний вираз. «Я сказав би, що всі вони фанатики. Для кожного з них його участь – це те, що мусульманин назвав би «аль-амр-бі-льмаруф». Ви знаєте цю фразу? "
  
  
  Я кивнув головою. "Це означає моральне зобов'язання".
  
  
  Поганов із усмішкою мене похвалив. "Абсолютно вірно."
  
  
  «Цей помічник – Юсеф Хатіб. Розкажи мені про нього".
  
  
  Поганов замислився. Тінь пробігла його обличчям. «Хатиб – патологічний вбивця. Він не піддається контролю, за винятком однієї людини – Шаріфа аль-Саллала. Я пам'ятаю, як одного разу на тренуванні один із наших найкращих людей спробував навчити рукопашному бою. На жаль, він вибрав Хатіба як свого супротивника. Хатіб не знає, як "витягати удари", як ви кажете. Мій сержант зробив лише один фінт, перш ніж Хатіб напав на нього. Він перерізав людині горло ножем! "
  
  
  Поганов похитав головою, ніби намагаючись позбутися спогадів.
  
  
  «Що було найпрекраснішим, містере Картер, то це те, що ми аж ніяк не змогли переконати Хатіба в тому, що він зробив щось не так! Я думаю, це має дати вам уявлення про те, якою вона є людина».
  
  
  На той час я знав, що маю всю інформацію, яку міг дати мені Поганов. Я встав. Тамар та співробітник ЦРУ вийшли з дому разом зі мною. Коли ми спускалися сходами, Поганов підійшов до краю ганку. І знову він був сірим, м'яким академіком. Він злегка посміхнувся нам і помахав нам, коли ми сіли в машину, щоб почати зворотний шлях у Топіку і літак ВПС, що чекав.
  
  
  * * *
  
  
  Четвер. 14:43 Манхеттен
  
  
  
  Коричневий камінь знаходився у верхньому Вест-Сайді, неподалік Коламбус-авеню. Вулиця була усіяна звичайним сміттям, собачим послідом та брудом у районі Нью-Йорка. Четверо молодих людей сиділи на сходах, які круто вели до вузького дверного отвору. Двоє були чорними, двоє – пуерториканськими. Вони дивилися на мене, коли я піднімався потрісканими кам'яними сходами і штовхнув двері вестибюля.
  
  
  Літак ВПС доставив нас із Топіки до Ла-Гуардіа. Лімузин привіз нас із Тамар у готель «Рідженсі» на Парк-авеню на 61-й вулиці. Ми зареєструвалися як містер та місіс Джуліан Страттон з Ель-Пасо, штат Техас. Нас супроводжували п'ять шкіряних та тканинних валіз, наданих ЦРУ. Бог знає, що у них було. Я дав Тамарі трохи більше тисячі доларів готівкою AXE і сказав їй піти за покупками, оскільки вона не взяла з собою нічого, крім сукні, в якій вона була, коли покидала Дамаск. Потім я впіймав таксі до кварталу від потрібної вулиці і вийшов з нього на Амстердам-авеню.
  
  
  Усередині коридору стояв несвіжий запах - запах смаженої їжі, зламаної сантехніки, бруду та сажі, що накопичилася роками. Щаблі на другий поверх були покороблені, перила в олії. Наприкінці коридору я подзвонив у дзвінок біля обшарпаних дерев'яних дверей, що облупилися фарбою.
  
  
  Я не дозволив зовнішньому вигляду дверей обдурити мене. Я там був раніше. Внутрішня частина цих дверей була облицьована листовою сталлю і мала три замки – один з них – поліцейський замок Fox з твердим сталевим стрижнем, який вставлявся у двері та кріпився до підлоги. Ніщо, окрім сокири чи ацетиленового пальника, не могло
  
  
  знести ці двері - і навіть тоді на це піде від п'яти до десяти хвилин.
  
  
  Я почув кроки. Потім пауза. Я знав, що хтось дивиться на мене через маленьке одностороннє дзеркало вічка. Я чув, як відводяться болти; двері нарешті відчинилися.
  
  
  У дверях стояв стрункий молодий темношкірий чоловік. На його обличчі була широка посмішка.
  
  
  "Гей, мужику!" - радісно вигукнув він, втягуючи мене всередину. Він зачинив і замкнув за мною двері. Обернувшись, він сказав: "Дай п'ять, чувак!"
  
  
  Я поплескав його долонями.
  
  
  "Ти рано встаєш", - зауважив я.
  
  
  «Підніміться сьогодні», - оголосив він. «Почуваєшся добре сьогодні, чувак! Гарний день, щоб так почуватися, вірно?»
  
  
  Я кивнув головою.
  
  
  Він нахилив голову і витріщився на мене.
  
  
  "Хіба це не соціальний візит, чи не так?" він запитав.
  
  
  Я похитав головою. "Ні це не так. Ти все ще штовхаєшся, Дуейне?
  
  
  Його губи розпливлися у широкій посмішці.
  
  
  «Я не говорю «так», не говорю «ні», - сказав він. "Чому ти так питаєш?"
  
  
  "Це важливо", - сказав я йому.
  
  
  «Підемо і сядемо. У нас не було важкого репу, гей, мабуть, пару років!»
  
  
  Я не рушив.
  
  
  «Я запитав, чи ви все ще штовхаєте», - сказав я знову.
  
  
  Посмішка Дуейна зникла. "Ти збираєшся мене дістати?"
  
  
  Ні. Я просто хочу знати, чи у тебе залишилися контакти».
  
  
  Дуейн повільно кивнув головою. "У мене є всі необхідні контакти".
  
  
  Я оглянув кімнату. Він все ще був таким же брудним, як і два роки тому, коли я витяг Дуейна з поліцейського арешту через його допомогу. Він мав від десяти до п'ятнадцяти років. Він навіть не отримав умовного терміну. Дуейн цього не забув.
  
  
  "Як справи, Дуейне?"
  
  
  "Добре, чувак". Він упіймав мій погляд, блукаючи по брудній вітальні, і розсміявся. «Гей, чуваку, це не мій блокнот! Я мушу відвезти тебе туди якось. Це саме те місце, де я крутюсь і займаюся».
  
  
  "І розрізаєш матеріал? І кладеш його в мішок?"
  
  
  Дуейн весело знизав плечима. Так я печу свій хліб. Ти знаєш, як це буває, чувак».
  
  
  "Ви маєте справу з важкими речами, Дуейне?"
  
  
  Його очі похололи. «Ви маєте на увазі коня? Великий H? Справжнє лайно?»
  
  
  Я кивнув головою.
  
  
  "Нізащо. Просто горщик та трохи кокаїну».
  
  
  "Це не робить вас великим дилером", - наполягав я на його самоповазі та гордості.
  
  
  “Досить великий, тож мені не потрібно торгувати валізами. Ставши надто великим, тебе заарештують. Тебе не спіймають, за тобою йдуть великі хлопчики, вони хочуть взяти участь у твоїй дії. Я, я просто потрібного розміру. Нікого не турбую”.
  
  
  В його очах з'явився незграбний вираз.
  
  
  «Гей, чувак, я відчував себе дуже збудженим просто перед тим, як ти увійшов. У мене був гарний настрій. А тепер ти мене збиваєш», - звинувачував він.
  
  
  "Мені потрібна твоя допомога", - сказав я.
  
  
  "Яка допомога?" Він був насторожений. Я знав, що з ним буде важко впоратися, якщо він впаде в ще більшу депресію.
  
  
  "Нюхайте, - сказав я, - і ми поговоримо про це".
  
  
  "Не впевнений, що у мене є раунд", - обережно сказав він.
  
  
  «Я тут не для того, щоб заарештувати тебе, Дуейне. Ти це знаєш".
  
  
  "Ага", - неохоче визнав він. "Я знаю це."
  
  
  «Тоді йди та пирні».
  
  
  Дуейн раптово посміхнувся до мене. «Не потрібно нікуди йти», - сказав він, дістаючи з кишені невелику бульбашку. Він потягнув за тонкий золотий ланцюжок на шиї. На кінці висіла мініатюрна ложка. Він обережно розкрутив кришку флакона, висипаючи крихітну ложку білого кристалічного порошку. Він підніс його до однієї ніздрі, сильно вдихнувши. Порошок зник. Він зробив те саме з іншого ніздрі. Потім він повторив процес.
  
  
  "Ви берете два і два зараз?" - Запитала я, маючи на увазі по два пирхання на кожну ніздрю.
  
  
  Дуейн кивнув головою. «Так буде більше, чувак. Схоже, мені це потрібно з огляду на всю цю важку метушню».
  
  
  Він простяг пляшечку і ложку. Хочеш? Моє частування. Найкраще з усіх».
  
  
  Я похитав головою. "Ти знаєш, я не чіпаю це, Дуейн".
  
  
  «Це справді хороший матеріал, приятель», - сказав він.
  
  
  У мене не було причини сумніватися, що матеріал Дуейна був поганим. Великі хімічні компанії роблять це на законних підставах за ліцензією уряду США для використання в лікарнях і в медичних цілях. Він потрапляє до нелегальних каналів шляхом крадіжки у оптових торговців наркотиками, фармацевтів та лікарень. Це високоочищений кокаїн, тому він є чистим білим кристалічним порошком. У порошку можна побачити крихітні гострі кристали. Його можна змішати з молочним цукром більшою мірою, ніж з іншим кокаїном. Більшість кокаїну, незаконно ввезеного до Штатів, надходить із Південної Америки. Він не повністю очищений, має коричневий відтінок і не такий сильний. Але кожен штовхач вихваляється, що його речі чисті, неважливо, чисті вони чи ні.
  
  
  "Забудь про це", - сказав я. "Я сказав тобі, що мені потрібна твоя допомога".
  
  
  "У тебе є, якщо я можу дати", - обережно сказав Дуейн.
  
  
  "Я шукаю групу арабів", - сказав я. Я розповів йому про Асада. Тобто стільки, скільки я думав, він мусить знати.
  
  
  «Це ті араби, які вчора вбили президента та віце-президента?» Він був шокований.
  
  
  "Вони і є." Я сказав йому, що думав, що вони сидять на Манхеттені. "Я хочу їх знайти".
  
  
  "Ай-раби!" - здивувався Дуейн. Що мені робити з ай-рабами? Нічого подібного, мужику! Я не знаю жодних айрабів!
  
  
  «У вас є контакти, – сказав я. «Я хочу, щоб інформація поширилася через кожного штовхача, якого ви знаєте – і через усіх, з ким він має справу. Копати? Хтось бачить, чує або навіть відчуває щось незвичайне, я хочу, щоб звістка повернулася до вас прямо зараз! слово мені! "
  
  
  Дуейн почав посміхатися. "Shee-it!" - Вигукнув він. Ти просиш мене допомогти пуху? Чувак, де твоя голова?
  
  
  "Я прошу тебе допомогти мені, Дуейн".
  
  
  Він перестав сміятися. Він уважно обдумав заяву, перш ніж вчинити самогубство. Нарешті він кивнув.
  
  
  «Точно! Під цією смаглявою шкірою, чуваку, ти брат. Ось чому я зроблю це.
  
  
  Ми знову ляскали долонями.
  
  
  «Ще одна послуга, Дуейне, - сказав я.
  
  
  Він скоса глянув на мене.
  
  
  "Хто тепер головний сутенер?" Я запитав. "Я теж хочу з ним поговорити".
  
  
  Дуейн захоплено похитав головою.
  
  
  «Людино, ти йдеш до кінця! Кіт на ім'я Візлі – він головний сутенер. Принаймні у нього найбільша стайня».
  
  
  «Я не сказав, що це найбільша стайня, Дуейне. Мені потрібна людина з найкращою стайнею. Усі дівчата високого класу. Нікого на вулиці. Дівчата на виклик. Ті, хто має найкращу клієнтуру - наприклад, дипломати Організації Об'єднаних Націй».
  
  
  "М-м-м," сказав Дуейн. «Я копаю. Це все ще Уеслі. Все, що у цієї кішки - найкращі дівчата. Кожна з них має свою квартиру. Кожна їх на Іст-Сайді. Ви бачите деякі з цих лисиць, ви ніколи не повірите, що вони в дикій природі! "
  
  
  "Ви можете налаштувати його для мене?"
  
  
  Дуейн кивнув головою. «Так. Будьте там, де я можу зателефонувати близько п'яти годин. Дайте вам знати.
  
  
  Він провів мене до дверей і відчиняв кожен із трьох замків. Я спустився сходами повз двох чорних і пуерториканців, які холодно подивилися на мене вдруге, але не рушили з місця.
  
  
  * * *
  
  
  Четвер. 14:11 53-а Східна вулиця
  
  
  
  
  Френк ДеДжулліо вийшов з ресторану, його охоронець на крок позаду нього, і повернув на схід від Медісон-авеню у бік парку. Він був лисіючим, легкий вітерець тріпав йому волосся. Він підняв руку, щоб розгладити кілька пасм. ДеДжулліо був зріст близько п'яти футів дев'яти дюймів, кремезний і дорогий костюм, пошитий на замовлення. Його туфлі були ручної роботи. Як і його краватка.
  
  
  Його охоронець був вище шести футів на зріст, років тридцяти з невеликим, і м'язистий, як рестлер.
  
  
  Я пішов по них. Пішоходів було небагато. Ми пройшли близько півкварталу в тому ж напрямку, а потім я раптово зупинився перед охоронцем, пробурмотів вибачення за те, що натрапив на нього, і, поки він продовжував йти, я підставив йому ногу.
  
  
  Він спіткнувся. Вдавши, що намагаюся його спіймати, я схопив його за комір піджака і збив його з ніг по тротуару головою на ліхтарний стовп. Звук його черепа, що врізається в сталеву жердину, був подібний до удару кажана по дині. Він звалився на купу заплутаних рук та ніг. Коли велика людина падає, люди помічають це. ДеДжулліо зупинився і різко розвернувся. Я винен простягнув руки.
  
  
  ДеДжулліо швидко опустився навколішки поряд зі своєю людиною. Навколо зібралося півдюжини чоловік. Двоє з них дбайливо схилилися над несвідомим тілом. Я підійшов до ДеДжулліо і торкнувся його шиї. Його голова швидко повернулася, так що він дивився в мою праву руку всього за кілька дюймів від його обличчя.
  
  
  Він побачив короткий ствол невеликого автоматичного пістолета "Беретта" 32 калібру. Решта пістолета була в мене в кулаку, прихована від погляду натовпу, що збирається.
  
  
  "Ходімо, Френку", - м'яко сказав я. Мої слова розносилися дуже близько. Це було досить далеко від натовпу. ДеДжиулліо глянув мені в обличчя.
  
  
  "Якого біса…"
  
  
  "В даний час!" Я сказав. «Якщо ти не хочеш прямо тут, Френку».
  
  
  ДеДжулліо навіть не знизав плечима. Він підвівся на ноги, обтрусив складку на штанах і пішов поряд зі мною.
  
  
  "Чия це яловичина?" - спитав він, дивлячись прямо перед собою і кажучи краєчком рота. «Я впораюся, якщо хтось має заперечення. Я маю вплив».
  
  
  «Недостатньо. Просто заткнися і підемо до твоєї машини».
  
  
  ДеДжулліо мав чорний седан Mercury. Зазвичай його водив його охоронець, тільки його не було поруч, щоб виконувати цю роботу.
  
  
  
  Автомобіль був припаркований у забороненій для паркування зоні, але це нічого не означало для такого хлопця, як ДеДжулліо. Не отримали штрафу за паркування. Ми сіли в машину і рушили в дорогу.
  
  
  "Ти збираєшся сказати мені, в чому річ?" - нервово спитав ДеДжулліо.
  
  
  «Продовжуй їхати».
  
  
  Ми проклали собі шлях через щільний рух у центрі Манхеттена, потім через тунель Квінс-Мідтаун до швидкісної автомагістралі Лонг-Айленду.
  
  
  Іноді ДеДжулліо починав щось говорити, і я притискав дуло «беретти» до його скроні. Через деякий час його чоло було мокрим від блискучих крапель поту.
  
  
  Ми поїхали бульваром Френсіса Льюїса, перетнули Північний бульвар і перейшли у Флашинг, недалеко від району Коледж-Пойнт. Ми довго їхали, поки я не знайшов те, що хотів - глухий кут, майже безлюдну вулицю з кількома старими покинутими будинками.
  
  
  "Зупинися", - різко сказав я.
  
  
  ДеДжулліо зупинив машину. Він озирнувся, йому не сподобалося те, що побачив.
  
  
  "Це хіт?" Його голос насилу виривався з пересохлого горла.
  
  
  "Вибирайся", - сказав я йому.
  
  
  ДеДжулліо вийшов із машини. Коли він це зробив, я прослизнув за ним і штовхнув його ногою, плоска підошва зачепила його за спину. Він безпорадно впав на землю.
  
  
  Я дозволив йому стати на коліна. На цей раз у мене була Вільгельміна, мій 9 мм. Люгер у моєму кулаку, і це злісний пістолет. Він великий. Він був побудований для одного – вбивати.
  
  
  ДеДжулліо подивився на дуло пістолета, який я тримав за кілька дюймів від його чола. Я стояла над ним, розсунувши ноги. Коли ви стоїте так над чоловіком, який стоїть на обох колінах, ви отримуєте жахливу психологічну перевагу. Ви позбавляєте його всяких слідів гордості та мужності. Ви принизили його так само сильно, як можна принизити людину, тому що вона бачить себе абсолютно безпорадною, в той же час вона бачить вас як цілком могутню. Є також сексуальний підтекст, який він не може не усвідомлювати, як би він не намагався викинути його з голови. Для такої людини, як ДеДжулліо, вихованої в культурі, яка наголошує на чоловічому початку, це найогидніше почуття з усіх.
  
  
  Пошитий вручну костюм ДеДжулліо був брудним. Плями поту просочилися через пахви його піджака. Через одяг просочувався різкий запах його тіла, що смердить переляком.
  
  
  Я повернув ствол Люгера по його ключиці, тому що не хотів залишати мітки на його обличчі, але це болюче місце, щоб когось вдарити. Якщо ви докладете достатньо зусиль, це може паралізувати всю руку.
  
  
  Де Джіулліо застогнав. Він заплющив очі.
  
  
  "Відкрий очі, Френк".
  
  
  Він злякано глянув на мене. Петлиці на комірі були підняті, вузол краватки розпущений. "Ви хочете, щоб я благав?" - уривчасто запитав він. «Добре, я благаю».
  
  
  "Ти хочеш жити, Френку?"
  
  
  Він тяжко проковтнув і кивнув.
  
  
  "Досить зробити те, що я тобі кажу?"
  
  
  Він знову кивнув головою.
  
  
  "Я хочу, щоб ви відвезли мене до Великого Села".
  
  
  «О боже, – прошепотів ДеДжулліо. "Він уб'є мене!"
  
  
  "І я теж."
  
  
  "У тебе є контракт на нього?" - хрипко спитав ДеДжулліо.
  
  
  «Ти ставиш надто багато запитань. Я сказав тобі, що хочу, щоб ти відвіз мене до Великого Села. Яка різниця, чи вб'є він тебе, чи я уб'ю тебе? Ти також будеш мертвий».
  
  
  ДеДжулліо обміряв мене примруженими очима. Незважаючи на страх, його проникливий розум почав оцінювати шанси. Я точно знав, що він думав. Чим довше він міг залишатися живим, тим більше у нього шансів піти від мене.
  
  
  "Ви хочете, щоб я відвів вас до нього - чи ви хочете, щоб я привів його до вас?"
  
  
  «Не грай у ігри, Френку. Я недостатньо тупий, щоб відпустити тебе тільки тому, що ти збираєшся сказати мені, що отримаєш Сальваторе. Я сказав, що хочу, щоб ти відвів мене до нього».
  
  
  "Великий Сел ніколи не залишає офіс, окрім як додому", - сказав він. «Навколо весь час може бути десять, п'ятнадцять хлопців. У тебе ніколи нічого не вийде. Ти маєш бути божевільним».
  
  
  "Я зроблю це", - сказав я коротко. "Ти збираєшся відвезти мене до нього?"
  
  
  ДеДжулліо ухвалив рішення. Я міг бачити, як він думав, що шанси на те, що він залишиться живим, були б набагато кращими, якби він міг доставити мене туди, де він міг розраховувати на допомогу.
  
  
  "Я візьму тебе", - швидко сказав він.
  
  
  "Вставай."
  
  
  Ми підійшли до машини. ДеДжулліо обтрусився, як міг, і почав заходити.
  
  
  "Почекай хвилинку, Френку", - сказав я, поклавши руку йому на плече, щоб зупинити. "Я хочу показати тобі дещо."
  
  
  Я вказав на порожню каністру з-під моторного масла ємністю 1 літр, що лежить на зламаній дерев'яній коробці. "Ти бачиш це?" Він кивнув головою.
  
  
  "Дивися", - сказав я, змахнув Люгером, вистрілив і знову повернув його до його голови.
  
  
  ain одним швидким рухом.
  
  
  У пістолетній обоймі я мав заряд порожніх патронів. Порожнє вістря – неприємна куля. Він гриби, як тільки потрапляє у що-небудь – консервну банку, тіло чи людську голову. Банка буквально вибухнула у повітрі, розірвана на частини від удару кулі.
  
  
  Очі ДеДжулліо розширилися. Він тяжко проковтнув.
  
  
  "Я зрозумів", - сказав він. «Мені не потрібно більше переконань».
  
  
  Ми проїхали назад через Квінс і поїхали швидкісною дорогою в Бруклін, впевненість ДеДжіулліо зростала з кожною милью, яку ми проїхали. Нарешті ми опинилися у складській частині міста неподалік набережної. ДеДжулліо проїхав розбитою, асфальтованою автостоянкою і проїхав повз будівлю.
  
  
  Коли ми ввійшли через бічні двері, на нас подивилися півдюжини чоловіків. ДеДжулліо не звернув на них уваги.
  
  
  "Це двері", - сказав він, коли ми підійшли до них. Мій Люгер був захований під пальто.
  
  
  "Ти перший", - сказав я.
  
  
  Я зачинив його за собою. В офісі було двоє чоловіків. Вони подивилися в обличчя ДеДжулліо і почали залазити всередину курток за рушницями.
  
  
  Я дозволив їм глянути на Вільгельміну і сказав: «Не треба».
  
  
  Вони завмерли.
  
  
  "Це не хіт", - сказав я їм. "Просто скажи Великому Селу, щоб він вийшов".
  
  
  Вони глянули один на одного. Один із них кивнув іншому та взяв внутрішній телефон. Він тихо заговорив по-сицилійськи.
  
  
  Секунду через двері офісу відчинилися, і з них вийшов невисокий кремезний молодик. Він оцінювально подивився на мене, помітивши «Люгер» у моїй руці, злякане обличчя ДеДжулліо і тих чоловіків, які тихо чекали.
  
  
  "Хто ти, чорт забирай?" - прямо спитав він.
  
  
  «Скажи Великому Селу, що я хочу з ним поговорити. Скажи йому, що то Нік Картер. Він мене знає.
  
  
  Присмаковий юнак повернувся в офіс, залишивши двері відчиненими. За мить я почув гучний, гучний, гнівний рев, і потім Великий Сел опинився в дверях.
  
  
  Причина, через яку його називають Великим Салом, - через його вагу. Його зріст всього п'ять футів сім дюймів, але він важить близько двохсот вісімдесяти фунтів - і все це жирно. У нього потрійне підборіддя, яке майже повністю покриває його жирне горло і переходить на комір сорочки. Його костюм випирає по швах. Він – повітряна куля на ковбасних ніжках, з ковбасними руками в рукавах. І він зовсім лисий.
  
  
  Великий Сал сказав: "Привіт, Картер".
  
  
  "Привіт, Сальваторе".
  
  
  Він глянув на своїх людей. "Кучка бомжів, ось які вони є", - кисло сказав він. "Вони дають мені деякий захист".
  
  
  "Ти отримуєш те, за що платиш."
  
  
  "Та пішли, Картер". Він з огидою похитав головою. "Хочеш поговорити наодинці?"
  
  
  "Що ж."
  
  
  Він повернувся і прошкутильгав назад до свого кабінету. Я пішов за ним, зачинивши двері перед кремезним хлопцем, який намагався піти за нами.
  
  
  "Хто це?" - спитав я Великого Села, коли він сів за свій стіл.
  
  
  «Він? Це мій старший син. Хороший хлопчик. Він має все, що потрібно. Він не такий, як інші. Чого ти хочеш?"
  
  
  Я зручно влаштувався у шкіряному кріслі. Я дістав і вставив одну зі своїх цигарок із золотим наконечником.
  
  
  "Наскільки ти зараз великий, Сал?"
  
  
  Він насупився. "Про що ти говориш?"
  
  
  Скільки у вас солдатів? Наскільки велика ваша сім'я?
  
  
  "Досить великий." Він ухилився від запитання.
  
  
  "Я чув, що ви в наші дні capo di capi".
  
  
  Великий Сал знизав масивними плечима. "Може бути. Деякі люди багато говорять, ви розумієте, що я».
  
  
  «Кажуть, у тебе велика вага у місті. Вони слухають, коли ти щось кажеш».
  
  
  "Може бути."
  
  
  «І ви номер один за кількістю та лихварством».
  
  
  Він не відповів. Його маленькі жорсткі очі ковзали на моєму обличчі, ніби він ніколи не бачив цього раніше і йому не подобалося те, що він бачив зараз.
  
  
  "Мені потрібна твоя допомога, Сальваторе", - сказав я. "Ось чому я тут."
  
  
  Він хмикнув. «Ти безперечно вибрав якийсь спосіб дістатися сюди. Якого лайна ти зробив із ДеДжіулліо?»
  
  
  "Я його трохи налякав", - сказав я, посміхаючись, але без жодного гумору.
  
  
  Ти його трохи налякав, так? ДеДжулліо має бути одним із моїх найкрутіших людей. Тепер він мені більше не підходить».
  
  
  «Тож знайди ще одного».
  
  
  «Ти хотів показати мені, що можеш дістатися до мене, га? Це все? Ти повинен був показати мені, незважаючи ні на що, ти зможеш додзвонитися до мене?
  
  
  «Ось і все, Сальваторе».
  
  
  "То що, якщо я не дам тобі допомоги, ти прийдеш за мною?"
  
  
  "Особисто", - сказав я.
  
  
  Він зітхнув. «Ти божевільний сучий син, Картер. Я хочу, щоб ти був моїм чоловіком. Дай мені кілера такого доброго, як ти, я зроблю нас обох багатими. Добре, тобі буде моя допомога. Що ви хочете?"
  
  
  Я сказав йому про Аль Асада.
  
  
  
  Не все, просто мені потрібно їх швидко знайти і що вони були на Манхеттені. "Я хочу знати де", - сказав я.
  
  
  Це вони зробили це? Араби?
  
  
  "Вони ті самі".
  
  
  Він знову похитав головою. «Президент, віце-президент, пара членів кабінету – Господи! Куди, чорт забирай, наша країна йде? Ніхто не в безпеці, її більше немає»
  
  
  Я не відповів.
  
  
  "Як ти думаєш, яку допомогу я можу тобі надати, Картер?"
  
  
  "Ви проникаєте в кожен куточок Манхеттена", - сказав я. «Між вашими збирачами лихварів та вашими лічильниками у кожному барі та цигарковому магазині ви проникли у кожен район міста. Я хочу знати, що відбувається в Іст-Сайді. Ніхто не висякається, якщо ви не знаєте, скільки штук він використовував серветок чи хусток. Мені потрібна ця інформація. Я хочу, щоб ви передали слово, що будь-хто, хто чує щось про цю групу арабів, піднімає трубку і повідомляє вам так швидко, як тільки може витягти цент зі своєї кишені! "
  
  
  "І я передаю його тобі?"
  
  
  "Це ідея."
  
  
  Великий Сал провів мовою з внутрішньої частини рота. Він смоктав зуб. Нарешті він кивнув головою. "Добре."
  
  
  Я встав. "От і все, Сал".
  
  
  Великий Сал сидів на місці.
  
  
  "Ти не збираєшся проводити мене до дверей?"
  
  
  "Ви входите один, ви робите це самі".
  
  
  Я зупинився біля дверей. «Не будь надто суворим із ДеДжулліо, - сказав я.
  
  
  Великий Сал зробив непристойний жест на мене своїм середнім пальцем, тож я зачинив за собою двері та вийшов через фабрику. Ніхто навіть не глянув на мене.
  
  
  
  
  
  
  Розділ п'ятий
  
  
  
  Четвер 16:47 Грузинський готель. Парк-авеню
  
  
  
  
  Коли я увійшов, у вестибюлі на мене чекав співробітник ФБР. Я знав його раніше. Його звали Клемент Тейлор. Він був одним із найкращих. Ми піднялися в мій номер. Тейлор виглядав стомленим; під очима були темні кола, а обличчя виглядало напруженим і напруженим.
  
  
  Він простягнув мені аркуш паперу. "Цей список може бути вам корисний", - сказав він. «У нас є імміграційна служба. Ми працювали над цим з минулої ночі всю ніч безперервно. По-перше, ми витягли комп'ютерну роздруківку на всіх, хто в'їжджав до країни Близького Сходу за останні три місяці. Включаючи» туристичні візи, студентські візи – все працює. Якщо відняти тих, хто залишив країну, у нас залишилося кілька тисяч імен. Сьогодні рано вранці ми організували наймасовіше полювання, яке коли-небудь бачила ця країна. Було задіяно всі правоохоронні органи федерального рівня та штату. Вважаючи місцеву поліцію, я сказав би, що сьогодні над цим завданням працювали кілька сотень тисяч людей».
  
  
  Він торкнувся паперу у моїй руці.
  
  
  «Поки що ми знайшли всі імена у нашому початковому списку – крім них. Щодо решти, то вони чисті, наскільки ми можемо їх перевірити».
  
  
  «Ви ж не кажіть мені, що всі ці імена пов'язані, чи не так?»
  
  
  Тейлор похитав головою. "Ні. Просто ми або не можемо їх знайти, або вони не можуть довести, що чисті. Особисто я б сказав, що більшість з них не мають відношення до Аль Асада. Я поставив зірочку поряд з іменами тих, хто живе в районі Нью-Йорка". Йорка – або тих, хто зник з поля зору”.
  
  
  Що, якщо вони використовували європейські паспорти? Я запитав.
  
  
  Тейлор покірно знизав плечима. "Тоді нам не пощастило".
  
  
  Я уважно вивчив імена у списку. Один одразу кинувся на мене: Юсеф Хатіб. А потім ще один: Шаріф аль Саллал.
  
  
  Я вказав імена Тейлору. «Ці двоє. Сконцентруйтеся на них. Я хочу знати, коли вони приїхали до країни, куди пішли, кого вони бачили, що вони зробили. Всі!"
  
  
  Тейлор записав імена. Продовжуючи писати, він запитав: "Вони там?"
  
  
  "Саллал - головна людина", - сказав я йому.
  
  
  "У них параною", - прокоментував Тейлор. "Вони використовували свої справжні імена, вірно?"
  
  
  "Це більше, ніж психопатія", - сказав я, думаючи про наслідки. Це показує, що вони пишаються тим, що вони зробили. Вони хочуть, щоби світ знав про них. Чи не крадуться. Жодних масок, ніяких безликих терористів. Вони прагнуть досягти успіху або померти в цій спробі».
  
  
  Тейлор підвівся і підійшов до телефону. Все його тіло зігнулося від утоми.
  
  
  Він повернувся до мене. "Ми на все цьому", - сказав він. «Кожна людина у нью-йоркському офісі, а також у поліції Нью-Йорка. Якщо є що знайти, ми це знайдемо.
  
  
  Вони б це зробили, але скільки часу їм знадобиться, подумав я. Ми мали дуже мало часу! Що ж, не зашкодить. Нехай намагаються щосили. Допомогла б навіть одна підказка.
  
  
  Тейлор потер свої налиті кров'ю очі.
  
  
  "Без сну?" Я спитав його.
  
  
  "Немає часу навіть
  
  
  
  - подрімати, - стомлено сказав він.
  
  
  Я теж не сказав йому, що не спав усю ніч. Це було б несправедливо. Тейлор надривав свою дупу, поки я тримав золоте тіло Тамар у своїх руках.
  
  
  "Так воно і є", - ухильно прокоментував я.
  
  
  "Що ж."
  
  
  Тамар прийшла через п'ять хвилин після відходу Тейлора. За нею слідували дві коридорні з картонними коробками та пакетами. Вона швидко поцілувала мене. Через дві хвилини спальня перетворилася на масу рваного цигаркового паперу і одягу, розкиданого по ліжку. Henri Bendel, Lord & Taylor, Saks Fifth Avenue та десяток ексклюзивних бутіків були представлені етикетками на одязі та печаткою на коробках.
  
  
  "Це все, що я могла отримати за такий короткий час", - сказала вона мені через плече. «Інші прийдуть пізніше. Слава Богу, я можу обійтися без одягу, який практично не потребує переробок».
  
  
  Я почав відповідати, коли задзвонив телефон.
  
  
  То був Дуейн.
  
  
  "Будьте на Ріверсайд Драйв на 88-й вулиці", - сказав він. «Ти будеш там за сорок п'ять хвилин. Цей кіт Візлі, він не любить чекати, ти копаєш?
  
  
  "Як я впізнаю його?" Я запитав.
  
  
  «Він водить білий Лінкольн Марк IV. Ти не пропустиш цього, чуваку. Якщо тільки ти не сліпий».
  
  
  Він повісив слухавку, перш ніж я встиг спитати його ще про щось.
  
  
  * * *
  
  
  Четвер. 17:53 Ріверсайд Драйв.
  
  
  
  
  Lincoln Continental Mark IV був зовсім новим, білим, щойно вимитим і відполірованим. З боків, на капоті та навколо виступу покришок на багажнику була нанесена золота смужка, яка робить Mark IV таким відмінним. На вікнах було тоноване скло. Салон був обтягнутий білим штучним хутром, аж до покриття керма. Машина оголошувала всім, хто дивився на неї, що вона належить сутенеру і що з ним усе гаразд.
  
  
  Уеслі був таким самим чорним, як і біла машина. Він був одягнений у білу куртку з ультразамші та штани з розкльошеним днищем, скроєні та пошиті так, щоб нагадувати вибілений натуральний денім. Його сорочка була з вогненно-червоного шовку-сирцю з дуже довгими комірами. На його акуратно покладеній афро-зачісці під крутим кутом красувався білий капелюх сафарі з широкою стрічкою із муарової тканини із золота. Відповідне червоне перо весело стирчало з лівого боку браслета. Уеслі був м'язистий, з широкими плечима та вузькою талією. Він добре виглядав, і він знав це, але його середня твердість виявлялася на поверхні.
  
  
  І він ставився до мене з підозрою.
  
  
  У кварталі звідси, на бульварі Генрі Гудзона, рух додому повз від бампера до бампера. Ми сиділи у машині, курили. Я викурив одну зі своїх цигарок із золотим наконечником. Уеслі курив одвірок. Злегка їдкий запах марихуани наповнив салон машини, хоча в нього був кондиціонер. З його боку, це був акт непокори.
  
  
  "Дуейн сказав, що ти хочеш читати зі мною реп", - нарешті сказав він. "Почни читати реп".
  
  
  Я відчував антагонізм, що виходив від нього. Антагонізм, підозрілість та обурення. Я був білий. Я йому не подобався, і він не намагався це приховати. Це було так просто.
  
  
  Візлі був крутим. Йому не вдавалося стати кращим сутенером у жорсткому світі, не будучи жорсткішим, ніж його конкуренти.
  
  
  Я одразу зрозумів, що міг би сказати йому сильніше, і він відповів би: Відвали! Я вирішив вникнути у суть справи. Дія говорить набагато голосніше, ніж слова.
  
  
  «Давай прогуляємось, – сказав я.
  
  
  Він глянув на мене. "Куди?"
  
  
  "Просто в кут".
  
  
  Йому знадобилася хвилина, щоб ухвалити рішення, гадаючи, якого біса я хотів це зробити. Потім він відчинив двері зі свого боку машини і вийшов на дорогу. Він зачинив її. Я почекав, поки він опинився перед радіатором автомобіля, перш ніж поліз у нагрудну кишеню куртки. Я дістав тонку кулькову ручку. Хоча насправді він міг писати, чорнильна трубка була менше восьмої дюйма завдовжки. Решта стовбура була забита спеціальною сумішшю, яку «спеціальні» хлопчики AX приготували для мене.
  
  
  Я натиснув на поршень на кінці і впустив ручку на підлогу за переднім сидінням, відчиняючи двері. Надійно закривши її за собою, я приєднався до Уеслі на тротуарі і попрямував до рогу.
  
  
  Візлі пішов поряд зі мною. Він із занепокоєнням озирнувся. Блок був порожній, якщо не рахувати нас двох і проїжджаючих машин.
  
  
  "Ти шукаєш пух?" Я запитав.
  
  
  "Що ж."
  
  
  "Немає жодного пуху", - сказав я йому. "Тільки ти і я."
  
  
  Уеслі зупинився як укопаний.
  
  
  "Як так вийшло, що ми здійснюємо цю прогулянку?" він запитав.
  
  
  Я не відповів. Я просто продовжував іти. Неохоче Візлі наздогнав мене і пішов у ногу, рухаючись у ритмічній ході.
  
  
  Ми пройшли приблизно дві третини шляху до кута, перш ніж я зупинився і повернувся. Уеслі зробив те саме. Я знову глянув на машину.
  
  
  Він обурився - "Людино, що з тобою?" . Він був розумним на вулиці, і ситуація, яку він інстинктивно відчував, була неправильною. У нього погані флюїди, і це означало небезпеку, але не міг зрозуміти, що саме. Найбільше йому було незручно перебувати в ситуації, коли він відчував, що втрачає контроль. Йому це не сподобалося. Це його непокоїло.
  
  
  «Це якась машина, – сказав я.
  
  
  «Звичайно, вона є. Отримав це минулого тижня. Коли я проїду, стану наймоднішим комплектом коліс у місті».
  
  
  "Я так не думаю", - сказав я.
  
  
  Уеслі виглядав спантеличеним. "Про що ти говориш?"
  
  
  "Подивися на машину", - сказав я. Він повернув голову якраз вчасно, щоб почути тихий шум вибуху і побачити величезний, яскравий, помаранчевий і жовто-червоний спалах полум'я, який піднявся, заповнивши внутрішню частину і роздувши шибки, поглинувши її. машина в смертельних обіймах вогню. Вгору та вниз вулицею зупинився рух.
  
  
  Уеслі був приголомшений. Він дивився на полум'я, а потім повернув до мене голову. Він знову глянув на машину, ніби не міг повірити, що бачив. Потім він подивився на мене і сказав: "Мужик ..."
  
  
  Бензобак із гуркотом злетів угору, задня частина машини піднялася, розвернулась і сильно відкинула на тротуар під кутом. Полум'я злетіло вище.
  
  
  «Ти, мамо…» – сказав Візлі, ненависть наповнилася кислотою у його голосі.
  
  
  «Не закінчуй, – попередив я його. "Ненавиджу це слово".
  
  
  Уеслі заткнися. Його права рука швидко повернулася в кишеню.
  
  
  "Якщо ти витягнеш цей ніж, я відірву тобі яйця", - сказав я йому, не рухаючись з місця. Його рука завмерла.
  
  
  Візлі очі Візлі виміряли мене. Я не рушив з місця. Він обвів мене з голови до п'ят, виміряв мене вдруге, і його розум став метатися туди-сюди. Він перевіряв інших чоловіків, і вони перевіряли його з того часу, як він був дитиною на вулицях чорного гетто. Найчастіше його життя залежало від його суджень. Він ухвалив рішення про мене.
  
  
  "Ти несеш залізо?" - повільно спитав він.
  
  
  Я кивнув головою. "Але мені це не знадобиться", - сказав я. "Я зроблю це своїми руками".
  
  
  Він повірив мені, бо знав, що це правда.
  
  
  «Ти, чорт забирай, сучий син», - сказав він голосом, сповненим люті. "Ви, білі виродки, всі однакові!"
  
  
  "Ти мені теж не подобаєшся", - холодно сказав я. «Тепер, коли ми позбулися цього…»
  
  
  «… Тільки тому, що я чорний…»
  
  
  «Тому що ти сутенер», - сказав я йому, перериваючи його на півслові. «Я ненавиджу сутенерів. Чорний, білий, рожевий чи жовтий, я ненавиджу сутенерів. Ти копаєш?
  
  
  Візлі дивився на мене.
  
  
  "Тоді що ти хочеш від мене, чуваку?"
  
  
  «Перш ніж я скажу тобі це», - сказав я, знаючи, що не можу довіряти бунтарству Візлі і що він нападе на мене за першої ж нагоди, - «Я розповім тобі, що з тобою трапиться, якщо ти так сильно навіть подумати про тому, щоб перетнути мене! "
  
  
  Я сказав йому однозначними словами, використовуючи вуличну мову. Коли я додзвонився, я запитав: «Як ви думаєте, скільки дівчат ви збираєтеся зустріти в такому вигляді?»
  
  
  Обличчя Візлі було безпристрасним. Він не ворухнувся.
  
  
  "Думаю, ні", - стоїчно сказав він, але я знав, що він крутиться всередині.
  
  
  Ти думаєш, ти зможеш зберегти дівчат, які в тебе є зараз?
  
  
  "Ні."
  
  
  "Ви вірите, що я можу це зробити, Візлі?"
  
  
  Це було ключове питання. Я бачив, як його розум ретельно зважує кожен аспект проблеми. Він знову глянув на мене. Не думаю, що він боявся. Якщо він був, то це приховував. Як і будь-хто, хто виріс на вулиці, боровся і пробивався до вершини, він був реалістом. Щоб бути сутенером рівня Уеслі, потрібно бути крутим. А якщо ні, то інші заберуть ваших дівчаток. Жоден сутенер не може дозволити собі таке трапитися з ним хоч раз. Чутки ходять. Сутенер – п'ятірка у групі однолітків, яка не пощадить слабких. Вони не дарма називають Гарлем "джунглями".
  
  
  Уеслі скривився.
  
  
  «Так, я думаю, ти впораєшся». Визнання прийшло неохоче. Йому було боляче визнавати це.
  
  
  "Ти збираєшся мені допомогти?"
  
  
  "Як буде, якщо зможу", - сказав він.
  
  
  "Скільки дівчаток у вас у стайні?"
  
  
  «П'ять справжніх кращих навшпиньки», - сказав він.
  
  
  "Яка у них торгова земля?"
  
  
  "Тільки першокласна", - сказав він, і в його голосі промайнула гордість. «Найкращі. Деякі з них мають джони по три і п'ятсот доларів, ось що вони мають. Вони всі теж білі навшпиньки», крім однієї. Вона має славу південноамериканкою.
  
  
  
  "Хто твоя бабуся?"
  
  
  Він сказав мені.
  
  
  "Ти теж змусив її працювати?"
  
  
  «Мужику, всі мої навшпиньки працюють! У мене великі витрати.
  
  
  "Це те, що я хочу, Візлі". Я розповів йому про Асада. "Я хочу почути про них. Я хочу, щоб ви передали це іншим сутенерам, яких ви знаєте. Я хочу, щоб кожна з їхніх дівчаток - вона щось чує, вона передає слово назад. Араб. Якщо у неї араб Джон , або знає про одне - я хочу почути про це.Ти зрозумів, Візлі? Арабське це слово».
  
  
  Він кивнув головою. "Я копаю, чувак".
  
  
  Він глибоко зітхнув і глянув мені у вічі. "Ти хрипкий крутий", - сказав він, змушуючи себе вимовити ці слова. «Я думаю, ти дійсно не хочеш умовити мене, що ти робитимеш, якщо я перейду до тебе?»
  
  
  Я не відповів.
  
  
  «Мені не подобається те, що зробив зі мною той кіт Дуейн, – м'яко сказав Візлі.
  
  
  "Дуейн моя людина", - відповів я. "Все, що з ним трапляється, я йду за тобою".
  
  
  Уеслі просто дивився на мене. Я зустрівся з ним поглядом. Минула довга хвилина.
  
  
  "Чорт!" Він вилаявся, не зводячи з мене очей. "Ви просто не даєте чоловікові шанс, чи не так?"
  
  
  "Ні, якщо я можу допомогти".
  
  
  Він відвернувся від мене більше з огидою до власної безпорадності, ніж до мене. Він думав, що він крутий. І він був – у своєму власному світі. Але його всесвіт не був моїм. Він ніколи не мав справи з професійними вбивцями – найкращими у світі – і не бив їх знову і знову. Він не був Killmaster N3. Я був.
  
  
  Уеслі на мить тихо вилаявся, але він не збирався дозволяти білому побачити, як сильно це вплинуло на нього. По-своєму він дуже пишався собою. Я втоптав його в землю.
  
  
  Якщо він хотів мені допомогти, я повинен був відновити його, щоб він міг бути таким самим жорстким з іншими сутенерами, як я з ним.
  
  
  "Уеслі?"
  
  
  Неохоче він повернувся до мене.
  
  
  "Мені платять за вбивства", - тихо сказав я.
  
  
  Його розум уловив слова, перевертав їх і вичавлював увесь сенс того, що я сказав.
  
  
  "У мене ніколи не було шансу з тобою, чи не так?" – нарешті сказав він.
  
  
  "Ні."
  
  
  «Добре, – сказав він. "Я передам слово".
  
  
  На той час натовп, що зібрався навколо палаючої машини, досяг десяти людей, і всі вони стояли на безпечній відстані через вулицю. У кількох кварталах від нас ми чули завивальне, пронизливе, що піднімається і падає хрипи сирен поліцейських машин і виючий, наполегливий, істеричний писк пожежних машин.
  
  
  «Пішли до біса звідси», - сказав я. Ми прорізали вулицю по діагоналі і завернули за ріг, взявши таксі на Вест-Енд-авеню.
  
  
  "Куди ми йдемо?" - Запитав Візлі.
  
  
  Я нахилився вперед і дав водієві адресу. Візлі відкинувся у своєму кутку сидіння якнайдалі від мене, не дивлячись на мене, дивлячись у вікно на своєму боці кабіни. Шок від втрати Mark IV почав повністю його вражати.
  
  
  Нам знадобилося майже тридцять п'ять хвилин, щоб дістатися містом до автосалону. Я вийшов із таксі, заплатив водієві і перетнув тротуар до вітрини, поряд зі мною Уеслі.
  
  
  Виставковий зал був величезним та шикарним. На підлозі стояло вісім чи дев'ять «ролс-ройсів»; одні новітні моделі, інші були класикою свого роду: Silver Ghosts і Phantom IV.
  
  
  Я використовував ціпок на Уеслі. Настав час використовувати моркву.
  
  
  "Ви бачите ці білі роли?" Я запитав. Він навряд чи міг це пропустити. Він елегантно гордо стояв посеред поверху.
  
  
  "Справжня шкіра всередині", - сказав я. «Праве кермо теж».
  
  
  "Правий руль?"
  
  
  «Так. І зовсім новий. Вони написали ваші ініціали з 24-каратного сусального золота просто під вікном».
  
  
  Візлі нічого не сказав. Я відчував, як його уява тікає разом із ним. Я майже відчував, як у ньому наростає бажання, воно було настільки відчутним. Уеслі віддав би свою душу за цю машину. Я знав, що він подумки уявляв себе їдучим містом у цьому білому «роллс-ройсі» зі своєю старенькою поруч із ним. У місті не було б сутенера, який не горів би заздрістю. І він це знав.
  
  
  "Яке ваше прізвище, Візлі?"
  
  
  "Хендерсон".
  
  
  "WH Ось що вони на це надінуть".
  
  
  Візлі обернувся до мене обличчям. "Про що ти говориш? На такі колеса потрібно багато хліба, чувак!
  
  
  "Я отримую вашу допомогу, Візлі, і ви отримаєте цю машину", - сказав я. «Це те, про що я говорю. І те, як ти отримав це, буде лише між тобою та мною».
  
  
  Уеслі не виявив емоцій.
  
  
  "Ти все ще той хрипкий ублюдок", - сказав він. "Гірший вигляд".
  
  
  Я кивнув головою.
  
  
  "Я все ще ненавиджу твою білу кишку", - сказав він жорстко, жорстко, повністю маючи на увазі кожне слово
  
  
  
  сказав його голос обурено сердитий.
  
  
  Я знову кивнув головою.
  
  
  "Але я зроблю це", - сказав він. "Що-небудь прийде, ви почуєте від мене".
  
  
  Він не пропонував потиснути руку, коли ми розлучилися.
  
  
  
  
  Розділ шостий
  
  
  
  Четвер. 19:10 Грузинський готель. Парк-авеню.
  
  
  
  
  Два телефонні дзвінки відбулися з різницею кілька хвилин. Біг Сел був першим. Він не марнував часу.
  
  
  «Я чув, що, можливо, ви знайдете тих хлопців у п'ятдесятих, біля Першої авеню», - сказав він, не намагаючись привітатись.
  
  
  "Це займає багато місця".
  
  
  "Деякі підонки, як ти шукав, були помічені там за останні пару днів, це слово, яке я зрозумів", - сказав він, його голос почувся гарчанням у моєму вусі. «Я чую щось ще, я дзвоню тобі».
  
  
  І це була вся розмова Біг Сала.
  
  
  Наступною була дівчина. У її голосі було трохи схвильованого, хрипкого відтінку.
  
  
  "Привіт Люба. Це Шеллі. Наш спільний друг сказав мені зателефонувати тобі, якщо щось трапиться», - сказала вона. "Ви знаєте, про кого я?" Я знав, що вона має бути однією з дівчаток Візлі.
  
  
  "Це мило", - сказав я. "Що відбувається?"
  
  
  «Мій друг запросив мене на вечерю і він любить, щоб я запросив ще одну пару. Вечеря – це просто спілкування, якщо ви розумієте, про що я. Ви хочете приєднатися до нас?
  
  
  "Якщо ви думаєте, що я винен".
  
  
  "Так, я так думаю. У тебе є дівчина?"
  
  
  Я глянув через кімнату на Тамар.
  
  
  "Я можу дістати для тебе, якщо ти ще не зробив", - сказала вона. "Тож дуже мило".
  
  
  "У мене є дівчина. Хто твій друг?"
  
  
  "Ну, прямо зараз він їде до мене. Я не чула нічого від нього майже рік, і зовсім несподівано мені зателефонували кілька хвилин тому. Він хоче мене бачити - якщо ви знаєш, що я маю на увазі."
  
  
  Я знав, що вона мала на увазі.
  
  
  «Він дуже щедрий, – сказала вона. «Він любить запрошувати мене на вечерю. Думаю, йому подобається виставляти мене напоказ, бо я така білявка, а він такий смаглявий».
  
  
  "Ви кажете мені, що він араб?"
  
  
  «Я так думаю, – сказала вона. "Він приїхав з однієї з тих країн Близького Сходу. Я познайомився з ним близько трьох років тому, коли він мав якесь відношення до якоїсь делегації в Організації Об'єднаних Націй. Він ніби утримував мене, якщо ви розумієте, про що я Потім, минулого року, він виїхав з країни, так що я втратила його з поля зору. з моїх постійних клієнтів, але Уеслі сказав мені, що це дійсно важливо, тому я скасувала інше побачення».
  
  
  "Ти не програєш", - пообіцяв я. "Я компенсую різницю".
  
  
  Вона сміялася. "Гей, ти кажеш як чудовий хлопець", - сказала вона. "З нетерпінням чекаю нашої зустрічі."
  
  
  "Де?"
  
  
  Вона сказала мені. Це був ресторан у сорокових роках між Другою та Третьою авеню. Я знав це місце. Це було дорого, але їжа була гарною.
  
  
  "Коли ми зустрічаємося з вами?" Я спитав її.
  
  
  «Ой, - сказала вона, - дай нам хоча б пару годин, гаразд? Її голос звучав дуже збуджено телефоном. Скажімо, близько десятої години».
  
  
  Потім раптом вона сказала: «Гей, я щойно згадала. Ти маєш бути старим другом. Але йому не сподобається, коли побачить, що ти чоловік. Йому не подобається ідея, що я бачу інших чоловіків, навіть якщо він знає про мене. Як щодо того, щоб я сказав йому, що знаю вашу дівчину – і вона веде вас із собою? "
  
  
  "Це блискуча ідея."
  
  
  "Як її звати?"
  
  
  "Саїда", - сказав я.
  
  
  "Яка?"
  
  
  Я знову вимовив це за неї. «Скажи йому, що вона сирійка. Вона з Дамаску».
  
  
  «Гей, це дико! Вона правда сирійка?
  
  
  "Це правильно."
  
  
  «Вона може говорити цією божевільною мовою? Я маю на увазі арабську?»
  
  
  "Так."
  
  
  "Йому це сподобається, я можу вам сказати". Шеллі здавалася задоволеною. «Гей, ще дещо. Ця навшпиньки - хто вона в житті?»
  
  
  Я не думав, що арабу сподобається ідея бути поміченим у суспільстві арабської повії.
  
  
  “Скажи йому, що вона натуралка. Вона лише знайома дівчина, яка навіть не знає, що ти працююча дівчина. Адже в тебе напевно є друзі натурали?»
  
  
  Шеллі хихикнула. "Красиво! Він це відкопає. Послухайте, побачимось близько десятої години. Як ви двоє виглядаєте, щоб я зміг дізнатися про вас, коли ви увійдете?»
  
  
  Я описав їй Тамар.
  
  
  "Схоже, вона чудово виглядає", - сказала Шеллі. "Б'юся об заклад, якби вона була в житті, вона могла б заробити стан!"
  
  
  Я не міг нічого сказати про це.
  
  
  "Як ти виглядаєш?" - Запитала Шеллі. Я намагався бути об'єктивним у описі себе. Шеллі знову хихикнула. "Гей, якщо ти так виглядаєш, я можу змінитись
  
  
  
  "Не відволікайся від роботи", - сказав я їй. "Вам потрібен бонус, чи не так?"
  
  
  "Дідька лисого!"
  
  
  "Скажи своєму другові, що я арабський наречений Саїди".
  
  
  "Зрозумів."
  
  
  «І про всяк випадок – як звуть цього хлопця, щоб я міг запитати вас двох у ресторані?»
  
  
  "Хакені", - сказала вона. «Хамал Хакені. Я не знаю, справжнє його ім'я чи ні. Більшість Джонів не люблять називати вам свої справжні імена. Принаймні це те, що він завжди використовував зі мною».
  
  
  "Побачимося пізніше", - сказав я, і ми повісили трубку.
  
  
  "Про що все це було?" – спитала Тамар через кімнату. Я не відповів. Я надто зайнятий переглядом списку імен, який залишив мені Тейлор.
  
  
  Хакені. Хама Хакені.
  
  
  Ось воно! Усього їх троє. Юсеф Хатіб. Шаріф аль Саллал. Хама Хакені. Чи це так? Хакені міг взагалі не мати відношення до терористів Аль-Асада. З іншого боку, його ім'я було у списку тих, хто приїхав до країни за останні кілька місяців і зник з поля зору. Було про що подумати. Чорт, це все, що мені потрібно було зробити!
  
  
  Тамар знову спитала мене про телефонний дзвінок. Я сказав їй.
  
  
  "Саїда", - повторила вона. «Досить арабське ім'я».
  
  
  "Що ж."
  
  
  Я глянув на годинник. Було лише сім п'ятнадцять, і я смертельно втомився. Я почав знімати одяг.
  
  
  "Що робиш?" - Запитала Тамар.
  
  
  "Я збираюся подрімати", - сказав я їй. «Я думаю, тобі також варто взяти одну. Бог знає, коли ми матимемо ще один шанс трохи поспати».
  
  
  До того часу, як я перевернув ліжко і вимкнув світло, Тамар зняла сукню та спідню білизну. Вона притулилася до мене, глибоко зітхнула і обійняла мене. Вона притулилася губами до мого вуха і ніжно повіяла в нього.
  
  
  Вона бешкетно пробурмотіла: «Ми обоє спатимемо міцніше, якщо ти спочатку займешся любов'ю зі мною, дорогою».
  
  
  Я збирався заперечити, але її руки, її рот і м'яка повнота її грудей не дозволили мені заговорити. Як би я не втомився, вона довела мене до гарячкового нетерпіння. Не було ні веселощів, ні прелюдії, ні ласки. Був просто шалений поштовх і відштовхування наших тіл, що спарюються у звіриному ритмі. За кілька хвилин ми одночасно досягли піку і одночасно схопилися один за одного у вибуховому спазмі пристрасті, що вивільнилася.
  
  
  Тамар дозволила своєму тілу розслабитися з довгим судомним зітханням. Вона розплющила очі рівно настільки, щоб весело поглянути на мене, і хрипко сказала: «Місіонерська!»
  
  
  Я не відповів. Я заснув майже відразу ж, як тільки вона заснула, мої руки обіймали м'які жіночі вигини її грудей, тепло її теплого тіла зігрівало мене, заколисуючи мене.
  
  
  * * *
  
  
  Четвер. 22:15 Східна 48-та вулиця.
  
  
  
  
  Коли ми з Тамар увійшли до ресторану, вони обидва сиділи за напіввідокремленим столиком на чотирьох. Блондинка мала довге волосся, блідий колір обличчя і сукню з глибоким вирізом, що зводило її груди разом, утворюючи яскраво виражену декольте. Коли ми ввійшли, вона дивилася на двері, тому одразу нас помітила. Вона встала з-за столу, кинулася до Тамар, обняла її і поцілувала в щоку, коли вона видала щасливі, безглузді звуки привітання.
  
  
  Чоловік за її столом не зрушив з місця. Він чекав, що вона приведе нас до нього. Шеллі мала рацію. Він був таким же смаглявим, як і вона білявка. Його смаглява шкіра була оливково-коричневою, а коротка, акуратно підстрижена борода була чорною і жилистою, мов вугілля. На вигляд йому було за тридцять.
  
  
  Коли ми підійшли до столу, Шеллі обняла Тамар однією рукою.
  
  
  "Це мій добрий друг, Хамале", - сказала вона, представляючи його. «Хамал, я розповідала тобі про Саїду. Я не знаю її дуже давно, але вона справді мила дівчина».
  
  
  Хамал швидко глянув на Тамар, але пильно подивився на мене. У мене каштанове волосся та звичайні риси обличчя, які підходять практично будь-якій національності. Тим не менш, незадовго до того, як ми з Тамар покинули готель, я витратив час, щоб втерти фарбу для шкіри в обличчя та руки, які затемнили їх ще на кілька відтінків. Моє волосся тепер було чорним як смоль.
  
  
  "А це наречений Саїди", - пробурмотіла Шеллі. «Саїда, уяви його, гаразд. Я ніколи не можу згадати його ім'я.
  
  
  "Махмуд ель-Заумі", - сказав я, злегка вклонившись. А потім я додав арабською: «Ахален ва-Сахален, я Шейх!»
  
  
  Хамал розплився у радісній посмішці при словах мого привітання.
  
  
  "Салам Алейкум", - відповів він.
  
  
  "Салам".
  
  
  "Ви єгиптянин?" - спитав він арабською.
  
  
  "З пустелі", - відповів я.
  
  
  "Ага", - задоволено сказав Хамал. "Тоді ви бедуїн?"
  
  
  «Ми всі віримо в пророка», – ухильно відповів я.
  
  
  Він жестом показав мені
  
  
  сісти поряд із ним. Шеллі сіла з іншого боку від нього. Тамар сіла між мною та Шеллі.
  
  
  "Можу я замовити вам випити?" - Запитала Шеллі Тамар.
  
  
  "Я вип'ю джин з тоніком", - сказала Тамар, перш ніж зрозуміла, про що вона говорить.
  
  
  Обличчя Хамала застигло. Він чекав, що я зроблю замовлення. Я похитав головою.
  
  
  «Мені не можна вживати алкоголь, – сказав я Шеллі. Я повернувся до Хамала. "Саїда з секти Алаві", - пояснив я. Хамал розслабився. Аллаві дозволено вживати алкогольні напої, на відміну середньостатистичного мусульманина.
  
  
  "Вона сирійка, - сказала мені Шеллі".
  
  
  Я кивнув головою. "Так."
  
  
  "Це де ви зустрілися?" Хамал досі ставився до мене трохи підозріло.
  
  
  «Так. Її батько був офіцером у Саваїмі», - сказав я йому. Хамал кивнув головою. Очевидно, він знав про в'язницю сирійської армії, що недалеко від Дамаска.
  
  
  "Чому ти був там?" він запитав.
  
  
  Я без гумору посміхнувся. "Їм не подобалася моя політика", - з жалем сказав я. «Я був надто революціонером навіть для Аль-Фатха. Баасистський режим заарештував мене за сфабрикованим обвинуваченням. Я провів п'ять місяців у Шебаїмі, перш ніж був звільнений. За збігом батько Саїди був таємним нашим прихильником. Я був звільнений, він привіз мене додому. Саме тоді я зустрів її».
  
  
  "А що ви робите тут, у Сполучених Штатах?" - спитав Хамал, досі цікавлячись про мене.
  
  
  Я дозволив своїй особі набути суворого вигляду.
  
  
  Я знову перейшов на арабську. «Мені було наказано вимовити ікра – висловлювання». Ікра означає повторювати, волати. Воно походить від того ж арабського дієслова - «Кар'я», від якого походить слово Коран, або Коран. Коран означає "декламація".
  
  
  Хамал запитливо підняв брову.
  
  
  "Ви, звичайно, знаєте дев'яносто шосту суру Корану", - сказав я багатозначно.
  
  
  Хамал знизав плечима. «Я не настільки обізнаний у словах нашого пророка».
  
  
  Я процитував: «О, Пророк, борись з невіруючими та лицемірами і будь жорсткий з ними!» Я наголосив на останній фразі.
  
  
  Хамал обережно сказав: "Це мабім - очевидно, - що ти вчена людина, Мах'муд".
  
  
  Я похитав головою. "Я боєць", - сказав я.
  
  
  Хамал почав усміхатися.
  
  
  «Та… Син… Мім…» - сказала я навмисно, сміливо дивлячись йому в обличчя і уважно спостерігаючи за його обличчям. «У двадцять восьмій сурі є слова, якими я живу. Пророк пообіцяв, що ми повернемо нашу батьківщину! Я палестинець!
  
  
  Я міг бачити боротьбу, що відбувається у свідомості Хамаля. Він не зовсім знав, що робити з тим, що я сказав. Зрозуміло, що слова справили на нього сильне враження. То були приватні слова Аль Асада. Він не міг вирішити, чи підтвердити пароль або промовчати і дозволити їм пройти.
  
  
  «Новий Пророк пообіцяв нам незабаром повернутися додому!» - Вигукнув я, спостерігаючи, як боротьба в Хамалі посилюється. Араби мають примус до розмови. Розмова для араба – це їжа та питво. Слова – це ідеї, які звільняють його душу. Хамал не міг більше чинити опір. Він глянув на Тамар.
  
  
  "Саїда знає?" — спитав він змовницьким шепотом. Я кивнув головою. "Вона знає."
  
  
  «Отже, ви обидва послідовники нового пророка?» - спитав він усе ще пошепки.
  
  
  «Так, ми дотримуємося вчення Шаріфа аль Саллала», - сказав я.
  
  
  Коли я промовив ім'я вголос, обличчя Хамала стало майже білим. Він схопив мене за рукав.
  
  
  "Клянуся бородою Аллаха!" він лаяв мене: «Не вимовляй це ім'я вголос!»
  
  
  "А ти?" - Запитала я, ігноруючи його спалах.
  
  
  Він кивнув головою. "Я теж, мій брат", - сказав він, все ще говорячи арабською. «Із самого початку, коли ми в дитинстві жили в секторі Газа, я йшов за ним. Він поверне нас на нашу палестинську батьківщину. Він покінчить навіть із останніми проклятими євреями, які сидять на землі, яка по праву належить нам. ! "
  
  
  "Іншаллах!" - Сказав я безпристрасно. "Як завгодно Богу!" Але я мав на увазі це не так, як це розумів Хамал.
  
  
  Хамал променисто посміхнувся мені. «У мене будуть новини, коли я побачу його наступного разу». Навіть побічно він не міг не хвалитися, що підтримує зв'язок із Шаріфом аль Саллалом. Він хотів справити на мене враження тим фактом, що він важливий для організації.
  
  
  Я виглядав враженим.
  
  
  "Ти скоро його побачиш?"
  
  
  "Поки не закінчилася ніч", - хвалився Хамал. "Він як мій рідний брат".
  
  
  «Я думав, що Юсеф Хатіб був йому найближчим». Я встромила в нього словесний кинджал, вколола його його гострим кінцем.
  
  
  Хамал повернув голову і плюнув на підлогу. Він вимовив прокляття.
  
  
  "Цей блудник верблюдів!" він вилаявся. «Аль Саллал тримає його при собі, як сторожового собаку. Ні з якоїсь іншої причини!
  
  
  "Це не те, що я чув
  
  
  
  "Я кажу правду! Є інші, хто ближчий до аль Саллалу, ніж цей шакал Хатіб!»
  
  
  На моєму обличчі з'явився вираз терпимої недовіри. Це зачепило Хамала навіть більше, ніж я висловив це словами.
  
  
  «Абдул Латіф Хашан і Насер ас-Дін Валаді - лише двоє з багатьох, хто близький до нового Пророка», - сказав Хамал із силою. "Навіть такий, як я!"
  
  
  Я кивнув, вдаючи, що знаю імена. Записуючи їх у думці, я сказав: «Слова з твоїх вуст можуть бути тільки правдою».
  
  
  Підійшов офіціант, роздаючи кожному з нас меню. Хамал схилився над важким папером із гравіюванням. Шеллі нахилилася ближче до нього, торкнулася його голови і шепнула йому на вухо. Я тихо сказав Тамар: «Придумай якийсь привід, щоб піти. Іди за Хамалом, коли він вийде звідси, але - заради бога - не дай йому зловити тебе на цьому!
  
  
  Під скатертиною Тамар торкнулася мене стегна, показуючи, що все зрозуміла.
  
  
  Хамал покликав офіціанта. Тамар підвелася і посміхнулася Шеллі. "Жіноча кімната?" — спитала вона.
  
  
  Шеллі сказала: "Сюди, милий". Хамал перервався, замовляючи вечерю, і побачив, як гнучка фігура Тамари розгойдується по кімнаті. Вона повернула за ріг і зникла.
  
  
  "Тобі пощастило, мій друже, що в тебе є така жінка", - сказав він мені із захопленням.
  
  
  Я сказав: "Ви повинні побачитися з Аль Саллалом до того, як закінчиться ніч, це правда?"
  
  
  "Так."
  
  
  "Я хотів би передати йому повідомлення".
  
  
  Хамал підняв брову.
  
  
  «Скажіть йому, що він у небезпеці».
  
  
  На обличчі Хамаля позначився переляканий вираз. "Вони дізналися, де він ховається?"
  
  
  "Не зараз, - сказав я, - але вони скоро дізнаються".
  
  
  Хамал насупився. "Я не розумію".
  
  
  «Вір тому, що я тобі говорю», - спокійно сказав я. Спокій мого голосу підтвердив те, що я сказав. Це була найкраща впевненість у тому, що я говорю правду. Хамал з тривогою глянув на годинник.
  
  
  Офіціант сказав: "Що б дама замовила?" вказуючи на місце Тамар.
  
  
  "Вона не повернеться", - сказав я офіціанту.
  
  
  Хамал здивовано подивився на мене. Офіціант знизав плечима і відійшов.
  
  
  Хамалу було важко контролювати емоції, які почали спалахувати в ньому. Я хотів його дуже потурбувати, і мені це вдалося. Його пильність повністю ослабла. Одного разу він був самовпевненим і досить впевненим, щоб довіритись мені як брат. Тепер його вроджена підозрілість взяла гору. Його розгойдували на мотузці своїх емоцій так само люто і дико, як дитину на гойдалках, що штовхаються силами, непідвладними йому. Страх і тривога змінювалися антагонізмом та гнівом.
  
  
  Можливо, ми удвох сиділи в кафе в Каїрі, Аммані або Дамаску, замишляючи над маленькими чашками густої гіркої кави, граючи в словесні ігри з правдою як воланом, яким ми ударяємо туди-сюди по невидимій мережі, кажучи одну річ, маючи на увазі інше і думаючи третє.
  
  
  "Вона не повернеться", - повторив він з тривогою. "Що ти маєш на увазі?"
  
  
  "Гей, що відбувається?" - Запитала Шеллі.
  
  
  "Заткнися!" Хамал обернувся і сильно вдарив її по обличчю.
  
  
  Він повернувся до мене, його очі дико виблискували.
  
  
  "Чому вона не повернеться?"
  
  
  "Вона пішла повідомити владу", - спокійно сказав я.
  
  
  "У неї - що!"
  
  
  «Вона пішла, щоб сказати владі, що ви член Аль Асада! Я припускаю, що поліція буде тут, щоб заарештувати вас за лічені хвилини!»
  
  
  Хамал був вражений. Його обличчя зблідло під смаглявою шкірою.
  
  
  «В ім'я Аллаха – навіщо їй це робити?»
  
  
  «Бо вона ізраїльська шпигунка», - сказав я йому, не підвищуючи голосу.
  
  
  «Ти… ти сказав, що її батько був офіцером в армії…»
  
  
  «Вірно. Він ніколи не знав про свою дочку».
  
  
  Хамал недовірливо похитав головою.
  
  
  «Ось чому я зробив усе можливе, щоб завоювати її довіру. Ось чому я став із нею судженим. Вона – наш канал передачі неправдивої інформації до Моссаду – ізраїльську розвідку!»
  
  
  Я схилив голову і звузив очі у свідомому здивуванні. "Ти дурень! Хіба ти не підозрював? Чому ти думаєш, що я говорив так, як казав? Я сказав, що вселив мені її підозри! Якщо поліція заарештує мене, то вони нічого не дізнаються, чого вони ще не знали! Але ви... ви повинні були хвалитися своєю важливістю! Ви повинні були оголосити, що знаєте місцезнаходження нашого лідера, аль-Саллала! Що ще гірше, ви кричите, як муедзін на вершині мечеті під час молитви, що сьогодні ввечері ви побачите Шаріфа аль-Саллала! Їдок верблюжого гною! Як ти можеш бути таким безглуздим! Я хапкав Хамала всіма образами, які тільки міг придумати.
  
  
  
  Він підвівся на ноги і різко відсунув стілець від столу.
  
  
  "Почекайте!"
  
  
  Хамал зупинився.
  
  
  "Оплати рахунок", - скомандував я.
  
  
  Хамал був дуже вражений, щоб думати ясно. Він витяг гаманець з кишені на стегнах і почав у нього лізти. Потім він зупинився. Його очі люто дивилися на мене. Якби він мав ножа, він би спробував встромити його в мене. Натомість він у безпорадній люті плюнув на підлогу і вибіг з ресторану.
  
  
  Шеллі терла щоку там, де Хамал ударив її.
  
  
  «Що, чорт забирай, відбувається? Ти тільки-но зірвав для мене побачення за триста доларів!»
  
  
  Я витягнув свій гаманець, відраховуючи п'ять нових, хрумких, хрумких купюр по сто доларів. Погляд Шеллі був прикутий до грошей. Я склав купюри навпіл і підштовхнув їх до неї через стіл.
  
  
  "Що цього вистачить?"
  
  
  Вважаю, що так.
  
  
  Я додав ще п'ятдесят.
  
  
  «Це, щоб подбати про рахунок».
  
  
  Шеллі залишилася сидіти сама, а офіціант приніс перше замовлення на вечерю. Коли я виходив із ресторану, вона хитала головою, зовсім не розуміючи, що сталося.
  
  
  
  
  
  
  Розділ сьомий
  
  
  
  
  
  П'ятниця. 12:28 61-а Східна вулиця.
  
  
  
  
  На розі 61-ї вулиці та Першої авеню є невелика кав'ярня, яка працює всю ніч. Як тільки ви входите у двері, є телефон. Саме звідти Тамар зателефонувала мені до готелю, куди я поїхав після того, як Хакемі в такому поспіху вибіг із ресторану. Грузинська готель знаходиться всього за чотири квартали від будинку на іншому кінці 61-ї вулиці на Парк-авеню, тому мені знадобилося менше десяти хвилин, щоб дістатися до неї. Тамар сиділа в другій будці праворуч, байдикуючи з чашкою кави.
  
  
  Я ковзнув у будку навпроти неї, сердито насупившись.
  
  
  "Що ви так довго?" - нетерпляче спитав я. «Пройшло більше півтори години з того часу, як ви вийшли з ресторану. Ви йшли за Хакемі?»
  
  
  Тамар кивнула головою. «Так. Він був дуже засмучений, коли їхав. Він пройшов три чи чотири квартали, перш ніж спіймав таксі. Мені пощастило. Одне я одержав відразу за ним. Хакемі наказав водієві возити його по всьому місту. Щоб не було стеження. Водій, який у мене був, був кращим за нього”.
  
  
  "Він зрозумів, що ви за ним стежите?"
  
  
  "Я так не думаю. Ми поїхали в Йорквілл, а потім через Центральний парк у Вест-Сайд, а потім назад і перетнули 65 вулицю поперек Другої авеню. Хакемі вискочив із таксі на 58-й вулиці. Решта він пройшов пішки частину шляху”.
  
  
  "Де він зараз?"
  
  
  «Гадаю, з іншими. Він пішов назад по Другій авеню на 60-ту, повернув на Першу авеню, а потім спустився на 56-у. У парі дверей від кута є триповерхова будівля. На першому поверсі знаходиться магазин і на другому поверсі якісь офіси. Третій поверх – студія фотографа. Вона займає весь поверх. Ось де вони». Вона помовчала і додала: "Я думаю, це місце досить добре охороняється".
  
  
  "Що ти бачила?"
  
  
  Тамар знизала плечима. «Поряд із фасадом будівлі в машині сиділи двоє чоловіків. Вони просто сиділи та курили. Думаю, вони спостерігають.
  
  
  Її звіт мене задовольнив. Тамар була навченим агентом Шин Бет. "Я хочу, щоб ви повернулися в готель і почекали мене там", - сказав я. "Ви зробили свою роботу".
  
  
  Вона похитала головою, її чорне волосся легко і витончено ковзало по обличчю. "Ні. Я доводжу це до кінця".
  
  
  Я почав заперечувати. Тамар перебила мене. "Я тобі знадоблюся", - сказала вона.
  
  
  Я подумав про це на мить. Було б легко зателефонувати Тейлору до штаб-квартири ФБР. За двадцять хвилин це місце буде оточене агентами ФБР та поліцією Нью-Йорка - і це буде схожим на підписання смертного вироку спікеру палати представників. Люди Аль Асада страчують його за першої ознаки того, що вони потрапили в пастку без надії на втечу. Вони були фанатиками, готовими померти, доки могли виконувати свою місію.
  
  
  Ні, єдиний спосіб врятувати його - це швидкий напад з розбігу, скоєний однією людиною, яка змогла дістатися до нього, перш ніж вони встигли перерізати йому горло. І я знав, що цим чоловіком маю бути я.
  
  
  Але Тамар мала рацію. Мені потрібна допомога. Я не знав, скільки їх було на горищі. Я б не знав, коли один з них може з'явитися на мені звідки. Я міг би використати навченого агента, щоб захистити свій тил - або принаймні попередити мене про те, що мені загрожує несподівана небезпека. Хоча я ненавидів наражати її життя на небезпеку, я знав - і, чорт забирай! вона теж була мені потрібна саме тоді.
  
  
  Тамара впевнено посміхнулася до мене.
  
  
  "Я озброєна", - сказала вона. "Я
  
  
  візьму із собою пістолет”.
  
  
  "Ви коли-небудь використали це?"
  
  
  "Ви маєте на увазі, я колись вбивав цим?"
  
  
  Саме це я мав на увазі. Я чекав на її відповідь.
  
  
  Є багато людей, які вміють стріляти із пістолета. Багато хто з них – чудові стрілки. Вони потраплять у ціль дев'ять разів із десяти, коли стрілятимуть по паперовій мішені. Але є щось у тому, щоб холоднокровно спрямувати пістолет у голову людини і натиснути на спусковий гачок з повним усвідомленням того, що ви збираєтесь вбити його, і що куля, яка потрапляє до нього, розриватиме шкіру і розколюватиме кістки на фрагменти, розколоті уламки. і що з дірки, яку ви щойно пробили, виллється густа подагра яскраво-червоної крові.
  
  
  Більшість людей не може цього зробити.
  
  
  Є тільки один спосіб дізнатися, чи ви досить холоднокровні, щоб вбивати без вагань. От і все. Вбити.
  
  
  Тамар сказала: "Так".
  
  
  Цієї відповіді було достатньо.
  
  
  * * *
  
  
  П'ятниця. 12:45, 56-а Східна вулиця.
  
  
  
  
  Місяця не було. Небо було вкрите важким, щільним шаром хмар. Ніч була настільки темною, наскільки це можливо будь-якої манхеттенської ночі. Навіть бої на вулиці висвітлювали їхні бази лише вузькими променями світла, а темрява, що тягнеться від однієї до іншої, була зловісною. По обидва боки вулиці стояли припарковані машини. Двоє чоловіків сиділи у седані прямо перед будівлею, яку описала мені Тамар. Сигаретний дим виривався з прочиненого бічного вікна.
  
  
  Ми пройшли, взявшись за руки, на протилежному боці вулиці. Я залишив Тамар наприкінці кварталу та об'їхав три чверті шляху до кута Першої авеню. Якийсь час я відпочивав перед баром, намагаючись зрозуміти, як я потраплю на дах будівлі, де знаходилося горище фотографа.
  
  
  Я знав, що не можу просто увійти до парадних дверей будівлі. Я також знав, що я не можу увійти через чорний хід. Горище перебувало на верхньому поверсі. Єдиним логічним виходом був дах, а потрапити на дах означало, що мені спочатку треба було піднятися на дах сусідньої будівлі, щоби перейти через неї.
  
  
  Більшість цих старих нью-йоркських кварталів на Іст-Сайді між Лексінгтон-авеню та Йорк-авеню, особливо переобладнані багатоквартирні будинки між Другою та Першою авеню, зазвичай збудовані на площі. Найкраще це буде видно з вертольота або невеликого літака, що низько летить, що пролітає над містом. Входи до багатоквартирних будинків розташовані на пронумерованих вулицях, фасади магазинів на проспектах, а тили будівель виходять на прямокутник, розділений парканом на задні двори.
  
  
  Потрапити в замкнуту задню зону зазвичай найважче. Іноді, якщо пощастить, можна знайти службовий провулок чи провулок. Якщо ні, то вам доведеться пройти через одну із будівель.
  
  
  Мені пощастило. Я знайшов службовий провулок за баром на розі. Це заощадило мені багато часу, тому що провулок проходив на всю ширину магазину і вів у задню частину будівель цього кварталу.
  
  
  Наприкінці провулка я зупинився. Стоячи в темряві, серед глибших і чорних тіней безладно складених один на одного пакувальних ящиків, я уважно вивчив прихильність. У деяких вікнах з усіх боків на задньому дворі горіло світло. Більшість із них було темно в цю пізню ніч. Стіни будівлі зигзагоподібно обнесені чорним каркасом металевих пожежних сходів. Я міг би взяти будь-якого з них, щоб дістатися дахів будинків, які я хотів. Я цього не вчинив. Я був упевнений, що якби Аль-Асад мав спостерігачів на вулиці, у них також була б охорона на даху будівлі, в якій вони знаходилися. Будь-хто, хто піднімається пожежними сходами майже о першій ночі, обов'язково приверне їхню увагу. . А цього мені довелося уникати за всяку ціну.
  
  
  Перш ніж вийти із захисної темряви провулка, я перевірив своє обладнання. Х'юго легко входив і виходив із замшевих піхов, на яких кріпився смертельний стилет, прив'язаний до мого передпліччя. П'єр, ця маленька нешкідлива газова бомба, була захована у мене в паху. Я витяг Вільгельмін з наплічної кобури і витяг обойму 9-мм люгера. Дія була плавною і гладкою; Фортеця пістолета в руці мені сподобалася. Я вставив обойму назад у приклад, почувши слабке клацання замку з клямкою, що чіпляється за метал магазину.
  
  
  Я дістав із нагрудної кишені піджака ліхтарик-олівець. Це звичайна тонка трубка з двома батареями АА, які можна купити майже в будь-якій аптеці, або п'ять із копійками, але я пофарбував крихітну лампочку червоним лаком для нігтів, щоб з її наконечника не проникав навіть слабкий відблиск білого світла. . Дивно, скільки світла він випромінює, коли ваші очі звикають до темряви. Найкраще те, що це не руйнує твоє нічне бачення.
  
  
  Він також не привертає уваги тих, хто не дивиться прямо в область, на яку ви його висвітлюєте.
  
  
  Використовуючи світло, я перевірив, чи немає перешкод, які могли б збити мене з пантелику, коли я пробирався до перших дверей підвалу. Я присвятив її.
  
  
  Хтось установив над дверима важку пластину з листового металу і вставив замки врівень. Я міг би відкрити його, але це було б надто ризиковано. Якби вони взяли на себе працю поставити такі двері, шанси були страшенно хороші, що вони також встановили електронну систему сигналізації. Я не хотів витрачати час на пошук та відключення будильників.
  
  
  Тримаючись ближче до стін, я рушив до другої будівлі, перетнув зламану огорожу, що розділяла два будинки. Промінь ліхтаря розтікся по одвірку дверей - старий, дерев'яний, покороблений і не надто надійно прикручений.
  
  
  Я знав, що потрапити всередину не складе труднощів, але з такими дверима петлі заіржавіють, і вона буде жахливо верещати, якщо я її відкрию. Звук розноситься вночі, особливо високі частоти. Скрегіт металу від іржавих петель гарантовано приверне увагу охоронців на даху наступної будівлі.
  
  
  Я знову поліз у кишеню. На цей раз я взяв тонкий металевий шприц поршневого типу. Ним користуються майстри з ремонту годинників та фотоапарати. У ньому всього три або чотири мілілітри тонкої олії. Кінчик голки досить малий, щоб проникати у всі отвори, крім найдрібніших. Той, який я ношу, не містить олії. Це спеціальна рідина, яка створена для мене технічною групою AX. Я думаю, ви могли б назвати це рідким пластиком чи дуже стабільною формою нітрогліцерину. Зробіть свій вибір. Як би ви це не називали, це дуже концентрована і надзвичайно потужна вибухова речовина. Для роботи не потрібно багато часу.
  
  
  Обережно, у тьмяному червоному світлі ліхтарика-олівця, я вставив кінчик шприца в отвори зношених стрижнів петель, які кріпили двері до рами. Достатньо було трьох маленьких крапель рідини на кожну петлю. Я відклав контейнер і дістав звичайну сірникову коробку. За іронією долі, це було з ресторану, де я раніше зустрів Хакемі.
  
  
  Я відірвав чотири паперові сірники. Три з них я вставив у зашморги за відірвані кінці. Я їх протестував. Вони залишаться. Хоча я знав, що ніхто не може побачити його над головою, я все ж таки прикривав спалах полум'я складеними долонями, запалюючи четвертий сірник і торкаючись нею по черзі кожної з фосфорних головок трьох інших сірників.
  
  
  Я різко відвернувся від дверей і вдарився спиною об стіну будівлі. Три окремі приглушені крихти пролунали приблизно через шість секунд, коли сірникові головки згоріли вщент і відірвалися від рідкої вибухової речовини. Звук був ні гучним, ні різким. Навіть з відстані п'ятдесят футів не можна було сказати, з якого напрямку він прийшов, але, повертаючись до входу, я знав, що двері будуть нахилені, і триматимуться тільки за засувку.
  
  
  Я обережно відсунув двері рівно настільки, щоб можна було прослизнути крізь неї обертовим рухом.
  
  
  Підвал був брудний і брудний, сповнений всякого мотлоху. Я обійшов старі бочки, зламаний холодильник і три іржаві старі чавунні радіатори, які стояли там так довго, що були вкриті шарами пилу.
  
  
  У дальньому кінці підвалу були ще одні двері. Цей був частково відкритий. Це привело мене до коридору першого поверху. Там нікого не було. Я повернув за ріг і почав підніматися сходами, ставлячи ноги на кожну сходинку якомога ближче до стіни, щоб уникнути шуму. Дорогою догори я нікого не зустрів.
  
  
  До дверей на даху вів останній сходовий проліт. Вибратися на дах буде легко, тому що двері були зачинені зсередини, щоб не допустити потенційних волоцюг. Я не відкривав. Ще не зараз.
  
  
  Будівля, в яку я хотів потрапити, була поруч. Я був упевнений, що на даху будуть охоронці і що в той момент, коли я відчиню двері, раптовий промінь світла буде подібний до морського маяка в непроглядній темряві ночі. Це обов'язково приверне їхню увагу.
  
  
  Я спустився сходами на майданчик унизу. Обернувши носову хустку навколо пальців, я витяг голу лампочку з патрона. У коридорі стало темно. Я знову піднявся на дах. Лампочка у стелі відкрутилася так само легко.
  
  
  Тепер, у темряві, я повільно відчиняв двері дюйм за дюймом, ненавидячи витрачати дорогоцінні моменти на це, але знаючи, що в цьому випадку поспішність може означати більше, ніж розтрата. Це могло означати мою смерть.
  
  
  Коли двері прочинилися настільки, що я зміг вийти, я ліг і вивалився на дах. Навіть коли надто темно, щоб розглянути предмети, рух може привернути увагу.
  
  
  
  Якби мене помітив охоронець, він відкрив би вогонь. Під час тренування чоловік спочатку стрілятиме у вашу середину або тулуб, тому що це найбільша частина вашого тіла і в неї легше потрапити. Якщо щось піде не так і буде стрілянина, я хотів, щоб вогонь пройшов над моєю головою.
  
  
  Звуку тривоги не було. Я вийшов на дах повзком, дістався великого циліндричного вентилятора з оцинкованого заліза, який виступав із просмоленої поверхні даху і на довгу хвилину сів навпочіпки. Повільно, зливаючись з його силуетом, я випростався.
  
  
  Тепер я міг бачити дах сусідньої будівлі – і те, що я побачив, мене не дуже втішило. По даху ходили не один, а двоє охоронців.
  
  
  Кожен із них був озброєний автоматичною гвинтівкою.
  
  
  * * *
  
  
  П'ятниця. 1:04 ранку 56-а Східна вулиця
  
  
  
  
  Вільгельміна не принесе мені користі. Чи не проти автоматів. П'єру потрібен був замкнутий простір, щоб завдати смертельного удару. Тільки смертоносна, гостра і безшумна сталь Хьюго могла мені зараз допомогти, але навіть тоді мені спочатку потрібно було підійти досить близько, щоб стилет виявився ефективним. Близькість означала тридцять футів для кидка; досяжність тіла для завдання удару.
  
  
  Але спочатку мені довелося забратися на дах по сусідству, щоб мене не помітив жоден із двох пильних палестинських охоронців-терористів.
  
  
  Я не мав можливості підійти безпосередньо. Лобова атака була б чистим самогубством. Мені треба було застати їх зненацька.
  
  
  Якомога ретельніше в темряві я оглянув план дахів. Обидва були плоскими і були приблизно одному рівні. Цегляний виступ проходив спереду та ззаду кожного даху. Два дахи були розділені перегородкою з бетонних блоків заввишки до пояса. Якби я спробував це повторити, мене відразу помітили б.
  
  
  Я знову глянув на виступи. Вони йшли рівною лінією з обох будівель.
  
  
  На жаль, я дійшов висновку, що як би ризиковано це не було, я не маю вибору. Я знову ліг ниць, звиваючись по чорній смолі даху, рухаючись якнайповільніше, тримаючись ближче до перегородки з бетонних блоків, щоб приховати свої рухи. Щоб дістатися далекого кута даху, знадобилося цілих п'ять хвилин.
  
  
  Повільно підняв тулуб тільки на висоту цегляного перекриття та перекотився на нього. Я перекинувся через край даху і, тримаючись тільки за руки, дозволив своєму тілу вільно висіти на дальній стороні стіни. Піді мною був стрімкий триповерховий урвище на розбиту бетонну бруківку заднього двору. Якби я послизнувся, то мені б кінець.
  
  
  Рухаючи однією рукою, а потім другою, спочатку правою, а потім лівою, я повільно рушив краєм даху до сусідньої будівлі. За лічені секунди напруга моїх рук і зап'ястей стала нестерпною. Шорстка текстура цегли почала тертися об шкіру моїх рук. Було більше тридцяти футів перекриття, і я не міг зробити це швидше чи простіше - якщо я не хотів, щоб мене помітили охоронці. Я спробував закрити свій розум наростаючим болем у руках і миючими м'язами передпліч, які почали вигукувати свій протест проти такого болючого зловживання.
  
  
  Я відключаю свій розум від хворобливих відчуттів, болю та часу, який на це йде. Знову і знову, майже як робот, я рухав кожною рукою убік у спазматичних хватках, тримаючись лише за одну руку на ту коротку секунду, яка знадобилася, щоб послабити хватку однієї руки, зрушити її на шість дюймів убік і схопити цегляну накладку . черговий раз.
  
  
  Я не наважувався відпочивати. Я знав, що якщо зупинюся хоча б на мить, я ніколи не зможу змусити себе почати знову.
  
  
  Мої тулуб і ноги бовталися у просторі, час від часу натикаючись на стіну будівлі, погрожуючи розірвати ненадійну хватку, яку я тримав за край будівлі.
  
  
  Час сповільнився до повзання, а потім сповільнився ще більше, нарешті повністю відпочивши, але мої руки продовжували рухатися. Відпустіть та візьміть. Відпустіть та візьміть. Знову і знову. Світ був не чим іншим, як чистим болючим болем - і все ж мої руки продовжували рухатися, ніби в них була власна незалежна і вперта воля. Моя хватка стала слизькою. Я знав, що це був не лише піт на моїх долонях. Це було надто липке почуття. Шкіра моїх пальців і долонь нарешті зношена настільки, що з неї потекла кров.
  
  
  Відпустити і взятися. Знову і знову, без кінця. Крок за кроком. Хапа за хватку. Світ являв собою чорну порожнечу, в якій я небезпечно бовтався, і лише відчуття печіння в долонях нагадувало мені про те, що я роблю, про те, що я маю продовжувати робити, незалежно від того, наскільки суворе покарання.
  
  
  А потім - згодом після того, як я перестав думати свідомо, через багато часу після того, як мої м'язи спини, м'язи плечей і м'язи рук злилися в одне ціле.
  
  
  
  В агонії сильного гострого болю я простяг руку ще раз, але нічого не знайшов. У розпачі я вчепився за цеглу правої руки, схопив себе за руку і глибоко зітхнув з полегшенням.
  
  
  Я дістався далекого кута будівлі, в яку хотів потрапити.
  
  
  І все ж таки мені довелося докласти ще одного фізичного зусилля. Повільно, ігноруючи кожен новий протест м'язів, я підтягнув груди і тулуб над парапетом. На мить я балансував там, потім перекотив ноги на край даху і ліг не рухаючись, раптове припинення напруги відбувалося майже дуже швидко. Я зробив ще один глибокий вдих, гадаючи, чи не помітили мене, коли я піднімався на дах.
  
  
  Повернувши голову, я пошукав стражників. Вони все ще були там, де були, коли я почав свою небезпечну подорож. Вони досі не знали про мою присутність.
  
  
  Я спустився з краю до плоского кутка даху, тепер захищеного темрявою і напівдюжиною виступів, що підіймаються з даху в дивних місцях, що лежали між нами.
  
  
  Витягши носову хустку, я витер долоні насухо. Тепер сіль мого поту почала болісно щипати там, де я натирав шкіру рук. Я знову і знову згинав пальці, виганяючи біль. Я по черзі масажував м'язи кожної руки і плеча, повертаючи потік крові, що бушує, колючий голки. Я по черзі розтягував і розслабляв м'язи спини.
  
  
  Цілих десять хвилин я лежав так, знаючи, що не можу дозволити собі розкіш нетерпіння, глибоко дихаючи, вдихаючи стільки повітря, скільки зможу, в легені, знаючи, що в наступні кілька хвилин - залежно від того, наскільки швидко та ефективно я зможу рухатися. - я або живу, або помру.
  
  
  Я не став надто довго зупинятися на цій думці. Мені було про що подумати. Наприклад, як я збирався вбити охоронців поодинці.
  
  
  Христе! Якби я міг використовувати Вільгельміну, це було б так просто! Два постріли зроблять це!
  
  
  Але без глушника на кінці пістолета ці два постріли попередили б решту терористів Аль-Асада на горищі просто під нами, і це зірвало б мою місію!
  
  
  Мені було недостатньо вбити охорону.
  
  
  Мені було б мало спуститися на горище.
  
  
  Мені довелося робити всю роботу мовчки та швидко. Досить швидко, щоб дістатися до спікера палати, перш ніж один із фанатиків, що викрали його, зможе перерізати йому горло!
  
  
  
  Розділ восьмий
  
  
  
  П'ятниця. 1:35 ранку. Дах на 56-й Східній вулиці.
  
  
  
  
  Охоронці були добре навчені. Вони ходили по даху випадково, завжди так, щоб один захищав спину іншого. Вони трималися подалі від краю. Вони трималися на розчищеній території, подалі від вентиляторів та шахти ліфта, за якою я ховався. Здавалося, що я не зможу дістатись до них одночасно.
  
  
  Але мав бути спосіб. В іншому випадку все, що я зробив, це спіймав себе в пастку.
  
  
  Я подивився на свій наручний годинник. Проклята секундна стрілка виглядала так, ніби обертала циферблат зі швидкістю, що в п'ять разів перевищує звичайну. Я рішуче викинув із голови всі думки про час, зосередившись на пошуку способу знищити обох охоронців одночасно.
  
  
  Мій розум підказував мені, що має бути спосіб, який буде досить швидким, щоб знерухомити їх обох одночасно; досить швидко, щоб вони не випустили попереджувальний крик або не зробили постріл. Все, що я мусив зробити, це відкрити його.
  
  
  Я лежав, скрючившись у темних тінях кута даху, прихований вентилятором, невеликою групою труб і схожою на сарай конструкцією, в якій розміщувалися підйомні механізми вантажного ліфта, тоді як сотня ідей мелькала в моїй голові. Я відкидав кожного з них по одному. Неквапливо я глянув на схему телефонних дротів, протягнутих до кожної будівлі на стовпах у центрі заднього двору. Товстіші чорні лінії були товстішими проводами ліній електропередач, що живлять кожну з будівель.
  
  
  Спочатку вони нічого не означали для мене, але мій погляд повертався до них знову і знову. Не знаю, скільки часу минуло, перш ніж ця ідея нарешті прийшла до мене. Не все відразу, а трохи. Я розібрався з цим один раз, а потім докладно розглянув його, плануючи його крок за кроком, тому що, якби це не було зроблено в правильному порядку та в правильний спосіб, я б убив себе замість двох охоронців-терористів Аль Асада. .
  
  
  Я перевіряв цю ідею, доки не залишився задоволений нею. Все ще не рухаючись, я ще раз оглянув дах, але тепер шукав певних предметів. Я побачив перший. А потім роздивився другу. Обидва були в межах легкої досяжності від мене.
  
  
  Було ще одне, що треба було шукати. Якби я його знайшов, у моєї схеми були страшенно хороші шанси спрацювати.
  
  
  Я виявив це.
  
  
  Усі троє знаходилися за десять футів від того місця, де я лежав, на відстані, яку можна було проповзти, щоб мені не довелося піддаватися впливу охоронців.
  
  
  Першим був дріт, що підтримував металевий Т-подібний каркас того, що колись було одним кінцем каркаса мотузки для білизни. Я повільно підійшов до основи рами. Два окремі дроти були скручені навколо рим-болтів, прикріплених до даху, а потім петлею були закріплені на задній частині рами і знову опущені до другого набору рим-болтів. Я обережно почав їх розкручувати, не звертаючи уваги на укол у моїх сирих кінчиках пальців, коли згинав кожен дріт прямо і виштовхував його з болтів із вухом. Обидва кінці потрапили мені до рук. Я витяг їх із Т-подібної рами, переповз приблизно на фут і відкрутив інший кінець дротів від болтів із вушками, до яких вони були прикріплені.
  
  
  Тепер у мене було два відрізки голого плетеного дроту, кожен довжиною близько двадцяти футів, які я звернув в окремі вільні петлі.
  
  
  По-друге, стара телевізійна антена - вигнута, іржава і давно вийшла з ладу, вона все одно ідеально підходить для моїх цілей.
  
  
  Я ношу в кейсі плоску викрутку. Це стало в нагоді не раз у минулому. Не поспішаючи, я послабив затискні гвинти, які кріпили стрижень антени до металевих стрічок, що оперізують димар. Обережно, повільно опустив його на дах.
  
  
  Лежачи на спині, притулившись до стіни, я прикріпив один кінець дроту до антени.
  
  
  Я повільно підійшов до клемної колодки лінії живлення. Я його не чіпав. Двісті двадцять вольт – це те, з чим не варто грати – ви ставитеся до цього з великою повагою, інакше це вб'є вас. Тьмяне червоне свічення мого мініатюрного ліхтарика давало мені більш ніж достатньо світла, щоб уважно його вивчити, простежуючи дроти так, щоб жоден з охоронців не помітив світла.
  
  
  Електроенергія для будівлі йшла від стовпа у центральному дворі заднього двору до клемної колодки, на яку я дивився. Звідти одна лінія знову зміїлася краєм даху. Друга лінія піднімалася приблизно на п'ять футів за дерев'яним стандартом і петляла до сусідньої будівлі, щоб забезпечити живлення цієї будівлі. Це був другий рядок, який мені потрібний. Я не хотів, щоб перегоріли запобіжники в будівлі, в якій знаходився.
  
  
  Третій предмет – звичайний водопровідний кран. У той чи інший момент хтось продовжив лінію холодної води зсередини будівлі через дах, щоб забезпечити подачу води для подачі води на дах, або для поливання саду на даху, або для інших цілей. Насправді не мало значення, для чого вони це зробили. Той факт, що він був там, зробив мій план здійсненним.
  
  
  Тепер наблизилась делікатна частина того, що мені потрібно було зробити. Обережно розводячи котушки дроту, я взяв один кінець одного дроту і прикріпив його до залізної водопровідної труби, обернувши довкола неї, щоб переконатися, що маю гарний контакт. Поповзаючи назад до клемної колодки, я прив'язав інший кінець дроту до середнього дроту трипровідної системи. Середній провід у трипровідній системі на 220 є лінією загального заземлення. Поки я уникаю контакту з будь-яким з двох інших проводів, ланцюг не буде повним, і я буду в такій же безпеці, як якщо б я працював зі звичайним дротом для пакунків.
  
  
  Коли я закінчив цю роботу, я взяв другу петлю із плетеного дроту і прикріпив один кінець до антени. Я поставив антену на навіс для ліфтової техніки. Тепер, дуже обережно, я сповз назад до клемної колодки, повільно витягаючи дріт, повзаючи по даху, утримуючи провід у натягнутому стані, щоб він йшов прямою від сараю до клемної колодки, не провисаючи.
  
  
  Я прив'язав кінець цього дроту до обох гарячих ліній. Я хотів повний струм 220 вольт. Я оцінив силу струму в будівлі десь від трьохсот до чотирьохсот ампер через велике навантаження вантажного ліфта. Такої сили струму буде більш ніж достатньо для роботи. Вбиває сила струму, а чи не напруга.
  
  
  Тепер антена стала продовженням гарячої 220-вольтової лінії; небезпечно, але досить безпечно, щоб поводитися з ним голими руками, якщо я випадково не торкнувся землі. У такому разі я б сам себе вдарив струмом.
  
  
  Я взяв тайм-аут, щоб перевірити створену систему. Здавалося, все гаразд.
  
  
  Залишався ще один останній крок, який треба було зробити, перш ніж я зможу підняти пастку. Кран водопровідного крана знаходився всього на фут вище за рівень даху, але якщо я його відкрию, охоронці обов'язково почують плескіт води, що падає з крана на поверхню даху. Я повинен був запобігти цьому.
  
  
  Х'юго легко ковзнув мені в руку. Я гострим лезом ножа відрізав лівий рукав моєї куртки. Я повернув Х'юго в піхви і прив'язав один кінець відрізаного рукава до крана, дозволивши іншим кінцем притиснутись до поверхні даху.
  
  
  З нескінченним уповільненням
  
  
  я повернув ручку. Не дуже багато, рівно настільки, щоб дозволити легкому потоку води просочитися через тканину рукава на дах. Я спостерігав за ним якийсь час, потім трохи відкрив кран, поки він не відрегулював до мого задоволення.
  
  
  Я повернувся в тіні машинного сараю ліфта, заліз на його дерев'яний дах, притискаючи своє тіло, щоб не побачити силует на тлі неба. Я лежав плазом на даху сараю, антена поруч зі мною.
  
  
  Підготовка закінчилась. Тепер мені потрібно було чекати слушного моменту, щоб відкрити пастку.
  
  
  * * *
  
  
  П'ятниця. 2:10 ранку на даху на 56 Східній вулиці.
  
  
  
  
  Минуло сорок п'ять хвилин із того моменту, як я почав збирати разом елементи свого несподіваного пакету для двох терористів. Це було майже надто довго. Проте, незважаючи на напругу кожної минулої секунди, мені все ж таки довелося ще деякий час залишатися терплячим. Мені довелося чекати, поки вода розіллється і покриє поверхню даху плівкою вологи, достатньо глибокої, щоб просочити підошви взуття охоронців. Поруч зі мною була антена, і провід від неї тягнувся назад до клемної колодки по щільній прямій лінії. Якщо він торкнеться поверхні даху, станеться коротке замикання.
  
  
  Минуло п'ять хвилин, а потім десять. Подумки я уявив собі невеликий нахил даху. У своїй уяві я міг бачити повільний, стійкий потік води, що росте в м'якій калюжі, що росте, яка з кожною миттю беззвучно покривала все більшу і більшу поверхню.
  
  
  Минуло двадцять хвилин, перш ніж я обережно підняв голову. Під косим кутом, під яким я знаходився, я міг розрізнити сяйво відбиття світла на водній плівці, яка на той час покривала більшу частину даху.
  
  
  Охоронці все ще повільно ходили туди-сюди, не звертаючи уваги на воду, яка була у них під ногами.
  
  
  Я все ще чекав. У мене був лише один шанс на них. Перш ніж діяти, я мав переконатися.
  
  
  І ось, нарешті, я почув, як один із охоронців промовив вигук арабською. Вода нарешті просочилася крізь підошви його черевиків. Він зупинився, знову вилаявся і нахилився, щоб подивитись на поверхню даху. Другий охоронець обернувся, почувши лайку свого товариша.
  
  
  Тоді я встав і кинув антену в калюжу з водою.
  
  
  Вибуху не було. Відбувся раптовий яскравий, інтенсивний спалах чистого синьо-білого світла, пронизаний спалахами червоного та величезними іскрами, які пропалили мої очі! Це було схоже на погляд у гігантський стробоскопічний спалах. Світло заморозило тіла двох чоловіків у гротескному, античному становищі в момент їхньої смерті.
  
  
  А потім згоріли дроти в оплетці, що йшли до клемної колодки, і викид струму був надто сильним, щоб вони могли витримати.
  
  
  Світло згасло майже так само швидко, як виникло. Обвуглені тіла двох терористів Аль-Асада впали – чорні, обпалені маси випаленої плоті – на смоляній поверхні даху.
  
  
  Все це зайняло не більше однієї миті - але роботу було зроблено. Охоронці були мертві. Для мене була відкрита дорога на горище внизу.
  
  
  * * *
  
  
  П'ятниця. 2:53 ранку 56-та Східна вулиця.
  
  
  
  
  Я залишив тіла двох охоронців-терористів там, де вони лежали. На мить виникла спокуса взяти одну з автоматів, але, навіть коли ця думка спала мені на думку, я відкинув її. У мене просто не було можливості прострелити горище, дізнатися, де тримають спікера Палати, і звільнити його, перш ніж хтось застромить у нього ніж або підірве йому мізки вибухом гвинтівкового вогню.
  
  
  Я зліз із односхилим даху. Хоча я знав, що калюжа з водою більше не становить небезпеки, тому що дроти згоріли, я обережно обігнув воду, пройшовши периметром даху, щоб дістатися до дверного отвору, що веде вниз.
  
  
  Атаці не передувало ні натяку на попередження, ні навіть швидкий крок. Тільки в останню частку секунди виникло раптове підсвідоме атавістичне усвідомлення небезпеки. Це було схоже на прогулянку темною міською вулицею пізно вночі, і ти раптово розумієш, що хтось іде за тобою. Усвідомлення приходить не через ваш розум, а через тонкі волоски на потилиці та поколювання на шкірі. Коли ви повертаєтеся, навіть якщо шок від того, що хтось знаходиться в межах одного-двох футів від вас, б'є вам до серця, в цьому немає нічого дивного. Ви знали ще до того, як повернулися, що побачите когось. Їхні тіла підійшли надто близько; вони порушили вашу приватну, особисту територію, яку не можна вторгатися.
  
  
  Навіть при тому, що жодної загрози не було, не кажучи вже про фактичну, відкриту атаку, ваша фізична система кричить про небезпеку] За секунди до того, як ви їх побачите, ваші адреналінові залози активовані. Миттєво ваші м'язи напружуються, готові захищатися від удару,
  
  
  
  щоб битися зубами та цвяхами, і будь-якою іншою зброєю, яка потрапить вам у руки, заради свого життя.
  
  
  Тільки роки навіювання ненасильницької реакції, навчання стримувати свої тваринні інстинкти, замінювати фізичну реакцію розмовою, зупиняють вас від того, щоб кинутися на того, хто вторгся на вашу "територію" повз небезпечну точку з повним наміром вбити її, перш ніж вона зможе завдати вам шкоди .
  
  
  За роки роботи з AX я вивчив ці цивілізовані реакції. Ось чому я ношу позначення Killmaster N3.
  
  
  Автоматично я реагую на негайне відчуття небезпеки, спочатку захищаючись, а потім стрибаючи, щоб вбити. Іноді одночасно, тому що напад, як і раніше, є найкращим захистом.
  
  
  Ось що трапилося цього разу. Час відчуття небезпеки вимірювався у мілісекундах. Моя реакція була негайною. Я пірнув убік, звиваючись у повітрі, ударившись об дах, забрало мене на десять футів.
  
  
  Навіть у цьому випадку я був недостатньо швидким. Лезо ножа зачепило мене, коли я почав рухатися, розстібаючи куртку і розсікаючи шкіру і плоть довгим, палаючим порізом, що йшов від мого лівого плеча до хребта.
  
  
  Як кішка, я схопився, Х'юго стрибнув мені в праву руку з піхов на моєму передпліччі. На мить я розгледів струнку темну постать на півфута нижче за мене. Потім він кинувся на мене, опустивши руку з ножем, лезо встромило мені в живіт.
  
  
  Я втягнув м'язи живота. Він промахнувся менш як на дюйм. Я спробував відбити його удар власним уколом. Він заблокував мою руку своїм ліктем. Вийшовши, пригнувшись, він обійшов мене зліва.
  
  
  На темному обличчі майнули білі зуби, півмісяць посмішки, подібної до усмішки людини, чиє задоволення від роботи настільки велике, що майже сексуально за своєю інтенсивністю. Спів вирвався з його горла.
  
  
  «Підійди ближче, мала», - сказав він арабською. «Я пошлю тебе до раю зі своїм мечем. Аллах чекає, щоб забрати тебе!
  
  
  Я затримав подих.
  
  
  Він знову напав на мене. На цей раз його ніж розірвав тканину мого лівого рукава. Я спробував наступити на нього, зробивши випад довгим лезом стилету. Він тихо засміявся, легко відійшов і знову танцював довкола мене, завжди ліворуч від мене, з далекого боку.
  
  
  Він був добрий. Він був одним із найшвидших і найнебезпечніших людей, з якими я коли-небудь стикався. Він не втрачав жодного руху. У його рухах був плавний ритм, ніби він танцював під смертоносну військову пісню туарегів у пустелі, його ноги швидко відраховували час із швидким ритмом барабанів та його хльостанням рукою під акценти бубнів.
  
  
  Навіть у темряві він був стійкий, постійно усвідомлюючи своє оточення і перешкоди, які я страшенно добре знав, він не міг бачити.
  
  
  Він зробив хибний випад на мій пах, і коли я інстинктивно стиснулася в захисному русі, він ударив мене по обличчю. Лезо моєї лівої руки ледь відбило удар, ловлячи погляд на його зап'ястя. Якщо це було боляче, він не подав виду.
  
  
  Насамперед, він мав вигляд повної та абсолютної впевненості. Начебто у нього не було жодних сумнівів у тому, що він збирається вбити мене. Так чи інакше, для нього мене вистачило б лише на кілька хвилин.
  
  
  Таке ставлення робить упевненим убивцю. Непохитна впевненість, тверде знання, що він кращий, ніж будь-хто інший. Він навіть не може уявити поразки. Це просто ніколи не спадає йому на думку.
  
  
  Він у мене теж є.
  
  
  Знову пролунав випад і фінт, і так швидко, що це було частиною того ж руху, я зробив ще один випад. Він знову схибив, але тільки через темряву, в якій ми билися на дуелі.
  
  
  Хатіб! Юсеф Хатіб!
  
  
  Це міг бути лише він. Я ніколи не зустрічав такого гарного кілера, як він.
  
  
  Я згадав, що мені розповідали про нього Поганов та Селютін. Вони не брехали і не перебільшували. У всякому разі, Хатіб був кращим, ніж вони говорили.
  
  
  Мені просто страшенно пощастило, що я уникнув його першої атаки. У мене боліло плече. Це було схоже на довгий, вузький і глибокий опік по моїй спині від плеча до стегна. Я відчував, як кров тече з відкритої рани.
  
  
  Хатіб нападав на мене знову і знову, мета спочатку в мій живіт, потім в моє горло, моє обличчя, мої очі - а потім знову в кишки і пах.
  
  
  Мої власні реакції сповільнювалися через втому м'язів після того, як рука за руку повзла по уступу даху довжиною понад тридцять футів. М'язи плеча все ще хворіли. І я не міг надто добре утримувати шпильку в пальцях, бо шкіра була дуже натерта. Я втратив тонке почуття, яке підказувало мені, де була смертельна точка Х'юго. Я схопився за лезо долонею і проігнорував біль уколу
  
  
  Але це змусило мене сповільнитись.
  
  
  Це дало Хатібу необхідну перевагу, щоб убити мене. Знову і знову я ледве міг парирувати його удари. Темрява також не допомагала. Тільки випадковий відблиск світла на заточеному краї його леза ножа показав мені, де він знаходиться, оскільки він танцював у повітрі смертоносний, складний візерунок - як світлячок, найменший дотик якого означав миттєву смерть!
  
  
  Я знав, що моя повільність означатиме мою смерть. Якось мені потрібно було прискорити час реакції, навіть на секунду. Тому що це все, що потрібне для такого бійця, як Хатіб. Який би з нас не виграв - або програв - частки секунди, ми стали б переможцями - або програли - в цьому безжальному па-де жорсткої, ріжучої сталі і м'якого, безпорадного тіла!
  
  
  Був лише один спосіб зробити це.
  
  
  Я перестав думати і дозволив своїй нейронній системі взяти на себе управління моїм тілом.
  
  
  Роки тренувань та тренувань, годину за годиною у спортзалі з найкращими вчителями світу навчили мене всім трюкам ножового бою. Ми пройшли через рухи кожної атаки і захисту - спочатку повільно, потім швидше і, нарешті, так швидко, що наша реакція і реакція, наша парирування і випад були настільки швидкими, що людське око не могло розрізнити окремі рухи.
  
  
  Але мозку потрібен час, щоб розпізнати рух, усвідомити його значення, оцінити його небезпеку, згадати відповідний захисний хід і потім надіслати повідомлення тілу. І організму потрібно більше часу, щоб відреагувати на повідомлення, яке воно щойно отримало від головного мозку, через спинний мозок та через нервову систему.
  
  
  Є спосіб скоротити час. Ви дозволяєте очам бачити, але дозволяєте нейронній системі реагувати безпосередньо. По суті ви обійшли свій мозок і відкладення думок про те, що відбувається.
  
  
  Це лише частка секунди, але ця частка секунди може врятувати вам життя.
  
  
  Знову і знову Хатіб танцював навколо мене, роблячи випад для фінта, за яким йшли серії випадів, які перетікали один до одного. Щоразу, коли я парирував і відповідав, його або було поруч, або його рука чи ніж відбивали мою.
  
  
  Але тепер я рухався швидше. Хатіб перестав співати. Посмішка зникла з його обличчя. Він почав хрюкати.
  
  
  "Їдок гною!" Я вилаявся на нього. «Поїдатель верблюжих какашок! Скільки собак використовували тебе для перелюбу?
  
  
  Хатіб почав втрачати плавність свого ритму. Його рука судорожно рухалася. Якось він спіткнувся, вилаявшись у гніві.
  
  
  І ось коли я його придбав!
  
  
  Вістря Х'юго потрапило в лікоть внутрішньої сторони його передпліччя. Я злісно повернув зап'ястя, встромляючи лезо далі. Коли він спробував відсунутись, я зачепив стилет на себе.
  
  
  Це було як потрошити рибу. Лезо ковзнуло вістрям спочатку в руку з ножем, в м'яку шкіру і тонку тканину внутрішньої частини його ліктя. Він перерізав одне з сухожиль, а потім рушив униз до його зап'ястя, шкіра і плоть розійшлися перед гострим краєм леза мого ножа, так само, як ви відкриваєте м'який живіт риби перед тим, як обробляти його на філе.
  
  
  Лезо вдарилося об кістку біля основи долоні і випало назовні, але на той час вся його права рука перетворилася на безпорадну кінцівку.
  
  
  Ніж мимоволі випав із руки Хатіба.
  
  
  Він усе ще міг утекти. Як би він швидко рухався, він міг би втекти від мене, навіть незважаючи на те, що його рука була сильно поранена.
  
  
  Якби він не вірив у те, що його неможливо перемогти, він би вижив. Якийсь час він стояв нерухомо, дивлячись на свою важко поранену руку і на ніж, що лежав біля його ніг. Відкриття того, що він дізнався, що він не кращий, що є хтось кращий за нього, було більшим шоком, ніж сама жахлива рана.
  
  
  У той момент, коли розум Хатіба завмер, коли його тіло повністю і нерухомо зупинилося, я увігнав Х'юго глибоко в його живіт, на стику його грудної клітки. Моя рука підняла лезо вгору з усією силою правого передпліччя, біцепса, м'язів плеча та спини.
  
  
  Удар буквально збив Хатіба з ніг, пронизавши його довгим лезом стилету, який тепер глибоко встромився в нього під грудною кліткою, через легеню і серце.
  
  
  Я дозволив йому зісковзнути з мого ножа і вдарити інертною масою поверхню даху.
  
  
  Довгий час я не рухався. Я мовчки стояв на цьому даху в оточенні трьох мерців, тоді як я дихав глибокими, болючими зітханнями, вдихаючи стільки повітря, скільки міг, думаючи тільки про те, що Хатіб майже досяг того, що намагалися зробити багато інших чоловіків - убити мене.
  
  
  Я був вражений усвідомленням того, що Хатіб був кращим бійцем із ножем від природи, ніж я. Згідно з кожним правилом у книзі, він мав убити мене в цій першій атаці. Єдине, що мене врятувало, – це роки тренування.
  
  
  
  Я знімаю з себе зовнішність цивілізованої поведінки, щоб перейти до примітивної тварини, яка знаходиться глибоко всередині кожного з нас.
  
  
  У мовчанні я подякував кожному зі своїх інструкторів і партнерів з тренувань за хитрощі, яким вони мене навчили, за їхнє терпіння і за їхню невблаганну наполегливу вимогу, щоб я витрачав стільки годин на відпрацювання кожного руху, поки вона не стала повністю автоматичною відповіддю та реакцією.
  
  
  Поріз на спині хворів. Але що мене ще більше вразило, то це раптова втрата впевненості в собі. Вона повернулася майже відразу, але я зрозумів свою вразливість. Хатіб був такий близький до того, щоб убити мене, що - і я не міг заперечувати гнітючу правду - насправді це було просто грою долі, що Хатіб тепер лежав мертвим замість мене.
  
  
  Без цілковитої впевненості в собі й у своїх силах я був би марним. Було б безглуздо продовжувати місію – і я мав би продовжувати! Більше нікого не було! Навіть якби був час запросити іншого агента, не було часу його проінформувати. Нема коли розповідати йому, що я дізнався і як використовувати контакти, які я встановив. Нема часу поміщати його на дах 56-й Іст-стріт замість мене.
  
  
  На карту було поставлено не тільки я, моє его та моя розбита впевненість.
  
  
  Це було життя спікера - ні, чорт забирай! Мені краще припинити так думати про нього. Тепер він був президент Сполучених Штатів!
  
  
  Цей факт і усвідомлення того, що тільки я можу запобігти його смерті, - все, що підтримувало мене.
  
  
  І, знову ж таки, незважаючи на те, що тиск часу пронизував кожну думку, я знайшов час, щоб очистити свій розум і привести себе в стан душевного спокою. Я повинен був переконати себе, що можу виконати місію, незважаючи на всі труднощі, незважаючи на небезпеку.
  
  
  Факт: Хатіб був найкращим.
  
  
  Факт: Хатіб був мертвий. Він лежав біля моїх ніг.
  
  
  Факт: я його переміг.
  
  
  Висновок: мені стало краще!
  
  
  Я безжально вбивав цю думку у свій розум, відкидаючи всі інші емоції.
  
  
  У найбруднішій і найжорсткішій сутичці на ножах, у якій я коли-небудь брав участь, з людиною, яка була швидше за мене і більш досконалим убивцею, ніж я - чорт забирай, це він був мертвий, а не я!
  
  
  Поступово інтелектуальний, логічний процес міркувань почав перетворюватися на внутрішнє почуття, і моя впевненість почала повертатися до мене.
  
  
  Я почав повністю приймати ідею про те, що б не виникало, я більш ніж здатний із цим впоратися.
  
  
  Що б не намагалися терористи, я був їм більш ніж рівний.
  
  
  Я збирався подолати всі перешкоди кожного охоронця, все і все, що стоїть на моєму шляху, щоб врятувати президента Сполучених Штатів!
  
  
  
  
  Розділ дев'ятий
  
  
  
  П'ятниця. 3:07. Ранок на даху на 56-й Іст-стріт.
  
  
  
  
  Коли я повернувся до дверей і сходів, що вели на горище, двері відчинилися, проливаючи тьмяне світло на дах.
  
  
  Пролунав голос. "Хатиб?"
  
  
  Хатіб лежав біля моїх ніг. Я не наважився відповісти за нього.
  
  
  "Фавзі?"
  
  
  Я почав тихо рухатися до дверей, смертоносне сталеве лезо Хьюго в моїй руці перекинулося для метання.
  
  
  "Абдулла?"
  
  
  Низьку металеву заглушку вентиляційної труби я не побачив. Він зачепив шкарпетку мого правого черевика, і я впав обличчям вниз на смолу даху.
  
  
  Промінь ліхтарика розтікся, і я впав навколішки, коли я почав підніматися. Світло рушило. Тепер він висвітлив три тіла. Він вагався, ніби його власник не міг повірити, що бачив. У цей момент я пробив невисоку перегородку, що відокремлювала будинок від наступного.
  
  
  Я знав, що якщо охоронці Аль-Асада мали автоматичні гвинтівки, велика ймовірність, що цей теж був озброєний. Я був правий. Навіть коли я перестрибнув через стіну, пролунав стукіт пострілу, що вибухнув повітря з різким уривчастим тріском-тріском. Коли я впав нижче уступу стіни, цегла позаду мене прийняла на себе удари призначених для мене куль.
  
  
  Друга черга пішла за першою, коли він прокотився по всій довжині парапету свинцем.
  
  
  Знизу долинали приглушені крики. Араб на даху випустив ще одну чергу, яка просвистіла за кілька дюймів від низької стіни. Я підійшов ближче для захисту.
  
  
  Тепер на даху лунали інші збуджені голоси, що кричали, всі вимагали знати, що відбувається. Рятувальник спробував пояснити. Проклинаючи, один із них перервав його. "Ти дурень! Те, що ти бачив, швидше за все, було лише волоцюгою! Тобі доводилося стріляти у нього? Тепер поліція приїде розслідувати! Твої дурні дії означають, що нам доведеться піти звідси!
  
  
  "Ya aini!" перший протестуюче скрикнув арабською. «На моїх очах! Я бачив цю людину! Він не був волоцюгою. Він усе ще десь на тому даху».
  
  
  Схвильовано він продовжував. «Якщо я дурень, то я благословенний Аллахом! Подивися на Фавзі та Абдуллу! Подивися на Хатіба! Я дурень, я все ще живий!
  
  
  Настала пауза: «Прошу вибачення, Фуад. Ти правий! Дивись! Вбий його, якщо зможеш!
  
  
  Я почув кроки, що спускалися сходами на горище. Я повільно поповз за огорожу цегляного парапету до дальньої стіни даху другого будинку. Він виходив на 56 Східну вулицю, трьома поверхами нижче. Підвівшись на коліна, я визирнув через край.
  
  
  За кілька хвилин я побачив, як троє чоловіків вибігли з під'їзду до седана, припаркованого перед будинком. Одночасно відчинилися задні двері машини. Двоє чоловіків залізли до кузова седана. Інший стрибнув поряд із водієм.
  
  
  Через кілька секунд з парадних дверей вийшли ще двоє терористів. Між ними, хитаючись, із зав'язаними очима, насилу рухаючись за власним бажанням, була людина, яку я намагався врятувати, - президент Сполучених Штатів.
  
  
  Два палестинські терористи Аль-Асада підтримували його за пахви, по одному з кожного боку від нього. Він безвольно провисав між ними, ледве рухаючи ногами. Навіть з такої висоти і в темряві я міг бачити його різкі неконтрольовані рухи, що він був під наркотиками. У мене промайнула думка, що він, мабуть, досі не підозрював, що тепер він голова уряду Сполучених Штатів.
  
  
  Грубо кажучи, вони жбурнули його головою вперед у задню частину седана, зачинивши двері, як тільки машина від'їхала від узбіччя. Двоє з них побігли до другої машини, припаркованої за седаном. Один заліз на водійське сидіння. Інший відчинив ближні бічні задні двері, коли ще четверо терористів Аль Асада вибігли з будівлі. Вони квапливо кинулися в другий седан. Я дивився, як вони від'їжджають, безпорадний, коли машина з ревом мчала темною вулицею, наступаючи на п'яти за першою машиною. Я дивився, поки машини не доїхали до кута і зникли з поля зору.
  
  
  Я відчував страшний біль.
  
  
  Я був такий близький. Тепер все було марно. Вбивці Аль Асада втекли разом зі своєю жертвою викрадення.
  
  
  Тепер мені було не краще, ніж двадцять чотири години тому. Можливо, навіть гірше, тому що терористи були попереджені про те, що ми знали, що вони ховаються на Манхеттені, і що ми майже наблизилися до них.
  
  
  Якби тільки цей охоронець затримався лише на кілька хвилин!
  
  
  Якби тільки Хатіб не був на даху, невидимий і нерухомий у тіні як підтримка для стражників!
  
  
  Якщо тільки…
  
  
  Я рішуче змусив себе перестати думати про те, що могло б бути, і почав концентруватися на тому, що мені треба було робити далі.
  
  
  Мені треба було знати, куди вони прямують. Було очевидно, що їм потрібно підготувати другий притулок на випадок, якщо щось поставить під загрозу безпеку їхнього першого вибору.
  
  
  Де воно було? Як мені його знайти?
  
  
  Навіть коли у мене в голові виникли питання, я зрозумів, що людина, яку вони залишили на даху, знає. Вони чекали, що він приєднається до них, чи не так?
  
  
  Все, що мені потрібно було зробити, це отримати від нього інформацію.
  
  
  Проблема полягала в тому, що він мав автоматичну гвинтівку, і він би вистрілив у мене, якби хоч миттю побачив мене! І знову мені заважало те, що я не міг убивати. Довелося забрати його живим.
  
  
  І швидко.
  
  
  Я був упевнений, що він не збирався затримуватися тут надовго - не коли поліцейські сирени здалеку вигукують свій наполегливий крик і наближаються до нас.
  
  
  Сунувши Хьюго назад у піхви на моєму передпліччі, я поліз під куртку. Мої пальці майже ласкаво стиснули приклад 9-мм люгера, коли я витяг пістолет.
  
  
  Тепер переваги були більшими на мою користь. Я був прихований у тіні і в ночі, тоді як терорист все ще був недбало окреслений світлом, що струмує з дверного отвору за ним. Він був для мене ідеальною мішенню.
  
  
  Я не збирався стріляти на поразку. Він був потрібний мені живим. Але мені було начхати, як сильно я збирався покалічити його, поки він міг говорити. Мені потрібна адреса запасного притулку - і чи то пекло чи паводок, що б я не зробив з ним, я збирався його отримати!
  
  
  Обережно взяв приціл на його праве плече. Це було схоже на стрілянину з пістолета «повільний вогонь». Я мав час, щоб цілеспрямовано прицілитися. Світло позаду нього зробило його ідеальним силуетом. Дистанція була коротшою, ніж на полігоні. Я не міг схибити.
  
  
  Моя хватка стиснулася на пістолеті, мій п
  
  
  палець обережно натискає на спусковий гачок, мій розум з нетерпінням чекає на звук пострілу.
  
  
  А потім - в останню секунду, якраз вчасно, щоб я послабив хватку і втримав вогонь, - він повалився на дах. Я тримав мету, чекаючи, гадаючи, що, чорт забирай, трапилося.
  
  
  У полі зору з'явилася Тамар, яку миттєво впізнали на сходовій клітці.
  
  
  "Нік?" вона покликала. "З тобою все гаразд? Відповідай мені, якщо ти там!
  
  
  Я встав.
  
  
  "Я тут", - відповів я.
  
  
  Переборюючи невисоку стіну, я прибіг туди, де стояла Тамар.
  
  
  В темряві її очі світилися, пожвавлені дикою битвою збудження та небезпеки.
  
  
  «Я ховалася в холі будинку за рогом, – задихаючись, пояснила вона. «Я практично збожеволіла, очікуючи, що щось трапиться! А потім я почув ту стрілянину! Я думав, вони тебе зловили! А потім я побачив, як вони всі вибігають із будівлі! Я був упевнений, що вони вбили тебе. Я думала…"
  
  
  Вона замовкла, її очі заблищали від сліз, які вона відмовилася пролити. Раптом її руки обвилися довкола мене, і вона пристрасно цілувала мене. Вона прошепотіла мені в груди: «Не можу передати, як я почувалася, за винятком того, що я хотіла вбити кожного з них!»
  
  
  Досі не дивлячись на мене, вона продовжила. «Я вбігла до будівлі. Воно було зовсім порожнє, навіть на горищі. Потім я побачив сходи на дах і побачив, як він стоїть тут із гвинтівкою в руках. Спершу я збирався застрелити його. Не знаю, чому я цього не зробила, але ризикнула спробувати взяти його живим. Він не чув, як я піднімаюсь сходами, він був такий сповнений рішучості знайти вас. Я вдарила його своїм пістолетом. "
  
  
  "Я рада, що ти не вбив його", - сказав я їй. "Я потребую його."
  
  
  "Щоб дізнатися, куди вони пішли?" Тамар відійшла від мене, знову зайнята справами.
  
  
  "Точно."
  
  
  Тамар більше не треба було питати. Вона знала справу. Вона знала, що мені потрібно зробити, щоб отримати інформацію від терориста, який лежав непритомний біля наших ніг. Це знання її анітрохи не турбувало. Не дивно, що ізраїльтяни вважали її одним із своїх головних агентів.
  
  
  "Як нам витягнути його звідси?"
  
  
  Я нахилився, щоб підняти його. Незважаючи на раптовий, вогненний біль по всій довжині моєї спини від ножової рани Хатіба, я перекинув цю людину через плече.
  
  
  "Вниз", - сказав я. "Ви вказуєте шлях".
  
  
  Ми пройшли горище. Двері були відчинені навстіж. Я бачив, як яскраво горять вогні. У хаті панував безлад. Ми спустилися другим сходовим прольотом, а потім на перший поверх.
  
  
  Коли Тамар відчинила мені двері, звуки поліцейських сирен наповнили ніч жахливими криками. З обох кінців вулиці в'їхали патрульні машини.
  
  
  Один прийшов до зупинки з вереском шин прямо перед нами, двері відчинилися, на вулицю вивалилися поліцейські з автоматами в руках.
  
  
  Голос кричав: «Киньте цю людину! Підніміть руки догори!"
  
  
  Я просто стояв Тамар поруч зі мною.
  
  
  Підбіг капітан поліції, за ним двоє офіцерів у формі, націлені на мене револьверами.
  
  
  "Уклади його легко", - сказав він, його голос був напруженим і стримуваним, що показало, наскільки він збуджений. "Не роби різких рухів!"
  
  
  "Я Нік Картер", - сказав я йому. "Вам повідомили про мене".
  
  
  Я не міг надто добре розглянути обличчя капітана через яскраве світло в очах, але я міг бачити золото на його кашкеті і відзнаки на його формі. "Ти головний?"
  
  
  «Так. Я капітан Мартінсон», - різко сказав він, з підозрою у кожному його слові.
  
  
  «Зазирни в мою кишеню на стегнах», - наказав я. "Є посвідчення особи, щоб довести, хто я".
  
  
  Хоук видав мені картку. Зазвичай ніякий агент AX не несе нічого, що навіть вказувало на існування нашої організації або той факт, що він взагалі агент. AX настільки надсекретний, що про нас знають лише дуже мало хто з найвпливовіших людей.
  
  
  На цій картці було три контрасигнатури: каракулі голів ФБР, ЦРУ та АНБ. Він наказував усім співробітникам правоохоронних органів не лише співпрацювати зі мною, а й підкорятися будь-яким командам, які я міг би віддати.
  
  
  Мартінсон зробив замовлення. "Лірі, візьми це посвідчення!"
  
  
  Один із патрульних рушив позаду мене. Одна рука підняла клапан моєї куртки, щоб вийняти футляр для карток з моєї кишені на стегнах. Весь цей час ствол його .38 Police Special був грубо втиснутий мені в спину. Я проігнорував спазм болю, коли дуло його пістолета пронизало рану. Я сподівався, що Лірі не новачок у Сілі. Я не хотів, щоб куля в спину від нервового копа зі сверблячими пальцями. Навіть помилково.
  
  
  Лірі відійшов
  
  
  Для мене пістолет у його руці вже не такий небезпечний. Передавши футляр із посвідченнями особи капітану Мартінсону, Лірі відійшов убік, жодного разу не відібравши в мене свій пістолет.
  
  
  Мартінсон відкрив шкіряний гаманець і глянув на посвідчення особи, що ламіноване. Він підійшов до мене і підніс фотографію до моєї щоки. Він уважно порівняв мою особу з фотографією на посвідченні особи.
  
  
  Нарешті він кивнув головою. Він простягнув мені посвідчення особи. Взяв вільною рукою. Терорист усе ще висів у мене на плечі. Я засунув футляр у кишеню.
  
  
  «Добре, – сказав Мартінсон. «Ходять чутки про тебе. Мені сказали повністю співпрацювати з тобою, якщо я коли-небудь зіштовхнуся з тобою. Чим я можу допомогти?"
  
  
  «Виведіть своїх людей звідси, але залиште поліцейську машину без розпізнавальних знаків. Вона мені знадобиться».
  
  
  Мартінсон уважно глянув на мене. Він простяг руку. Схопивши терориста, що втратив свідомість, за волосся, він повернув голову, щоб подивитися в обличчя чоловікові. Він переконався, що ця людина не була новим президентом Сполучених Штатів.
  
  
  Капітан послабив хватку, і голова терориста безвольно впала.
  
  
  "Ви не збираєтесь забирати його?"
  
  
  Капітан Мартінсон був швидким. Він оцінив ситуацію за одну мить.
  
  
  "Можливо", - сказав я.
  
  
  "Може бути?"
  
  
  "Якщо він ще живий".
  
  
  Я чекав на реакцію Мартінсона. Він нічого не показав. Він просто кивнув головою. Випадково дістав хустку. Повільно витираючи руку, він сказав: «У гаманці кров. Якщо вона твоя, я можу викликати лікаря за п'ять хвилин».
  
  
  "Пізніше", - коротко сказав я. Я не хотів, щоб Мартінсон знав, куди я йду з фанатиком Аль Асадом.
  
  
  Відповіддю Мартінсона було піти геть, вигукуючи накази поліцейським, які охороняли вулицю. Одна за одною зачинялися двері патрульної машини, машини розверталися та їхали. Менш ніж за хвилину вулиця спорожніла, за винятком мене, Тамар, палестинського терориста, що перекинувся непритомним через моє плече, і одного порожнього «плімутського седана» з двигуном.
  
  
  * * *
  
  
  П'ятниця. 3:27 ранку 56-а Східна вулиця. Манхеттен.
  
  
  
  
  Я кинув мляву, знепритомнілу постать терориста Аль Асада в кузов седана. Ми з Тамаром залізли вперед. Ми повернули з 56-ї вулиці на Другу авеню та попрямували до тунелю Queens Midtown. Тамар продовжувала дивитись у заднє вікно, щоб побачити, чи не переслідують нас люди Мартінсона.
  
  
  "Вони нас не переслідують", - сказав я їй. "Капітан Мартінсон досить розумний, щоб знати, коли щось занадто велике для нього, щоб з ним дуріти".
  
  
  Тамар повернулась.
  
  
  "Куди ти йдеш?"
  
  
  Я помітив, що шукав. Я зупинив седан на узбіччі вулиці, поряд із телефоном-автоматом.
  
  
  "Стеж за ним", - сказав я їй, виходячи з машини. «Я ні на дюйм не довіряю цим ублюдкам. Може, він вдає».
  
  
  Тамар кивнула, повернувшись обличчям до несвідомого араба, при цьому автоматичний пістолет у її руці був спрямований йому на думку.
  
  
  У телефоні був один із нових кнопкових механізмів, суцільнометалевий, із нержавіючої сталі. Я набрав номер вказівним пальцем і зачекав, поки він продзвонить дванадцять разів. Голос, який нарешті відповів, був сповнений сну - і розгніваного. Це вивергло потік образ.
  
  
  "Припини, Сал", - перервав я. "Ти мені потрібен".
  
  
  Великий Сал замовк. Він знав коли говорити, а коли слухати. Це був один із випадків, коли треба було слухати. Я виклав те, що від нього хотів.
  
  
  З його боку була хвилина мовчання, а потім він сказав з подивом у голосі: "Тобі справді потрібна така людина, Картер?"
  
  
  «Я не став би просити його, якби я цього не зробив. Не кажіть мені, що ви не можете його зробити. Я знаю краще».
  
  
  Я майже чув зітхання, коли він здався. Він хрипко сказав: «Добре, він твій. Запишіть цю адресу. Від того місця, де ви телефонуєте, це може бути сорок хвилин їзди. Просто подивіться на вулиці до кінця. Ви можете заблукати, якщо не будете обережні.
  
  
  Я записав вказівки і повторив їх уголос.
  
  
  "Ти зрозумів", - сказав Великий Сал. «Хлопець, який тобі потрібний, чекатиме на тебе там. Він зробить усю роботу. Зроби мені одну ласку, добре?»
  
  
  "Що це таке?"
  
  
  «Не питайте його, як його звуть. Коли він закінчить, відпустіть його і, ради бога, не намагайтеся йти за ним! Щодо цього він забавний. Йому не подобається, що ніхто не знає про нього надто багато. "
  
  
  - Ти зараз балуєш своїх гудзиків, Сал?
  
  
  «Людина-гудзик! Господи, він не людина-гудзик, Картер. Він божевільний, ось який він! І він добрий у тому, що робить. Він кращий. Ви більше не можете знайти таких хлопців як він! Ось чому мене ніхто не чіплявся. Вони завдають мені неприємностей, вони знають, що я його відпущу! "
  
  
  "Все в порядку
  
  
  Сал, – пообіцяв я. - Я не скажу йому жодного слова.
  
  
  Я почепив трубку і повернувся до машини.
  
  
  Великий Сал ударив його по носі. Рівно через тридцять сім хвилин ми зупинилися за великим старим складом. Поруч із вантажним майданчиком безладно припарковано три трактори-причепи. В одному кінці будівлі був дверний отвір, прорізаний величезною сталевою віконницею над головою.
  
  
  Я припаркувався поруч із найближчою вантажівкою і знову посадив араба собі на плече. Тамар йшла попереду, тримаючи пістолет у руці. До платформи вантажного дока вели шість сходинок. Двері були відчинені. Ми ввійшли.
  
  
  Всередині складу було всього кілька електричних крапельних ліхтарів, що випромінювали фільтроване жовте світло, яке ледве розсіювало морок. Більшість інтер'єру була в темряві. Без попередження перед нами вийшла темна постать. Я зупинився.
  
  
  Він був худим. Я сумніваюся, що він був вищий за п'ять футів чотирьох дюймів. Його обличчя було так порізане старими шрамами від прищів, що здавалося, ніби божевільний побив його бейсбольними бутсами.
  
  
  Він жестом звелів нам слідувати за ним, і, не чекаючи, чи побачимо ми, повернувся і пішов назад у глибини складу. Уздовж кожної сторони довгих проходів по всій довжині складу ящики стояли штабелями на висоту двоповерхової будівлі. Вага араба на моєму плечі стала важчою. Рана по всій моїй спині почала пульсувати хворобливими хвилями. Мої перенапружені м'язи рук і плечей почали зводити судоми.
  
  
  Кімната, в яку ми нарешті дісталися, була захована у внутрішніх нішах складу, проходи утворювали лабіринт, через який ніхто не міг знайти її, якщо він точно не знав, куди йде.
  
  
  У кімнаті людина Великого Села вказала, що я маю зняти свою ношу. Я впустив все ще непритомний терориста на підлогу.
  
  
  "Ви хочете, щоб вона залишилася?"
  
  
  Я здивувався його голосом. Воно було легким та приємним, без відтінку загрози чи загрози.
  
  
  Я повернувся до Тамару. «Нічого хорошого на це дивитися», - сказав я, чекаючи на її реакцію.
  
  
  Ківок Тамар був правдою. "Я почекаю зовні".
  
  
  Вона зачинила за собою двері, жестом визнаючи, що вона приймає те, що має бути зроблено, і не виносить суджень із цього приводу. Чоловік Великого Села глянув на мене. "Ти будеш дивитися?"
  
  
  "Я хочу поставити йому кілька запитань", - сказав я, зустрівшись з ним очима.
  
  
  Він замислився на мить. «Добре, – сказав він. Він нахилився поряд з арабом, перевернувши тіло так, що терорист опинився на його спині. Він швидко зв'язав йому ноги в колінах і щиколотках двома шматками тонкого нейлонового шнура. Він перевернув його на спину, зв'язавши перед собою руки батогом по ліктях і зап'ястях. Коли він закінчив, це виглядало так, ніби руки терориста були зчеплені у молитві.
  
  
  "Покладіть його туди", - сказав чоловік Великого Села.
  
  
  Я підняв араба, кинувши його в крісло. Це була чудовисько, зроблене з масиву дуба, прикріплене до підлоги. Просто над головою виднілося крапельне світло з зеленим відтінком, різким і потужним променем, що спрямовував його бій вниз.
  
  
  Людина Великого Села рухалася стрімко. Йому знадобилося лише кілька секунд, щоб прив'язати араба до крісла. Чоловік міг звиватися, але це було все, що міг зробити. Як би він не намагався, він не зміг би зрушити більше, ніж на дюйм.
  
  
  "Зараз?"
  
  
  Я кивнув головою. "Давай."
  
  
  Людина Великого Села дістала пачку цигарок і закурив. Він повернувся до араба. Майже обережно він торкнувся сигарети, що горіла кінчиком, до руки чоловіка і тримав її там.
  
  
  Тіло араба непритомне мимоволі смикнулося. Людина Великого Села збила попіл з цигарки. Він навмисно прикурив його, доки він не засвітився червоним. Його ліва рука розтиснула зв'язані руки терориста, і він сунув палаючий вугілляк у праву долоню людини.
  
  
  Крик вирвався з горла араба, коли він прокинувся. Його тіло люто билося об нейлоновий шнур, який тримав його безпорадно.
  
  
  І знову людина Великого Села затяглася сигаретою, не звертаючи уваги на крики, які один за одним долинали з рота терориста. На цей раз він відкинув голову чоловікові. Він притис розпечений недопалок сигарети до лівої щоки чоловіка.
  
  
  Відчайдушний звук, схожий на пронизливе іржання коня у раптовій агонії, шалено вирвався з напружених голосових зв'язок чоловіка. Його голова судомно крутилася з боку в бік у напруженому зусиллі сухожилля, щоб позбутися болю.
  
  
  Людина Великого Села відступила і подивилася на свою жертву. Він кинув недопалок на підлогу, роздавивши його підбором свого взуття.
  
  
  "Спробуйте його зараз", - сказав він. У його голосі не було жодних емоцій.
  
  
  Я підійшов до араба.
  
  
  "Куди вони поділися?" - спитав я арабською.
  
  
  Його крики перетворилися на прокляття. В'їдливий, пристрасний, сповнений ненависті, він прокляв мене з утіхою, якої я не чув з тих пір, як був на базарах у Каїрі. Він сліпо плюнув у мене.
  
  
  "Я думаю, тобі краще знову покликати мене". Людина Великого Села мала легку посмішку. "Я не думаю, що він ще готовий говорити".
  
  
  Коли я відійшов, у його руці з'явився тонкий ніж. Це був простий кишеньковий ніж, який можна купити майже у будь-якому тютюновому чи галантерейному магазині приблизно за долар вісімдесят центів. Однак я помітив, що лезо було заточене так, що воно було не більше чверті дюйма завширшки і навряд чи три дюйми завдовжки.
  
  
  Людина Великого Села схилилася над терористом. Здавалося, він просто торкнувся заточеним клинком до пальців правої руки араба, провівши лезом по м'якоті його пальців. Шкіра та плоть плавно відкрилися від його дотику. Кров ринула довгим струменем. Він зробив ще один удар і ще один, ні на мить не припиняючи своїх дій. Зброя перетворилася на мініатюрний ніж для зняття шкіри, і при цьому його рухи були настільки плавними, що здавались майже ритмічними. За секунди рука терориста була порізана стрічками.
  
  
  Я відвернувся з огидою.
  
  
  Свого часу я бачив і зробив страшенно багато всього. Я знав, що це лише початок. Палестинець був крутим, і людина Великого Сала насолоджувалась своєю роботою. Я раптово зрозумів, що він не збирався доводити терориста до критичної точки раніше, ніж це було потрібно.
  
  
  Витягнувши одну з сигарет, я закурив її і спробував закрити вуха від нелюдських звуків, що долинали через мою спину.
  
  
  Кісмет - це арабська віра у невідворотність долі. Мене вразила дивина збігу та обставин, які звели цих двох разом у цій ізольованій кімнаті – один з одного кінця світу, з багатолюдного, багатолюдного, жебрака табору біженців на Близькому Сході, інший – з вулиць, що кишать. Бруклінського кварталу, який по-своєму був не менш бідним.
  
  
  Палестинець та людина Біг Села були приблизно одного віку. Їм обом було під тридцять. Палестинець сліпо й палко вірив у фанатичні вчення Шаріфа ас-Саллала, нового Пророка, що веде священний джихад проти Ізраїлю, який обіцяв своїм послідовникам їхню власну землю. Те, що ні Йорданія, ні Єгипет – ні Ліван, ні Сирія – не приєднаються до жодного дюйма їхніх власних територій, не мало жодного значення для палестинців. Джихад дав йому привід для вбивства, не дбаючи про те, чи були його жертви невинними жінками та дітьми чи воїнами. Те, що він шукав, було глибоко вкоріненим внутрішнім задоволенням, яке він знаходив в акті жорстокого вбивства. Аль Асад дав йому розмахувати моральним прапором; використовувати слова "вірність", "патріотизм" і "благочестя" як прикриття своїх порочних інстинктів.
  
  
  Він любив убивати. Це було так просто.
  
  
  А людина Великого Села, яка не мала глибоких переконань, була по-своєму таким же фанатиком, як і терорист. Він вбивав і мучив заради простого садистського задоволення, яке він отримував від цього, але він вимагав, щоб хтось наказав йому зробити це. Сьогодні він висловив свою вірність Біґ Селу. Завтра це може бути хтось інший. Сам по собі він не міг виправдати свої збочені бажання завдавати болю іншим. Великий Сал сказав йому, щоби терорист заговорив. Він докладе всіх зусиль - що було страшенно добре - щоб побачити, що ця людина заговорить, але спочатку він вгамує свою спрагу крові.
  
  
  Це було ключове слово. Кровожерливість. Це було у них двоє. І у світі було багато таких, як вони.
  
  
  Жага крові.
  
  
  Христе!
  
  
  Я ввімкнув себе. Я використовував Великого Села, тож, по суті, його людина діяла за мене. І через мене він був не більше ніж інструментом уряду Сполучених Штатів. Нам була потрібна інформація, замкнена у свідомості терориста. Мета виправдовує засоби. Правильно?
  
  
  Це була пекельна думка.
  
  
  Позаду мене крики стали хрипкими. Я повернувся і торкнувся чоловіка Великого Села за плече. З мене було достатньо.
  
  
  "Дозвольте мені поговорити з ним ще раз".
  
  
  Він глянув на мене, усмішка на його обличчі змінилася розчаруванням, але він був такий же ввічливий, як і раніше.
  
  
  «Давай, – легко сказав він, відвертаючись.
  
  
  Я насилу міг дивитися на терориста, коли арабські слова вилітали з мого рота. Обидва його очі були заплющені, випалені цигаркою. Його обличчя було порізане на шматки, клаптики шкіри та плоті мляво звисали з чола та щік. Його руки все ще були пов'язані в молитовній позі, тільки тепер вони виглядали як різьблений виріб із чистого, яскравого рубіна, обмитого червоною рідиною крові.
  
  
  Його дихання стало глибоким, неконтрольованим зітханням.
  
  
  "Де вони?" Я запитав. Він намагався
  
  
  
  похитати головою.
  
  
  Я сказав: "Якби Аллах не побажав цього, тебе б тут не було".
  
  
  Я сказав: «Якби цього не було, то й не було б. Це твій Кісмет».
  
  
  Арабською слова звучали музично. Він відповів на свої переконання майже з полегшенням.
  
  
  Цього разу, коли він заговорив, слова не були прокльонами, але я насилу розібрав, що він говорив. Я спитав його знову.
  
  
  "Де вони?"
  
  
  Він зламано повторив адресу. Це був житловий будинок середини вісімдесятих у Верхньому Іст-Сайді.
  
  
  "Який номер квартири?"
  
  
  "Дванадцять-Н", - видихнув він.
  
  
  "Розкажи мені про це місце".
  
  
  «Я ніколи там не був», - видихнув він, намагаючись позбутися болю. "Я не можу тобі сказати."
  
  
  Я відступив.
  
  
  "Ви хочете, щоб я продовжив?" - Запитав чоловік Великого Села. Я похитав головою.
  
  
  "Ні."
  
  
  "Ти з ним покінчив?"
  
  
  "Так."
  
  
  Він чекав, що я скажу йому, що він може забрати його або що я візьму його з собою. Він хотів, щоб я ухвалив рішення за нього, і будь я проклятий, якби я зробив це.
  
  
  Я просто повернувся і вийшов із кімнати, залишивши їх двох разом.
  
  
  
  
  Розділ десятий
  
  
  
  П'ятниця. 5:30 Готель "Грузія". Нью Йорк.
  
  
  
  
  Після того, як лікар перестав обробляти рану на моїй спині, я зателефонував Хоуку. Це сталося негайно, незважаючи на ранню ранкову годину. Я знав, що Хоук прокинеться. Напруга останніх двох днів, мабуть, була виснажливою для нього, довівши її до стану, коли заснути було неможливо.
  
  
  Коротко я описав те, що сталося. Яструб перервав мене.
  
  
  "Ми знаємо", - сказав він сердито. «Ми отримали повідомлення від терористів не більше півгодини тому. Нік, вони більш ніж страшенно злі на те, що ти намагався зробити!»
  
  
  "Це майже спрацювало", - зазначив я.
  
  
  "Майже мало", - різко відповів Хоук. «Результати – це все, що має значення».
  
  
  Я все ще не сказав йому ні про палестинця, якого я взяв із собою, ні про ту інформацію, яку він був змушений розкрити. Якимось чином мої інстинкти змусили мене поки що мовчати. Я дозволив йому продовжити.
  
  
  «Вони скоротили терміни, Нік, – похмуро сказав він. «Вони хочуть отримати від нас відповідь не пізніше полудня сьогодні!»
  
  
  "Яка буде відповідь?" Я запитав.
  
  
  «Як і раніше, – сказав Хоук. «Ви знаєте, що ми не можемо підкорятися їхнім вимогам. Це означає, що сьогодні опівдні помирає президент Сполучених Штатів...»
  
  
  «...Якщо я не зможу врятувати його до цього», - зазначив я.
  
  
  "Ні", - твердо сказав Хоук. "Не ви. АНБ і ФБР проти того, щоб ви діяли самотужки. Вони хочуть використати свої власні сили у цій ситуації».
  
  
  "Це безглуздо", - сердито сказав я. «Дайте їм достатньо часу, і, можливо, вони зможуть щось вигадати. Проблема в тому, що ми не маємо часу! Жодної зайвої хвилини!»
  
  
  «Вони так почуваються, Нік».
  
  
  "Ви кажете мені, що я не виконую завдання?"
  
  
  "Не зовсім так. Вони надсилають вам команду спеціально підібраних людей, щоб ви проінструктували. Після цього вас витягнуть».
  
  
  "Це не правильно. Це неправильно, тому що це не спрацює», - заперечив я, все ще злий та скривджений. «Ти знаєш це не гірше за мене».
  
  
  "Я програв". Це було все пояснення, яке дав Хоук, але цього було достатньо, щоб сказати мені, що він досі на моїй стороні.
  
  
  «Отже, поки вони не дістануться сюди, це все ще моє завдання?»
  
  
  "Вони вже в дорозі", - повідомив мені Хоук.
  
  
  "Це все ще моє завдання?" Я хотів від нього однозначної відповіді.
  
  
  "Це - поки вони не дістануться місця", - сказав Хоук. "Що в тебе на думці?"
  
  
  "Я знаю, де вони ховаються", - сказав я йому. «Я хочу ще раз отримати їх».
  
  
  «Ось чому ти не навів терориста, Нік?» Мабуть, Хоук отримав копію звіту капітана Мартінсона, відправлену йому телексом зі штаб-квартири поліції Нью-Йорка в той момент, коли Мартінсон здав його.
  
  
  "Так."
  
  
  "Він сказав вам, де їх знайти?"
  
  
  "Неохоче".
  
  
  «Чому ти не привіз його до лікарні, Нік? Це не було б так брудно - і не зайняло б тебе так довго».
  
  
  Проклятий Яструб! Йому не потрібно було показувати фотографії, щоб знати, що мені довелося катувати терориста, щоб отримати інформацію.
  
  
  "Ця лінія чиста?" - різко спитав я.
  
  
  "Тут ніхто не слухає нашу розмову, якщо ви це маєте на увазі", - відповів Хоук. "Кому ви не довіряєте?"
  
  
  "Поки не знаю", - відповів я. "У всякому разі, саме тому я не привіз цю людину до лікарні. Я не можу цього довести, але мені чорт
  
  
  У мене було сильне передчуття, що на мене чекав Аль Асад! "
  
  
  "Повтори?" - здивувався Хоук.
  
  
  «Вони чекали на мене», - прямо сказав я. «Ця установка на даху будівлі, в якій вони знаходилися – це була пастка для мене! Я подумав про це пізніше. Коли двоє озброєних охоронців патрулюють дах, чому цей персонаж Хатіб лежатиме в укритті – окрім як влаштовувати засідку? Не робіть цього, якщо не знаєте, що хтось прийде. Охоронці були лише принадою, сер, і це майже спрацювало. Хатіб був страшенно близький до того, щоб збити мене з ніг! "
  
  
  "Ви маєте на увазі, що хтось тут повідомив їм про вас?"
  
  
  Я був досить злий, щоб не битися. «Я не маю на увазі це, сер; я роблю однозначну заяву! Хтось сказав їм, щоб вони на мене чекали!»
  
  
  "ХТО?"
  
  
  "Я не знаю."
  
  
  "Ви думаєте, що серед нас є зрадник?"
  
  
  «Вирішіть самі, сер. Як вони могли заздалегідь знати, що президент та віце-президент зустрінуться з пресою у Рожевому саду саме у цей час? Вони повинні були мати можливість відкрити вогонь саме в той момент, коли президент і віце-президент розмовляли з репортерами. Вони могли проїхати цим маршрутом сотні і більше разів, стріляючи з мінометів щоразу, коли вони підходили до перехрестя, - і все одно нікого не зачепити, тому що більшість часу нікого не вдарити! Хтось мав подати їм сигнал! "
  
  
  Була довга пауза. Потім Хоук спокійно сказав: Давай, Нік.
  
  
  «Звідки вони достеменно знали, як розрахувати час своїх дій, щоб мати можливість одночасно викрасти спікера палати? Хто їм сказав, де він буде? Я куплюсь на один збіг, сер. Але ж не на два! І точно не на три! "
  
  
  "Три?"
  
  
  «Пастка на даху. За мною послали бійця з ножем. Чи не бандита. Їм про мене розповіли достатньо, щоб знати, що, якщо можливо, я не можу не битися з людиною з такою самою зброєю, як і вона. Я знаю, що це погана звичка, але вона маю. Я могла б застрелити сучого сина, чи знаєте. Вільгельміна набирає досить погані, щоб рознести людину на шматки однією кулею в кінець, це насторожило б інших, але ніхто не ризикував своїм життям, як я. Що цей Хатіб добре володіє ножем, сер! Один з кращих! Їм розповіли про мене - і мої звички! "
  
  
  "У вас є ідеї з цього приводу?"
  
  
  "Спробуйте держдепартамент", - сказав я. «Там усе ще заховано кілька затятих проарабістів. І все ще є дуже багато нафтових грошей з великим впливом у Вашингтоні, яким наплювати на те, що відбувається, поки в міру того, як їх прибутки продовжують зростати. Аравійська нафта для них важливіша за решту, включаючи нашу країну! "
  
  
  "Це серйозне звинувачення, Нік".
  
  
  «Якщо вам не подобається Держдепартамент, спробуйте Пентагон, сер. Занадто багато з цих генералів та адміралів не зовсім у захваті від підтримки ізраїльтян. Вони можуть захоплюватися їхньою ефективною армією, але це наскільки вони підуть. Вони воліють тренувати та підтримувати іншу сторону”.
  
  
  Неохоче Хоук погодився. «Добре, Нік. Як ти думаєш, наскільки глибокий витік?»
  
  
  "Я думаю, що все, що я роблю, повідомляється терористам, сер, починаючи з того моменту, коли ми отримали інформацію від того хлопчика в лікарні".
  
  
  "Це тому ти не взяв його туди?"
  
  
  "Так сер! Якби я відвіз цього охоронця Аль Асада до лікарні, я міг би отримати від нього інформацію за допомогою сироватки набагато раніше, ніж знадобилося, але я страшенно впевнений, що інша сторона дізналася б про це миттєво. час на всіх! І вони працюватимуть! "
  
  
  «Добре, – сказав Хоук. "Що ти хочеш робити?"
  
  
  "Іти за ними", - просто сказав я.
  
  
  "Наодинці?"
  
  
  "Це єдиний спосіб витягнути його живим!" Я був злий. Не в Хоуку, а у всій ситуації. При такому організаційному мисленні, що якщо одна людина хороша, то дві краще, а десять – краще. Комісійне мислення та групові дії. Ланцюжок команд, блок-схема, поділ обов'язків, звіти у чотирьох примірниках, ініціалізовані як прочитані та затверджені, перш ніж вони будуть передані по черзі! «Якщо вони надішлють армію поліцейських і федеральних агентів, вони вб'ють людину!»
  
  
  Без особливого спротиву Хоук погодився зі мною.
  
  
  «Ну, – сказав він, – я вже сказав тобі, що ти головний, доки їхні люди не дістануться місця. Чим я можу тобі допомогти зараз?»
  
  
  "Мені потрібне якесь спеціальне обладнання, як тільки ти його мені принесеш".
  
  
  Якомога коротше я сказав Хоуку, що мені потрібно. Коли я закінчив розмову, він сказав: Ви отримаєте його. Мені знадобиться година, щоби співробітники лабораторії AX зібрали його. Виділіть ще годину, щоб доставити його на базу ВПС Ендрюс, а потім до Нью-Йорка.
  
  
  на військовому літаку. Де ви хочете зустріти кур'єрський літак? "
  
  
  "Ла Гуардія".
  
  
  «Будь там за півтори години. Припустимо, о сьомій. Добре, достав».
  
  
  "Я ціную це", - сказав я. Хоук знав, що я мав на увазі його підтримку.
  
  
  Він вагався. Потім він сказав: «Я думаю, що це страшенно хитрий план, Нік».
  
  
  "Якщо це спрацює", - зазначив я. «Як ви сказали, важливими є лише результати». Я повісив слухавку, перш ніж почув його відповідь.
  
  
  * * *
  
  
  П'ятниця. 5:45 Готель "Грузія".
  
  
  
  
  Якщо Великий Сал був незадоволений вперше, коли я розбудив його за кілька годин раніше, він був лютий, коли я зробив йому другий телефонний дзвінок. Він заспокоївся лише тоді, коли я сказав йому, наскільки це важливо для мене, і що після цього я даю йому спокій.
  
  
  «Фургон? Пофарбований у білий колір із табличкою? У цей час ранку?
  
  
  "У тебе є три години", - сказав я йому. "У вас має бути достатньо часу, щоб взяти один і пофарбувати".
  
  
  "Тобі начхати, що буде жарко?" - Обережно ризикнув він.
  
  
  «Мене не хвилює, чи ви вкрадете його з поліцейського управління! Просто привезіть його мені!
  
  
  "Що небудь ще?" – саркастично запитав він.
  
  
  «Так. Мені потрібний білий комбінезон. З такими ж літерами, як на фургоні».
  
  
  Великий Сел заревів.
  
  
  «Заради всього святого, Картер! Може, я знайду тобі фургон, а може, ні. Все залежить від моїх хлопчиків. Але ж комбінезон? Вишиті літери? У мене немає кравців!
  
  
  «Забери його з пральні, Сал. Вони починають рано-вранці. Одна з дівчаток шитиме».
  
  
  Це все, що ти хочеш, так? Ти впевнений, зараз?
  
  
  «Поки що», - сказав я. «Відправте фургон та уніформу на 61 вулицю Регентства за три години. Біля входу до гаража».
  
  
  Великий Сел вимовив кілька нецензурних слів італійською, тому я нагадав йому, що говорю цією мовою. Він роздратовано повісив слухавку.
  
  
  * * *
  
  
  П'ятниця. 66:02 Готель "Грузія".
  
  
  
  
  Дуейну було ще важче додзвонитися телефоном у той час, ніж до Великого Села. Я дозволяв телефону дзвонити, поки нарешті не почув його сонний голос у своєму вусі.
  
  
  «Привіт, друже, - сказав він не надто радісно, коли дізнався мій голос, - як вийшло, що ти витягаєш цього кота з його гарного теплого ліжка цього разу на день?»
  
  
  "Мені потрібна твоя допомога, Дуейн".
  
  
  «О, вау, чувак! Начебто я мало не змусив Візлі сильно порізати мене, тому що я повернув тебе до нього. Що ти намагаєшся зі мною зробити?
  
  
  «Нічого подібного, Дуейн. Це має бути легко».
  
  
  Я розповів йому про прибутковий будинок у середині вісімдесятих. «Мені потрібний план цієї будівлі, Дуейне. Мені потрібно знати планування квартири 12-H. У вас є клієнти в цьому будинку?
  
  
  Дуейн прокинувся. Він обережно сказав: «Людина щось тобі каже лише один раз – у мене великий рот, а в тебе довга пам'ять! З цього моменту триматиму це в секреті. Так, у мене в цій будівлі живе клієнт». Чому ти питаєш про це? "
  
  
  «Я хочу знати, де розташовані службові входи. Чи можу я увійти через в'їзд у гараж? Де службові ліфти? Перш за все, я маю знати планування квартири. Мені потрібна ваша допомога, Дуейне».
  
  
  "Ви просите мене відвезти вас туди?"
  
  
  "Це правильно."
  
  
  «Пробачся, чувак, - пробурмотів він, - тепер я знаю, що з цього моменту я триматиму язик за зубами!»
  
  
  "Ви знаєте планування квартир H-line?" Я запитав.
  
  
  "Чорт, ти ж знаєш, що я знаю розкладку", - відповів Дуейн, все ще з відтінком похмурості в голосі. «Ці квартири H-лінії всі однакові. В одній із них живе людина. Ten-H. Як щодо того, щоб я намалював вам кілька картинок?
  
  
  «Я заїду за тобою близько восьмої години», - сказав я, ігноруючи його прохання, і поклав слухавку.
  
  
  Я передзвонив до Великого Села. Не даючи йому можливості вибухнути, я сказав: "Сал, зроби ті дві форми", і натиснув на планку відключення телефону, відключивши його гнівні протести.
  
  
  * * *
  
  
  П'ятниця. 7:06 – аеропорт Ла-Гуардія.
  
  
  
  
  Тамар вела поліцейську машину без розпізнавальних знаків, яку залишив нам капітан Мартінсон. За двадцять хвилин їзди до Ла Гуардія я змусив себе розслабитися. За останні два з половиною дні я мав менше чотирьох годин сну. Мої пальці все ще були вологими після того, як я піднімався по укосу моста, що пролягав від однієї будівлі до іншої. Мої плечі та руки були туго скуті тупим болем у перенапружених м'язах, і по всій довжині моєї спини ножова рана горіла, незважаючи на місцеву анестезію, яку лікар застосував перед тим, як зашити її та накласти на пов'язку.
  
  
  Я не просто втомився. Я вигорів. Тим не менш, мені ще потрібно було пройти ще майже п'ять годин у небезпеці.
  
  
  Після цього це вже не має значення. Президент був або живий і неушкоджений, або його стратили б терористи Аль-Асада.
  
  
  12:00. Це був останній термін. Все, що я мав зробити, мало бути зроблено на той час - інакше це не мало б жодного значення.
  
  
  Впавши на переднє сидіння машини поряд з Тамар, я змусив свій розум перейти в альфа-стан, щоб очистити його від незліченних проблем, які переслідують себе в моєму мозку. А потім, коли мій розум очистився, я поринув у короткий, але дуже спокійний сон, спричинений самогіпнозом.
  
  
  Коли ми під'їхали до будівлі аеровокзалу, я залишив Тамар у седані та попрямував до блоку телефонів.
  
  
  Я знову зателефонував до Хоука.
  
  
  "Де ти?" було його перше питання.
  
  
  Лагуардія. Обладнання вже в дорозі?
  
  
  «До цього часу він має бути там. Кур'єрський літак вилетів понад півгодини тому. Ви перевіряли рампу Butler Aviation?
  
  
  "Ще немає. Я дзвоню, щоб повідомити вам адресу, якою я прямую. Але перш, ніж я це зроблю, я хотів би отримати ваше запевнення, що ви не передасте його ФБР або національної безпеки, поки я не впевнений, що тріщина в них ".
  
  
  "Ви думаєте, що з вами щось може статися?"
  
  
  "Це можливо", - визнав я.
  
  
  "Які шанси, що це станеться?" - безпристрасно запитав Хоук.
  
  
  "Чортовськи добре", - сказав я. «Усі шанси на їхню користь. Їх принаймні вісім – можливо, ще більше вони відсиджуються нагорі. Мене попередили. Вони знають, що я йду їм п'ятами. І вони мали час, щоб налаштувати захист від мене”.
  
  
  Я не став додавати, що повністю виснажений як фізично, так і морально. Або що я був поранений. Я не хотів, щоб Хоук відволікав мене від завдання. Він був єдиним, хто мав на це право. У нього не тільки був авторитет, але він також знав, як я планував проникнути в оплот терористів. Він міг легко замінити іншого агента AX, щоб здійснити мій план.
  
  
  Я майже з тривогою чекав, коли він ухвалить рішення.
  
  
  "Як ти втомився, Нік?" – тихо спитав він.
  
  
  Проклятий Яструб! Наче він мав шосте почуття, яке могло читати мої думки.
  
  
  "Я втомився більше, ніж це, сер", - сказав я, уникаючи прямої відповіді.
  
  
  "Переносиш біль?"
  
  
  "Так сер."
  
  
  "Наскільки погано?"
  
  
  Він змушував мене дати собі об'єктивну оцінку. Я не хотів цього робити. Я знав, що якщо я це зроблю, щиро кажучи, мені доведеться попросити заміну.
  
  
  «Мені й раніше було ще гірше, сер». І знову я ухилився від відповіді на його запитання.
  
  
  Він кинув мені велике запитання.
  
  
  "Ви хочете заміну?"
  
  
  Принаймні, він достатньо довіряв моїй думці, щоб дозволити мені прийняти рішення.
  
  
  "Ні, сер", - сказав я чесно.
  
  
  Хоук сформулював питання так, щоб я міг дати йому відповідь. Він міг би запитати мене, чи я думаю, що інший агент AX зможе виконати цю роботу більш ефективно. Щиро кажучи, тут мені довелося б відповісти так. Подумки я переглянув список принаймні з чотирьох інших агентів AX, кожен з яких був досить гарний, щоб довіряти завдання тепер, коли я його підготував. Ніхто з них не потребував сна так гостро, як я. Ніхто з них не був утомленим і пораненим.
  
  
  Моя відповідь Хоуку була правдивою. Заміни не хотілося!
  
  
  Я знову сказав: «Ні, сер, мені не потрібна заміна. Думаю, я впораюсь із цією роботою».
  
  
  «Для мене цього достатньо, – сказав Хоук.
  
  
  Ми відмовилися від цієї теми. Я повідомив йому місце розташування та номер квартири нового притулку Аль Асада. Якби Хоук не отримав звістку від мене до одинадцятої години, федеральні агенти заполонили б усю будівлю. Не те, щоб це принесло користь жертві викрадення. Жодна лобова атака не могла врятувати його живим. Все, що могло статися, - те, що терористи не втекли. Вони були досить фанатичні, щоб убити його та ризикнути своїми шістками.
  
  
  Нашою єдиною і єдиною метою було врятувати життя новому президентові Сполучених Штатів – людині, яка була спікером палати до двох днів тому.
  
  
  Коли ми закінчили розмову, Хоук сказав лише одне слово: "Удачі".
  
  
  Ми знали, що мені це потрібно. Яким би хорошим не був мій план, він все ж таки зводився до того, що одна людина вторглася в цитадель, яку захищали озброєні і зневірені люди, які стріляли на поразку за найменшої підозри. І просто зараз, після моєї останньої спроби, вони були щасливі!
  
  
  Тверезо оцінивши це я поклав трубку і повернувся до седана.
  
  
  
  
  Розділ одинадцятий
  
  
  
  П'ятниця. 7:21 – аеропорт Ла-Гуардія.
  
  
  
  
  Пілот військового літака був агентом AX. Хоук не ризикував, що інші служби намагатимуться взяти мене на себе.
  
  
  Дії говорять набагато голосніше, ніж слова. Це було його запевненням, що він дотримається своєї обіцянки до останньої хвилини.
  
  
  Я не знав імені пілота, але я зустрічався з ним в офісі Хоука кілька разів, коли Хоук інструктував мене про місію.
  
  
  Ідентифікація не була потрібна, і він не намагався представитися. Тхнувши мені важку валізу з чорної тканини, він сказав: «Все тут. Все, що ти просив. Потім, посміхнувшись, він прокоментував: «Це страшенно крута ідея. Чесно кажучи, я ніколи не подумав би про це сам».
  
  
  Я не відповів. Я був надто зайнятий, розстібаючи кришку валізи, щоб перевірити його вміст. Начебто все було, але чи в робочому стані я не дізнався, поки не настав час його використовувати. Мені довелося б беззастережно довіряти співробітникам лабораторії AX, тому що якщо це не спрацює - це означатиме моє життя!
  
  
  Застебнувши кришку, я підняв чемодан, сказав «Спасибі» і приніс сумку седану, що чекав назад. Тамар залишилася всередині та підтримувала робітникам мотор. Я кинув валізу на заднє сидіння. Коли я сів поряд з нею, вона розвернула машину і попрямувала до Вест-Сайду.
  
  
  * * *
  
  
  П'ятниця. 7:43 Манхеттен.
  
  
  
  
  Дуейн чекав у вестибюлі, дивлячись на скляні дверні панелі старої будівлі з коричневого каменю, де він жив. Тамар під'їхала до узбіччя. Я штовхнув двері. Дуейн впізнав мене і поспішив униз довгими сходами. Двох чорношкірих та пуерториканців не було видно. Може, для них був надто ранній ранок. Дуейн зігнув своє худорляве тіло і заліз на заднє сидіння поруч із тканинною валізою. Він не був особливо щасливим при зустрічі зі мною. Він не вдавав, що намагається посміхнутися.
  
  
  * * *
  
  
  П'ятниця. 8:02 61 вулиця на Парк-авеню.
  
  
  
  Ми звернули з Парк-авеню на 61-у вулицю і зупинилися прямо перед білим фургоном, припаркованим біля в'їзду в гараж готелю Джорджіан. Тамар двічі просигналила. Я махнув рукою у відчинене вікно, щоб фургон пішов за нами.
  
  
  Тамар зробила ще один поворот праворуч на Медісон-авеню, фургон був прямо за нами. Ми їхали Медісон-авеню, минули 72 вулицю, повз музей Вітні на 75 вулиці і PS6 на 82 вулиці. Пройшовши кілька кварталів, я звелів Тамарі знову повернути праворуч. Ми зупинилися на тихій вулиці.
  
  
  Я виліз із седана і пішов назад до фургона, який зупинився за нами. Великий Сал відчинив двері і вийшов, блимаючи на сонці.
  
  
  Я оглянув фургон. Це був стандартний фургон Econoline, такий самий, як і десятки тисяч подібних до нього. Єдина різниця полягала у фарбуванні. Цей був пофарбований у білий колір, а з обох боків і ззаду були літери, що означають «РАПТА СЛУЖБА».
  
  
  Була навіть назва компанії та адреса, що було більше, ніж я просив.
  
  
  Це була чудова робота. Набагато краще, ніж я сподівався. Я повернувся, щоб сказати це Великому Селу. Він простяг дві пари білих комбінезонів. Той самий напис - EXTERMINATING SERVICE - був вишитий на спині кожного комбінезону, а поверх кожної нагрудної кишені було вишито ім'я, вишите червоною ниткою.
  
  
  "У вас не було часу намалювати цей напис", - прокоментував я.
  
  
  «Я теж не крав, – сказав Великий Сал. Як і Дуейн, він сьогодні вранці був не в хорошому настрої. Його голос був недружнім і кислим. "Пара моїх хлопчиків підійшли до будинку і мило поговорили з менеджером". Великий Сел без гумору посміхнувся до мене. Я міг зрозуміти, чому більшості людей не подобається, коли він їм усміхається. Звичайного хлопця це налякало б до чортиків. «Він сказав, що з його поверненням не було ніякого поспіху. Він навіть покинув комбінезон безкоштовно».
  
  
  "Ваші хлопчики досить добре говорять", - саркастично сказав я.
  
  
  Великий Сал глянув на мене у відповідь. "Ні, вони мало говорять, але вони дуже швидко передають ідею, розумієте, про що я?" назад. Він розстебнув обладнання та передав його мені. Я перекинув важкий циліндричний контейнер через плече за брезентовий ремінь.
  
  
  Дуейн вийшов на тротуар. Він підвівся поруч зі мною, хитаючи головою.
  
  
  «Чувак, мені просто не подобається ця сцена», - промимрив він майже подумки. "Юсу це зовсім не подобається!"
  
  
  Я теж. Але це треба було зробити. Іншого шляху до них не було.
  
  
  "Ходімо", - знову коротко сказав я. Дуейн знизав плечима і попрямував до службового входу поряд із гаражем.
  
  
  Службовий вхід вів у підвал. Між зовнішніми дверима та внутрішніми дверима був короткий коридор, а біля внутрішнього дверного отвору був напівстовпчик, за яким сидів акуратно одягнений черговий. На ньому була чітко згладжена форма з приколотим до грудей значком, але на поясі у нього не було зброї.
  
  
  т. Він запитливо глянув на нас.
  
  
  "Стермінатори", - сказав Дуейн.
  
  
  Співробітник служби безпеки був чорним. Він глянув на Дуейна суворими очима. Потім він глянув на мене.
  
  
  "Ви не звичайні винищувачі", - підозріло сказав він. "Як так?"
  
  
  Дуейн знизав плечима. «Чуваку, я нічого не знаю. Ми просто отримуємо ім'я та адресу, ми йдемо туди. Ти копаєш?
  
  
  Я грубим голосом огризнувся Дуейну: Давай виберемо звідси все лайно. Я не збираюся битися, щоб не потрапити туди, де вони мене не хочуть. Бос може посперечатися з ними. інші місця, де можна зайнятися цього ранку”.
  
  
  Підозри охоронця частково розвіялися.
  
  
  "Яка квартира?"
  
  
  Дуейн назвав номер квартири свого клієнта та ім'я.
  
  
  "Ten-H", - сказав він. Охоронець перевірив ім'я у своєму головному списку.
  
  
  Неохоче він здався. "Думаю, все гаразд", - сказав він.
  
  
  "Але мені краще спочатку зателефонувати їм, щоб повідомити, що ви збираєтеся нагору".
  
  
  Він тягнувся до телефону, коли я тицьнув йому під ніс автоматичний пістолет Тамари. Він дивився на круглий, загрозливий стовбур «Беретти» 32-го калібру, який знаходився всього за кілька дюймів від його обличчя.
  
  
  "Не чіпай його", - холодно сказав я. Охоронець глянув на мене, в його очах сяяла чиста ворожість. Повільно він забрав руку від переговорного пристрою.
  
  
  Дуейн видав звук.
  
  
  "Відвези його у фургон", - сказав я Дуейну. "Зв'яжи його і залиши позаду".
  
  
  Обличчя охоронця виражало ненависть.
  
  
  "Ти стоїш мені моєї роботи", - сказав він, констатуючи факт, але не просячи жалю. Ця людина мала гордість.
  
  
  Я похитав головою. "Ні я сказав. Все ще тримаючи при собі пістолет, я дістав і показав йому спеціальне посвідчення особи, яке носив із собою з самого початку місії. Він уважно її прочитав. Він подивився на мене".
  
  
  "Це реально?"
  
  
  "Це реально."
  
  
  "Тоді можеш прибрати пістолет", - сказав він. «Я не завдаю тобі жодного клопоту».
  
  
  Я знав, що якби Дуейн відвів його до фургона і зв'язав, я перестраховався б. Але щось в особі цієї людини підказувало мені, що я завдаю їй шкоди як особистості, якщо це зроблю.
  
  
  Я повернув пістолет у кишеню. Охоронець підвівся на ноги.
  
  
  "Сядь", - сказав я. "Я ризикну за тебе".
  
  
  Його очі недовірливо вивчили моє обличчя. "Ти не збираєшся зв'язувати мене?"
  
  
  "Чи повинен я?"
  
  
  Він повільно похитав головою. "Ні. У цьому немає потреби. Всього одне питання. Це має якесь відношення до того, що я читав у газетах про президента?"
  
  
  Я знав, що він мав на увазі вбивство, а не викрадення. Протягом останніх двох із половиною днів новини про викрадення спікера палати переховувалися від преси. Ніхто не знав, скільки ще пройде, перш ніж історія викриється. Тим часом прес-секретар президента повідомляв репортерам, що через суворі заходи безпеки новий президент перебуває в Кемп-Девіді і не з'являтиметься на публіці або в приватному порядку, доки події не вщухнуть. Щодо громадськості, то ніхто не знав про викрадення Аль Асадом людини, яка тепер обіймала посаду головного виконавчого директора Сполучених Штатів.
  
  
  «Вірно, – сказав я.
  
  
  Охоронець сів у своє крісло. "Просто скажи мені, чим я можу допомогти", - сказав він холодними очима. «Я був у Намі з піхотною частиною».
  
  
  "Просто роби свою звичайну роботу", - сказав я йому. "І спасибі."
  
  
  Він знизав плечима. Ми з Дуейном залишили його сидіти там, поки йшли коридором до службового ліфта.
  
  
  * * *
  
  
  П'ятниця. 8:51 Верхній Іст-Сайд. Манхеттен.
  
  
  
  
  Квартирник на Манхеттені – дивна порода. Коли справа доходить до захисту свого житла, він піклується про безпеку більше, ніж будь-хто у світі. Два замки на його двері – це нормально, три – частіше. Електронна сигналізація також дуже добре продається.
  
  
  Мешканець квартири в Нью-Йорку має повне право боятися. Зломи для нього – нормальний спосіб життя. Він живе у щоденному страху, що це станеться з ним особисто. Щодня у газетах друкуються криваві історії про злам квартир. Результат - грабіж, вбивство та зґвалтування. Кожен житель Нью-Йорка має друзів, чиї квартири були пограбовані. Декілька разів. Його страхові ставки високі – якщо він зможе отримати страховку – тому що практично в жодному разі не було повернення того, що було вкрадено.
  
  
  Середня квартира в Нью-Йорку замкнена, замкнена на замок і ще раз замкнена. Спочатку стандартний комбінований дверний замок та ручка-засувка. Потім є замок із ригелем та окремим ключем. Між замком з ригелем і дверним замком ви знайдете поліцейський замок Fox, який утримує міцну сталеву планку між дверима та металевою пластиною, втопленою в
  
  
  підлогу, щоб ніхто не міг розбити двері, не використовуючи сокиру, або пропалити дорогу ацетиленовим пальником.
  
  
  З зовнішнього боку двері замки часто оточені сталевою накладкою, щоб запобігти їх вириванню з дверей за допомогою знімача. У болтів, що кріплять пластину до дверей, немає шліцевих головок.
  
  
  Будинок нью-йоркця – це не лише його замок, це його фортеця. Коли він усередині, ніхто не може дістатися до нього, з усіма засувами, ґратами та ланцюговими замками, які він поставив на свої двері.
  
  
  Якщо ви хочете потрапити усередину, обман – єдиний спосіб. Він ніколи не відчинить свої двері, не перевіривши спочатку в вічко, хто це. Навіть у цьому випадку він не впустить вас. Він відчинить двері тільки на ширину, дозволену захистом ланцюга, щось на зразок трьох дюймів.
  
  
  І він навіть не відчинить двері тому, кого не знає.
  
  
  Є лише один виняток із правила.
  
  
  Жителі Нью-Йорка не лише ведуть постійну оборонну битву проти грабіжників, а й ведуть нескінченну війну проти іншого ворога.
  
  
  Таргани.
  
  
  Немає таунхауса, багатоквартирного чи багатоквартирного будинку – незалежно від того, наскільки вони нові – без тарганів. Тараканів у тисячу разів більше, ніж мешканців Нью-Йорка! Вони розмножуються на кухнях та у підвалах ресторанів, закусочних та кафе, які кишать по всьому місту. Вони розмножуються у смітті, у підвалах та в самих стінах будинків.
  
  
  Знесіть стару споруду, щоб збудувати нову, і таргани втечуть у будівлі з обох боків. Побудуйте будівлю, і миттєво таргани знову повернуться.
  
  
  Атавістична ненависть і інстинктивна відраза до тарганів сягає корінням у початкову передісторію людини, оскільки тарган - єдина наземна істота, яка залишалася незмінною за мільйони років з моменту зародження життя на цій планеті. Самка плотви відкладає сотні яєць щоразу, коли кидає їх. Всього за кілька днів кожна нещодавно вилупилася самка плотви може скинути сотні власних яєць!
  
  
  Дайте їм половину шансу і вони затоплять вас. Ось чому винищувач - єдина людина, яку радий бачити кожен мешканець Нью-Йорка.
  
  
  Він єдина людина, якій вони без запитань відчинять свої двері. Він єдина людина, яка має автоматичний вхід у кожну квартиру в місті.
  
  
  Ніхто ніколи не ставить під сумнів його повноваження. Його форма та циліндричний контейнер з розпилювачем відкривають для нього двері всюди. Ось чому «спеціальне обладнання», яке я попросив надати мені Хоука, було розпилювальним насосом винищувача тарганів
  
  
  Тільки цей помпа не містив інсектициду.
  
  
  Рідина в ньому була стиснутим газом, розробленим фахівцями лабораторії AX, який діяв миттєво. Одного вдиху - навіть найслабшого - вистачило, щоб вирубати будь-кого, принаймні, на двадцять чотири-тридцять шість годин!
  
  
  Форма винищувача була моєю перепусткою до квартири, яку тепер займають фанатики Аль Асада. Як тільки я потраплю всередину, газ у розпилювальному насосі стане найефективнішою зброєю, яку я зможу використати проти стільки супротивників! Для моєї ж безпеки була мініатюрна маска, яка ледве закривала мої ніздрі.
  
  
  * * *
  
  
  На цей момент ліфт досяг дванадцятого поверху. Дуейн спітнів. Я уважно спостерігав за ним краєм ока і вирішив.
  
  
  У цей момент він був для мене гіршим, ніж марним. Я знав, що ні в якому разі не зможу від нього залежати. Те, про що я підозрював раніше, тепер стало в моїй голові впевненістю. Дуейн був наркоманом!
  
  
  Він підсів на цю звичку! Незважаючи на його протести з приводу того, що він не вживає героїн, щодо його нервових жестів і посмикувань, а також по поту, що виступає на його обличчі, я міг зрозуміти, що йому потрібні ліки - і вони йому дуже потрібні прямо зараз.
  
  
  Двері відчинилися. Дуейн почав рухатися. Я схопив його за руку, крокуючи повз нього в коридор.
  
  
  "Залишайся", - сказав я, вкладаючи пістолет Тамар у його руку. «Віднеси це дівчині в машині. А потім забирайся звідси до біса!»
  
  
  Востаннє я побачив його обличчя, паралізоване страхом. Двері ліфта зрушили, відрізаючи його від мене.
  
  
  Я пішов коридором з важкою каністрою на лівому плечі.
  
  
  
  
  Розділ дванадцятий
  
  
  
  Я знав, що вони спостерігають за мною через вічко. У них, певно, був чоловік, який стежив за коридором, щоб побачити, хто вийшов із ліфтів. Після того, що мало не сталося на 56-й Іст-стріт, я був упевнений, що вони будуть пильнішими, ніж будь-коли, а тут, у багатоквартирному будинку, вони не зможуть виставити охорону в коридорі, не привертаючи уваги.
  
  
  Я підійшов до дверей і зателефонував. Вони змусили мене почекати хвилину, перш ніж відкрити його, вдавши, що хтось мав прийти
  
  
  з іншої кімнати, щоб відповісти на дзвінок. Я весь час знав, що мене ретельно вивчають.
  
  
  Двері прочинилися на кілька дюймів, наскільки вистачало мідного ланцюга.
  
  
  "Це хто?"
  
  
  "Винищувач", - хрипко сказав я.
  
  
  "Одну хвилину будь ласка."
  
  
  Двері зачинилися. Я почув приглушені голоси, а потім двері прочинилися.
  
  
  Переді мною стояв смаглявий юнак років двадцяти з невеликим. Він був одягнений у вільну білу сорочку та темно-сірі штани, які йому не пасували. Його чорні вуса зникли у триденному зростанні густої чорної щетини.
  
  
  "Ми не викликали винищувача", - сказав він із сильним акцентом. Його очі підозріло вивчили мої.
  
  
  Я знизав плечима. «Все, що я знаю, це те, що ти у моєму списку на ранок. Може хтось помилився».
  
  
  Витягнувши з нагрудної кишені комбінезона аркуш паперу, я вдав, що дивлюся на нього. "Ось що тут написано", - сказав я йому, засовуючи папір назад у кишеню. «Дванадцята година ранку. П'ятниця, ранок».
  
  
  Я почав відвертатися. "Якщо ви, люди, не хочете, щоб це місце було знищено, це не моя турбота".
  
  
  Він був у скрутному становищі. Він знав, що відмовитися від винищувача тарганів буде дивною поведінкою. Він не хотів привертати увагу до квартири 12-го.
  
  
  «Заходьте», - сказав він, нарешті зважившись. Він широко відчинив двері. Я ввійшов.
  
  
  "Де кухня?" Я запитав.
  
  
  Він зробив жест.
  
  
  Я вийшов із фойє у вітальню. Двоє чоловіків сиділи, розтягнувшись у кріслах. Один курив цигарку. Він вороже дивився на мене крізь густий дим. Я вловив характерний запах тютюну Gauloise. Гострий, майже їдкий аромат нагадав мені кафе Алжиру та Марокко. Чоловіки в кафе дивляться на незнайомців із тією ж підозрілістю та ворожістю, що й він зараз. Кожен, хто не був другом, був ворогом.
  
  
  Двоє чоловіків стояли біля панорамних вікон, що закривали дальній кінець стіни вітальні. Штори були майже повністю задерті. Один із чоловіків стояв перед вузькою щілиною, дивлячись униз на вулицю дванадцятьма поверхами нижче в потужний бінокль ВМФ. Інший чоловік повернувся і витріщився на мене, коли я йшов на кухню.
  
  
  У кімнаті було відчуття напруження. Начебто всі четверо були налаштовані до краю. Начебто вони просто чекали чогось, що підштовхне їх до насильства. Начебто вони хотіли позбавитися розчарування шляхом вбивства. У цій кімнаті витала смерть.
  
  
  На кухні троє чоловіків сиділи за столом над рештою сніданку. Брудний посуд був складений один на інший. Коли я зайшов до кімнати, вони подивилися на мене, і в їхніх очах була така сама підозра і така ж ворожість, що й інші.
  
  
  Чоловік, що відчинив мені двері, йшов мені п'ятами.
  
  
  «Це винищувач тарганів», - сказав він тоном, що майже вибачається.
  
  
  Один із чоловіків за столом загарчав арабською. Ти дурний, Машире. Він міг бути будь-яким. Ти надто ризикуєш».
  
  
  Один із чоловіків увійшов із вітальні. Він підійшов до мене, не зупиняючись, поки не опинився за мною від мене. Я вловив різкий запах тіла. Він не тільки не голився, а й не мився кілька днів. Не посміхаючись, він уп'явся мені в обличчя і загарчав арабською: «Твоя мати - гнойова блудниця диких ослів! Твій батько був хворим на шакал! А ти сам - смердючий содомит і педераст!
  
  
  Я не дозволив собі дати йому зрозуміти, що знаю арабську. Я посміхнувся до нього.
  
  
  «Ти маєш говорити зі мною англійською, Чарлі, – сказав я. "В чому справа? В інших кімнатах теж є таргани?
  
  
  Він випустив ще один потік мерзенних арабських образ, все ще сердито дивлячись мені в очі. Якби він сказав ці слова будь-кому, хто знав арабську, вони б спробували вбити його прямо зараз. Я просто знизав плечима і повернувся до людини, яка мене впустила.
  
  
  "Що він говорить?" Я запитав. «Я не можу виконувати свою роботу, якщо не знаю, у чому скарга».
  
  
  «Він не говорить арабською, Суліман, - сказав Машир. "Якби він це розумів, він би спробував перерізати тобі горло".
  
  
  Суліман знизав плечима. "Це не має значення. Тобі не слід було впускати його».
  
  
  Вони говорили арабською. Двоє за столом стежили за кожним словом. Я стояв і дивився на одного, потім на іншого, ніби був зовсім спантеличений.
  
  
  «Я не міг відмовити йому, – заперечив Машир. "Це викликало б коментарі".
  
  
  "Ми не можемо дозволити йому піти", - сказав Суліман.
  
  
  «Звичайно, ні, – погодився Машир. "Бачити так багато іноземців в одній квартирі, безумовно, змусить його заговорити".
  
  
  Заговорив один із чоловіків за столом.
  
  
  "Убий його", - сказав він. "Вийми його з кімнати і вбий.
  
  
  "Пізніше", - сказав Машир. «Коли ми вб'ємо нашого бранця».
  
  
  Слова вдарили мене, як удар молотка: коли ми вбиваємо нашого бранця! Вони не мали наміру відпускати президента! Вони вже ухвалили рішення, що відповіддю нашого уряду буде відмова виконати їхні вимоги. Вони чекали лише дванадцятої години, перш ніж убити його!
  
  
  Вони говорили вільно, цілком переконані, що я не розумію жодного слова з їхніх слів. Я повернувся спиною до всіх чотирьох і сів навпочіпки, ніби хотів заглянути під раковину. Я відчинив двері шафи. Я швидко натягнув мініатюрний протигаз на ніздрі, притиснувши гумові краї до носа та верхньої губи. Клей щільно прилип до моєї шкіри, утворюючи герметичне ущільнення.
  
  
  Не знайшовши часу піднятися, я повернув сопло розпилювача так, щоб воно було звернене в їхньому загальному напрямку, і натиснув на спусковий важіль.
  
  
  Пролунало слабке шипіння, звук, який я ледве чув. А потім, майже миттєво, коли стиснутий газ ринув у кімнату, краєм ока я побачив, як двоє чоловіків за столом різко впали вперед, їхні голови сильно вдарилися об тарілки зі сніданком перед ними.
  
  
  Машир і Сулиман через секунду впали на підлогу, обм'якші, мов маріонетки, з яких недбало впустили мотузки.
  
  
  Я встав.
  
  
  З іншої кімнати хтось крикнув: Що сталося? Що за шум? Суліман? Машир?
  
  
  "Приходьте швидше!" - крикнув я арабською.
  
  
  Я почув кроки, що наближаються.
  
  
  Я зустрів його біля дверей із бризками газу в обличчя. Він був одним із тих, хто був біля вікна. Той, хто дивився на мене. Газ вдарив його вщент. Він закотив очі, похитнувся і впав нічком. Його ноги стирчали до іншої кімнати.
  
  
  Хтось видав застережливий крик. Я почув, як з гуркотом відчинилися двері спальні, і коридором почулися кроки, приглушені килимом.
  
  
  "Обережно!" Голос прокричав попередження арабською. "У нього є якась зброя!"
  
  
  Коридором почулися нові кроки. У вітальні продовжувався збуджений лепет нерозбірливої тиради та крику. Мені хотілося побачити, що діється. Я ще не знав, скільки терористів Аль-Асада залишилося.
  
  
  Один голос істерично здійнявся над рештою. «Не залишайте бранця одного! Якщо він піде за ним, вбийте людину! Ви розумієте? Вбийте бранця!»
  
  
  Це було! Я не міг більше чекати. Коли балончик стукав по моєму стегну, тонка трубка довгої форсунки простяглася попереду мене, і, утримуючи пальцем спусковий важіль, щоб розпорошувати гази попереду мене, я вибіг у вітальню.
  
  
  Один із них встиг вистрілити в мене. Він схибив. Я розвернувся якраз вчасно, щоб упіймати людину, яка стрибнула на мене з ножем у руці. Газ потрапив у нього на півдорозі. Він приземлився зім'ятою, несвідомою купою біля моїх ніг.
  
  
  Я хотів би заблокувати спусковий гачок і викотити бак на середину кімнати, але на механізмі не було фіксатора. Довелося тримати рукою.
  
  
  Присівши на підлозі за кріслом, я чекав. Подумки я порахував. Четверо на кухні, лишилося троє. Двоє із трьох впали. Де був останній чоловік – той, хто стріляв у мене?
  
  
  А скільки їх було у спальні із бранцем?
  
  
  Час був закінчений. Мені довелося дістатися до охоронців у спальні, поки вони були збентежені, перш ніж вони змогли зібратися з силами.
  
  
  Я ризикнув. Піднявшись на ноги з розпилювачем в одній руці, готовий випустити ще один потік, я ступив на середину підлоги у вітальні.
  
  
  Нічого не трапилося.
  
  
  Я озирнулася, рахуючи тіла. Один лежав біля входу до кухні. Другий чоловік все ще згорнувся клубочком на підлозі, де він приземлився, коли намагався напасти на мене своїм ножем. Третій чоловік – де він був?
  
  
  Я нарешті побачив його. У дальньому кінці кімнати, майже приховане фіранками вікон у підлогу, його тіло лежало нерухомо на автоматі Калішнікова. Він мав лише час, щоб вистрілити в мене, перш ніж газ потрапив у нього.
  
  
  Я закінчив їх усіх.
  
  
  Або я?
  
  
  Я обережно рушив у бік коридору, що веде до спальні. У вітальні ще може бути один, якого я не бачу. Або один із них може сховатися. Я не мав часу їх перевірити.
  
  
  Я повернувся і побіг коридором. Я швидко перевірив дві спальні, в яких, як я знав, не тримали в'язня. Я хотів знати, чи був там хтось із терористів.
  
  
  Обидва вони були порожні. Так були сполучні ванни.
  
  
  Я перевірив гостьовий санвузол. Порожньо.
  
  
  Тепер я повернувся до дверей кімнати, де тримали президента.
  
  
  Я не наважився повернути ручку. Я згадав, який наказ охоронцям був: "Якщо він піде за ним, вбийте людину!"
  
  
  Я тихенько опустився на підлогу на коліна, намагаючись побачити, чи достатньо місця між нижньою частиною дверей та підвіконням, щоб я міг вставити кінчик насадки. Якби я міг це зробити, я міг би окропити кімнату газом і нокаутувати охоронців, перш ніж вони дізнаються, що відбувається. Газ не був смертельним. Все, що для цього потрібно, - це залишити їх непритомним на двадцять чотири-тридцять шість годин.
  
  
  Значить, це не зашкодить і президентові.
  
  
  Місця практично не було. Нижній край дверей фактично притиснув високий ворс килимового покриття від стіни до стіни. Я опустився на обидва коліна і притис голову до підлоги, намагаючись засунути чвертьдюймовий наконечник розпилювача під двері.
  
  
  Мідна трубка обережно дряпала нижню частину дверей. Це був найслабший зі звуків, але я зупинився і почекав, моє дихання стало поверхневим, повільними вдихами через напруження, що накопичилося в мені. Кожен нерв був на межі.
  
  
  Нічого не трапилося.
  
  
  Вкотре став проштовхувати латунну насадку під двері, намагаючись потрапити до кімнати.
  
  
  А потім раптово двері відчинилися і відчинилися одним швидким рухом.
  
  
  Я ледве встиг побачити руку, що опускається. У руці був пістолет, а над ним ширяло божевільне обличчя.
  
  
  Ніби в надповільному русі все, що сталося зі мною за цю частку секунди, здавалося, відбувалося у вічності. Кожен рух був схожий на довгий плавний балетний рух, що виконується під водою.
  
  
  Я спробував підвестися на ноги, відкинутися назад від удару.
  
  
  Пістолет і рука, що його тримала, плавно вислизнули з поля мого зору. Моя голова відвернулася від зброї. У поле зору з'явилося коліно і потрапило мені під підборіддя. Моя голова закружляла вгору і вбік.
  
  
  Все ще найповільнішим з повільних рухів, рух руки, кисті та пістолета вниз знову повернулося мені в поле зору, стаючи все більше і більше, поки не заповнило мій погляд від горизонту до горизонту. Величезний кулак, пістолет і білі напружені суглоби невблаганно метнулися до мого черепа.
  
  
  Мене огорнула темрява, освітлена точками яскравих спалахів малинового та яскраво-білого кольору, як електронний стробоскоп, що швидко миготить у пустельній ночі.
  
  
  На одну мілісекунду я відчув, як м'язи раптово і мимоволі розслабилися, а потім я так глибоко поринув у темряву, що більше не знав.
  
  
  * * *
  
  
  П'ятниця. 10:42 Квартира 12-Н. Верхній Іст-Сайд.
  
  
  
  
  Обличчя, що вимальовувалося переді мною, було темним, із сильною щетиною та дводенною бородою. Наче я дивився на це на гігантський кіноекран із першого ряду. Я міг бачити кожне волосся у величезному розмірі.
  
  
  Під гачкуватим семітським носом були вуса, а обличчя було овальним, зі слабким скошеним підборіддям.
  
  
  Потім обличчя відсунулось, і я побачив важке грушоподібне тіло, на якому воно лежало.
  
  
  Сахріф ас-Саллал! Лідер Аль Асада.
  
  
  Я ніколи не очікував побачити його. Не в такій ситуації. Звичайно, він повинен знати, що він та його люди ніколи не зможуть втекти з цього останнього притулку. Чи вважав він інакше? Якщо він цього не зробив, якби він знав, що не зможе втекти, це могло означати тільки те, що він очікував на смерть - що він свідомо шукав мучеництва.
  
  
  Карі очі не переставали дивитись на мене. Тепер він сказав: "Ти прокинувся?"
  
  
  Мені не треба було відповідати.
  
  
  Я бігав очима по кімнаті. Я повернувся до вітальні, лежачи на величезному дивані зі зв'язаними руками та ногами. Мініатюрний протигаз зник з мого обличчя. Я відчув різкий запах аміаку, який вони підібгали мені під ніс, щоб повернути мене до тями.
  
  
  Шариф аль-Саллал стояв з мене. Приблизно за десять футів від мене, тримаючи автомат, націлений мені в живіт, був терорист. Його біла сорочка була мішкуватою посередині. Його чорні штани тримав зав'язану краватку. Вони були зморшкуваті й надто довгі для нього, провисали над черевиками. Як і інші, йому треба було поголитися. І, як і в інших, він мав дикий, нещадний погляд.
  
  
  Саллал говорив серйозно, його голос був високим для людини з такою самою статурою, як і він сам.
  
  
  «Мені сказали, що ви Нік Картер. Це правда?"
  
  
  "Так." Цікаво, звідки взяв цю інформацію.
  
  
  Він потер щетину на обличчі правою рукою. Неголеність, але безбородість здавалася символом палестинських партизанів. Ясір Арафат задав їм стиль, як борода Фіделя Кастро була символом
  
  
  для латиноамериканських революціонерів
  
  
  Він звернув на мене серйозні погляди.
  
  
  "Ви єврей, Картер?"
  
  
  Що це за питання, чорт забирай?
  
  
  Я похитав головою. "Ні."
  
  
  Аль Саллал здавався спантеличеним. "Тоді чому ви боретеся за них?" він запитав. «Чому ви виступаєте проти долі людей, які виборюють свою землю?»
  
  
  Я був спантеличений, поки не зрозумів, що він мав на увазі палестинських біженців, а не ізраїльтян.
  
  
  «Аллах обіцяв нам нашу Власну землю», - сказав він наспів, переключившись на арабську, і в його очах з'явився фанатичний блиск. «Я був посланий Самим Аллахом, як новий Пророк, щоб вести мій народ у священному Джихаді проти невірних євреїв! Ми вб'ємо їх! Кожен із них! Нікого не помилують! Не лише людей, а й дітей, бо вони виростають чоловіками! Не лише діти, а й жінки та дівчатка, бо вони народжують чоловіків! Буде кровопролиття від Тель-Авіва до Єрусалиму! Від Сирії до Синаю! Це земля, яка по праву належить нам! Вона може бути очищена лише кров'ю проклятих ізраїльтян! »
  
  
  У куточках рота аль Саллала почала накопичуватися слина, поки він продовжував. Арабська - це мова поетичної «Тисячі та однієї ночі». Це мова, покликана розпалити пристрасті чоловіків красою своїх образів. Слова утворюють ритмічний спів, який забирає слухача геть, так що він керується своїми емоціями, а не розумом.
  
  
  Це мова чудових ступенів, перебільшень та перебільшених метафор. Це драматично і барвисто, і лайка арабською робить лайку будь-якою іншою мовою нудною і неживою.
  
  
  Араби захоплюються ораторами. Шаріф аль-Саллал був одним з найкращих, що я коли-небудь чув - і я чув їх від Рабат до Дамаску. Я легко міг уявити, як він кричить навколишньому натовпу біженців з шаленими очима на ринку в Бейруті або Аммані, несучи їх разом із собою в повінь лише силою і хвилюванням своїх слів.
  
  
  «Ми рознесемо слово Корану до кожного села! Ми принесемо смерть кожному невірному, який своєю присутністю осквернить нашу святу землю Палестини! Країна буде нашою! Аллах обіцяв це. У двадцять восьмій сурі Корану – це ті самі слова! "
  
  
  Він заплющив очі і сказав: «Аллах, котрий дав вам Коран, поверне вас на вашу батьківщину!»
  
  
  У своїй уяві я чув голос Тамар, коли вона повторювала ті самі слова ще у Вашингтоні. Це здавалося вічністю тому. Але це було тільки минулого вівторка ввечері.
  
  
  Шаріф аль-Саллал замовк.
  
  
  Він дивився на мене згори донизу. Я міг прочитати свій смертний вирок у його очах.
  
  
  Перш ніж він зміг заговорити, я різко втрутилася. "Чому ти повернувся сюди?" - сміливо запитав я, ризикнувши тим, що Аль Саллала не було у квартирі, коли я увійшов.
  
  
  "Щоб показати моїм послідовникам меч Аллаха", - просто відповів він.
  
  
  Я був спантеличений. Що це за натяк?
  
  
  "Меч Аллаха?" Я запитав.
  
  
  У відповідь аль Саллал відвернувся. Він пішов у куток кімнати і підняв якусь річ.
  
  
  "Цей!" - вигукнув він з тріумфуванням, розгортаючи тканину, що оточувала предмет.
  
  
  «Ось! Меч Аллаха!
  
  
  Ятаган, який він підняв, спалахнув у бою, його лезо виблискувало з полірованої сталі. Рукоятка і рукоятка були прикрашені рубінами та смарагдами. По металу клинка було нанесено тонке гравіювання.
  
  
  "Меч Аллаха!" - крикнув він знову, його голос піднявся до крику.
  
  
  Ця людина була повним божевільним, бранцем власних розмов і найнадійнішим зі своїх послідовників!
  
  
  Саллал подивився на мене через кімнату. "Він повинен пити кров невірного!"
  
  
  Я почав розуміти, що він задумав для мене, і це мені зовсім не сподобалося.
  
  
  Саллал підійшов до дивана і глянув на мене зверху вниз. Я міг зрозуміти, чому його послідовники поступалися його особистості. Цей чоловік випромінював харизму пригніченого насильства. Він випустив хвилі явної ворожості та гніву, які найбільше привабили б людей, розчарованих життям у злиднях.
  
  
  У правій руці він стискав ятаган. Тепер він опустив кулак і спрямував лезо мені в горло. Він повільно опустив лезо, поки вістря не торкнулося шкіри мого горла.
  
  
  Примушуючи себе зберігати спокій, я сказав арабською: «Те, що ти збираєшся зробити зі мною, осквернить меч Аллаха. Чи не могли б ви накласти на нього прокляття?
  
  
  Я застав його зненацька. Його очі розширились. Він послабив тиск леза на моє горло.
  
  
  "Що ви маєте на увазі?"
  
  
  "Меч Аллаха носив сам Пророк", - вказав я. "Він пив кров тільки в бою".
  
  
  На мить Аль Саллах
  
  
  Я замислився над тим, що сказав. Потім він тверезо кивнув головою. "Ви маєте рацію. Тільки у бою».
  
  
  Він відвів лезо від мого горла. Я тяжко проковтнув. Ця людина була божевільною, але в ній залишалося достатньо розуму, щоб вона могла мислити логічно.
  
  
  "Ми боротимемося", - просто сказав він. «Так. Ми боротимемося».
  
  
  Я сміявся з нього.
  
  
  "Що це буде за бій?" - насміхався я. «Я пов'язаний по руках і ногах, і я не маю зброї, якою можна було б захищатися. Ти знущаєшся над мечем Аллаха!
  
  
  Слова проникли йому в шкуру.
  
  
  Лезо ятагана спалахнуло в повітрі, прагнучи опуститися на мене, перш ніж я встиг зітхнути. Гострий край леза першим прорізав мотузки, що утримують моє зап'ястя, другий розрізав мотузки на моїх кісточках. Повністю розірвані кайданки впали.
  
  
  Повільно, розтягуючи м'язи, я сів.
  
  
  "На ноги!" – наказав аль Саллал. Я встав.
  
  
  Охоронець через кімнату підняв автомат вище, прицілив дуло в мене. Я був певен, що він поставив важіль селектора на автоматичний вогонь.
  
  
  "У мене немає зброї", - нагадав я аль-Саллалу.
  
  
  Сахріф аль Саллал промимрив прокляття. Приставивши вістря шаблі до мого горла, він вигукнув наказ стражникові.
  
  
  «Клянуся бородою пророка, дістань йому меч!»
  
  
  Охоронець не вагався жодної секунди. Найменша забаганка Шаріфа аль Саллала була його наказом. Він вибіг із кімнати. За мить він повернувся з другим ятаганом.
  
  
  Це було просте лезо, але коли він простягнув його мені, я помітив, що лезо було нещодавно заточене до гостроти гоління. Я підняв його у руці. Він мав пристойний баланс. Я глянув на лезо, а потім на аль-Саллала, запитливо піднявши брову.
  
  
  Він кивнув головою. «Так. Ми збиралися використовувати його, щоб убити вашого президента. До сьогоднішнього ранку, коли кур'єр із моєї штаб-квартири в Дамаску приніс мені це». Він тримав у руці прикрашений дорогоцінним камінням ятаган.
  
  
  Знову в його очах спалахнуло наростаюче божевілля, коли він дивився на оголену сталь у руці.
  
  
  Він відійшов від мене.
  
  
  "Тепер, - сказав він, - тепер меч Аллаха питиме кров невірного в битві".
  
  
  Без попередження він замахнувся на мене.
  
  
  Він мало не застав мене зненацька. В останню секунду я відскочив, ледве уникнувши удару.
  
  
  Мої м'язи були жорсткими через те, що були пов'язані. Кровообіг у моїх руках і ногах був млявим. Минулої ночі в мене все боліло. У мене боліла рана на спині. Я відчував, як рвуться шви, коли різко відскакував від Аль Саллала.
  
  
  Він двічі замахнувся на мене, спочатку лезо торкнулося мого живота, а потім, наприкінці короткого помаху, швидко повернув лезо і завдав удару ззаду в обличчя.
  
  
  Ятаган має довгий і глибокий згин із опуклим краєм, загостреним до мікроскопічної товщини. Хороше лезо з дамаської сталі можна загострити настільки гостро, що їм можна буде голитися так само щільно, як бритвою для перукаря.
  
  
  Дуель на ятагані не схожа на фехтування на рапірі чи епеї. Це більше схоже на шаблю, хоча з ятаганом це удар, що рубає, який завдає шкоди. Ви також можете використовувати точку. Обидва смертельні.
  
  
  Клинок Шаріфа аль Саллала був виготовлений із кращої дамаської сталі. Лезо, яке я мав, порівняно з ним було неякісним.
  
  
  Він знову замахнувся на мене. – я відчайдушно парирував. Сталь дзвеніла дзвінкими ударами, коли леза щоразу врізалися один в одного.
  
  
  Саллал крок за кроком водив мене по кімнаті. Коли я відступав, мені доводилося стежити за меблями. Одна помилка, посковзнутися чи нерівність, яка вивела мене з рівноваги, могла означати для мене миттєву смерть. Саллал був чудовий з ятаганом.
  
  
  Він знав, наскільки він добрий. Я бачив шалений блиск у його очах, коли він нападав знову і знову. З зростаючим болючим почуттям я зрозумів, що він грає зі мною, грає в гру для своєї злої розваги, весь час знаючи, що він може відвести мене в будь-який час, коли захоче!
  
  
  Я відступив більше. Краєм ока я бачив охоронця. Він був у кутку кімнати, де він мав бути осторонь. Його гвинтівка все ще була націлена на мене.
  
  
  Я насмішкувато звернув на нього увагу аль-Саллала.
  
  
  «Тобі потрібен чоловік, який вистрелить мені в спину, щоб ти міг мене перемогти?» - глузливо спитав я. «А якщо я тебе порану – він уб'є мене? Що це за хоробрість?
  
  
  Обличчя Шаріфа спотворилося від гніву.
  
  
  "Мені не потрібна допомога!" – крикнув він мені.
  
  
  «Ви ображаєте меч Аллаха!» Я посміхнувся з нього, у мене перехопило подих. "Його тримає боягуз".
  
  
  Шариф знову прокляв мене.
  
  
  «Чи достатньо вам сміливості сказати йому, щоб він поклав гвинтівку?» - Запитав я. "Чи ж усі слова брехливі?"
  
  
  Покажи мені, Саллале! Розмови для жінок, а не чоловіків! "
  
  
  Аль Саллал, не повертаючи голови, закричав на охоронця. «Поклади гвинтівку! Мені не потрібно, щоб ти мене захищала!
  
  
  Невпевнено охоронець поволі опустив пістолет.
  
  
  "Він все ще тримає його", - різко вказав я аль Саллалу. «Навіть твоя власна людина не вірить, що ти достатньо хоробрий, щоб боротися зі мною без її захисту!»
  
  
  Голос Шаріфа здійнявся до шаленства.
  
  
  "Я каструю тебе!" – крикнув він охоронцеві. "Прибери гвинтівку!"
  
  
  Охоронець клацнув важелем запобіжник і нахилився вперед, щоб поставити гвинтівку на підлогу. У той момент, коли його тулуб був під кутом до підлоги, з витягнутою головою, я стрибнув повз Аль Саллала, щосили розмахуючи ятаганом.
  
  
  Лезо блиснуло вниз з усією силою, яку я зміг зібрати в спині та руці. Гострий край упирався в шию охоронця, ніби ніж м'ясника, реберний суглоб, що рубає, розрізав між двома хребцями, перерізав спинний мозок, шийні сухожилля і трахею одним ударом!
  
  
  Його голова впала з його тіла, як стигла диня, що впала з лози. Кров ринула з перерізаних артерій і вен, розбризкуючи яскраво-червоні подагри під час падіння.
  
  
  Я розвернувся, щоб зустріти шалену атаку Шаріфа. Він видав лютий крик і стрибнув на мене, його ятаган перетворився на вихор яскравої небезпечної сталі, що блиснула навколо моєї голови. Я парирував удар за ударом, поки моя права рука не здавалася онімілою і майже марною.
  
  
  На підлозі, сліпо дивлячись на нас, відрубана голова стражника лежала за кілька футів від його тіла – гротескний, жахливий глядач нашої битви.
  
  
  Кров текла по моїй спині там, де розійшлися шви на ножовій рані Хатіба. М'язи плеча і руки, вже змучені зусиллями останніх двадцяти чотирьох годин, відмовлялися працювати довше.
  
  
  Аль Саллал зло поранив мене по ногах. Я відскочив убік і знову стрибнув назад, щоб кинутися на підлогу, бо його удар ззаду мало не відрубав мені голову! Щоразу мої парирування виявлялися надто пізніми. Наші клинки дзвінко стикалися один з одним знову і знову, і щоразу аль Саллал відганяв мене назад.
  
  
  Коли він боровся, з його губ ринув рівний спів арабською. Шаріф аль-Саллал загубився в якомусь власному внутрішньому світі, шукаючи божевільного задоволення вбити невірного ворога, пропонуючи свою власну смерть, якщо він буде переможений. Смерть у бою відправляє мусульманського воїна у рай.
  
  
  Я відчайдушно ухилився від його рубаючої атаки, що рубає, використовуючи крісло як захист. Я відскочив від нього, коли аль Саллал змахнув ятаганом як несамовитим сталевим ланцюгом.
  
  
  На цей час я майже не міг бачити. Моя голова хворіла на удар прикладом пістолета, який мене нокаутував. Мої очі бачили Саллала лише крізь серпанок подвійних образів, спалахів яскравості та крихітних затемнень, спочатку в одному оці, а потім в іншому.
  
  
  Я не знав, скільки ще можу захищатися. Саллал набагато краще грав із ятаганом, ніж я. Наче він народився з проклятою зброєю в руці і провів все життя, вдосконалюючи ритм атаки та контратаки.
  
  
  Коли він підняв свій ятаган для наступної серії атак, я пірнув у труп мертвого палестинця, що безголового розкинувся за десять футів від нас. Поруч була автоматична гвинтівка, яку він ніс. Це була єдина зброя у полі зору.
  
  
  Саллал побачив мій намір і відреагував майже так само швидко, як і я. Він стрибнув за мною, його шабля розгойдувалася, коли він вигукував ім'я Аллаха. Він прокричав це вголос так, як великі полчища Мухаммеда, пройшовши через безплідні пустелі Сахари! Як вони це зробили, коли взяли Каїр та Олександрію! Як вони це зробили, коли вибороли майже всю Іспанію!
  
  
  «Аллах, чи Аллах! Аллах, чи Аллах!»
  
  
  Лезо Шаріфа промахнулося повз мене всього на долю дюйма, коли я вдарився об підлогу поруч із тілом терориста. Інстинктивно мій погляд зупинив фотографію його ноги, яка трохи втратила рівновагу. У миттєвій м'язовій реакції моя права нога вилетіла назовні, схопивши його за кісточку і вибивши ноги з-під нього.
  
  
  Шариф звалився на підлогу.
  
  
  Ятаган, все ще тримаючи в руці, я повернувся до нього, відчайдушно рвонувшись, щоб ударити його будь-куди. Перед моїм поглядом була червона плівка. Сліпо я зробив випад щосили. Я відчув удар клинка, і раптово кінець мого меча сильно вдарився.
  
  
  Падаючи, я відпускаю лезо, сліпо хапаючись за автомат, знаходжу його, відкочуючись з гвинтівкою в руках, великим пальцем добираючись до важеля, переводячи його на «автоматичний» вогонь, а потім - на колінах. Я чекав, коли гвинтівка була спрямована у бік Саллала.
  
  
  У кімнаті не було жодного звуку
  
  
  за винятком глибоких, хриплячих вдихів моїх власних змучених легень і пульсуючого пульсу, що відчайдушно б'ється в моїй голові.
  
  
  Я все чекав, коли він зрушить, щоб видати звук. Там нічого не було.
  
  
  Повільно червоний серпанок розвіявся з моїх очей.
  
  
  Шариф аль Саллал лежав на підлозі, широко розкинувши руки, в правому кулаку все ще стискав Аллахів меч.
  
  
  Але ятаган, який він мені дав, тепер був у ньому. По чистому випадку, його вістря увійшло прямо в його рот широко розкритий у дервіському заклинанні смерті в той самий момент, коли я вдарив!
  
  
  Лезо пройшло через його шию, перерізавши спинний мозок і миттєво вбивши його. Він лежав нерухомо, його голова була повернута набік, меч висовувався з його рота, його губи охоплювали сталь у непристойному поцілунку смерті.
  
  
  З автоматом у руках я пішов коридором до спальні, де лежав президент.
  
  
  Я підійшов до дверей і відчинив її ногою, тримаючи гвинтівку напоготові, мій палець стиснув спусковий гачок, готовий вистрілити в будь-кого, хто стане на моєму шляху.
  
  
  За долю секунди, коли двері відчинилися навстіж, мені спало на думку, що, можливо, я вже занадто пізно. Я був непритомний бог знає скільки часу. Звичайно, досить довго, щоб Саллал убив його.
  
  
  А потім двері відчинилися на всю ширину. Я міг побачити кімнату. У ньому була лише одна людина.
  
  
  Фігура, що лежить на ліжку, була пов'язана по руках та ногах. Його рот був заткнутий кляпом. Його голову підпирала подушка. Волосся було срібним, а очі блакитним, проникливим і не боялися.
  
  
  Ми довго дивилися один на одного. Я поклав гвинтівку і повернувся до вітальні. Втомлено я нахилився і вирвав меч Аллаха з Шаріфа аль Саллала.
  
  
  Коли я перерізав мотузки, то був максимально обережний.
  
  
  Зрештою, ця людина була президентом, навіть якщо вона ще не була приведена до присяги.
  
  
  * * *
  
  
  П'ятниця. 12:00 опівдні. Готель Амбасадор. Парк-авеню.
  
  
  
  
  Магістрат займав лаву в одній із найскромніших судових систем Нью-Йорка. Йому було не по собі, коли він читав наказані слова присяги. Світові судді зазвичай ніколи не набувають можливості привести до присяги президента Сполучених Штатів.
  
  
  З іншого боку, голос людини, яка вимовляла після нього клятву, був сильним і чистим.
  
  
  «… Захищати та захищати Конституцію цих Сполучених Штатів Америки. Так допоможи мені Бог!
  
  
  Мою увагу привернув Хоук. Його голова повільно кивнула на знак схвалення. Це було все, що він коли-небудь говорив про мої досягнення.
  
  
  Але цього було достатньо, щоб я відчував себе страшенно добре!
  
  
  
  
  Розділ тринадцятий
  
  
  
  "Ми ніколи не дізнаємося, хто їм допоміг", - сказав мені Хоук. Ми повернулися до офісу AX у Дюпон-Серкл у Вашингтоні. "Ви знаєте це, чи не так?"
  
  
  "Я знаю це, сер", - відповів я. «Хоча це страшенно прикро».
  
  
  Хоук нагодував одну зі своїх дешевих сигар. Сильний аромат наповнив офіс. Він проігнорував мій зморщений ніс. Він задув сірник і випустив на мене хмару диму.
  
  
  «Тільки у розповідях усі вільні кінці акуратно перев'язані», - сказав він. "Ніколи в реальному житті".
  
  
  "Так, сер", - сказав я і почав чекати.
  
  
  Хоук запитливо глянув на мене.
  
  
  "Я думаю, ви чекаєте, щоб дізнатися, скільки часу я дам вам, щоб відпочити?" він запитав.
  
  
  "Це ідея, сер", - сказав я. «Я сподівався принаймні місяць».
  
  
  "Ви погодитеся на три тижні?"
  
  
  Я вдав, що думаю про це. Три тижні були найбільшими, чого я від нього очікував. Але тоді ви завжди просите більшого, ніж очікуєте отримати.
  
  
  «Три тижні буде добре».
  
  
  Хоук підвівся на ноги.
  
  
  "Я взяв на себе сміливість відправити квитки на літак у ваш номер у готелі", - сказав Хоук, проводячи мене до дверей.
  
  
  Я зупинився.
  
  
  "Ти хочеш сказати мені, куди ти мене відправляєш?" Я запитав.
  
  
  «Ви дізнаєтесь, коли повернетеся в готель, – загадково сказав Хоук.
  
  
  На столі у вітальні стояла пляшка шампанського Dom Perignon з льодом. Єдина лампа забезпечувала освітлення.
  
  
  Тамар вийшла зі спальні, коли я зачинив за собою двері фойє. На ній був довгий тонкий чорний пенькуар. Її волосся плавно спадало по обидва боки обличчя. Коли вона стала перед лампою, щоб підійти до мене, її тіло було окреслено так, щоб я міг бачити, що під пенькуаром на ній нічого немає.
  
  
  Вона підійшла до мене, обійнявши мене за шию.
  
  
  Я схилив голову і глянув на неї.
  
  
  «Яструб сказав…» – почав я. Вона приклала палець до моїх губ.
  
  
  "У мене є квитки, дорогий", - сказала вона. «У мене також є тритижнева відпустка – подарунок нам від нашого посла».
  
  
  Вона ніжно поцілувала мене.
  
  
  Коли вона прибрала губи, я запитав: Куди ми йдемо?
  
  
  Тамар усміхнулася таємною усмішкою, яка бешкетно підходила до її очей.
  
  
  "Ні, поки ми не будемо готові сісти в літак", - сказала вона, як маленька дівчинка із секретом. «До того часу ти ніколи не дізнаєшся».
  
  
  Вона відкинулася назад, все ще обіймаючи мене за шию, пильно і зухвало дивлячись мені в очі. Кінчик її язика висунувся і волого намочив губи.
  
  
  Її голос упав до хрипкого шепоту, коли вона сказала: «А поки, оскільки літак вилітає тільки завтра, чи не могли б ви відвезти мене до спальні прямо зараз?»
  
  
  
  
  
  Картер Нік
  
  
  Змова Зміїного Прапора
  
  
  
  
  Анотації
  
  
  
  ЕКОНОМІЧНА КАТАСТРОФА.
  
  
  КДБ планував зруйнувати економіку США, змусивши найбільші банки скинути всі акції одночасно. Захоплено вплив на одну із старих сімей Бостона, а також на інші корпорації – і маніпуляція їхньою величезною фінансовою владою – викличуть повний економічний крах США!
  
  
  Агент N3 мав з'ясувати особистість фальшивого «бостонського браміну» та уявити його раптову смерть як нещасний випадок – до того, як почався обвал. Але на нього чекав привітний комітет із тисяч убивць.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  
  Нік Картер
  
  
  Глава перша
  
  
  Розділ другий
  
  
  Розділ третій
  
  
  Розділ четвертий
  
  
  Розділ п'ятий
  
  
  Розділ шостий
  
  
  Розділ сьомий
  
  
  Розділ восьмий
  
  
  Розділ дев'ятий
  
  
  Розділ десятий
  
  
  Розділ одинадцятий
  
  
  Розділ дванадцятий
  
  
  Розділ тринадцятий
  
  
  Розділ чотирнадцятий
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  
  
  
  Нік Картер
  
  
  Killmaster
  
  
  Змова Зміїного Прапора
  
  
  
  
  
  Присвячується співробітникам секретних служб Сполучених Штатів Америки
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  Глава перша
  
  
  
  
  
  Місяця не було. Було лише зоряне світло. Тіні, що відкидаються валунами біля підніжжя вапнякових стрімчаків, що обрамляють пляж, були або зловісними, або романтичними, залежно від того, з ким ви були. Досі вони були настільки романтичними, наскільки може бути Рів'єра, коли ти з гарною, розкутою дівчиною.
  
  
  Кларисса притулилася до мене своїм оголеним тілом, шепочучи мені на вухо таким м'яким і темним голосом, як середземноморська ніч, що огорнула нас, коли ми лежали на м'якій вовняній ковдрі для пікніка.
  
  
  Вона знову прошепотіла, але цього разу моя увага переключилася з її голосу на слабший звук, що дряпає грати камінця на вкритому піском камені.
  
  
  Я притис долоню до її рота, відчуваючи її вологі губи на долоні, і відкотився від м'якості її тіла до краю ковдри.
  
  
  Я це знову почув. Ковзаючий скрип піску по скелі.
  
  
  Уздовж Блакитного берега, від Марселя до Тулону, берегова лінія порізана безперервною серією глибоководних бухт. Води Середземного моря покривають русла древніх річок, отже у цих невеликих бухтах вапнякові скелі обриваються у морі. Де-не-де по краях деяких бухт - каланків - є невеликі пляжі з грубим піском.
  
  
  Ми з Кларисою знайшли його раніше того ж дня неподалік Кассіса. Ми влаштували пікнік і пішли купатися, а коли сонце зайшло, воно стало рожевим, потім червоним і, нарешті, спалахнуло, йдучи в море, ми зайнялися коханням у темряві.
  
  
  Тепер, за одну мить, вся атмосфера змінилася. Звук, який я чув, міг бути зроблений тільки шкірою, що ковзала по піщаній скелі, а непомітний крок у ночі означав небезпеку!
  
  
  Я підвівся, нахилився над Кларисою і наблизив своє обличчя до її обличчя, щоб вона могла бачити, як я торкаюся своїх губ вказівним пальцем лівої руки. Очі Кларисси спитали мене, але вона не видала жодного звуку. Я прибрав руку з її губ.
  
  
  Дотягнувшись до сплутаного вузла штанів та джерсі, я витягнув свій «люгер». Іншою рукою я знайшов Х'юго, маленький, але смертоносний ніж, який я зазвичай ношу на зап'ястя, і повернув його на місце.
  
  
  Я б теж надів сандалі, бо цей пісок каланці не просто великий, він ріжучий. Він може миттєво подряпати підошви ваших ніг, якщо вони не сильно загрубіли.
  
  
  Але я знав, що на цьому піщаному камені мовчати тільки босі ноги, і вирішив не робити ту ж помилку, що й мій переслідувач. Залишивши сандалі біля ковдри, я все ще оголений, я відійшов від Кларисси в тіні прилеглих валунів. Я жестом попросив її сховатися за ще одним скупченням гірських скель, і її оголене тіло блищало в місячному світлі, вона виконала мої інструкції.
  
  
  Я мовчки чекав. Нехай приходять до мене. Я був готовий.
  
  
  Давно нічого не було. Минуло кілька хвилин. А потім я це побачив. Він повільно рухався в далекі води затоки, беззвучно ковзав, як темний привид у чорній ночі ще більш чорною водою, його силует був усім, що видавав його. З його тупим носом, широкою балкою та трикутним вітрилом, опущеним через відсутність вітру, рибальська шлюпка входила в затоку з боку моря так повільно, що майже не викликала брижі на воді. Шум його двигуна був таким приглушеним, що його майже не чути.
  
  
  Таких ремесел дуже багато.
  
  
  на французькому узбережжі. І на іспанському та португальському узбережжях теж. Чорт, я міг би також додати італійське та грецьке узбережжя. Фактично, всюди вздовж Середземного моря ви знайдете подібні човни. Вони пофарбовані в різні темні кольори і виглядають так само, як інші рибальські човни. Але звучать вони зовсім по-іншому, бо майже безшумні. Вони були перероблені і заглушені двигуни, тому що вони використовуються для контрабанди.
  
  
  Я почув дряпаючий звук утретє. Тільки тепер він був слабшим і йшов з іншого боку вузького проходу. Там було більше однієї людини.
  
  
  Я згорбився в тіні валуна і чекав, гадаючи, хто влаштував мені цю засідку. І чому.
  
  
  Спалах світла від рибальського шлюпа був настільки маленьким, що міг бути зроблений тільки олівцевим ліхтариком. Він блимнув двічі, потім зробив паузу, а потім швидко блимнув потрійним спалахом.
  
  
  Я повернув голову, щоб розглянути чорноту скель довкола мене. Звичайно ж, був спалах у відповідь.
  
  
  Кроки були чутні. На цей раз у них не було скритності. Вони бігли поспіхом, ніби хтось спускався крутим схилом скелі, бажаючи дістатися до мене. Я повернувся, притулившись спиною до твердої безпеки кам'яного валуна. Моя ліва рука відсмикнула удар ліктем Вільгельміни, звів курок «Люгера» і встромив у його патронник товстий, смертоносний 9-міліметровий снаряд.
  
  
  Я почув кроки, що наближаються. Інстинктивно я почав вислизати. Я не збирався стріляти, поки у мене не буде чітка мета, але раптова мета пролетіла повз мене, мчачи на повній швидкості до кромки води.
  
  
  Він зробив три великі стрибки в морі, коли відкрилася стрілянина.
  
  
  Їх було двоє. Людина на вершині урвища через затоку була не дуже гарна. Він мав надто великий кут стрілянини, щоб бути точним, навіть якщо на його гвинтівці був встановлений снайперський приціл, і він міг бачити, у що він цілиться.
  
  
  Той, що на півдорозі вгору по обриві позаду мене, був точнішим. У автомата Калашнікова характерне заїкання при кашлі, яке неможливо забути, якщо ви коли-небудь чули одне зблизька, а я чув більше одного. Ця російська автоматична гвинтівка - одна з найкращих у світі. Було прикро, що хлопець, який використовує його, був не такий гарний. Він просто поставив його на «автоматичний» вогонь та затиснув спусковий гачок.
  
  
  Біля кромки води вивергалися мініатюрні гейзери. Тієї ж секунди тіло людини, яка почала пробиратися в море, різко випросталася, пару разів судорожно смикнулась, а потім звалилася в дикому поштовху рук і ніг.
  
  
  На обриві позаду мене автомат Калашнікова перестав стріляти. Він переглянув весь кліп за секунди. Я подумки бачив, як він виймає магазин, намагаючись вставити новий.
  
  
  Його жертва була ще жива. Вода шалено хлюпала, коли він кинувся назад до берега, в паніці повзаючи в пошуках піску та безпеки валунів, що обрамляли затоку.
  
  
  Ще два постріли пролунали з вершини скелі через затоку. Вони відкинули пісок ярди від своєї гаданої жертви.
  
  
  А потім кулі з перезарядженого АК-47 почали розбивати валун наді мною. Я вилаявся, коли уламки каменя болісно врізалися мені в спину і кинулися набік у бік кращого притулку.
  
  
  На мить я подумав, що я нова мета. Потім я побачив, що їхня початкова жертва відчайдушними поштовхами кинулася далеко вгору пляжем і дерлася до мене, тягнучи одну ногу. його руки сліпо дряпали пісок, мов незрячий поранений краб.
  
  
  Постріли з вершин скель були методичними, навіть якщо вони не були точними, з інтервалом лише за кілька секунд. Питання було у тому, хто з двох озброєних людей уб'є його першим. У бідного сучого сина ні чорта не було шансу вибратися звідси живим. До теперішнього часу я знав, що вони не переслідують мене, і я, чорт забирай, не збирався втручатися. Я сказав собі, що це не моя справа, і я не став би втручатися, якби не почув крик жертви.
  
  
  Російською.
  
  
  
  
  
  
  Розділ другий
  
  
  
  
  
  У бухті шлюп різко повернув, вимкнувши глушник. Глибокий пихкаючий рев його потужного дизельного двигуна хрипко прогарчав на повній потужності. Корми його важко пішли у воду. На його носі здійнялася хвиля носа. Ким би не був його капітан, він, очевидно, не хотів брати участь у тому, що відбувається. Він якнайшвидше виводив себе і свою команду з бою.
  
  
  Я не звинувачував його. Я б сам одразу залишився осторонь, але після того, що я почув, я зрозумів, що не можу.
  
  
  На мить мені захотілося зіграти глухонімого. Чорт, я ж мав бути у відпустці, чи не так? Хоук обіцяв дати мені відпочити. Досі я мав три дні з двох тижнів, на які він відпустив мене.
  
  
  Я знав, що якщо я втрутимусь, у мене більше не буде відпустки. Це буде дзвінки або навіть поїздки назад у Вашингтон, назад в Дюпон-Серкл, назад в AX і завдання закінчити все, чорт забирай, що починається на цьому пляжі на французькому узбережжі.
  
  
  Іноді мені подобається забувати, що я не просто Нік Картер, що я маю звання - N3, Killmaster - в суперсекретній організації, відомої як AX. Відомо, тобто тим небагатьом, хто має знати про нас, бо ми робимо їхню брудну роботу.
  
  
  Якби я просто залишився на місці і нічого не робив, я міг би з нетерпінням чекати ще одинадцяти днів – і ночей – з Кларисою. І це коштувало майже будь-яких жертв, щоб хоча б на такий короткий час насолодитися привабливістю її компанії.
  
  
  Хок не впізнав би, якби я йому не сказав, чи не так? Я запитав себе і відразу зрозумів відповідь. Чорт, він би не став! Незважаючи на сморід дешевих сигар у ніздрях, Девід Хоук міг унюхати кожну чортову таємницю, яку коли-небудь розкрив будь-який з його агентів у AX.
  
  
  Я порівняв задоволення від тіла Кларісси з тим, що Хоук зробив би зі мною, якби дізнався, що це навіть не було підкиданням.
  
  
  Так що я глибоко зітхнув і подумки напружився, перш ніж вирватися з укриття, кожен м'яз моїх стегон і литок з силою впирався у великий пісок, як півзахисник, який збирається зробити низький жорсткий підкат. Я дістався тіла, що звалився в чотири стрімкі кроки, опустивши руки низько.
  
  
  Чоловік був невисокий, але важкий. Мої пальці пошкріб пісок. Я хмикнув, намагаючись підняти його, поклавши одну руку йому під коліна, а іншу під його широку спину. Притискаючи його тіло до грудей, я продовжував тягнути вперед, відчайдушно рвонувшись за безпечні валуни лише за кілька ярдів від нас.
  
  
  Навколо нас злими струменями вибухнув пісок. Потріскуючий гавкіт автоматів Калашнікова люто луною розносився в тісноті маленької бухти. Обидві гвинтівки тепер стояли на "автоматі".
  
  
  З останніх сил я жбурнув нас у ущелину біля підніжжя двох гірських валунів, що лежали разом.
  
  
  Я захекався, важко дихав. Біля моїх ніг чоловік, якого я врятував, застогнав і з болем перекинувся на спину. Темний міхур піни утворився і лопнув на його губах. Я почав витирати піт із грудей долонею, але волога здавалася липкою і густою, ніж піт. Я був буквально залитий кров'ю.
  
  
  Чоловік щось прошепотів. Я нахилився вперед.
  
  
  «Дякую», - видихнув він. "Дякую."
  
  
  "Це ще не кінець." Я відповів йому російською.
  
  
  Я бачив, як його погляд упав на «Люгер» у моїй руці.
  
  
  "Примусь їх горіти в пеклі!" Він простяг руку і взяв мене за руку. "Примусь їх заплатити!"
  
  
  " 'Вони'?" Я запитав. "Хто вони'?"
  
  
  Але я знав це без його відповіді. «Вони» могли бути лише агентами КДБ. Ніхто інший не заслужив такої ненависті. Особливо від іншої російської.
  
  
  "Чому вони переслідують тебе?"
  
  
  Він судомно зітхнув. "Я випадково дізнався більше ... більше, ніж було добре для мене". Його голос ледве доходив до мене. Це був культурний, трохи гортанний московський акцент. «Це має бути дуже секретним. Най секретніше, я не знав... наскільки секретним, поки не стало занадто пізно ».
  
  
  "А човен?"
  
  
  «Я намагався втекти. Я домовився, що мене контрабандою вивезуть із Франції. Хтось видав мене». Він не був озлоблений. Слов'янський фаталізм був у ньому уродженим. Начебто весь цей час він очікував, що його видадуть, щоб його зрадили. "Ніколи не можна довіряти французам", - пробурмотів він. "Вони з дитинства знають, що два платежі в сумі дають більше одного".
  
  
  "Ти все ще живий", - сказав я йому.
  
  
  Мені здалося, що я бачив його усмішку в темряві.
  
  
  "На скільки довго?" - цинічно спитав він. "Як ... довго ... їм знадобиться ... щоб дістатися до нас?"
  
  
  Я кладу йому руку на груди. Мої пальці, що шукають, знайшли розірвану плоть на його грудній клітці і зяючу дірку в плечі, але пульс на його шиї був стійким. Якщо не було внутрішньої кровотечі, шанси, що він одужає, були дуже високі, якщо я зможу вчасно надати йому медичну допомогу.
  
  
  Тобто, якщо я зможу витягнути нас обох із цього безладу. Калашнікові мовчали. І все ж я знав, що пройдуть лічені хвилини, перш ніж вони зустрінуться з нами. А коли вони відкрилися всього за кілька ярдів від них - ну, от і все!
  
  
  Я встав і почав вилазити з ущелини, утвореної валунами, коли почув крик.
  
  
  "Нік! Де ти?"
  
  
  А потім другий крик Клариси, охоплений панікою, раптово обірвався.
  
  
  Я вилаявся вголос.
  
  
  Біля моїх ніг російська дивилася на мене. Він теж чув Клариссу і моє прокляття у відповідь.
  
  
  Він звинувачував. - "Американець!"
  
  
  "Ви б віддали перевагу, щоб я був російським?" Я кинувся на нього. "Як швидко ти хочеш померти?"
  
  
  Він не відповів. Я швидко вислизнув у ніч рачки.
  
  
  Їм слід було дати Клариссу спокій.
  
  
  Досі я не відчував себе особисто залученим до того, що відбувається. Крики Кларисси змінили це все. Хвиля гніву захлиснула мене, але, як би я не був у люті, я все ж таки знав достатньо, щоб не кидатися необачно на дула кількох автоматів Калашнікова. Не тільки за допомогою люгера та ножа. Вчиняти самогубство - це самогубство в такій ситуації, а я ніколи не був схильний до суїциду.
  
  
  Я переклав Вільгельміну в ліву руку, а Х'юго вклав у праву. Рукоятка ножа була приємною на дотик. Лезо було настільки гостре, наскільки це було можливо при навмисному заточенні. Сталь була найкращою. Вістря було гострим як бритва.
  
  
  Х'юго був створений для нічних боїв, для битв у смертельній тиші в темряві, для потайного наближення, примарної атаки, швидкого випаду, що закінчується смертю, для кого б він не вкусив своїм швидким і жорстоким способом.
  
  
  Я обережно обійшов краї крихітного пляжу. Тепер я був радий, що не знайшов часу, щоб одягнути штани. Вони були б білими качками і перетворили б мене на легку мішень. Оскільки я завжди засмагав оголений, моя засмага ніде не порушувала смужка світлої шкіри. Я зливався з тінями з голови до п'ят.
  
  
  Я знав, що той, хто натрапив на Клариссу, намагався використати її як приманку, щоб спокусити мене зробити необдуманий крок, щоб урятувати її.
  
  
  Нехай гадає, що я зроблю це.
  
  
  Спочатку я пішов за іншою російською.
  
  
  Вуха налаштувалися навіть на найменші звуки вночі, і я нарешті почув шум, на який так чекав. Він виходив із далекого кінця вхідного отвору. Безпечний стукіт прикладу по каменю.
  
  
  У такій темній ночі страшенно важко пересуватися з рушницею розміром з АК-47, не врізавшись у що-небудь, якщо тільки у вас немає спритності пантери. Російська була безтурботна. М'який тріск - це все, що мені потрібно знайти його.
  
  
  Я рушив боком до основи вапнякових скель і обійшов бухту, поки не наблизився до нього так близько, як міг, не бачачи його. Я сів під кутом до схилу скелі. Він був десь там нагорі.
  
  
  Нічні бої потребують терпіння. Якщо припустити, що його бойові здібності дорівнюють його бойовим здібностям, зазвичай перемагає той, хто може чекати найдовше. Мене привчили чекати годинами, не ворушачи м'язами і не чуючи звуку.
  
  
  Російська не була такою терплячою або не була навчена. Він спустився з урвища, прямуючи до ущелини, де, мабуть, думав, що ми все ще ховаємося.
  
  
  Я дозволив йому опуститись майже до мого рівня. Коли його тіло височіло наді мною, загороджуючи слабке світло зірок, я піднявся на ноги і кинувся на нього. Вільгельміна в моїй лівій руці вразила йому ручку АК-47. Хьюго в моїй правій руці завдав удару вгору, що мало стати смертельним ударом.
  
  
  Але успіх зіштовхнувся зі мною. Від удару люгера на приклад автоматичної гвинтівки мені вжалили руку. Стовбур автомата різко нахилився, якраз вчасно, щоб відвести Х'юго. Це врятувало життя росіянину.
  
  
  Він задихнувся від болю, коли ніж розрізав його груди. Його рефлекси були швидкими. Він повернувся на підборах і наосліп направив на мене автомат Калашнікова в темряві.
  
  
  Автомат потрапив мені в лівий біцепс, паралізувавши кожен нерв від плеча до зап'ястя. Вільгельміна випала з моєї руки. Я знову вдарив його Х'юго. І знову автомат Калашнікова врізався в мене, поваливши навколішки.
  
  
  Ким би він не був, російська була сильною. Що врятувало мені життя, то це його очевидна відсутність підготовки у нічному бою. Він мав відступити і вистрілити з автомата Калашнікова. Я не мав би шансу. Натомість він наблизився і знову спробував ударити мене. Це був єдиний шанс, який я збирався отримати, і я повною мірою користувався ним. Мої пальці вдарилися об перенісся.
  
  
  Російський сліпо впустив гвинтівку, схопивши мене руками. Нігті вп'ялися мені в спину. Одна з його рук стиснула моє зап'ястя, паралізувавши Х'юго. Я вдарив його лівим ліктем по горлі.
  
  
  Він уткнувся підборіддям у груди і спробував ударити мене головою. Христе! Він був із дуже твердим черепом! Наче він ударив мене автоматом Калашнікова. Я отримав удар по плечу.
  
  
  Його обличчя було притиснуте до моєї ключиці, так що я не міг дістати його очей. Його хватка на моєму зап'ясті була схожа на сталевий наручник. У моєму вусі важке дихання, що важко дихало, було схоже на рев хутра, коли він судорожно втягував повітря в легені. Він намагався схопити мене іншою рукою, але його пальці продовжували зісковзувати з мого передпліччя. Мої груди і руки все ще були вологими від крові людини, яку він намагався вбити раніше. Це унеможливило для нього втриматися на мені.
  
  
  А потім я вивернув правое зап'ястя з його пальців. Він відчував, як його хватка ослабла. У розпачі він спробував ударити мене коліном у промежину. Натомість я отримав удар по стегну.
  
  
  Х'юго все ще був у моїй правій руці. І тепер Х'юго був вільний. Моє передпліччя штовхнуло вперед. Усього кілька дюймів, але це все, що потрібно. Х'юго доторкнувся до нього і ковзнув у нього трохи нижче грудної клітки, відкривши маленький закривавлений рот на грудях. Я продовжував упиратися своєю вагою в росіянина, піднімаючи його з землі, моя ліва рука знаходила його обличчя вчасно, щоб затиснути йому рота і не дати йому скрикнути.
  
  
  Він хмикнув приглушено, а потім звалився, спотикаючись, ніби він раптово втомився і хотів відпочити. Він зробив один хиткий крок, потім інший, і потім він падав від мене в, здавалося б, темну купу без кісток на землі.
  
  
  Я стомлено випростався, глибоко й болісно зітхнувши в ниючі легені. Калашніков лежав на землі біля моїх ніг. Я підняв його, як міг, оглядаючи темряву. Принаймні тепер у мене були більш рівні стосунки з іншими росіянами.
  
  
  Я чув, як він голосно крикнув:
  
  
  "Петрів!"
  
  
  Він крикнув знову. "Петров, дай відповідь мені!"
  
  
  У мене не було часу полювати на Вільгельміну. Тримаючи Х'юго в лівій руці, я взяв автомат Калашнікова і повільно побіг краєм пляжу. Пісок врізався у мої босі ноги з кожним кроком. Це було схоже на біг по килиму зі сталевих щіток.
  
  
  Я знав, що він бачить мене, але це було нормально. Було так темно, що жоден з нас не міг розгледіти нічого, окрім руху. Я був стрункішим і вище Петрова. Ні того, що Петров був одягнений, а я був зовсім голий.
  
  
  Російський нарешті помітив мене, бо він крикнув: «Чорт забирай, Петров, дай відповідь мені! Ти їх бачив?
  
  
  Тепер я був біля вхідного отвору, менш ніж за п'ятдесят ярдів від нього, риссю на звук його голосу. У моїх руках автомат Калашнікова був направлений у його спільну сторону. Я все ще не міг його розгледіти, бо він не рухався, але в мене був вимкнений запобіжник гвинтівки, перемикач був у положенні «автоматичний» вогонь, і мій палець стосувався холодного заштрихованого металу спускового гачка.
  
  
  "Петрів?"
  
  
  На цей раз у його голосі була невпевненість.
  
  
  "Так!" - крикнув я у відповідь, і миттєвого вагання з його боку перед тим, як він зрозумів, що я не Петров, було достатньо, щоб дістатися мені так близько, як мені потрібно.
  
  
  Мій палець стискав спусковий гачок, коли промінь потужного ліхтаря вдарив мені у вічі. Навіть коли я кинувся убік, я відкрив вогонь із АК-47. Я впав на землю і перестав стріляти.
  
  
  Я, мабуть, ударив його цією чергою, бо його ліхтарик упав. Він зупинився між нами, його промінь струмував по піску. У його відбитому світлі я бачив, як він стояв, широко розставивши ноги, осідлавши Клариссу, що лежить на спині, його власний автомат Калашнікова був направлений туди, де я був миттю раніше.
  
  
  Він люто натиснув на спусковий гачок, гуркотів у ночі різким уривчастим ревом пістолета, шукаючи мене з бризками свинцю.
  
  
  Ще до того, як він закінчив обойму, я відповів йому вогнем, тримаючи його в полі зору, доки кулі збивали його з ніг на пісок. Він лежав нерухомо, широко розкинувши руки, підібгавши ноги, як величезна мертва комаха. Я чекав, коли він рушить. Через деякий час я повільно підвівся, все ще прицілюючи АК-47 до нього, коли я підійшов до його тіла.
  
  
  Я перекинув його. Він був ще живий.
  
  
  На відстані півдюжини ярдів ліхтарик світив по піску, його промінь, що розповсюджувався, давав достатньо світла, щоб ми могли бачити один одного.
  
  
  На його обличчі було вираз подиву, коли його очі блукали по мені, охоплюючи мене з голови до п'ят.
  
  
  "Голий..." - видихнув він. "Б-чорт..." Це були його останні слова. Дихання важко виривалося з його грудей, і разом з ним пішло його життя. Його очні яблука незрячі відбивали промінь ліхтарика.
  
  
  Я відвернувся від нього, взяв ліхтарик і підійшов до Клариси. Вона була непритомна. Я ніжно помацав її голову, виявивши невелику пухлину забитого місця за її правим вухом. Я відкрив одне очне яблуко і спрямував промінь світла на сітківку. Була нормальна реакція. Зважаючи на все, російська її не надто сильно вдарила; Я знав, що з нею все буде гаразд.
  
  
  Поки що я не намагався повернути її до тями. Спочатку я мав інші справи, про які Кларисса найкраще нічого не знала б.
  
  
  Я спустився до води і вмився, промиваючи шкіру жменями грубого піску. Я висушив більшу частину вологи зі свого тіла швидкими черпаючими рухами долонь, перш ніж надів шорти, лакси, джерсі та сандалії. Шкіряна повсть дала
  
  
  прохолоду для моїх ніг, що горять.
  
  
  Одягнувшись, я повернувся до першого російського, якого вбив, щоб знайти Вільгельміну. Нарешті, я повернувся до ущелини, яка була моєю початковою укриттям. Я посвітив російською світлом між валунами. Його очі заплющились від яскравого світла на його обличчі.
  
  
  «Ну…? Чого ти чекаєш, товаришу? Стріляй швидко». Він сердито говорив російською.
  
  
  "Неправильне припущення", - сказав я йому. "Це твої друзі мертві".
  
  
  Він відповів на мить, його очі все ще були заплющені.
  
  
  "Обидва з них?"
  
  
  "Обидва з них."
  
  
  "Вимкніть світло, будь ласка". Цього разу він говорив англійською мовою з ледве помітним акцентом. Я перемістив промінь так, щоб він відбивався від валунів. Він розплющив очі і глянув на мене.
  
  
  «Ти… ти дуже гарний, ким би ти не був», – сказав він. Він глибоко зітхнув.
  
  
  Я не відповів.
  
  
  "І зараз?" — спитав він за кілька секунд.
  
  
  "Це залежить від тебе", - сказав я. «Я можу піти та залишити тебе тут…»
  
  
  "Або ж?"
  
  
  "Або я можу дати тобі притулок, який ти намагався знайти, коли твої друзі наздогнали тебе".
  
  
  Йому потрібен час, щоб обміркувати це. Яким би хворим він не був, ця російська не піддалася паніці.
  
  
  "Яка ціна?"
  
  
  «Яка тобі різниця, що це таке? Тобі нема чого втрачати».
  
  
  «Іноді ціна виявляється надто високою».
  
  
  "Ви хочете померти?"
  
  
  Він відповів своїм запитанням.
  
  
  "Чого ти хочеш від мене?"
  
  
  «Я хочу знати, що мало не коштувало тобі життя».
  
  
  Російський скривився, коли його тіло знову здригнулася від болю.
  
  
  "Мені холодно", - сказав він майже з подивом.
  
  
  «Це шок. Вам потрібна допомога. Ви готові торгуватися?
  
  
  Він фаталістично знизав плечима. «Я не маю вибору, чи не так, Американець? Ні, якщо я хочу жити - чи не так?
  
  
  "Це правильно."
  
  
  "А ти ..." Він важко проковтнув, боячись сподіватися. "Ви дійсно можете захистити мене?"
  
  
  "Більше того, російська. Я можу пообіцяти вам медичне обслуговування, госпіталізацію, поки ви не одужаєте, і зовсім нову особистість. Я навіть можу організувати для вас захист, поки ви оселитеся в будь-якому місті в Штатах, яке хочете назвати будинком. Цього достатньо? "
  
  
  У відбитому світлі ліхтарика я побачив, як його закривавлені губи скривилися в посмішці. Він дозволив собі заплющити очі.
  
  
  "Мені це подобається", - мрійливо сказав він. «Але іронія цього мене бавить. Я все життя був громадянином патріотом. Знаєш, Американець, я Герой Радянського Союзу? О, так, я заслужив на цю медаль! Тепер…» Він зробив ще одне болісне дихання. «… Тепер я маю стати зрадником Росії-матінки, якщо я хочу жити. Що б ти зробив на моєму місці, Американець?
  
  
  Він простяг руку і торкнувся моєї руки.
  
  
  «Навіть… ще більш іронічно… те, що я мушу врятувати вашу країну… просто… тільки для того, щоб вона могла дати мені притулок! Хіба вам це не здається… кумедним?»
  
  
  Кумедно? Чорт, я не розумів, про що він говорив.
  
  
  Він відпустив мою руку. "У тебе угода, мій друже".
  
  
  «Мене звуть Картер, – сказав я. «Нік Картер. А тепер давай послухаймо. Що це за секрет, який мало не коштував тобі життя?
  
  
  Він сказав мені. На це у нього пішло менше п'яти хвилин. Він переривав себе лише зрідка, щоб стиснути зуби, коли спазматичні хвилі болю трясли його тіло.
  
  
  Те, що він сказав мені, було достатньо, щоб змусити мене усвідомити, що я випадково натрапив на загрозу для Америки, руйнівнішу, ніж могла б бути будь-яка атомна війна!
  
  
  Божевільних учених не було. Ані атомної бомби, ані водневого голокосту, ані неба, повного радянських ядерних ракет MIRV. Навпаки, Кремль буде зручно сидіти склавши руки і нічого не робити, тоді як наша власна країна шалено котиться до дідька, повністю руйнуючись всього за кілька місяців!
  
  
  Ви повірили б, що план був складений радянським економістом?
  
  
  І залишалося всього дванадцять днів до того, як план мав набути чинності!
  
  
  
  
  
  
  Третій розділ
  
  
  
  
  
  Мені довелося проїхати на універсалі Citroen піском каланка, перш ніж я зміг втягнути в нього російської. На той час він був майже непритомний і зовсім безпорадний, так що я страшенно витратив час, намагаючись підняти його через задні двері машини. Я подбав про те, щоб загорнути його в ковдру, щоб на одяг не потрапило більше його крові.
  
  
  Кларисса була досить легкою, щоб її можна було легко носити із собою. Я посадив її зі мною на переднє сидіння. Вона все ще була непритомна. Я не знав, як довго це триватиме, але кожна хвилина її відсутності давала мені ще одну хвилину, перш ніж мені доводилося вигадувати їй пояснення. Я був дуже радий, що вона
  
  
  не бачила, що я вбив двох росіян.
  
  
  Дорога до Марселя - це траса N559. Коли потрапляєш на околиці міста, він стає авеню дю Прадо. Тоді ночі на ньому було не так багато руху.
  
  
  У самому центрі міста я повернув праворуч на Ла Канеб'єр, найвідоміший проспект Марселя. Вдень Ла Канеб'єр переповнений покупцями, продавцями та моряками. Тепер, о третій ночі, вулиця була практично безлюдною. Я проїхав повз церкву Святого Вінсента де Поля на бульвар Ліберасьйон.
  
  
  Півдюжини поворотів маленькими вуличками, що групуються на південний схід від залізничних дворів Gare St Charles, нарешті привели мене до будинку, який я шукав.
  
  
  Я залишив ситроєн біля узбіччя і підійшов до старих важких дерев'яних дверей. Мідний молоток був зелений від багатьох років зневаги, фарба давно зійшла, а рама скошена під невеликим, але певним кутом. Праворуч від одвірка був сучасний дверний дзвінок. Я натиснув і почав чекати. Через довгий час невелика панель у верхній половині дверей відсунулась убік, і голос запитав: Qui est la?
  
  
  "C'est moi - ouvre la porte, mon vieux!"
  
  
  Жак Крев-Кер був не такий старий, як будинок, але виглядав так, і я сумніваюся, що він був набагато молодшим. Я знаю його багато років. Він завжди виглядав на межі того, щоб спіткнутися на смертному одрі через недоїдання, але ви не захочете дозволити його немічної літньої зовнішності ввести вас в оману. Він може досить швидко пересуватися, коли йому потрібно, і коли це робить, він смертельно небезпечний.
  
  
  Він широко відчинив двері, широко посміхаючись мені.
  
  
  "Ти забув вставити зуби, старий негідник", - сказав я йому. "Перестань так посміхатися мені".
  
  
  Жак обійняв мене своїми худими руками в міцних захоплених галльських обіймах. Його дихання майже перекривало запах часнику.
  
  
  "Що ти хочеш від мене зараз?" - спитав він тонким голосом, відступаючи.
  
  
  "Що змушує вас думати, що це не світський візит?"
  
  
  «У цей час ночі? Ба! За всі ті роки, що я знав тебе, mon ami, ти ніколи не приходив до мене, якщо в тебе не було неприємностей, хайне? Що тепер?"
  
  
  Я розповів йому про поранену російську в машині і про Кларисса. Він зупинився лише на мить. Приховувати поранених від влади не було для Жака знову. Він був лідером маки під час Другої світової війни та приховував їх від нацистів неодноразово.
  
  
  "Приведіть російської до будинку", - сказав він. "Я простежу, щоб про нього подбали".
  
  
  Ти теж зв'яжешся з Вашингтоном від мене?
  
  
  Жак кивнув головою. У світлі, що виходить з дому, я бачив, як його скальп яскраво світився під рідким білим волоссям. «Я повідомлю їх. Надайте все мені. Де Девід може з вами зв'язатися?
  
  
  Девід. Як на рахунок цього! У мене ще ніколи не вистачило сміливості називати Хоука на ім'я, але цей старий француз назвав його, і тримаю парі, він навіть назвав його так в обличчя. Іноді я ставив собі запитання, скільки років ці двоє знали один одного і які пригоди пройшли разом.
  
  
  "Він не може", - сказав я. «Нехай Вашингтон організує для мене прямий рейс. Головний пріоритет. Хок організовує його. Я буду в аеропорту Марселя вранці. Коли я приїду до Штатів, я хотів би, щоб він зустрів мене на Ендрюс Філд. . "
  
  
  «Ви знаєте, що Девід не любить залишати офіс. Це справді так важливо?»
  
  
  "Так."
  
  
  Одного слова було достатньо. Я знав, що Хоук отримає повідомлення. Жак більше не розпитував мене, тільки запитав: А дівчина?
  
  
  "Ми зупинилися в Іль-Русі в Бандолі", - сказав я. «Чомусь я не думаю, що для нас обох буде розумним повертатись туди. Де ви пропонуєте мені залишити її? Їй також може знадобитися медична допомога. Її вдарили по голові».
  
  
  Жаку знадобилася всього мить. "Екс-ан-Прованс", - сказав він. "Це не далеко. Я попрошу друга зустріти вас у готелі «Рой Рене».
  
  
  Я схвально кивнув. Потім ми з Жаком разом затягли російської до будинку. До цього моменту він був повністю непритомний. Я залишила його розтягнутим на дивані у вітальні. Жак розмовляв телефоном ще до того, як я зачинив за собою двері. Я знав, що за кілька хвилин до нього приїде лікар. Я також знав, що через годину російська буде в приватній клініці, де йому нададуть найкраще медичне обслуговування, і що, коли він видужає, щоб подорожувати, його таємно доставлять до Штатів. Яструб дотримає мої обіцянки, дані російській.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Кларисса почала рухатися, коли ми були на півдорозі в Ексен-Прованс. Коли вона нарешті прокинулася, шосе монотонно розкручувалося в променях фар. Вона приклала руку до голови, тупо дивлячись у вікно машини.
  
  
  "Мерде!" вона сказала
  
  
  це, швидше, сумно, ніж у гніві. "Мені боляче".
  
  
  «Вибач, шері», - сказав я.
  
  
  "Що трапилося?"
  
  
  "Хіба ти не пам'ятаєш?"
  
  
  Ні. Ми були на пляжі, кохали. Тепер я у машині. Я повністю одягнена. Я нічого не пам'ятаю», - сказала вона спантеличено. "Ти був такий жорстокий зі мною?"
  
  
  Я посміхнувся. Француженки справді щось особливе. "Ти впала і вдарилася головою", - сказав я їй, не зводячи очей з дороги.
  
  
  "Moi-meme je me coupe?" - З сумнівом запитала вона.
  
  
  «Уї. Ти впала і порізалася», - сказав я французькою. "Це був справжній удар, який ти прийняла".
  
  
  "Я не пам'ятаю", - сказала вона, і на лобі у неї з'явилася крихітна зморшка. «Хіба це не дивно, Нік? Я пам'ятаю, що пляж був повний каменів усіх розмірів, але не пам'ятаю, щоб упала».
  
  
  "Ви потрапили в один, коли впали".
  
  
  "А ти брехун", - майже говірко сказала Кларісса. «Бо якщо це те, що трапилося зі мною, то чому ми не їдемо в Бандоль? Чому ми не повертаємось до нашого готелю? Це дорога до Екс-ан-Провансу. Думаєш, я не впізнаю шосе лише тому, що темно? "
  
  
  "Я брехун", - весело сказав я.
  
  
  Кларисса присунулася до мене ближче, так що ми поодинці торкнулися правого боку мого тіла. Я відчував вагу і жар її грудей, що притискалася до моєї руки. Вона поклала голову мені на плече.
  
  
  «Це невелика брехня, чи це щось надто важливе для мене?» - спитала вона, притискаючись ближче до себе, злегка зігнувшись.
  
  
  "Це невелика брехня, і це також дуже важливо".
  
  
  «Ха! Тоді я не ставитиму запитання. Бачиш, як добре я не ставлю запитання, на які тобі було б ніяково відповідати?»
  
  
  "Ви дуже милі", - погодився я.
  
  
  "Куди ми йдемо?"
  
  
  «У готель Екс-ан-Прованс».
  
  
  "Кохатися?"
  
  
  "Тобі боляче", - вказав я. "Як ми можемо кохатися?"
  
  
  «Мені не так боляче», - заперечила вона з пустотливою усмішкою на губах піксі. Вона притиснула своє коротке попелясто-русяве волосся до моєї щоки. Крім того, у мене болить тільки голова. Про це подбає аспірин».
  
  
  Кларісса була справжньою дівчиною. Якби Хоук знав, як багато я пожертвував!
  
  
  «Ми кохаємося, коли я повернуся», - сказав я їй.
  
  
  "Ви їдете?"
  
  
  "Сьогодні вночі."
  
  
  "О? Що такого важливого, що ти маєш виїхати сьогодні ввечері?"
  
  
  «Я думав, ти не ставитимеш запитання».
  
  
  "Я не буду", - швидко сказала вона. "Я просто хочу знати."
  
  
  "Без питань", - твердо сказав я.
  
  
  "Відмінно." Образилася. Нижня губа трохи надулася. "Коли ти повернешся?"
  
  
  "Як тільки я можу."
  
  
  "І коли це?"
  
  
  Її рука лежала на моєму правому стегні, повільно рухаючись у глибокій ласці. «Я не хочу чекати вічно, Шері».
  
  
  Я зупинив машину на узбіччі дороги, увімкнув ручне гальмо і вимкнув світло. Обернувшись, я обійняв її і торкнувся її губ.
  
  
  Її тонкі руки обвилися навколо моєї шиї. Вона видала тихий, веселий горловий звук і сказала: «Як чудово! Я не кохалася в машині вже багато років!» і кусав мене лютими, але контрольованими укусами, які стосувалися всієї моєї шиї. Її руки ковзнули в мою сорочку.
  
  
  У той момент ми були одягнені, а наступного разу між нами не було жодного одягу. Мої руки обхопили пухкі стиглі контури її грудей, коли її губи знову знайшли свій шлях до моїх, і наші язики досліджували роти один одного, теплі, вологі та спокусливо-гарячі.
  
  
  А потім ми дослідили найпотаємніше тепло і вологість наших тіл, - Кларисса, задихаючись, пошепки вигукнула про мою твердість, а я смакував її м'якість. Автомобіль був сповнений мускусного аромату пристрасті. Кларисса зіщулилася на сидінні піді мною, коли я поринув у слизьку печеру її тіла.
  
  
  "Quel sauvage!" Звук був напівпошепки, напівкриком, біль і задоволення, захоплення та агонія - все в одній фразі, а потім я потрапив у прес для вина її стегон, коли вони міцно обхопили мене, виймаючи сік із мого тіла за один раз. останній вибуховий тремор, який вона розділяла.
  
  
  Коли я, нарешті, знову завів машину і повернув назад на шосе, Кларісса простягла руку і доторкнулася долонею до моєї щоки.
  
  
  «Повертайся якнайшвидше, моє кохання», - ліниво сказала вона.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  Хоук виглядав ще більш зім'ятим і розсердженим, ніж зазвичай. Я не знаю, чи було це через добу або через те, що я змусив його залишити комфортний кабінет. Ми не спромоглися повернутися в Дюпон-Серкл. Ми сиділи в номері готелю "Маріон" навпроти Олександрійського мосту. Виберіть готель навмання і виберіть номер в цьому готелі навмання - шанси, що вас не обдурять, дуже високі.
  
  
  <
  
  
  «Давай, - сказав він, закурюючи одну зі своїх дешевих сигар. "Давай послухаємо, що змусило тебе затягнути мене сюди".
  
  
  З метою самозахисту від диму я запалив одну зі своїх цигарок із золотим наконечником і глибоко затягнувся. Хоук сидів у великому кріслі. На низькому столику між нами стояв чайник із кавою.
  
  
  "Хоук, що страхова компанія робить зі своїми грошима?"
  
  
  «Це вікторина з економіки?» - їдко спитав голова Сокири. «Це те, навіщо ти мене сюди витяг? Ближче до справи, Нік!
  
  
  «Наберіться терпіння. Просто дайте відповідь на запитання. Повірте, це важливо».
  
  
  Хоук знизав плечима. «Вони, звісно, вкладають гроші. Будь-який ідіот це знає. На ті гроші, які вони беруть, вони мають заробляти гроші.
  
  
  "А банки?"
  
  
  "Теж саме."
  
  
  "Що вони купують, Хоуку?"
  
  
  Він підняв кудлату брову і вирішив пожартувати з мене ще трохи.
  
  
  «Здебільшого акції».
  
  
  «Що станеться, - запитав я його, - якщо у певний день кілька найбільших страхових компаній країни раптово скинуть усі акції, що їм належать?»
  
  
  Хоук пирхнув. «Якщо допустити таку неймовірність, вони втратять свою цінність. Акції впадуть майже до нуля. Їм доведеться бути божевільними, щоби зробити щось подібне».
  
  
  «Припустимо, їм було байдуже, чи втратять вони кожен пенні. Що станеться, Хоуку, якщо сотні мільйонів акцій - акцій кожної великої корпорації в країні - ринуть на ринок одночасно?»
  
  
  Хоук пирхнув і похитав своєю кошлатою сивою головою. "Ні безглуздо! Цього не могло бути!"
  
  
  Я наполягав. «Але припустимо, що це справді сталося. Скажи мені, який був би результат, якби виникла така ситуація».
  
  
  Повільно, навмисно, ніби розмовляючи з дитиною, Хоук сказав: «Відбудеться найгірша фінансова паніка, яку колись відчувала ця країна. Це нас повністю розвалить! Я зі здриганням думаю про наслідки».
  
  
  "Цілком вірно, Хоук. На відміну від комуністичної держави, де всім володіє держава і визначає цінність всього, ця країна живе на довірі. Довіра до паперів. Паперові гроші, акції, облігації, іпотека, оренда, акредитиви, боргові розписки, банківські книги депозитні квитанції - ви називаєте це.Візьміть, наприклад, акції.Жодна з них не коштує більше, ніж хтось готовий за них заплатити.Якщо вартість акції складає сімдесят два, це означає, що хтось готовий заплатити сімдесят. долара за акцію. Отже, чому ця акція коштує сімдесят два долари, Хоук?
  
  
  Хоук стримував своє нетерпіння. Він сердито подивився на мене, а потім відповів: «Існуючі активи компанії значною мірою, але в основному її потенціал, майбутні продажі, дивіденди, які вона має виплачувати…» - він зупинився. «Я припускаю, що ви намагаєтеся змусити мене сказати, що, по суті, жодні акції не варті більше, ніж люди думають. Правильно?»
  
  
  Я повільно кивнув головою. «Вірно. Яструб. Він знову вертається до довіри. Зруйнуйте цю довіру ... »
  
  
  «… І ви зруйнували американську систему!»
  
  
  "Отже, - сказав я, глибоко зітхнувши, - якщо якусь дану акцію буде викинуто на ринок у величезних кількостях без жодних пояснень, це буде все одно що оголосити її марною".
  
  
  «Давай, Ніку, ти знаєш краще, ніж це! Ринок працює не так, – заперечив Хоук. "Фахівці з торгівлі цими акціями з брокерських будинків повинні будуть підтримувати ціну, навіть якщо їм доведеться купувати їх самим".
  
  
  «Якби одразу кинули два чи три мільйони акцій однієї великої корпорації? Припустимо, акція продавалася за ціною понад сто доларів за акцію. Скільки брокерських контор могли дозволити собі купити її, щоб підтримувати її ціну?
  
  
  Хоук похитав головою. "Ні", - сказав він. "Ні одного. Немає брокерської компанії, яка мала б стільки грошей. Якби це могло статися, вартість акцій впала б як скеля».
  
  
  "Як далеко він впаде?"
  
  
  "Це залежить від обставин. Ймовірно, це може впасти до малої частини вартості».
  
  
  "Звісно. Ви кидаєте на ринок достатню кількість акцій будь-якої акції без достатньої кількості покупців, щоб їх поглинути, і кожна акція зрештою виявляється дешевшою, ніж папір, на якому вона надрукована!»
  
  
  "Не може статися", - твердо сказав Хоук. «Рада керуючих кожної біржі негайно призупинить торгівлю акціями».
  
  
  «І припустимо, що коли ринок знову відкриється наступного дня, надійде ще більше замовлень на продаж, Хоук? І не тільки по одній акції, зауважте, але за акціями кожної великої компанії у всіх Сполучених Штатах!»
  
  
  "Я не вірю!"
  
  
  Я продовжив. Все, що я робив, це розповідав йому те, що мені сказав поранений російський. "Припустимо, до нас приєдналися півдюжини найбільших комерційних банків.
  
  
  Вмовте компанії розпродати всі свої акції? "
  
  
  «Боже! Ти з глузду з'їхав, Нік! Яструб вибухнув. «Вони б не посміли! Кожен банк у країні буде розорений!»
  
  
  "Тепер ви зрозуміли ідею".
  
  
  Хоук уважно глянув на мене. Його сигара згасла. Він не намагався запалити його.
  
  
  «Додайте до цього три чи чотири основні пайові інвестиційні фонди», - сказав я. Хоук махнув мені рукою, щоб зупинився.
  
  
  Ти хочеш сказати, що ось що має статися?
  
  
  «Так сказав російська».
  
  
  Хоку знадобилася мить, щоб знову запалив сигару. Він глибоко зітхнув.
  
  
  "Це досить надумано, Нік".
  
  
  Я знизав плечима. «Чорт, Яструб, я не знаю. План був розроблений одним із провідних радянських економістів. На його думку, наша економіка - найвразливіша область, на яку вони можуть напасти. Ви пам'ятаєте, що сталося кілька років тому, коли Росіяни купили кілька мільйонів тонн зерна? Господи, ціни на продукти злетіли до неба. Інфляція злетіла, як ракета. Вона спровокувала серію страйків, бо вартість життя різко зросла. Думаю, це те, що дало цьому економістові ідея, що найшвидший і найпростіший спосіб знищити цю країну – не війною, а економічно! "
  
  
  Хоук був похмурий. "Теорія доміно", - задумливо сказав він. «Так, план може спрацювати, Нік. Якщо ринок піде до біса, банки підуть за ним. Тоді всі галузі країни будуть закриті за лічені дні. Як тільки це станеться, десятки мільйонів людей вийдуть із ладу. Втратять роботу. Країна руйнується. Без достатньої кількості грошей, щоб дбати про наш власний народ, не було б ні іноземної допомоги, ні зовнішньої торгівлі, ні НАТО, ні СЕАТО, ні інших союзів. Європейський спільний ринок мав би звернутися до радянського блоку, щоб вижити. Японія перетвориться на Червоний Китай. Сполучені Штати стануть менш як п'ятою державою! "
  
  
  Я ніколи не бачив такого серйозного виразу обличчя Хоука. Він продовжував, думаючи вголос: "У кожному місті країни будуть заворушення!"
  
  
  Потім сердито підвівся на ноги і почав ходити по кімнаті короткими швидкими кроками. «Але як, Нік? Заради Бога! Ти просиш мене повірити в те, що кожен відповідальний фінансист і багата людина в країні діятиме всупереч своїм особистим інтересам! Я просто не можу уявити таких людей, які діють таким чином! "
  
  
  «Російський каже, що їх лише кілька, Хоук. Усього кілька ключових людей, стратегічно розміщених – людей із повноваженнями віддавати накази про продаж такого масштабу. Вони можуть спровокувати це. Інші підуть за ним з паніки та розпачу».
  
  
  «Він міг мати рацію», - нарешті сказав Хоук. "Чорт візьми, він міг бути правий!"
  
  
  "Російські вірять, що це можливо", - сказав я. «Ось чому вони мало не вбили його, коли він дізнався, що мало статися».
  
  
  Хоук ходив по кімнаті, як леопард у клітці. «Має бути організація», - люто сказав він. «Щільна невелика група, в якій кожна людина має владу у своїй компанії». Він кивнув, тепер майже повністю розмовляючи сам із собою. «Так, організація, але з однією людиною нагорі. Одна людина має віддавати накази».
  
  
  Він раптово обернувся до мене. "Але чому? Навіщо вони це зробили, Нік?
  
  
  Я знав, що краще не відповідати. З огляду на те, що Хок знав людську природу, це мало бути риторичне питання.
  
  
  "Могуть!" - Вигукнув він, ударивши кулаком по стільниці. “Це єдина мотивація для чоловіків такого рівня! Вони робитимуть це заради влади! Скажіть їм, що вони керуватимуть країною так, як вони думають, і ви б змусили їх їсти з долоні вашої. рука! Ви берете людину, яка пробилася до контролю над гігантською компанією, і десять проти одного вона також хоче контролювати країну».
  
  
  Хоук упустив недопалок сигари в попільничку. Вибух, здавалося, заспокоїв його. Я налив собі чашку кави, що вже охолола, і відпив. Хоук підійшов і взяв чашку. Він не поспішав наповнювати його.
  
  
  «Добре, Нік, - сказав він майже тихо, - а тепер ти розкажи мені, як, чорт забирай, росіяни вписуються в цю справу. Як Кремль узяв у свої руки цю людину? Шантаж? Я не можу в це повірити".
  
  
  "Він нелегал", - сказав я і побачив вираз обличчя Хоука. Тільки швидкий спалах подиву в його очах показав, що він навіть чув мене.
  
  
  "Коли вони його впровадили?" – тихо спитав він.
  
  
  «За словами росіянина, він був висаджений тут одразу після Другої світової війни – десь близько 1946 року. З того часу він діє. Близько восьми років тому він почав формувати цю організацію. Як ви вже здогадалися, Яструб, є організація. І кожен один із її членів займає ключову посаду у своїй компанії. Кожен із них є вищим фінансовим директором».
  
  
  «Ви знаєте щось ще про цю організацію? Це назва?"
  
  
  Я похитав головою. "Російський не так багато дізнався. Але він зміг розповісти мені схему та вибудувати плани.
  
  
  Власне, Кремль не знав, що, чорт забирай, робити з цією організацією, поки Краснов - російський економіст - не висловив свою ідею. Це було близько року тому. Тепер вони готові до роботи”.
  
  
  "Коли? Коли розпочнеться гра?"
  
  
  "Через дванадцять днів", - сказав я. «Одинадцять, якщо не рахувати сьогодні».
  
  
  Хоук допив холодну каву, що залишилася, скривився і поставив чашку на стіл.
  
  
  "Що небудь ще? Є якісь підказки щодо того, ким може бути ця головна людина?»
  
  
  «Російський сказав щось дивне, – згадав я. «Він сказав, що ця людина була браміном. Хоч би що це означало».
  
  
  Хоук мовчав кілька секунд, а потім раптово прошепотів: Бостон!
  
  
  "Що?"
  
  
  «Він бостонець, Нік! Вищий клас, стара сім'я, що займає високе становище у фінансовій ієрархії. Лише одну групу в США називають «брамінами», бо вони найвища каста».
  
  
  Він побачив, що я не розумію, про що він каже.
  
  
  «Деякі бостонці отримали це прізвисько приблизно в середині ХІХ століття, Нік. Саме тоді Бостон вважав себе інтелектуальним центром всесвіту. Емерсон, Торо та Лонгфелло були їх літературними та філософськими лідерами. Старі родини американців мали досить високе становище. Так сильно, що бостонське суспільство зверхньо дивилося на нью-йоркське суспільство як на Джонні, що прийшли на світ. Подібно до індусів з вищої касти, вони мали називатися брамінами. Людина, яку ми хочемо, - бостонець, Нік. знайди його там”.
  
  
  Я встав. Настав час було йти. Мені дали завдання. Надягши куртку, я сказав: «Хоук, ти збираєшся повідомити про це Білому дому?»
  
  
  Девід Хок дивно глянув на мене. Він підійшов і поклав мені руку на плече в рідкому теплому жесті.
  
  
  «Нік, досі ти зробив чудову роботу. Ти просто не подумав далеко вперед. Якщо я скажу Білому дому, інформація дійде до Міністерства фінансів за лічені хвилини. Що змушує тебе повірити, що в цій організації немає там хтось на верхньому рівні? "
  
  
  Він мав рацію. Я не подумав про це. Ну, я не входив до групи аналітичних центрів AX. Я Killmaster N3. Моєю сильною стороною була дія.
  
  
  "Як ви хочете, щоб із цим впоралися?"
  
  
  «Найшвидший спосіб. Усунути головну людину», - похмуро сказав мені Хоук. "Знайди його і позбався його!"
  
  
  "У будь-якому методі?"
  
  
  "Ні", - похитав головою Хоук. "Безумовно ні! Якщо вона така велика людина, хто знає, що станеться, якщо вона помре за надзвичайних обставин? Ні, Нік, це має бути «нещасний випадок». Правдоподібна аварія», – наголосив він. «Таких, що ніхто ніколи не ставитиме запитань чи досліджуватиме».
  
  
  Я знизав плечима. Він знав, що це обмежує мій стиль.
  
  
  «Це наказ, Нік, – тихо сказав Хоук. "Це має бути випадково".
  
  
  
  
  
  
  Розділ четвертий
  
  
  
  
  
  Тримоторний реактивний літак 727 прилетів до Бостона з Вашингтона довгою падаючою кривою з південного заходу, його крило нахилилося вниз, як гігантський алюмінієвий палець, щоб вказати на тонкий п'ятимільний півострів Халл, який служив величезним хвилерізом для однієї людини. великих природних гаваней світу.
  
  
  Зі свого місця в середній частині літака я міг бачити розріджений сучасний обрій міста, що відважно піднімається у свіжому, яскравому повітрі. Там були тоновані скляні та сталеві вежі Будинку Пруденшал Іншуранс, Будівлі Страхування Джона Хенкока та Будівлі Першого Національного Банку. У тому числі, майже пригнічений ними, але який привертає увагу передусім, був круглий, блискучий сусальним золотом купол ротонди Державного дому.
  
  
  Як Вірджинія та Пенсільванія, Массачусетс не «штат». Це Співдружність, і вона дуже ним пишається. Співдружність Массачусетсу. Бостон, його столиця - місто банкірів. Місто, в якому у старих грошей було більше 300 років, щоб рости і поширювати свій вплив на решту світу, не кажучи вже про решту Сполучених Штатів. І про гроші замовчує. Він не любить про це говорити. Банки, страхові компанії та величезні інвестиційні фонди непомітно взяли під свій контроль нашу економіку.
  
  
  Чим більше я думав про це, тим більше вірив, що російська має рацію. Якщо гроші - основа капіталістичного суспільства, це найвразливіша частина нашого суспільства. Диво в тому, що задовго до цього вони не зазнавали нападів з боку Рад.
  
  
  Або, можливо, це було так. Золота криза кілька років тому вразила нашу економіку до глибини душі. Спочатку нам потрібно було відмовитись від золотого стандарту, а потім девальвувати долар. Наслідки були міжнародними. Чи були вони теж задумані – Кремлем?
  
  
  Келвін Вулфолк чекав мене біля виходу на посадку Eastern Airlines в міжнародному аеропорту Логан. Я легко дізнався його, хоча все, що сказав Хоук, було: «Шукайте адвоката-янкі».
  
  
  Вулфолку було за сімдесят, він високий і худорлявий, з худорлявим виснаженим виглядом фермера зі штату Мен. Його волосся було білим, густим і нечесаним. Лінії на його обличчі вирізалися одна за одною протягом багатьох років, з кожним досвідом лінія поглиблювалася чи додавалася нова. Коли ми обмінялися рукостисканням, я відчув мозолі на його долоні. Його хватка була такою міцною, наче він більше звик піднімати сокиру, ніж стискати ручку, щоб писати нотатки. Зморшки на його обличчі трохи розсунулися, оголивши тонку лінію губ. Думаю, це можна назвати посмішкою.
  
  
  "Девід Хоук сказав, що тобі може стати в нагоді моя допомога", - різко сказав він холодним голосом, крокуючи поряд зі мною. "Ви хочете поговорити в моєму офісі або десь ще?"
  
  
  "В іншому місці", - сказав я.
  
  
  Він кивнув головою. "Має сенс." В акценті Нової Англії є щось, що відрізняє його навіть більше, ніж його носовий тон. Це відповідає лаконічному, серйозному, небалакучому способу спілкування регіону. Вулфолк поліз у кишеню і дістав єдиний аркуш паперу.
  
  
  «Там п'ять імен, – сказав він. «Чоловік, якого ви шукаєте, може бути будь-яким із них».
  
  
  Я кладу папір у кишеню.
  
  
  "У вас є багаж?" - спитав Вулфолк, коли ми спускалися ескалатором на нижній рівень. Багажні поворотні столи оберталися повільно і безцільно, виставляючи напоказ різні коробки, багаж, рюкзаки та дорожні валізи, немов коні на каруселі.
  
  
  "Його відправили прямо в готель", - сказав я йому. Я машинально озирнулася, намагаючись помітити будь-кого, хто міг іти за мною. Іноді хвіст видає себе, виявляючи до вас надто великий чи надто маленький інтерес. Тільки досвідчені фахівці знають, як знайти правильний баланс. Здавалося, нікого не було.
  
  
  На той час ми були за скляними дверима. Під'їхало таксі. Вулфолк заліз усередину, і я пішов за ним. Таксі пощастило нас через тунель Самнер під річкою Чарльз, піднялося на Швидкісну автомагістраль, а потім повернуло на Драйв. Ми вийшли на Арлінгтон-стріт.
  
  
  Вулфолк наполіг на тому, щоб заплатити за таксі. Ми пройшли через перехрестя Арлінгтон-стріт і Бікон-стріт, завернули в Громадські сади і йшли стежкою, поки Вулфолк не помітив порожню лаву в парку. Він сів, і я опустився на лаву поруч із ним. Навпроти нас, по озеру у формі пісочного годинника, пливли лебедині човни. Від сорока до п'ятдесяти футів завдовжки, від десяти до дванадцяти футів завширшки, на кожному човні стояли ряди гратчастих лав, кожна лава була досить широкою, щоб вмістити чотири або п'ять чоловік. Більшість пасажирів були дітьми, добре одягненими, з широко розплющеними очима.
  
  
  На кормі кожного човна було вирізано білий лебідь на зріст більше, ніж у натуральну величину. Між його дерев'яними крилами на велосипедному сидінні сидів підліток, який натиснув на педаль убік, щоб привести в рух маленьке веслувальне колесо на кормі. Натягнувши румпельні канати, він направив човен, який плавно і безшумно ковзав по спокійній воді, кружляючи крихітними острівцями на кожному кінці озера. Все було дуже тихо, дуже мирно та дуже чисто.
  
  
  "Прочитайте список", - різко сказав Вулфолк. "У мене немає багато часу".
  
  
  Я відкрив газету. Почерк Вулфолка був різкий і стиснутий, як і в самої людини.
  
  
  Олександр Бредфорд, Френк Гілфойл, Артур Барнс, Леверетт Пеперідж та Мейзер Вулфолк. То були п'ять імен.
  
  
  Я постукав папером.
  
  
  «Цей останній, – сказав я. Мазер Вулфолк. Він якось пов'язаний з тобою?
  
  
  Келвін Вулфолк кивнув головою. Ага. Він мій брат. Але ми не близькі».
  
  
  "Що ви можете сказати мені про цих чоловіків?"
  
  
  "Що ж, - сказав Вулфолк, - виходячи з тієї невеликої інформації, яку я отримав від Девіда Хоука, я розумію, що ви шукаєте когось із великим впливом у фінансових колах".
  
  
  "Щось таке."
  
  
  "Вони всі підходять", - сказав Вулфолк. "Тобто, якщо ви шукаєте людину з реальною владою".
  
  
  "Так."
  
  
  «У них це є. Так багато, що більшість людей не знають, що вони мають. Єдині, хто дійсно знає, скільки влади мають ці люди, – це люди, яким вони дозволяють мати справу з ними безпосередньо. І я можу вам сказати, що чорт забирай мало хто має справу з ними прямо! "
  
  
  "Містер Вулфолк..."
  
  
  "Кальвін".
  
  
  "Келвін, Хоук розповідав тобі про мене?"
  
  
  Тонкі губи Вулфолка скривились у легкій усмішці. Він сказав: «Синку, я знаю про тебе дуже давно. Нік Картер. N3. Майстер вбивств. Ти повинен знати, що мої знання про AX сягають майже витоків. Я старий друг Девіда Хока. . "
  
  
  "Що насправді за чоловіками у цьому списку?"
  
  
  “Не гроші. Для них гроші - лише інструмент. Їм насправді начхати на гроші. Контроль – це те, що їм потрібне. Коли ви можете контролювати життя сотень – чорт, тисяч – інших чоловіків, ну Синок, це досить п'янке почуття”.
  
  
  "У кого з них
  
  
  найпотужніший вплив? "
  
  
  Вулфолк повільно підвівся. «Я не можу сказати тобі цього, Ніку. Я просто не знаю. Думаю, твоя робота – з'ясувати це, чи не так?»
  
  
  «Добре, Келвін. Спасибі за допомогу".
  
  
  Він знизав кістлявими плечима. "Не думай про це. Просто дзвони мені, коли тобі цього хочеться».
  
  
  Я дивився, як він іде різким, рухливим кроком і швидко зникає за поворотом доріжки.
  
  
  П'ятеро чоловіків. Одинадцять днів, щоб розкрити «змову» КДБ. Було два способи розкрити його. Я міг би почати копати для цього – і на отримання інформації може піти рік чи більше. Або я можу змусити їх піти по мене.
  
  
  Сам він цього не зробить. Він пошле когось ще. І якби я міг помітити цього когось ще, я зміг би відстежити його до людини, яка віддала наказ, і від цієї людини до наступного. І якби їх не було надто багато в ланцюжку, і якби мені пощастило, і вони не схопили мене першим – що ж, я б узяв свою людину. Може бути.
  
  
  Через деякий час я піднявся на ноги і пішов Арлінгтон-стріт до Ньюбері-стріт і до готелю «Рітц-Карлтон».
  
  
  У кожному місті є хоча б один такий готель. Готель, в якому зупиняються люди зі спокійними грошима та соціальним статусом через розмах, атмосферу, атмосферу - як би ви це не називали. Це те, на що потрібно два чи три покоління, щоб розвинутися; індивідуальна традиція винятково ефективного, але ненав'язливого обслуговування.
  
  
  Мої сумки вже були у моїй кімнаті. Хоук подбав про те, щоб їх відправляли прямо з авіабази Ендрюс, навіть коли мене везли до національного аеропорту, щоб встигнути на рейс Східного шатлу. Все, що мені потрібно було зробити, це розписатись у журналі реєстрації на стійці реєстрації. Перше, що я зробив після того, як зачинив двері за коридорним, це зателефонував через Атлантику Жаку Крев-Керу в Марсель.
  
  
  Телефон продзвонив півдюжини разів, перш ніж він зняв слухавку.
  
  
  Я сказав: Алло, Жак? і, перш ніж я зміг продовжити, трубка затріщала від його прокльонів.
  
  
  "Ви знаєте, котра година тут?" він вимагав. «Хіба у вас немає жодної уваги? Чому ви повинні позбавляти такого старого, як я, його сну? Було не зовсім 9 годин вечора. у Франції.
  
  
  «Ти виспиш у могилі стільки, скільки тобі потрібно. Жака, чи були якісь наслідки того маленького інциденту на пляжі?»
  
  
  «Маленький інцидент! Зменшення, mon ami. Ні, не було жодних наслідків. Чому?
  
  
  "Як ви думаєте, вороги дізналися, що я винен?"
  
  
  Я чув, як він ойкнув. «Mon dieu! Це відкрита лінія! Чому ти раптом такий безтурботний?
  
  
  "Повір мені, Жак".
  
  
  Він швидко зрозумів. «Ні, поки вони не знають про тебе, хоча щосили намагаються з'ясувати, хто це був. Ви хочете, щоб я передав слово?
  
  
  «Щойно зможеш, Жак. Такий канал доступний для тебе?
  
  
  "Один з кращих. Подвійний агент. Він думає, що я не знаю, чи він працює на КДБ так само, як і на нас»,
  
  
  «Повідомте, що я врятував російського Жака. Повідомте, що він розповів мені все, що виявив. Також повідомте їм, що я зараз у Бостоні».
  
  
  Жак похмуро сказав: «Вони переслідуватимуть тебе, Ніку. Бережи себе".
  
  
  «Хтось переслідуватиме мене, Жаку. Сподіватимемося, що це буде скоро».
  
  
  Я повісив слухавку. Більше не було чого сказати. Тепер мені треба було чекати, а мій номер у готелі не підходив для цього. Ні, якщо я хотів дій. Довелося виставити себе напоказ і подивитися, що станеться.
  
  
  Сталося так, що за дві години я зустрів молоду жінку. Їй було близько двадцяти або трохи більше тридцяти, і вона поводилася з тією врівноваженістю, яку інші жінки заздрять і намагаються наслідувати. Каштанове волосся, акуратно зачесане так, щоб кінчики закручувалися всередину, утворюючи овал обличчя. Достатньо макіяжу, щоб підкреслити сіро-блакитні очі, та найлегший дотик помади, щоб окреслити її повний рот. Синя лляна куртка з грубим ворсом, коротка спідниця і світліший синій кашеміровий светр з високим коміром прикривали лінії виключно жіночного тіла.
  
  
  Діловий центр Бостон створений для туристів. У межах дюжини кварталів знаходиться півсотні історичних пам'яток. Я тинявся через Коммон до цвинтаря Зерносховища на Тремонт-стріт - місці останнього упокою Бена Франкліна.
  
  
  Як і більшість інших туристів, вона мала фотоапарат. Знявши його з шиї, вона підійшла до мене і простягла. Посміхаючись, вона чемно запитала: «Не могли б ви сфотографувати мене? Це дуже просто. Я вже встановив його. Все, що потрібно зробити, це натиснути цю кнопку».
  
  
  Посмішка була доброзичливою і водночас відстороненою. Це така посмішка, яку вродливі дівчата вчаться включати, коли чогось хочуть, і при цьому хочуть тримати вас на відстані витягнутої руки.
  
  
  Вона простягла мені фотоапарат і відійшла назад, гнучко ступивши на край
  
  
  Надгробки Франкліна.
  
  
  "Переконайтеся, що ви захопили все це", - сказала вона. "Весь пам'ятник. Добре?"
  
  
  Я підніс фотоапарат до ока.
  
  
  "Тобі доведеться відступити на кілька футів", - сказала вона мені, все ще посміхаючись своєю теплою, але безособовою усмішкою. Але в цих сіро-блакитних очах не було тепла. «Ти справді надто близько».
  
  
  Вона мала рацію. На камері було встановлено телеоб'єктив. Все, що я міг бачити через шукач, це верхня частина її тулуба та голова.
  
  
  Я почав відступати, і коли я це зробив, вага та відчуття камери в моїх руках сказали мені, що щось не так. Він виглядав як кожна зі ста тисяч японських однооб'єктивних дзеркальних фотоапаратів цієї популярної моделі. У цьому не було нічого, що могло б викликати в мене підозри на вигляд. Але мої інстинкти раптово кричали на мене, говорячи, що щось не так. Я навчився повністю довіряти своїм інстинктам і негайно діяти відповідно до цих інстинктів.
  
  
  Я зняв палець зі спускового гачка і відсунув камеру від обличчя.
  
  
  На п'єдесталі жінка перестала посміхатися. З тривогою вона крикнула: Щось не так?
  
  
  Я заспокійливо усміхнувся їй. "Нічого подібного", - сказав я і повернувся до людини, що стоїть за кілька футів від мене. Він спостерігав за тим, що відбувається між нами з заздрісним виразом на круглому обличчі. Він був невисокого зросту і лис, носив окуляри в товстій оправі, був одягнений у картату літню куртку та яскраво-червоні штани. Вираз його обличчя ясно говорив про те, що хоч він хотів, щоб вона вибрала його, він звик до того, що красиві жінки ніколи його не помічали. Думаю, він міг би бути добрим хлопцем. Я ніколи не впізнаю. Він був невдахою, одним із найменших чоловічків у світі, які чомусь завжди опиняються з коротким кінцем палиці.
  
  
  Я вклав камеру в його пухкі руки і сказав: «Зроби мені ласку, гаразд? Сфотографуй нас обох».
  
  
  Не чекаючи його відповіді, я схопився на основу маркера поруч із молодою жінкою і міцно обійняв її за талію, перш ніж вона змогла мене зупинити.
  
  
  Вона спробувала ухилитися. На її обличчі був справжній переляк. Я притис її до себе ще міцніше, обхопивши рукою її торс, відчуваючи м'якість її тіла під м'яким кашеміровим светром.
  
  
  "Ні!" вона закричала. "Ні не потрібно!"
  
  
  "Він просто візьме одну для мого альбому для вирізок", - сказав я їй ввічливо, але моя рука ніколи не послаблювала своєї незламної хватки, незважаючи на її боротьбу, і посмішка на моєму обличчі була такою ж фальшивою, як і її мить назад.
  
  
  У розпачі вона намагалася вирватися.
  
  
  Чоловік підніс фотоапарат до ока.
  
  
  «Гей! Відмінний знімок», – захоплено прокоментував він.
  
  
  "Чорт забирай! Відпусти!" - Закричала вона, її голос наповнився панікою. "Ти вб'єш нас обох!"
  
  
  «Почекай», - сказав пухкий чоловічок. Я кинув жінку на землю, лежачи на ній, коли його палець натиснув на спускову кнопку затвора.
  
  
  Вибух своїм різким вибухом розколов наш світ.
  
  
  Через вибухи це було не багато. Достатньо, щоб відірвати голову людині з фотоапаратом та залити нас її кров'ю. Унція або пластика не займає багато місця. Те саме і з крихітною електричною батареєю, яка змушує його вибухнути, але разом їх достатньо, щоб виконати роботу, якщо все, що ви хочете зробити, це вбити людину, яка тримає його перед обличчям.
  
  
  Якась частина камери - мабуть, це був об'єктив - пролетіла за кілька футів і вдарилася мені в голову. Це було схоже на удар рукояткою сокири. Все стало червоним, туманним чорним і не у фокусі. Піді мною я відчував, як тіло жінки звивається у своїх шалених спробах втекти. Мої руки не відповідали. Я не міг її втримати.
  
  
  Люди кричали. Пролунало кілька криків, які, здавалося, долинали дуже здалеку, а потім шум поглинув мене.
  
  
  Я був дуже довгий. Лише кілька секунд, але цього було достатньо, щоб жінка вирвалася з-під мене та піднялася на ноги. Я невиразно бачив, як вона бігла по доріжці до воріт. Вона повернула ліворуч на Тремонт-стріт.
  
  
  Я незграбно встав на карачки. Хтось допоміг мені встати.
  
  
  "Ти в порядку?"
  
  
  Я не відповів. Як п'яний, я пішов за нею по доріжці, знаючи, що маю тримати її на очах.
  
  
  Хтось крикнув мені: "Гей, тобі боляче!" і намагався утримати мене. Я відштовхнув його сильним поштовхом, від якого він упав на коліна, і продовжив свій невпевнений біг по могилах до воріт. Вийшовши з цвинтаря, я побачив, як вона повернула за ріг і попрямувала до Бікон-Хілл.
  
  
  До того часу, як я дістався перехрестя, вона була далеко вгору вулицею. Вона перейшла на інший бік і повільно пішла, поступово прискорюючи крок.
  
  
  Якщо увагу привертає чоловік, що біжить, одного виду жінки, що біжить, достатньо, щоб закрутити голову кожному. Ким би вона не була, вона була досить розумною, щоб знати це. Вона йшла швидким, рішучим кроком, не дивлячись ні вправо, ні вліво.
  
  
  Я теж перейшов на прогулянку, залишаючись на протилежному боці вулиці, щоб вона була в полі зору. Вона піднялася на пагорб, минула Державну резиденцію, потім повернула направо на Джой-стріт, все ще за сто футів від мене. Коли я дістався до кута, було якраз вчасно, щоб побачити її поворот ліворуч на Маунт-Вернон-стріт.
  
  
  Вулиці на Бікон-Хілл вузькі та не дуже людні. Легко помітити будь-кого, хто намагається йти за вами. Я тримався так далеко, наскільки міг, роблячи ставку на те, що не втрачу її.
  
  
  Я цього не вчинив.
  
  
  Вона прийшла на Луїсбург-сквер, цей невеликий приватний анклав, який є домом старих родин Бостона, і перетворилася на нього. Два ряди сусідніх таунхаусів, не дуже широких і не дуже химерних, звернені один до одного через невеликий парк. Щоб його купити, потрібно мати більше, ніж гроші. Вони передаються з покоління до покоління, і це спадщина, яку слід зберегти в сім'ї. Сторонні не вітаються.
  
  
  Я побачив, як жінка на мить зупинилася, щоб відімкнути одну з дверей таунхауса. Вона жодного разу не повернула голову, щоб подивитися, чи не стежать за нею.
  
  
  Тротуари на площі цегляні, а на вулиці оригінальні гранітні камені лише частково вкриті тонким шаром асфальту, зношеного часом та дорожнім рухом. Все це прокляте місце виглядає трохи мізерним, трохи застарілим, але на вигляд його краще не вірити. Площа Луїсбург означає щось особливе для всіх, хто знайомий з Новою Англією. Люди, які там живуть, ховаються за фасадом шляхетної бідності та приховують старі гроші. Старі гроші, стара сім'я і те, про що ми з Келвіном Вулфолком говорили раніше того ж дня. Потужність.
  
  
  Вона привела мене туди, куди я хотів піти.
  
  
  Тепер питання полягало у тому, яке з п'яти імен у списку Вулфолка проживало на площі Луїсбург, 21 1/2?
  
  
  
  
  
  
  Розділ п'ятий
  
  
  
  
  
  Жодне з п'яти імен не належало до списку жителів Луїсбург-сквер, 21 1/2. Ні в телефонному довіднику, ні у зворотному довіднику, де перераховані не імена, а адреси вулиць, не було жодної інформації про те, хто там жив. Все, що це означало, це те, що той, хто це був, мав приватний номер. Перевіряти податкову звітність у мерії було надто пізно. Я зроблю це завтра.
  
  
  Це був досить насичений день, враховуючи, що о шостій ранку я сів на винищувач ВПС у Марселі, пообідав і поговорив з Хоуком у Вашингтоні близько дванадцятої тридцяти, і раніше мені мало не відірвало голову о шостій того ж вечора в Бостоні.
  
  
  Коли я повернувся до готелю, у моїй скриньці було повідомлення. Келвін Вулфолк зателефонував і запросив мене на вечерю. Він зустрів мене у Гаспара, який був дуже уважний до нього, бо ресторан знаходиться лише за три квартали від готелю.
  
  
  Я прийняв душ, перевдягся і пішов Ньюбері-стріт до Гаспара. Метрдотель підійшов до мене, перш ніж я зробив півдюжини кроків усередину.
  
  
  "Містер Картер?"
  
  
  "Так."
  
  
  Він усміхнувся своєю професійною усмішкою зустрічаючого. «Містер Вулфолк чекає на вас в іншій кімнаті, сер. Якщо ви підете за мною, будь ласка…»
  
  
  Біле волосся Кельвіна привернуло мою увагу, як тільки ми увійшли до дальньої їдальні. Він підняв очі і підняв руку на знак вітання. Поруч із ним сиділа жінка, але її спиною до мене. Коли я підійшов до столу, Келвін підвівся і сказав: «Нік, я хочу, щоб ти познайомився з моєю племінницею. Сабріна, це Нік Картер».
  
  
  Жінка повернулась і підняла до мене обличчя, посміхаючись тією самою усмішкою, що й раніше вдень, коли вона підійшла з фотоапаратом у руці до могили Бена Франкліна і попросила мене сфотографуватися з нею. Теплий і безособовий, міміка досить чемна, щоб безкарно прикриватися.
  
  
  Вона простягла руку. Потиск виявився одночасно ніжним і сильним.
  
  
  Я усміхнувся їй у відповідь.
  
  
  «Сядь, Нік, - сказав Кельвін Вулфолк. Метрдотель поставив стілець між Кальвіном та його племінницею. Я наказав йому випити.
  
  
  "Я думав, що нас буде тільки двоє", - сказав я Келвіну. «У вашому повідомленні не вказано…»
  
  
  «… Що ми матимемо задоволення в компанії Сабрини?» Келвін закінчив. "Немає не було. Я не знав, що Сабріна була в місті, коли я дзвонив тобі. Вона зупинилася у мене, коли я йшов. Це було повною несподіванкою». Він простяг руку і ніжно торкнувся її руки. Але приємний. Я майже ніколи її не бачу останнім часом. Вона блукає країною, перелітаючи з одного місця в інше, тож ніхто не може її встежити».
  
  
  Результати перекладу
  
  
  Я повернувся до Сабріни. «Ви, мабуть, дочка Мезера».
  
  
  "Я не знала, що ти знаєш батька", - сказала вона. У її голосі був хрипкий відтінок. Однак її тон був таким самим стриманим, як і її посмішка.
  
  
  "Я не знаю", - сказав я. «Кальвін згадував його. Я припускаю, що Кальвін не має інших братів».
  
  
  «Слава Богу, – сказав Келвін. "Мазера достатньо!"
  
  
  Офіціант підійшов із моїм напоєм. Ми троє торкнулися склянок і зав'язали світську бесіду, яка тривала під час їжі.
  
  
  Врівноваженість Сабрини була ідеальною. Вона поводилася так, ніби я просто ще один друг Кальвіна. Ви ніколи не здогадаєтеся, що лише за кілька годин раніше вона намагалася відірвати мені голову.
  
  
  Чи знав Кальвін про замах на моє життя Сабріни? Чи був він учасником змови? Вона навмисно зайшла до Вулфолка, бо знала, що він вечеряє зі мною, чи такий поворот подій застав її зненацька?
  
  
  Сабріна. Я глянув на неї через стіл. Вона почувала себе невимушено. Потрібний особливий вид вбивці, щоб зробити те, що вона зробила сьогодні вдень, а потім поводитися так само круто і врівноважено, як зараз. Вона знала, що я її впізнав. Мабуть, їй просто було начхати. Можливо, вона була така впевнена, що я помру за лічені години, що я зовсім не представляв загрози в її очах.
  
  
  Однак час від часу я ловив, що вона дивиться на мене. У її погляді був натяк на веселощі та глузування, і, якщо я правильно прочитав, легка зневага.
  
  
  Кальвін наполіг на оплаті рахунку. Ми вийшли надвір. Ніч була однією з тих приємних літніх ночей Нової Англії, ясною і прохолодною, і вітер віяв з півночі вулицею. Кальвін зупинився на розі.
  
  
  «Нік, - спитав він, - чи не могли б ви проводити Сабріну додому? Я піду в інший бік».
  
  
  Я глянув на його племінницю.
  
  
  "Ні, якщо вона не проти".
  
  
  Сабріна ввічливо сказала: «Я буду вдячна, містере Картер».
  
  
  Кальвін поплескав мене по руці. "Поговоримо з тобою якнайшвидше", - сказав він і рушив уперед тією гнучкою, довговічною ходою, яка суперечила його віку.
  
  
  Я взяв Сабріну за лікоть і звернув на Ньюбері-стріт у бік центру міста.
  
  
  Ми пройшли півдюжини кроків, перш ніж вона заговорила. «Здається, ви знаєте, куди ми йдемо. Ви знаєте, де я живу, містере Картер?
  
  
  "Бікон-Хілл".
  
  
  "А вулиця?"
  
  
  "Луїсбург-сквер".
  
  
  Навіть у темряві я бачив слабку усмішку на її губах.
  
  
  "І, звичайно, ви знаєте номер".
  
  
  "Двадцять один з половиною".
  
  
  Вона взяла мене за руку. "Ви справжній чоловік, містере Картер, чи не так?"
  
  
  "Нік", - поправила я її. «Ні, просто коли хтось намагається мене вбити, я дізнаюся про нього – чи про неї – якнайбільше».
  
  
  "Чи часто люди намагаються вбити вас?" У її голосі, як і раніше, відчувається веселощі.
  
  
  «Достатньо часто, щоб я навчився бути обережним. А ти? Ти часто намагаєшся вбити інших?
  
  
  Сабріна проігнорувала питання. "Тобі має так здаватися", - задумливо сказала вона. «Дивлячись на це на ваш погляд, я впевнений, що могло здатися, що я дійсно намагався вбити вас».
  
  
  "Чи є інший спосіб поглянути на це?"
  
  
  Цікаво, кого вона, чорт забирай, намагається обдурити. І як вона спробує втекти від замаху на вбивство?
  
  
  «Ви коли-небудь думали, що я міг бути гаданою жертвою? Зрештою це була твоя камера».
  
  
  "Це чому ти втекла?"
  
  
  "Я втекла, тому що не можу дозволити собі брати участь у будь-яких скандалах", - сказала вона. «Містер Бредфорд не зазнає жодного розголосу про нього - або про тих, хто на нього працює».
  
  
  "Бредфорд?"
  
  
  «Олександр Бредфорд. Я його відповідальний секретар».
  
  
  Олександр Бредфорд. Ще одне з імен, які мені надав Кельвін Вулфолк.
  
  
  "Розкажи мені про нього."
  
  
  Сабріна похитала головою. «Це коштуватиме мені роботи. Мені навіть не слід згадувати, що я працюю на нього».
  
  
  «Ви робите більше, ніж просто друкуєте та стенографуєте. Правильно?»
  
  
  "О, безперечно", - сказала вона, тон її голосу казав мені, що вона сміється з мене зараз, і ніби в той момент вона, нарешті, прийняла рішення про мене і вирішила змусити мене фінальний тест. Вона кинула мені виклик, посмівши зіграти зі мною у гру.
  
  
  У минулому я грав у гру з іншими жінками, такими як Сабріна. Це особлива порода, відмінна від більшості жінок. По-перше, така жінка, як вона, абсолютно аморальна. Вона підпорядковується правилам суспільства. Вона не поводитиметься як інші жінки. Вона має бажання відрізнятися, щоб бути помітною.
  
  
  По-друге, вона дуже жіночна, сповнена тваринної життєвої сили. Проте страшенно мало чоловіків можуть викликати в неї реакцію, тому що вона мало думає про чоловіків. Вона зневажає їх як слабаків.
  
  
  Але коли вона зустрічає одного з тих рідкісних чоловіків, які можуть порушити її, вона починає грати в гру. Вона буде використовувати кожну хитрощі зі свого репертуару, спочатку щоб зацікавити вас нею, а потім залучити вас до неї. Це випробування на силу, яке може закінчитися лише капітуляцією та знищенням одного з вас. Як тільки ви почнете гру, це може закінчитися лише так.
  
  
  Ми досягли Громадського саду. Ми звернули в парк, не сказавши ні слова, напруга між нами була настільки сильною, що була майже відчутною. Ні Громадські сади, ні Бостон-Коммон не є безпечними місцями для прогулянок після настання темряви. Як і багато колись приємних парків у містах по всій нашій країні, вони перетворилися на мисливські угіддя для грабіжників і ґвалтівників.
  
  
  "Вважається, що тут небезпечно ходити вночі", - сказала Сабріна із чистим задоволенням у голосі. Швидкий прохолодний вітерець пронісся парком, і її волосся, що розвівається, м'яко торкнулося мене щоки, як шерсть гладкої тварини, яка стосується вас у темряві і зникає.
  
  
  «У числах безпека», - сказав я, легко поклавши руку їй на руку, коли ми завернули за ріг.
  
  
  "Я часто гуляю тут одна вночі", - холодно відповіла Сабріна. Я ніколи не боюся”.
  
  
  Проте, поки ми йшли, вона почала трохи притулятися до мене. Її тіло було притиснуте до мене, тепле та жорстоке під одягом.
  
  
  Листя дерев над головою закривало місяць і більшу частину світла від ламп, так що ми гуляли разом у темряві. Нам не було чого сказати. Ми мовчки відповідали один одному настільки примітивно, що могло б зіпсувати це.
  
  
  В тій же тиші ми покинули Сади і пішли Чарльз-стріт, звернули за ріг і пішли вгору по схилу Маунт-Вернон-стріт до площі Луїсбург. Все ще не говорячи ні слова, Сабріна відчинила двері в будинок і зачинила їх за нами, не включаючи світло.
  
  
  У темряві вона повернулася до мене. Її руки обвилися навколо моєї шиї. По всій довжині, від шиї та тулуба до талії, стегон, лобкової дуги, стегон та ніг, вона палко притискалася до мене.
  
  
  Її нігті вп'ялися мені в потилицю, притискаючи мою голову вниз, притискаючи мій рот до її губ. Вона розтиснула мої губи, на мить її язик шалено шукав мені рота, а потім, як дика кішка з джунглів, вчепилася зубами в мою шию.
  
  
  Я зібрав її волосся в руку і стиснув кулак, відводячи її голову від себе, щоб я міг бачити її обличчя. Очі Сабріни були заплющені, але я відчував, що якщо вона відкриє їх, вони стануть зеленими щілинами, що світяться в темряві.
  
  
  Інша моя рука потяглася, щоб упіймати м'яке плетіння її шовкової сукні на шиї. Одним жорстоким ривком я розірвав тканину від декольте до талії.
  
  
  Вона тихо застогнала, її горло перетворилося на бліду дугу м'якої плоті в тьмяному світлі, що просочувався через вікна. "О так!"
  
  
  Діючи інстинктивно, знаючи, що це було те, чого вона хотіла, я вдарив її по обличчю.
  
  
  Ти намагалася вбити мене сьогодні вдень, суко!
  
  
  "Так." Її подих уривався. "Так, я зробила." Вона намагалася притиснутись до мене оголеним торсом. Я тримав її.
  
  
  "Чому?"
  
  
  Вона похитала головою.
  
  
  Я повністю зірвав із неї сукню. Тепер на ній був лише найменший бюстгальтер і крихітний трикутник із шовку під прозорими колготками.
  
  
  "Чому ти намагався вбити мене?"
  
  
  У відповідь її руки піднялися, і руки безуспішно били мене по обличчю. Я люто крутив їй голову з боку на бік, все ще стискаючи її волосся лівою рукою.
  
  
  "Чому?" Я зняв із неї бюстгальтер. Хрипкий стогін вирвався з її горла, стогін, сповнений задоволенням.
  
  
  "Займайся коханням зі мною!" Це був крик, що благає і вимагає, благає і наказовий одночасно. Вона впала на коліна, притулилася головою до мого паху, обійняла мене за талію.
  
  
  "Чорт забирай, чому?"
  
  
  Я відчував, як її голова рухається з боку в бік у мовчазному «ні», від якого в мене спалахнув пах. Я швидко зняв із себе одяг.
  
  
  Килимок під нами був тонким, а дерев'яна підлога під тонким килимком була тверда, але Сабріна була м'якою і повною і швидко прийняла мене в себе. Вона була моєю подушкою, моєю іграшкою, моєю іграшкою, моєю твариною.
  
  
  Пазурі вп'ялися мені в спину; нігті та зуби встромилися в мою плоть; руки, руки та стегна схопилися за мене. Її рот був у крові від укусу мого плеча. Неодноразово мені доводилося бити її, щоб вона відпустила. Її стогін перетворилися на гарчання. В один момент вона зіщулилася піді мною, наступного моменту вона люто боролася зі мною, ударяючи мене кулаками в шаленій люті, поки я не зіставив це зі своїм власним гнівом, а потім вона видала звуки захоплення та задоволення. Зрештою, після вічно довгого спазму, що безконтрольно струсонув її, вона повністю знепритомніла. Дикість вийшла з неї.
  
  
  Її тіло стало довшим; воно горіло теплом задоволення. У темряві її зітхання було подібне до котячого муркотання, глибокого, повного і задоволеного.
  
  
  Я намацав штани, вийняв цигарки із золотим наконечником та запальничку. Спалах полум'я висвітлив її очі. У жовтому світлі маленького світла вони здавалися зеленими прорізами.
  
  
  "Дай мені одну", - сказала вона, простягнувши руку, я віддав їй запалену сигарету і взяв собі іншу.
  
  
  "Чому ти намагалася вбити мене?" Я запитав. Її голова була у мене на плечі. Вона видихнула, відсуваючи сигарету і дивлячись на її кінчик, що світиться у темряві.
  
  
  «Я не можу вам сказати, – сказала вона.
  
  
  "Я міг би змусити тебе говорити".
  
  
  "Ти не будеш", - майже недбало сказала Сабріна. "Тобі доведеться занадто сильно образити мене".
  
  
  "Якщо доведеться, я уб'ю тебе", - сказав я їй.
  
  
  Сабріна підвелася на лікті і спробувала подивитись мені в обличчя. Я запалив запальничку. Крихітного полум'я було більш ніж достатньо. Вона подивилася мені в очі і торкнулася моєї щоки кінчиками пальців. Вона забрала руку.
  
  
  "Так", - тверезо сказала вона. "Так, я думаю, ти став би".
  
  
  "Чому ти намагалася вбити мене?"
  
  
  "Мені сказали".
  
  
  "Хто?"
  
  
  "Не знаю. Був телефонний дзвінок.
  
  
  "Ви робите такі речі, коли хтось дзвонить?"
  
  
  «Я винна», - сказала вона. Вона трохи відвернулась. «Будь ласка, погасіть світло».
  
  
  Я закрив запальничку. Ми знову були в темряві, і тільки непряме сяйво вуличного освітлення проникало через вікна, створюючи темніші тіні у сірому довкола нас.
  
  
  Я потягнувся, щоб торкнутися її обличчя. Моя рука намацала її шию. Навколо нього був тонкий ланцюжок. Я відчув малесенький плоский металевий кулон. Я підняв руку до її підборіддя, а потім до її щоки. Було мокро. Сабрина плакала.
  
  
  «Будь ласка, не змушуйте мене більше казати. Я справді більше не знаю», - сказала вона, тремтячи від мене.
  
  
  "До чого тут Олександр Бредфорд?" Я запитав.
  
  
  "Бредфорд?"
  
  
  Сабріна раптово відійшла від мене. У темряві я побачив її силует, що рухався по кімнаті. Вона пройшла у дверний отвір і зникла.
  
  
  Я встав і запалив лампу. На той час, коли Сабріна повернулася в негліжі, я була повністю одягнена і готова до роботи.
  
  
  "Ти не йдеш зараз?" Вона була розчарована.
  
  
  Я кивнув головою.
  
  
  "Ти повернешся?"
  
  
  "Можливо".
  
  
  Вона підійшла до мене. Тепер у ній не було нічого далекого, нічого безособового. Гра була зіграна, і я виграв. Сабріна лагідно торкнула мене по щоці.
  
  
  «Будь ласка, повернися», - сказала вона. А потім, коли я відчинив двері на вулицю, я почув, як вони тихо і відчайдушно вилаялися.
  
  
  
  
  
  
  Розділ шостий
  
  
  
  
  
  Я спустився по Маунт-Вернон-стріт, повернувши на Чарльз-стріт, повертаючись до готелю. На той час ночі - було після третьої години ночі - вулиця була безлюдна. Старомодні, пофарбовані в чорний колір, вуличні ліхтарі з чавуну горіли, утворюючи калюжі світла з великими темними плямами між ними. Я тримався зовні вузькими тротуарами, поки не спустився з пагорба на Чарльз-стріт.
  
  
  У такі ранні години у місті є щось загрозливе. Здається, що небезпека таїться у кожному провулку, у кожному темному під'їзді та на кожному розі.
  
  
  Якби я був більш обережний, я б пройшов Бікон-стріт, огинаючи Громадські сади, але це довгий шлях, а перетинання садів по діагоналі набагато коротше. Ось що я зробив.
  
  
  Шлях спочатку приведе вас до лагуни, а потім обігне її, перш ніж ви дійдете до невеликого мосту, який перетинає найвужчу частину ставка. Стежка проходить дуже близько до верб, що межують із кромкою води. Плакучі верби старі та величезні, товсті та дуже високі, тому їхні гілки сильно звисають, щоб блокувати більшу частину світла лампи. В'язи та клени теж великі. Вони створюють величезні темні плями, а доглянута трава і коротко стрижена. Хтось там вичікує.
  
  
  Тільки коли він опинився на асфальтовій доріжці всього за кілька футів від мене, я почув стукіт його черевиків по тротуару, коли він зробив останній ривок. Прогулянка безлюдними вулицями загострила мої почуття, змусила мене насторожитися. Не роздумуючи, я впав на одне коліно, тільки-но почув звук його кроків. Його удар пройшов по моїй голові, промахнувшись лише на кілька дюймів. Імпульс його атаки врізався їм у мене, збивши мене з ніг.
  
  
  Він був великим чоловіком. Я відкотився від нього, стрибнувши з тротуару на траву. Він стрибнув до мене ще раз, перш ніж відновив рівновагу.
  
  
  Ким би він не був, єдине, що в нього було, це його розмір та його сила. Він був не дуже швидким і мало знав про те, як убити людину швидко чи безшумно.
  
  
  Я впав на спину, коли він стрибнув. У мене ледь вистачило часу, щоб підтягти коліна до грудей. Коли він кинувся на мене, я розгорнув обидві ноги щосили своїх стегон, повністю спіймавши його на грудях. Удар перекинув його через мою голову. Це мало зламати півдюжини його ребер. Якщо так, то він цього не показав.
  
  
  Повернувшись на ноги, я повернулася якраз вчасно, щоб побачити, як він підвівся. Тепер він був обережнішим. У правій руці він тримав шматок свинцевої труби.
  
  
  Він напав на мене втретє, хитнувши трубою спочатку в один бік, а потім спробував завдати їй удару зліва, щоб застати мене зненацька. Я пірнув під гойдалку свинцевої труби. Моє плече зачепило його коліна, збивши з ніг. Я поповз геть так швидко, як міг.
  
  
  Я не намагався наблизитись. Зробити це з чоловіком його зростання було б чистим самогубством. Він був більш ніж на голову вище за мене. Ви бачили, як футбольний лайнсмен височів над рештою, його наплічники надавали йому гігантського вигляду. Ось так цей виглядав тільки без підплічників. Все це були його власні м'язи.
  
  
  Я крабом відійшов убік, розставивши ноги, балансуючи на подушечках ніг. Мій супротивник випростався. Він зробив крок до мене, і його рука відкинулася ще одного удару. Я зробив невеликий крок і високо підстрибнув, моя права нога сильно вдарила.
  
  
  Карате, савате та тайський бокс мають одну спільну межу. Всі вони використовують той факт, що ноги чоловіка сильніші і небезпечніші, ніж його руки.
  
  
  Тонкий край підошви мого взуття повинен був потрапити йому в підборіддя, просто під вухом, з силою моєї ноги та тіла позаду нього. Якщо ви все зробите правильно, ви зможете розколоти товсту тканину важкої боксерської груші з піском.
  
  
  Я промазав.
  
  
  Не на багато. Моя нога дряпнула його щелепу, коли він відсунув голову на частку дюйма, але цієї частки було достатньо, щоб урятувати його життя.
  
  
  Він кинувся на мене свинцевою трубою, вдаривши мене по грудній клітці, вибиваючи з мене подих. Вогонь болю поширився моїми ребрами, перебиваючи мене. Я впав із котушок.
  
  
  Він дозволив мені стати на ноги. Задихаючись, я відійшов від нього. Він погрозливо ступив до мене, оцінюючи мене для наступного удару. Я поступився, не даючи йому заспокоїтися, утримуючи його від того моменту, коли йому потрібно було завдати нового удару. Крок за кроком я відступав, залишаючись поза досяжністю його потужного удару.
  
  
  Я не хотів його вбивати. Якби це було так, я б переклав Х'юго у свою долоню, як тільки почув його кроки. Мені потрібна була людина жива, щоб змусити її говорити. Я хотів знати, хто послав його за мною. Це було звичайним пограбуванням. Якби його перша атака не вдалася, грабіжник давно пішов би.
  
  
  Хтось хотів мене вбити. Сабріна налаштувала мене на напад, але вона була лише агентом. Я з самого початку знав, що відбувається, коли по дорозі до свого будинку вона використовувала будь-яку нагоду, щоб проводити мене під світлом. Якщо хтось і спостерігав за нами, він добре мене роздивився.
  
  
  Лагуна згинається до пішохідного мосту. Є одна виключно висока плакуча верба на невеликому виступі, який відразу вдається у воду. Це вісім-десять ярдів від сходів, які ведуть сам міст. Стежка проходить під мостом. У цьому місці він лише кілька футів завширшки, з кам'яними контрфорсами мосту з одного боку та водою лагуни з іншого.
  
  
  Я відступив під міст, щоб він міг підійти до мене тільки попереду. Крок за кроком він просувався вперед, свинцева трубка в його великому кулаку погрозливо розгойдувалася з боку на бік, його тіло нахилилося, щоб мені було важко кинутися на нього.
  
  
  Був момент, коли ми зіткнулися один з одним у темряві під мостом, коли здавалося, що весь світ завмер у мовчанні, очікуючи на результат нашої дуелі. Мостом над нашими головами ніхто не ходив. Декілька нічних шумів міста були надто далеко, щоб порушити смертельну тишу. Був тільки звук самотнього цвіркуна поблизу і звук дихання мого нападника, важко дихаючи, коли він втягував повітря у свої легені. Mano a mano. Один на один.
  
  
  Але він хотів, щоб я помер, а я хотів взяти його живим – якщо можливо. Перевага була на його боці.
  
  
  Коли він почав смикати руку, щоб ще раз ударити мене, я розвернувся на п'яті і пробіг дюжину ярдів. Перед дерев'яним доком, де вночі пришвартовують човни лебедя, я різко зупинився і знову розвернувся. Він проковтнув наживку та побіг за мною. Він втратив рівновагу, коли я накинувся на нього. Моя ліва рука відкинула свинцеву трубу убік, моє праве передпліччя вдарило його по горло, коли він спробував повернути трубу. Я був недостатньо швидким, щоб повністю від нього ухилитися. Він зачепив мене трохи вище лівого вуха. Несподівано на небі з'явилося більше зірок, ніж я коли-небудь бачив.
  
  
  Відхитуючи дерев'яними дошками пристані, я спробував очистити голову. Його тінь була величезною та зловісною. Трубка все ще була в руці.
  
  
  До теперішнього часу ми були лише за кілька футів від краю пристані. Мені нікуди було йти, окрім як на найближчий човен-лебідь, і його сидіння з дерев'яними планками на металевій рамі були надто близько один до одного, щоб дати мені місце для маневру.
  
  
  Я зрозумів, що мої шанси забрати його живим були дуже малі. У цей момент це був випадок порятунку мого життя.
  
  
  Він скористався моментом, щоб виміряти мене на предмет того, що він, мабуть, думав, буде останнім нищівним ударом. Коли він підбіг до мене, слухавка піднялася на висоту голови, а потім промайнула.
  
  
  Я зрушив на волосок убік. Дубинка промахнулася на кілька дюймів. Коли його рука і рука торкнулися моїх грудей, я схопив його праве передпліччя однією рукою, а іншу за лікоть. Відвернувшись від талії, я вдарилася об його стегно і зігнулася майже вдвічі. Його інерція – ось що зробило це. Це і те зусилля, яке я зробив на його заблоковану руку.
  
  
  Мимоволі він піднявся над землею гігантською дугою, похитуючись над моєю головою, перелетів через край доку і впав на тверді, неподатливі краї металевих і ґратчастих сидінь човна-лебедя.
  
  
  Під ударом його ваги, що перевищує 200 фунтів, човен-лебідь боком пірнув у воду, знову підстрибуючи, а потім опускаючись, перш ніж повернутись у рівний кіль. По нерухомій воді ставка концентричними дугами розходяться брижі. Він лежав у розбитій, неприродній позі, його голова та шия підтримувалися одним краєм сидіння, а коліна та ноги – спинкою перед ним.
  
  
  Задихаючись, я повільно перебралася на човен-лебідь, чекаючи, поки він поворухнеться. Він не рухався. Я витяг Х'юго з піхов і обережно притис лезо до його горла, готовий сильно штовхнути, якщо він симулює несвідомий стан.
  
  
  Він був живий. Він був мертвий. Задня частина його шиї всією масою тіла впала на тонкий край спинки сидіння та розчавила хребці.
  
  
  Його обличчя було звернене до мене. Цьому чоловікові було за тридцять. Його штани та сорочка були дорогими та обтягуючими. Важкі риси обличчя доповнювалися прямим світлим волоссям, що падає йому на чоло.
  
  
  Я повернув його так, щоб дотягнутися до його кишені на стегнах, витяг його гаманець і сховав у свою кишеню. Я подивлюся пізніше. Прямо зараз мені потрібно було зробити його схожим на жертву звичайного пограбування. Його наручний годинник був Patek Phillipe. Найдешевші моделі коштують кілька сотень доларів, а ця була далеко не найдешевшою в їхній лінійці. Я теж взяв його годинник.
  
  
  А потім раптово передумав. Я вирішив, що хочу, щоб його смерть привернула більше, ніж звичайна увага. Я хотів, щоб опозиція одержала звістку про те, що він не виконав своє завдання. Я хотів, щоб вони прислали на роботу когось краще - когось, кого я зможу простежити до вершини. Я збирався привернути увагу громадськості. Якщо Бредфорд - незалежно від цього, чи брав участь він у змові - ненавидів розголосу, інші повинні розділяти те саме почуття.
  
  
  Що ж, я зробив би їх голосними. У ранкових газетах розповідатиметься про туриста, якому фотоапарат знесла голову. Завтрашні вечірні новини будуть ще соковитішими.
  
  
  Я озирнулася. У полі зору, як і раніше, нікого не було. З огляду на пізній час у цьому не було нічого незвичайного. Я нахилився і перекинув його важке неживе тіло через плече. Вийшовши на причал, я пробився до далекого кінця човна.
  
  
  На те, що я мав зробити, пішло кілька хвилин. Коли я закінчив, я знав, що він буде на перших шпальтах усіх газет у місті.
  
  
  Він виглядав цілком природно.
  
  
  З мого боку для цього знадобилося багато зусиль, тому що ви просто не гойдаєте нерухоме 200-фунтове тіло без напруги, але воно того варте. Тепер він сидів на велосипедному сидінні між великими білими крилами дерев'яного лебедя. Я прив'язав його вертикально канатами румпеля, поставив ноги на педалі і прив'язав їх там. За винятком того, що його голова схилилася на груди, він виглядав так, ніби чекав ранку, готовий пустити в хід човен-лебідь, наповнений дітьми, в тихій, приємній поїздці островами лагуни.
  
  
  Останній штрих. На його грудях, пристебнутій до сорочки через дірку в одному кутку паперу, я прикріпив список із п'яти імен, які дав мені Кельвін Вулфолк.
  
  
  Я кинув на нього останній погляд і пішов геть, піднявшись сходами до кам'яного мосту. через дорогу, що веде прямо до далекого виходу з Гарденс.
  
  
  Наприкінці дороги на Арлінгтон-стріт є тимчасова огорожа, але між ним та постійним чавунним частоколом є зазор у два фути. Я протиснувся крізь нього на тротуар.
  
  
  Ritz Carlton знаходиться через дорогу, його синій навіс із білою окантовкою виглядає свіжим, елегантним та затишним.
  
  
  Змучений, я попрямував до парадного входу до своєї кімнати.
  
  
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  До того часу, коли я зачинив за собою двері до своєї кімнати, лівий бік моєї грудної клітки пульсував гострим болем, а моя голова розпухла вдвічі.
  
  
  Я роздягнувся, прийняв чотири таблетки аспірину і прийняв довгий гарячий душ, дозволивши воді обрушитися на мене з повністю відкритими кранами. Приблизно через двадцять хвилин паритися я знову почував себе самим собою.
  
  
  Я збирався залізти в ліжко, коли мій погляд помітив гаманець і наручний годинник, що лежав на комоді, куди я кинув їх разом зі своїми речами. Я швидко переглянув гаманець. Водійські права Массачусетса, чотири кредитні картки та 350 доларів готівкою. Водійські права було видано на Малькольма Стоутона. Так були кредитні картки. Я відклав їх убік та взяв годинник Patek Phillipe. Корпус і металевий ремінець, що розширюється, були з 18-каратного золота. На королівському синьому циферблаті годинника цифри були виділені крихітними дорогоцінним камінням, маленькими, але ідеальними гранатами, що «світяться темно-червоним».
  
  
  Я ліниво перевернув годинник, щоб подивитися на задню частину тонкого корпусу. Зазвичай ви знайдете крихітний гравірований принт, який ідентифікує тип металу, з якого зроблений корпус, водонепроникність і, якщо це дорого, тавро виробника. Моя увага привернула мініатюрна гравюра, яку я ніколи раніше не бачив.
  
  
  Було важко розібрати, бо він був такий маленький. Скільки я ні крутив, ні крутив годинник при світлі лампи, просто не міг точно визначити, що це за емблема. Мені знадобилося збільшувальне скло.
  
  
  Тепер прокляті небагато людей носять із собою лупи. Я точно цього не зробив, і о четвертій ранку я не збирався дзвонити в обслуговування номерів, щоб попросити їх принести мені одну. Потім згадав старий трюк. Я підійшов до своєї валізи і дістав фотоапарат. Знявши лінзу, я перевернув її, дивлячись крізь неї на гравіювання на задній стороні годинника.
  
  
  Зображення різко зросло, тому що перевернута лінза дає тонку лупу приблизно від п'яти до восьми діаметрів збільшення залежно від фокусної відстані лінзи.
  
  
  Те, що я побачив, витончено вигравіруване на металі золотого корпусу, було репродукцією прапора Війни за незалежність - знаменитого прапора Змії. Під частково згорнутою спіраллю змією слова "Не наступай на мене!"
  
  
  Здивований, я поклав годинник, закріпив об'єктив на камері і ліг у ліжко. Я закурив одну зі своїх цигарок із золотим наконечником і деякий час лежав, розмірковуючи.
  
  
  Прапор на зворотному боці цього дорогого годинника не мав жодного сенсу, хоча вже більше року Бостон був сповнений дрібничок і сувенірів, присвячених двохсотріччю, що ознаменував двісті років існування нашої країни. Навряд чи було місце, куди можна було б повернути, не зіткнувшись з історичними транспарантами, плакатами, прапорами, фотографіями, картинами, гравюрами, листівками та рештою, що можна було б придумати, щоб поставити гасло Двохсотліття. Але тільки не на таких годинниках! Ви просто не зробили цього з Patek Phillipe, який, мабуть, коштував понад тисячу доларів. Нема такого патріота.
  
  
  Я обмірковував це, доки не міг тримати очі відкритими. Потім я розчавив недопалок сигарети в попільничці і вимкнув світло. Я заснув, намагаючись побачити уві сні Сабріну, але безуспішно.
  
  
  Я прокинувся пізно вранці і замовив сніданок. На підносі, де він прибув, також лежала складена копія Boston Globe. На першій сторінці були розкидані заголовки: «УБІЙЦЯ ЛЕБЕДЯ ПРИБИРАЄ ВИДАВНОГО АДВОКАТА!» і "СМЕРТЬ ВІД РУК ДОЛИ!"
  
  
  Далі розповідається, як труп знайшли пару підлітків, які викликали поліцію.
  
  
  У нижньому лівому кутку першої сторінки було три дюйми, присвячені «химерному вбивству» дрібного гангстера, якому напередодні на цвинтарі Зерносховище відірвало голову камера, що вибухнула. Поліція була готова назвати це «жахливим злочином». Це доводить, що всі пухкі чоловічки в окулярах у роговій оправі не такі безневинні, як виглядають. Принаймні копи не помітять мій слід.
  
  
  Але «вбивство в човні-лебеді» було важливою історією. Досить важливо, щоб редактори замінили першу смугу та випустили спеціальний випуск для пізнього ранку. Зазвичай ранкова газета складається та друкується напередодні увечері. Я прочитав чотири колонки, які вони дали розповіді, разом із "характеристикою" на тлі мерця.
  
  
  Малкольм Стоутон був членом відомої юридичної фірми Бостона. Він також мав репутацію спортивного фанату. У коледжі він грав як середній півзахисник і два роки грав за професійну команду, щоб заробити достатньо грошей, щоб сплатити своє навчання в юридичній школі. Крім цієї інформації, єдине, що примітно в ньому, було те, що він походив із сім'ї, яка веде своє походження від Mayflower.
  
  
  Не було жодної згадки про список із п'яти імен, який я прикріпила до його грудей.
  
  
  Десь між виявленням тіла та прибуттям репортерів на місце події хтось видалив список. Я знав, що підлітки, які знайшли тіло, напевно, бачили список. Вони не могли цього пропустити. Перші поліцейські, які туди потрапили, теж мали бачити список. І якщо вони це бачили, то це бачили і сержант, і співробітник відділу вбивств. Один Бог знає, скільки інших це бачили.
  
  
  Але в новинах про цей список не було жодного слова!
  
  
  І це саме собою багато говорило мені про чоловіків, чиї імена були на ньому.
  
  
  Приблизно тоді, коли я допивав другу чашку кави, задзвонив телефон.
  
  
  "Що, чорт забирай, там відбувається?" Хоук був злий.
  
  
  «Прямо зараз, – сказав я, – я снідаю. Минулої ночі я був відсутній».
  
  
  "Так я розумію!" – відрізав Хоук. «Заради всього святого, Ніку, якого біса за ідею наколоти ці імена на його сорочці? Хіба ти не знаєш, з ким дурієш?»
  
  
  Я перебив його. «Звідки ви дізналися про список? У газетах про це не було жодного слова».
  
  
  "Не було?"
  
  
  "Ні одного слова. Вони сховали це. Як ви дізналися про це?
  
  
  «Я отримую копії інформаційних запитів, надісланих до ФБР місцевими поліцейськими управліннями, – сказав Хоук. "І не ваша справа, як я отримую цю інформацію з офісу ФБР".
  
  
  «Що ж, не ти єдиний, хто вміє смикати за ниточки. Хтось тут дуже багато смикав, щоби це було тихо».
  
  
  Хоук промовчав, але я знав, що це справило на нього враження.
  
  
  «Я так розумію, що там, мабуть, вибухнув пекло, щоб ти зателефонував мені», - ризикнув я.
  
  
  "Дідька лисого". Хоук був лютий. «Майже всі, крім Білого дому, чинять на мене тиск, щоб змусити мене відмовитися від усього, що ви там робите. Я хотів би знати, як, чорт забирай, вони знають, що ви тут!»
  
  
  "Жак Крев-Кер", - сказав я. «Я наказав йому передати КДБ, що російська розмовляла зі мною і що я в Бостоні».
  
  
  Хоук якийсь час мовчав, дозволяючи зрозуміти сенс.
  
  
  "Вашингтон знає, в якій місії я?" - Нарешті сказав я, порушуючи тишу.
  
  
  «Ні, – сказав Хоук. «Вони знають лише, що хтось із AX створює хаос нагорі, і вони хочуть, щоб це припинилося. Я не здивуюся, якщо наступний дзвінок надійде з Овальної кімнати!»
  
  
  «Я так розумію, за лаштунками працює багато енергії».
  
  
  «Більше, ніж ви можете повірити! По-перше, більшість із них не повинні навіть знати, що AX існує. Коли цивільна особа не тільки знає про нас, а й знає, кому зателефонувати, щоб натиснути на мене, вам краще поважати цей вид. він має вплив! Поки що зателефонували чотири сенатори та два члени кабінету міністрів”.
  
  
  Хто їх до цього підштовхнув? Це має вказати нам на людину, яку ми шукаємо».
  
  
  Хоук пирхнув. «Кожне із п'яти імен у вашому списку! Це вам щось каже?
  
  
  "Так ти мене кличеш із завдання?"
  
  
  «Не будь чортовим дурнем! Я все ще використовую AX! І я кажу тобі, щоб ти продовжував свою роботу, перш ніж вони заберуть мою голову. Я хочу, щоб усе було закінчено і закінчено якнайшвидше!»
  
  
  "Може, мені потрібен секретар". Я чув, як він бурмотів, але запитав його. Де досьє на цих людей? Коли я дзвонив вам учора ввечері, ви обіцяли доставити їх сюди кур'єром сьогодні вранці».
  
  
  Хоук глибоко зітхнув. "Їх немає", - зізнався він. «На жодному з них немає файлів».
  
  
  То була справжня бомба. Таких речей просто не буває. Десь у якійсь урядовій установі є досьє на всіх, хто має якесь значення в цій країні, і AX має доступ до будь-якого файлу в будь-якому федеральному департаменті.
  
  
  «ФБР? ЦРУ? Таємна служба? Міністерство оборони? Чорт забирай, Хоук, у когось має бути щось!»
  
  
  "Ви чули, що я сказав".
  
  
  «Послухайте, – наполягав я, – кожен із цих людей зустрічався з президентом хоча б один раз, і ви знаєте, що ніхто – я повторюю – ніхто ніколи не зустрічається з президентом особисто вперше, не отримавши дозволу Секретної служби. Їх потрібно повідомити за двадцять чотири години до зустрічі, щоб перевірити його. А де ж ці дозволи? На чому вони ґрунтувалися? У когось мають бути файли на цих людей! "
  
  
  "Я добре знаю процедуру!" Кислота капала з голосу Хоука.
  
  
  "І жодного з них немає файлу?"
  
  
  «Ні сліду. Ми весь ранок перевіряли».
  
  
  Мені було важко повірити в це. "Ви кажете мені, що файли кожного з цих людей були видалені з кожного розвідувального підрозділу в країні?"
  
  
  "Ні", - свідомо сказав Яструб. «Я думаю, що тільки один з них видалив усі файли. Позбавлення його власного файлу, тільки приверне до нього увагу».
  
  
  «Комп'ютерні банки? А як щодо комп'ютерних банків?
  
  
  "Нічого", сказав Хоук. "Вони були перепрограмовані таким чином, що інформація або стерта, або просто не з'явиться на роздруківці".
  
  
  Хоук зробив важке зізнання. «Я недооцінив нашого супротивника, Нік. Ця людина має більший вплив, ніж я думав. Я дійсно не розумів, якою силою може мати наша людина. Те, що ти зробив, Нік, підштовхнуло його до того, щоб він зробив свій хід раніше, ніж ми очікували. У тебе може вистачити одинадцяти днів, щоб знайти його”.
  
  
  Було щось у тоні голосу Хоука, що говорило мені, що він щось приховав.
  
  
  «Викладай, Хоуку. Що ще мені треба знати?
  
  
  «За десять хвилин до цього телефонного дзвінка, – сказав Хоук, – ви були оголошені у розшук ФБР. І Секретна служба щойно отримала звістку, що ви загрожували життю президента. Агенти обох департаментів спробують заарештувати вас, щойно їхні бостонські відділення отримають звістку. Забирайтеся до біса з готелю і йдіть у підпілля! "
  
  
  "І закінчити завдання?"
  
  
  "Звісно!" – відрізав Хоук. "Чого ще ви очікували?"
  
  
  На цьому він повісив слухавку.
  
  
  
  
  
  
  Розділ сьомий
  
  
  
  
  
  Коли вам потрібно рухатися швидко, ви подорожуєте якнайлегше. П'єр, мініатюрна газова бомба, яка рятувала мене не в одну важку хвилину, була прикріплена до мого паху під шортами. Х'юго був прив'язаний до мого передпліччя у своїх замшевих піхвах, а Вільгельміна сиділа у своїй кобурі, захованої під моєю літньою курткою. Єдині інші речі, які я взяв із собою, були гаманець Малкома Стоутона та наручний годинник. Я нізащо не збирався залишати їх у кімнаті, щоб їх могли знайти федерали, якщо тільки я не хочу, щоб вони звинувачували мене у вбивстві разом із іншими сфабрикованими звинуваченнями.
  
  
  Я був на півдорозі до ліфта, коли коридорний вийшов із кімнати прямо переді мною. Він пропустив мене, і в цей момент інший посильний звернув за кут коридору приблизно на тридцять футів далі. У моїй голові спрацювала сигналізація, як заклик до дії есмінця «вха-вха-вха-вха-вха».
  
  
  Беллхопи зазвичай не вище шести футів на зріст і складені як професійні спортсмени. То були вони. Посильні або ігнорують вас, або, дивлячись на вас, посміхаються приємною професійною посмішкою господаря готелю. Той, хто був попереду мене, окинув мене суворим розважливим поглядом. Я бачив, як він навмисне кивнув іншому, якраз перед тим, як я почув, як кроки позаду мене почали прискорюватися.
  
  
  Я не став чекати, щоб опинитись у пастці між ними. Я рвонув уперед прямо до того, хто був поперед мене. Приблизно за чотири фути від нього я піднявся в повітря ногами вперед.
  
  
  Він упав, як кегля для боулінгу. Я встав на ноги і побіг. На повороті коридору я відскочив від стіни і кинувся до аварійних сходів. Позаду мене не було збудженого крику. Був лише загрозливий звук кроків, що цілеспрямовано мчали за мною, ледве приглушених килимовим покриттям коридору.
  
  
  Я поспішно відчинив двері до виходу і зачинив її за собою. На той момент я мав два варіанти. Я міг або піднятися сходами на дах, або спуститися в хол або підвал. Двері на дах можна було замкнути, тож це був не найкращий вибір. А планування у підвалі я не знав. Це могло виявитися для мене глухим кутом у багатьох відношеннях.
  
  
  Тому я зробив лише один крок від дверей і притиснувся до стіни. Менш ніж за п'ять секунд двері відчинилися, і увійшов перший із двох коридорних. Я не дав йому часу озирнутися. Я сильно вдарив його по шиї стволом Вільгельміни. Коли він непритомний, я штовхнув його. Він звалився з чавунних сходів, як мішок з картоплею.
  
  
  Другий коридорний відчинив двері лише через секунду. Він різко зупинився, коли я засунув дуло люгера йому під вухо.
  
  
  "Не рухайся!" Я погрожував. "Ні, якщо ви не хочете, щоб вам відірвало голову!"
  
  
  Він застиг, його обличчя було всього за кілька дюймів від мого, дивлячись на мене з пригніченою безсилою люттю.
  
  
  "Добре", - сказав я. "Хто вас послав?"
  
  
  Він не тремтів. Ні м'яз. Я бачив, що він вирішив не розмовляти, і я не мав часу переконувати його у протилежному. Я повинен був вийти
  
  
  цього готелю до прибуття федералів. Я розгорнув його і стукнув по черепу Люгером. Він звалився на підлогу.
  
  
  Мені була потрібна його форма і достатньо часу, щоб втекти. Якби двоє з них були на цьому поверсі після мене, великі шанси, що є інші, що прикривають виходи, щоб завадити мені вибратися.
  
  
  Зняти одяг з туші 200-фунтового чоловіка, що лежить без свідомості, - непросте завдання. Я теж не був надто лагідним з ним. Я поспішав, і якщо його голова кілька разів ударилася об бетонну підлогу, що ж йому не пощастило! Як би там не було, мені знадобилося п'ять хвилин, щоб зняти з нього форму посильного до шортів. Штани підходять. Куртка була трохи вільною, але це не мало значення. Я склала свої штани, вивернула піджак наввипередки і накинула обидва предмети на ліву руку. Я вже збирався йти, коли помітив його безвольну, розкинуту руку. Моя увага привернула срібний ідентифікаційний браслет на його зап'ястя. Я швидко відчепив його і поклав у кишеню.
  
  
  Потім, закинувши штани і куртку на ліву руку, я відчинив двері і сміливо пішов назад коридором до ліфта, начебто я був посильним, що ніс костюм для чищення і прасування.
  
  
  Я натиснув кнопку "вниз" і почав чекати. Це були дуже довгі півтори хвилини, але більше нікого не було. Двері ліфта відчинилися. Усередині знаходилися троє бізнесменів із портфелями. Вони жодного разу на мене не глянули. З приємною, але безособовою усмішкою на обличчі я стояв у задній частині ліфта, коли він спускався.
  
  
  Коли ми підійшли до вестибюлю, усі троє вийшли. Двері залишалися відчиненими досить довго, щоб я міг помітити двох чоловіків, які, здавалося, були недоречні в цьому готелі. Ritz Carlton просто не відповідав їхній зовнішності. Я помітив, що вони повернули голови, пильно подивилися на ліфт, коли двері відчинилися, і вони зробили більше, ніж просто глянули на трьох бізнесменів, які вийшли з нього. Вони вивчили їх із голови до п'ят.
  
  
  Я відвернув голову, але головне – у формі коридорного.
  
  
  Нарешті двері ліфта зачинилися. Клітина спустилася до підвалу. Підвали більшості готелів переважно схожі. Вони обслуговують решту готелю. Хоча вони можуть бути розташовані по-різному, всі вони мають бути функціональними.
  
  
  Я пройшов двома коридорами, потім по третьому, поки нарешті не знайшов короткі сходи, які привели мене до виходу в провулок. Я пірнув назад за двері, щоб переодягнутися у свій одяг. Форма посильного була б страшенно помітна на вулиці. Я залишив вбрання за дверима і вийшов на сонячне світло.
  
  
  Вулиці, що становлять знаменитий Бек-Бей у Бостоні, проходять перпендикулярно до Громадського саду і паралельні один одному. Це Бікон-стріт, Мальборо, Авеню Співдружності, Ньюбері та Бойлстон, які являють собою широкий бульвар. Між кожною з вулиць, що йдуть по всій їхній довжині, збігаючись із ними квартал за кварталом протягом більше милі, знаходяться «Громадські алеї». Провулки навряд чи досить широкі для проїзду легкового чи вантажного автомобіля. У них є мініатюрні тротуари, на які сміття та сміття від будинків вивозять сміттєвози.
  
  
  Я пройшов по провулку між Ньюбері-стріт і Бойлстон-стріт, а потім серед білого дня вийшов на Берклі-стріт, де не було де сховатися, поки спека трохи не влягла. Мені теж був потрібний телефон, і, на відміну від Нью-Йорка, Бостон, схоже, не хоче захаращувати свої вулиці телефонними будками.
  
  
  Але прямо через дорогу від входу в провулок була велика квадратна будівля з червоної цеглини Бостонського відділення Бонвіт Теллер. Я не міг вигадати кращого місця, щоб вільно блукати годину або близько того. Я перетнув вулицю, повертаючись від мчачих машин, як будь-який хороший бостонець, і пройшов під довгим блідо-зеленим навісом, піднявся кількома сходами з червоним килимом до входу, увійшовши в магазин, як будь-який інший покупець, хоча більшість із них були жінки.
  
  
  Я звірився з каталогом магазину. Взуттєвий відділ на другому поверсі підійде ідеально.
  
  
  Незадовго до того, як піднятися нагору, я зателефонував до Boston Globe по одному з телефонів унизу сходової клітки.
  
  
  "Міський стіл", - сказав я, коли зустрів оператора комутатора. Коли City Desk відповів, я запитав, чи був Джон Рейлі. Він був.
  
  
  "Можна купити тобі випити?" - спитав я його різко, без преамбули.
  
  
  «Я ніколи не відмовляюсь пити. Хто це, чорт забирай?»
  
  
  "Нік Картер".
  
  
  "О, Боже! Знову ти?"
  
  
  Я не бачив його і не розмовляв із ним понад п'ять років.
  
  
  "Це не спосіб поговорити зі старим другом".
  
  
  "Востаннє, коли я бачив вас, я дозволив вам умовити мене надати вам послугу, яка коштувала мені три місяці в лікарні".
  
  
  Мені не подобається запах антисептиків чи дренажні трубки, що виходять із мого тіла у незнайомих місцях! "
  
  
  «Нічого подібного, Джоне. Мені потрібна інформація з твого моргу». Файли бібліотеки газети називають моргом.
  
  
  "Візьми це сам", - відрізав він.
  
  
  "Я не можу, Джон".
  
  
  Тон мого голосу сказав йому більше, ніж будь-які слова.
  
  
  "Це так серйозно?"
  
  
  "Це."
  
  
  "Коли мені випити?"
  
  
  «Щойно ви отримаєте для мене інформацію».
  
  
  "Я зустрінуся з вами в барі Грогана у Філдс-Корнер", - сказав Рейлі. Куточок Філда – серце ірландського Бостона. «І мені знадобиться більше одного напою, щоб угамувати спрагу».
  
  
  "Немає проблем. Я куплю пляшку».
  
  
  "Досить хорошу. Що ти хочеш знати?"
  
  
  Я сказав йому. Була довга пауза. Коли він знову заговорив, я почув збудження у його голосі.
  
  
  "Ви хочете, щоб я переглянув наші досьє на п'ятьох чоловіків, - резюмував він, - і повідомив вам, якщо щось там здасться мені незвичним?"
  
  
  "Це правильно."
  
  
  «Не могли б ви випадково дізнатися щось більше про цих п'ятьох чоловіків, чиї імена ви мені дали? Крім того, що вони багаті, живуть у цьому районі, і будь-який з них може мене звільнити, просто піднявши телефонну трубку? "
  
  
  "Я б", сказав я. «Ці п'ять імен були у списку, який мав з'явитися, але не з'явився у сьогоднішній газеті».
  
  
  Рейлі не став питати, про який список я мав на увазі. Або як я випадково дізнався про список, прикріплений до сорочки мерця, який жодного разу не згадувався в похмурих новинах року.
  
  
  "Це може бути пекельна історія для мене", - сказав він. "Я розумію?"
  
  
  "Так, але ти ніколи не зможеш це роздрукувати".
  
  
  Я майже бачив, як усмішка Рейлі розпливається на його ластовитому обличчі.
  
  
  «Це найкраща історія», - сказав він. «Це угода. Побачимося сьогодні ввечері у барі Грогана».
  
  
  Я повісив слухавку. Якщо і є хтось, хто міг би щось розкопати з файлів, то це Джон Рейлі. Рейлі - один із останніх старих бостонських газетярів. Він був на столі для перезапису і на прес-конференціях поліції, прес-конференціях мерії та Державної палати та інтерв'ю в поліцію десятки разів. Він знав кожного окружного прокурора та помічника окружного прокурора у графствах Саффолк, Норфолк, Мідлсекс та Ессекс за останні тридцять років. Він знає достатньо про місто та його передмістя і про найрізноманітніших його громадян, від законодавців до дрібних злодіїв, щоб ініціювати сотню позовів про наклеп, якщо вони будь-коли будуть опубліковані. Але жодного з цих позовів не буде виграно, тому що інформація Рейлі - чиста правда. Йому погрожували, стріляли і били не один раз - поки він не навчився від мене приховувати так багато цієї інформації - бути звільненим у разі його смерті внаслідок насильства - цього страшенно великої кількості впливових людей у злочинному світі поширили звістку про те, що Джона Рейлі потрібно захищати за будь-яку ціну!
  
  
  Я піднявся сходами з червоним килимом. Другий поверх Bonwit's – двоповерховий. Пара чудово красивих кришталевих люстр велично звисає з високої стелі, висвітлюючи експозиції. Присівши на диван у взуттєвому відділі, я влаштувався зручніше. Потім я витяг ідентифікаційний браслет, який взяв у «коридорного», який я залишив непритомним на сходовій клітці Ritz Carlton. На плоскій поверхні було вигравіруване ім'я Генрі Ньютон. Я перевернув планку браслета. На його спині вигравірувано досить великий, щоб я міг ясно бачити його без збільшувального скла, був «зміїний прапор» із девізом: «Не наступай на мене!»
  
  
  Мені було цікаво, чи має інший мій нападник, другий «коридорний», таке ж посвідчення особи. Що, чорт забирай, це означало?
  
  
  Поки мій розум був зайнятий цими думками, хтось тихо підійшов ззаду, торкнув мене за плече і, коли я відчув тонкий аромат її духів Шанель, сказав її милим, знайомим, трохи хрипким голосом: «Дорогий, я знаю, що я запізнилася, і мені дуже шкода”.
  
  
  Вона нахилилася і поцілувала мене в щоку. Все це було дуже мило, і вона це чудово перенесла. То був її стиль. Вчора вона була туристкою, сьогодні вона була багатою, красивою молодою бостонкою, що спізнилася на зустріч зі своїм хлопцем.
  
  
  "Привіт, Сабріна", - сказав я, не намагаючись повернути голову, коли вона сіла поряд зі мною. "Як ти мене знайшла?"
  
  
  "Мені сказали, що ви були тут".
  
  
  "Коли вони вперше помітили мене?"
  
  
  "Я не знаю", - відповіла вона. "Мені цього не сказали".
  
  
  "Напевно, на вулиці", - припустив я, розмірковуючи вголос. "Якщо вони могли це зробити, то у них, мабуть, було багато чоловіків навколо готелю".
  
  
  "Ймовірно." Вона нічого не знала.
  
  
  "Наскільки велика організація, Сабріна?"
  
  
  "Я не знаю."
  
  
  "Чи не скажу?"
  
  
  "Це має значення?" — спитала вона.
  
  
  "Не зовсім. Ну що ти хочеш?"
  
  
  «Особисто я хотіла б повторити вчорашню ніч, любий! Проте, боюсь, доведеться почекати. Зараз я проведу тебе до центру міста. Вони хотіли б поговорити з тобою.
  
  
  Перш ніж я зміг відповісти, вона додала: Ви будете в повній безпеці. З вами нічого не станеться».
  
  
  Я чув це раніше. Я повернув голову, щоб роздивитись її обличчя. Сабріна була одягнена в костюм із ультразамші різних відтінків синього. На ній була коротка синя спідниця з гудзиками на одному боці, синя куртка в стилі сафарі поверх світло-синьої водолазки і синій фетровий капелюх австралійського дигера з піднятими краями з одного боку, що витончено сидить на її голові.
  
  
  "Подобається це?" — спитала вона.
  
  
  "Приголомшливо". Я підвівся на ноги. Нема рації відкладати неминуче.
  
  
  Ми спустилися ліфтом на другий поверх і попрямували до головного входу. Сабріна спіймала мій косий погляд і сказала: "Нік, якщо ти думаєш втекти, не треба".
  
  
  "Виходи прикриті, так?"
  
  
  Вона кивнула головою. "Кожен з них".
  
  
  "З наказом стріляти на поразку?"
  
  
  "Вони на дахах", - сказала вона, її погляд видав її занепокоєння. "У них є гвинтівки з глушниками, і всі вони чудові стрілки".
  
  
  Я взяв її за руку, поки ми спускалися червоною килимовою доріжкою під блідо-зеленим навісом.
  
  
  "Ви переконали мене", - весело сказав я їй. Я не знав, чи вона брехала мені, але, враховуючи той факт, що вони знайшли мене протягом півгодини після того, як я покинув готель, я був впевнений, що їх достатньо, щоб прикрити кілька виходів з готелю. Бонвіта. І, враховуючи попередні напади на моє життя, якщо Сабріна сказала, що вони були готові вбити мене, я мав їй повірити.
  
  
  Крім того, хіба я цього не весь час хотів? Для зустрічі із начальством?
  
  
  Таксі доставило нас у серце фінансового району Бостона: Уотер-стріт, Конгрес-стріт, Беттері-марч, Чатем і Хай-стріт. Деякі будівлі нові, високі та сучасні. Решті майже стільки ж років, як і самому місту. Сабріна повела мене до однієї з нових будівель на одній із старих вулиць.
  
  
  Ми піднялися більш ніж на двадцять поверхів і пройшли коридором до дверей, які не мали імені. До речі, жодна з дверей у цьому коридорі не була відзначена.
  
  
  Не спромігшись постукати, Сабріна відчинила двері. З іншого боку не було адміністратора. Двері вели прямо до гарного кабінету, обробленого панелями з червоного дерева. Офіс з багатим килимовим покриттям, непомітним драпіруванням, освітлений абажурними лампами був з тих, про які можна побачити фотографії в модних фінансових журналах, таких як Fortune та Forbes.
  
  
  Людина за масивним столом у центрі кімнати виглядала так, ніби вона була тут. Багатий, успішний молодий керівник він був одягнений дорого, у сірий костюм консервативного крою. Він вказав на стілець поруч зі своїм столом.
  
  
  "Сідайте будь ласка." Він був холодно ввічливий. Він глянув на Сабріну.
  
  
  «Я думаю, ви сказали йому, що йому не піде на користь насильство зі мною?» - Запитав він її.
  
  
  "Мені не потрібно", - відповіла Сабріна. "Я думаю, він знає".
  
  
  «Досі він так не чинив».
  
  
  "Я дійсно схильний до насильства, коли хтось намагається зі мною покінчити", - холодно сказав я.
  
  
  Він звернувся до мене вперше. Його обличчя було гладким і безпристрасним. Його очі тупо дивилися на мене, ніби вони звикли дивитися на числа, відсотки, коефіцієнти рентабельності і прибутковість доларових інвестицій. У мене було відчуття, що йому справді не подобалося мати справу з людьми.
  
  
  «У мене немає намірів покінчити з вами», - сказав він.
  
  
  "Тоді ти в безпеці".
  
  
  Він обернувся до Сабріни. "Я думаю, ти можеш піти". Він відпустив її, ніби вона була покоївкою. Сабріна торкнулася мене за плече, коли йшла до дверей.
  
  
  "Не роби необачних дій", - сказала вона. «Хоч би що ви думали, організація для вас занадто велика. Повірте мені".
  
  
  Потім вона пішла. Я відкинувся на спинку стільця і вийняв одну зі своїх цигарок із золотим наконечником. Він присунув до мене попільничку. На ньому не було ні порошинки. Чистий кристал Тіффані.
  
  
  "Давай", - сказав я, байдуже закурюючи цигарку. "Що все це означає?"
  
  
  "Ви нам заважали", - сказав він, начебто констатував очевидний, але об'єктивний факт, наприклад, оголосив, що зараз день і світить сонце.
  
  
  "Вважаю, що це було", - відповів я.
  
  
  "Нам це не подобається".
  
  
  «Я не думав, що це подобатиметься. Хто такі «ми»?»
  
  
  Він проігнорував моє запитання і продовжив, ніби то була репетиція мови, і вона мала вийти без перерви.
  
  
  «Про тебе можна було б подбати, – продовжив він, – але ми не хотіли б йти на всі ці неприємності. Для нас варто залишити тебе в живих, якщо ти співпрацюватимеш».
  
  
  Я підняв голову і вирішив не переривати розмову. Я взагалі не думав, що це принесе користь.
  
  
  "В обмін на вашу співпрацю, - сказав він, - ми готові внести велику суму на банківський рахунок..."
  
  
  "Швейцарський?" Я не міг не покинути це.
  
  
  «… У цюріхському банку на ваше ім'я чи номер, як вам більше до вподоби. Запевняю вас, що сума досить велика».
  
  
  "Про яке співробітництво ви говорите?"
  
  
  «Іди», - сказав він. «Просто йди куди завгодно на наступні два тижні».
  
  
  "Після цього це не має значення", - сказав я. "Правильно?"
  
  
  "Точно."
  
  
  "Про яку суму ми говоримо?"
  
  
  "Назви це." Тепер він був щасливий, коли ми говорили про цифри.
  
  
  "Мільйон?"
  
  
  Він кивнув, анітрохи не стурбований розміром мого прохання. "У доларах", - сказав він. "Це цілком прийнятно для нас".
  
  
  Я підняв руку. "Почекай хвилинку. Я не сказав, що це візьму. Я просто взяв суму із повітря».
  
  
  Його обличчя стало темно-червоним. «Ми не жартуємо, містере Картер! Будьте серйозні!
  
  
  «Добре, – сказав я. "Давай спробуємо п'ять мільйонів" ... він почав кивати, але я продовжував ... "і якщо ти погодишся з цим, я піднімуся до десяти мільйонів".
  
  
  Його руки стиснулися в кулаки, але він змусив себе стримати голосу.
  
  
  Він запитав. "Ви граєте в ігри?"
  
  
  Я кивнув головою. «Правильно. На величезні гроші. Тому що, якщо ваш план збудеться, ці гроші не коштуватимуть жодного цента через пару місяців! Десять мільйонів, двадцять мільйонів – чорт, зробіть це тридцять мільйонів! Якщо ви заплатите мені в американських доларах, через три місяці жодна з них не коштуватиме того паперу, на якому вони надруковані! "
  
  
  Він відкинувся на спинку свого великого шкіряного крісла, що обертається, дивлячись на мене з великою повагою, ніж він проявляв з тих пір, як я увійшов.
  
  
  «Добре, – сказав він. "Добре!"
  
  
  Я встав. "Ви дізналися те, що хотіли знати", - сказав я йому. «Іди і скажи своєму босові, що моя відповідь – ні».
  
  
  Він обережно запитав: «Звідки ви знаєте, що я хотів дізнатися, містере Картер?».
  
  
  «Ваша спроба хабара була хитрощами - прикриттям. Ваші люди дійсно не були впевнені, що російська розповіла мені все». Я перехилився через стіл і заговорив низьким загрозливим голосом. «Ви кажете їм, що він мені все розповів! Зрозуміли? Все, що він знав!
  
  
  Він сказав: «Боюсь, що у вашому випадку нам доведеться вдатися до крайніх заходів, містере Картер».
  
  
  "Ти вже пробував це", - холодно сказав я йому. «А тепер передай це тому, хто послав тебе. Просто скажи йому, що я сказав, не намагайся наступити на мене!
  
  
  Він раптово зблід.
  
  
  "Що ти сказав?"
  
  
  «Я скажу інакше. Не наступай на мене!
  
  
  Наче я напав на нього фізично. Його обличчя напружилося від шоку. Раптом його акуратний маленький світ збентежено валився навколо нього. Я майже міг зазирнути до його розуму і побачити, як його фанатична впорядкованість змінюється хаосом. Ця одна фраза рознесла його всесвіт на частини.
  
  
  Я підійшов до дверей. Потім я повернувся і знову повернувся. Я мало не зробив дуже дурну річ. Я зрозумів, що він повинен мати якийсь заздалегідь підготовлений сигнал, щоб вказати, чи я погодився зі спробою хабара. Якщо так, вони дозволили б мені залишити будинок живим.
  
  
  Інакше я не перебіг би половину вулиці, щоб мене не застрелили, не підірвали чи не переїхали!
  
  
  Він зі страхом подивився на мене, коли я обійшов великий стіл із червоного дерева, і почав вставати зі стільця. Він різко сів, коли я притис гострий маленький клинок Хьюго до його горла.
  
  
  Дивні ножі. Це найстрашніша зброя. Чомусь пістолет не несе в собі такої серйозної та безпосередньої загрози. Це більш безособово, абстрактніше. Насправді ми не реагуємо на пістолет із панікою, яку відчуваємо з приводу гострої сталі. Немає того болісного паралічу, який змушує людину почуватися голою і безпорадною.
  
  
  Керівник намагався розмовляти голосовими зв'язками, які перебували у стані обурення. З його рота виривалися приглушені безладні звуки, більше схожі на стогін, ніж на слова. Я притягнув його до себе.
  
  
  "Який сигнал?" - прогарчав я.
  
  
  Він знав, що я мав на увазі. Він спробував похитати головою. Я тиснув більше на Х'юго. Справа в тому, що він заговорив.
  
  
  «Вікно… вікно… тінь…» – видихнув він.
  
  
  "Що щодо цього?"
  
  
  "Якщо... якби ви пішли..."
  
  
  "Геть це!"
  
  
  «Я даю це спокій. В іншому випадку… я опущу штори… венеціанці… закриють».
  
  
  Я дозволив йому відчути, як край Х'юго прорізав тонку рану вздовж лінії підборіддя. Це не було
  
  
  більше, ніж те, що він зробив би, якби порізався під час гоління, але йому, мабуть, здалося, що я просто переріжу йому горло.
  
  
  "Заради Бога!" він вибухнув. «Клянусь… клянусь, я говорю… говорю правду!»
  
  
  Можливо, він мав рацію. Був тільки один спосіб дізнатися про це - вийти з будівлі з незайманими шторами. Це означало, що я не можу залишити його, щоб дістатися до них.
  
  
  "Ходімо", - сказав я, підштовхуючи його.
  
  
  "Іти?" Він був у стані паралізуючого страху.
  
  
  "Я не збираюся вбивати тебе", - сказав я йому. «Ні, якщо ти мене не примусиш. З іншого боку, я не можу лишити тебе тут».
  
  
  Я прибрав ножа з його горла. Він кивнув головою. «Так. Так, я розумію, що ви маєте на увазі. Звісно".
  
  
  "У мене будуть проблеми з тобою?"
  
  
  Він похитав головою. "Ні." Він вийняв хустку і притиснув її до горла. Він пішов із кількома краплями крові. Я бачив, як очі його розширилися.
  
  
  Ми вийшли з кімнати і пішли коридором. Разом ми спустилися ліфтом, разом пройшли через вестибюль будівлі. Було вже понад п'ять годин. Вестибюль був порожній. Разом ми вийшли через парадні двері і, майже взявшись за руки, перейшли вулицю до вестибюлю будівлі на дальній стороні.
  
  
  Я знав, що вони не зможуть дістатися до мене тут. Поки що я був у безпеці. Я зупинився і повернув його.
  
  
  "Як вас звати?" Я запитав.
  
  
  Його очі запитували мене. Він не знав, що я з ним робитиму далі.
  
  
  "Джон Норфолк", - відповів він. Страх все ще тремтів.
  
  
  «Чим ти займаєшся, Джоне? Окрім спроб підкупу людей?»
  
  
  "Я інвестиційний банкір", - сухо повідомив він мені, але його губи тремтіли, коли він говорив. Він не знав, що все, що я відчував до нього, було зневагою - і трохи жалістю. Він просто не був досить крутий, щоб виконувати ту роботу, яку його надіслали.
  
  
  "На добраніч, Джоне", - сказав я. На мить він не повірив, що я його відпускаю. Потім, поспішно, ніби він щосили намагався не бігти, він залишив будинок.
  
  
  Бостон – дивне місто. Він такий страшенно старий, а вулиці настільки вузькі в найстарішій частині, що низка будівель була зведена на місці, яке колись було провулками. За законом вони мають залишити доступ для публіки відкритим, тому провулки стали центральними коридорами першого поверху, які ведуть від кінця будинку до іншого. За законом виходи та входи в ці будівлі мають бути відкриті двадцять чотири години на добу, щодня, щоб двері ніколи не замикалися.
  
  
  Через ухил землі в деяких із цих будівель ви насправді підніметеся або спуститеся на половину сходового прольоту, зробите один або два повороти, а потім продовжите рух коридором громадського доступу. Юридично це є досі міська вулиця.
  
  
  Такий провулок проходив через цей будинок. Я пішов у протилежному від Джона Норфолка напрямі і незабаром виявив, що виходжу через двері, що обертаються, в провулок. Я пройшов по провулку на Вашингтон-стріт.
  
  
  Тепер я був більш обережним, ніж будь-коли. Я знав, що через кілька хвилин вони підуть моїм слідом. Я також знав, що вони мали значно більшу організацію, ніж я або Яструб спочатку передбачали. Ще невідомо, наскільки великі розміри, але я не збирався повторювати помилку, недооцінюючи їх знову.
  
  
  На Вашингтон-стріт і Саммер-стріт я пірнув у станцію метро, ​​спустився і впустив четвертак у проріз турнікету.
  
  
  Потяги Зеленої лінії Бостона – це не поїзди, це тролейбуси. Двоє, а іноді й троє подорожують разом. Я піднявся з нижнього рівня на головний і сів на перший-ліпший візок.
  
  
  Непритомно я повертався до свого готелю, збираючись вийти на станції Арлінгтон-стріт. Я так і зробив, потім зрозумів, що зробив помилку. Дуже велика помилка.
  
  
  Візок зачинив двері і поїхав тунелем, коли я оглянув платформу і побачив їх. Не тільки двоє, які йшли за мною і вийшли з тролейбуса, коли я це зробив, а й двоє інших, які, мабуть, застрягли там з того моменту, як накинули мережу навколо готелю раніше цього дня.
  
  
  І ось я був просто посеред засідки.
  
  
  
  
  
  
  Розділ восьмий
  
  
  
  
  
  Позаду мене рейки тролейбуса знаходилися на рівні платформи. Третьої рейки не було, бо лінія електропередач проходила над головою.
  
  
  Праворуч від мене ескалатор піднімався на рівень Арлінгтон-стріт, його кроки рухалися у повільній нескінченній процесії. Крім того, що один з їхніх людей був розташований прямо поруч з ним, ескалатор був пасткою. Затиснутий між його вузькими стінами, поки він повільно тягнув мене вгору, я не мав би шансу втекти навіть від поганого стрільця.
  
  
  Ліворуч від мене були сходи, що вели на другий рівень, потім по коридору, викладені плиткою стіни якого безперервно тяглися більше половини міського кварталу, щоб зрештою опинитися біля турнікетів на Берклі-стріт. Якби я пройшов повз похмуру молоду людину, яка загрозливо стоїть біля підніжжя цих сходів, я б напевно застряг у коридорі на рівні вище. Маючи всього вісім футів ширини для входу і коридор, що тягнеться майже на сотню ярдів, я був би безпорадною мішенню в тирі з керамічним покриттям! Я викреслив і це зі свого списку.
  
  
  Залишався лише один шлях, і оскільки вони цього не очікували, мені це зійшло з рук.
  
  
  Я кинувся вниз по платформі до чоловіка біля виходу з Берклі, витягаючи Вільгельміну з кобури.
  
  
  Цього разу не можна було помилитись у тому, якими були їхні накази. Його рука вислизнула з-за спини, в кулаку був затиснутий пістолет. Витягнувши руку, він підняв пістолет на рівень очей. Не пропустивши жодного кроку, я вистрілив від стегна. Я не намагався цілитися. Все, що я хотів зробити, це відволікти його. Я вистрілив знову, а потім втретє, гул і тріск пострілу "Люгера" луною відбиваються від стін, відбиваючись по всій довжині станції.
  
  
  Він був новачком у грі. Я не думаю, що він колись дійсно намагався когось вбити. Він здригнувся від звуку пострілів, його власні постріли збилися зі шляху.
  
  
  Я майже підійшов до нього, продовжуючи стріляти на бігу, коли він раптово провалився на бетонну підлогу. Позаду мене пролунала й інша люта луна, коли троє чоловіків почали стріляти в мене.
  
  
  Я стрибнув у гирло тунелю, стрімко мчачи до його захисної темряви. Стрілянина тривала. Випадковий рикошет від бетонних стін пронісся повз мене тунелем.
  
  
  Потім стрілянина припинилася. У тиші я почув крики і тупіт ніг гарячими слідами. Вони не збиралися так легко здаватися!
  
  
  Шпали на рейках були неправильно розташовані по довжині мого кроку. Довелося підлаштовуватися під них. Він був повністю чорним. Через кожні тридцять-сорок футів у стіни були вбудовані світильники. Але лампи були малопотужні і були так покриті багаторічною кіптявою і брудом, збовтуваним візками, що проїжджали, що їхнє свічення було ще тьмянішим. У таких умовах страшенно складно бігти, як газель.
  
  
  Я пробіг близько 200 футів і пройшов між сталевими балками, що відокремлюють вхідні та вихідні шляхи. Я хотів зіткнутися з тролейбусами, що наближаються - я зможу помітити їхні вогні до того, як почую їхній гуркіт.
  
  
  Був жахливий запах давніх уламків. Сухий пил, що витає в повітрі, забив мені ніздрі. Я відчував, як сажа починає осідати на моєму обличчі. Мої очі сльозилися від укусу піску, коли тунельний протяг видував частинки мікроскопічних розмірів під мої повіки.
  
  
  Настав час перестати тікати і подумати, якщо я коли-небудь розраховував вибратися з цієї ситуації живим. Я зійшов з рейок, притулившись спиною до однієї зі сталевих балок.
  
  
  Вони підійшли до мене на відстань десяти ярдів, перш ніж їм теж довелося зістрибнути з дороги.
  
  
  Спочатку було єдине жовте око на передній частині тролейбуса. А потім пролунав роздутий, гуркітливий звук, коли він мчав рейками до нас. Чоловіки могли б перейти на інший шлях, тільки з цього напрямку наближався другий тролейбус. Два трамваї проїжджали приблизно там, де ми стояли, між рейковими коліями.
  
  
  Не знаю, чи вони чекали, що я спробую застрибнути в один із трамвая. Це неможливо. Чи не в реальному житті. Не на тій швидкості, якою їде тролейбус, коли він знаходиться в тунелі і перед ним горить низка зелених сигнальних вогнів.
  
  
  Рев став майже нестерпним. Мої барабанні перетинки були готові до розриву. Перед двома машинами виник потік повітря, розгойдування довгих сталевих кузовів і нищівний стрибок тиску повітря, коли дві величезні маси проносилися повз один одного.
  
  
  У муканні, гуркіті я зістрибнув на рівень траси, щільно заплющивши очі. Я не міг дозволити собі бути засліпленим ні фарами машин, ні кіптявою, що потрапила мені в очі від їхнього проїзду.
  
  
  А потім машини зникли. Я міг розплющити очі і бачити.
  
  
  Троє чоловіків були на правій стороні рейок, де вони ухилилися в ніші у стіні тунелю. Вони були притиснуті один до одного, як сардини.
  
  
  Все ще лежачи ниць, бруд, сажа та уламки бетонної підлоги гусениці тунелю розтиралися по всьому тілу, я повільно підняв голову та праву руку. Цього було замало. Я підняв ліву руку і сперся на обидва лікті, прицілившись обома руками у Вільгельміну.
  
  
  Цілі були всього за десять ярдів від мене. На десяти ярдах навіть у напівтемряві їх було важко не помітити.
  
  
  Я не схибив.
  
  
  Я зробив два швидкі прицільні постріли і швидко перекотився на спину, сталева балка забезпечувала мені найкращий захист, про який я міг мріяти.
  
  
  Вмираюча луна тріску «Люгера» ледь заглушала їхні крики. Я чув, як один із них кликав на допомогу, і бачив, як він спотикався дорогою. Він спіткнувся і впав головою всього за кілька футів від мене, його обличчя було добре видно. Його очі призовно дивилися на мене довгий час, а потім благаючий безпорадний погляд зник. Одна рука намагалася дістати мене. Він безвольно впав поряд із ним. Чорна сажа була залита його обличчям, ніби він оплакував власну смерть, а чорний колір його сорочки змішався з яскраво-малиновим кольором крові, що ринула з дірки в його грудях.
  
  
  Інший чоловік лежав купою просто перед альковом.
  
  
  Залишався ще один.
  
  
  Я глянув на Вільгельміну. Її рух ліктем було зведено за її далекого руху назад. Я витратив останню кулю в обоймі! Я почав залазити до кишені за черговою обоймою 9-міліметрових куль, перш ніж згадав, що не брав їх із собою. Патрони для Люгера – це не те, що ви хочете носити у кишені протягом тривалого часу. Це важко.
  
  
  Тепер Вільгельміна була безпорадною. І П'єр також. У замкнутому просторі газ у цій мініатюрній бомбі паралізує все довкола, але тунель було відкрито з кожного кінця, і через нього проходив сильний протяг. Досить сильний, щоб розсіяти будь-яку з пар, які міг зробити П'єр.
  
  
  У мене залишився Хьюго, тому я витягнув вузьке лезо з піхов і міцно тримав ніж у правій руці. Якби я міг підібратися до нападника, що залишився, я б зміг більше, ніж просто захищатися. Проблема полягала в тому, що він мав пістолет, і я знав, що він зробить усе можливе, щоб тримати мене на відстані, де він міг би мене прикінчити у відповідний момент.
  
  
  Мертвий чоловік, що лежав поряд зі мною, також не допоміг. Я підняв пістолет, який він упустив, коли спіткнувся на смерть. Це був револьвер Smith & Wesson 32-го калібру з дводюймовим стволом. Цю зброю можна використовувати лише з близької відстані. Цей був для мене зовсім марний, тому що в кожній із його шести камер залишався тільки циліндричний мідний кожух патрона. Він розстріляв кожен постріл. Мені було цікаво, чи він знав, що йде за мною з порожнім пістолетом. Це сталося раніше. В азарті погоні зелена людина захопиться і забуде відстежувати патрони, які він випустив. Коли він найбільше цього потребує, молоток його зброї нешкідливо клацне по витраченому патрону.
  
  
  Швидкий пошук його кишень виявився безрезультатним. Він не мав жодних додаткових боєприпасів.
  
  
  Я перекинувся на протилежні рейки, намагаючись не спускати з поля зору свого останнього нападника. Я мигцем побачив, як він біжить рейками. Цього було достатньо.
  
  
  Я зняв мокасини. Я не міг дозволити собі, щоб випадкова подряпина шкірою об бетон видавала моє місцезнаходження. Піднявшись навпочіпки, я вийшов на стежку, яку він щойно перетнув, намагаючись підібратися до нього ззаду. Я отримав від нього дві довжини балки, перш ніж я почув його важкий подих, і знову врізався, вставивши між нами сталеву балку.
  
  
  Тепер нас поділяло лише кілька футів. Я знав, де він. Питання було, чи знає він моє місцезнаходження?
  
  
  Морок почав світлішати. Я зрозумів, що наближається тролейбус. Але який набор треків? Якщо він потрапить на лінію наближення, водій побачить труп і натисне на гальмо. Він все ще може вдарити його, але в будь-якому разі за кілька хвилин тунель заповниться поліцією.
  
  
  Я глянув на рейки і зітхнув з полегшенням. Машина мчала смугою виїзду.
  
  
  Тепер, якби я міг скористатися шумом, пилом і брудом, що піднімають повітря, щоб дістатися до мого супротивника!
  
  
  Я терпляче чекав, намагаючись контролювати своє дихання, доводячи себе до тонкого рівня напруги, необхідної для останньої атаки. Трамвай був за п'ятдесят ярдів, потім за десять, потім за п'ять. Потім він вибухнув поряд зі мною, розгойдуючись з боку в бік, металеві колеса рипіли металевими рейками, тунель наповнився енергією свого проходу. Я схопився і побіг за ним.
  
  
  Коли я це зробив, останній чоловік вискочив зі своєї ніші на мене головою. Він мав на увазі той самий план!
  
  
  Ми зустрілися у повному зіткненні. Його рука вдарила мене по голові, його пістолет стиснувся в його руці, і я кинув йому кулак і передпліччя, а Х'юго вказав на його м'які кишки.
  
  
  Моя ліва рука відбила його руку. Його ліва рука відкинула мою праву руку вбік. Жодному з нас не вдалося завдати смертельного удару. Але він змусив мене покинути Хьюго.
  
  
  Потім ми були разом, груди до грудей, стегно до стегна, били один одного в обличчя, забувши на мить усі відомі бойові прийоми.
  
  
  Ви повинні бути впевнені у своїх силах, щоб займатися карате, кунг-фу, дзюдо чи іншими бойовими мистецтвами. Ви повинні бути впевнені, що не натрапите на жодну з дюжини речей, які можуть повернути кісточку або вивихнути ногу, коли ви найменше цього очікуєте. У цьому тунелі зі сталевими рейками, старими дерев'яними стяжками та пухким гравієм між ними, а також брудом та сміттям, розкиданими всюди у темряві, не можна було ризикнути втратити рівновагу. Один промах – і я помру.
  
  
  Мій супротивник був строго вуличним бійцем, скандалістом у барі, хуліганом. Кулаки, лікті, коліна та зуби. Я був надто зайнятий його руками, щоб дати йому шанс вистрілити з пістолета. Він мав змінити свою хватку і спробувати вдарити мене прикладом.
  
  
  Він вдарив мене. Я схопив його за зап'ястя і спробував зігнути його. Він був надто сильний, щоб цей трюк спрацював. Я вдарив його в живіт. Це було все одно, що потрапити в полотняний мішок із піском. Було трохи поступок, але це все.
  
  
  Він спробував за мої очі пальцями. Нігті вп'ялися в мою щоку, коли я повернув голову і схопила його за пальці. Я впіймав двох із них і загнув їх назад. Я чув хрускіт суглобів пальців і його здавлений крик болю.
  
  
  Потім тильною стороною долоні я перехопив перенісся. Лікоть врізався мені в ребра, вибиваючи повітря з моїх легень. Я міцно схопив його і притяг до себе, щоб у нього не було місця, щоб хитнутися. Я відчув, як його руки схопили моє горло. Він почав давити.
  
  
  Я спробував ударити його ногою в пах, але був надто близько, щоб скористатися якимось важелем. Тиск посилився. Напружуючи кожен м'яз на своїй шиї в опорі, я спробував затиснути свої передпліччя між його руками, щоб розділити його руки і розірвати хватку.
  
  
  Я не міг пройти. Я спробував ударити його двома кісточками пальців по очах, але його голова була відвернута, тому особливого ефекту це не дало.
  
  
  Пальці моєї правої руки знайшли його підборіддя, а потім його рота. Я просунув перші два пальці руки в його губи. Мій великий палець знайшов і притис до хряща його горла. Біль від цієї хватки зазвичай нестерпний. Але, незважаючи на сильний біль, який він, мабуть, відчував, він тримався за мою шию.
  
  
  Мій зір почав темніти. Я почув рев у вухах. Мені знадобилася мить, щоб зрозуміти, що звук був не в моїй голові. Морок почав світлішати. Рев став гучнішим.
  
  
  Через його плече дорогою я міг розрізнити жовте світло фар зустрічного трамвая.
  
  
  Вагон рухатиметься зі швидкістю близько сорока миль за годину, коли шлях вільний, а попереду світить зелене світло. Цей розгойдувався на повній швидкості, обрушуючись на нас, як сліпий металевий левіафан.
  
  
  Водночас почув шум, але не відпускав. Я теж.
  
  
  Якби ми стояли посеред траси, кондуктор помітив би нас і вчасно натиснув на гальма. Трамваї живляться від постійного струму. Немає іншого наземного транспортного засобу, який може швидко прискорюватися на такій короткій відстані або зупинятися так швидко, коли включаються гальма і змінюється напрям струму.
  
  
  Погано те, що ми не стояли на місці. В одну хвилину ми боротимемося посеред рейок, а наступної секунди ми відскакуємо від сталевих балок або бетонних стін тунелю. Ніхто в тролейбусі не міг би вдивлятися в темряву попереду і вчасно побачити нас, щоб зупинитися.
  
  
  Він не відпускав мою шию, і я не відпускала його щелепи.
  
  
  Це стало змаганням, хто з нас відпустить першим, наскільки близько кожен з нас наважився підійти до краю смерті!
  
  
  Він поступився дорогою першим. Оскільки він дивився в протилежний бік від тролейбуса, що наближається, він не міг визначити, наскільки близько він був. Звук був жахливим. Він послабив хватку на моїй шиї і кинувся головою убік, з рейок.
  
  
  Я не відставав від нього ні на мить, крім того, що кинувся в протилежному напрямку в нішу в стіні. Коли я це зробив, повз мене промчала більша частина тролейбуса, величезна, сліпа, жахлива річ, яка могла б безглуздо знищити нас обох за секунду.
  
  
  Він зник так само швидко, як і з'явився. Одного разу це був страшний смертоносний інструмент; Наступного разу від нас котилася невинна карета з жахливим звуком, що переходить у дратуючий гуркіт.
  
  
  Хоча я був стомлений, я змусив себе вийти з ніші до нападника. Битва все ще не було вирішено. Одному з нас довелося померти.
  
  
  Щось вийшло з нього. Він побачив, як я підходжу до нього, і замовк. Він повернувся і побіг дорогою назад до станції Арлінгтон. Х'юго тьмяно світився на мене з-під шпали, на якій він упав. Я нахилився, взяв ножа і випростався, утримуючи лезо в пальцях.
  
  
  Є спосіб кинути ножа швидко і ще один спосіб кинути його потужно. Якщо на вас біжить чоловік, ви кидаєте його швидко, тому що у вас мало часу і є багато м'яких, вразливих поверхонь, які можна вдарити: його живіт, горло, обличчя, пах. І вам не потрібно сильно бити його гострим лезом, щоб сталь пронизала смертельно.
  
  
  Якщо він тікає від вас, його мета – спина, стегна та ноги. Єдина дійсно вразлива точка - це його потилиця, яка занадто мала, щоб цілитися, особливо коли ви перебуваєте в напівтемряві і повинні діяти швидко. Так ви кидаєте напевно.
  
  
  Я виконав кидок, нахилившись над майданчиком і жбурляючи Хьюго в повітря. Це було ідеально - лезо над рукояттю з півоберта в повітрі, вістря рухається вперед у момент удару з повною силою кидка за ним і вагою рукояті, що додає свою вагу вістря ножа.
  
  
  Він устромився майже по саму рукоятку, крізь тканину його піджака і сорочки в хрящ його хребта.
  
  
  Він спіткнувся на крок чи два, його коліна згиналися трохи більше з кожним кроком, доки він не вдарився об гравій шляху і не розтягнувся на обличчі.
  
  
  Я підійшов до нього. Нахилившись, я витяг Х'юго і перевернув його.
  
  
  Він був не зовсім мертвий. Його очі дивилися в мої здивування, здивування, здивування на його обличчі. Він спробував зосередитись на мені.
  
  
  «Ми… ми зловимо… ти… зловимо…» - промимрив він. «Занадто… надто багато з нас… Ви… ви в пастці, розумієте… Не можете… не має значення, на якій станції… дістати… дістати вас…», а потім його голос затих.
  
  
  Я швидко обшукав його тіло, доки не знайшов те, що шукав. Я побіг назад стежкою до людини, яка померла поруч зі мною. Я також знайшов на ньому те, що хотів. Третього обшукувати не довелося. Двох було б достатньо. Взявши Вільгельміну, я залишив там трупи, жахливе тріо, щоб здивувати наступні тролейбуси, які з'їхали рейками в будь-якому напрямку. Я побіг до наступної станції. Це було приблизно за квартал від міста.
  
  
  Незадовго до того, як я дістався туди, я зупинився. Якби те, що сказав помираючий, було б правдою, їх було б більше, чекаючи, коли я вийду зі станції. Я не міг залишатись під землею. Незабаром про тіла повідомлять, і поліція заполонить усю лінію метро. Мені потрібно було вибратися на відкритий простір і зробити так, щоб за моїм виходом не спостерігали.
  
  
  Є один спосіб зробити це. Не знаю, який французький генерал сказав це першим, але він мав рацію. Audace! Toujours l'audace! Зробіть несподіване. Сміливість окупається!
  
  
  Я зняв куртку, сорочку та шкарпетки. Гострий край Хьюго зрізав штани моїх штанів, розрізав їх до середини стегна, а потім я протер кінчиком леза грубий край, щоб потріпати їх ще більше. Збираючи жменю бруду з підлоги тунелю, я розмазав залишки своїх штанів, поки вони не стали брудними. Я розтріпав волосся обома руками. Потім я зробив обідок зі своєї краватки, обвив його навколо чола в індійському стилі. Коли я закінчив, я виглядав босоногим, засмаглою, брудною «вуличною людиною» - а в Бостоні їх більше, ніж потрібно.
  
  
  Я загорнув Вільгельміну в піджак і сорочку і сховав пакунок у верхній частині сталевої балкової опори. Я повернуся за пістолетом пізніше.
  
  
  А поки що мені треба було вийти на вулицю, де я міг зливатися з натовпом. Босоніж я побіг рейками і звернув на платформу станції Коплі-сквер біля з'їзду з Дартмут-стріт. На платформі було кілька людей, які дивилися на мене. Більшість із них взагалі не звертали уваги. Вуличні люди всюди в районі Бек-Бей у Бостоні, і вони зосереджені навколо площі Коплі. Відомо, що вони роблять шалені вчинки, наприклад ходять тунелем.
  
  
  Я піднявся першими сходами і почав чекати біля повороту. За кілька хвилин я почув, як тролейбус зупинився на рівні нижче. За хвилину сходами піднявся натовп студентів, «вуличних людей» та хіпі. Коли ми вийшли надвір, я розчинився в натовпі. Єдине, чого в мене не було, то це гітари, але їх було кілька. Ніхто, дивлячись на нашу групу, не міг відрізнити мене від інших.
  
  
  Прямо через вулицю від виходу була Коплі-сквер. Наодинці з рештою групи я попрямував до площі.
  
  
  * * *
  
  
  Що дійсно незвичайно в Бостонській площі Коплі, так це те, що це центр просто неба, де зустрічаються півдюжини субкультур, які значною мірою ігнорують один одного.
  
  
  Є те, що хіпі називають «натуралами»: усі молоді клерки та молодші керівники з офісів у будинках поряд з площею. Туристи направляють свої камери на мальовниче зіставлення старої - Троїцької церкви - і нової - будівлі Хенкока, небо над яким
  
  
  Скляний фасад відбиває територію з усіх боків. Є алкаші - безпорадні, трупи, що спотикаються, яким важко вдається існувати від одного напою до іншого, шукаючи годину або два відпочинку на сонечку. У Бостоні більше молодих алкашів, ніж у будь-якому іншому місті Сполучених Штатів. У підлітковому віці й трохи більше двадцяти з лишком років, з вибитими зубами, обличчями, вкритими синцями, саднами, порізаними та понівеченими п'яними бійками через залишки пінти червоного вина, що благають дати десять центів на покупку іншої пляшки. Здебільшого вони виявляють насильство лише між собою.
  
  
  Є студенти. Їхні сотні. Рой сарани покриває кожен дюйм району Бек-Бей. Є вуличні люди та хіпі, кожна із субкультур усередині субкультури.
  
  
  Це відмінне місце, щоб сховатися просто просто неба. Ви просто знаходите потрібну невелику групу та зливаєтеся з нею. Кожна група має свою територію. Як, наприклад, вуличні люди. Тротуар уздовж західної сторони Бойлстон-стріт від Дартмута до Ферфілда - здебільшого їхня територія.
  
  
  Я знайшов групу, яку шукав. Вони сиділи на траві на південній стороні площі. Я сів на узбіччя групи. У центрі був юнак, що грає на гітарі і виконував народну пісню свого твору. Він був не дуже гарний, але щирий.
  
  
  Пізнє сонячне світло було теплим. Тіні подовжувалися, створюючи м'які літні сутінки Нової Англії. Предмети, які я взяв у двох мерців, були у моїй кишені. Я вийняв їх, щоб подивитися на них. Першим був срібний затискач для грошей. Метал був пласким. На його поверхні був барельєф. Мені потрібен був лише погляд, щоб дізнатися знайомий тепер дизайн Зміїного прапора і всюдисущий слоган.
  
  
  Другий предмет спочатку виглядав як півдолара. Це був кишеньковий круглий ніж. Зазвичай півдолара розрізають на частини і монету використовують, щоб сховати сталевий меч у формі півмісяця, припаявши його до обох боків маленької круглої ручки. Він схожий на монету, але це зручний складаний ніж. Я завжди вважав незаконним знищення американських грошей, але їх багато.
  
  
  Однак є біса трохи, у яких на одній стороні обличчя в півдолара Кеннеді, а на іншій - Зміїний прапор! І знову по краю кружляли слова, які вселили в Джона Норфолка такий страх, коли я вимовив їх: "Не наступай на Мене!"
  
  
  Якого біса означала ця фраза? Як прапор та фраза пов'язані з організацією, яку я переслідував?
  
  
  Молода людина розпочала чергову свою жалібну композицію. Він співав щирим голосом, його обличчя було звернене до неба, його очі були заплющені, дозволяючи згасаючому сонячному світлу падати на його засмаглі щоки і довге каштанове волосся, що спадало до плечей.
  
  
  Я почав залазити в кишеню сорочки за цигаркою, але потім згадав, що вони були в моїй куртці в тунелі.
  
  
  Хтось поплескав мене по руці.