Шкловський Лев Борисович : другие произведения.

11-15 Збірник детективів із серії Кіллмайстер про Ніка Картера

Самиздат: [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:


Оценка: 10.00*4  Ваша оценка:

  
  
  Шкловський Лев
  
  11-15 Збірник детективів із серії Кіллмайстер про Ніка Картера,
  
  
  
  
  
  
  
  11-15 Збірник детективів із серії Кіллмайстер про Ніка Картера,
  
  
  
  
  
  11. Мережа шпигунів Web of Spies
  
  
  12. Шпигунський замок Spy Castle
  
  
  13. Грізні (Жахливі) The Terrible Ones
  
  
  14. Полум'я дракона Dragon Flame
  
  
  15. Ханой Hanoi
  
  
  
  
  Нік Картер
  
  
  
  Мережа шпигунів
  
  
  
  Назва оригіналу: Web Of Spies
  
  
  
  перевів Лев Шкловський на згадку про загиблого сина Антона
  
  
  
  1. ЧОРНА КАРТА
  
  
  
  
  Його зброю було відправлено до Танжера у запечатаному дипломатичному поштовому пакеті. Коли великий реактивний літак попрямував до африканського узбережжя, і залита сонячним світлом біла пляма почала набувати форм окремих будівель старого і нового міста, у Ніка Картера виникло відчуття, що він лише оголений. Носіння люгера, стилету та газової бомби стало для нього другою натурою. Але Хоук, його начальник, це заборонив. Цього разу це було особливо делікатне завдання першочергового значення, і все могло піти не так, як треба. Звичайно, щось піде не так; це завжди траплялося! Але все ж таки потрібно було вжити всіх можливих запобіжних заходів. N3 довелося пройти митницю у звичайному порядку, але поквапитися та зв'язатися з Gay Lord.
  
  
  Гей! То була дівчина! Нік трохи посміхнувся про себе. Його посмішка трохи пом'якшала, коли він пристебнув ремінь безпеки, і спалахнула табличка «НЕ КУРИТИ». Скрупульозно обережний, щоб зберегти туманний, напівп'яний вираз на почервонілому обличчі, він дозволив своїй пам'яті повернутися на кілька років - п'ять років, якщо бути точним.
  
  
  Востаннє він зустрів високу світловолосу Гей Лорд у Гонконгу. Вони були ідеально налаштовані, хоча нічне купання та їх пригоди в районі Ван-Чай могли закінчитися катастрофою для них обох. Вони були на роботі, але виконували різні завдання, і їх не можна було бачити разом. Але полум'яна приманка їхніх гормонів була надто сильною, щоб її ігнорувати. Вони обрали дешевий номер у дешевому готелі у Ван Чай ... тієї самої ночі, коли поліція дійшла висновку, що готель De Purpleen Draak був розсадником контрабандистів наркотиків і що необхідно здійснити рейд.
  
  
  Нік знову весело посміхнувся. Зараз це було кумедно, але тоді він думав інакше. Гей і він, як божевільні, бігли по дахах; він у трусах, а вона тільки в трусиках, притискаючи одяг до голих грудей. Смішок Ніка зник, і всередині його все ще лишалося тривожне відчуття. Якщо Хоук колись дізнається! Але не впізнає. Він запитував себе, чи була Лорд Гей досі такою гарною дівчиною. П'ять років можуть мати велике значення, особливо в їхній професії. Одне можна було сказати напевно: тепер вони обоє стали старшими і мудрішими. Інакше й бути не могло, адже вони обидва були живі!
  
  
  «Мсьє Хьюз… ви ще не підписали мою книгу!» Стюардеса, старанно доглянута француженка, стояла поруч із його кріслом і простягала книжку в яскравому червоно-жовтому суперобкладинці. Вона подивилася на нього з усмішкою, її кругле м'яке стегно притулилося до його ліктя. Він був трохи старий, цей американський автор, трохи зігнутий, але все ж таки він відрізнявся від інших. Автор останнього американського бестселера, який, безперечно, купався у грошах своїх гонорарів. Ніколь ніби сподівалася, що він запросить її на вечерю того вечора, бо в неї таки був день відпочинку. Це могло бути весело... якби тільки він був тверезим! Тому що м-сьє Х'юз пив як друшляк. Насправді він був пияком. Проте Ніколь сподівалася, що він пообідає з нею. Як дівчина, ви ніколи нічого не могли знати.
  
  
  Нік Картер, N3, який досяг найвищого рангу в AX, а саме KILLMASTER або майстри-вбивці, пропустив минуле і швидко повернувся до сьогодення. Обкладинка його книги була дуже трудомісткою та дорогою, і їм знадобилося багато часу, щоб її зняти. Автограф безперечно треба було поставити. Картер скривився і взяв книгу. Вона була зовсім новою, нерозрізаною і пахла друкарською фарбою.
  
  
  "Дай сюди, люба", - сказав він стюардесі. «Я буду щасливий зробити це для вас». Він поплескав її м'яким стегном і був трохи здивований, що вона не здригнулася. «Я радий відвідати вас. І, можливо, я тобі теж сподобаюся, чи не так? Нік тримав великий і вказівний пальці на відстані кількох дюймів. - А ви подумали, у вас буде час зробити ковток в останню мить? Може, ще трохи цього напою Fundador? Розумієте, я їду до Іспанії, і тому я маю звикнути до їхніх напоїв! Він дуже сміявся, і пасажири дивилися на нього.
  
  
  Дівчина на мить завагалася, але потім нахилилася до нього. Її нога ще сильніше притулилася до його руки. Вона прошепотіла йому: «Зараз принесу, мсьє Хьюз. Зачекайте трохи. Я повернуся.' Вона вислизнула, її сідниці зухвало підстрибували під тісною уніформою.
  
  
  Нік відкрив книгу і написав свій псевдонім на форзаці з написом: Дякую за приємну подорож; З найкращими побажаннями – Кеннет Людвелл Хьюз. Нік перевернув книгу і подивився на фотографію на звороті суперобкладинки. Йому хотілося насмішкувато посміхнутися, але він цього не зробив. Він грав свою роль і не повинен був бути викритим. Ви ніколи не знаєте, хто спостерігає за вами, і намагається прочитати по вашій особі чи губах, про що ви думаєте. Але картина видалася йому кумедною. Він сидів, притулившись до каміна, в костюмі твіда і курив трубку. Він був дуже схожий на те, як він виглядав зараз, з сивим волоссям на скронях, сивими вусами і гумовими подушечками на щоках, щоб зробити його обличчя ширшим. Він ішов, зігнувшись, у пенсне без оправи, прикріпленого до лацкана широкою чорною стрічкою. (Ці чортові окуляри зовсім не підходили, і у нього хворів ніс. Як тільки він приїхав до Іспанії, він скинув їх і натомість одягнув сонцезахисні окуляри. Більшість письменників та художників на Коста-Брава, звичайно ж, так і чинили).
  
  
  Так… це покриття було трудомістким та дорогим. Яструб розробляв цю роль досить довгий час, доки отримав для неї відповідне завдання. Книжка була написана професійним автором задовго до цього, і на ній не було дати публікації. Рекламні оголошення були розміщені в літературних розділах основних газет Сполучених Штатів, включаючи New York Times. Відбулися коктейльні вечірки, радіо та телеінтерв'ю, і в офіційний день публікації було випущено 5000 екземплярів, і все це фінансувалося AX. Це була хороша обкладинка, і тепер він мав виглядати як вона, повністю віддаючи себе ролі. Він був старим журналістом-фрілансером середніх років, який нарешті потрапив у яблучко. Він написав бестселер, за яким незабаром повинен був бути знятий фільм, - говорилося в рекламі, що вводить в оману, - і тепер він вирушив на Коста-Брава, щоб випити і почати свою наступну книгу.
  
  
  Стюардеса повернулася з іспанським бренді Ніка. Він проковтнув напій і посміхнувся до неї. 'Дякую, люба. Це мене радує ". Він старанно чіплявся за селянський акцент Середнього Заходу.
  
  
  Під час польоту він перевіряв своїх попутників, але не знайшов приводів для занепокоєння. На нього не звернули особливої уваги. Він одразу показав себе п'ючим під час цієї поїздки, і люди прийняли це, навіть якщо вони не виявляли бажання наближатися, що дуже добре послужило N3 у його зовнішності.
  
  
  Великий літак приземлився. Носове колесо рипіло, залишаючи на залитому сонцем бетоні залишки гуми блакитного кольору. Нік витяг з-під сидіння свою валізу з друкарською машинкою. Від останнього напою він став трохи мокрим. Він міг випити багато алкоголю, і лікарі в AX дали йому кілька таблеток, щоб протидіяти наслідкам надмірного вживання алкоголю, але нелегко відігравати роль п'яного, не будучи п'яним. Йому довелося постаратися, щоб він залишався на ногах і почував себе нормально.
  
  
  Відповідно до ролі, яку він грав, він стиснув сідницю бортпровідника, коли виходив із літака. Вона посміхнулася йому, зовсім не розгнівавшись, і навіть виглядала трохи розчарованою. "До побачення, мсьє Хьюз", - крикнула вона йому вслід. «Ще раз дякую за книгу».
  
  
  "Жінки - дивні істоти", - подумав Нік, чекаючи багажу на митниці. Він дав цій дівчині всі підстави обурюватись і навіть дати йому ляпас, але вона не зробила ні того, ні іншого. Насправді, вона навіть здавалася розчарованою. Що вона думала? Що він з нею зв'яжеться?
  
  
  Він глянув у дзеркальне скло вітрини та вивчив вигляд письменника Кеннета Людвелла Хьюза. Що приваблювало у цій старій фальшивій фігурі гарненьких дівчат? Важко сказати. Він був гарної статури, але ходив з опущеними плечима, а сірий костюм Орлона йому не пасував. Фетровий капелюх з вузькими полями міг би надати йому особливого шарму, якби він не стоял прямо на голові з опущеними спереду полями. Його обличчя було вкрите гумовими подушечками і було яскраво-червоним від випивки. На очах у нього були коричневі контактні лінзи - без будь-якого ефекту збільшення - через що він виглядав сумним і м'яким. Вуса були кольору солі та перцю – шедевр відділу маскування AX з місячною гарантією. Ні... Кеннету Людвелу Х'юзу не було чим приваблювати симпатичних дівчат. Окрім грошей, а може, й слави успіху. Нік зітхнув. Йому навіть було неприємно, коли його друге "я" зіткнулося з мавпою! Можливо, якось він і ця бортпровідниця зможуть зустрітися на більш рівних умовах.
  
  
  Тим часом на нього чекало завдання. Дія Сафо. Завдання: викрадення англійки-лесбіянки, відомого вченого, яка вже була викрадена росіянами, але не знала про це!
  
  
  Увесь час, доки Нік думав, він вивчав своє оточення. Його очі за коричневими контактними лінзами блукали у пошуках небезпеки. Він нічого не знайшов. Його прикриття поки що тримається добре - що й було задумано.
  
  
  Носій у поношеній коричневій джеллабі кинув до ніг Ніка велику валізу. Він був худорлявим чоловічком і важко дихав від знемоги. На тлі безжального сонця він носив пом'яту червону чечу. Кілька зубів, що залишилися в роті, були темно-коричневими, і він видихнув огидно солодкий запах кіфа. Він нахилився до Ніка Картера і сказав хрипким пошепком:
  
  
  «Я вважаю, що це твоє, любий друже. Шкіра носорога і всі етикетки в потрібному місці. Але що ви подаруєте біднякові у четвер?
  
  
  Нік вийняв з кишені люльку з вересового дерева і набив її тютюном з великими кучерями. Прокляття! Щось уже пішло не так! Це був узгоджений екстрений підхід, якщо в Геї Лорд щось не так і вона не зможе зустрітися з ним, як планувалося. Він підніс до трубки запалений сірник і, не дивлячись на чоловіка, пробурмотів: «Тоді я їх трахну; Денні злодії не заслуговують на краще».
  
  
  «Це правильна відповідь», - сказав неохайний араб. «Ти виграв різдвяну індичку, чувак. Я Роджерс з МІ5. Все пішло трохи перекіс, тому мені довелося спіймати вас і повідомити. Але краще тут не базікати - дістань грошей і починай торгуватися! Я злодій, грабіжник та ганьба перед Аллахом! Ніхто не помітить, якщо ми це зробимо. Тут це дуже поширене».
  
  
  Нік дістав з кишені кілька дирхамів і помахав ними у повітрі. «Я не повинен знати арабську, - прошепотів він. "Мені доведеться поговорити з тобою по-англійськи".
  
  
  «Це нормально, - сказав Роджерс із МІ5. Він підняв свої худі руки і закликав світ і Аллаха як свідків того, що багатий американець Еффенді намагався його зрадити. Його, Ахмеда, який мав нагодувати десять дитячих ротів, і незабаром до них додасться одинадцятий рот! Ефенді був, без сумніву, виродок хворого верблюда!
  
  
  Ти шматок злодія і брешеш про зло! - хрипко крикнув Нік. Він підняв монету. «Цілий дирхам, щоби принести портфель на сотню ярдів! Тирса точно вилізла з твоєї голови! Я не подумаю про це! Ти можеш отримати півдирхама і більше нічого!
  
  
  Випадковий перехожий посміювався з цієї сцени, але це нікого не цікавило.
  
  
  Затамувавши подих, Нік зумів зробити вигляд, ніби ось-ось вибухне від люті. 'Що тут відбувається? Вони підірвали туристичну агенцію? Гей Лорд мав туристичне агентство в Танжері, яке служило їй прикриттям. Роджерс люто штовхнув ногою. Він штовхнув велику валізу і завив від болю, стискаючи брудний великий палець ноги. «Не висаджено в повітря. Принаймні поки що. Але вони отримали поштою чорний павук, чувак, і це не дуже добре. Знаєте, як знак чорної руки. Отже, ми зібралися разом, ви і ми, і вирішили, що господареві поки що не слід мандрувати. До речі, якщо її прикриття порушене, вам краще триматися від неї подалі. Я повинен був вам це сказати, а потім вам доведеться залізти в якийсь готель і взяти справу звідти в свої руки. Ми можемо припинити спілкуватися зараз – побачимось пізніше, коли ви пройдете митницю».
  
  
  Нік Картер, він же Кеннет Ладвелл Хьюз, пройшов перевірку без жодних проблем. Величезна скринька зі шкіри носорога викликала коментарі, але тільки через свої розміри. Контент перевірявся лише ненадовго, що було зручно. Гладстон, як Нік називав свою валізу, був чимось особливим. Там була дюжина секретних відсіків, дуже спритно захованих. Ви можете заблокувати річ і активувати механізм, який увімкне сигнал тривоги і випустить сльозогінний газ, якщо стороння людина спробує відкрити його. Нік якнайчастіше брав із собою валізу в поїздки. Він відчув полегшення, коли митник доклав знак перевірки крейдою.
  
  
  Поліцейський, що стояв поруч, з посмішкою запитав Ніка: Passeport, s'il vous plait?
  
  
  Нік простяг йому акуратний новий буклет із портретом письменника Хьюза. Агент проштампував картинку із студії AX і повернув її без коментарів.
  
  
  Поки Нік тягнув друкарську машинку і велику валізу до стоянки таксі, борючись з дюжиною носіїв у джеллабах всіх квітів і віку, він швидко подумав. І йому зовсім не подобалося те, що спало йому на думку. Гей Лорд якось нашкодила, це було очевидно. Інакше англійці не втрутилися б. Звичайно, вони мали на це повне право, бо це була їхня основна відповідальність, це "дія Сафо". Вони звернулися за допомогою до AX, пославшись на нестачу кваліфікованих та досвідчених агентів. Як знав Нік, це було надто правдою. Близько шести їх основних груп нещодавно збанкрутували; четверо їхніх найкращих агентів потрапили в халепу, а п'ятий загинув. Насправді вони просили ЦРУ про допомогу, але в цьому випадку ЦРУ направило їх до AX. Це означало одне: мабуть, будуть смертельні випадки. Хто це буде і як це станеться, Нік ще не знав.
  
  
  У цьому й полягала складність - він страшенно мало знав! Гей Лорд була тим, хто знав, і вона мала сказати йому. А тепер його попередили, щоб він не звертав на неї уваги! Налагодьте справу самостійно. Мляве обличчя містера Х'юза напружилося. Нік на мить випав зі своєї ролі. Він міг би впасти мертвим, якби просто повірив їм на слово і не втручався в долю Гей! Крім того, якщо вона потрапила в халепу, їй теж могла загрожувати небезпека. Він не знав, що означає отримати поштою чорного павука. Агенти AX зазвичай працювали поодинці, та їх завдання не перетиналися. І жоден агент не був проінструктований більше, ніж це було суворо необхідним для його завдання. Катування можуть змусити говорити будь-якого чоловіка, і хоч Нік сам не носив пігулку ціаніду, він знав її цінність. Це було дуже розумне правило в AX: жоден агент не повинен знати, чим займаються його колеги. Але це був винятковий випадок. Якщо Гей буде у небезпеці, він допоможе їй, якщо зможе. І англійці тут ні до чого!
  
  
  Араб чекав на таксі. Він узяв валізу Ніка і друкарську машинку і кинув їх у таксі. Водій, товстий француз з темними рисами обличчя, що свідчили про арабську кров його предків, сидів тихо і чекав, доки Нік і Роджерс знову почнуть торгуватися.
  
  
  Нік сунув Роджерсу кілька монет у його брудну спітнілу руку. «Ось, негідник! Більше не отримаєш! період. . «Собака християнин», - заволав Роджерс арабською, яку Нік не повинен був розуміти. «Свиня-язичник! Тисяча мішків верблюжого лайна! Багаті грабують бідних!
  
  
  Таксист із посмішкою поспівчував йому. Очевидно, цей ублюдок-американець не розумів арабської.
  
  
  Нік сказав водієві: «Мінза. І поспішай. Це був найрозкішніший готель у Танжері. Водій кивнув головою. Багате стерво, цей американець.
  
  
  Араб видав лютий крик. «Мінза! Цей пес житиме в Мінзі, де вдома почуваються лише султани, але він виймає хліб із рота моїх дітей. Хай зустріне його Аллах! '
  
  
  Нік нахилився до нього. «Звідки прийшов наказ триматися подалі від цієї туристичної агенції? Від Вашингтона чи від вас? Відповідь це питання мало значення. "Вашингтон", - прошепотів Роджерс. 'Від вас хлопці! Дуже терміново та важливо. Виходь і зроби сам. Це все, що я знаю про це. Успіхів, чувак. А тепер прощай - у цьому жалюгідному аеропорту надто багато шпигунів.
  
  
  "Дякую", - сказав Нік. «Мені потрібний цей успіх». Він кинув арабу ще кілька монет. «Ось ублюдок! Іди нагодуй своє паршиве потомство. Він сів у машину, і таксі поїхало. Він визирнув у заднє вікно і побачив, що араб Роджерс все ще лає його. Це був останній раз, коли він його бачив.
  
  
  У «Мінзі» він зняв номер, а не кімнату, як належить нещодавно розбагатілому американському письменнику, і замкнув усі двері. Його звичайний пошук пристроїв, що підслуховують, нічого не дав. Іншого він не чекав. Його прикриття було добрим і якийсь час надасть йому гарну службу. Можливо, багато часу, якщо він триматиметься подалі від Гей Лорд. Він прийняв душ, переодягся в чистий одяг і подався до міста. Він пройшов трохи від готелю та перевірив, чи не стежать за ним. Ніхто не переслідував його, але вони були такими добрими майстрами, що йому навіть не довелося намагатися збити їх зі шляху. Через деякий час він узяв таксі, пропустивши перші три порожні машини. Роджерс вибрав би невинне таксі в аеропорту, але тепер, коли Нік залишився один у Танжері, йому треба було бути обережним.
  
  
  Він сам опинився на вулиці д'Америк, у гарній будівлі з бронзовою вивіскою на фасаді з написом Etats-Unis - Estados Unidos - дипломатичною місією Сполучених Штатів.
  
  
  Приголомшений офісний працівник вручив йому запечатаний пакет із непрозорого пластику. Нік розписався, щоб отримати його, і попрощався з ним. Ідучи, він відчув погляд офіцера на своїй спині. Містер Кеннет Ладвелл Х'юз дозволив собі легку посмішку. Це був досить незвичайний вміст для дипломатичної пошти: розібраний 9-міліметровий люгер із чотирма додатковими магазинами для патронів, крихітний стилет, який тепер був таким же смертельно гострим, як і у Челліні чотириста років тому, та м'ячик розміром із м'яч для настільного тенісу. ... який містив смертельну дозу газу без запаху та отримав прізвисько П'єр.
  
  
  Одна тільки вага зброї в сумці змусила її відчути себе краще. Вже не такий голий. Йому хотілося трохи прогулятися, розім'яти ноги та отримати якісь враження. Він давно не був у Танжері і чекав на багато новин. Оскільки йому треба було їхати до Іспанії, він подумав про те, щоб вирушити в район гавані і потусуватися в якихось іспанських кафе, щоб знову послухати місцеву мову. Він також давно не був в Іспанії. У зв'язку з поточними подіями у світі його завдання останнім часом були в основному зосереджені на Близькому та Далекому Сході.
  
  
  Він пришвартувався до невеликого бару в темному провулку, що веде до площі Франції, і замовив каву та випивку. Зробивши лише один ковток, він перестав пити. Тепер він втратив почуття сп'яніння - до речі, він був швидше напідпитку, ніж по-справжньому п'яним, - але було полегшенням, що йому більше не доводилося грати роль п'яного.
  
  
  Повернувшись до Мінзи, він узяв на стійці реєстрації кілька дорожніх карток району Танжера та Іспанії. Діставшись своєї кімнати, він знову замкнув двері і знову почав шукати електронні пристрої. Нічого не знайдено.
  
  
  Нік розгорнув карти на столі та вивчив їх. Він дізнався трохи з того, чого ще не знав. Але в цьому й полягало лихо: він так мало знав! Він подивився на телефон і на короткий час відчув спокусу зателефонувати Гей Лорду і дізнатися, що відбувається. Але відразу ж взяли гору мудрість, яка приходить із віком, та залізна дисципліна AX. Дзвонити їй було б неправильно. Помилка любителя. До речі, тепер у N3 була жорстка усмішка, і було ясно, що вовк замаскований у овечу шкуру містера Х'юза, якщо він проігнорує його накази та порушить дисципліну, він зможе зробити це одразу у великих масштабах! Якщо Хоук дізнається, буде погано. Невиконання наказів було схоже на злодійство: якщо ви почали це, вам потрібно було одразу продовжити.
  
  
  Коли момент вагання минув, Нік почав будувати плани. Принаймні йому треба було поговорити з Гей, якщо вона ще жива і все ще знаходиться на віллі на мисі Малабата. Тільки Гей могла одразу надати йому необхідну інформацію. Тільки Гей знала, де ця англійська вчена Алісія Тодд ховається зі своєю фальшивою коханкою. Російська агентка доглядала літню жінку, щоб залучити її до Східного блоку. Десь в Іспанії, так. Десь на узбережжі Коста Брава. Яструб, АХ та Нік знали це, але тільки Гей Лорд могла точно сказати, де вони, і гаяти час було нічого. Якщо йому потрібно було спочатку передати все Хоуку, Вашингтону, Лондону та ФБР, це зайняло б надто багато часу. Тоді папуги встигли б полетіти задовго до того, як він міг би знайти і прибрати гніздо. Або російська агентка вб'є англійку. Звичайно, її проінструктували б зробити це, якби вона не змогла переконати жінку або не змогла таємно вивезти її з країни. Убий її!
  
  
  Це мало сенс, тому що в нього, N3, були такі самі накази. По-перше, він повинен був спробувати забрати її, вирвати з рук викрадачів. Для цього він мав зробити все, що в його силах. Але якщо це не спрацює, йому доведеться вбити її!
  
  
  Тоді Алісі Тодд доведеться померти. Якщо захід не зможе зберегти її, її великі знання та нове відкриття, схід також не отримає цього. Тоді ніхто не зможе її отримати, крім, можливо, бога чи диявола. Але N3 у такі справи не втручався. Нік грюкнув валізою по ліжку і відкрив його. З потаємного відділення подвійного дна він дістав чорну картку з білими літерами. Він відніс її до письмового столу і взяв ручку. "У наші дні AX дуже сильно дотримувався формальностей", - подумав він. Саме на цьому наполягав Держдепартамент – ці офіційні виконавчі листи. Якщо пізніше виникнуть труднощі - наприклад, судові процеси у справах про військові злочини - вони стануть доказом законності акта та наказу зробити це. Нік похмуро посміхнувся. Багато нісенітниці від купки банальних людей у відділі, але треба було її дотримуватись.
  
  
  Нагорі був «Порядок виконання». Потім з'явилися маленькі літери, які він знав напам'ять, а згодом місце для десяти імен. "Звичайно, цього має бути достатньо, - подумав N3, - навіть для такої роботи, яка погано стартувала, як ця".
  
  
  Він поклав ручку і взяв олівець. Дуже легко, щоб його можна було легко згладити, він вставив: Алісія Тодд?
  
  
  Він сподівався, що йому не доведеться її вбивати. По-перше, це означало, що завдання було зіпсоване, але, крім того, він хотів знати, що винайшла англійка.
  
  
  Як Хок назвав це? Райська таблетки.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  2. ПЕРШИЙ ОБЕРТАННЯ
  
  
  
  
  
  
  Нік Картер швидко погнав на орендованому «пежо» дорогою, що веде до затоки. Була опівночі, і на заході сріблястий півмісяць майже притиснувся до найбільшого мінарета Танжера. Зліва від нього в місячному світлі тихо світилася Гібралтарська протока, а над водою в Альхесірасі та Гібралтарі мерехтіли вогні, як електричні світлячки у м'якій вересневій ночі. Нік підтримував пристойну швидкість, доки минув старий занедбаний маяк. Потім він повернув з головної дороги на Сеуту і звернув на вузьку асфальтовану дорогу, яка вела до самого краю мису Малабата. Гей Лорд чекала на нього.
  
  
  Він уважно стежив за дорогою за ним. Якщо хтось слідував за ним, це відбувалося без світла і на пристойній відстані. Хоча місяць швидко спускався до західного горизонту, він все ж таки давав достатньо світла для видимості на кілька сотень метрів. Нік думав, що він один, але не міг ризикувати. Відразу після наступного крутого повороту він виявив сліди, що перетинали дорогу. Він одразу ж загальмував і поїхав на пежо в тінь густого акаційного гаю. Він вимкнув світло, вимкнув двигун і відстебнув наплечну кобуру свого люгера. N3 сидів нерухомо, як статуя Будди, напружена пружина агента АХ за пошарпаною зовнішністю Кеннета Людвелла Х'юза. Поки він чекав, йому спало на думку, що містер Хьюз йому вже трохи набрид. Постійно грати п'яницю було втомливо, хоча він грав роль досить переконливо. У готелі не хотіли здавати йому Пежо сьогодні ввечері! Відразу за захисною тінню дерев у колії виблискувало щось білувате. З цікавості та щоб негайно розім'яти ноги, Нік вийшов з машини і пішов подивитися, що це було, намагаючись не бачити його з дороги. Він штовхнув його однією з лондонських туфель містера Х'юза і слабо посміхнувся. Презерватив. Були й інші розкидані. Він натрапив на місце для залицяння, яке, на щастя, на той час не використовувалося. Нік повернувся до машини і вийняв трубку, але ще не запалив. Він з тугою думав про запас довгих цигарок із золотими мундштуками, які зберігав у своєму будинку на даху в Нью-Йорку. Він не любив слухавки і ненавидів сигари. Трубка обпалювала йому язик, а сигари навіть викликали легку нудоту. Але письменник Хьюз курив люльку. І він мав дотримуватися цього.
  
  
  Тепер він був певен, що за ним не стежать. Він увімкнув світло і виїхав на пежо. Потім він узяв курс на Пунта де Фуего. Йому сказали, що це клаптик землі, що виступає вліво прямо перед кінчиком мису. Це має бути досить легко знайти. Так само просто, як зв'язатися з Гей Лорд, як тільки він вбив це собі на думку.
  
  
  Він просто пішов у її туристичну агенцію і запитав її, знаючи, що її там не буде. За прилавком стояла симпатична арабська дівчина в мінімалістичній міні-спідниці та дуже вузькому светрі, який мав шок від цього п'яного американця. Під час їхньої короткої розмови вона гарячково жувала жуйку. Нік, вдавши сильно п'яного, схопився за стійку обома руками і розповів історію про те, що він був дуже старим другом міс Лорд. З Гонконгу. Він безперечно хотів зустрітися з нею перед від'їздом з Танжера.
  
  
  На поганій французькій і ще поганішій іспанській дівчина намагалася пояснити йому, що власниця магазину хвора, дуже хвора і не з'являлася кілька днів. Іншаллах! Тільки Аллах знав, коли жінка повернеться до своєї справи. Тим часом дівчині було дано вказівку не турбувати її за жодних обставин! Вона видула рожевий пляшечку жувальної гумки, який лопнув і неживими клаптями вилетів з її рота. Вона збиралася продовжити читання коміксів - «Святий арабською», - коли Нік поклав на прилавок купюру в десять дирхамів. Він стояв, розгойдуючись на ногах, і жадав бюстгальтера під її светром, який, мабуть, був щедро набитий. Він сказав: «Я зараз йду. Але ви подзвоните міс Лорд і скажете, що старий Кенні хоче її бачити. Кенні Хьюз із Гонконгу! Скажи їй, щоб вона отримала щось від хлопчиків із Заміського клубу «Пурпурний дракон». Тоді вона довідається, хто я. Дивись… Я тобі запишу, дитинко!
  
  
  Він узяв туристичну брошуру зі стандартного зразка та написав на білому полі «Заміський клуб Пурпурного дракона». «Скажи їй, що я повернуся за годину. Ви передасте їй повідомлення, гаразд? Він знову глянув на неї і додав: «Якщо ти все зробиш правильно, люба, тобі є ще десять дирхамів. Добре?'
  
  
  Мабуть, вона слухала. Щоб розставити всі крапки над i та перекреслити t, Нік спробував призначити їй побачення. Йому дуже неосвічено сказали, що вона не зустрічається і не спілкується з невіруючими. Нік відчув полегшення, поки йшов вулицею на тремтячих ногах. Уявіть, якби вона пішла на це!
  
  
  Коли він повернувся за годину, його проінструктували. Міс Лорд буде рада прийняти його у зручний для нього час. Більше не треба. Але цього було достатньо, тому він зараз тут.
  
  
  Нік зупинився біля знака з написом англійською, французькою, іспанською та арабською мовами, що Мунлок-авеню повернула на захід. Він повернув на асфальтовану дорогу, яка була ще вужчою, ніж та, з якою він щойно виїхав, і обережно рушив далі. Після наступного повороту з'явилася табличка з написом Villa Gay.
  
  
  "Ось і вона", - подумав він, трохи схвильований такою перспективою. Гей Лорд була однією з небагатьох дівчат серед сотень, які спали з ним, яких він ніколи не міг повністю забути. Це було щось незвичне для Ніколаса Дж. Хантінгтона Картера! "Можливо, - подумав він, крокуючи по провулку, - це тому, що їхній роман раптово обірвався, перш ніж він закінчив його сам". Після тієї божевільної ночі у Ван Чай вони обоє розійшлися, їхні обов'язки були розірвані. Нік Картер знав, і тепер йому довелося визнати це собі, що Лорд Гей ніколи йому не підходила. Отож чому він проігнорував його накази? Ні, було ще дещо. Набагато більше. Гей була з AX, і, зрештою, очевидно, вона була у скрутному становищі. Але навіть цього було недостатньо – він дозволяв людям з AX вмирати раніше, коли на кону стояли важливіші речі. Але що ж потім? Ця Гей мала життєво важливий інтелект, який йому, Ніку, абсолютно необхідний, щоб випередити дії Сафо? Та ось і все. Ось чому він був учора ввечері. Йому довелося, бо він не міг вигадати іншого рішення.
  
  
  Стримуючи прокляття, Нік направив пежо на край трави і зупинився там. Прокляття! Коли справа сягала спекуляцій, він ніколи не був таким тираном. Він був більше людиною дії, аніж великого мислення. Він долав останній відрізок пішки і був насторожі. Що далі він заглиблювався у цю справу, то менше йому це подобалося. У цьому було щось, що він не міг ігнорувати. Він набув надто багато досвіду, щоби не помічати цього. Гроші!
  
  
  Йому здавалося, що у Гей Лорд їх дуже багато. Вона жила на широку ногу. Мис Малабат був кварталом багатіїв! Красиві вілли та величезні садиби. Тут була літня резиденція колишньої королівської родини Марокко. Як можна пояснити, що Гей дозволили приєднатися до дуже заможних людей? Вона безумовно не могла цього зробити зі своєю зарплатою від AX. В AX добре платили, але на цьому ніхто особливо не розбагатів.
  
  
  А як щодо туристичної агенції? Малоймовірно, зважаючи на те, що він бачив того дня. Це був мініатюрний бізнес, де одна дівчина легко впоралася з роботою. Гей явно їла з двох рук – Ніку це було ясно – але з чиєї іншої організації вона їла останні кілька місяців? Хто, якою владою сплатив її послуги? Чи платили за секрети AX? Між іншим, секрети, які сам Хоук обережно передав їй!
  
  
  N3 йшов провулком, як таємна тінь, думаючи, що сьогодні ввечері він може отримати більше інформації, ніж очікував. Якщо Гей Лорд справді веде подвійну гру і намагається вирвати якнайбільше з обох боків, він дізнається сьогодні ввечері і здійснить необхідні кроки.
  
  
  Десь пролунав чоловічий кашель. Нік зупинився і пірнув у кущі, що росли вздовж проспекту. Він затримав подих. Його очі, які лікарі AX колись порівнювали з очима сокола, оглядали дорогу залиту місячним світлом попереду. Дерева та кущі відкидають довгі тіні на яскраво освітлену бруковану дорогу. Нік злився з тінями і чекав. Терплячий мисливець. Він був експертом у пасивному переслідуванні: чекати, доки інший зробить перший крок і зробить першу помилку.
  
  
  Минуло п'ять хвилин. Нік почув, як чоловік іде, і розрізнив нетерплячий хрускіт черевиків по гравію. Гравій! Це означало, що провулок закінчувався і розпочиналася під'їзна дорога.
  
  
  У темряві спалахнуло жовте світло запальнички. Нік побачив бліду пляму на обличчі, коли чоловік закурив. Тепер він спирався на стовп огорожі. Лише мельком видно цеглу та частину залізних воріт, перш ніж спалахнула запальничка.
  
  
  N3 повернувся і тихенько пішов назад проспектом. Він пройшов повз машину і пішов ще далі. Через п'ятдесят метрів він звернув ліворуч у кущі, які одразу за узбіччям дороги були дуже густими. Незабаром він підійшов до високої кам'яної стіни, пофарбованої у білий колір. У великому стрибку він однією рукою схопився за верх стіни. Він тільки сподівався, що не буде жодних залізних шпильок чи осколків скла. Насправді, це було не так. За кілька секунд він зістрибнув на землю з іншого боку. У цій короткій котячій дії перелазу через стіну містера Кеннета Людвелла Хьюза не було. То був Нік Картер на роботі!
  
  
  Місяць майже зайшов, і світло стало нестійким. Нік швидко озирнувся довкола. Це виявилася велика ділянка землі, де за правилами мистецтва розбили сад. Пальми колихалися своїми пернатими кулями на легкому вітрі, що дме з Гібралтарської протоки. Там були пробкові дуби та подвійний ряд олив. Наприкінці провулку, освіченого оливами, стояла біла вілла з плоским дахом. Десь на першому поверсі горіла одна лампа. Нік увійшов у провулок і пішов по ньому праворуч, через гай декоративних чагарників, що випромінювали сильний запах кориці. Він минув білу альтанку, де ще цвіли троянди, просочуючи нічне повітря своїм солодким ароматом. Поруч стояла статуя Пана, який мочився у ставок струменем води та грав на флейті. Нік підібгав губи. «Так, мила дитино, - подумав він!» Наш Гей Лорд живе життям лорда, але де воно бере гроші?
  
  
  Тепер він досяг великої тераси, оточеної багато прикрашеними перилами, заросла виноградними лозами кучерявого олеандра. Він перестрибнув через перила і нечутно уткнувся у подвійні французькі двері. Промінь світла впав на мозаїчне каміння тераси. Штори були недбало засмикані. Гей, мабуть, важко переживала. Вона почала поводитися безтурботно. Він зазирнув усередину.
  
  
  Гей Лорд сиділа на довгій кушетці біля порожнього каміна.
  
  
  На бічному столику він побачив велику склянку і маленький блискучий револьвер. Також була велика попільничка з кованої міді. Арабські штучки. Кімната була великою, високою та елегантно обставленою. Ще було кілька кушеток, покритих тканиною, і подекуди пуфи з верблюжої шкіри. Спостерігаючий N3 тихо свиснув перед ним. Наша Гей справді мала дуже велике господарство!
  
  
  Жінка на кушетці загасила довгу сигарету і одразу ж запалила іншу. Вона вийняла її з чорної вітражної коробки, вставила в довгу трубку і запалила золотою запальничкою. Потім вона взяла свою склянку і жадібно зробила великий ковток. Вона виглядала стурбованою, і Нік помітив, що в неї кола під очима. Він уважно оглянув її та порівняв із жінкою, з якою у нього зав'язався роман у Гонконгу.
  
  
  Фігура досі була та! На ній був чорний халат, що мало що приховував. Тепер їй було за тридцять, але вона все ще мала струнку високу постать манекенниці, яку тоді пестили його руки. Як це часто буває у дівчат зі стрункими руками, її груди були твердої та повної форми і не мали схильності до опускання. Вона мала дівочу талію. Але її ноги були її справжньою славою: вони були красиво довгими – ноги справді гарної американської дівчини.
  
  
  Гей Лорд підвелася з кушетки і ходила великою кімнатою. Вона подивилася на маленький годинник на своєму вузькому зап'ясті і насупилась. Нік Картер посміхнувся. Він вивчав обличчя жінки, що ходить туди-сюди.
  
  
  Воно було трикутної форми, з високим вузьким носом, крила якого було трохи розширено. Рот був щедрий, з повними губами, які могли багато дати чоловікові. Він не міг бачити її очі, тому що вона йшла, але він пам'ятав, що вони були сірими та великими і іноді могли виглядати хитрими та брехливими. У Ніка ніколи не було ілюзій щодо жінок, які у нього були.
  
  
  Він м'яко постукав у вікно.
  
  
  Гей Лорд кинулась до французьких дверей. Золотисте світле волосся, що доходило до її плечей, майоріло позаду неї, як прапор. Вона відкрила його, і Нік увійшов усередину. Вона з криком кинулася до нього в обійми. 'Нік! Нік! О Боже, Нік, я така рада, що ти тут. Я в лабіринті, любий. Дуже глибоко загрузла в картопляне пюре! ' Вона притулилася до нього, і він відчув її тремтіння. Не дуже обережно він відштовхнув її.
  
  
  'Не зараз!' – коротко сказав він. 'Вимкни світло! А де ви навчилися так закривати ці штори? Я спостерігав за тобою десять хвилин».
  
  
  Гей підійшла до вимикача в іншому кінці кімнати. Її халат видав шарудіння, залишивши після себе аромат прекрасних парфумів. Вона натиснула вимикач, і в кімнаті стало темно, якщо не рахувати освітленої тріщини під дверима в хол. Вона повернулася до нього і знову в його обійми. Її губи знайшли його. Вони були такими ж соковитими та жадібними, як завжди. Ніку сподобався поцілунок, але час був непридатний. Він знову відштовхнув її, але цього разу не так різко. "Хто ця фігура біля воріт?"
  
  
  'Біля воріт? Я… ах, той! Це приватний детектив із Танжера. На даний момент у Танжері немає інших людей з AX, і британці чомусь не хочуть мені допомагати. Ось чому я найняла цю людину. Його звуть Акад такий-то. Я не можу цього згадати».
  
  
  "Він сує голову під сокиру", - сказав Нік. «Він не розуміє своєї справи. Він кашляє, ходить та палить.
  
  
  "Я не могла знайти нікого іншого". Гей знову притулилася до нього. "Я ж сказала вам, що англійці не прийшли на допомогу!"
  
  
  "Ви знаєте, чому вони не допомагають, чи не так?" Він знав. Британці також подумали, що вона проводить розпродаж. Вони мали ті ж підозри, що й у нього, але вона не була британським агентом, тому вони не особливо про це турбувалися. Вони просто кинули її левам. Ті любителі чаю не марнували час на зрадників!
  
  
  Гей пригорнулася до нього ще ближче. Її товста гостра передня частина щільно притискалася до його грудей. Її губи ковзнули по його роті. 'Ні, не знаю чому. Досі вони завжди були люлезні. Але, дорогий, зараз не говоритимемо про цих хлопців. Поговоримо про мене! Мені страшно, люба. Я боюсь. Ви повинні витягти мене. Нік. Ти повинен мені допомогти, як старий друже!
  
  
  Було темно, але він розумів точно. Він посміявся з цього, і це було неприємно чути в темряві. Це звучало трохи фальшиво.
  
  
  Вам не обов'язково бути зі мною з цією холодністю щодо минулого. Я Нік... Розумієш? Ми працювали разом… і є французька приказка, що не можна зберігати секрети від того, з ким ти спиш. Отже, ви розповідаєте все – але буквально все – і, можливо, я вам тоді допоможу. Скажи мені, лише одну брехню, і я залишу тебе тим, хто захоче націлитися на тебе! Прямо як англійці. Ви знаєте, що вони попереджали мене про вас? Мене зустрів в аеропорту один із їхніх людей і попередив, щоб я тримався від вас подалі. Наказ прийшов із Вашингтона, отже, про це знає і Хоук. Ви небезпечніший об'єкт, ніж націлений пістолет, мила дитина!
  
  
  Гей знову притулилася до нього на руки і заплакала. Нік обійняв її майже з любов'ю і погладив її ароматне волосся. Він дозволив гніву вийти зі свого голосу і заспокійливо сказав: Давай, Гей. Просто скажи Ніку. Може, я справді зможу тобі допомогти, хоча поки що нічого не обіцяю. Але спочатку ось що: у вас є вся інформація про дію Сафо, правда? Ви знаєте, де вони – ця лесбіянка та її російська подружка?
  
  
  Він відчув її кивок, з ще не придушеним риданням. «Так. Я знаю це. Але я не в біді через Сафо… Я-я працювала на обидва боки, дорогий, і тепер я погоріла!
  
  
  Вона знову заплакала від душі. «Уся справа у цих чортових грошах, Нік. Було так багато всього і це можна було купити. Я не могла пройти повз!
  
  
  «Я й думав, що це буде щось таке», - похмуро сказав він. - А хто тебе змусив це зробити, люба? На кого ви ще працювали, окрім AX?
  
  
  «Це "павук". Павуки. Ви щось про них знаєте?
  
  
  'Трохи. Хіба вони не вивозять із Німеччини колишніх нацистів?
  
  
  Гей кивнула. Вона чіплялася за нього в темряві, притискаючи свою гнучку жіночність до його твердої броні. Нік похмуро посміхнувся. Вона вигадала весь свій арсенал хитрощів. У будь-якому випадку, можливо, він зможе допомогти їй, якщо це не поставить під загрозу "дії Сафо". Він повинен був зробити це, і це мало пріоритет.
  
  
  «Павуки в Іспанії. Вони працюють із Іспанії. Досить строката група: контрабандисти, бандити та всяка сволота. Найбільше ненавидять Франка».
  
  
  «Він фашист, – сказав Нік. «Ці павуки не люблять фашистів чи нацистів, і вони вивозять їх із Німеччини?»
  
  
  «За гроші – так. Але за цим ховається трохи бруду. Коли ці нацисти заплатили свої гроші, вони часто взагалі не потрапляють до Єгипту чи Південної Америки! Павуки ведуть їх у гори і там перерізають їм горлянки.
  
  
  'Добре.'
  
  
  "Це було так." Гей тепер притиснулася до нього дуже близько і трохи ворухнулася. Але тут почались проблеми. Павуки розділилися на дві групи: велику та маленьку. Вони розпочали своєрідну громадянську війну. І я виявилася не на тому боці. Я ...
  
  
  «Почекай, люба. Вийдемо з цієї кімнати. Вона надто велика для мене. Де твоя спальня? Я хочу бачити твоє обличчя, коли ти розкажеш інше».
  
  
  У її спальні із замкненими дверима він відчув себе у більшій безпеці. Він перевірив вікна, потім сів поруч із нею на ліжко і дозволив вузькому променю свого ліхтарика висвітлити її залите сльозами обличчя. Вона підняла на нього свої вологі сяючі очі. "Ти збираєшся допомогти мені, чи не так, дорогий?"
  
  
  «Це залежить від того, – коротко сказав він, – брешеш ти чи ні. Зрозуміло, що я не маю бути помічений з вами - це повністю зруйнувало б моє прикриття... Але ходімо далі. Як ти виявилася не на тому боці? Розкажіть мені все. Він направив світло на свій годинник, у якого не було люмінесцентного циферблата. Люмінесцентний годинник не раз своїм світлом видавали агента.
  
  
  Гей Лорд крутилася на м'якому ліжку, щоб вона могла покласти йому голову на коліна. Вона перестала плакати, і тремтіння припинилося. Нік знав, що вона йому довіряє. Вона сподівалася, що він забере її із собою з країни.
  
  
  «Я спробую сказати це якомога простіше».
  
  
  "Я хочу знати це." Він не хотів, щоб вона весь час клала йому голову на коліна. Це надто відволікло його увагу.
  
  
  Найменшу з двох груп, – сказала Гей, – очолює старий шахрай на ім'я Ель Лобо – Вольф. Раніше він був босом усієї банди. Знаєте, тоді вони вбили багато нацистів. Але їм довелося пропустити декого, щоб їм довіряли, і саме тоді я прийшла до них. Я наглядала за нацистами для AX. Я створила цілу організацію в Олександрії, Каїрі і далі на Близькому Сході, щоб дізнатися, що вони робили, куди прямували, в чому полягала їхня робота, їх нові імена і таке інше. Для мене це було не так складно, бо Ель Лобо допомагав мені у цьому. Він не любив нацистів. Він знав, що я була з AX і що я передам їм цю інформацію. Щоб вони все-таки не втекли. Він подумав, що це гарна ідея».
  
  
  "Я можу це уявити", - пробурмотів Нік. Якби тільки вона зупинилася. Це зробило його напруженим. Вона нагадувала йому про ту ніч у Гонконгу. Звісно, спеціально.
  
  
  "Потім з'явився новий хлопець і зібрав навколо себе більшу частину павуків", - сказала Гей. «Він якимось чином пробився до грошей та зброї та захопив владу. Він божеволіє від нацистів. З того часу всі вони стали проходити у безпечні країни. І він, цей новий хлопець, дізнався, що я працювала на AX і звернувся до мене, щоб домовитися. Не особисто, звичайно, але він послав до мене людину. Послання полягало в тому, що новий ватажок ненавидів AX та всіх його агентів, але він був готовий вести зі мною справи, якби я захотіла! Він хотів, щоб я продовжувала надсилати звіти до Вашингтона з подробицями про те, де перебувають нацисти».
  
  
  Нік від душі засміявся. "Я зрозумів. Тільки ці ваші звіти будуть фальшивими?
  
  
  'Напевно. Вашингтон міг подумати, що вони знають про цих нацистів усі, але вони цього не впізнають. Вони більше ніколи не матимуть змоги їх знайти».
  
  
  'Хм. І ви на це пішли? Ви прийняли цю пропозицію від нового боса Павуків?
  
  
  Гей якийсь час мовчала. Потім вона сказала: я вдавала. Я ніколи цього не робила. Але він, цей новий ватажок, міг дізнатися, чи це зробив я чи ні. Він має зв'язки у Вашингтоні і всюди, тому мені довелося придумати щось розумне. І я думала, що знайшла це, Ніку. Я змінила ці звіти рівно настільки, щоб вони виглядали добре, ніби я справді обдурила AX. Але насправді я створила для себе тіньовий файл і це були точні відомості. Потім, коли б я повернулася до Вашингтона, я могла б змінити звіти та повністю виправити їх протягом години. Я зробила це – я вам це можу показати! Я також можу це довести. Справа, справжня справа, яка у мене в сейфі в офісі. Я можу вам це показати».
  
  
  «Якщо зможеш, – сказав N3, – я тобі допоможу. Поки що не знаю як, але спробую».
  
  
  "Зроби це", - зітхнула Гей. Бо якщо ти цього не зробиш, я загинула. Будь ласка, присвітіть мені».
  
  
  Вона сіла і вийняла щось із кишені чорного халата. Воно блищало в різкому промені світла. Гей струснула скляну трубку, і щось затріщало в ній, мов горошина; тільки це була не горошина. Нік широко розплющеними очима глянув на понівечений предмет за склом.
  
  
  Це був зморщений мертвий павук. Ба! Він помітив, що Гей здригнулася. Наче хтось пройшов її могилою!
  
  
  Гей сказав: «Усі члени Spider Organization з обох груп носять живих павуків у скляних трубках, щоб ідентифікувати себе. Коли хочуть когось ліквідувати, вони надсилають йому дохлого павука. Цей учора прийшов поштою.
  
  
  N3 узяв у неї річ і з поклоном кинув у смітник. «Грубий трюк, – подумав він. Грубий, але дієвий. Чорна мітка! Скопійовано прямо з Острова скарбів.
  
  
  Гей Лорд знову затремтіла і притулилася до нього. "Мені було так страшно", - ридала вона. «Це як смерть, Ніку! Ви не знаєте, що таке. Ви ніколи нічого не боялися!
  
  
  «Настав час їй кинути цю роботу, — подумав він. Вона більше не має на це сміливості. І обережності, судячи з погано закритих штор та охоронця, який нічого не міг з собою вдіяти. Навіть якби не було виявлено, що вона працює на обидві сторони, навіть якби ще не була скомпрометована, їй довелося б піти. Вона стала жадібною, і це було фатально.
  
  
  Нік подумав, хто її списав. Яструб зможе це зробити, якщо переконається у її зраді чи тому, що він вважав зрадою. Чи англійці? Той факт, що вона була агентом AX, не вплинув би на це, якби вона стала на шляху. Сумно те, що врешті-решт подвійних агентів зазвичай кидали на розтерзання левам з обох боків. Таке життя – чи смерть, якщо хочете.
  
  
  Неприємна ідея поступово спадала на думку N3. Він не пригнічував її і не квапив, просто дозволяв собі про це розмірковувати. Почали розповідати про деякі незначні інциденти. Людина, яка пробилася в лідери Павуків; ця людина ненавиділа AX та всіх його агентів! Поступово це почало набувати певного сенсу. Кілька років тому він замислився на туманній вулиці Лондона, де лише кілька секунд тому він не вбив людину. Він уже тоді знав, що якось це йому відгукнеться.
  
  
  Сподіваючись, що він не отримає очікуваної відповіді, він запитав: «Тепер про те "дія Сафо" - як ти дізналася, де Алісія Тодд і Тасія Лофтен? Лесбіянка та російська агентка, яка зараз тримала її під своїм контролем. "Акція Сафо" – це його завдання!
  
  
  «Павуки знайшли її для мене. Група Ель Лобо. Все пройшло дуже просто. Чому? Чи має значення, як я знайшла цю пару?
  
  
  "Це страшенно важливо", - грубо сказав він. - А потім – цей новий ватажок? Нова людина, що очолювала найбільшу групу павуків - чи є в неї ім'я?
  
  
  Вона пригорнулася до нього в темряві, тремтячи. - 'Більш менш. - Жахливе ім'я: Юдо!
  
  
  Наче він босоніж настав на змію. Він сподівався, що ця людина була мертвою - якби можна було назвати людиною таку істоту, як Юда. Але в певному сенсі це була його власна провина. Тієї туманної ночі в Лондоні він спізнився!
  
  
  Гей підійшла до нього на ліжку. "Нік ... хіба ми не повинні втекти?" Її духи проникли в нього із силою. Вона перекотилася на нього, і поштовх, який він одержав від неї, змусив його виразно відчути її пружні груди через тонкий халат. Тому що, якщо ми залишимося тут ще трохи, ми могли б… ну, знаєш! Вважаю, це буде наш останній раз. Я тебе ніколи більше не побачу. І ніколи не забуду».
  
  
  Він знову посвітив на годинник. Було ще зарано. Вночі з моря здіймався туман. На цей час місяць уже зайде, але зірки все ще будуть яскравими на небі. Він не міг дозволити, щоб його бачили з нею, навіть при світлі зірок. Йому не можна було порушувати прикриття Кеннета Людвелла Хьюза на Коста Брава чимось.
  
  
  "Ми почекаємо до сходу сонця", - сказав він їй. «Ранковий туман добре все прикриє. Можете зібрати речі та поїхати в Танжер. Я піду за тобою і буду поряд, доки ти не сядеш на літак. Я не можу більше нічого для тебе зробити. І пам'ятай: ми не знаємо один одного і не розмовляємо одне з одним! »
  
  
  "А якщо вони спробують зловити мене в аеропорту?" Нік був роздратований. «Я сказав тобі, що буду поряд з тобою! Знаєш, я знаю кілька хитрощів.
  
  
  Вона підповзла до нього. «Я більше не так налякана. Мене ніколи не було так добре, коли ти був поряд. О, Нік, милий – це як у старі добрі часи. Принаймні на годину або близько того. Я ...
  
  
  Він відштовхнув її. 'Ще немає. Ти став неакуратною, мила дитина. Все дуже заплутано! Хто ще у домі? Я маю на увазі слуг.
  
  
  "Ми одні. У мене були слуги, але я звільнила їх усіх учора, коли з'явився цей чорний павук - я мала переконатися, що я одна в домі, якщо я щось чи когось почую.
  
  
  "Приємно чути, що ти ще не все забула", - іронічно сказав він. «Тримай цю лампу». Ще раз перевіривши вікна, він поставив перед ними меблі. Він працював швидко і спритно, не напружуючи своїх потужних м'язів. За кілька хвилин він перетворив спальню на фортецю. Тільки двері не забарикадувались. Для цього нічого не залишалося, але це не мало великого значення. Вона була важка, міцна і мала гарний замок. Замок, звичайно, можна розстріляти, але на той час він буде готовий із Люгером чи стилетом.
  
  
  Нік був упевнений, що на той час у будинку більше нікого не було. У нього завжди були насторожені вуха, хоч би що він робив. Він спитав про слуг, бо думав, що вони можуть піти і повернутися додому пізно, або прийти на роботу вранці і привести з собою друзів. Арабські слуги завжди мають десятки друзів, особливо якщо вони працюють у великому будинку. Це було прийнято.
  
  
  Було б непогано знати, з ким вони можуть зіткнутися, коли йдуть рано вранці.
  
  
  Він почув, як щось ковзнуло за ним: халат Гей упав на підлогу. Тепер, коли кімната була замкнена і свіже повітря не надходило, запах її тіла, змішаний з її духами, створював у кімнаті атмосферу гарему. Пахло пристрасною, бажаною жінкою. Він подумав, що страх смерті зробить гру більш пікантною та захоплюючою для них обох. І, як вона наголосила, це буде востаннє.
  
  
  'Нік? Нік, дорогий ... - Тепер у її голосі не було страху, тільки бажання. Гей могла бути дуже дикою дівчиною, якби хотіла відпустити гальма. Потім вона виявила ініціативу – невпинно та вимогливо. У неї були свої методи давати та брати, свій власний спосіб задовольнити свою іскрометну хіть. Нік м'яко посміхався у темряві. Тон, яким вона звернулася до нього, видався їй знайомим. Тепер, коли він був там, її страх набув форми бажання. У будь-якому випадку, розділова лінія між ними була не такою вже й великою. У її сексуальній поведінці була також логіка: Гей знала, що їхній роман ніколи не закінчиться повністю. Вона знала, що Нік все ще жадав її. Вона просто хотіла оформити страховку, доки її літак не злетить.
  
  
  У неї все ще був його ліхтарик. Раптом вона вимкнула його, і в кімнаті, схожій на гарем, стало зовсім темно. Нік зупинився, затримав подих і уважно прислухався. Майже одразу він почув її подих поблизу. Це був нерегулярний звук, який вирвався з її грудей і застряг у її горлі. Він уявив, як її рота широко відкрито. Вогняний, соковитий, рожево-червоний символ!
  
  
  "Ніки?" На мить її голос знову звучав тривожно.
  
  
  Він коротко сказав: «Припини грати в ці ігри».
  
  
  Нік стояв біля ліжка. Він зняв куртку та сорочку та кинув їх на підлогу. Одним плавним рухом він опустився навколішки і поклав «Люгер» на одну з підпірок ліжка. Пір'я запротестували.
  
  
  Гей хрипко засміялася. 'Що ти робиш, дорогий? Звук звучить знайомим?
  
  
  Нік засунув стилет під матрац, щоб було легко дістати її від узголів'я. «Я втомився, – сказав він. «Я думав, що ти хочеш спати? Якщо ти не хочеш цього робити, мене також влаштовує. Потім збожеволію ненадовго ...
  
  
  "Якби ви змогли!"
  
  
  Він посміявся. Знову ввімкнувся ліхтар, мініатюрний прожектор у нічній кімнаті. 'Нік! Послухай… Ти пам'ятаєш, як я насправді виглядаю?
  
  
  "Я знаю, так". Він ліг на ліжко і дивився, як промінь світла зосередився на її гарному обличчі та чудовому тілі. Світловий конус сканував її, коли вона тримала світло на відстані витягнутої руки і дозволяла світлу повільно проходити її шкірою.
  
  
  «Приватне шоу», - сказала вона із хрипким сміхом. «Тільки для вас, любий. О, Нікі, ти справді думаєш, що я все ще гарна? Я все така сама, як раніше, чи я стаю старою відьмою?
  
  
  "Що завгодно, тільки не стара відьма!" Нік розхвилювався і відчув поколювання. Точно не стара відьма! Можливо, зрадниця. Звісно, трохи безглуздо. Але не стара відьма.
  
  
  Маленький смолоскип висвітлив її тіло. Сяючий промінь обшукував кожне інтимне місце, розкриваючи всі секрети. Її чуттєвий аромат зібрався в його носі і перехопив горло, яке раптом стало дуже сухим. Він раптово розгнівався на неї.
  
  
  «Гей! Припини цей проклятий нарцисичний прояв та йди сюди! У нас виразно не весь час у світі. Незабаром настане день.
  
  
  «Потерпи трохи, мій коханий! Про - вистачить часу; ось побачиш.' У її голосі було щось грайливе і майже боязке, коли світло поперемінно падало на кожну її груди, які виглядали такими м'якими зі шкірою і такими соковитими, повними, як персики. Промінь світла справив дивні ефекти з тінями, і Нік відчув, як усередині нього піднімається тривожне почуття. Білий чарівник у чорній пастці! У нього склалося враження, що в кімнаті було щось інше, ніж еротика: смерть!
  
  
  Нік Картер не мав особливого передбачення, але тепер з ним заговорила особлива чутливість його інстинктів, які рятували його стільки разів. Смерть затрималася у цій кімнаті, а вона прийшла не за Ніком! Це буде остання ніч Гей Лорд. Тепер світло залишалося сфокусованим на одному із затверділих довгих коричневих сосків. Червоподібний маленький фалос.
  
  
  Нік схопився з ліжка з криком. - "Чорт візьми, Гей, якщо мені потрібно отримати твою дупу..."
  
  
  Світло з клацанням згасло. «О ні…» – сказала вона. "Нічого з цього не вийде!"
  
  
  Як і раніше, коли він уперше спробував виявити ініціативу, вона не почула про це. "Великі племінні жеребці з м'язів і шкіри повинні бути підкорені", - видихнула вона. - О… поганий хлопчик. Смачно, ублюдок! Коли він наситився, це було все ще краще, ніж будь-що. Він їхав у малиновому кошмарі насолоди. Його простягнута рука торкнулася прохолодної рукоятки ножа, сподіваючись, що йому не доведеться користуватися ним. Не цієї ночі! Проте він заснув, міцно обхопивши зброю рукою. Гей лежала на грудях сито дихаючи.
  
  
  Першого холодного моменту пробудження він подумав, що вибух був ударом грому, але коли він скотився з ліжка, він знав краще. N3 зміг повністю прокинутися швидше, ніж будь-хто інший у світі. Тепер, ще до того, як він приземлився на підлогу, його комп'ютерна чутливість визначила, що двері спальні відчинені. Геї там не було. Пахло вибухівкою. Пролунали нові вибухи, але вони були коротшими і легшими. Ручні гранати! Він знав спосіб: підірвати двері і кинути всередину гранату. Потім бігти в наступну кімнату і зробити те саме. Від цього не було ліків!
  
  
  Він був голий. З цим нічого не можна було вдіяти. Він затиснув «люгер» між попругою та пружинами ліжка і опустився навколішки перед ліжком. Він був переконаний, що на цей момент Гей буде мертва. І він також знав чому. У неї були свої звичайні звички – і тепер вони її вбили. Вона була теплою, обнадійливою та задоволеною, прокинулася і зробила те, що робила завжди: перебралася в інше ліжко. Вона ніколи не винесла б ліжка, яке було липким і збаламученим від спарювання. Як тільки вона прокидалася, завжди йшла. Але цього разу вона забула… Десь у хаті пролунав хрипкий чоловічий голос: «Пріса, приса – покваптесь, amigos! Velocidacl! Ви знаєте наказ!
  
  
  "Так само добре, як ти", - вигукнув інший чоловік. «Але до чого такий поспіх? Цей пута мертва. Ось що я говорю, Карлос. Я сам вилив із цієї рамери весь патронний патрон! '
  
  
  Перший чоловік знову заговорив. Вони підійшли ближче коридором. Буено! Ти герой. Я простежу, щоб бос дізнався. А тепер ви хочете дочекатися компліментів від la policia?
  
  
  «Але у нас ще півпачки гранат!»
  
  
  "Тонто!" Нік майже міг уявити собі людину, яка плює на підлогу. «Муй тонто! Тоді кинь їх! Іди, будь крутим хлопцем - оті двері! Але зроби це швидко, чуєш? Дуже швидко! Карамба! Чому я завжди повинен тусуватися з такими дурними свинями! Човен не чекає
  
  
  Карлосе, я тебе попереджаю!
  
  
  «Момент – шматок нетерпіння! Хммм - я вважаю, що ви маєте рацію щодо цих дверей. Я пропустив це».
  
  
  «Порожня трата часу та ручних гранат», - покірно сказав буркотливий чоловік. «Ця жінка була одна у хаті. Вона мертва – ааа… muy muerto! Але продовжуйте - ви Грегорі Пек переслідуєте los malos hombres! Поки ви поспішайте. У спальню почулися швидкі кроки. Нік Картер почував себе рожевим оголеним немовлям під час граду. Одна ручна граната - річ підлість, а дещо одночасно зліше, збільшуючи небезпеку в кілька разів. Прийміть швидке рішення, містере Картер!
  
  
  Йому не хотілося боротися із цим. Якби вони говорили про патрон, у них могли бути пістолети-кулемети. А потім ручні гранати! А нетерпляча людина, яка говорила як старий, про всяк випадок затримала б дверний отвір під прицілом. Нік простягнув руку і натягнув на себе важкий матрац. Широкий і товстий матрац, на якому вони з Гей нещодавно цілувалися. Можливо, це зараз його врятує.
  
  
  Зі зловісним звуком кулі для боулінгу в кімнату відлетіла перша граната. Вона прослизнула повз Ніка і вибухнув у кутку. Не вперше в житті він пошкодував, що був таким страшенно високим!
  
  
  Він нарахував сім гранат. Уламки покривали матрац, і коли все закінчилося, він стікав кров'ю з дюжини поверхневих ран. Але його живіт не постраждав, а кінцівки не постраждали. Він благословив той факт, що буркотлива людина так поспішала і не розслідувала все досконало. Більше того, йому дуже не хотілося мати можливість атакувати цей ручний гранатомет зі своїм люгером чи стилетом, або, якщо потрібно, голими руками. Але це не для нього. Він мав поїхати швидко, перш ніж прибула поліція. На той час він не мав можливості робити будь-які заяви.
  
  
  Він ледве дочекався, коли вони вийдуть із дому. Він знайшов Гей в іншій спальні. Як він і припускав, вона заснула в чистому ліжку. То був її останній сон.
  
  
  Град куль збив її наполовину з ліжка. Вона лежала на животі, її довге волосся звисало в калюжі крові, яка вже темніла. Нік уклав її на спину посеред ліжка. Вони пощадили її гарне обличчя. Одні груди були вирізані, і в неї з'явилося близько шести нових пупків, які виглядали червоними. Сірі очі були широко розплющені і стежили за ним, поки він йшов через кімнату, як із портрета.
  
  
  N3 не пошкодував її. Вона вела брутальну гру, правила якої знала. Він отримав те, що шукав - вона виявила місцезнаходження двох жінок. Тепер він усвідомив, що насправді відчув невелике полегшення. Гей принесла ускладнення, і тепер пішака з її ім'ям було видалено з шахівниці. Він знайшов чисте простирадло і накрив його. Це все, що він міг для неї зробити, або те, на що мав час.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  3. Рожева віла
  
  
  
  
  
  
  N3 лежав, пригорнувши очі до бінокля, і змушений був визнати, що росіяни знають свою справу. Коли дійшло до застосування сексуальності у цій галузі, вони були майстрами. Це була найстаріша форма пасток, відома людині, і той факт, що ця сексуальність іноді набувала дещо незвичайних форм, не давав іванам безсонних ночей. За умови, що це дало результати, а в даному випадку, безумовно, так воно й було.
  
  
  Бінокль із кольоровим покриттям лінз, що запобігає відображенню сонячних променів, був спеціально розроблений для AX. Його збільшення було разючим і лякаючим для того, за ким шпигували. Сидячи високо і сухо у своєму орлиному гнізді з видом на затоку Гольфо-де-Росас на північно-східному узбережжі Іспанії, Нік посміхнувся, спостерігаючи за двома оголеними жінками біля басейну. Стіна навколо рожевої вілли була високою, і вони думали - все, що вони робили завдяки стіні, - що вони в безпеці від сторонніх очей.
  
  
  Нік засміявся. Міс кіт! Він уже знав, що у російського агента, яка тепер називала себе Тася Лофтен, на лівій сідниці була родимка у вигляді метелика. Він сподівався, що це було набагато більше, ніж вона знала про нього зараз. Російська дівчина, до речі, здавалася зовсім невимушеною. Нік не знав, що й думати. Вона здавалася такою впевненою у собі та своїй жертві, англійці Алісії Тодд.
  
  
  Нік роздратовано посмикався, намагаючись знайти зручніше положення на дні твердого каменю. Він був брудним і неголений і все ще грав Кеннета Людвелла Хьюза, п'яниці письменника. За останні 24 години сталося багато всього. Тіло Гей Лорд було приблизно за 1300 миль від нього. У Гібралтарі він орендував класичну модель Lancia - старі автомобілі були хобі письменника Хьюза - і проїхав довгою прибережною дорогою з Гібралтару в Жерону з запаморочливою швидкістю. По дорозі він зробив лише одну зупинку, і це було на кілька миттєвостей у Барселоні, щоб зателефонувати Хоуку по телефону з функцією шифрування голосу та описати деякі деталі. Його бос не був засмучений смертю Гея, хоча він відчував сумні обставини і ясно висловив це. Він відкрито не відповів на порушення наказів, яке визнав Нік. Тільки його голос став трохи прохолоднішим. N3 зрозумів, що почує про це пізніше.
  
  
  Хоуку особливо не сподобалося звістка про те, що Юда, який довгий час був його особистою паршивою вівцею, можливо, тицьнув пальцем у пиріг. «Можливо, – сказав Хоук, – що цього разу ви зможете виконати свій наказ та ліквідувати його. Його давно мали його вбити». Його слова були холодними та твердими, як кубики льоду.
  
  
  Нік уже переїхав на орендовану віллу неподалік рожевої вілли, за якою тепер шпигунів. У нього була товста хатня робітниця з сином-підлітком, який був на шляху до того, щоб стати іспанським hipster. Насправді Нік був у досить гарній формі. Тільки йому був потрібен сон, їжа та пристойні цигарки замість цієї проклятої вічної трубки Х'юза. Його прикриття все ще не було розкрито. Він залишив Віллу Гей непоміченим - виявивши, що його здогад вірна, і приватний детектив лежить там з перерізаним горлом - і легко перебрався в Гібралтар. Вбивці Юди надто поспішали, щоб прочесати віллу та її околиці. Навіщо їм взагалі турбуватися? Гей Лорд була мертва. Юда та Чорний павук ясно заявили про свої наміри. Терор узяв гору, і гра могла продовжуватися.
  
  
  У басейні виник рух, і Нік знову переключився вивчення жіночої плоті. До речі, велика різниця. Зважаючи на все, Алісії Тодд було близько сорока. Маленька постать жінки з дуже вузькими зап'ястями і кісточками і з маленькими грудьми, які виглядали досить твердими. У неї було коротко підстрижене чорне волосся, і срібна смуга пробивалася крізь неохоче підстрибуюче пасмо. Безжальні лінзи показали наявність плям на її руках та плечах. Алісія Тодд багато років приймала обмежену кількість героїну. Нік подивився на її обличчя, коли вона нахилилася над російською дівчиною і швидко поцілувала її у вухо. Вона виглядала блідою, але в неї були здорові зуби - він міг ясно бачити їх, коли вона розмовляла з дівчиною, - і виглядала вона як дуже розумна і не зла мавпа. Нік стиснув зуби. Він знав це краще, як і росіяни. І, мабуть, Іуда теж. Під тюбетейкою з тонкою шевелюрою, яка починала сивіти, був мозок! Невротичний, неврівноважений, сексуально спотворений мозок, який і Захід, і Схід хотіли мати у своєму розпорядженні.
  
  
  Коли жінка тепер з любов'ю полила олією руку і почала мазати довгу гладку спину російської дівчини, N3 подумав про свої накази. Якщо він не зможе взяти її з собою, він має її вбити.
  
  
  У російської дівчини справді була гарна довга спина. Нік схвально спостерігав, як Алісія Тодд розтирала її олією вздовж хребта, масажуючи тверді, гнучкі м'язи. Тася Лофтен, як вона себе називала, була засмагла, якщо не рахувати двох білих смужок бікіні. На неї справді було приємно дивитися, і у Ніка виникло кілька неділових думок, доки він дивився. Він також упіймав себе на тому, що сподівається, що Тасія Лофтен не повністю виконує свою роботу. Було ясно, що вона досягла і продовжує демонструвати майстерність. Вона повністю зачепила англійку. Алісія Тодд була без розуму від неї. Це виявлялося у всьому, що вона робила, навіть коли вона тримала пляшку і втирала лосьйон для засмаги. Вона важко могла відірвати погляд від зрілого тіла дівчини або відвести пальці від коричневої пружної плоті.
  
  
  Інше питання, чи стануть така любов і бажання досить сильними, щоб призвести до зради. Для N3, що приховується, це поки не мало великого значення. Він добре знав стан справ. Росіяни першими спробували горщик із сиропом. Вони хотіли, щоб Алісія Тодд перейшла до них і працювала на них за власним бажанням. Звідси і ця коротка ідилія на узбережжі Коста Брава, ці заняття любов'ю на березі ніжно-блакитного Мар Медітерранео. Захоплення лесбійської любові супроводжувалося б великою кількістю ласк і зітхань. "Це буде зроблено за суворим графіком", - подумав Нік. Він хотів би знати, скільки часу було приділено дівчині, щоб поговорити з нею. Якщо це не вдасться, англійку таємно вивезуть із Іспанії та відвезуть до Росії. А якби й цього не сталося, вони б її вбили, щоб не дати Заходу скористатися її мозком. Справа була цілком зрозуміла.
  
  
  Нік знову спробував пристосувати свій високий зріст до кам'яного дна. Ці камені були страшенно твердими! Його усмішка була такою ж жорсткою, як і він, N3, збирався осушити цей горщик із червоною патокою. Йому просто треба було з'ясувати, як і коли вкрасти англійку у злодіїв, які тепер тримали її у своїх руках. І з цим він мав рухатися далі.
  
  
  Дівчина лежала на животі, коли жінка почала її терти. Тепер вона сіла і обернулася. На мить вона подивилася прямо в лінзи бінокля. Хоча Нік знав краще, у нього склалося враження, що вона його бачить. Вона так і дивилася на нього!
  
  
  Ніку довелося проковтнути. Вона теж була страшенно красива! Повна протилежність усім російським дівчатам, яких він колись бачив чи знав, а їх було чимало. Він спав з деякими з них, іноді по роботі, а іноді для власного задоволення, але ніколи не бачив російської красуні, яка могла б з нею зрівнятися. На ньому не було ні селянського сала, ні слідів важких слов'янських кісток, ні міцності упряжного коня. Це була німфа, фея з грушоподібними грудьми та вогненно-рудим волоссям. Саме собою це було чимось незвичайним для російської дівчини, але Нік був упевнений, що шовковисті блискучі локони були їхнього природного кольору. Він із задоволенням усміхнувся побаченому, пробігаючи біноклем гнучким тілом дівчини. Якби вся його робота була такою приємною!
  
  
  Тася тепер лежала на спині на поролоновому матраці поруч із мерехтливим зеленим басейном, піддаючись масажу англійки. Жінка все ще розтирала гарне тіло дівчини, і її руки з ніжністю коханки лежали на ідеальних грудях. Нік, який навів сильні лінзи на обличчя дівчини, побачив, що пухкі червоні губи на мить набули виразу огиди. Це був живий рот, вогненно-червоний, і тепер він трохи дмухав від того, що робили. Нік відчув сміхотворне полегшення: Тася Лофтен неохоче робила те, що мала робити. Отже, вона таки була справжньою жінкою. У той час він уявлення не мав, наскільки це важливо для нього і чому він був такий стурбований цим.
  
  
  Подобається це чи ні, але дівчина виконувала накази. З глузливою усмішкою на незграбному обличчі Нік спостерігав, як англійка поцілувала дівчину в середину рота. Він міг уявити, як кілька тижнів або місяців тому в штабі МДБ, на верхніх поверхах похмурого комплексу будівель на Садовій у Москві, дівчина отримала своє завдання. Товариш Анастасія Залофф – це було її справжнє ім'я – стояла по стійці смирно перед полковником чи бригадним генералом держбезпеки. Потім вона отримала наказ. Використання сексуальної приманки для англійської вченої було б надуманим - так само круто і прозаїчно, як обговорення виробництва тракторів:
  
  
  Полковник: «Ви збираєтеся до Англії, товаришу Залова, щоб безпосередньо зв'язатися з англійкою Алісією Тодд. Ваші документи та прикриття в порядку. Наші люди повідомили, що англійка скоро буде у відпустці. Ці канікули вона завжди проводить у Борнмуті – приморському містечку. Ви також їдете туди, щоб потоваришувати з нею. Ви намагаєтесь змусити її покохати вас».
  
  
  Дівчина: «В мене закохатися, товаришу полковнику? Я не розумію, що ви маєте на увазі.
  
  
  ПОЛКОВНИК: Так треба. Англійка – лесбіянка – їй подобаються жінки, товаришу Залова. Звичайно, тепер ти розумієш це, чи не так? До речі, неважливо, чи розумієте це чи подобається вам це завдання, важливо лише, щоб ви довели його до успішного завершення. Нам потрібна жінка! Ви дозволите їй звернути на вас увагу. Після того, як ви зв'язалися з нею і ваш роман буде добре розвиватися, переконайте її залишити Англію та провести залишок відпустки на узбережжі Коста Брава в Іспанії. Там для вас буде підготовлена ​​вілла. Там ви залишитеся наодинці з цією англійкою і докладете всіх зусиль, щоб навіяти їй нашу ідеологію, переконати її прийти і працювати на нашому боці. Ви завжди будете їй дуже услужливі, товаришу Залова! Ви дозволите їй всю увагу. Ви відповісте їй любов'ю.
  
  
  Дівчина: «Але, товаришу полковнику, я… Я зовсім не така! Я ...
  
  
  Полковник (абсолютно безпристрасно): «Ви будете вдавати, товаришу Залова. Ви станете актрисою! Ви дуже, дуже намагатиметеся, щоб ця жінка була на нашому боці. За вами, звичайно, спостерігатимуть агенти… співробітники служби безпеки.
  
  
  Можливо, навіть полковник не наважився сказати ім'я: Смерть Шпигунам - Смерш!
  
  
  Дівчина (виявилося): «Так, товаришу полковнику! Я… я повністю розумію. Я зроблю все можливе.'
  
  
  Полковник: «Ви зробите більше, ніж можете, товаришу. Ах так, ще одна річ: англійка звикла. Гадаю, героїн. Протягом багатьох років вона використовувала його обмеженою мірою. Вам будуть надані ресурси. Англійка невротична, нестабільна і, як я чув, геніальна. Ви стежите за тим, щоб вона завжди була забезпечена наркотиками. Маєте що ще запитати, товаришу Залова?
  
  
  Дівчина: «Якщо не вийде, товаришу полковнику? Що якщо я не зможу змусити цю жінку приєднатися до нас?
  
  
  Полковник (дуже різко): «Це негативне ставлення, товаришу! Це нас нікуди не приведе – абсолютно ні. Але якщо вона не приїде за власним бажанням, ми спробуємо викрасти її з Іспанії до найближчої до нас доброзичливої країни. А якщо і це не вдасться – вбийте її! Отак, товаришу Залова! Або ми дістанемося до англійки, або нікого! Є ще питання? Полковник до цього моменту вже вийшов би з себе.
  
  
  Дівчина: Ні, товаришу полковник. Питань більше немає.'
  
  
  Так, подумав N3, дивлячись у бінокль на гарне, але незадоволене обличчя - мабуть, щось таке. Як далеко вона просунулася б із ідеологічною обробкою Алісії Тодд? Навіть якщо Алісія Тодд була закохана вуха, чи не захотіла вона піти? "Ще ні", - подумав він. Дівчина поступово намагалася її завоювати. Вона навіть дуже досягла успіху. Вона вивезла Алісію Тодд із Англії прямо під носом британської розвідки. На даний момент вона мала всі підстави для впевненості!
  
  
  У усмішці N3 було щось загрозливе. На даний момент так. Сьогодні була інша справа. Так, вирішив він – сьогодні ввечері! Він неохоче дивився на Тася під масивними рухами.
  її руки відкотилися і підняли пачку цигарок, що лежала на рушнику поруч із нею. Вона встромила в рот одну з білих смужок зі срібним мундштуком і відкотилася на своє старе місце, де Алісія Тодд підпалила її. У бінокль Ніка можна було навіть зробити чіткий напис на коробці:
  "Трійка".
  
  
  Алісія Тодд сіла поряд із дівчиною, і дві оголені жінки засмагали. Жінка щось сказала і засміялася; дівчина слабо посміхнулася. Жінка обійняла дівчину. Дівчина кинула сигарету у воду, де вже плавало кілька листків - перші ознаки осені, що наближається, у цьому приємному пейзажі. На мить Нік затримав погляд глядача на змащених олією тілах і обличчях, безжально відкритих його допитливим очам. Обидві жінки продовжували засмагати із заплющеними очима і мовчки. Ідеальні груди Тасії Лофтен, молочно-білі за контрастом з рештою її тіла, тихо піднімалися і опускалися в такт сильному серцебиття. Англійка, здавалося, задрімала, обійнявши дівчину своєю тонкою рукою. Нік Картер мав сильне враження, що Тасія Лофтен не спить.
  
  
  Він відклав бінокль убік і ліг на спину, розслабляючи свої сильні м'язи із чуттєвим задоволенням від сильного похмілля. Він не міг підвестися або ходити, але розтягувався, поки його суглоби не затріщали. Він зробив ковток води з флакона, який мав утримувати фундадор, щоб містер Хьюз міг прополоскати рот, і налив трохи на своє густе чорне волосся, яке починало сивіти на скронях. Він випив ще води - вона була розлита в пляшки, бо одного разу в Мексиці в нього стався серйозний напад сонячного удару, і він не захотів знову пережити цей досвід - і намочив нею не дуже чисту хустку, якою він витер обличчя. У маленькій кам'яній печері на краю урвища було тепло. Він хотів прийняти ванну, але це могло зачекати. Він міг тільки викурити сигарету та випити пізніше.
  
  
  Чи піде він сьогодні туди ввечері? Він відчував, що має ухвалити рішення зараз. Він мав визнати, що є щось за і проти. Він напевно не мав наміру так швидко вступати в бій - йому подобалося працювати в області, яку він знав зсередини і зовні, - але він також не міг передбачити, що Юда все ще живий і, можливо, готується до гри. . Хто знає? Ви не могли бути певні. Йому підказував лише його інстинкт, і він ніколи в ньому не розчаровувався. Він народився з надійними інстинктами тигра, а тигр – тварина, яка знає більше, ніж будь-яке інше, як вбивати інших тварин та виживати самому. Тепер його інстинкти підказали йому, що Юда теж був замішаний. Десь так чи інакше, рано чи пізно він кине свої козирі на стіл. І раніше, ніж пізніше. Юда не був людиною, яку треба було годувати травою, коли справа стосувалася його власних інтересів, тобто грошей. Нік вчинить мудро, якщо завдасть першого удару, який, за приказкою, стоїть талера.
  
  
  Нік Картер одягнув сонцезахисні окуляри і, як і жінки біля басейну. Він глибоко зітхнув, але рух його широких грудей був ледь помітний. У цьому стані спокою невідповідний одяг Кеннета Людвелла Хьюза, зморшкуватий і брудний після багатогодинної поїздки, не міг приховати справжню природу людини всередині. Високоінтелектуальна та добре навчена машина для вбивства. Зберігається лише заради західного світу – а Хоук часто робив на це ставки зі своїм першим агентом – завдяки високорозвиненим почуттям та інстинктам, здоровому, спокійному почуттю гумору, а також здатності контролювати свої страхи. Ці останні риси зробили Ніка Картера більше, ніж просто добре пристосованим тваринам. Він практично не мав здатності дарувати любов і прихильність.
  
  
  Нік розумів мистецтво малювання карти в умі. Він зробив це зараз, коли лежав на пізньому сонці. Він уявляв собі віллу, поки майже не відчув рожевий камінь, і почав планувати свій набіг цієї ночі. Рішення спало йому на думку так само легко, як меч у піхвах. Сьогодні буде найкраще. Тоді ризик був мінімальним. Це означало, що він не міг розраховувати на підтримку - у Барселоні були люди з AX, готові допомогти першим дзвінком, - але він не турбувався про це. Зрештою, він був солістом своєї справи.
  
  
  На рожевій віллі не було охорони. Принаймні жодних чоловіків-охоронців, інакше ці жінки не засмагали б так безтурботно голими. Це його здивувало, але поки що він прийняв цей факт із застереженнями. Було немислимо, що російська дівчина не матиме допомоги в тій чи іншій формі.
  
  
  В даний час Юди та його людей не було видно. Але вони могли ховатися поблизу. Безперечно, якби його інстинкти були правильними; тоді вони будуть такими ж, як він, чекаючи відповідного моменту. Нік зітхнув і ліг на живіт, бажаючи закурити. Він чекав більшого від Юди, ніж від Тасії Лофтен. Зрештою, вона була дівчиною. У Юди були б люди з автоматами та ручними гранатами. На мить він уявив собі труп Гей Лорд, що закривавлений і змучений на ліжку. Гей була мертва. "Дія Софі" тепер йшла повним ходом. Але після цього – якщо він благополучно виведе англійку з Іспанії. Посмішка N3 була зла. Хто знає, якщо не було можливості підтримувати зв'язок з Юдою, повернися і закінчи його справу!
  
  
  Він лежав тихо, поклавши обличчя на руку. Очевидно, він спав, але не забув про місцезнаходження цього місця. Найкраще здійснити пограбування однією плавною безперервною дією. Чи не обертаючись, щоб перевірити, чи не стежать за ним. Увірватися ззаду, вивести Алісію Тодд через парадні двері і йти. Принцип був дуже простий.
  
  
  Рожева вілла стояла на вершині високої скелі на краю Кала-Монго, гострого мису, який виступав, як сосок вимені, в Гольфо-де-Росас. Тепер він стежив за віллою ззаду; далі була прямовисна скеля, що спускалася на сотню ярдів у чисті води Середземного моря. Чи були гвинтові сходи - робота древніх римлян? - висічений у тій стіні, яка закінчилася бухтою з пляжем та пристанню. Невеликий човен міг легко вторгнутися туди. До Кала можна було потрапити тільки вузькою курною дорогою, що вилась із заходу вздовж краю скелі. Нік припаркував Lancia у мигдальному гаю і пройшов останню милю, пробираючись через яри. Нарешті він досяг своєї високої точки огляду нечіткою стежкою, яку могли оцінити тільки гірські кози.
  
  
  Сьогодні він мав піти тим же маршрутом. Місяць буде в останній чверті, тому він буде не дуже яскравим. Він пронесеться по віллі, як вихор. Можливо, йому не довелося б вбивати російську дівчину, може, він міг би захопити її зненацька або вона здалася б без бою. Він вважав за краще не вбивати її. Вона була надто гарна, щоб її вбили.
  
  
  А потім, якщо він дістане Алісію Тодд, він полетить миттєво. Через парадні двері вниз гвинтовими сходами на причал. Там у нього був готовий човен, який він зміг організувати в сусідньому рибальському селі Ла Ескала, а потім він просто переправився б через затоку в Росас. Тільки тоді, а не раніше, він зателефонує до «Барселони» у пошуках притулку. Місце, де він і жінка змогли б сховатися протягом кількох днів, доки не зникне сильний тиск. І буде тиск – більший, ніж йому хотілося б. Росіяни йтимуть за ним. І Юда теж, якщо він справді був замішаний.
  
  
  Нік потягнувся і позіхнув. Небагато поспати йому теж допоможе. Він узяв бінокль, який лежав на кам'яній підлозі поряд із ним. Його не дуже турбувала ця гонитва. Як тільки він схопить міс Тодд і сховається, все інше вийде саме. Тоді він зможе знайти час, щоб відвезти її через Піренеї до Франції. Можливо, Хоук зможе організувати їхню зустріч на літаку AX. Або як там. Він знову позіхнув. Все просто, як курячий суп. Але перше, що вам потрібно для курячого супу - це курка.
  
  
  Він підніс бінокль до очей. Обидві жінки, як і раніше, були оголені на гумовому матраці. Алісія Тодд спала, все ще обіймаючи дівчину за руку і на змащеній олією грудях.
  
  
  Нік помітив це одночасно з Тасією Лофтен. Виходить, вона не спала! За цим лінивим, нудним і надутим поглядом вона була дуже спостережлива. Тепер вона схопилася. Вона з тривогою повернула своє гарне обличчя до скелі, де ховався Нік. Не могло бути жодних сумнівів у тому, що її вразило спалахи сонячного світла. Гострі промені світла відбиваються від металевої чи скляної поверхні. Хтось шпигував за нею на скелі, і сонце сигналізувало їй через лінзи!
  
  
  N3 мав екстрапериферійний зір гарного півзахисника в американському футболі. Краєм ока він уловив спалахи. Вони йшли праворуч, з відривом трохи більше кількох сотень ярдів. Отже, хтось ще спостерігав за віллою та двома жінками, але він не мав кольорового покриття на лінзах бінокля.
  
  
  Нік востаннє глянув на віллу і тільки-но побачив дівчину, яка кинулася з Алісією Тодд через чорний хід у будинок. Обидві жінки тепер загорнулися в рушники. Нік засміявся. Йому було цікаво, що скаже Тася - мабуть, її переповнює обурення! У будь-якому випадку, це була хороша нагода затягнути жінку всередину.
  
  
  Нік прибрав бінокль у футляр. Тася була під рукою набагато більше, ніж він припускав. Він м'яко прокляв іншого цікавого. Тепер дівчина була готова до несподіваної небезпеки. Сьогодні ввечері вона буде насторожена. Що ж, з цим нічого не вдієш – йому все одно треба було піти.
  
  
  Нік трохи відступив під виступаючий камінь. Минула хвилина. Пара хвилин. Три. Потім сонце знову спалахнуло на склі. Нік достеменно бачив, де це було. Праворуч і трохи нижче, ярдах за сто п'ятдесят від нього. Добре.
  
  
  Якщо йому треба було когось вбити, то треба було робити тихо. Він трохи поворухнув зап'ястям, і стилет вислизнув із замшевих піхов на його правому передпліччі. Ручка приземлилася прямо між його пальцями. N3 перевірив свій люгер, але переконався, що він не видає жодного звуку. Пістолет тьмяно і жирно блищав на сонці - це знаряддя смерті, змащене високоточним маслом. Нік поклав його назад у кобуру.
  
  
  Він залишив своє укриття і поповз до відбитих сонячних променів. Він просувався легко і безшумно. Приховано, знаючий глядач відразу ж подумав би про гримучу змію, яка рухається кам'янистою підлогою до зайця, що нічого не підозрює.
  
  
  
  
  
  
  4. ДРУГИЙ ОБРАЩЕННЯ.
  
  
  
  
  Будинок Каса-де-Флоридо, який знімав Нік Картер, знаходився на ділянці землі приблизно за дві з половиною милі від рожевої вілли. Це був квадратний корпус, який з роками став коричневим і став непридатним. Назва була підходящою, тому що тут цвіли троянди та численні субтропічні квіти, а також були вічнозелені дуби, кам'яні сосни, казуарини та кілька пальм із зів'ялим коричневим листям, що деренчали в нічному морському бризі. Було кілька господарських будівель, у тому числі стара стайня із грубого каменю. Двір був обнесений чотирифутовою стіною того ж кольору, що й будинок. З боку моря був великий внутрішній дворик, викладений червоною плиткою, з фонтаном, який не працював багато років. Позаду нього була залізна брама в стіні, що вела на невелике плато, з якого відкривався вид на скелю і море далеко внизу. Він височів над водою, і це було жахливе відчуття, коли ви дивилися вниз по стрімкій стіні на загрозливі валуни за сто п'ятдесят метрів нижче. З метою безпеки були зведені залізні ворота, але вони заіржавіли і впали.
  
  
  Насправді, це було небезпечно для життя. Ось чому Донья Ана, економка, заборонила своєму синові Пабло грати там. І саме тому Пабло – коли його мати ходила за покупками до села – справді грав там. Точніше, він сидів дрімав і думав про дивного північноамериканця, який так поспішно орендував віллу.
  
  
  Для мене це був божевільний сеньйор! Як він поспішав і які гроші! Mucho diner! Пабло вже накопичив гарну стопку песет. Він сподівався, що буде більше. І, звичайно, було б, якби все від нього залежало, Пабло Естебана, Маурелло Гонсалеса і Джонса. Пабло був більшим, ніж ви могли б сказати; більше, ніж підозрювала його мати. У бідної жінки було важке життя, і все ж таки їй вдалося обмежити свої великі помилки тільки однієї: закохатися в американського торгового моряка, який тимчасово затримувався в Кадісі. Він не хотів на ній одружитися. Але вона назвала свого сина його ім'ям і поїхала до села, щоб уникнути пліток та сорому, і виростила хлопчика у старих традиціях церкви та суспільства. Це було понад дванадцять років тому. І тепер добра донька Ана не знала, яким насправді був Пабло. Можливо, це добре, тому що вона ніколи не могла зрозуміти цих сучасних дітей, фільм, Бітлз, живий, але неосвічений розум та дешеве читання. Пабло прийшов своєчасно. Муй стегна!
  
  
  Пабло витяг з кишені потертих синіх джинсів пачку дрібних купюр і глянув на неї. Він мав достатньо грошей, щоб піти в кіно, але він міг би витратити трохи більше. Набагато більше. У нього склалося враження, що сеньйор Х'юз не збирається залишатися надовго - у сеньйорі було щось дуже raro - і подумав, що йому слід кувати, поки залізо ще гаряче.
  
  
  До речі, про кування заліза – ось вам сеньйор. Неможливо помилитися, подивившись на гомін цієї чудової машини. Пабло з самого початку любив цю стару Lancia. Тепер він поспішив у двір і прибув якраз вчасно, щоб побачити, як сеньйор в'їжджає до кам'яної стайні, яка використовувалася як гараж.
  
  
  Пабло не одразу прибіг до сеньйора. Він чекав у тіні. Хлопчик не був сором'язливий, але, як і більшість іспанців, був дуже чемний. І його швидкий мозок підказав йому, що, можливо, сеньйор не хотів, щоб його турбували.
  
  
  Щось у сеньйорі Хьюзе змінилося; Пабло одразу помітив. По-перше, п'яним він не виглядав. Це була велика зміна. Досі сеньйор завжди був дуже ebrio! Але не більше. І ще щось: сеньйор ходив інакше. Він вчинив інакше. Раптом сеньйор став зовсім іншою людиною.
  
  
  Пабло одразу це відчув. Мозок хлопця одразу натрапив на правду. Сеньйор думав, що він один. Він не знав, що хтось спостерігає його! Пабло повністю зник у тіні сутінків і дивився із захопленням.
  
  
  N3 вийняв ключ із замку запалювання і засунув у кишеню. Він зупинився у дверях старої стайні, щоб озирнутися. Було дуже тихо. Перший промінь маяка пройшов над віллою, як величезна стрілка годинника. Птахи щебечуть у казуаринах перед сном. На кухні вілли горіла одна лампа. Не було ні звуку, ні тіні, ні руху людей. Відмінна робота! Пабло, мабуть, поїхав у село зі своєю матір'ю. Чудовий! Він мав залишитись на самоті для роботи, яку він задумав.
  
  
  Нік підійшов до задньої частини Lancia і трохи нахилився, щоб прислухатися. Багажник був величезним. Цьому чоловікові там не буде надто незручно. Повітря теж було хоч греблю гати. Нік безпристрасно посміхнувся. Він почув суєту в багажнику. Хтось ударив по металі, глухий удар. Просто постукай, друже!
  
  
  Він покинув стайню і попрямував до вілли. З цією людиною все було в порядку, поки Нік не був готовий битися з ним. Чорт, Нік, нарешті, прийняв ванну і поголився, випив та закурив! Куріння по-справжньому замість того, щоб покусувати трубку Хьюза. Потім він міг завершити свій план під час купання. Потім інтерв'ю – ця людина в багажнику неодмінно заговорить! Він уже був наляканий. Так, кілька відповідей на кілька запитань, і тоді він зможе продовжити свою роботу на ніч. Він повинен полагодити цей рибальський човен, потім повернутися на рожеву віллу і викрасти англійку. Якщо все піде добре, то до ранку справа буде вирішена. І якщо він зробить це так швидко і спритно, Хоук забуде про роман із Гей Лорд. Хоук простить тобі майже все, якщо ти виконав завдання. Нік рушив уперед, тихенько насвистуючи, до хати.
  
  
  Буенас тардес, сеньйор.
  
  
  Нік стояв нерухомо. Це був хлопчик, чорт забирай! Пабло майбутній hipster в іспанській версії. Непоганий хлопчик, подумав він, але сьогодні він потрібен йому, як за зубний біль.
  
  
  Доброго вечора, Пабло. Я тебе не помітив. Я думав, ви поїхали до села.
  
  
  Хлопчик серйозно глянув на нього. Пабло був худорлявим, а його шкіра мала оливковий відтінок. У нього були великі карі очі, які дивилися з-під лютої, блискучої чорної шевелюри. Його зуби були маленькими та зовсім білими. На ньому була стара, але чиста футболка, сині джинси та сандалії без шкарпеток.
  
  
  Я не піду до села, сеньйоре. Моя мама йде, а я ні. Я хочу залишитися вдома та послухати радіо, але воно зламане. Воно не грає. А тепер я не знаю, що робити, сеньйоре.
  
  
  Якщо хлопчик залишиться тут, він стане на шляху. Коли він схопився з цією людиною, могли лунати крики. Це могло бути навіть небезпечним.
  
  
  Нік зітхнув про себе. Завжди щось заважало. Коли він працював важким завданням, його турбували навіть найменші неприємності. Але він усміхнувся і сказав: «Я можу уявити, що радіо не працює, чувак». Він бачив це на кухні: старовинний «Атватер-Кент» із рупором. Важко повірити. У Ніка був рейд. Може, таким чином він зможе заощадити час! Йому здалося, що то був досить спритний хлопець. Щодо грошей, ви, ймовірно, могли б йому довіряти - до певної міри.
  
  
  "Шкода, що щодо радіо", - продовжив він. «Але поки ти тут, може ти простягнеш мені руку допомоги. Заробити кілька песет, так?
  
  
  Пабло засміявся. 'Так, сеньйоре! Чудово! Що вам потрібне від Пабло? Він сподівався, що це те, чого він доб'ється швидко. Тоді він зможе зібрати гроші та піти в кіно. Сьогодні ввечері una pelicula magnifica з Хамфрі Богартом. Він не міг цього пропустити.
  
  
  "Все добре." Нік провів рукою по скуйовдженому волоссі хлопчика. 'Домовилися про зустріч. Розкажу, що робити потім – це послання у селі. В Естаріті. А тепер можеш мені приготувати ванну. Дуже pronto! Я втомився та брудний! '
  
  
  'Так, сеньйоре! Я зроблю це просто зараз». Коли Пабло побіг набрати воду на кухні і налити її у велику ванну на першому поверсі, йому спало на думку, що сеньйор справді виглядав втомленим зблизька. кансадісімо. Втомився як собака.
  
  
  Через півгодини Нік поринув у велику ванну, наполовину наповнену теплою водою, і вирішив довіритися хлопчику ще трохи, після того як деякий час уважно вислухав Пабло. Перше враження Ніка про хлопчика було правильним: негідник, готовий на все, аби від цього можна було щось отримати. Коли він відправив його до Естаріта, він одним пострілом убив двох зайців: хлопчик не заважав і міг негайно допомогти дістати човен. Тепер, коли він виразно вирішив піти сьогодні ввечері, час почав говорити.
  
  
  Нік, розслабляючись у ванні, викурюючи цигарку і час від часу роблячи ковток із високої склянки фундадора з водою у пляшках, перетворив це на дуже загадкову та просту історію. Він сказав хлопчику, що хоче зайнятися бізнесом. Для цього йому потрібен був хороший човен, міцний, з надійною людиною біля керма. Чи зможе Пабло знайти таку людину в селі і привести її на віллу? Цим вечором? Опівночі? Чоловік, який умів тримати язик за зубами?
  
  
  Обличчя хлопчика осяяло розумінням і захопленням. Він обертався на лавці, звідки захоплювався справді гарною мускулатурою північноамериканця. Він отримає це. Si! Він цілком зрозумів!
  
  
  Контрабандист! Хлопчик захоплено промовив це слово. Прямо як у фільмі. Значить, він зрозумів це правильно із цим сеньйором Хьюзом. Сеньйор був більший, ніж люди думали! Набагато більше! Сеньйор був не охоронцем, а контрабандистом. У голові Пабло спливли уявлення про ласощі, увінчані песетами. Нік усміхнувся і дозволив собі захоплюватися собою. Чому б не зіграти контрабандиста? В Іспанії контрабанда була чимось на зразок національного проведення часу. Брати участь могли всі охочі. Успішний контрабандист цінувався майже так само високо, як тореадор.
  
  
  Він вручив Пабло пачку песет та відправив його. Він повернеться опівночі з людиною на ім'я Себастьян, у якого гарний човен з відмінним двигуном, і він, напевно, захоче заробити кілька несправедливих песет. Коли він йшов, Пабло був на сьомому небі від щастя. Він забув про фільм, який хотів подивитися у Фігерасі. Тепер він сам знявся у кіно. То був Хамфрі Богарт!
  
  
  Пробігаючи повз стайню, Пабло глянув на велику жовту "Ланчу". Він згадав, як сеньйор нахилився над багажником одразу після того, як припаркував машину. Звісно, переконайтеся, що він був правильно заблокований. Ельботін, видобуток, звичайно ж, був там. Але Пабло цього не побачив. Ще немає! Хлопчик почав уявляти великі суми песет, коли він виходив з вілли і йшов по запиленій білій вуличці в село. Після ванни та гоління Нік сильно освіжився. Він увійшов до темної прохолодної спальні з високою стелею і розтягнувся оголеним на ліжку. Він все ще був стомлений, але при думці про майбутні дії втома почала вислизати від нього все більше і більше. Через деякий час він сів, схрестивши ноги і прийняв першу позу йоги. Він мав достатньо часу. Було лише трохи дев'ятої. Тим не менш, він не поринув у глибоку медитацію - це зажадало часу і сильного розумового контролю, і він не відчував необхідності шукати істину, що ховається за істиною зараз. Старий брамін, який навчав його, сказав, що самоідентифікація не завжди має бути повною. Можна було застосувати цю техніку поверхнево до дій, які надто заглиблювалися у речі. Це станеться сьогодні ввечері. Дії, що залишилися трохи на поверхні. Після того, як битва спалахнула, не було можливості для роздумів. Можливо, стрілянина, кров та крики. Можливо, смерть, але не час для глибоких роздумів.
  
  
  Він зробив глибокий вдих і дозволив своєму мускулистому животу повністю опуститися, цим запустивши процес уявного осмосу. Його думки повернулися до рожевої вілли і з того, що він там побачив. Він відразу зрозумів, де припустився помилки.
  
  
  Це було швидше недбалістю, але все ж таки помилкою. Він недбало припустив, що на віллі не буде охоронців-чоловіків. Таке могло бути фатальним для його професії. Наскільки він міг судити, він мав рацію, але не зайшов досить далеко. Тепер він знав краще. Звісно, була охорона! Інакше й не могло бути. Вони вступали в бій тільки коли стемніло. Мабуть, вони були не на віллі, а десь поблизу. Вони не спатимуть від заходу сонця до світанку, а потім повернуться туди, звідки прийшли - імовірно, до найближчого села. Естаріт, куди він щойно послав Пабло вистежити контрабандиста!
  
  
  Так, безпека неодмінно була б. Нік міг їх уявити. Він уже через дуже багато пройшов. Міцні хлопці у дешевих костюмах. Тверді квадратні голови. М'язи, як у робочих коней. Більшість не позбавлена сміливості та вміння, але не рясніє фантазією, чуттям та ініціативою. Ці люди вміли підкорятися наказам та вмирати, але це все. Він майже з презирством вигнав їх із голови. Нема про що турбуватися. Можливо, навіть вдасться повністю їх обійти. Він повинен був якнайменше шуміти і по можливості уникати вбивств. Policia була досить жорсткою в Іспанії, а Guardia Civil з лакованими чоботями та зеленою формою та блискучими карабінами було ще жорсткішим. Це були більше солдати, ніж поліцейські, і вони, мабуть, не були б дуже доброзичливими, якби зловили його. Потім у вас була іспанська поліція безпеки, яку треба було остерігатися. Ці люди також можуть стати дуже лютими. Іспанці переважно жорстокий народ. Вони створили інквізицію. А N3 нічого не чув про іспанські підземелля.
  
  
  Нік струсив легкий йога-транс. Тож треба було працювати швидко, от і все. Як привид туди-сюди. Хапай англійку та біжи. Щось його вразило. Припустимо, Алісія Тодд не захоче піти? Був шанс. Вона надто любила російську дівчину, щоб тверезо мислити чи розуміти небезпеку та зраду. Він був упевнений, що докладно обговорити це не вдасться. Нік скромно посміхнувся і підняв у кутку валізу зі шкіри носорога. Він кинув його на ліжко і відчинив. Він перевірив голки та запас героїну, який приніс із собою. Все, що завгодно, щоб підтримувати в англійки гарний настрій, принаймні доти, доки він не поверне її до Англії.
  
  
  N3 підійшов до туалетного столика і підняв криву трубку, що лежала поряд з тютюном. Він постояв, дивлячись на неї, потім відкинув слухавку. Вона вдарилася об стіну і зламалася. Нік засміявся. Вітаю, Кеннет Людвелл Х'юз! Автор щойно випустив останній подих. Сьогодні увечері він діятиме під своїм прапором. Це було швидше та простіше. Ось і скінчилося складне прикриття, яке вигадав Хоук! Але воно виконало своє завдання. Воно непомітно привело його на віллу. О пів на дев'яту він спустився в стайню. Світлість зараз розтанула б. Нік свідомо надав його самому собі, дозволивши страху та гострому дискомфорту взяти гору. Людина зараз не залишилося багато енергії. Він зупинився біля машини та прислухався, але нічого не почув. У Ніка виникло дивне почуття щодо нього. Господи ... якби ця людина була мертва зараз? Але це малоймовірно. Він зістрибнув із кам'яної стіни на шию людини і приземлився на нього ногами. Цей чоловік миттєво знепритомнів і все ще був у відключенні, коли Нік тицьнув його в спину, але він не зламав собі шию. Він звернув на це увагу, бо йому не хотілося носити із собою труп. Відкриваючи багажник, він сподівався, що ця людина не померла. Ніколи ще труп не відповідає на запитання так швидко!
  
  
  Чоловік не помер. Він був нещасний і зляканий, але не помер. Коли Нік направив ліхтарик на нього, чоловік дивився на нього широко розкритими зляканими очима. Він повністю згорнувся в замкнутому просторі і почав голосно завивати високим пронизливим голосом. «Хесу – Ісусе, агуа! Заради бога – агуа! Він мав невиразний каталонський акцент північних провінцій.
  
  
  Нік підняв його, як мішок з картоплею з багажника, і жбурнув на підлогу стайні. "Немає води", - сказав він. 'Можливо пізніше. Якщо говорити вільно та не складно. comprendo? '
  
  
  Чоловік катався по підлозі, кланяючись і розгинаючи сковані кінцівки. Він дивився у ліхтарик, як тварина в агонії. «Сі-сі! Я розумію. Але я вмираю від спраги, сеньйоре! Будь ласка, благаю: одна склянка? Нік ударив його ногою по ребрах. Достатньо сильно, щоб пошкодити, але недостатньо, щоб зламати кістки. Він не відчував жалю до цієї людини, і вже точно не почував себе садистом, коли штовхав його. Ось як треба було діяти. Він хотів почути від цієї людини правду, всю правду і нічого, крім правди. Вселяйте страх і будьте трохи грубуватими, і тоді у вас все вийде. Вони жили демонстрацією сили, тортур та смерті! Більше вони нічого не знали. Він отримає відповіді. І - Нік трохи внутрішньо здригнувся - він страшенно боявся, що надто добре знав, якими будуть ці відповіді. Ця людина дійсно виглядала як член бандита Юди.
  
  
  Нік штовхнув чоловіка на кухню вілли. Зі стелі на мотузку звисала тільки лампа. Він посадив людину на стілець біля великого шліфованого столу. Нік налив собі склянку води з великої пляшки у кутку. Він повільно пив і облизав губи. Чоловік жалібно подивився на нього. Він простяг руку і страшенно тремтів. «Dios mio, сеньйоре, всього одна склянка!»
  
  
  Нік вилив воду, що залишилася, на кам'яну підлогу. Він дивився просто на людину, мов кобра. Юда не мала особливого вибору, але ця людина могла виявитися непростою. У нього було гладке, сальне волосся і тонкі вуса. Мутні очі були ухильними, а його темна шкіра була в горобині. Його неповні зуби складалися із коричневих обрубків.
  
  
  "Знімай штани!" – наказав Нік.
  
  
  «Сеньйоре! '
  
  
  На Ніку були сірі спортивні штани та чиста біла сорочка. Сорочка була з короткими рукавами, тому чоловік міг бачити замшеві піхви на передпліччі N3. Нік вивернув зап'ястя, і стилет ковзнув йому в руку. Він показав їм на людину, як вказівним пальцем. «Ваші штани, та швидко! Кинь його сюди.
  
  
  Чоловік зняв дешеві бавовняні штани та кинув йому Ніка. У нього були тонкі ноги з чорним волоссям. Нік злісно посміхнувся йому. Це був психологічний трюк, якому він навчився давно. Чоловік без штанів завжди у невигідному становищі. Символ втрати мужності.
  
  
  Нік витрусив вміст пакетів на підлогу. Гаманець, дрібниця – сентимо та песети – посріблене розп'яття, брудна носова хустка, зім'ята пачка цигарок Ель Торо… та скляні туби на кшталт тих, що використовуються для таблеток.
  
  
  Нік взяв слухавку та оглянув її. Усередині був золотистий павук, який ліниво рухався та згинав суглобові лапи. Ніку було цікаво, чим вони годували цих тварин. Він усміхнувся чоловікові і підняв слухавку. "Арана!"
  
  
  Чоловік знизав плечима. "Моє хобі, сеньйоре". Його голос здавався сухим і тремтячим, але N3 помітив, що він почав набиратися хоробрості. Це мало великого значення. Це не займе багато часу. Він зробив різкіше обличчя і різким голосом. Іспанською і, наскільки це можливо, з каталонським акцентом, він сказав загрозливо: «Ти брехун і злодій, і шматок лайна в очах твоєї матері. Ви - огидний уривок із найбруднішої речі на світі. Ви належите до банди вбивць на ім'я Павуки і працюєте на людину на ім'я Юда! Якщо ти не визнаєш всього цього, а визнаєш одразу, я тобі горлянку переріжу! Він підійшов до чоловіка і поклав кінчик стилету йому на шию.
  
  
  Чоловік задерся в кріслі і здригнувся, але виявився крутішим, ніж Нік думав. Або, подумав N3, він більше боїться Юду, ніж мене. Що ж, із цим теж можна щось зробити.
  
  
  «Це не має значення», - голосив чоловік. «Я бідолах, просто пастух. Я не розумію, про що ви кажете.
  
  
  Нік глибше втиснув гострий кінчик стилету в м'яку плоть. “Просто пастух? Пастух з дорогим біноклем та пістолетом «Беретта» з безліччю патронів та гострим ножем! » Він забрав його в людини, коли той був ще непритомний, і скинув зі скелі в море.
  
  
  "Я знайшов ті речі", - сказав чоловік. «Право, сеньйоре. Я… я знайшов їх у печері. Зізнаюся, я злодій, сеньйоре. То ти доповиш про мене в поліцію, сі?
  
  
  "Я не доповім поліції. Я впевнений, що твоя хвора кров буде по всій підлозі тут, якщо ти не перестанеш брехати. Нік ткнув стилетом. Чоловік закричав і відсахнувся. Він підніс руку до горла і широко розплющеними очима подивився на кров, що тече теплою і липкою на його пальцях.
  
  
  «Між іншим», – відрізав Нік. «Я тут не для того, щоб жартувати. Наступний удар буде глибшим! '
  
  
  Проте чоловік вагався. Був заляканий Юдою. Нік нахилився до чоловіка; стилет був націлений прямо між ухильними очима. "Можливо, це тому, що ти дурний", - сказав Нік. «Можливо, ти настільки дурний, що не помічаєш. Тоді слухай уважно, брехливий друг - якщо ти відкриєш рота, Юда уб'є тебе, так?
  
  
  У своєму страху людина забула себе. Він кивнув і пробурмотів: «Сі-сі! Я не можу розмовляти! Я поклявся нічого не розповідати про цю людину, про людину, яку ви називаєте Юдою. Тому що я помру гіршою смертю ... - Він замовк і подивився на Ніка витріщеними очима.
  
  
  Нік загіпнотизував його, як змія – птаха. Він посміхнувся і сказав: «Звичайно, я розумію, товаришу. Мабуть. Але подумайте на мить: Юда вб'є вас, якщо він зловить вас і якщо ви відкриєте рота. Якщо ти не відкриєш рота, я особисто вб'ю тебе через хвилину. І мені не треба тебе ловити. Ти вже в мене є!
  
  
  Нік подивився на годинник. «Даю тобі одну хвилину, Аміго. Одна хвилина, щоб вирішити, чи краще померти одразу з упевненістю чи пізніше, із шансом на втечу. З'ясувати.
  
  
  Пепе Гарсія нещадно відкинувся на спинку стільця. Він був у пастці, і він знав це. Він також знав, що цей диявол із його невблаганними очима, цей північноамериканець із його м'язами, схожими на мотузки, мав на увазі те, що він сказав. Пепе глибоко зітхнув. Він був між двома дияволами! Чоловік, якого вони назвали Юдою - Пепе ніколи його раніше не бачив - був таким же дияволом, як і цей високий гарний сеньйор. Якщо він відкриє рота, Юда його вб'є - якщо вони його зловлять! Але, можливо, Юда його не зловить. Пепе мав багато родичів, а Іспанія була великою країною. Можливо, йому вдасться сховатися від Юди. Пепе знову зітхнув і здався. Краще диявол на відстані, ніж просто перед тобою. Dios mio! Як йому боляче від цього стилету!
  
  
  'Я буду говорити. Я скажу правду, сеньйоре! Клянуся Пресвятою Богородицею, але спочатку дайте чогось випити?
  
  
  "Пізніше", - різко сказав N3. "Коли ти закінчиш. А якщо збрешеш, води взагалі не буде. Тоді ти помреш». Він легенько вдарив його стилетом у яремну вену.
  
  
  Слова вилетіли з вуст чоловіка. Це справді правда, що він був з Павуками - найбільшим гуртом справжніх Павуків, бо там було дві групи, та гаразд, але сеньйор уже знав це? Прекрасно – його, Пепе, давно включили до банди «Павуків». Коли старий бос Ель-бродяга все ще був при владі - сеньйор теж не хотів чути про Ель-бродягу зараз? Але що хотів почути благородний лорд?
  
  
  Тільки про Юду? Сі, то тільки про Юду. Але він, Пепе, що стояв на нижній сходинці сходів, мало що міг сказати про цю людину, Юду. Він його ніколи не бачив. Мало хто його бачив. Тільки капітанам, вождям було дозволено особисто зустрітися з Юдою для отримання їхніх наказів. Ці накази були передані, і campesinos, селяни, зробили, як їм сказали. Їм довелося двічі подумати, щоби цього не зробити. Він, Пепе, сам був таким бідним кемпесіно.
  
  
  «Коли ти вперше почув про Юду?» Нік сидів за кілька футів від чоловіка на перевернутому стільці. Він відклав стилет і не дозволяв люгеру занадто загрозливо висіти на спинці стільця. Пепе насупився і почухав голову. «Я не певен, сеньйоре. Може, шість місяців. Потім він прийшов із Мучо Дінеро, щоб зайняти гарне становище у Павуків. Невдовзі він став головним! Думаю, що раніше було ще кілька вбивств. Але мене там не було».
  
  
  Нік Картер неуважно кивнув головою. Це було типово для методу Юди. Вбити когось, а потім взяти на себе відповідальність. Вбивайте тих, хто був проти нього чи кого він більше не міг використати.
  
  
  Через п'ять хвилин він знав, по суті, те, що хотів знати. Ця людина справді мало що знала про загальну картину. Але інстинкти Ніка підказували йому, що є щось важливе, що він може вичавити з цього немитого бандита. Щось терміново важливе. Пепе не був найкращим брехуном. Було легко зрозуміти, де він шукав виправдання. Крім того, Пепе багато думав. Нік зробив серйозне обличчя і міг легко зрозуміти грубі міркування за низьким чолом Пепе. Пепе приховував щось дуже важливе! Пепе подумав, що якщо він зможе втекти і знову дістатися павуків, це може врятувати йому життя. Хитромудро N3 почав розставляти пастку. Спочатку він змусив людину випити стільки води, скільки їй заманеться.
  
  
  «Dios mio!» - сказав чоловік, коли йому набридло пити, і витер підборіддя тильною стороною брудної руки. "Це пішло мені на користь".
  
  
  "Пий стільки, скільки хочеш", - м'яко сказав Нік. «Скажи мені, Пепе, де знаходиться штаб-квартира цього Юди?» Начебто випадково, він дозволив стовбуру люгера дивитись на людину.
  
  
  Пепе поперхнувся і з тривогою глянув на люгер. «Я не можу сказати вам, сеньйоре. Я чув лише чутки. Campesino, таким як я ніколи не говорять про штаб-квартиру.
  
  
  «Мабуть, так воно і є, – подумав Нік. Юда може бути гідним осуду створенням, але він не дурний. Він махнув Люгером Пепе. "А ці чутки?"
  
  
  «Я чув, що є місце на півночі, сеньйоре. Розумієте, це лише чутки. Порожні розмови від інших, які, мабуть, знають так само мало, як і я. Але ходять чутки, що Юда знаходиться у старовинному монастирі високо в горах неподалік французького кордону. Мені сказали – теж чутки – що це десь на Коль-де-Арас. Біля Франції, розумієте?
  
  
  N3 кивнув головою. Це могло бути правдою. Юда завжди матиме надійну базу з гарним варіантом втечі.
  
  
  «Цей монастир... У якому місті чи селі він знаходиться?» Було б дуже зручно, якби, коли це завдання буде виконано, він міг повернутись, щоб вистежити Юду і звести з ним рахунки раз і назавжди.
  
  
  "Я не впевнений", - сказав Пепе. - Але я думаю, що це недалеко від кордону - можливо, недалеко від села Пратс-де-Молло. Сі – це все, я вважаю. Я впевнений, що це чув! Тепер він дивився на Ніка майже сяючим. «Сам монастир, сеньйор… Я також чув, що це один із тих, де ченці спали у своїх трунах!» Невпевнена усмішка Пепе зникла, і він швидко перехрестився. 'Que tupe!' він сказав. «Я не вірю в це, доки не прийде мій час. Ці ченці – дуже loco. Нік спритно перебив його запитанням: «Коли Юда планує пограбувати рожеву віллу?»
  
  
  Чоловік опустив рота. Непоганий актор, довелося визнати Ніку. Але акторові не обов'язково бути особливо розумним.
  
  
  Пепе втупився в нього своїми дурними кавовими очима. - Пограбування, сеньйоре? Я нічого не знаю про пограбування. У мене нічого немає ...'
  
  
  Цинічно-похмуре око Люгера дивився на живіт Пепе. Він зіщулився на стільці. «Будь ласка, сеньйоре», - сказав він тремтячим голосом. 'Я кажу тобі правду. Я не знаю, коли ... - Він зупинився і дивився на Ніка все більш тривожно.
  
  
  'Ах. – м'яко сказав Нік Картер. «Час, Пепе! Час, коли Юда хоче здійснити набіг на віллу і відвести жінок, які там перебувають? Жінок, за якими ви шпигували? Швидше, Пепе. Мій пістолет дуже impaciente!
  
  
  Пепе все ще боровся. Якби він міг приховати один цей надзвичайно важливий факт. Тоді йому буде про що торгуватися, якщо він спробує повернутися до Павуків. Це врятувало б йому життя - якби він тільки не ослаб і не випалив це дияволові з пекла!
  
  
  Пепе подивився Картерові у вічі. Йому знадобилося багато зусиль – це було схоже на пекло, – але він упорався. "Думаю, через три чи чотири дні", - м'яко сказав Пепе. «Я не певен, ви знаєте, але це те, що маю. І ви маєте рацію, сеньйоре! Здається, ти завжди маєш рацію. Що Іуда справді збирається зробити набіг на рожевий будинок і забрати жінок. Він особливо хоче отримати одну з цих жінок; Ось що мені сказали. Може, заради викупу, сі?
  
  
  Нік сунув «люгер» між поясом, за спину, куди Пепе не міг дотягнутися руками. Він двома довгими кроками перетнув кам'яну підлогу і підняв плачучу людину високо в повітря. Він хитав нею з боку на бік, як тер'єр щура. "Ви брешете", - спокійно сказав він. «Але я знаю, що я можу з цим поробити, Пепе. Іди зі мною. Я покажу вам вигляд». Маленький півмісяць, як і раніше, випромінював дивовижну кількість світла. Синє небо навколо них було посипане зірками. У яскравому прохолодному світлі загрозливі скелі були чітко видно за сто п'ятдесят метрів нижче плато. Нік схопив Пепе великою рукою за шию і штовхнув його до краю. Слабкі залізні ворота затремтіли, коли зляканий чоловік ударив їх ногою. Пепе тихенько захникав і впав навколішки.
  
  
  ' Dios mio! - Ні! Прошу вас, сеньйоре! Заклинаю вас усіма святими!
  
  
  «Здається, ти знаєш багато побожних криків», - безпристрасно сказав N3. «Це добре, бо воно вам знадобиться. А тепер ви стоїте!
  
  
  Він підняв тремтячого чоловіка на ноги. Пепе дозволили знову одягнути штани, і тепер Нік висмикнув ремінь із петель. Він обернув його довкола грудей чоловіка під руками і просунув кінець через пряжку.
  
  
  "А тепер, - м'яко сказав Нік, - тепер подивимося". Він трохи застогнав, коли обернув кінець ременя навколо своєї руки і підняв Пепе через залізні ворота. Чоловік заревів. Нік посміхнувся йому в холодному світлі зірок. Пепе був важким, але не таким важким, що його м'язи не могли стримати його деякий час. Витягнувши одну руку, він тримав людину, що реве над порожньою глибиною.
  
  
  «Затримайте подих, щоби сказати. Я вважаю до десяти - і якщо на той час ти не скажеш мені правду, я кину тебе.
  
  
  Пепе бився, чинив опір і крутився, як вугор на гачку. "Я скажу тобі", - кричав він. «Я скажу вам правду! О - Діос - Діос - Діос ... '
  
  
  "Коли Юда здійснить набіг на рожеву віллу?" Раптом Ніку спала на думку дуже ясна ідея. "Сьогодні ввечері, га?"
  
  
  "Так", - прогарчав чоловік. "Так Так! Сьогодні вночі. Скоро - як тільки зайде місяць. Буде багато павуків, щоб упіймати жінок! Присягаюсь тобі… Пепе почав ридати. «Клянуся тобі… правда! ; Dios mio! сеньйор. Я тобі все розповів. А тепер відпусти мене».
  
  
  На мить Ніку Картеру спало на думку щось схоже на жалість. Він одразу відсунув це убік. "Я зроблю це", - тихо сказав він. Він відпустив ремінь і спостерігав, як упав, з тріском і криком до валунів. Нік обернувся. Ніколи не було мудро залишати свідків. Він викинув Пепе з голови. "Маленьке колесо у великій передачі", - подумав він, мчачи назад на віллу. Юда вдарив швидко. Швидше, ніж Нік очікував, але він ще мав час діяти. Смерть Пепе та Гей були лише початком. До завершення цієї справи буде ще більше смертей – набагато більше.
  
  
  
  
  
  5. КРОВ НА ЗІРКАХ
  
  
  
  
  М'яким вересневим вечором Нік Картер гнав на великому родстері Lancia. Дванадцять могутніх циліндрів вили, як скажені собаки, над вузькими дорогами, римським мостом через Ріо-Тер і сплячими селами. Білі глиняні будинки стояли нерухомо і були темні. Сільські жителі та фермери в Іспанії рано лягають спати.
  
  
  Зоряне світло холодно освітлювало вузьку смугу курної дороги. Він подивився на свій годинник. Майже одинадцята година. Місяць зайде за годину. Йому знадобиться кожна хвилина цієї години. Нік м'яко вилаявся, перегнувшись через кермо. Юда був для нього надто м'який. Йому не треба було вибачатися, але він майже облажався. Якби він випадково не помітив спалах у бінокль Пепі, не схопив людину і не змусив її говорити - що ж, завтра він повернувся б на віллу і виявив, що птахи відлетіли. Але тепер він мав шанс, невеликий шанс, просто обігнати Юду.
  
  
  N3 не мав ілюзій з приводу того, що на нього чекає сьогодні ввечері. Він стояв один проти багатьох. Юда був добрим організатором, на його шляху було багато трупів. Він не робив багато помилок. Він надішле безліч людей, і вони будуть добре озброєні. Пістолети-кулемети, ручні гранати – все блискавично. Обличчя Ніка - його власне, а не обличчя письменника - набуло настороженого, рішучого виразу. Було б жарко.
  
  
  Йому одразу ж довелося ухвалити рішення. Кала Монго була маленькою накладкою, що товстим пальцем стирчить у затоці. Рожева вілла була на кінчику нігтя. Це була миля від початку Кала, до якого він наближався зі швидкістю понад сотню. Півтора кілометри густого лісу, крутих ярів та непрохідних плантацій соснових, оливкових та мигдальних дерев. Біля самої вілли біля стін росла майже непрохідна смуга коркових дубів. Він помітив усе це вдень і міцно зобразив у своїй пам'яті.
  
  
  Нік повільно сповільнився. Він підійшов до уявної лінії, проведеної ним через основу Кала. Він міг би під'їхати до вілли набагато ближче колією для фургонів, але відмовився від цього. Йому довелося пройти останню частину. Сховати Lancia одразу за межами Кала, щоб не пропустити другий варіант виходу. Він не був упевнений, що буде перша нагода - він залишив записку і стос нотаток для Пабло і свого знайомства з човном. Як це називалося? Себастьян. Нік знизав плечима, коли машина майже зупинилася. Тепер він не став би про це турбуватися.
  
  
  Він залишив Lancia, захований у кущах, та поринув у глуш. До цього рейду він поліз у Гладстон, свою велику валізу, і тепер на ньому були чорні спортивні штани, кросівки та чорний джерсі. Тепер він натяг на голову темну нейлонову панчоху з прорізами для очей. Панчоха випромінювала приємний запах, від якого Нік розсміявся. Він вкрав цю панчоху за дуже кумедних та приємних обставин.
  
  
  На його правому передпліччі був готовий стилет. "Люгер", як завжди, був добре змащений і готовий вбивати. Мав із собою чотири запасні магазини. Між ніг він ніс свого друга П'єра у металевому тримачі, як запасний м'яч – смертельну газову бомбу. "Він був, - похмуро подумав Нік, - вчора ввечері був озброєний, щоб вирушити на полювання на ведмедя". Але тепер він не ганявся за ведмедями – принаймні за російськими ведмедями. Це могло зачекати.
  
  
  Але ведмеді все ще були в дорозі... він помітив, як обережно вибирався з довгої ущелини скелі на галявину. В останніх залишках місячного світла сяяла матова машина. Чорний седан, в якому він одразу впізнав ЗІС – російського виробництва. За кермом сидів чоловік. Нік стояв нерухомо, зливаючись із тінями на краю галявини. Примарний вітерець із Середземного моря ворушив листя над його головою. N3 чекав. Повз стрибнув заєць, який не помітив його.
  
  
  Через п'ять хвилин він був упевнений, що людина за кермом мертва. Він кинувся до машини і посвітив усередину маленьким ліхтариком. Тепер він зрозумів, чому людина не впала вперед: її прикололи до спинки гострим гарпуном! Нік побачив сяючий стрижень, що стирчить із грудей чоловіка. Він носив водійську ліврею, але не сумнівався, що має широке слов'янське обличчя. Нік недовго залишався на галявині. Він швидко сховався за деревами та густими кущами, дивлячись на захід. Мине зовсім небагато часу, і місяць зайде. Він швидко рухався крізь невисоку рослинність між деревами, трохи напружений від того, що щойно виявив. Отже, люди Юди використовували пневматичні гвинтівки високого тиску. Нік вдячно кивнув і стрибнув у яр. Ці гвинтівки були смертоносними та беззвучними! За винятком м'якого звуку під час пострілу. Цього вже не було чути з кількох метрів – а ці гарпуни були дуже злими штуками.
  
  
  Йому здалося дивним, що то був ЗІС. Комуністам було складно розбурхати Іспанію. Мабуть, найскладніше. Якщо їх зловлять, вони будуть не дуже гарною формою. І все-таки біля вілли стояла російська машина? Звичайна охорона про таку машину і не мріяла – отже, російська дівчина попросила підкріплення. Вона знала, що за нею шпигуть, і злякалася. Нік посміхнувся під нейлоновою панчохою. Юда міг опинитися перед більшою сили, ніж він розраховував. Це знадобилося б для N3. Їм довелося б битися між собою, а він зайшов туди, щоб викрасти англійку.
  
  
  Другий російський труп ударив його ногою по обличчю – буквально. Він пробирався крізь щільно покладені пробкові дуби, коли наткнувся на ноги, що бовталися. Нік відсторонився і подивився нагору. Чоловіка підвісили на невисокій гілці. У світлі зірок він побачив опухле обличчя і язик, що стирчав з рота. Ці павуки Юди, подумав він, кружляючи навколо дерева, добре знали свою справу. Вони були надзвичайно смертоносними, «Російські» поки що не виправдовували своїх очікувань. Тепер він був лише за кілька сотень ярдів від вілли. Раптом він почув музичний дзвін, що йде разом з вітром. Дзвони в цій глушині? Потім стало ясно: кози. Їх, звичайно ж, випустили на галявини та посадки пастись, після чого пастух повернувся до села спати. Нік насмішкувато посміхнувся про себе. Можливо, Пепе справді був пастухом – у вільний час!
  
  
  Нік визирнув з-за пагорба. Близько двадцяти довгошерстих кіз оточили щось у центрі галявини. Кози були схвильовані і налякані, їхні дзвіночки виразно і безперервно дзвеніли всю ніч. Світла від зірок було достатньо, щоб показати Ніку, що викликало їхню цікавість і жах: ще один труп.
  
  
  Нік п'ять хвилин лежав нерухомо на краю пагорба. Нічого такого. Потім він легко підбіг до трупа і розігнав кіз під шалений дзвін. Нік упав на одне коліно і ненадовго висвітлив обличчя мерця. Контрапункт для росіян У цієї людини було темне волосся, очі та шкіра; він був худим, у береті, брудній сорочці та бавовняних штанях. Його шия була розрізана. Комахи повзали по струмках згорнутої крові під головою трупа. Нік підвівся. "Смерть, - подумав він, - сьогодні безмовна!" Swissssj ...
  
  
  Гарпун схибив на дюйм. Один із цапів жалібно замелив і підстрибнув. Нік злетів, як злодій; нахиляючись і роблячи зигзаги, він шукав укриття у найближчому кущі. Коли він дістався до нього, другий гарпун затремтів у пробковому дубі.
  
  
  Нік негайно рушив далі. Тепер він мав негайно дістатися до вілли, і він не мав часу розбиратися з гарпуністом. Негідник! Нік витер піт з очей і зупинився, щоб поправити нейлонову панчоху. Це було занадто близько, щоб принести задоволення. Між іншим, неохайно з його боку. Хто б ініціював цю дію, він точно знав, що робив. По дорозі назад він поставив охорону. Нік задумався, чи використовували люди Юди рації. Напевно, якби ви бачили, як усе організовано. Це означало, що десь має бути центральна посада - йому, можливо, доведеться знайти його і вивести з ладу, перш ніж він зможе продовжити свої дії.
  
  
  Тепер він був на пробковій плантації, неподалік високої рожевої стіни. Він зробив паузу, щоб перевести дух і оглянути ситуацію. Висока стіна закривала йому огляд, але Нік був упевнений, що на віллі темно. Навколо нього була мертва тиша. Тільки слабкий сухий шелест подиху вітру крізь дерева. Місяць уже зайшов, і було тільки світло зірок, досить яскраве для цього.
  
  
  Він був у центрі партизанської операції, яка велася у темряві. Нік глянув на небо на заході. Коли місяць пішов, він побачив Марс, що мерехтить червоним світлом на небосхилі. Це було символічно?
  
  
  Вже троє мертвих, а сам майже четвертий. Він здригнувся і зрозумів, що піт на його тілі остигає. Йому краще йти далі.
  
  
  Як хижак із сімейства котячих, він заліз на кривий корявий корковий дуб. Одна з основних гілок проходила за три фути від стіни. Нік швидко переповз через цю гілку, що стирчить; груба кора дала йому гарне зчеплення, і він зробив рішучий крок. Він ударився об стіну, на мить мало не втратив рівновагу, потім безшумно ковзнув у темряву двору. Басейн був темним, як гірське озеро, у ньому відбивались мерехтливі зірки. На віллі справді було зовсім темно. Примарна тиша була порушена. І Юда, і росіяни явно були сповнені рішучості не привертати увагу поліції чи Громадянської гвардії.
  
  
  Біля басейну росли пальми та казуарини, утворюючи темну парасольку. Його рука торкнулася поролонового матраца, на якому засмагали дві жінки, і на мить він задумався про красу російської дівчини. У його усмішці не було задоволення, і на мить його голова виглядала як череп; вона не була б такою красунею, якби її дістав Юда! Раптом у двір ударив вітерець, схвилювавши воду в басейні. Щось у ньому плавало. Нік поповз матрацом до води. У воді було троє чоловіків, усі на животах. Вони обережно гойдалися вгору й униз разом із водою. Нік сунув палець у воду і лизнув. Кров! Він скривився. Було надто темно, щоб сказати, росіяни вони чи люди Юди, але було ясно, що вони мертві. Ще три тіла. Список втрат зростав.
  
  
  Він поповз довкола озера смерті до задніх дверей будинку. Заблоковано!
  
  
  Нік відступив на кілька кроків. Біля стіни росла густа лоза. Нік заліз у неї і вийшов на балкон із залізними поруччями, до якого йому вдалося дістатися стрибком. Були прочинені скляні двері. З дивним почуттям полегшення він почув звук голосів – хрипкий шепіт. Тиша стала гнітючою, тепер він мав це визнати. Було полегшенням чути ці голоси, хоч вони були ворожими.
  
  
  У кімнаті за дверима було темно. Нік зазирнув усередину, намагаючись пристосувати очі до нової та більшої темряви. В іншому кінці кімнати, там, де повинні бути двері до коридору, він міг бачити випадкові спалахи світла на підлозі. На мить він не знав, що думати, але потім зрозумів. Двері були зачинені, але світло йшло з коридору. Можливо, хтось задує сірники чи курить.
  
  
  Знову почувся хрипкий шепіт, цього разу виразніший. Чоловік м'яко сказав іспанською: «Мил райос, я спалю свої прокляті пальці!»
  
  
  'Досить!' То був голос начальника. Ти занадто багато балакаєш, Гарсіє! Швидше зверніть увагу на свою роботу – радіо. І взагалі, де цей пакет із сльозогінним газом?
  
  
  Третій голос: Кафір! Він мав першим подати газ – це була його робота! »
  
  
  Нік прослизнув у кімнату, як тінь, і мовчки підійшов до дверей холу. Він обережно озирнувся, але нічого не зачепив, і в нього склалося враження, що кімната порожня. Він став навколішки біля дверей і приклав вухо до підлоги. Шепіт став тепер дуже чітким. Людина, яка, мабуть, була командиром, сказала: «Цей Фердо - що, чорт забирай, він робить - він щось робить з козою по дорозі?»
  
  
  Хтось засміявся. «Це можливо, але я думаю, що він заблукав. Навмисне - Фердо - крутий кобард!
  
  
  «Він справді боягуз. Але я не думаю, що він нас підведе – він надто наляканий навіть для цього. Коли ми з цим закінчимо, я переріжу йому горло!
  
  
  "Не втручайтесь, - сказав капітан, - я подбаю про це".
  
  
  Тепер пролунав голос ще однієї людини. Він звучав злякано та похмуро: «Ми повинні йти!»
  
  
  Капітан м'яко вилаявся. «Я знаю, Хуане. Час іти. Ми відстаємо від графіка, сі! Але ми не можемо поїхати без цієї англійки. Ось чому ми сидимо і чекаємо, поки у нас не буде сльозогінного газу, щоб викурити російську з її дірки, а потім схопити англійку, чи не так? Якби в нас був хоробрий доброволець, який просунув би свою голову в цю дірку і бився з цією російською повією - ми поквапилися б, чи не так? Хто здається? '
  
  
  У коридорі по той бік дверей запанувала довга тиша. Нік посміхнувся. Здавалося, що ніхто не наважився взятися за російську дівчину. повія. пута. Він почав бачити, як справи. Він намацав блискавку на штанах.
  
  
  Один із чоловіків сказав: «У неї автомат, ця пута!»
  
  
  «У нас теж, любий! Навіть більше ".
  
  
  - Але вона на даху і може покрити весь дах. Ви можете пройти тільки через цей люк, вона підняла сходи, а інших сходів у нас немає. Правда чи ні?
  
  
  "Все абсолютно вірно", - саркастично сказав капітан. «Так що ми продовжуємо чекати, поки ця кажан повернеться зі своїм сльозогінним газом. Потім ми розберемося з цим шляхом і візьмемо англійку. Гонсалесе, дайте мені прикурити.
  
  
  Нік обережно відчинив двері і глянув у довгий вузький коридор. Він важко міг розрізнити чотири тіні, що ховаються під подовженим отвором у стелі. Зоряне світло лилося крізь отвір.
  
  
  Почувся скрип сірника, і обличчя капітана висвітлило жовте полум'я. Нік побачив жовту загострену голову, мокрі вуса, кривий ніс і злобний рот. Усі чоловіки були одягнені у темний одяг та у берети.
  
  
  Сірника згасла. Хтось прокоментував: Може, Фердо взагалі не приїде. Може, його вбили, сі?
  
  
  Капітан глузував: «Ким? Цими козами? Всі російські охоронці мертві, чи не так?
  
  
  'Можливо?'
  
  
  «Можливо, нічого, ідіот! Ми добре подивилися, чи не так? Ми вважали російських охоронців, чи не так? А російські трупи, так? Хіба ці цифри не вірні?
  
  
  'Так. Але щось не так – і не забувайте про Пепа. Він не вийшов із системи – і ніхто його не бачив. Відбувається щось дуже дивне. Я починаю боятися».
  
  
  Капітан хрипко засміявся. «Я теж, compafiero! Боїться прийти до Юди без цієї англійки».
  
  
  Нік спритно витягнув газову капсулу П'єра із металевого тримача між ніг. Він знову натягнув блискавку і затис м'яч пальцями. Як пекельно смертельно небезпечно! Він знову глянув у хол. Він був вузьким і високим, але, мабуть, досить закритим. Чоловіки тепер мовчки скупчилися біля люка. Він дивився, як по черзі світяться їхні цигарки. Він вагався на мить. У цій поїздці він прийняв лише одну капсулу з газом - на складі був безлад, і він не мав часу чекати.
  
  
  N3 повернув диск керування в точку. Чорт забирай - він повинен був використовувати це зараз. Там сиділо четверо хлопців із автоматами, і час у нього починало закінчуватись. Він мав сильне враження, що Фердо не з'явиться зі сльозогінним газом або з підкріпленням.
  
  
  Він штовхнув двері ще на кілька дюймів і обережно жбурнув бомбу в коридор. На підлозі лежав килимок очерету, і чоловіки навіть не чули, як він покотився. Нік тихенько зачинив двері і почав рахувати.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  6. ШВИДКЕ МИСЛЕННЯ
  
  
  
  
  
  
  Він повільно порахував до десятої. Тим часом він втягнув повітря у легені. Газ швидко поширився, але він не ризикував. Крім того, за потреби він міг затримати подих на чотири хвилини. Це дало йому достатньо часу, щоб дістатися до даху – і, можливо, пута знесе йому голову з пістолета-кулемета? Нік іронічно посміхнувся. Пута? Ну, давай же! Шляху на зразок цієї російської дівчини не існувало.
  
  
  При підрахунку він теж прийняв рішення. Це було надзвичайно незвично і незвично, і Хоуку це було б начхати. Але Хоука тут не було, а Нік був. У його голові сформувався грубий план, і він вирішив дотримуватись його – для початку імпровізувати. Можливо, це спрацює. Він на це сподівався. Він дуже не хотів вбивати російську дівчину, якщо в цьому не було нагальної потреби, а, можливо, і не було б. Так що дозвольте Хоуку насупитися, з цього моменту Нік справлятиметься з цим по-своєму.
  
  
  Він відчинив двері і затамував подих. Чотири чоловіки Юди лежали на землі. Нік не став витрачати час. Вони були мертві. Він поспішив коридором прямо під люк. З одного боку, меблі були складені пірамідою для доступу до люка. Ось чому ця кімната, звісно, була порожня.
  
  
  N3 затримав подих лише на хвилину. Він клацнув ліхтариком. Четверо мерців дивилися на срібне світло заскленілими очима. Нік швидко глянув на них. Усі озброєні до зубів. Пістолети-кулемети, пістолети та ножі. Нік узяв один із пістолетів-кулеметів і зібрав шість набоїв. Поруч із вусатим чоловіком стояла рація. Нік клацнув вимикачем. Тут же він почув олов'яний голос. 'Вітання! Альберто! Що, чорт забирай, з тобою не так? Привіт – аделанте! О!'
  
  
  Нік Картер похмуро засміявся. Альберто не підійде. Але йому та жінкам довелося тікати. Поруч був центральний піст, тож незабаром прибуде підкріплення. Вийди та помолись швидко. Він перекинув автомат через плече і піднявся на хитку купу меблів. "Це буде десять центів", - подумав він. До теперішнього часу Тася Лофтен перетворилася б на пучок нервів з особливо сверблячим пальцем на спусковому гачку.
  
  
  N3 заліз у хитке крісло, яке доходило до люка. На відміну від коридору дах залитий зоряним світлом. Вона просто не могла за ним нудьгувати! Вона сиділа в мансарді з міцної цеглини прямо посередині даху. Дівчина, і в неї теж вистачило мужності - він мав це визнати. Вона потягла за собою англійку, піднялася сходами і сіла в мансардне вікно. На плоскому даху вона мала безперешкодне поле вогню. Її, звичайно, прогнали б зі сльозогінним газом, але люди Юди облажалися. І ось за вузькими ґратами слухового вікна була жива Тася.
  
  
  Нік прив'язав хустку до короткого ствола автомата і просунув його в люк. Йому не хотілося порушувати тиші, але це треба було зробити. І це, мабуть, не мало значення. Звісно, вони скоро приїдуть.
  
  
  Він помахав хусткою туди-сюди. "Тася Лофтен!" Його голос був гучним та чистим. Тася Лофтен! Ти мене чуєш? Будь ласка, дай відповідь відразу. У нас дуже мало часу. Я тут, щоби допомогти тобі».
  
  
  На мить запанувала цілковита тиша. Зірки блищали холодними, як кубики льоду. Потім її голос пролунав тихо та музично: «Я тебе чую. Хто ти і чого хочеш? У неї була чудова англійська і практично без акценту. Мабуть, вона навчалася і практикувалася в цьому багато років.
  
  
  Нік глибоко зітхнув. Ось і пішов. Він міг уявити, що Яструб зіщулиться, якщо почує, що Нік повністю відмовиться від свого прикриття.
  
  
  Я Нік Картер. Можливо, ви чули про мене. Я американський агент. Я хочу вам допомогти, але нам треба поспішати. Нас оточує багато людей, і вся ваша охорона мертва. Ми не можемо більше розмовляти – чи можу я забратися на дах? »
  
  
  "Ви озброєні?"
  
  
  'Напевно. Тоді біжи! Я не завдаю тобі шкоди - визнаю, мені потрібна та англійка, але якщо ми не поспішаємо, ми обоє помремо. Ти маєш швидко ухвалити рішення».
  
  
  "Кинь пістолет на дах, американець!"
  
  
  Нік шпурнув автомат у люк. Він зіщулився. Ви могли чути цей шум за милю.
  
  
  "У мене є більше зброї", - крикнув він. «Пістолет і ніж, але я триматиму руки вгору. Нині ми не вороги, дівчинко. Але, ради бога, поспішайте!
  
  
  - Тоді піднімайся нагору. Але підніміть руки високо. У мене з собою автомат, і я знаю, як із ним поводитися! »
  
  
  "Я хочу в це повірити". Нік підтягнувся і заліз на дах. У квадратних мансардних вікнах було темно. Він підняв руки якомога вище і підійшов до вікна. Вона потрапила у ціль. Якщо вона вирішила натиснути на курок, все було скінчено. І навіть якби вона цього не зробила, йому довелося б використати всю свою переконливість. Тому він вирішив відмовитися від прикриття та по можливості дотримуватися правди. Брехня - важка робота, і завжди можна загрузнути в ній. Щоправда, або, принаймні, майже правда набагато простіше.
  
  
  'Залишайся там! Руки вгору! Він був за два метри від вікна. Він побачив слабку пляму на її обличчі і підвівся, широко розставивши ноги, і підняв руки вгору. «У нас є щонайбільше п'ять чи десять хвилин», - сказав він. «Слухайте, що я говорю, і не перебивайте мене. Тоді ухвали своє рішення. Нас оточують люди Юди, вбивці. І злі вбивці теж! Я ...
  
  
  'Юдо? Хто цей Юда?
  
  
  'Почекай секунду!' Він люто відреагував. "Послухай, - сказав я".
  
  
  N3 розмовляв майже п'ять хвилин поспіль. Піт лоскотав його шкіру, ніби мав блохи. Він говорив про своє життя і життя двох жінок - принаймні на даний момент - і про успіх операції Сафо.
  
  
  Він знав, що був би там, якби припустився однієї помилки. Яструб одного разу сказав своєму колегі, що, якщо він захоче, Нік Картер може переконати малюка віддати йому цукерки та заманити птахів із дерев. Тепер, коли його серце билося, а руки спітніли, він викопував усі свої принади. Картер, який міг схопити людину кожною рукою і повільно задушити її, виявив, що те, що вона робила, набагато складніша, але зрештою їй це вдалося. Його план було ухвалено.
  
  
  Як тільки Тася вирішила, вона діяла швидко і рішуче. «Опустіть руки. Ми, як і раніше, вороги, але на якийсь час укладаємо перемир'я. Я не довіряю тобі і не чекаю, що ти мені повіриш. Але що нам робити прямо зараз? Нік витер піт із чола. «Я не розумію, чому їх так довго не було. Як англійка?
  
  
  'Добре. Я дав подвійну дозу наркотику. Це заспокоює її. Але ви, звісно, знаєте про це?
  
  
  'Так. Витягни її. Що ти зробила зі сходами?
  
  
  «У тому кутку он там». Вона відійшла від загратованого вікна, і він почув, як вона щось говорила Алісії Тодд. Нік знайшов сходи і потяг її до люка. Він почув брязкіт замкового ланцюга і скрип дверей. Він спустив сходи на підлогу в коридорі і обернувся. Дівчина все ще мала пістолет-кулемет, і він був направлений йому в живіт. Нік посміхнувся. Він мав виправити це відразу. Він підняв руки вгору і притулився животом до ствола. «Послухайте, – м'яко сказав він, – якщо ми збираємося вибратися звідси, ми маємо довіряти одне одному. Принаймні поки що. Тож натисни на курок чи перестань вказувати на мене цією штукою». Він кивнув у бік іншого пістолета-кулемета, який кинув на дах. "Мені все ще потрібна ця штука там".
  
  
  Вони дивилися один на одного в цій першій справжній конфронтації. Її довгі овальні очі сяяли зеленим у тьмяному світлі. Сяюче руде волосся спускалося до плечей. Її рот, який в іншому був чуттєвим та щедрим, тепер був напруженим. Потім настало деяке розслаблення з легкою посмішкою. Її проникливий погляд затримав його на мить, потім вона відвернулася від нього. 'Ти правий. Ми зробимо так, як ви кажете. Ходімо.
  
  
  Нік підняв зброю і спустився через люк. "Візьми її з собою, - сказав він через плече, - і поспіш, заради Бога".
  
  
  Тася говорила з Алісією Тодд, якби жінка була маленькою дитиною. «А тепер давай прогуляємося під місяцем, люба. Іди зі мною. Буде дуже добре ".
  
  
  На Алісії були шорти та чоловіча спортивна сорочка. Вона акуратно причесала своє коротке волосся, і срібне пасмо блищало у світлі зірок. Її тонкі ноги були схожі на пташині. Вона йшла повільно, мов у трансі, і міцно схопила дівчину своєю маленькою ручкою. - Якщо хочеш, люба. Але місяця немає».
  
  
  «Не має значення, - сказала Тасія. «Тоді ми зробимо наш власний місяць. Іди зі мною.' Вона допомогла жінці позаду Ніка спуститися сходами, перекинувши автомат через плече.
  
  
  Чотири чоловіки Юди лежали там, де він їх залишив. Нік не озирався. Він запитав. - "Як ми дістанемося до вхідних дверей?" «Я думаю, що це наш найкращий шанс. Біля підніжжя скелі на нас чекає човен - принаймні, я сподіваюся. Але це шанс п'ятдесят п'ятдесят. Доведеться ризикнути».
  
  
  - Прямо по коридору. У вітальню ведуть сходи. Звідти близько п'ятдесяти метрів до внутрішнього дворика та сходів, що ведуть уздовж скелі. У вас там є човен?
  
  
  "Сподіваюся, що так, - сказав Нік". Його голос був похмурим. - Метрів п'ятдесят, га? Це може бути п'ятдесят дуже довгих метрів». Тася спустила автомат із плеча. «У нас також є зброя. Ми можемо дати відсіч». Вона йшла прямо за Ніком, і він уловив тонкий аромат її чудового тіла. Тася потягла Алісію Тодд за руку. Геніальний розум заспокоївся і залишався спокійним та щасливим під дією героїну.
  
  
  Вони досягли нижнього поверху, і Нік почував себе поперед них, поки не підійшов до важких залізних дверей. У вітальні було непроглядної темряви. Його пальці боролися із важким старомодним замком. Він простяг руку, щоб попередити дівчину, і торкнувся однієї з її грудей. Вона відсторонилася, і він почув, як вона затамувала подих. «Вибач», - сказав Нік, бавлячись дивними речами, які ти можеш сказати за дивних обставин. «Я не лапаю, але зараз відчиню двері. Замовкни!
  
  
  «Вона нас не потурбує, доки не закінчиться дія героїну».
  
  
  'Чудово. Ну тоді поїхали. Він почав відчиняти великі залізні двері. Пролунав писк, жахливо гучний звук у мертвій тиші, але з цим нічого не можна було вдіяти. Старі петлі заіржавіли. - пробурчав Нік. Він різко відчинив двері, повернувся до передньої кімнати і зіштовхнув двох жінок у куток. Він тільки почав пошепки попереджати, коли спалахнуло світло.
  
  
  Миттю все змінилося. Вілла прокинулася від сплячої таємниці до пекельного хаосу. Різкий промінь світла прорізав вестибюль і близько шести автоматів відкрили вогонь. Вони стріляли отруйним градом свинцю. Кулі дзвеніли об залізні двері і рикошетом розліталися по кімнаті з тваринним криком. Шум був неймовірний.
  
  
  Одна з куль зачепила ногу Ніка, коли він проходив. Коли він упав на російську дівчину, у нього виникло крижане відчуття на спині. В даний момент він був наляканий і зовсім безпорадний. Це було схоже на сидіння в окопі, чекаючи попадання мінометного снаряда. "Чорт забирай, - подумав він, - тепер воно у нас є". Усі відділи поліції та Громадянської гвардії на багато миль навколо були б стривожені. Капітан Юди, мабуть, збожеволів.
  
  
  Англійка заволала; Істерія зробила її голос пронизливим, як у маленької дитини. Вона забилась у куток. Тепер вона прослизнула повз Ніка і Тасії і побігла до відчинених дверей, звідки бризнули струмені свинцю. Нік пірнув за нею. На мить він схопився за тонку ногу, але вона вислизнула від нього. Дівчина схопилася на ноги і пішла за жінкою. Вона пішла за нею в сяйво променя світла. Нік схопив її і повернув Тася, що чинила опір, до кімнати. «Ні, ідіотко! Застрелять! Лягай!
  
  
  Тася чинила опір, крутилася і піналася. 'Я повинна! Я… вони не можуть її схопити. Відпусти мене!'
  
  
  Нік тримав її залізною хваткою. 'Стоц! Поза цим укриттям ми обидва помремо. Вона не може – подивися!
  
  
  Стрілянина припинилася. Англійка побігла до прожектора, кричачи і люто розмахуючи руками. Вона була збентежена і в істериці, більше ні на що не звертаючи уваги. Тепер вона раптом побігла надвір. Центр уваги пішов за нею, зробивши її актрисою на сцені у центрі уваги.
  
  
  Лампа була вимкнена. Людина крикнула наказовим тоном: «Це англійка! Візьміть її! Pronto – швидко».
  
  
  Тася відірвалася від Ніка. Вона сказала щось особливо грубе російською і схопила автомат. Перш ніж вона встигла спустити курок, він знову схопив її і повалив на землю. Їй вдалося зробити один залп, який обрушив частину стелі. "Не будь такою дурницею!" він задихався. - Ти одразу її вб'єш! Поки вона жива, ми все ще маємо шанс повернути її».
  
  
  Тася спробувала штовхнути його і вкусила його за зап'ястя. 'Мої накази!' – виплюнула вона. "Наказували, що вона не може втекти живою!"
  
  
  Звісно; такі були накази. "Ще ні", - скомандував їй Нік. "Ще ні, чорт забирай!" Напруженою правою рукою він коротко вдарив по її гарному підборідді. Вона безвольно впала на нього, як гарна лялька.
  
  
  Зовні знову було тихо. Нік виглянув з-за дверей і побачив щось смутно рухається. Алісія Тодд, яка була десь поблизу, знову гукнула. Звук був раптово приглушений, коли хтось змусив її замовкнути. Нік чекав, і дівчина поряд з ним видала тихий звук, що хропе.
  
  
  "Hombre - ти там?" То був голос, який він чув раніше. Нік відповів: "Що тобі потрібно?" Голос став доброзичливим та аргументованим. «Тільки наші мертві, сеньйоре! Тепер у нас в руках ця англійка, і ми більше не маємо з вами розбіжностей. Я навіть не знаю, хто ти, і мені байдуже. Але ми маємо прибрати своїх мерців – такий наказ нашого лідера. Вони не повинні потрапити до рук поліції».
  
  
  "До речі про поліцію, - похмуро сказав Нік, - вони з'являться за хвилину".
  
  
  Я знаю це, сеньйоре. Нам не потрібно зустрічатися з ними. Ви, може, друг поліції? Нік визнав, що це негаразд.
  
  
  «Я так і думав, сеньйоре. Це моя пропозиція: поверніться до слухового вікна і посидіть там хвилин десять.
  
  
  Ми поспішатимемо, запевняю вас. Коли ми підемо, зроблю три постріли. Тоді ти можеш піти. Так ми обидва зможемо перехитрити поліцію, так? N3 швидко подумав. Це здавалося йому єдиним виходом. Тут було безлюдне місце із єдиним телефоном. Якщо їм не пощастило, що у цьому районі випадково виявився патруль Громадянської гвардії, цей план мав бути успішним. Його думки кидалися до наступного кроку, який він мав зробити. "Добре", - крикнув він. 'Я роблю це. Ви можете знайти чотирьох ваших людей у коридорі нагорі.
  
  
  "Який чортів диван!" Десь у темряві один із чоловіків вилаявся.
  
  
  "Silencio!" Голос капітана був різким. "Тоді все гаразд", - продовжив він. "Я пропоную поквапитися, сеньйоре".
  
  
  - Добре, але ще дещо! Я залишаю повідомлення Юді про одного з мерців. Переконайся, що він це зрозумів, га?
  
  
  Довге мовчання. Тоді людина сказала дивним голосом: «Юдо, сеньйоре? Я не розумію тебе!'
  
  
  Нік Картер голосно засміявся. «Ви comprendo страшенно добре! Тобі не варто брехати. Просто переконайся, що він отримав повідомлення.
  
  
  Знову тиша. А потім: «Добре, сеньйоре. Я роблю як ти хочеш. А тепер поспішаємо.
  
  
  'Добре. Дайте мені п'ять хвилин, щоб дістатися до даху».
  
  
  'Si'
  
  
  Нік, з автоматом на одному плечі і з дівчиною, все ще непритомний, на іншому, побіг у коридор нагорі, де лежали четверо мертвих. Він кинув її на підлогу, як мішок з картоплею - колись було поводитися з нею ніжно, навіть якби у нього була схильність до цього, - і відкрутив каблук свого правого черевика. Він дістав клеєну печатку розміром із поштову марку. Його особистий товарний знак: зображення злісної сокири з його ім'ям та рангом під ним: НІК КАРТЕР - КІЛМАЙСТЕР. Нік злісно посміхнувся. Юда дізнався б про це! Він би знав, що має справу зі справжнім Картером. Інше питання, чи прийме він рукавичку. Нік своєю кульковою ручкою написав три слова: Casa de Florido. Тепер Юда знав, де його знайти.
  
  
  Він лизнув печатку, переступив через три трупи і приклеїв її до чола четвертого, людину з вусами, яка була на чолі групи. Очі – дивного жовтувато-коричневого кольору – дивилися на нього, але, схоже, не звинувачували його у приниженні. Нік поплескав по щоці, яка вже охолола. «Вибач, hombre, але ми нічого не можемо з цим поробити. Ви, мабуть, сьогодні листоноша.
  
  
  Дівчина так і не прийшла до тями. Він підняв її і піднявся сходами на дах. Він підняв сходи і поквапився до мансардного вікна, де поклав дівчину і сів слухати. За хвилину він почув, як вони тихо говорять унизу. Команди віддавалися пошепки. Так, думав Нік, поки чекав, Іуда створив організацію. Він виграв перший раунд, ублюдок.
  
  
  Він звернув увагу на дівчину. Тепер вона трохи поворухнулася і застогнала. Він провів променем свого маленького ліхтарика її тілом. На ній була довга спідниця та селянська блуза з коротким ліфом. Її руде волосся сяяло в промені світла. Він швидко відчув її тіло. Вона майже нічого не носила під цим одягом. Бюстгальтер і трусики, але без пояса для бежевих панчох, які вона натягла вище колін. Між її стегнами, на півдорозі між колінами та промежиною, він знайшов те, що шукав: невеликий автоматичний пістолет у кобурі на підв'язці. Нік усміхнувся і на мить замислився; потім він вирішив залишити пістолет на місці. Обставини змусили їх бути разом - принаймні на якийсь час. Насправді вони не довіряли б один одному, але якщо він дозволить їй залишити пістолет, це може трохи зміцнити довіру. Вона б знала, що він міг його забрати.
  
  
  Дівчина застогнала і розплющила очі. Вона з подивом подивилася на Ніка. Потім її очі знову стали яскравими і вона миттєво насторожилася. Вона сіла і потерла своє гарне підборіддя. Нік тільки зараз помітив, що є ямочка.
  
  
  Вона сердито сказала: Ти мене вдарив!
  
  
  'Вірно. Я збив тебе з ніг. Вас збиралися застрелити когось, або, що ще гірше, ви б застрелили Алісію Тодд. Я мусив збити тебе з ніг».
  
  
  Вона знову потерла підборіддя. «Можливо, тобі слід було вбити мене. Тепер вони будуть незадоволені – бо я провалила завдання».
  
  
  Нік знав, хто вони, але нічого не сказав. Він зняв нейлонову панчоху і виявив, що вона з цікавістю дивиться на нього в тьмяному світлі ліхтаря. «Ви справді Нік Картер», - сказала вона. «Тепер я певен. Якось вони показали мені вашу фотографію. Але ці вуса – я не можу згадати.
  
  
  Він погладив останній спогад про Кеннета Людвелла Хьюза і посміхнувся їй. «Я забув їх зголити. І, звичайно, я Картер. Сподіваюся, фото у Москві вийшло гарне».
  
  
  Дівчина похитала головою. "Це не лестить вам".
  
  
  "На жаль. Але тепер ти мусиш мене послухати… - Він швидко пояснив угоду, яку уклав. Коли він закінчив, він почув постріли десь у пробкових дубах.
  
  
  Нік підвівся. «Час йти, дитинко. Ходімо швидше. Поліція незабаром приїде.
  
  
  Вона на мить завагалася. Краєм ока він побачив, як вона недбало помацала між стегон, і її обличчя прояснилося. Він нічого не сказав, просто взяв автомат і вийшов із слухового вікна туди, де поставив сходи. Вона пішла за ним і сказала: Ви хочете, щоб я пішла з вами?
  
  
  Він чудово знав, що вона чіплятиметься за нього принаймні доти, доки вона не зможе заручитися допомогою своїх людей, але він сказав: «Якщо хочеш. Може, ми зможемо допомогти один одному, доки не повернемо Алісію Тодд. Тоді ми зможемо боротися між собою, га? Про це поговоримо пізніше. А тепер підемо – якщо хочеш.
  
  
  Коли вони досягли патіо і збиралися почати небезпечний спуск крутим кам'янистим схилом, він вирішив зробити ставку на Lancia. Поліції поки не було видно і, можливо, йому пощастило. Йому потрібна була ця велика жовта машина - під час його недовгого перебування в Барселоні було вжито деяких особливих заходів, - і якщо поліція затримає машину, вона буде негайно пов'язана з Каса-де-Флорідо. Це був не той автомобіль, який можна було б назвати непоказним, до того ж, він був зареєстрований на ім'я Кеннета Людвелла Хьюза. Тоді поліція захоче дізнатися, що сталося з цією людиною. Нік похмуро посміхнувся, допомагаючи Тасії пройти через вузький поворот сходів. Вони навіть могли звинуватити його у самогубстві!
  
  
  Одне можна було сказати напевно: навколо метушиться багато розгніваних і здивованих поліцейських. Знайдуть Зі та мертвих росіян. Кров скрізь! Рожева вілла зрізана кулями. Дві жінки зникли. Робота диявола!
  
  
  Нік спохмурнів. Це була б не кумедна ситуація. Росіяни у формі, машини та гора трупів будуть гарантами, щоб поліція безпеки з'явиться з Мадрида.
  
  
  Якби він зміг забрати «Лянчію», він міг би мати шанс. Тоді не було нічого, що вказувало б на підозри в Casa de Florido, і вони не дістануться до них під час розслідування. І йому потрібен був безпечний притулок хоча б на кілька днів. Поки Юда не огризнувся, якби він клацнув.
  
  
  Він мав ризикнути. Йому довелося повернутися на Lancia.
  
  
  Було полегшенням знайти Пабло в печері біля підніжжя скелі. Біля пристані стояв старий каїк з червоним латним вітрилом.
  
  
  Пабло був у нестямі від хвилювання. Він і його друг Себастьян чули стрілянину, сеньйоре! Він, як перший помічник сеньйора, хотів кинутися на допомогу, але Себастьян зупинив його. Себастьян був великим і важким, але трохи сором'язливим!
  
  
  Пабло в трепеті дивився на Тасію. Сеньйор займався контрабандою жінок!
  
  
  Нік швидко сказав те, що хотів. Він передав Пабло турботу про дівчину. Довелося відвезти її назад на віллу і чекати на нього там. Пізніше все пояснить. Якщо вони мовчати і робитимуть те, що їм наказують, можна було отримати цілу купу песет.
  
  
  І хлопчик, і Себастьян були готові. Їхні роти були ніби заклеєні скотчем! Станеться так, як хотів сеньйор.
  
  
  Кайке з дівчиною на борту повільно поплив. Нік обернувся і пішов. Він як завжди був у добрій формі, але навіть для нього це було проблемою. Йому довелося б пробігти милю важкопрохідною місцевістю на максимальній швидкості.
  
  
  N3 кинув автомати в море і побіг заєць на полюванні, він злетів крутими кам'яними сходами. Потім через рожеву віллу і чорний хід, повз нижній поверх, де вода була змішана з кров'ю і через стіну, в плантації пробкового дуба.
  
  
  Він ні на мить не зменшив обертів. Його дихання стало уривчастим. Він кілька разів падав і знову і знову вставав. Зірки розпливлися перед його очима, і він був весь у поті. Сіль жалила очі, і здавалося, ніби на його грудях стягують залізні стрічки.
  
  
  Нік тепер не дихав - він ридав, ковтав, задихався і щосили намагався тримати себе під контролем. Він пробіг повз Зі і побачив мертву людину, яка все ще сидить за кермом. Далі. Його дихання було болючим вереском у темряві ночі.
  
  
  Він звалився за кермо Lancia, змушуючи руки робити свою роботу, повертаючи ключ запалення та заводячи важкий двигун. Він позадкував, повернувся і виїхав на курну дорогу - потім він побачив фари, що наближалися до нього.
  
  
  Він завжди був розумний і тому цього разу не ввімкнув світло у Lancia. Він з'їхав прямо з дороги і через канаву врізався в гай плакучих верб та евкаліптів. Він вимкнув двигун і сів за кермо, важко дихаючи. Він був виснажений. Якби вони його знайшли, він був би безпорадний.
  
  
  Мимо промчали два фургони з гвардійцями. Нік побачив блиск лакованої шкіри на їхніх кепках та карабінах. Вони минули його, як смерч, залишивши по собі задушливу хмару пилюки, але не помітили її.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  7. Введення в містера Черепа.
  
  
  
  
  
  
  Ставку Ніка на безпечний притулок у Каса-де-Флоридо було підтримано. Потрібно було кілька хитрощів у рукаві, але нічого особливо важкого для агента його калібру. Він поголив вуса і постав перед світом як Нік Картер – без маскування. Юда прийшов би до нього, як падаль на труп, навіть за нормальних обставин. Але тепер у його руках була і Алісія Тодд, і він хотів продати її тому, хто запропонує найвищу ціну. Були всілякі припущення про те, що Юда робитиме, а що ні. Нік спробував уявити це якнайкраще, і все, що він міг зробити, це чекати. Він не поділився своїми уявленнями про Юду з Тасією Лофтен. Вона була проблемою сама по собі, і їй також потрібно було вирішити достатньо проблем.
  
  
  Її присутність на віллі вже була проблемою. Бій Пабло та новий товстий партнер Себастьян все ще припускали, що Нік займається контрабандою. Він був контрабандистом! Пабло тепер вважав, що Нік має справу з білими рабинями, але Себастьян заперечував проти цього, говорячи, що сеньйор мав справу з наркотиками. Нік це чув від них. Йому вдалося приховати своє задоволення та щедро роздати песети. Він намагався щосили не розчаровувати їх.
  
  
  Раптове зникнення письменника Хьюза не викликало особливих коментарів з боку Пабло і Себастьяна – до речі, вони більше не дивувалися сеньйору, – але Нік знав, що Донна Ана буде іншою. Цю доброчесну жінку треба було умилостивити та обеззброїти. Так і сталося.
  
  
  Нік сказав Пабло, що ця дівчина була його коханою і що їм нічого не потрібно, окрім як пити і кохатися на віллі протягом тижня або двох. Потім: нові справи та ще песети! Але поки що не краще, якщо донья Ана залишиться осторонь? Ніку довелося зізнатися, що вони з Тасією жили у гріху - і це не було чимось пристойним в очах поважної жінки та матері, чи не так? Пабло погодився і повідомив цю новину доньї Ані у селі. Нік міг уявити, як тепер ворушитиметься мови, але йому було все одно. Гріх – це одне, Policia та Guardia Civil – інше. Остання ще не виявила інтересу до вілли. Нік сподівався, що його успіх триватиме доти, доки Юда не зробить свій хід.
  
  
  Тася розіграла любовну гру на очах усього світу. Вона дозволяла іноді гладити і пестити себе і навіть дозволяла цілувати себе. Але вона насилу змирилася з ситуацією, і її губи завжди залишалися пасивними. Вона була напружена і відчайдушно ставилася до нього, і він дуже добре це розумів. Тасія володіла англійкою та відпустила її. N3 знав, що означає така невдача у МДБ. У найгіршому випадку ліквідація, а в кращому разі табір у Сибіру. Нік трохи співчував цій милій істоті, яка була так самотня, і насправді бігла, щоб вибратися живою. Їй належав тільки одяг, який вона носила, і нічого більше. За винятком пістолета, який був прикріплений до однієї з її прекрасних ніг, про існування якого він не мав знати. Її паспорт, гроші, одяг та інші особисті речі були на рожевій віллі, і вона не могла потрапити туди. Вона йшла за ним, як собака, і не зводила з нього очей. Він не міг її звинувачувати. Як не дивно, у якомусь сенсі він був її захисником. Він не обманював себе думкою, що такий стан триватиме довго. На віллі не було телефону, і вона не могла вийти надвір; щоб вона могла покликати когось на допомогу, навіть якби вона хотіла цього. Але Нік знав, що вона все одно не стане. У Тасії Лофтен була тільки одна надія: знову отримати Алісію Тодд, перш ніж вона знову зіткнеться з начальством. Тому вона чіплялася за Ніка та використовувала його як єдиний інструмент, який у неї був. Він міг би змиритися з цим - поки вони потребували один одного. І все більше і більше в ньому зароджувалась ідея, що це буде весело і що він візьме на себе кредит, якщо поверне Тасію та англійців. Якби він міг її вмовити!
  
  
  Першого дня вони проспали до вечора. Форсований біг до машини Lancia втомив Ніка, але він став таким самим свіжим і відпочившим, як завжди. Він, як завжди, спав оголеним, а тепер надів плавки і спустився зі скелі в бухту. У вечірньому світлі пісок був м'яким і трохи рожевим. Човен Себастьяна лежав з опущеним вітрилом, м'яко пливучи по хвилях, що коливалися. N3 переконався, що його не відстежують, а потім вирушив на пошуки.
  
  
  Бухта у формі півмісяця відкривалася у всілякі маленькі печери. На одному з них, просто в тіні скелястого уступу, він знайшов розбитий труп Пепе. Він затяг його в печеру і голими руками вирив могилу в м'якому піску, а потім знову закопав її, як собака. Коли він закінчив і вирівняв землю своєю плоскою рукою, тінь упала на вхід до печери. Він звів очі й побачив, що дівчина спостерігає за ним. Інстинктивно він випустив стилет із піхов у руці. Йому просто вдалося втриматися від того, щоб кинути в неї ножа, і він вп'явся в неї поглядом.
  
  
  «Ніколи не підходь до мене так тихо! Це небезпечно! Її червоний рот, надто великий для неї, щоб бути класичною красунею, розплився в іронічній посмішці. «Я помітила це, так. Я буду обережна у майбутньому». Вона кивнула у бік могили. 'Хто це?' Він розповів їй. Коли він закінчив свою розповідь, вона сказала: "Я думаю, на ваших руках багато крові, містере Картер".
  
  
  Він глянув на неї безпристрасним поглядом, який одночасно полонив і лякав її. Важко було сказати, якого вони були кольори - іноді вони були сірими, іноді сталево-блакитними, а потім майже жовтими, як у хижака. Ці його очі були для неї загадкою. Вони були проникливими, хитрими, безстрашними і, звісно жорстокосердними. "Це були б найжахливіші очі, - подумала вона тепер, - якби вони не випромінювали час від часу щось веселе".
  
  
  На його губах заграла дивна усмішка. "Кров легко змити з рук", - сказав він. «До речі, це час, коли проливається багато крові, особливо у моїй роботі. І це стосується і тебе, дороге дитя. Але краще дати філософію спокій - у нас зараз немає на це часу. Я збираюся скупатися - ти не хочеш?
  
  
  'Продовжуй. Я буду прямо там.'
  
  
  Він перетинав бухту вдруге, коли вона вийшла з печери. На ній були лише тонкі рожеві труси. Він уже бачив її гарні груди в бінокль, але від цього великого плану захоплює дух. Він зупинився, щоб подивитись на неї. Можливо, було б грубо зробити щось подібне, але це прийшло само собою. Її груди були великими білими грушами, з прямими лініями та ідеальної форми, з червоним кінчиком; вони стирчали з її грудей, тверді та пружні.
  
  
  Тася помітила, що він дивиться на неї, але їй було байдуже. Вона засміялася з нього. «Ви, американці просто малеча! Вас збуджують деякі молочні залози. Ми в Росії, в Європі не переживаємо з цього приводу. Я часто так купаюся у Чорному морі, і чоловіки на мене не дивляться».
  
  
  Вона стрибнула у воду і стала плавати туди-сюди бухтою. Він одразу помітив, що вона добре плаває. Вона йшла швидко і плавно по воді. У неї було темно-червоне волосся, яке світилося в променях заходячого сонця. Нік Картер відчув наближення сексуального потягу, але одразу ж відкинув його. У будь-якому випадку він мав достатньо проблем.
  
  
  Він неквапливо плавав з нею туди-сюди бухтою. Він сказав: «Мені шкода, що я дивився на тебе, Тасіє. Я нічого не міг із собою вдіяти. Ти дуже красива жінка. Ти заміжня?'
  
  
  'Ні!' - Російською вона сказала йому, що жінки її професії не мають права виходити заміж. Принаймні не вперше. Вона була надто цінною для своєї країни. "Я думав, ми домовилися говорити англійською", - попередив її Нік. «Ваша англійська краща за мою російську. І нам знадобиться весь зв'язок, який ми зможемо отримати, дитинко! '
  
  
  Тепер вона ступала по воді. Довгі зелені очі уважно вивчали його. «Так, я матиму це на увазі. Ти правий.' Вона посміхнулася без особливих причин і показала свої блискучі білі зуби. «Дивна команда, яку ми складаємо разом, чи не так? Комуніст та імперіалістичний капіталіст. Якби мій полковник побачив мене зараз, він би одразу мене застрелив».
  
  
  Нік тверезо сказав: «Вважаю, він би погодився. Якщо тільки ти не зможеш знову отримати Алісію Тодд. І у вас немає жодних шансів для цього, якщо зі мною...
  Це означає, що тобі доведеться вбити мене, щоб отримати її. Ти думала, у тебе це вийде, Тасіє? Він проникливо заглянув у зелені глибини її очей і знайшов у них тверезу рішучість, що дорівнює своїй власній.
  
  
  Потім картина змінилася. Прохолода в її очах змінилася спочатку невизначеним нейтральним виразом, а потім поступово наростаючою теплотою. Тепер вона зіткнулася з ним. Холодна вода зробила її соски щільними і твердими червоними крапками, що тепер стосуються його грудей. Це був прямий і очевидний жіночий підхід. Старі, як людство, і вони обидва це знали.
  
  
  N3 був проти. Він думав, що зможе впоратися із цим. Він обійняв її і притягнув до себе. Її нагота у прозорій воді хвилювала його тіло, але не мозок. Коли він поцілував її, у нього склалося враження, що вона його цілує. Вона не здригнулася, але й не пішла на співпрацю. Її губи були пасивними. Вона дозволила поцілуватись, але не відповіла на нього. Нік посміхнувся. Для неї раптово все стало навпаки. Тепер її розум хотів цього, але її тіло відмовлялося співпрацювати.
  
  
  Він обережно відштовхнув її. - Не зовсім вдало, га? Але мало не забув - може, я не тієї статі? »
  
  
  На його подив, він потрапив у ціль. Вона стала яскраво-червоною. «Я не… не така! Все, що ви, можливо, бачили, або що вони вам сказали. Мені подобаються чоловіки. З англійкою я роблю це… тільки те, що мені наказали. Я думаю, це жахливо».
  
  
  Він глянув на неї з глузливою усмішкою. 'Ах да? Як ви вважаєте, я такий жахливий?
  
  
  «Я… я не ненавиджу вас, містере Картер. Ти ворог, от і все. Ми стоїмо один навпроти одного. Мені не подобається те, що ви уявляєте, але не ви особисто».
  
  
  "Приємно це знати", - сказав він. «На якийсь час ми будемо разом, а потім зможемо розважитись за ті ж гроші, тобі не здається?»
  
  
  Негайно він усміхнувся, і, перш ніж вона зрозуміла, що він задумав, він поцілував одну з її соковитих грудей. Судорожне тремтіння пробігло по ній, і на мить він подумав, що вона відповість. Потім вона глибоко зітхнула і відштовхнула його обома руками. Вона підібгала червоні губи, наче від болю, і злегка примружилася. 'Знову! Більше не чіпай мене! Ніколи! Я не хочу цього ".
  
  
  Вона швидко відпливла від нього, підняла тверді сідниці над водою і пірнула. Вона пробула під водою досить довго, і коли вона спливла, вода скотилася з її гладкої коричневої шкіри, яка у пурпуровому пізньому світлі виглядала як шкіра тюленя. До неї повернулося самовладання, і Ніку здалося, що він побачив щось пустотливе і зле в її смарагдово-зелених очах.
  
  
  "Я думаю, ми повинні домовитися, містере Картер!"
  
  
  «Просто клич мене Нік. Я вважаю, що вороги та спільники мають називати один одного на ім'я».
  
  
  «Добре, Нік. Але ми маємо домовитися. Ми справді вороги, ти і я. Може, мені варто тебе убити, Нік. Або тобі мене. Це так. Я не думаю, що ми маємо ускладнювати ситуацію, закохаючись».
  
  
  "Ти йдеш вперед", - сухо сказав Нік. «Я шукав не стільки кохання, скільки сексу, і це не одне й те саме». Тася енергійно похитала головою. 'Так для мене! Я жінка. Закохатися в тебе було б для мене катастрофою – це було б зрадою!
  
  
  "Мені б це не сподобалося", - сказав Нік. "Я не люблю зрадників". І це було. Якщо він хотів, щоб вона дезертувала, їй довелося б зробити це з власної волі, тому що луска спала з її очей, а не тому, що вона закохалася в нього.
  
  
  "Давайте перестанемо про це говорити", - сказав він. «Але тобі доведеться на якийсь час прикинутися, ніби ти в мене закохана.
  
  
  Ми повинні обдурити очі моїх помічників Пабло та Себастьяна та Доньї Ана. І, що ще важливіше, поліцію та Громадянську гвардію, коли вони починають стеження. Але, до речі, сподіваюся, що ні.
  
  
  Разом вони обговорювали свій план у сутінках.
  
  
  Рано вранці наступного дня вони побачили хмару пилюки, що наближається до дороги до вілли. Вони сиділи на просторій, викладеній плиткою веранді, Нік гойдав у руці склянку з віскі з водою, а Тася викурювала свою останню "Трійку" у мініатюрний недопалок. Вони з деяким занепокоєнням спостерігали за хмарою пилюки.
  
  
  Нарешті Тася викинула недопалок. «Хіба це поліція? У такій маленькій машині?
  
  
  'Я сумніваюся.' Тепер він міг бачити, що це стара машина «Рено Дофін». Коли вона підійшла і в'їхала у двір, він з полегшенням зітхнув. Це було таксі. Це означало, що вона була з Жирони, єдиного та неповторного міста в окрузі.
  
  
  На Ніку була легка спортивна куртка, щоб приховати "люгер", і тепер він її застібав. Ще мав під рукою стилет. Він сказав Тасії: Це не поліція. Не хвилюйся, дозволь мені поговорити. Ти моє кохання, розумієш? Більше не треба.'
  
  
  'Я знаю. Це працюватиме. Але... як ти гадаєш, хто це? Нік розповів їй про Юду, що йому здалося підходящим. Він перемістив люгер на більш очевидне становище. "Посланець", - тихо сказав він. «Сам Юда не з'явиться. Тримайте себе під контролем.
  
  
  Таксі зупинилося. Водій, іспанець у кашкеті, повернувся і заговорив зі своїм пасажиром. Двері відчинилися і щось вийшло, ні, щось розвернувшись вилізло з машини. Нік із захопленням дивився. Було неймовірно, що таку велику людину - можна було втиснути в маленький Renault. На мить він подумав про фарси німого кіно Мака Сеннета, де іноді можна побачити десяток людей, що виходять з однієї машини.
  
  
  Істота повільно вийшла, розправляючи свої величезні руки та ноги. Чоловік – тепер Нік визначив, що це була одна людина – мав бути більше двох метрів і відповідно завширшки. Поруч із ним він почув зітхання Тасії. "Боже мій, Нік, що це означає?"
  
  
  «Я теж не знаю, люба. Можливо, помісь Primo Camera та Monster Франкенштейна - справді щось для Юди, щоб розшукати таку величезну горилу. Тільки будьте обережні, щоб не роздратувати звіра».
  
  
  Таксі все чекало. Чоловік повільно рушив до ґанку. Він робив повільні кроки. Господи, подумав Нік, це справді чудовисько Франкенштейна. Все, що йому потрібно зробити, це випустити із шиї залізний прут.
  
  
  Чоловік зупинився за шість футів від ґанку і подивився на них. На мить усі замовкли. N3 мав дивне відчуття, що він випробував це раніше і зрозумів, що, мабуть, бачив це в якомусь фільмі жахів. Він відчув, як волосся на потилиці стало дибки, коли він уважно подивився на гіганта. Він відразу ж сильно зненавидів цю людину, не знаючи чому і злякався.
  
  
  На чоловікові був подертий синій костюм, надто облягаючий для нього. Його зап'ястя і кісточки аж смішно з нього стирчали. На ньому не було капелюха, і його величезна голова була лиса, як більярдна куля. Маленькі очі були надто близькі до плоского носа. Його рот був великим та вологим. Коли чоловік заговорив, Нік побачив, що його зуби деформовані та стирчать, як ікла.
  
  
  "Містер Ніколас Картер?" - Це був глухий голос, що гудів, який, здавалося, виходив від робота. Порожні очі на мить подивилися на Ніка, потім обернулися до дівчини. Вони оглянули її з голови до ніг, коли на його сирому млинцевому обличчі з'явився тик.
  
  
  «Я Картер, так. Хто ти і чого хочеш? Нік спробував оцінити м'язову силу, що ховається під дешевим костюмом. Він сподівався, що йому ніколи не доведеться боротися з цією людиною-мавпою.
  
  
  Чоловік витяг з внутрішньої кишені довгастий білий конверт. Він ступив уперед і простяг Ніку величезну руку, вкриту товстим шаром рудуватого волосся. "Повідомлення", - сказав він. "Я чекаю на відповідь". Він знову глянув на Тася і облизав губи страшенно червоною мовою. Потім він повернувся і почав чекати на таксі.
  
  
  Тася глибоко зітхнула. "Що за монстр!" - вона сказала. «Немає більшого монстра. Ви бачили, як він дивився на мене?
  
  
  Це те, що ми бачимо. - Нік похмуро їй усміхнувся. «Отже будь обережна, інакше я віддам тебе йому». Він розірвав конверт. «А тепер подивимося, як наш друг Юда хоче грати у свою гру».
  
  
  Лист було надруковано.
  
  
  
  
  Дорогий Картер,
  
  
  Справжнім я уявляю мого підручного Черепа. Будьте ласкаві, дайте йому свою відповідь на цю записку - будь ласка, чорним по білому, бо має погану пам'ять. Як ви знаєте, під моїм контролем перебуває Алісія Тодд. У цих обставинах вона почувається добре - я, звичайно, знаю її стан, і в неї достатньо наркотику, щоб вона не знепритомніла. Якби це було так, це було б марно для кожного з нас. Вона продається, як ви, безперечно, вже підозрювали. Ціна десять мільйонів доларів. Маю визнати, що я мав намір вести переговори тільки з кінцевими клієнтами, але тепер, коли ви залучені, дорогий Картер, спокуса для мене занадто велика! Думаю, нам ще є що залагодити. Але як завжди: спочатку бізнес, потім особисті захоплення.
  
  
  Про це, звісно, доведеться поговорити особисто. Завтра в Жироні відбудеться корида, на якій я буду присутнім у ложі поруч із президентською. Мене оточуватимуть мої люди, яких ви не впізнаєте. Так що ніяких хитрощів, дорогий Картер! Наскільки я розумію, ніхто з нас не прагне привертати увагу поліції. Якщо хочеш, можеш з'явитися озброєним – мені байдуже. І не соромтеся брати із собою чарівну міс Анастасію Залову. Буде смішно побачити, як ви обидва берете участь у торгах один проти одного. У її випадку це буде торг, якби від цього залежало її життя, чи не так? Я теж знаходжу це кумедним. Це надає ситуації пікантності. Побачимося завтра, Картер. А поки, якщо ви ще зв'яжетесь зі своїм босом, містером Хоуком, передайте йому мої привітання.
  
  
  J. (Юда)
  
  
  
  
  Нік дозволив собі достаток кількох ретельно підібраних і м'яко сказаних прокльонів. - У всякому разі, ти маєш визнати, що це жахливо! Одного разу я мав шанс убити його, але я його втратив. Зі мною цього більше не повториться!
  
  
  Тася майже не чула його. Вона виглядала більш менш завороженою від вигляду Годзілли, який притулився до таксі, височів над ним, спираючись ліктем об дах. Він глянув на них.
  
  
  "Дай йому відповідь і відійшли", - нервово сказала вона. «Я не можу винести його погляду! Я просто відчуваю, що на мене напали. Будь ласка, поспішай, Нік. Я не часто нервуюсь, але цей хлопець змушує мене виходити з себе».
  
  
  У сміху Ніка було щось зле. «Я вражений тобою, люба. Головний агент МДБ, якого мучить тремтіння від виду хлопця із захворюванням залоз.
  
  
  Але… Він дав їй записку. "Прочитайте, якщо хочете".
  
  
  Він вийняв з кишені блокнот, вирвав аркуш паперу і написав на ньому: Я буду там - NC
  
  
  Нік махнув папером гіганту. "Мій підручний Череп", - пробурмотів він дівчині. - Відповідне ім'я, тобі не здається?
  
  
  "Хм-м," сказала Тасія.
  
  
  Череп, хитаючись, підійшов до ґанку. Нік простяг йому листок паперу. "Віднеси це своєму босу, негайно!" Череп був схожий на дурного великого пса, який мав господар і який, до речі, не міг обійтися без господаря. У цьому великому тілі, мабуть, було трохи більше мозку, ніж у креветки.
  
  
  Череп засунув його в кишеню і кивнув головою. Його сірі очі знову блукали тілом дівчини, і знову з'явився тік. Він облизав губи криваво-червоним язиком. «Як собака Павлова», – подумав Нік. Бачити жінку знову і знову - та сама автоматична реакція.
  
  
  Неохоче чоловік відпустив очі від Тасії і подивився на Ніка. Своїм дивним механічним голосом він сказав: «Я зараз принесу. До побачення, містере Картер. Його величезне тіло комічно вклонилося, і чоловік, накульгуючи, поплентався назад до таксі, де почав запихатися на заднє сидіння. Коли таксі поїхало, Тася сказала: "Отже, завтра ми зустрічаємося з цим Юдою на кориді?" Він вручить йому записку.
  
  
  N3 кивнув головою. «Я помічаю, що ви включаєте себе. Чудово. Ти мені знадобишся.
  
  
  Вона слабо посміхнулася йому. 'І це добре. Але я все одно пішла б. Я повинна триматися за тебе руками та ногами, Нік. Я не можу дозволити собі втратити тебе».
  
  
  Тепер. настала його черга посміхнутися. "Поки ми не знайдемо ту жінку, га?"
  
  
  'Так. Поки ми її не знайдемо – тоді кожен сам за себе».
  
  
  «Це дає мені привід з нетерпінням чекати на це». Він підвівся і взяв її за руку. 'Іди зі мною. Я вам дещо покажу і дещо дам вам знати».
  
  
  Він привів її до стайні, де Тасія на мить зупинилася, захоплюючись «ланчією». Це було класичне поєднання сили та краси, пофарбоване у глянсово-жовтий колір із червоною смугою. Великі фари були полірованими очима, що втупилися в тьмяний простір, а нікельовані вихлопні труби виступали з капота, як змії, що звиваються. Велике запасне колесо було встановлене над розбігом двох передніх крил. У ній було два компресори, по одному на кожну серію із шести циліндрів.
  
  
  "Це красива стара машина", - сказала дівчина.
  
  
  «Нехай впевнений. Але гляньте на це; Я швидко це поставив у Барселоні». Він натиснув майже невидиму кнопку на панелі приладів, і частина панелі приладу відсунулася вбік, відкривши маленький екран.
  
  
  Нік постукав пальцем по екрану, схожому на екран телевізора. «Радар! Завтра ми дамо Іуді датчик – вірніше, ти його даси – а потім відстежимо його за допомогою цієї штуки. Потім сигнал з'являтиметься на екрані через певні проміжки часу. Це має бути досить легко зрозуміти». Він закрив панель і дістав із кишені срібну запальничку. Він прикурив для них обох, а потім дозволив їй поглянути на запальничку. "Це не тільки запальничка, а й датчик", - пояснив він. «Він посилає сигнал – і працює шість годин поспіль. Цього часу достатньо, щоб провести стеження за Юдою. Я впевнений, що він сховав цю міс Тодд у шести годинах їзди”. Нік думав, що знає, де Алісія Тодд – у старому монастирі, про який згадував Пепе. Але він не сказав про це дівчині. Я дещо знаю про ці речі", - сказала вона. "Але як нам дати запальничку Юді? Напевно така розумна і досвідчена людина буде все підозрювати.
  
  
  Нік задумливо кивнув. 'Ти права. Я вже подумав про це». Він загадково посміхнувся їй. «Ось чому я подумав, що тобі краще побути поряд із Черепом. Він трохи дивний, і ви бачили, як він дивився на вас. Це має бути здійсненном».
  
  
  Вона розширила зелені очі. 'Череп! Це – це чудовисько! Це… Я не можу, Нік. Тоді мені доведеться підійти до нього ближче, а я цього не винесу».
  
  
  Нік Картер звузив очі. - «Ти можеш винести це, люба. Ви можете винести будь-що. Якщо ні, подумайте лише про Сибір! Якщо вам пощастить, то це так. Він кинув їй запальничку. «Тримай її при собі. Безпосередньо перед тим, як поставити її на Черепа, поверніть гвинт унизу на один повний оберт праворуч. Потім розпочинається трансляція».
  
  
  Тієї ночі N3 поринув у глибокий йогічний транс на своєму ліжку. Він хотів очистити свій розум від того, що йому потрібно було зробити наступного дня. Він брав участь у грі у сліпі шахи з Юдою, і один невірний хід означав програш усієї партії. Один фактор працював на користь Ніка і вже зробив це: ненависть Юди до AX та Сполучених Штатів. Ось чому Юда звернувся до нього, а не одразу зник. Але Юда шукав можливість убити Ніка - і це могло виявитися його фатальною помилкою. Було багато людей, які намагалися вбити Картера, і всі вони були мертві.
  
  
  N3 не думав, що Юда завтра щось зробить. Не в Жироні, серед натовпу навколо арени, де гуляли десятки поліцейських. Ні - ця людина організувала цю зустріч, щоб вона могла нацькувати Ніка і Тасію один на одного. Це принесе йому величезне задоволення.
  
  
  Але, крім того, що він був архізлочинцем, Юда був ще й крутим бізнесменом. На даний момент у нього була королева в цій дивній і смертельній грі в шахи - леді, яку він найбільше хотів би продати росіянам. І це через його ненависть до AX та США, а також через розбіжності з червоними китайцями. Але грошам завжди було що сказати. N3 знав, що він може зателефонувати до Хоука, щоб отримати необхідні мільйони протягом доби. Все, що йому потрібно було зробити, це передати гроші та отримати натомість англійку.
  
  
  Але не все так просто! Глибоко перебуваючи у трансі, Нік на диво ясно бачив речі. Кожна деталь була гостро зафіксована та зафіксована у його пам'яті. І в Юди завжди було повно різних хитрощів.
  
  
  Він цілком міг продати Ніку чи російським кота у мішку. Жінка могла бути мертвою. Вона була істеричною, невротичною та залежною. Страх, хвилювання та напруга могли стати для неї надто сильними. У такому разі Юда без вагань продасть труп. Може, він подумає, що це гарний жарт!
  
  
  Існувала одна проблема, яка могла ускладнити ситуацію. Навіть у трансі Нік насупився, тому що тут AX залишив його в незнанні. А може не AX, а британці чи ЦРУ. Насправді, не мало значення, хто це був. Але факт залишався фактом: Нік щосили намагався отримати інформацію від Тасії, російського агента, що формула, яку вони всі шукали, - формула райської пігулки, як її називав Хоук - ніколи не була викладена на папері!
  
  
  Алісія Тодд думала про все це!
  
  
  Можливі наслідки цієї шаленої ситуації були незліченними. У будь-якому разі це вказувало на те, що Алісія Тодд, навіть незважаючи на те, що вона була лесбіянкою, невротичкою та наркоманкою, не втратила наукового мислення. Вона розкрила величезний секрет найбільшого військового значення і поки що тримала цей секрет при собі. Навіть британці лише приблизно знали, що розробила Алісія Тодд. Росіяни теж це знали - звідси їх ретельно продуманий і дотепний план нацькувати на неї дівчину. Намагаюся розігріти англійку сексуально. Вони не зроблять нічого, щоб її залякати або пошкодити її чутливий, геніальний розум - доки не стане очевидно, що вони неправі, а потім вони вб'ють її.
  
  
  Було ясно, що Юда спробує отримати формулу Алісії Тодд. Якщо йому це вдасться, він зможе продавати її в обох напрямках та отримати подвійний прибуток. N3 сумнівався, що це справді спрацює. Щоб підтримувати жінку в найкращій можливій розумовій та фізичній формі, він повинен був дозволити їй приймати героїн, і якби їй дали героїн, вона могла б впоратися з Юдою - вона ніколи не дала б йому правильну формулу, і Юда не мав би можливості. ... перевірити інформацію, що вона йому надала. Тому й поспішав Юда! Якщо жінка помре, поки він тримав її в полоні, він міг би спробувати продати формулу, але це була б лише спроба спробувати хоч щось окупити зі своїх великих вкладень.
  
  
  Слабка посмішка з'явилася на губах N3, коли він сидів на ліжку, схрестивши ноги на колінах, занурений у глибокий сон. Юда був трохи спантеличений!
  
  
  У жодному разі він не став би дзвонити Хоуку, щоб передати Юді ці мільйони. Він знайде Алісію Тодд і викраде її. Пізніше він повернеться, щоб убити Юду. Насправді все було дуже просто, і було б безглуздо турбуватися про міріади аспектів цієї справи. Було добре і навіть необхідно, щоб ви усвідомлювали труднощі, щоб уникнути їх і піти прямо до своєї мети.
  
  
  Нік прямо з трансу поринув у глибокий сон. Він розтягнувся на великому старомодному ліжку і заснув сном дітей та праведників.
  
  
  Вночі Тася Лофтен занепокоїлася і злякалася. Сміливо, подумавши, що все неправильно, вона пробралася до кімнати Ніка у величезній фланелевій нічній сорочці від Анни доньки, яку вона знайшла.
  
  
  Він розкидав навколо ліжка пачки газет, щоб вона не могла підійти непоміченою. Вона зупинилася перед паперовим бар'єром і подивилася на сплячого. Він тримав одну руку під подушкою, і їй не треба було бачити Люгер, щоб знати, де він. Вона здригнулася. Те, що вона хотіла зробити, було дуже небезпечним!
  
  
  І все-таки вона вагалася. Його обличчя зачарувало її. Зоряне світло лилося крізь жалюзі, відкидаючи тьмяне світло на його звичайні риси обличчя. Він був - вона мала визнати - дуже гарним хлопцем. Через тьмяне світло і сон різкі лінії, що позначали небезпеку і напругу на його обличчі, тепер були невидимі.
  
  
  Тася важко дихала. Її груди світилися, і вона відчувала, як у них стріляє. «Це зовсім неправильно, – сказала вона собі. Дуже неправильно! Він був для неї ворогом. Вона повернулась і босоніж поплила назад до свого ліжка. Будь ласка, вона благала Бога, якому так довго було офіційно заборонено в'їзд до її країни, будь ласка, переконай мене, що мені не треба вбивати його!
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  8. В ІСПАНСЬКОМУ МІСТО
  
  
  
  
  
  
  «Особисто, – заявив Іуда, – я б волів продати англійку вам обом. По десять мільйонів від урядів ваших обох країн. Я тоді передав би її вам публічно і подивився, як ви боретеся між собою. Ви можете вбивати один одного! Тоді я зможу знову взяти даму і знову продати її. Так, у цій ідеї щось є! - Іуда посміхнувся.
  
  
  І Ніку, і Тасії довелося нахилитися, щоб його почути. У них щойно була невдала корида - бик був боягузливий і ненадійний, а матадор не набагато кращий. Тепер ще один бик вийшов на арену, і гальорка, дешеві ряди, на яких сиділи справжні фанати, вигукнула. Люди на гальорці подумали, що цей бик теж не коштував нічого, як і крикнули El Presidente, що інший звір мав прийти на арену. Це був його привілей і, судячи з криків народу, його обов'язок. Досі це була лайнова корида, і люди на гальорці її більше не виносили.
  
  
  Почався град із подушок сидінь на арені, паперових стаканчиків та пляшок. Це ще не було повним бунтом, але нагода була. Але президент ще не накинув зелену носову хустку на передню частину своєї ложі, сигналізуючи про те, що бика слід прибрати і замінити більш забіячним. Тим часом поліція та Громадянська гвардія зайняли стратегічне становище, готові втрутитися, якщо спалахне бує.
  
  
  Нік і дівчина сиділи по обидва боки від Юди в сомбре на дорогих сидіннях поряд із ложею президента. У їхньому ложі не було інших людей, тому це було ідеальне місце для їхнього обговорення: галасливого та ненав'язливого. Нік не зміг знайти нікого з людей Юди, крім Черепа, але він знав, що вони були поблизу. Їх, звичайно, було багато, і вони були добре озброєні. Нік не збирався нічого робити, але зараз він був щасливий. Контакт було встановлено.
  
  
  Він нахилився до маленького чоловічка: «Але цього не станеться, друже Джей! Ми з Тасею тепер союзники. Нік підморгнув дівчині. Гігантський Череп стояв біля одного з виходів, височіючи над натовпом. Він стояв, схрестивши величезні руки на важких грудях, зневажливо дивлячись на людей та бугаїв. Ніку довелося визнати, що така людина, мабуть, зможе впоратися з ними голими руками.
  
  
  Настав час Тасії вступити в контакт з Черепом і передати йому запальничку. Він міг уявити її опір, але це потрібно було зробити. Він кивнув їй, і вона підморгнула у відповідь. Сьогодні вдень у неї були тіні під очима, і вона виглядала напруженою. "Союзники?" Іуда знову посміхнувся. Його рот був великим та вологим, і він завжди посміхався. Посмішка, яка не була посмішкою. Юда був єдиним випадком rictus sardonicus, який коли-небудь бачив N3 – ця вічна усмішка застигла на обличчі чоловіка.
  
  
  "Союзники!" – повторив Іуда. 'На скільки довго? Доки я не передам жінку тобі? Я хотів би подивитися, що буде потім».
  
  
  "Забудь про це", - коротко сказав Нік. «Ми домовились про процедуру. Давай продовжимо.' Через чверть години, коли вони сиділи разом, вони домовилися, що Нік спочатку поговорить з Юдою наодинці, потім він піде, і Тасія вестиме переговори з цією людиною. Потім Юда оголосить про своє рішення протягом доби.
  
  
  Безумство гальорки було на піку. У небезпечній близькості від голови дівчини просвистіла пляшка. Вона йшла відразу за Юдою та Ніком, що виходили з ложі; тепер вона нахилилася і спіткнулася, але Нік упіймав її. В якусь мить її зелені очі подивилися в його очі, і вона ледве стримувалася. Вона прошепотіла: "Мені страшно".
  
  
  Нік обережно поставив її на ноги. «Іди освіжись, люба. Обіцяю, що не гратиму з тобою в ігри». Це, звичайно, було брехнею, як і все, що він збирався сказати Юді. Але йому довелося грати до кінця.
  
  
  Коли дівчини не стало, Юда сказав: «Це така незграбна навшпиньки! Такий раптовий крок був для неї дуже небезпечним. Прямо зараз на тебе спрямована дюжина гармат, Картер.
  
  
  Нік не став коментувати. Він глянув на сцену обурення навколо них. Речі дедалі більше виходили з-під контролю. Поліція вторглася на гальорку, і в кількох місцях відбувалися сутички. Іуда глянув на президентську ложу. «Чому цей ідіот не розвішує свою зелену ганчірку та не дасть цим людям ще одного бика? Перед тим, як він це зробить, тут буде повний бунт!
  
  
  Нік похмуро посміхнувся. «З якого часу ти турбуєшся про насильство, Юдо?».
  
  
  Чоловік жестикулював своїми маленькими білими ручками, наче мив їх. Він був трохи вище п'яти футів. Сьогодні на ньому був сірий діловий костюм відмінного крою та чорний капелюх-федор. На його кремовій шовковій краватці була шпилька з чорною перлиною. Його ноги були в черевиках витонченої ручної роботи. Нік ще ніколи не бачив зла в такій гарній упаковці.
  
  
  "Я дійсно ненавиджу мафію", - сухо заявив Іуда. Насильство без вигоди чи мотиву безглуздо. Але ми тут не для того, щоб обговорювати мої улюблені роздратування. Вам потрібна ця англійська вчена, Картере – скільки ваш уряд готовий за неї заплатити?
  
  
  У Ніка вже була готова відповідь. 'Це не проблема. Я плачу на мільйон більше, ніж росіяни – хоч би що вони пропонували. Я пропоную вам поговорити з дівчиною, щоб дізнатися, як високо вона хоче підняти ціну, потім ви скажете мені цю суму, і я покладу зверху мільйон. Купюри. У доларах США, що підлягають оплаті у погоджений час та у погодженому місці. Деталі ми зможемо опрацювати пізніше. Але не намагайся мене обдурити, Джей! Я маю бачити цю жінку живою, здоровою та неушкодженою, інакше покупка не відбудеться. Я перевірю її особисто, перш ніж ти отримаєш хоча б пенні.
  
  
  Іуда знову ніби вимив руки. Нік глянув на цей жест і вирішив, що це щось фрейдистське. Можливо, цей чоловік думав, що таким чином він зможе змити кров зі своїх рук.
  
  
  "Це виглядає добре продуманим", - сказав Іуда. Це пролунало розчаровано. «Йому це не дуже подобається, – подумав Нік. Він не обвів нас так, як йому хотілося б.
  
  
  Він підняв плечі. «Про що ти думав, Юдо? Зрештою, це бізнес-операція. Ми можемо дозволити собі платити більше, ніж івани - ви знаєте це не гірше за мене. Отже, ми отримуємо Алісію Тодд. Це кінець.
  
  
  "Здається так". Юда глянув прямо на Ніка своїми каламутними очима. Обличчя Юди було рожеве, м'яке і безволосе. Тільки кілька тонких зморшок могли сказати, що це шкіра трансплантована. Шкіра, вії та брови – все фальшиве, як темна перука під чорним капелюхом.
  
  
  N3 знав цю історію. Кілька років тому Юда вбив агента AX у Китаї, але перед смертю цієї людини він обпалив Іуду з вогнемету. Юда, здавалося, не хотів припиняти розмови. Він нахилився до Ніка, слини текли із застиглого куточка рота. «Скажи мені, Картере - і забудь на мить, що ми смертельні вороги, - ти віриш, що ця дівчина може отримати гроші? Я так не думаю. Я вважаю, що вона блефує. Думаю, росіяни закриють справу. Вони покарають її за невдачу і розстріляють або відправлять до Сибіру, а потім влаштують якийсь жарт, щоб поцупити з мене цю жінку. У разі потреби вони вдадуться до грубої сили».
  
  
  Нік тим часом намагався знайти Тасію, не повідомляючи Іуде про це. Тепер він зручно сів. Дівчина вибрала дуже вдалий момент. Вона розмовляла наблизившись до Черепа - як дорого це коштувало їй! - коли поліція вигнала банду обурювачів спокою, переважно підлітків. Тася і Череп ненадовго виявилися залучені до натовпу, що свариться. Дівчина вдарилася об Черепа. Нік зміг спокійно розсміятися. Ось як це мало працювати. Запальничка була тепер в одній із кишень Черепа, інтенсивно посилаючи сигнали.
  
  
  N3 виглядав безпристрасним і сказав Юді: «Напевно, вони вдадуться до грубої сили. Ваша думка? Росіяни, мабуть, тепер уже справді тебе ненавидять. Ви перебили цілу купу їхніх хлопців на рожевій віллі. Ви тоді про це не думали?
  
  
  Іуда знову пустив слини. - Ах так, ця Вілла Роза! Мої люди не думали, що їх буде багато. Дуже шкода. Жаль, що вони не вбили вас, поки вони були там. Але, звісно, вони не знали, хто ти. Темні очі тверезо дивилися на Ніка. «Дивно, - подумав Нік, - його очі ніколи не блимають».
  
  
  Він посміхнувся до Юди: «Це добре. Якби вони вбили мене, ми зараз не сиділи б тут і не вели переговори. Ти можеш подякувати своїй гарній зірці за це, Юдо, бо я згоден з тобою: ця дівчина не може уявити тобі гроші. Вона веде відчайдушну гру у блеф. На твоєму місці я був би обережний, – весело додав він. «Вона здатна вбити тебе через розпач».
  
  
  "Я так не думаю", - тихо сказав чоловічок. «Я вірю у своє майбутнє і хотів, щоб мої люди вбили тебе на віллі Роза. Вести переговори з вами – це задоволення, якого я б із радістю відмовився. Ваш уряд все одно виявився б зговірливим. Особисто ти не маєш значення, Картер.
  
  
  N3 подивився у відповідь. На мить оксамитові рукавички було знято. "Я подбаю про те, щоб у тебе був ще один шанс", - ласкаво сказав Картер.
  
  
  «Будь ласка, – відповів Іуда.
  
  
  Юда знову сів. Він витер слину вишнево-червоною носовою хусткою. Він вийняв сигару із золотого футляра і закурив. "Дівчина знову йде", - безпристрасно сказав він. «Я збираюся поговорити з нею зараз. Але я вважаю, що ви маєте рацію, і ми не прийдемо до угоди. Жаль - я б краще продав російською. Але ваші гроші мають право голосу».
  
  
  «Ти маєш рацію, - сказав Нік. Він встав. "Як ви зі мною зв'яжетесь?"
  
  
  - Повертайся до свого Каса-де-Флоридо і чекай там. Я дам вам знати пізніше через двадцять чотири години. Потім ми знову зустрічаємося, щоби опрацювати всі деталі».
  
  
  "Не роби цього пізніше", - сказав Нік. «У будь-який момент там може бути напружено. Поліція, безсумнівно, прийде ставити питання про різанину на рожевій віллі. Я хотів би не бути там, коли вони прийдуть».
  
  
  Іуда знову витер свій плинний рот. Очевидно, він не міг контролювати слину, яка постійно нагромаджувалась у куточках його рота.
  
  
  "Не турбуйся про це, Картер". Щось яскраве з'явилося в його очах на мить. 'Я подбаю про тебе!
  
  
  А поки що до побачення.
  
  
  N3 голосно засміявся. - «Hasta нарешті, J. Побачимося пізніше».
  
  
  Нік протиснувся крізь натовп. Нині він трохи заспокоївся, але не зовсім. Ель президент нарешті здався, і на арені з'явився ще один бик. Ricadores були вже зайняті. Завдяки новому бику та діям поліції пляшки та подушки більше не викидали на арену з гальорки. Люди там тепер задовольнялися тільки свистом, тупотом та виттям.
  
  
  Нік зіткнувся у натовпі з Тасею. На мить їхні тіла зіткнулися одне з одним, і його рот був біля її вуха. 'Добре?'
  
  
  Вона кивнула, і її шовковиста мочка вуха торкнулася його губ. 'Все нормально. Запальничка у кишені цього підонка. Це було жахливо. Він намагався схопити мене та притиснути».
  
  
  'Велика дівчинка! Я простежу, щоб тобі за це дали золоту медаль. А тепер йди домовляйся з цим збоченцем. Побачимося в машині; З мене досить суєти та суєти.
  
  
  Коли вони підійшли до нього, він стояв, притулившись до «ланчії», і курив цигарку. Їх було п'ятеро: два поліцейські, два Guardias Civiles і товстий чоловік у цивільному. Останній тримав під носом Ніка посвідчення особи. ' Teniente de policía. Ви містер Картер, містер Ніколас Картер?
  
  
  Всі його нерви були на межі, але Нік не здригнувся. Він благословив підказку, що йому довелося залишити зброю на віллі. Це була азартна гра, і вона не вдалася, але тепер вона приносила плоди. Він відчув, як по його шиї біжить піт.
  
  
  «Я Картер, так. Що тут відбувається?' Йому не сподобалося, як на нього дивилися Гвардійці Сівілес.
  
  
  Очевидно, їм не подобалися північноамериканці, і вони були б більш ніж щасливі працювати з ними зі своїми акціями. Лейтенант простяг руку. «Pasaporte, досі фавор».
  
  
  N3 дістав свій новий паспорт. Хороше підроблення. Він був у нього лише востаннє. вечір з речами, які він ніс у своїй великій валізі. На ньому була його фотографія, хоча вона була трохи спотворена вмілою операторською роботою.
  
  
  Лейтенант лише глянув на паспорт. Він відступив на крок і кивнув людям, яких він ніс. Він сказав Ніку: «Приношу вибачення, сеньйоре, але нам потрібно обшукати вас. Розумієте, це наш обов'язок. Ми маємо підказку.
  
  
  Нік швидко усміхнувся і підняв руки. 'Yo comprendo. Вперед продовжувати. Чи не могли б ви сказати мені, що ви шукаєте? '
  
  
  'Замовкни!' - гаркнув один із Гвардійців. Він почав обмацувати Ніка.
  
  
  Холодний розпач захлеснув N3. Все це було надто гладко, надто штучно та надто гладко. «Знайшов», - сказав лейтенант. Що це за предмети? Чиї? "Ніби він цього не знав", - кисло подумав він. Хто ще, крім Юди? Але чому? Де він помилився? Юда визнав, що з російською дівчиною торгуватися буде невигідно.
  
  
  Guardia Civil хмикнув переможно. Він щось підняв, щоб показати решті. 'Вітання! ; Myre! El narcótico...'
  
  
  N3 глянув на це з чоловіками. Його шлунок стиснувся. У ньому спалахнув гнів. Тепер він потрапив у біду!
  
  
  Лейтенант вивчав білий пакет із гумкою навколо нього. Він оглянув брудну голку для підшкірних ін'єкцій. Коли він знову глянув на Ніка, його очі були твердими. Він помахав голкою Ніку. 'Ви можете пояснити це, сеньйоре? Це було б безглузде запитання, якби його не поставили таким тоном і не було б такого жорсткого блиску в очах людини.
  
  
  Нік Картер знизав плечима. Що тут пояснювати? Він був наркоділком, якого забрали з наркотиками у кишені. Він хотів вилаятися від душі. Що за віслюк! Він був недбалим. Юда хотів прибрати його з дороги з якоїсь причини, і здавалося, що бажання Юди справджується.
  
  
  "Я не можу цього пояснити", - сказав він рівним тоном. «Я взагалі цього не розумію. Це не моє! Я ніколи не вживаю наркотики, Тенієнт. Я іноді з нетерпінням чекаю на це? Хтось поклав це мені в кишеню – клянусь вам!
  
  
  «Си, поклали вам у кишеню, все гаразд!» Лейтенант лукавою усмішкою показав, що має погані зуби. «Сильна історія, сеньйоре! Ходімо з нами в офіс! '
  
  
  То справді був момент істини. Чи спробував би він втекти? Він вважав, що зможе впоратися із п'ятьма. Вони б подумали, що чисельно досить сильні, і не очікували б нападу. Біда в тому, що їх справді було п'ять. Він не міг бути трохи обережним. Це мало статися швидко і безжально - і незабаром йому доведеться вбити кількох з них голими руками. Якби це сталося, всі його дії провалили б Операцію Сафо2. Він не зміг би виконувати свою роботу, якби його шукали всі поліцейські в Іспанії.
  
  
  У цей момент рішення було знято з його рук. Обшукуючий рушив далі і нишпорив пальцями в кишенях Ніка. Тепер він знову знайшов щось і подивився. Його велика пласка голова скривилася від гніву. Він плюнув на штанину Ніка. Лейтенант здивовано засичав. «Карамба, це гірше за наркотик! Він один із цих проклятих бандитів. Дай мені це сюди, Хуане!
  
  
  Guardia віддав скляну трубку лейтенантові. Нік знову прокляв себе. Це справді фатальна недбалість. Він поклав жалюгідного павука Пепе в кишеню і не подумав про нього!
  
  
  Карабіни тепер були націлені на Ніка. Йому наказали підняти руки високо у повітря. Навколо них почали збиратися люди. N3 спалахнув від безпорадної люті. Бігти було безглуздо. Тепер вони були стривожені і думали, що він був одним із тих ненависних павуків; вони застрелять його, перш ніж він зробить крок. Він повинен придумати щось ще, і швидко.
  
  
  Лейтенант глянув на золотого павука у трубі. Потім його каламутні очі подивилися на Ніка, і він зі злою усмішкою знову показав свої зуби. Нік думав, що може читати його думки: нарешті поліція захопила Павука живим! Воістину особлива подія. Звичайно, він не проживе так довго, але перед тим, як його повісять чи розстріляють, він міг би говорити. Під поліцейською дільницею були підземелля, які не використовувалися роками. Але ці калабозо були акуратно збережені, і всі старі знаряддя тортур були готові. Звісно, катувати затриманих було протизаконно, але хто знає? У будь-якому випадку, північноамериканець був павуком, і це мало велике значення. Павуки були не лише розбійниками, а й ворогами держави. Вороги самого Каудільйо! Вони дали клятву вбити цю велику людину за першої нагоди!
  
  
  То був улов року. За це його неодмінно підвищили б. Лейтенант зробив знак своїм людям. 'Приберіть його звідси. Необов'язково працювати у м'яких рукавичках. Він повинен одразу навчитися гарним манерам, бо в нас буде багато довгих розмов, цей Павук і я, і він повинен розповісти мені все про своїх товаришів. Чи не так, сеньйоре Павуку?
  
  
  N3 не відповів. Він глибоко замислився і тепер прийшов до неприємного відкриття. Висновок, який залишив його зовсім збентеженим. Не Юда підставив його, а Тасія! Або раніше, коли вона спотикалася, або в натовпі, коли він йшов, вона поклала ці речі йому в кишеню. Крім того, вона була відсутня досить довгий час і, безперечно, попередила поліцію. А це означало, що вона, мабуть, зробила це.
  
  
  Цей павук був його власною дурістю. За його недбальством він не позбувся його одночасно з Пепе. Недбалість, через яку могла бути зірвана "Операція Сафо" або могло виявитися фатальним для самого Ніка Картера. Від АХ чи від самого Хоука не можна було очікувати на допомогу. Вони ніколи офіційно не визнають, що мають до нього якесь відношення. Як і будь-який інший агент АХ, він був наданий самому собі.
  
  
  Ствол карабіна встромився йому в спину. 'Іди!' І N3 пішов.
  
  
  
  
  
  
  
  9. КОЛІС ЖАХЛИВИХ ПРИГОД.
  
  
  
  
  Точка була добре видно на дисплеї в панелі приладів автомобіля, а звуковий сигнал був чітко чутний. Тася за кермом Lancia пішла за Юдою та жахливим Черепом з міста Жирона на північ. Вона випередила їх на десять хвилин, але це не мало значення. Детектор, який був у Черепа у кишені, працював нормально.
  
  
  Її руки були холодними та жорсткими, і вона весь час згинала пальці. Це не було зміною погоди, хоча на півночі прохолоднішало, і насувалося загрозливе небо. Коста Брава, дике узбережжя, славиться раптовими вересневими штормами. Вони несподівано люто б'ють і так само раптово зникають, але приносять із собою дощ, град, сніг, блискавку та грім.
  
  
  Ні, сказала собі дівчина, її непокоїть не погода. Вона змерзла від страху! У той момент вона віддала б усе, якби поряд з нею сидів американський агент – фігура незворушна! - Але це було неможливо. Вона потай сунула голку і пачку наркотиків йому в кишеню і попередила поліцію. Ніка Картера зараз повністю виключили.
  
  
  Все йшло досить вільно, поки вона не зустріла цього Юду. Потім вона звернулася до реальності. На вільному ринку їй не було на що спертися. Якби не було іншого виходу, Нік Картер купив би англійку, і вона, Тасія, нічого не могла вдіяти. Вона не могла отримати ці американські долари, і Юда це зрозумів. Він тихенько посміявся з неї під час їх короткого інтерв'ю і явно принизив її. Її відкрито попередили, що англійку можуть вбити, якщо вона створить неприємності. Звичайно, це було блефом, і їй було байдуже. Але факт залишався фактом: американець перемагав. Він збирався забрати Алісію Тодд, якщо щось не буде зроблено швидко! Так вона й зробила. Вона піде за Юдою в його лігво і забере в нього жінку. Це було все, що вона могла і мала зробити.
  
  
  Відеосигнал пробігав екраном, як жовто-зелена воша. Все пройшло за планом. Юда продовжував їхати на північ. Тася глянула на дорожню карту, що лежала поряд з нею на сидінні. Вона насупилась. Може, ця людина перетне французький кордон? Перпіньян знаходився менш ніж за сто кілометрів від Жирони. Але, звичайно ж, між ними все ще залишалося безліч сіл - ці купи кам'яних будинків, що тепло притулилися один до одного на південних схилах Піренеїв. Тася із сумнівом похитала головою і звернула увагу на дорогу. Мощена дорога вже давно позаду неї. Там, де вона їхала зараз, шлях був вузьким і кам'янистим, повним каменів та вибоїн. Їй треба було бути обережним. Якби щось трапилося з Lancia і вона втратила б слід, все пропало!
  
  
  Її страх лише посилився протягом дня. Поки Нік був з нею, з нею все було гаразд, і вона цього не розуміла. У неї також були досить еротичні уявлення про нього – тепер вона почервоніла – в яких вона ніколи не визнається навіть цим жахливим людям зі Смершу. Такі ідеї були неприпустимі.
  
  
  Вона в тому сумному факті, що їй не можна було звертатися до своїх грошей. Щойно вона це зробить, вона визнає своє фіаско. Тася мимоволі здригнулася. Вона згадала жахливо вицвілу будівлю на Стрітенці, спартанську камеру в підвалі з яскравим прожектором на стелі. Голий дерев'яний стіл з ременями. Також були б батоги, ножі та повітряний шланг, а можливо, стоматологічний дриль.
  
  
  Вона так сильно стиснула кермо, що її пальці побіліли. Вона уявила собі, як виглядатиме її красиве тіло - у неї не було помилкової скромності - коли вони покінчать з нею. Її гарне обличчя спотворилося. Вона не змогла б цього винести.
  
  
  Вона помацала між своїми довгими стегнами. Це було все, що в неї було – синій автоматичний пістолет на підв'язці. Вісім куль. Боротися з Юдою та його зграєю було не так уже й складно. Вона повинна перемогти з її сміливістю та кмітливістю. Зрештою, вона була російською дівчиною - членом обраного народу, який якось успадкує землю і все влаштує належним чином.
  
  
  Світловий сигнал раптово повернув ліворуч у селі Ла-Ханкера. Звукові сигнали стали набагато голоснішими. Раптово світловий сигнал збожеволів. У сніговій хмарі він був ледве помітний. Заважає сніг? Тася пригальмувала "ланчу" і здивовано подивилася на екран. Здавалося, шторм, що наближається, вже потрапив на екран радара.
  
  
  Тася зупинилася. Сигнал зник з екрану, але звук виразно чути. Тася пробурмотіла некрасиве слово російською мовою. Що, чорт забирай, відбувалося?
  
  
  Там, де вона зупинилася, було безлюдно і безплідно. Земля, яка йшла високо до цих не таких далеких гор, була усіяна високими соснами. Дівчина вийшла і озирнулася. Тиша була гнітюча, і каркання ворони, що злетіла з одного з дерев, прозвучало для неї привітно.
  
  
  Щось блищало в сосні біля дороги. Вона підійшла і раптом зрозуміла. Срібний папір. З ялинки звисали довгі смужки фольги, немов різдвяна прикраса. Тасія оглянула дорогу попереду і схилила коліна, щоб краще розгледіти косе світло, відбите від хмар. Дорога була усіяна срібними зміями!
  
  
  Її серце завмерло. Іуда розсипав фольгу, щоб зіпсувати радар. Це було саме по собі досить погано, але це також означало, що Юда знав чи підозрював, що ...
  
  
  Постріл різко розірвав тишу. Куля просвердлила чистий отвір у лобовому склі і пролетіла далі.
  
  
  З соснового гаю вздовж дороги пролунав голос із каталонським акцентом: «Стійте, сеньйорито! Підніміть, будь ласка, руки.
  
  
  Повільно, з почуттям розпачу та гніву, Тася підняла руки вгору. Це був кінець усьому. Іуда лише трохи пограв із нею. Вона була тупицею, думаючи, що зможе врятувати англійку поодинці.
  
  
  Через кілька хвилин її оточила дюжина грубо одягнених чоловіків. Всі вони були тепло закутані та добре озброєні. У деяких були пістолети-кулемети та важкі патронташі. Вони прийняли її з великим інтересом і зробили один одному непристойні зауваження. Її обшукали поверхово, і в неї відібрали пістолет. Чоловік, який знайшов його, схвально пробурмотів і погладив нутрощі її стегон своєю мозолистою рукою. Тасія завдала йому удару, який вразив його, коли він сів, змусивши його скотитися на землю. Це викликало велику веселість серед інших чоловіків.
  
  
  "Muy bella", - сказав високий командир. «Але тигриця! Але послухайте, товариші, стає так само холодно, як у самому серці Каудільйо. Давай поспішаємо. У монастирі є вино та їжа, а також камін. Зв'яжіть цю путу і візьміть її із собою.
  
  
  Незадовго до того, як брудна носова хустка була пов'язана їй на очі, Тасія побачила спалах світла високо на схилі. Вона щойно пережила щось подібне до рожевої вілли. Хтось шпигував за ними зі схилу гори. На мить її серце підстрибнуло – невже це Нік? Але ні – американського агента бути не могло. Вона подбала про це.
  
  
  Стоячи із зав'язаними очима, вона почула, як схилом спускається джип. Її заштовхали в автомобіль, що поїхав. Вона чула, як за ними їде «ланч».
  
  
  За півгодини з неї зняли пов'язку.
  
  
  Тася була в акуратному маленькому кабінеті у круглій вежі. Вона припустила, що це одна з веж монастиря. Було затишно, горів електричний обігрівач. Юда дивився на неї з-за великого столу, ворушачи своїми маленькими руками. Він сказав: «Це було дуже нерозумно з вашого боку намагатися йти за мною, міс Залова. Вкрай нерозумно! Ви дійсно думали, що я не вживу адекватних запобіжних заходів? Ви думаєте, що я ідіот?
  
  
  Дівчина не відповіла. Вона скривджено подивилася в підлогу і відчула полегшення від того, що Черепа там немає. Її нерви, що й без того переживають такі важкі часи, не могли витримати більшого від Черепа! Юда закінчив своє уявне миття рук і перетворив пальці на вежу. Через ту вежу він глянув на дівчину. Його невиразні очі дивилися на неї з голови до п'ят. Він спливав слинами від свого вічного сяйва; усміхнені куточки її рота і нагадали їй злого та сміхотворного клоуна.
  
  
  Минула миттю, перш ніж Юда знову заговорив. - Спочатку я був зовсім незадоволений вами, міс Залова, але я подумав і тепер майже передумав. У мене невеликі проблеми з вашою жінкою, міс Тодд. Вона дуже некерована. Вона не хоче їсти, а кілька хвилин тому навіть відмовилася від щоденної дози героїну. Боюся, що завіса спала з її очей, і вона стала чіткіше розуміти ситуацію. Ви могли б мені бути корисні, міс Залова. Або мені слід називати вас Тасею, тому що ви взяли це ім'я для свого прикриття?
  
  
  "Яка різниця, як ти мене називаєш?" – сердито сказала Тася. Ти виграв, а я програла. Ви знаєте, що це означає у моїй країні. Я задовбала.
  
  
  "Ще немає." Юда нахилився вперед і глянув на неї. Він мав тик при відкритті рота, і Тасія подумала, що зараз він справді намагається посміхнутися. Вийшов жах.
  
  
  "Ще ні", - повторив Іуда. «Я сказав вам, що поводитися з міс Тодд виявляється важко. Якщо вона приймає героїн, вона втрачає свідомість. Вона може навіть збожеволіти. Вам, міс Тасю, доведеться її вмовляти. Це не коштуватиме вам надто великих зусиль. Вона лесбіянка і кохає тебе. Вона буде у захваті від твого повернення. Можливо, ви навіть зможете змусити її попрацювати зі мною - розповівши мені секрет формули!
  
  
  Тася заперечливо похитала головою. 'Вона цього не зробить. Вона навіть не хотіла говорити зі мною на цю тему»... Юда щось задумав для неї. Він сказав, що вона йому потрібна. І він ще не вбив її. Можливо ще була надія. Але їй буде потрібна вся її винахідливість і хитрість, щоб протистояти цьому маленькому дияволу.
  
  
  Іуда безпристрасно глянув на неї. - «Думаю, ти не так старалася, люба дитино. Тебе, звичайно ж, проінструктували не бити її надто сильно. Ваші люди хочуть, щоб вона добровільно поїхала за залізну завісу та повністю та переконано співпрацювала з вами».
  
  
  Іуда волого посміхнувся. - «Я можу це уявити. У обставинах, що склалися, в найнезвичайніших обставинах, це єдиний вихід. Звісно, біда у тому, що ця жінка нічого не написала. Це значно ускладнює ситуацію».
  
  
  Юда вимив руки, і в його смородинових очах з'явився дивний блиск. «Це пов'язує мені руки, так би мовити. Дуже шкода! Тоді ти не зможеш експериментувати з цією жінкою… е… як завжди. Це як балансувати з яєчною шкаралупою – боїшся, що все одразу розіб'єш».
  
  
  Тася погрозливо подивилася на нього. - "Ви маєте на увазі, що не наважуєтеся піддавати її тортурам!"
  
  
  Юда кивнув головою. - «Якщо ти хочеш бути такою грубою, Тасю. Для мене це не має значення. Я не люблю таких ніжних людей, окрім себе. Але давайте розглянемо можливості цієї ситуації тепер, коли ви мій гість, а Нік Картер пішов з дороги! Це було дуже корисно з твого боку, люба дитина. Звичайно, я бачив, як ви це зробили, і один з моїх людей пішов за вами і побачив вас, що говорить телефоном. Він бачив, як ти також натрапила на нашого бідолашного Черепа і поклав це йому в кишеню!
  
  
  Юда поліз у ящик столу і кинув срібну запальничку на тацю. «Це зручна річ, але у наші дні вона трохи застаріла. Я трохи дивуюсь Картеру - я чекав від нього більшого. Може, для нього все йде надто швидко».
  
  
  Тим часом мозок Тасі посилено працював, обмірковуючи всі можливості. Юда чогось прагнув. Вона вирішила приєднатися до нього, доки не побачить свого шансу.
  
  
  "Картер - придурок", - сказала вона. «Як і всі американці. Він думає, що у всьому світі немає нікого кращого за нього – і навіть якщо йому це не вдасться, він думає, що завжди може все купити за долари».
  
  
  Пальці Юди були рожевими зміями, коли він їх переплітав. "Він навіть може це зробити", - м'яко сказав він. - Він теж може це зробити - і з американськими доларами все гаразд, дорога дитина. Навіть якщо я вестиму справи з вашими людьми, що мені вони дуже подобається, я наполягатиму на тому, щоб вони платили доларами! Давайте спочатку прояснимо це! '
  
  
  Тася вирішила ризикнути побачити її наскрізь. Вона отримала те, чого він прагнув. То був ризик, на який їй довелося піти.
  
  
  "Я можу бути тобі марна", - прямо сказала вона. «Я не виконала свій наказ, який полягав лише в тому, щоб англійка опинилась у межах наших кордонів. Я не можу запропонувати тобі доларів. Начальство зараз кине мене, як цегла, а коли я повернуся до Росії, мене, мабуть, розстріляють! »
  
  
  Тепер він ліпив із рук форму для торта. - Все це я знаю, люба Тасіє. Але... у мене є план! І це могло вирішити всі проблеми одним махом. Ви переходите до мене працювати. Останнім часом я втратив кілька добрих людей, і їх треба замінити. З вашою освітою та досвідом ви могли б бути дуже цінними для мене. І ваші люди знають вас і будуть вести переговори зі мною через вас - якщо я наполягатиму. І я наполягатиму. Ви, як і раніше, можете виконувати свою роботу, в той час як ваша безпека постійно забезпечується! Вашим людям це може не сподобатися, але вони схилять коліна. Їм цікава Алісія Тодд, а чи не ти.
  
  
  Це було так. Вона може навіть пережити це неушкодженою – якийсь час. Але рано чи пізно Смерш її спіймає. Вони не знали про прощення та забуття. Її справа залишиться відкритою доти, доки вона не буде позначена червоним чорнилом ЗАКРИТА. Але чому б поки не вдати, що згодна? Їй не було чого втрачати, абсолютно нічого.
  
  
  Юда дивився на неї. "Я бачу, ви розглядаєте мою пропозицію", - сказав він. «Добре… Я дам тобі кілька годин, щоби подумати про це. Ти маєш бути дуже впевнена в собі, люба дитино, бо, якщо ти навіть спробуєш обдурити мене, з тобою будуть дуже погані речі! Тоді тебе не підстрелять – це надто простий вихід. Ні! Тоді я просто передам тебе Черепу, щоб він робив з тобою все, що йому заманеться. Знаєш, він божеволіє від тебе!
  
  
  Тася не могла придушити судорожне тремтіння. Юда влучив у крапку. 'Ах! Я бачу, ви вражені. Страшно навіть! Не можу сказати, що звинувачую тебе, люба дитино. Звичайно, вам нема чого від мене боятися в цій галузі! Мій… мій смак до чогось зовсім іншого». З'явився великий червоний язик і лизнув жорсткі губи. - Але з Черепом все інакше – він любить жінок. Всім жінкам, але, звичайно, надає перевагу гарним. Він, як це називають іспанці, дуже lujurioso! Він ніколи не може насититись цим і ніколи не буває повністю задоволений. І, як ви можете оцінити за його розміром, що відбувається, коли він бере жінку з собою в ліжко!
  
  
  Обличчя дівчини було яскраво-червоним, і в скронях стукала кров. Маленький збоченець за столом все ще дивився на неї, насолоджуючись її сум'яттям. Тим не менше, вона змусила себе дивитися йому просто в очі.
  
  
  "Я дійсно боюся Черепа", - сказала вона. «Він нагадує мені зміїну яму у темряві. Але вам не обов'язково використовувати його у своїх інтересах, щоб змусити мене підкорятися – принаймні у цьому питанні. Ми прагнемо до того ж. Якщо я зможу відвезти цю англійку до Росії, я виконаю свій обов'язок і буду щасливою. Навіть якщо я… якщо я ніколи не зможу повернутися до своєї країни».
  
  
  Юда кивнув головою. "Я зрозумів. Вони почали працювати над вами рано та ретельно навчили. Це чудово – як тільки ви навчитеся виконувати накази, насправді вже не має значення, хто їх віддає. Отже, ви погоджуєтесь? Ти повертаєш Алісію Тодд до героїну? Знаєш, це буде нелегко. Їй це набридло. Вам доведеться діяти дуже спритно, дуже терпляче та дуже обнадійливо. Їй треба відновлювати нерви. Після цього, але тільки після цього ви можете продовжити спроби схилити її на свій бік, якщо захочете. Усім буде легше, якщо вона буде поступливою. Ви можете навіть спробувати змусити її записати формулу, хоча я маю сумнів, що вам це вдасться. Вона ще не настільки божевільна». Тася сказала, що теж сумнівається в цьому. Крім того, вони не могли контролювати це. Алісія Тодд могла показати їм будь-яку колекцію символів, які нічого не означали.
  
  
  Юда погодився. 'Ти права. Ми повинні зосередитись на доставці товару без пошкоджень та у відмінному стані. Це буде вашим головним завданням, люба дитина. І вам доведеться поквапитися. Як тільки вона буде відповідати стандарту, ми зв'яжемося з вашими людьми по радіо та закриємо угоду. Мій передавач покриває весь світ і я впевнений, що ви знаєте правильну процедуру».
  
  
  Тася встала. "Відведи мене до неї зараз".
  
  
  'Момент.' - Іуда знову спробував усміхнутися. Слина текла його підборіддям. Він витер її і дістав із кишені плоску металеву коробку розміром із банку сардин. На ньому було дві кнопки, червона та чорна. Юда поставив його на стіл перед собою і підняв чарівний мізинець. - Сідай, Тасю. Я ще не перестав говорити.
  
  
  Дівчина знову опустилась у крісло. Що тепер? Голова в неї паморочилося. Їй треба було трохи побути однією або принаймні подалі від Юди. Потрібно було думати, будувати плани!
  
  
  Юда постукав пальцем плоскою коробкою. «Може здатися, люба дитино, що я надто багато говорив про Черепа. Можливо, це так, але я хочу переконатися, що ви справді розумієте ситуацію, в якій перебуваєте. У тебе живий та натренований розум, і прямо зараз ти вже думаєш, як мене обдурити».
  
  
  'Новий! Я ...
  
  
  Юда благаюче підняв руку. «Не треба вигадувати брехню! Я знаю, про що ви думаєте - і не звинувачую вас. На вашому місці я вчинив би так само. Але не я на твоєму місці, а ти. Я хочу, щоб ви достеменно знали, що це за місце і що воно означає. Я не приховаю, люба дитино: я поставлю тебе в дію за допомогою жаху. Ви підкорятиметеся мені, бо боїтеся наслідків будь-якої непослуху! Тож ви повинні вміти передбачати ці наслідки – і я зараз не говорю про смерть».
  
  
  Юда знову постукав по ящику. «Ви маєте зрозуміти, що відбувається з Черепом. Він не нормальна людина, і я навіть не маю на увазі її розмір. Насправді він свого роду робот. Ходячий труп. Він був мертвий, коли я знайшов його.
  
  
  Він лежав на полиці у морзі польського містечка. Він був мертвий уже близько десяти хвилин, тож на той час, коли його оживили, вже сталося значне пошкодження мозку. Можеш піти за мною?
  
  
  Тася відчула холод із голови до ніг. Вона відчула неконтрольоване тремтіння в колінах і поставила ступні на підлогу з максимальною силою, щоб протидіяти цьому. Те, що сказав Юда, тепер здавалося правдоподібним, і вона слухала в якомусь жаху. Вона мала визнати, що коли його наміром було налякати її, йому це вдалося.
  
  
  «Не має значення, як я потрапив туди випадково. Я був там, і саме завдяки мені це величезне тіло повернуто до життя. Він мав простий серцевий напад, так що це було нескладно. Дигіталін, лікування електрошоком, масаж серця - і він прийшов до тями. Але зберегти життя цій великій дупі - інша справа. Його серце було надто маленьким для його величезного тіла. Але й цю проблему було вирішено - принаймні на даний момент. Я замовив операцію та встановив кардіостимулятор у черевну порожнину Черепа. Ви коли-небудь чули про ці геніальні речі?
  
  
  Дівчина кивнула. Її очі повернулися до коробки. 'Так, справді. Лікарі у нашій країні теж проводять цю процедуру». На що тепер із цією людиною?
  
  
  Юда своїми пальцями зробив вежу. «Отже, наш бідний Череп набитий батареями та проводами. Думаю, вони називають їх електродами. В усякому разі, у цьому випадку все працює добре. Зрештою, цьому бідолашному, звичайно, знадобляться нові батарейки». Його рот затремтів. «Можливо, я дам вам на це дозвіл, а може, й ні. Це залежить від того, яке значення для мене має Череп. Але зараз це не має значення. Це!
  
  
  Іуда підняв коробку. «Я зробив ще один крок і зробив це. Електронний гаджет дуже схожий на розподільну коробку для дистанційного керування телевізором. Ви натискаєте кнопку і вмикаєте інший передавач, не встаючи зі стільця. Це те саме - тільки я можу змусити його серце зупинитися!
  
  
  Тася знала, що він каже правду. Вигадувати таку жахливу річ було справді його справою. Юда трохи притиснув червону кнопку, не натискаючи її. «Цим я зупиняю його серце; Коли натискаю чорну кнопку знову починає битися. Звісно, ​​довго чекати не варто. Пошкодження мозку вже сталося, і для Черепа воно могло бути фатальним. Тож я дуже обережний, бо він мені все ще потрібний».
  
  
  Тасія змусила себе заговорити, щоб зруйнувати злі чари, які створював цей злий чоловічок.
  
  
  "Чому ти мені все це розповідаєш?"
  
  
  Іуда знову витер рота. - Насправді, для вашого блага. Через кумедне явище. Як тільки я натискаю цю чорну кнопку, череп просто оживає. Але якщо натиснути кілька разів поспіль стає цікаво. Тоді його серце б'ється у сто разів швидше. Це просто йде навперекій. І лють, яка потім опановує його, шукає сексуального виходу. Тоді голова смерті ненаситна. Запевняю вас, ви не підведете його, люба дитино. За допомогою цієї кнопки він може працювати протягом 24 годин, не перегоряючи! Тобі це не сподобається, Тасю! У будь-якому разі, ви ніколи цього не забудете – якщо виживете, у чому я сумніваюся. А тепер, дороге дитя, я досить ясно висловився?
  
  
  Вона не могла більше дивитися на нього, насилу вимовляючи слова: «Справді. Якщо я не підкорюся тобі чи спробую обдурити… ти віддаси мене Черепу?
  
  
  «Цілком вірно, дорога дитина. Я поміщу тебе з Черепом в одну з келій ченців і шість разів натисну на чорну кнопку. Решту я надам вашій уяві».
  
  
  Вона почала тремтіти всім тілом. Вона була люта на себе, але не могла стриматися. Вона нахилилася і схопилася за коліна зі скривленим обличчям. Юда виглядав задоволеним. Він підвівся і вийшов з-за столу. Він м'яко поплескав її по плечу. «Давай, давай… тримай себе в руках. Я впевнений, що цього не дійде. Я вважаю, що ви розумієте суть. Тепер перейдемо до англійки. Вона у Північній вежі.
  
  
  Тасія пішла за чоловіком через лабіринт звивистих кам'яних коридорів. Стіни були темними та слизькими. Були проведені електричні кабелі, де-не-де горіли слабкі лампочки. Їхні кроки здавались глухими.
  
  
  "Тут досить примітивно", - пробурмотів Юда. «І все ж таки я вже витратив на це багато грошей. Насправді забагато. Але я отримаю все це назад, якщо наша операція відбудеться. І в цьому є свої переваги – це покинутий монастир, до якого ніхто ніколи не ходить. Крім того, він знаходиться неподалік французького кордону. Я перетворив його на фортецю і почуваюся тут у повній безпеці». Здавалося, він розмовляв сам із собою, не зважаючи на дівчину, яка йшла за ним швидкими кроками.
  
  
  Іноді вони проходили камери, що виходять у коридори. Мізерні квадратні кам'яні приміщення із одним вікном нагорі. У деяких із них Таня помітила труни, які могли бути лише трунами. Цього не могло бути? Монастир пустував років сто… Тоді це, напевно, якісь скрині. За поворотом коридору вона побачила інший. Юда просто обернувся і побачив, що вона спостерігає. «Так, це труни. У ньому спали ченці, які збудували цей монастир! Неприємна ідея, правда?
  
  
  Він витер своє мокре підборіддя. «Дуже неприємно. Здавалося, вони просто не могли дочекатися і, мабуть, трохи намагалися померти. Я особисто не дуже поспішаю із цим». І він знову видав свою паскудну пародію на посмішку.
  
  
  Вони вийшли з вежі і натрапили на зубчасту стіну. Звідси будівля більше була схожа на замок, ніж на монастир. І знову Юда, здавалося, прочитав її думки.
  
  
  «Розумієте, їм довелося боронитися. Маври, мабуть, полювали за цими ченцями. Ви повинні побачити підземелля. Дуже глибокі, темні та вологі. Через них протікає підземний струмок. Але, можливо, нам не варто говорити про підземелля». Він знову посміхнувся. "Я сподіваюся, вам ніколи не доведеться їх бачити!"
  
  
  Тася, навчена прицільної стрільби, уважно озирнулася. Може стати в нагоді. На плоскому даху кожної з чотирьох веж було встановлено кулемет із командою з двох осіб у беретах. Окрім того, стіни патрулювали озброєні люди. Як, чорт забирай, вона могла вибратися звідси, або як сюди міг потрапити хтось інший?
  
  
  Сухий рів оточував стіни з усіх чотирьох боків. Тасія побачила блискучу воду в іншому місці і подумала, що то був резервуар. Щоб Юда міг залити рів, коли хотів. За ровом стояв жахливий паркан із колючого дроту. Юда впіймав її погляд і сказав: «Цей паркан вночі електризується, і дикі бики випускаються в рів. Злі звірі, ці мої бики! Але давай, дороге дитино, ми повинні приступити до роботи. Ми не повинні витрачати час даремно».
  
  
  Усередині стін була велика площа з кількома господарськими спорудами. В одному з них працювали кухарі. На площі горіло кілька великих вогнищ серед груп чоловіків. На всіх були берети та товсті дублянки. У них на грудях хрест-навхрест висіли важкі шкіряні патронташі. У кожного з чоловіків через плече було перекинуто рушницю. Дівчина зробила висновок, що в Юди величезна армія!
  
  
  Піднявся наростаючий вітер, завиваючи поривами навколо веж та зубчастих стін, піднімаючи сніг. Небо було свинцево-сірим. Юда глянув на це і засміявся. «Один із тих сумнозвісних вересневих штормів. Це красиво! Він подбає про те, щоб ви залишилися з нами».
  
  
  Тепер вони підійшли до четвертої вежі, яка виглядала краще, ніж решта трьох. «У нашої англійської гості тут найкраще житло, - сказав Іуда, - після мого, звичайно».
  
  
  Вони стояли біля підніжжя гвинтових сходів, коли пролунав крик. Високий, пронизливий, наполегливий і такий страшний, який Тася ніколи не вважала за можливе. Цей крик був сам собою страхом і жахом. Він повстав з тремтячої субстанції божевільної душі!
  
  
  Юда пробурмотів прокляття і схопився сходами. На ходу він поліз у кишеню і витяг чорну металеву скриньку. Тася кинулася за ним великими кроками. Череп! Інакше й не могло бути. Череп, звичайно ж, дістався Алісії Тодд.
  
  
  Вони підійшли до дверей, зачинених завісою. Юда ривком відкрив її. Тася стояла за ним, дивлячись через його плече. Череп височів над жінкою, ніби вона була пігмеєм. Він змусив її замовкнути, прикривши їй рота великою рукою. Рука закрила обличчя жінки, притиснувши її до вузького ліжка. Іншою рукою Череп зривав з неї одяг частинами. Це був одяг, у якому вона залишила рожеву віллу. Її сорочка тепер була розірвана, оголивши чорний бюстгальтер. Одним ривком Скулл стягнув шорти з жінки. Її тонкі ноги жалібно тремтіли, коли вона щосили намагалася вирватися з хватки гіганта. Череп зовсім не звертав уваги на їхню присутність. Тепер він смикав жінку за білі трусики. Його нігті залишили криваві сліди на її білому животі. Обличчя Черепа було спотворене екстазом від того, що ось-ось мало статися. Тася відчула нудоту в животі.
  
  
  Юда проклинав самого себе. Він не спробував увійти до кімнати, але натиснув червону кнопку на коробці.
  
  
  Череп застиг. Його масивне тіло зігнулося і стиснулося, як у людини на електричному стільці, коли в неї потрапила енергія. Він спробував обернутися до них обличчям. На півдорозі він почав падати. Це було повільно, він кивнув назад і зморщив обличчя. Він схопився своїми руками за груди та розірвав сорочку. Потім він ударився об підлогу, начебто було зрубане дерево.
  
  
  Юда почав діяти. Хоча Тасія боялася і ненавиділа його, вона могла захоплюватись його здібностями.
  
  
  Він подивився на свій наручний годинник. - «Я можу протримати його так дві-три хвилини, от і все! Візьміть цю жінку та перенесіть її через хол у наступну камеру. Залишайся з нею там, доки я не поверну Черепа до життя і не заберу його. Він не повинен побачити її. Дайте їй укол, поки вона все ще шокована. Подвійна доза! Ось… - Він простяг їй голку та капсулу. "Давай давай. Я повернуся якнайшвидше». Тася підняла англійку і забрала її. Їй довелося переступити через Черепа, що лежав поруч із нею, як зрубаний ствол дерева. Його обличчя почервоніло. Тася дуже сподівалася, що цього разу Юда не зможе повернути цю людину до життя!
  
  
  Камера була порожня, за винятком труни, яка стояла в кутку. На ньому була кришка і Тасія поклала Алісію Тодд на кришку. Жінка була непритомна і важко дихала; її обличчя було вкрите краплями поту. Мішки під очима утворювали два сірих півмісяця на її обличчі. Тася ніколи не любила цю жінку і ненавиділа кохатися з нею, але тепер їй стало її шкода. Алісія Тодд пройшла через пекло. Вона намагалася позбавитися наркотиків, що було майже нездійсненним завданням, і тепер це напад Черепа. Це звело б з розуму будь-яку жінку.
  
  
  Вона швидко наповнила шприц та вставила голку в руку жінки. Алкоголю під рукою не було, тож їй довелося ризикнути зараженням. Вона виправила жінку і залишила її на труні.
  
  
  Коли вона визирнула з-за рогу з-за дверей, Череп спіткнувся. Він помахав рукою і притулився до стіни. Юда пішов за ним із ящиком у руці. Він тихо лаяв чоловіка. Череп, похитуючись, попрямував далі коридором, очевидно, нічого не розуміючи.
  
  
  Тася пірнула назад у камеру і оглянула жінку, що лежала на труні, непритомною. У неї було сильне передчуття: Алісія Тодд не збирався переживати це найближчим часом, і, можливо, вона ніколи повністю не видужає. Що тоді? Її завданням було вбити Алісію Тодд, якщо вона не зможе знайти спосіб благополучно доставити її до Росії. Але як вона мала вбити її? Вона більше не мала зброї. Її руки? Вона глянула на них. То були тонкі руки, але досить сильні. Вона підійшла до труни, щоб добре розглянути жінку. Те, що вона побачила, було дуже схоже на труп. Руки Тасії стиснулися. Потім вона їх знову розправила. Ще немає! Ще був проблиск надії! Може, жінка все-таки не збожеволіє. Після того, як вона пройшла, вона може повністю прив'язатися до Тасії і розкрити всі свої секрети. Якби Тася була досить здатна і дочекалася слушного моменту, вона могла б перехитрити Юду! Може, може, може Раптом Тася захотіла посміхнутися. Нік Картер, американський агент, може з'явитися та звільнити її! Вона відчула, як у ній здіймається дивне тепло, чудова, заборонена вібрація. Нік прийде - вона була в цьому впевнена.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  10. третє коло.
  
  
  
  
  
  
  Час розпачу.
  
  
  Як досвідчений спеціаліст у своїй справі, N3 знав, наскільки це небезпечно і наскільки погано буде, якщо ви здаєтесь. Якби ви були паралізовані і стали байдужими, ви більше не могли набратися бойового духу, щоб долати невдачі. На даний момент йому була потрібна вся його сила волі, щоб дати відсіч. Яким би тверезим він не був, він повинен був визнати, що справи погані. Вони його ще не катували, але будуть. Йому доведеться терпіти це, принаймні поки є надія.
  
  
  Він, звичайно, міг уникнути катувань та смерті, розкривши свою особу як агент AX. Поки його не притягли б до розстрільної команди, було неможливо, щоб він зробив таке. В Іспанії більше, ніж у будь-якій іншій країні, ненавиділи діяльність іноземних агентів усередині своїх кордонів. Якщо Нік розкриє, ким він є, це викликає дуже неприємні контрзаходи. Коли Нік сидів на купі несвіжої соломи, йому спало на думку, що Хоук, ймовірно, вважав за краще б, щоб його застрелили.
  
  
  N3 перебував у в'язниці глибоко під поліцейською дільницею. Погано те, що це не було в'язницею в звичайному розумінні цього слова. Це була сира кам'яна камера без вікон та дверей. Єдиним отвором був люк у стелі.
  
  
  Він мав би ще один шанс із дверима. Він навчився відкривати майже будь-який замок, але він також міг спробувати на мить заманити одного з охоронців у свою камеру – що було б фатальним для цієї людини! Але тепер N3 почував себе безпорадним, чого з ним ніколи не траплялося. Поліція не хотіла ризикувати з павуком. Єдиний отвір у його камері був закритий залізним люком один на один метр і на чотири метри над його головою. Його побили і кинули в камеру, як мішок із картоплею. Кістки все ще хворіли, але, на щастя, він потрапив у вологу солому і нічого не зламав. Люк був залізною решіткою, що пропускає трохи зеленого світла. Не те щоб це було йому дуже корисно - всього чотири слизькі, покриті мохом стіни і кам'яна підлога, покрита брудною соломою. У ній повзали жуки, але не було щурів, і Нік міг собі це уявити, бо щури не проникнуть у таку нору!
  
  
  Він ніколи не був такий готовий здатися. Навіть Гудіні не зміг би вибратися із цього положення! Його ретельно обшукали та все забрали. Він мав тільки одяг, навіть ні сигарети чи сірники.
  
  
  Велика комаха, схожа на скорпіона, пробігла повз його ноги, і він штовхнув його в безсилій люті. Він прокляв російську дівчину і себе, і Яструба, і Гей Лорд, і Пепе, і павуків, і всіх, кого міг придумати. Прокляття не принесли йому користі, але вираз своїх почуттів трохи покращив настрій. Але він повинен був чітко розібратися в ситуації: не можна було марнувати час, і це було єдине, що він втрачав з кожною миттю все більше й більше!
  
  
  Зверху почулися кроки, і люк відчинився. Тепер у печеру проникло трохи більше світла. Ось і все, - з гіркою покірністю подумав N3 - інквізиція ось-ось з'явиться!
  
  
  Але це був лише поліцейський з їжею. Чорна голова зазирнула всередину. - Коміда, Сейлор. Сподіваюся, вам сподобається ваш бутерброд – ми зробили його спеціально для вас! Це м'ясо вбитого вчора боягузливого бика. Інший чоловік засміявся і сказав: «Скажи цьому північноамериканцю, щоб він усе з'їв. Незабаром йому дуже знадобляться його сили».
  
  
  Нік взяв сковороду, що була опущена на мотузці. Тим часом він глянув на охоронця. У нього склалося враження, що чоловік підморгнув йому. Потім люк зачинився, і кроки зникли.
  
  
  Нік дивився на сковороду у своїх руках. Підморгування? Очевидно, це був світловий ефект. Чому охоронець підморгнув йому? І все-таки він все ще був здивований, коли перевірив вміст сковороди. Чоловік говорив певним тоном - чи це було лише уявою? Може, він справді почав тут божеволіти.
  
  
  У каструлі були лише бутерброд та кухоль води. Нік допив воду – він був зневоднений – потім оглянув бутерброд, хліб та м'ясо якого були грубими та темними. Він зняв верхній шматок хліба – і ось воно!
  
  
  Золотий павук.
  
  
  Він був ще живий і повзав на шматку м'яса. Нік постукав по ньому пальцем. Він пошукав далі і знайшов там шматок паперу – цигаркового паперу. Було написано одне слово: medianoche - опівночі.
  
  
  N3 знову сів на своє смердюче солом'яне ліжко і розслабився. Був шанс вибратися з цієї клітини та знову стати самим собі господарем! Він почував себе набагато краще.
  
  
  Очікуючи, він розглядав різні мотиви, можливості та сподівання тих, хто міг бути залучений. Це міг бути Юда, який хотів його звільнити. То була б особлива іронія долі! У цьому була певна шалена логіка: Іуда хотів свої долари, а Іуда хотів його вбити. Він не отримає нічого, якщо Нік залишиться замкненим у цій в'язниці.
  
  
  Тим не менш, Нік схилявся до думки, що це не Юда - швидше він вірив в Ель Лобо, лідера меншої банди павуків. Цей старий вовк якимось чином дізнався, що з ним трапилося, і хотів, щоб він пішов - з найбільш відомих йому причин. Нік не заперечував. Через деякий час його збудження стихло, і він спокійно заснув.
  
  
  Його розбудив глухий удар ручної гранати. N3 негайно піднявся на ноги, повністю прокинувшись і готовий діяти. Нагорі було багато криків.
  
  
  Пістолет-кулемет дав черги. Розірвалася ще одна ручна граната. І ще одна. N3 був вражений. Ель Лобо – якщо це був він – не приймав напівзаходів. Вони там вели цілу війну!
  
  
  Люк з гуркотом відчинився. Обличчя в масці дивилося зверху вниз. Високий сопрано запитав: Ви сеньйор Картаір?
  
  
  Ісусе! Дівчина! Нік сказав: «До ваших послуг, сеньйорито!»
  
  
  Спустили мотузку із вузлами. «Підніміть, сеньйоре! І зробіть це дуже швидко! Ви повинні негайно вибратися з цієї клятої клітини! »
  
  
  Нік поліз канатом, як індус, у пошуках карми. Дівчина несла два автомати та кинула один Ніку. 'Йдемо! Пронто, швидко, але не стріляй більше, ніж це необхідно!
  
  
  Нік пішов за нею по кам'яних коридорах. Вона помчала попереду, як маленький привид, у просторих вельветових штанах і чорній шкіряній ветровке. Вона заправила штанини в американські солдатські чоботи і кинулася вперед, начебто на ній були сабо. Коли вони повернули за ріг, Нік мало не спіткнувся об трупи двох гвардійців. Дівчина плюнула на підлогу і сказала: «Ублюдки!»
  
  
  Нагорі знову пролунав тріск автомата; ручна граната вибухнула в замкнутому просторі, і Нік не міг не думати про Віллу Гей. Ці павуки теж розуміли свою справу!
  
  
  Тепер вони підійшли до сходів з широкими сходами, які вели до цієї поліцейської дільниці. Вище було зведено залізні грати. Дівчина ривком повернулася до Ніка. «Тепер ми маємо діяти швидко та дуже обережно! Нас було лише десять людей, і кілька людей загинули. Guardia чекає на підкріплення, звичайно.
  
  
  Ми повинні поспішати!
  
  
  Вони пірнули під ґрати і побігли коридором в інший широкий коридор, що тягнувся вздовж усього будинку. Коридор був сповнений диму і пахло кордитом. З-за столу почувся стогін.
  
  
  Дівчина вказала ліворуч. «Аделате! Через задні двері. Там чекає вантажівка – швидко!
  
  
  Нік побіг далі. Підійшовши до задніх дверей, він почув крик дівчини: Карлос! Мендоза! Рафаель! Пронто, швидко – сюди! Я вас прикриваю!
  
  
  Нік зупинився і озирнувся. Він побачив трьох міцних хлопців, теж у масках, що йшли до нього коридором. Дівчина залишилася за ними та повільно повернулася до нього.
  
  
  Один із чоловіків схопив Ніка за руку. «Тонто – дурень! Біжи. Тут небезпечно! Біжи!
  
  
  Нік вивернувся із рук чоловіка. З-за рогу вийшли три гвардійці. Нік навів автомат і дав чергу. Один із офіцерів упав. Його знову схопили за руку. «Ми робимо це не для розваг, сеньйоре! Ради бога, пішли зі мною!
  
  
  Коли вони вивели його через двері, Нік все ще озирнувся на дівчину. Вона впала на одне коліно і стріляла короткими чергами досвідченого стрільця. Інші дві Guardias похитнулися і впали. Дівчина зупинилася для останньої черги, потім схопилася і, як заєць, побігла до задніх дверей. Ніка вивели у двір, вимощений каменем. Яка хоробра дівчина! Цілком підготовлений воїн і небезпечна, як отруйна змія! Йому було цікаво, хто вона така.
  
  
  Він біг камінням, слизьким від мокрого снігу. У непроглядній темряві виднілися лише прикриті ліхтарі старої вантажівки. На подвір'ї віяв вітер, і було дуже холодно.
  
  
  N3 підняли сильними руками та затягли до машини. Декілька чоловіків перекотилися через нього, бурчачи. Дівчина стрибнула останньою. Вона наказово крикнула водієві: «Ідіть - і швидше! На Арбалетну вулицю! І ведіть обережно, hombre. Якщо ми щось ударимося, все готово! '
  
  
  Вантажівка вилетіла з двору в провулок. Нік ніколи не забуде цієї поїздки. Водій був або найумілішим з тих, хто колись тримав кермо, або мав заступництво всіх святих у календарі. Шини скиглили від мук, які вони виносили. Якось вони пошкрябали кузовом стіну. Кожен поворот відбувався на двох колесах - іноді це здавалося навіть меншим - і Нік майже почав шкодувати, що не залишився у своїй безпечній і тихій в'язниці.
  
  
  На нього ніхто не звертав уваги. Він сидів на підлозі, втиснувшись у куток, і від нього виходив затхлий запах поту та крові, дешевого бренді та тютюну. З кожним ударом пістолет-кулемет бив йому в ребра. Дівчина заговорила. Ніка знову вразило благоговіння перед її кошлатою зграєю. Вона була босом, у цьому не було жодних сумнівів.
  
  
  "Скільки ми втратили?" Тепер, коли вона говорила відносно спокійно, її голос уже не був таким високим та пронизливим. «Це був навіть приємний звук, – подумав Нік.
  
  
  Один із чоловіків відповів. "Трьох, сеньйорита, всі мертві".
  
  
  'Ви впевнені, що це так?'
  
  
  Інша людина, мабуть, заступник, відповів: «Я впевнений, Кармена Міа. Двох було вбито миттєво, а Рікардо отримав вогнепальне поранення в живіт. Він би довго вмирав, тож я перерізав йому горло».
  
  
  Деякий час у вантажівці, що дико розгойдувалась, було тихо. Тоді дівчина сказала: «Бієн, ми не могли залишити його цим ублюдкам! Так що нас залишилося сім, сі? Могло бути й гірше. Ви впоралися чудово. Ель Лобо буде задоволений.
  
  
  Нарешті вантажівка зупинилася біля Жирони. Ніка відвели до невисокого кам'яного будинку в барері. Там було темно. Чоловіки та дівчина перешіптувалися, і ніхто не курив. Небо звисало над ними, як парасолька, а темряву порушували світлі плями снігу. Вітер простягнув Ніку свої крижані пальці.
  
  
  Вони спустилися сходами до підвалу, освітленого димними смолоскипами на стіні. На кількох бочках був накритий стіл із дощок, а довкола нього стояли старі стільці. Бочки, скрині та повні мішки були складені в одному кутку. «Це було б чимось для Пабло, – подумав Нік, – справжнім лігвом контрабандистів!»
  
  
  Хтось поставив перед ним стілець і простяг йому бурдюк. Він знав цей трюк з давніх-давен і вправно направив червоний струмок собі в рот. Це був чудовий канаріо.
  
  
  Інші теж роздавали хутра. Чоловіки розійшлися по лавах, уздовж стін стояли мішки із соломою, і зайнялися своїми справами. Тим не менш, N3 ясно усвідомлював, що їхні очі були прикуті до нього та дівчини. Бандити насторожилися! Підготовлений до всіх подій. Дівчину добре слухали та добре охороняли.
  
  
  Вони сіли один навпроти одного за грубий стіл. Вона зняла берет і розпустила короткі каштанові кучері. У ньому яскраво відбивалося світло. Вона провела по ньому пальцями, коричневими та брудними, але граціозними у її рухах. Її очі відкрито дивилися на нього через дірки у масці доміно.
  
  
  Коли вона зняла маску, Нік Картер на мить затримав подих. Це була лише дитина! Мила з оливковою шкірою і овальним обличчям. Струнка, як хлопчик, з якими жіночними формами вона мала, приховані в надто вільному чоловічому одязі, який вона носила. Вона також зняла важку шкіряну ветровку, і він виявив дві чудові опуклості на її блузці. Досі справжня дитина. Перш ніж він це зрозумів, він кинув: Скільки тобі років?
  
  
  Сірі очі охололи. Вона вперлася підборіддям у брудну руку і несхвально подивилася на нього. «Це не має до вас жодного стосунку, сеньйоре! Але я вважаю, ви нічого не можете з цим поробити. Це відомий факт, що північноамериканці не знають манер. Мені сімнадцять.'
  
  
  "Це правда?" Нік спробував відкрити шлюзи своєї чарівності. Він був стомлений, брудний і неголений. Він би хвилювався і на кінці мотузки. Але він відчайдушно потребував цієї дівчини та її чоловіків, і він не хотів ставати не з тієї ноги. Він усміхнувся їй тією ж усмішкою, яка була надто сильною для багатьох жінок у світі. «Мені дуже шкода, – додав він. «Я не хотів бути цікавим. Думаю, я все ще трохи заплутався. Ви та ваші люди проробили неймовірну роботу!
  
  
  Вона не виглядала враженою. «Nada – я тільки як Ель Лобо каже мені. Він старий дурень у багатьох речах, але, можливо, цього разу він мав рацію. Ми допомогли вам, сеньйоре. Тепер ви маєте допомогти нам». Нік помітив, що розмови навколо затихли. Усі чоловіки слухали. Він також зауважив, що його ще не вважали членом клубу, хоча його врятували та схопили під носом поліція. Він був тим, кого ви назвали б умовно-достроковим звільненням. Все це починало бути схожим на комерційну угоду! Що ж, сперечатися не було з чим.
  
  
  Приймаючи безтурботне ставлення, яке не зовсім відповідає його почуттю, він узяв хутро з вином і наповнив свій рот. Була пачка цигарок Торо на столі, одну з яких він запалив від запаленої свічки та закашляв від їдкого тютюн. Потім він сперся на дошки і нахилився вперед до дівчини. «Ви щойно врятували мене, напевно тому, що ви думаєте, що це такий кумедний вид спорту, сеньйорита! Так що якщо ви тільки сказали мені, що у вас в голові, я був би дуже вдячний.
  
  
  Сірі очі уважно вивчали його. Ще вона запалила Торо. Їй не довелося кашляти. Дим клубочився з гарного вузького носа. N3 згадала, як вона стала на коліна, щоб застрелити двох гвардійців. Сімнадцять років – доброго ранку! Вона була стара як світ!
  
  
  «Ви маєте рацію, сеньйоре Картаер. Ми не маємо часу, щоб його втрачати. Ми залишаємо цей будинок протягом години і прямуємо в гори, де на нас чекає Ель Лобо – дуже чекає! Але є ще багато речей, які вам потрібно дізнатися насамперед».
  
  
  Нік усміхнувся. 'Я слухаю.' Він зауважив, що розмови довкола них відновилися. Bandidos не виявляли жодного подальшого інтересу до нього.
  
  
  Червоний рот дівчини скривився в глузливій посмішці. «Кажуть, сеньйоре, що ви агент із Північної Америки! Так каже Ель Лобо. Також стверджується, що ви найкращий агент – що ви дуже розумні! Що ти теж убивця. Розумієте, це все, що каже Ель Лобо. Чи бачите, я не зобов'язана з цим погоджуватися. Якщо ти такий розумний, як ти потрапив до в'язниці? Чому нам довелося заплатити трьома хорошими людьми, щоб звільнити вас?
  
  
  Нік відчув, що червоніє. Ця грізна дівчина! Вона справді розлютила його! Потім він посміхнувся. Звісно, треба було визнати, що вона перемогла!
  
  
  «Це був прикрий збіг», - сказав він. «Мене підставила жінка. Якщо я знайду її знову, я про неї подбаю!
  
  
  "Ви - дурень, щоб довіряти жінці, сеньйоре!" - Вона дивилася прямо на нього своїми старими очима. «Але це вже не має значення. Ми розшукали цю жінку – ми знайшли де знаходяться, англійка та російська жінка. Людина на ім'я Юда тримає їх у своїх руках».
  
  
  Нік сів прямо. Отже, Юда впіймав Тасію? 'Правда?'
  
  
  «У старому монастирі неподалік села Пратс де Молло. Вона розташована на Коль-де-Арас – перевал, який добре відомий нашим людям. Він іде у Францію”.
  
  
  N3 задумливо кивнув і затягнув цигарку. Значить, Пепе не збрехав. Це були назви, які він теж сказав у своєму страху.
  
  
  "Я чув про це", - сказав він дівчині. - Цей Ель Лобо – він зараз там? Він бореться з Юдою?
  
  
  «Ще ні, сеньйоре. Він чекає, коли ви туди дістанетеся. Ми вже кілька тижнів спостерігаємо за цією людиною Юдою. За монастирем шпигуни. Він не помітив. Він думає, що він у безпеці, і це на краще. Має багато людей, а нас мало. Він має кулемети - справжні, а не легкі, як у нас. Він також має загородження з колючого дроту, через яке проходить електричний струм! А ще там сухий рів, в якому він дозволяє ночам тинятися диким бикам! Тепер ви розумієте деякі проблеми, сеньйоре?
  
  
  N3 сказав, що справді зрозумів проблеми. Він був трохи вражений. Щоб вигнати Юду з його зручного лігва, знадобилося багато праці. Але іншого виходу не було, це треба було зробити.
  
  
  Він зробив упевнене обличчя. "Як Ель Лобо дізнався про мене?"
  
  
  - Від леді Нортеамерикано – сеньйори Лорд? Сі – так її звали – сеньйора Лорд.
  
  
  Веселий Господь! Нік на мить згадав про прекрасне тіло, що тепер розкладається в могилі.
  
  
  Він не мав абсолютної пам'яті, але він пам'ятав у всіх деталях розмову, яка в нього була з Гей на її віллі тієї ночі. Це обговорювалося Ель Лобо. Вона працювала у тісній співпраці з цим шахраєм.
  
  
  Він глянув просто на дівчину. «Чи зустрічалися колись сеньйора Лорд та Ель Лобо? Говорили один з одним?
  
  
  Вона здавалася здивованою. Вона ворухнула стрункими плечима в тонкій блузці. 'Абсолютно! Дуже часто! Сама я там не раз бувала. Ми, справжні павуки, були змушені дозволити деяким із цих німецьких собак піти - ви ж розумієте, ми не могли вбити їх усіх, правда? Тоді вони почнуть думати, що в цьому є щось підозріле. Але Ель Лобо розповів цій вашій дамі про німців, яких ми пропустили - тоді, можливо, їх потім заарештують чи вб'ють.
  
  
  Нік помовчав і закурив ще одну цигарку. Все це мало сенс. Шматочки пазла підходять один до одного. Можливо, Гей Лорд зрештою не брехала - може, вона справді збиралася зіграти у відкриту гру з AX, але Юда був швидше! Тепер міняти не було чого. Але що мало значення, то це те, що Ель Лобо розшукав двох жінок для Гея, а тепер знайшов їх для Ніка! Все, що йому потрібно було зробити зараз, це дати Ель Лобо належну компенсацію, і тоді він зможе завершити справу.
  
  
  Він прямо запитав її: «Чого Ель Лобо чекає натомість того, що він зробив для мене?»
  
  
  У підвалі було жарко і душно, і дівчина розстебнула два верхні гудзики своєї блузки. Тепер вона грала зі срібним розп'яттям, що висіло в блідій ямці між її юними грудьми. На мить її відповідь була просто у чоловіка.
  
  
  «Ель Лобо багато зробив для тебе – і для сеньйори, яка померла. Тепер він хоче назавжди покінчити з цією людиною Юдою - щоб покласти край битві між двома групами павуків. Вони повинні возз'єднатися, і це може статися лише після смерті Юди. Ель Лобо каже, що зараз саме час. Ми оточили Юду в монастирі, і він ще не помітив. У нього багато справ, і він стає трохи недбалим – це якось пов'язано з англійкою і тією російською, яких ми не розуміємо. Але це нам байдуже. Ель Лобо каже, що ми маємо залишити це вам. Ми хочемо лише знищити Юду. Ви допоможете нам, Ель Лобо каже, що за вами стоїть вся влада США. Це правда?
  
  
  N3 серйозно кивнув. - 'Це правда.'
  
  
  Смарт-старий вовк. Він хотів звести рахунки з Юдою раз і назавжди, а тепер чинив тиск! Він допоміг Гей, і тепер у США були йому в боргу. Може, так і було. І він, Картер, мав віддати цей обов'язок!
  
  
  N3 відкинувся назад і закурив ще одну жахливу сигарету. Він відчув більше полегшення та задоволення, ніж це було протягом довгого часу. І чому б ні? Він і Ель Лобо хотіли одного і того ж - прикінчити Юду. Нік також хотів англійку та Тасію, якщо він міг змусити її дезертувати, але старому вовку було однаково. El Lobo здавався йому розумною, зручною і досить простою людиною, націленою на повернення до свого старого бізнесу: збір нацистських грошей для різання нацистських ковток. Непогано для звичайного контрабандиста та бандита. «Це була амбіція, - подумав N3, подумки сміючись, - зрештою, вона не здається такою вже божевільною. Похвально, враховуючи мораль El Lobo та політичні забобони.
  
  
  Дівчина сказала: «Сеньйора Лорд часто говорила про вас, сеньйоре Картаір. Ель Лобо покладає великі надії - він думає, що ви зможете знайти спосіб обійти колючий дріт, бугаїв та кулемети! Сеньйора сказала, що ви дуже розумні і дуже сміливі. Але вона була закохана в тебе, чи не так?
  
  
  Нік спокійно посміхнувся їй. Si. Але це не ти, і ти не така впевнена, як Ель Лобо, чи не так? Чомусь тепер почервоніла саме вона. Він уперше помітив у ній сором'язливість. Рум'янець поширився до початку вигину її грудей, що все ще дозрівають. Але вона дала пряму відповідь, не моргнувши оком.
  
  
  «Я не знаю, сеньйоре Картаер. Мені не так легко довіряти. Але, можливо, я довіряю інстинктам Ель Лобо. Багато в чому він старий дурень, але не в цьому. Я уважно стежитиму за вами, сеньйоре!
  
  
  Нік похмуро посміхнувся. Для N3, який мав найвище звання KILLMASTER, це був новий досвід - потрапити на випробувальний термін до 17-річної дівчини. Потім він згадав, як вона поводилася з автоматом, і його роздратування зникло. У деяких людей хороші якості виявляються дуже швидко!
  
  
  Він встав. 'Гарний. Ходімо. Мені потрібно повернутися на свою віллу на узбережжі, щоби щось отримати. Це буде недовго – може, година. І мені потрібно зателефонувати до Барселони – це дуже важливо. Звісно, це має бути телефон, який не прослуховується».
  
  
  Дівчина глянула на сталевий годинник на своєму тонкому зап'ясті. «Погода тут погана – а в горах буде ще гірша. Зараз половина третьої, і темно приблизно до сьомої години. Ми можемо це зробити, але тоді нам більше не доведеться чекати! Ми, мабуть, сховатися в горах, поки не розвиднілося. Але телефон – хіба у вас на віллі його немає?
  
  
  І якби був один, я б не використав його ще. Я не наважився б довіряти. Але у вас є ... «Це було з деяким небажанням, але вона сказала:» Тоді ми піклуватимемося про нього. Захищений телефон є дорогоцінною річчю для нас, сеньйоре! І чотири мої люди збираються з вами на віллу, ви розумієте?
  
  
  Нік зрозумів. Вона ще не довіряла йому.
  
  
  Коли вони збиралися покинути підвал, він запитав її про щось, що на якийсь час спантеличило його. Він спробував пом'якшити питання з посмішкою. - Ви вже двічі назвали Ель Лобо старим дурнем, сеньйорита. Я не думаю, що інші будуть задоволені. Що дає вам право на це? '
  
  
  Темно-сірі очі дивилися яскраво і розплющились йому. Вперше йому здалося, що він виявив щось, що могло вказувати на те, що вона цікавилася ним. Ця дівчина мала самовладання! На мить йому на думку спала дика ідея, але він тут же її відкинув. Їй було лише сімнадцять, ще дитина! Дівчина раптом яскраво посміхнулася йому. Її сміх надав похмурому підвалу сріблястого відтінку.
  
  
  "У мене є повне право", - сказала вона. «Мене звуть Кармена Сантос, і Ель Лобо також звуть Сантос – він мій дідусь! І я називаю його старим дурнем, якщо мені хочеться. Бо це все. Він все ще воює на Громадянській війні. Він вірить, що республіка якось повернеться. Тридцять років він переховувався від людей Франка. Завжди бігаючи, туди й назад через французький кордон. Так жила моя мама – і так живу я!
  
  
  Мені це не подобається, сеньйоре. Тому я називаю його старим дурнем. Але я люблю його і підкоряюся йому - і ви теж, сеньйоре. А тепер займемося вбивством Юди».
  
  
  Вона прослизнула повз Ніка. Він уперше побачив, що під грубим чоловічим одягом ховається зовсім молоде жіноче тіло. Йому спала на думку ще одна думка. «Як ти дізналася, де я, Кармене? Поліція швидко кинула мене до в'язниці».
  
  
  Її посмішка була загадковою. «Це було дуже легко, сеньйоре. У нас у поліції багато павуків. Один із них допоміг вас заарештувати – це був той, хто образив вас. Розумієте, він має бути дуже обережним. Він знайшов павука в пляшці і одразу попередив нас. Тоді я довідалася, що мені треба зробити, і зробила це». N3 побачив, як струнка постать піднімається перед ним сходами. Він старіє? Дошкільнята з автоматами! Уперед!
  
  
  
  
  
  
  11. ЕЛЬ-ЛОБО
  
  
  
  
  На Коль-де-Арас весь день вирувала буря. Випав добрий шар снігу, але з настанням ночі він заспокоївся і повітря очистилося. Останні залишки місячного світла зникнуть, коли знову почнуться осінні дощі, але тепер місячне світло становило небезпеку, про яку вони не думали. Вони частково подолали снігову ношу: Ель Лобо послав кількох людей у село, щоб вони принесли простирадла та зробили з них снігові костюми для чоловіків. Тепер старий і Нік, кожен у простирадлі, лежали на холодному снігу і дивилися на монастир.
  
  
  Нік дійшов висновку, що це буде важка робота.
  
  
  "Вони дуже впевнені в собі", - сказав старий поряд з ним. «Вони не розуміють, що ми тут, ублюдки! Це велика перевага для вас, сеньйоре, сі?
  
  
  Нік кивнув і направив окуляри нічного бачення на монастир. Десь у вежах світило світло, і раз у раз прожектор пробігав зубчастими стінами. Йому довелося визнати, що на їхньому боці, здавалося, був елемент несподіванки, але він не був надто оптимістичний. Було б дуже цікаво.
  
  
  Ель-Лобо був худим і його шкіра нагадувала шкіру старого сідла. Зі своїми мокрими вусами він виглядав як лютий морж. Загалом його зовнішній вигляд відображав саме те, ким він був: революціонером із нагородою за голову, який став бандитом та контрабандистом. Протягом тридцяти років він бив солдатів та поліцію Франка. Нік не зовсім довіряв старому і не дуже любив його. Він був подібний до корявого старого дуба, який відмовлявся вмирати.
  
  
  Він і Ель-Лобо провели більшу частину дня, плануючи у старій римській вежі, поза увагою монастиря. Пророблено кожну деталь. Як і очікував Нік, йому доведеться сформувати командос із однієї людини. Наче троянський кінь. Старий шахрай не приховував цього: він не ризикував би людьми, якби дорога не була б трохи розчищена. І це була робота Ніка: увірватися до монастиря і струсити все довкола. Вивести диких бугаїв із бою, якщо можна. У будь-якому випадку зробити коротке замикання та відключити струм у шлагбаумі. Відкрити всі двері, до яких міг би дістатися. Вивести з бою якнайбільше кулеметів.
  
  
  Тепер Ель Лобо сказав: Думаю, ми закінчили, сеньйоре.
  
  
  Тепер все, що нам потрібно зробити, це дочекатися, коли небо знову проясниться. А потім ти підеш, сі?
  
  
  N3 знову кивнув головою. «Тоді я піду, сі. Я думаю, що тобі варто піти за людьми. Вітер посилюється, і незабаром знову піде сніг. Тоді я піду на це! '
  
  
  Коли старий повз геть снігом, Нік перевірив свою зброю. Він мав цілий арсенал з ним. На додаток до Luger та стилету, він тепер мав дивну, короткоствольну гвинтівку. Саме цю гвинтівку, яку він назвав Барселоною літак AX, поряд з деякою кількістю дуже спеціальних патронів, скинув на парашуті на полі поблизу Герона. Павук кур'єр приніс йому того ж дня. Там було повідомлення з офісу в Барселоні: CONTACT HAWK ТЕРМІНОВО. Нік лежав у снігу, похмуро сміючись. Те, що він робив в даний час є більш важливим, ніж контакти з його босом. Хоук був стурбований. Тоді він просто мав продовжувати діяти. Дія закінчиться сьогодні ввечері незалежно від результату.
  
  
  Він також мав із собою шість ручних гранат. Він почорнив обличчя і був одягнений у товсту вовняну шапку. На ньому були два одягнені один на одного светри, товсті вельветові штани, короткі шкарпетки і короткі військові черевики, яких Ель Лобо мав невичерпний запас.
  
  
  На той час, коли Ель Лобо повернувся з чотирма своїми людьми, вітер посилився, і сніг сліпуче закружляв навколо них. Ще більше пластівців упало з низько висять хмар. Пройде небагато часу, перш ніж все небо закриється, і тоді вони матимуть змогу піти. У всіх на лівому плечі були пов'язані білі хустки, щоб упізнати один одного в майбутній сутичці. «Важлива обережність, – подумав Нік. Більшість чоловіків носили берети, схожі на браво Юди, і їхній одяг був дуже схожим. Після того, як почалася б битва, стало б важко відрізнити друга від ворога.
  
  
  Світло місяця і зірок зникло на всю ніч, і вони поповзли крізь густий сніг до затопленої перешкоди. Вони насилу просувалися крізь зарості сосен і пробкових дубів і через вузькі яри, де сніг лежав високо. Нарешті вони підійшли до кінця яру за десять футів від бар'єру. Тут вони відпочили та оцінили ситуацію. Ніхто не відкривав рота, і всі вони натягли простирадла на обличчя.
  
  
  Поки що все йшло за планом. Нік визирнув з-під простирадла на монастир. Нічого не вказувало стан тривоги. Він чув крики та співи чоловіків. Вино переходило з рук до рук. Жовті відблиски висвітлювали неприємну нічну атмосферу. Погляд N3 зупинився на найвищій із чотирьох веж - у той день він визначив, що це найбільш підходяще місце для двох жінок, які можуть бути замкнені. Звичайно, він не був певен. Юда міг би кинути Тасію в темницю - якби він не переманив її на свій бік зараз! Нік подумав, що з Алісією Тодд добре поводяться. Ви можете довірити Іуді дбайливо поводитися з такими важливими товарами. Ель Лобо щось пробурмотів. Це звучало нетерпляче. Нік глибоко зітхнув. «Добре, homes! Ми йдемо! Будь обережний!' Їм не потрібне було це попередження. Всі вони чудово знали про кулемети на вежах. Один неправильний рух, найменший помітний шум – і вони загинули.
  
  
  Але тепер один із диких чорних бугаїв унюхав їх і обнюхав внутрішню огорожу, побудовану для захисту від електричного струму. Звір підозріло принюхався і пошкрябав сніг переднім копитом. Вони сказали Ніку, що таких бугаїв було шестеро. Чорні бики з Андалусії.
  
  
  Чотирьох чоловіків, які прийшли з Ель Лобо, вже поповзли вперед. Нік дуже м'яко сказав: "Стійте!"
  
  
  Старий нетерпляче обернувся. 'Що це?'
  
  
  Нік прошепотів: «Бик – він знає, що ми тут, і не хоче йти. Ми повинні позбутися його. Момент!
  
  
  Він зарядив рушницю важкою стрілою. У стрілі було достатньо наркотику, щоб приспати слона. Бик все ще нюхав, бив копитом і обнюхував внутрішню огорожу, прямо там, де збирався увійти Нік.
  
  
  «Тобі треба йти, брате», - пробурмотів Нік. Він сказав чоловікам: "Нахилиться, amigos!" Він обережно прицілився до чорної маси тварини і натиснув на курок. Флоп! Звір на мить настав на сніг, потім повільно опустився. Шестеро чоловіків лежали мовчки, чекаючи на відповідь. Нічого такого. Через хвилину Нік м'яко скомандував: Марш! Швидко та тихо! Прощавай, Джефе!
  
  
  Рука, що схопила його на мить, була груба, як наждачний папір. "Йди з Богом", - сказав Ель Лобо.
  
  
  Вони відпрацьовували цей трюк цілий день, використовуючи ковдру, щоб кидати Ніка. Тепер це було серйозно! "У тебе є тільки один шанс", - подумав Нік, наближаючись до чотирьох чоловіків, які чекають його на барикаді. Насправді, це була ідея Кармени. Затоплений бар'єр був першою і, мабуть, найбільшою проблемою. Вони могли викликати коротке замикання, але тоді спрацює сигналізація.
  
  
  Землю тепер було заморожено. Ще був сніг. Копання тунелю вимагатиме часу і буде чути. Пройти під шлагбаумом та пробити його було неможливо. Але як проникнути? Навіть Нік на мить запустив руки у своє волосся.
  
  
  Тоді Кармена запропонувала; «Чому б нам не кинути його? Чотири з цих сильних чоловіків повинні вміти це зробити, чи не так? Цей бар'єр менше двох з половиною метрів заввишки!
  
  
  Вони поставили два стовпи і натягли між ними мотузку на цій висоті. Четверо чоловіків, усі міцні горяни з величезною м'язовою силою, знову і знову кидали Ніка через мотузку. І ось прийшло випробування!
  
  
  Вони не промовили ні слова. Усі знали, що треба робити. Нік лежав у снігу, притискаючи гвинтівку до грудей. Опинившись у повітрі, йому довелося звернутися калачиком у вигляді масивної кулі і спуститися вниз, як стрибун з жердиною.
  
  
  Один чоловік на кожну кісточку та по одному на кожне зап'ястя. Нік напружився, коли вони розгойдували його туди-сюди, щоб розвинути велику початкову швидкість. Один два три чотири п'ять! Вони кинули його високо в повітря та через паркан!
  
  
  Він ширяв над смертоносним бар'єром із зазором за кілька футів, він згорнувся і побачив порочні, електрично заряджені шипи під ним протягом частки секунди. Потім він почав падати, і, нарешті, приземлився з м'яким ударом у сніг, який пом'якшив його падіння, як подушка. Через хвилину, використовуючи пару кусачок, він проліз через внутрішній паркан. Він лежав як мертвий ще з каптуром на голові. Він збирався подивитися, коли почув, що підходить бик.
  
  
  Тварина почула тихий звук і тепер відчула запах Ніка, який лежав завмерлим. Він чув, що бик не вдарив би вас головою, якби ви були повністю нерухомі. Він просто сподівався, що цей бик також це знає. Тепле тваринне повітря досягло його носа. Бик зупинився прямо перед ним, пирхнув і трохи почухав. Він не був упевнений, що це за дивна істота, що лежить у снігу. Від нього виходив ворожий запах, але він не рухався. Може, він уже був мертвий...
  
  
  Бик штовхнув Ніка залізними наконечниками на рогах. Ніку потрібно все його самовладання, щоб залишатися на місці. Він був безпорадний! Якщо бик мав намір наколоти його на роги, він міг би це зробити до того, як Нік скористається рушницею.
  
  
  Ракета піднялася білою квіткою у темне небо. Горів прожектор. Охоронці на вежах щось помітили – чи це було звичною справою. Нік спітнів на холодному повітрі. Бик чи автомат – що б це було? Чи побачать вартові нерухоме тіло оглушеного бика? Наче пройшла година ...
  
  
  Ракета відвернула бика. Він пішов далі. Спалах ракети згас і прожектор теж був вимкнений. Нік перевів дух. Він почав повзти снігом, намагаючись сховати зачорнене обличчя під білим капюшоном. Він достеменно знав, куди йде. Ель Лобо наказав своїм людям спостерігати за монастирем протягом кількох днів, і їхня інформація була вичерпною та точною. Неподалік протікав дикий гірський струмок, який міг забезпечувати водою рів. Вона протікала через підвал монастиря і далі сягала головного відгалуження. На даний момент рів був сухим, перекритий шлюзом, щоб бики могли бродити там.
  
  
  Нік підійшов до підніжжя монастирської стіни і відчув себе у більшій безпеці. Він поповз уздовж стіни, поки не дістався аркового проходу. Тут рів круто йшов у темну прірву. Нік зісковзнув по снігу і поповз у непроглядну темряву. Стіни стали ближче одна до одної. Він вторгся до монастиря!
  
  
  Він виліз із зимового комбінезону, який сковував його рухи, і поповз на ліктях і колінах, гвинтівка застрягла між його передпліччям та грудьми. Прохід був дуже вузьким та глибоким. Якщо вода протікає через це, вона має йти з величезною силою!
  
  
  Далеко попереду він побачив слабкий палаючий смолоскип. Він мерехтів і хлюпався у протязі тунелю. Підійшовши ближче, Нік побачив, що це був смоляний смолоскип, як раніше, і що він звисав з пошарпаного кам'яного муру з іржавим залізним кільцем. Він сяяв на зношених щаблях, що ведуть до русла струмка. На мить N3 подумав про жахливі сцени, які, мабуть, висвітлювали такі смолоскипи в минулому. Скільки трупів було тоді викинуто в швидкий потік? Щось його вразило: завжди добре мати запасний вихід, куди можна було б відступити!
  
  
  Він піднявся сходами і опинився на довгому майданчику з плоского каміння. В кінці був сходовий проліт вгору і вниз. Якийсь час він стояв, дивлячись униз гвинтовими сходами, від яких піднімалося сухе, затхле повітря. Ось де будуть підземелля.
  
  
  N3 перевірив свою зброю. Він уже мав «люгер» за поясом і стилет у чохлі на руці. Ручні гранати потрапили в кишені його штанів, а дротик був заряджений у рушницю. Він швидко піднявся сходами. Він рухався нечутно, як привид. Його білі зуби блищали на його обличчі, і всі його натреновані м'язи та нерви були готові до майбутньої роботи. Він вийшов наприкінці сходів у коридор. У той же час він почув тихі кроки і зник у тіні. Через кілька хвилин він побачив Тасію, що наближається. Вона несла смолоскип і у примарному світлі виглядала блідою і напруженою. Схоже, її руде волосся горіло. Вона пройшла повз нього в панчохах; нейлон зашипів на кам'яній підлозі.
  
  
  Нік уже збирався піти за нею, коли почув наближення іншого – очевидно, хтось переслідував дівчину. Він знову залишився у тіні. Це була справжня хода!
  
  
  Тепер пройшов Череп, шкутильгаючи. Він тягнув свої ноги по камінню і тихенько перевалювався з ноги на ногу. Він мав ліхтарик, яким він час від часу клацав, але Нік міг ясно бачити його у відбитому світлі смолоскипа.
  
  
  Коли вони проходили, колосальна тінь Черепа натикалася на стіни. Його плоска голова горили не потрапляла в коло світла, але Нік міг сказати, що на чоловікові був светр без коміра, що робило його ще масивнішим, і що на його голеній голові була брудна бавовняна шапка. Чоловік намагався йти безшумно, і його ноги човгали.
  
  
  Нік дозволив їм взяти на себе невелику ініціативу і потім пустився в погоню. Він дозволив собі керуватися миготливим ліхтарем Черепа. Коли вони наблизилися до кута, він побачив, що світло повернуло праворуч. Нік навшпиньки підійшов до кута і озирнувся. Трохи далі коридором з кімнати виходило слабке світло. Дверний отвір був прихований за фіранкою. Нік якраз встиг побачити, як Череп розсунув фіранку і стрибнув усередину. За мить російська дівчина видала гучний пронизливий крик, який перейшов у шиплячий звук. N3 побіг до них.
  
  
  Дротик був у нього напоготові, коли він зірвав фіранку зі стрижня. Маленька лампочка висвітлила сцену перед ним. Це була радіорубка, стіни якої були приховані за шафами з панелями перемикачів та приладами. Він щойно проник у серце твердині Юди!
  
  
  Череп стояв спиною до Ніка. Він тримав у своїй величезній хватці Тасію, безпорадну, як ляльку, однією рукою придушуючи її крики. Вона марно махала ногами в панчохах. Нік побачив за цією рукою невеликий шматочок обличчя – він ніколи не бачив жаху, написаного так ясно на людському обличчі!
  
  
  N3 вистрілив стрілою у спину Черепа. Це була мета, за якою він не міг схибити. Велетень відпустив дівчину і ривком повернувся до Ніка. Хижі ікла загрозливо блиснули на агента АХ. З тією ж дозою наркотиків, яку негайно вбила бика, йому вдалося зробити ще три кроки до Ніка. Його великі руки обвилися навколо шиї Ніка.
  
  
  Череп з глухим стукотом ударився об підлогу. Одна з його рук все ще стискала черевик Ніка, потім він упав нерухомо. Нік переступив через монстра, що впав, до дівчини. Вона лежала перед центральною панеллю управління. З динаміка пролунав тихий металевий голос – російський голос! Нік прислухався.
  
  
  «Говоріть MGB 5 – говоріть MGB 5. Це Avanpost 9 – Avanpost 9 – я повинен підтвердити ваше замовлення. MGB 5 – поговоримо з вами! '
  
  
  Нік похмуро посміхнувся. Він нахилився над дівчиною, що лежала на підлозі, і клацнув вимикачем. Російський голос було вимкнено. Нік підняв дівчину і обережно похитав її з боку на бік. Потім, не так ніжно, він кілька разів поплескав її по щоці. Вона моргнула, і зелені очі дивилися на нього з новим жахом. Вона відкрила свій широкий червоний рота, щоб закричати. Нік поклав на нього руку - вона забула, як він виглядає із чорним обличчям.
  
  
  "Я Нік! Нік Картер! Він знову вразив її. «Тепер ти маєш перестати втрачати свідомість, люба! Нам треба розпочати. Де Юда?
  
  
  Тася затремтіла. Вона подивилася через плече і побачив Черепа, що нерухомо лежав, після того, як вона затремтіла ще більше. Вона притулилася до Ніка. На мить його ніс був сповнений теплим, повним ароматом її жіночності. 'Бог!' вона голосила. «Боже, Боже! Це… це чудовисько переслідувало мене!
  
  
  Нік дав їй ляпас. «Блін, перестань про це говорити! Де Юда?
  
  
  Вона все ще трималася за нього, але її очі повільно поверталися до нормального виразу. «У Алісії… робить записи! Вона збожеволіла, Нік! Вона мало не вмерла, але героїн її оживив. Але вона божевільна, справді божевільна! Вона може повністю втратити свідомість у будь-який момент, але каже - в основному нісенітницю. Вона дивиться прямо перед собою і бовтає! Нік стурбовано глянув на неї. - І Іуда намагається зрозуміти цю балаканину? Можливо, її формулу? Як вона потрапила у такий стан?
  
  
  Тася розповіла йому про напад Черепа. Вона подивилася на монстра на підлозі, у якого все ще був дротик у спині, і знову здригнулася. «Це налякало б будь-яку жінку. Він мертвий?
  
  
  N3 сильно вдарив Черепа по ребрах. Він побачив вологу пляму на підлозі, де у велетня текли слини. 'Ні. Він не мертвий. Але буде на кілька годин у відключенні». Він обернувся до дівчини. Що таке Аванпост 9?
  
  
  Він побачив, як вона завмерла. Вона швидко глянула на панель перемикачів.
  
  
  "Я вимкнув його", - зло сказав Нік. Він зробив крок уперед. «Я тебе дещо запитав! Що таке Аванпост 9? Хто, що, де та як? Я хочу знати про це все. І негайно! '
  
  
  Вона вперто скинула підборіддя. «Це… я не буду! Я вдячна тобі, Ніку, але ми все ще вороги. У мене ще є завдання».
  
  
  'У мене теж!'
  
  
  Навіть якщо вона сказала правду і англійка справді в поганому стані, це не мало великого значення – в Англії та Америці було багато лікарів! Можливо, Алісія Тодд зможе вилікуватися. Тим часом таємниця вкоренилася в її голові, і цю голову треба було зберегти.
  
  
  Раптом і без попередження він ударив її долонею по обличчю. Тася похитнулася і впала навколішки. Він підняв її і знову вдарив. Кров сочилася з куточка її рота. "О ні, - вигукнула вона, - ні, Нік, не треба!"
  
  
  Поки вона була ще трохи не в собі, він швидко її обшукав. Він помацав її стегна. Пістолета не було, та іншої зброї у неї не було. Він обвив однією рукою її м'яку руку і почав стискати. Поступово він посилив хватку. - Що таке Аванпост 9?
  
  
  Дівчина поступово повернулася на коліна, обличчя її скривилося від болю. Зрештою її опір зламався. «Добре… добре, – я вам скажу. Але вистачить тиснути, будь ласка!
  
  
  Нік відпустив її. 'Розповідай!'
  
  
  Тася залишилася стояти навколішки і затулила обличчя руками. Рида, вона сказала: «Аванпост - наша мобільна група, що базується в Андоррі. Я мала щось зробити. Я повинна. Я викликала їх, повідомила про місцезнаходження цього монастиря і наказала їм допомогти мені. Я… – у мене не було часу закінчити трансляцію – Череп мене дістав – але я вірю, що вони прийдуть. Вони завжди готові до таких ситуацій! » Вона кинула на Ніка зухвалий погляд і потерла руку. «Отже, ви бачите, що ви все-таки не виграли! Мої люди будуть тут за хвилину! Десантники! Вони вб'ють Юду - і вона вказала на Черепа - «і тебе теж! І я відвезу Алісію Тодд до Росії! »
  
  
  Нік потер підборіддя. Це змінювало ситуацію! О Боже! Ель Лобо сидів зовні, чекаючи сигналу про атаку на монастир, чекаючи відключення електрики та вибуху першої гранати, коли Нік атакував би кулемети! І ось тепер росіяни прийшли, щоб покласти край справі. Десантники це зроблять! Це справді могло перерости у справжню бійку!
  
  
  N3 міцно схопив Тасію за зап'ястя і потяг її за собою, клацаючи всіма перемикачами. Не було жодних вказівок на те, для чого вони були, але одна з них, напевно, спрацює і вимкне струм у шлагбаумі. Коли лампа в кімнаті згасла, він повернув останній вимикач у колишнє положення, тому що він мав горіти. Він встановив решту перемикачів у положення «вимкнено».
  
  
  В той час, як він робив це, він думав, як божевільний. Дівчина розповіла йому правду, він був переконаний у цьому. Андорра була напівнезалежною державою, і це було всього п'ятдесят миль - "Івани" буде тут досить скоро. Це була гірська та пустельна область та реальне місце для станції росіян такої мобільної групи. І незабаром вони будуть падати з засніженого неба з автоматами та ручними гранатами та бог знає чим. Можливо, навіть легкі кулемети та міномети! Можливо й вогнемети!
  
  
  У кімнаті було маленьке віконце – не більше, ніж тріщина. Нік потягнув за собою дівчину, коли відчинив його. Він вийняв із кишені ручну гранату. Тася глянула на нього широко розплющеними очима. "Що ти збираєшся робити?"
  
  
  Нік дивився на неї очима, що мерехтять зловісно в його чорному обличчі. «Я попереджаю моїх товаришів унизу – я зроблю це! Якщо я кину цю гранату, Ель Лобо вважає, що я вимкнув струм. Паркан буде вимкнено. Потім він іде в атаку і чекає на підтримку від мене. Який він не отримає, тому що ви і я збираємося використовувати метушні, щоб забрати Алісію Тодд звідси! Він стиснув її зап'ястя міцніше. «Я відвезу тебе, дитино, бо мені потрібна ваша допомога для неї! Тому будьте розсудливі і не стійте на моєму шляху, га? Один невірний крок з вашого боку, і я нокаутую вас, зв'яжу і залишу вам йому!
  
  
  Нік вказав головою на гіганта. «Він прийде до тями в якийсь момент».
  
  
  Тася нічого не сказала, але вона розгнівалася і була вперта. Вона була безпорадною, і вони обоє це знали. До того, як її власні люди не прийшли, вона мала приєднатися до нього - і вона мала знаходитися поряд з англійкою.
  
  
  Нік витягнув ручку та випустив гранату з вікна. Багато хороших хлопців загинуть через цей хибний сигнал від нього, але з цим нічого не можна було вдіяти. "Операцію Сафо" треба було довести до успішного завершення. Поки він ще дихав, він мав продовжувати спроби!
  
  
  Ручна граната розірвалася з оглушливим гуркотом. Відразу ж Нік почув далекі крики і бавовна гранат, що вибухають. Потім швидкі постріли кулеметів. Ель Лобо та його люди отримають смак пекла! Але тепер, коли бар'єр більше не був електрифікований і більшість світла згасла, у них все ще залишався невеликий шанс. N3 одразу вирішив, що не дочекається, щоб подивитися, чим усе закінчиться. Якби Ель Лобо дізнався, що Нік не допоміг, він також став би ворогом!
  
  
  Нік потяг Тасю до дверей. 'Іди зі мною! Тепер треба поспішати. Відведи мене до Алісії Тодд!
  
  
  "Цього не станеться", - сказав Іуда.
  
  
  Він був маленькою фігурою у дверях. Пістолет у руці був великим і чорним, і він був націлений Ніку в живіт. "Руки вгору!" - скомандував Іуда. "І поспішай, або я стрілятиму!"
  
  
  Нік зробив, як сказали. Поки що нічого іншого не було. N3 прокляв свою невдачу. Якби він був тут на кілька секунд раніше, він міг би прийти і піти з монастиря, як йому заманеться, а тепер він опинився в пастці!
  
  
  Юда глянув на дівчину своїми суворими чорними очима. «Я не забуду цього, люба дитино. Ви пошкодуєте про свій обман, запевняю вас. Встаньте біля цієї стіни, ви обоє.
  
  
  Вони послухалися. Нік посміхнувся маленькому чоловічку. Що вона зробила, Джей? Ви вважаєте, що вона перейшла на ваш бік?
  
  
  Юда відповів не одразу. Спочатку він знову ввімкнув усі перемикачі. Темне око пістолета залишилося на животі Ніка. Нік не був упевнений – стіни були товстими, – але йому здалося, що він почув жахливий крик. Пара чоловіків Ель Лобо, які застрягли у смертельній огорожі! Крики заглушили нові черги з автоматів. Юда повернувся до того місця, де лежав Череп. Він нахилився, витяг стрілу зі спини гіганта та відкинув її. Він ударив Черепа ногою. Велетень рушив і застогнав. Нік не міг повірити своїм очам та вухам. Його сила була просто нелюдською!
  
  
  Юда дістав велику шовкову хустку, щоб витерти рота. Він глянув на Ніка. - Ти знадобиться, Картер, змусити Вовка працювати на тебе! Я радий, що ти це зробив, бо тепер я можу розібратися з ним назавжди. Я повинен був це зробити раніше, але ти знаєш, я був дуже зайнятий. Але незабаром це закінчиться. Його атака – не що інше, як укус комара. А поки що я вважаю, що маю право на невелику розвагу, невелику помсту, Картер! Я дивитимусь, як Череп вбиває тебе! Я отримаю від цього масу насолоди! '
  
  
  Нік знущався з Юди. «Тоді доведеться довго чекати! Йому запровадили наркотик!
  
  
  «Тоді зверніть увагу, друже!»
  
  
  Нік дивився. Спочатку він був вражений, а потім збентежений. Іуда вийняв з кишені коробку і натиснув чорну кнопку. N3 трохи повернувся до російської дівчини. Вона скам'яніла від страху і дивилася на Черепа.
  
  
  "Що це за фігня Нік?", Запитав її хрипкий голос. «Він прокинеться!» Її голос тремтів. «Ви побачите - він приведе його до тями. Цей монстр ніколи не вмирає! Нік визнав тон істеричного нападу, Тася боялася виродка, але він не міг допомогти їй зараз. Він з подивом спостерігав, як Череп почав рухатися, важкі руки і ноги були в судомах і велика потворна голова піднімалася!
  
  
  Юда глянув на Ніка. Пістолет у його руці, як і раніше, був направлений йому в живіт. 'Ти був правий. Він отримав хорошу дозу – мені доведеться активувати його кілька разів поспіль». Він кілька разів натиснув на чорну кнопку. Тася щось пробурмотіла, потім застогнала від жаху. Юда глянув на неї і сказав: «Не хвилюйся, моя люба. Принаймні поки що. Пізніше буде твоя черга!
  
  
  N3 мав повірити у побачене. Череп повільно підвівся на ноги. Спочатку він стояв рачки, а потім раптом встав, погойдуючись на ногах. Його сірі очі бродили по кімнаті. Коли вони побачили Ніка, відвисла брудна паща і з'явилися зуби хижака. Звук піднявся у горлі Черепа, і чоловік підійшов до Ніка.
  
  
  Іуда простяг чарівну руку, як до маленької дитини. "Не тут", - сказав він дружелюбним тоном. - Пристрої тут, Черепе, вони не повинні ламатися. Ходімо зі мною в кімнату далі коридором. Ти перший, Черепе!
  
  
  Череп лагідно зробив, як йому сказали. Він вийшов із кімнати. Юда махнув пістолетом. «Тепер ти, Картер. І не жартуйте. У наступну кімнату. Він сказав дівчині: «Ми з тобою дивитимемося, люба. Тоді ви, мабуть, відчуєте смак того, що на вас чекає – звичайно, трохи по-іншому».
  
  
  У Ніка було дивне передчуття, коли він йшов холодним коридором до наступної порожньої камери. Він не міг точно визначити це почуття, але того, що він тільки-но побачив, було достатньо, щоб не витримали навіть його сталеві нерви. Чи був цей жахливий Череп безсмертним чи щось таке?
  
  
  Зовні люто стріляли кулемети, які іноді змінювалися різкішими пострілами гвинтівок. Між ними лунали глухі удари ручних гранат. Ель Лобо та його люди не стримуватимуться – і Вовк цікавитиметься, що трапилося з Ніком! Він відкинув цю думку убік і почав планувати бій, у якому йому довелося битися. Якби тільки він міг відключити Черепа хоч на мить – достатньо довго, щоб стрибнути Юді на шию та забрати пістолет. Тоді ще залишався невеликий шанс. Принаймні більше, ніж зараз. N3 спробував придушити холодок, що пробігав спиною. Він знав усі хитрощі з книг!
  
  
  Але час минув. Він хвилювався! Росіяни можуть прибути будь-якої миті - і скоро там з'являться поліція і Громадянська гвардія.
  
  
  Це був би казан відьом, якби всі стріляли у всіх! Нік відчув гостру потребу виявитися десь дуже далеко.
  
  
  Череп чекав у кімнаті. Зі стелі звисала гола лампочка. У кутку щось було – схоже на труну! Нік знову подивився, правда, труну! Юда був впевнений у собі і в Черепі.
  
  
  Юда штовхнув Ніка пістолетом. Він сказав Черепу всього три слова: «Убий його – повільно».
  
  
  Череп злісно посміхнувся. Зігнутими пальцями він підняв важкі руки і, човгаючи, підійшов до Ніка. Слина текла його підборіддям, а з горла виривалися звірині звуки.
  
  
  N3 ще ніколи не почував себе таким незахищеним. Він мав тільки власну силу і спритність, і йому доводилося миритися з цим. І йому треба було не тільки вивести Черепа з ладу - у нього не було особливої надії вбити цього звіра - він також повинен був застати зненацька Юду і взяти той пістолет!
  
  
  N3 підстрибнув, розвернувся і щосили вдарив ногою. На черевиках було залізо, і сават був ідеально виконаний. Його нога вдарила Черепа в груди, як паровий молот. Нік відчув біль від удару у живіт.
  
  
  Череп посміхнувся.
  
  
  Нік націлив град сильних ударів по великому короткому підборідді. Повороти та повороти - занадто швидко, щоб слідувати за ними один за одним. Його тренер, який бачив на рингу всіх великих боксерів, якось вигідно порівняв Ніка з Джо Луїсом. Відпустивши удари, він хитнувся назад по дузі, так що Череп став між ним і дверним прорізом, де
  
  
  Іуда з пістолетом напоготові дивився. Череп не дозволив себе зупинити ні на мить. Він продовжував підходити. Нік побачив кров на своїх руках і зненацька зрозумів, що це його власна кров. Його кулаки кровоточили і сильно хворіли – він мало не зламав їх!
  
  
  Нік знову спробував вдало вдарити ногою, цього разу спрямувавши його в горло. Череп моргнув і знову підійшов до нього. Нік люто вдарив його по животу. Це було схоже на стукіт у сталеві двері. Череп схопив Ніка і притис до стіни. Людина AX відчув блювоту від удару, але він приземлився на ноги і зробив випад у пах свого супротивника. Череп ударив його по підборідді, потім знову підняв і вдарив об стіну.
  
  
  Нік упав, перекинувся і схопився на ноги, ухиляючись від смертоносної атаки Черепа, і знову впав. Він якраз вчасно. Череп завдав удару яккувалдою своїм величезним кулаком. Ніку вдалося уникнути удару. Інакше він би розбив череп!
  
  
  Череп тепер загнав Ніка у куток. Легкі Ніка все ще були у гарній формі, але він важко дихав. Череп стояв так, наче він ще не почав. Він зібрав руки разом над головою, підняв їх так високо, як тільки міг, і став набагато вищим за агента АХ з його повними шістьма футами. Він наставав.
  
  
  Нік підстрибнув і вдарив одним плавним рухом. Він ударив грубою і мозолистою стороною руки. Це був удар тамесі варі з техніки карате, яка використовується лише для вбивства. Буквально минулого місяця Нік розрізав на тренуванні 100-фунтовий шматок льоду навпіл цим ударом!
  
  
  Він чудово виконав удар карате, з усією своєю силою. Череп моргнув і на мить постояв. Потім він із гарчанням кинувся вперед. Його зчеплені руки приземлилися на голові Ніка з глухим стукотом.
  
  
  N3 поринув у темну безодню.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  12. Труна ДЛЯ ДВОХ ЛЮДЕЙ.
  
  
  
  
  
  
  Нік Картер прокинувся у вузькій, грубій, тісній шухляді, що пахло старим деревом. Деревина? Було ще й спекотне жіноче повітря. Він відчував, як її м'яке тіло щільно притискається до його міцного тіла. Це може бути тільки якийсь марний сон! Все було мрією! Операції "Сафо" не існувало, і не було Юди чи Ель Лобо чи Тасі чи Алісії Тодд! Він утомився, ліг спати з чужою жінкою, і все це йому снилося! Неподалік, майже біля вуха, вистрілила довга черга з кулемета. Нік підстрибнув і сильно вдарився ліктями об дерево. Де, чорт забирай, він був!
  
  
  Він відчув м'які губи біля свого вуха, вологі та теплі губи. Дівчина Тася прошепотіла: Ти не спиш? Говори тихіше! І не рухайся. Хоч би що трапилося - не рухайся! »
  
  
  N3 зробила те, що вона сказала. Він прошепотів у відповідь: Де ми? І чому я не можу поворухнутися? ' Він не бачив нічого. Навколо нього було темно, якщо не рахувати сяючого ока біля його голови. Що це було?
  
  
  Її губи торкнулися його вуха. «Нас забили в труні! В одному із тих старих. І ми знаходимося на одній із веж з Юдою і… і цим чудовиськом! Є й інші. Ми не повинні рухатися, тому що труна дуже хитається на зубчастих стінах. Якщо нахилитися не в той бік, то впадемо на дно рову. Не рухайся – і я не хочу зараз вмирати. Мої люди тут! Щойно спустилися десантники і вони об'єдналися з Ель Лобо. Незабаром монастир опиниться в їхніх руках, Нік. Я все одно виграла!
  
  
  Ніку потрібен час, щоб засвоїти цю інформацію. Кулемет знову дзвенів у його вухах, і він почув, як Іуда командував. Десь попереду пролунав різкий тріск автоматів та вибухи ручних гранат. Значить, Юда програвав свою маленьку війну, правда? В цей момент виникла пауза, і він почув ще один звук – звук поточної води! Канал?
  
  
  Тася відповіла на його запитання пошепки: «Так. Юда відкрив шлюз, щоб упустити воду з струмка. Люди Вовка застрелили всіх биків, і один з них - я думаю, він збожеволів від болю - пробив внутрішню огорожу і натрапив на електричні дроти, замикаючи його. І Юда впустив воду. Багато людей Вовка були захоплені зненацька – дівчина теж! Мені здалося, що вона ще дитина. Це було дуже жалюгідне видовище, Нік. Я бачила, як старий забрав її тіло!
  
  
  Кармена мертва! У Ніка було гостре почуття жалю, і його мозок одразу ж зареєстрував новий наслідок. Тепер йому напевно потрібно триматися подалі від Ель Лобо! Його зрада бойового плану, тепер і смерть Кармени, зробили його вразливим для кулі між ребрами. "І це правильно, - подумав він, будучи абсолютно чесним із самим собою". Але якби всі отримали по заслугах, мало хто залишився б живим.
  
  
  Йому приходили всілякі ідеї втечі.
  
  
  "Звідки ви все це знаєте?"
  
  
  Коли він запитав, три кулі пробили труну на висоті його голови. Нік зіщулився. Їм треба було вибратися, та й швидко!
  
  
  "Череп забрав тебе в труні", - прошепотіла вона. «Мені довелося йти пішки. Тоді вони тривалий час були залучені до бійки. Іуда віддає команди з радіо. Але він знає, що зараз програє, і я думаю, що він якось спробує втекти. Я бачила, що він шепочеться з Черепом! Він дозволить своїм людям померти!
  
  
  Ще одна куля потрапила до труни. Нік відчув, як дівчина затремтіла. Нік ухвалив рішення. Рано чи пізно одна з цих куль потрапить до них. Якщо це не хибна думка, то, звичайно, вирок Юди. Незадовго до втечі він візьме автомат і розстріляє труну. У будь-якому разі було дивом, що він дозволив їм жити так довго. Він спитав про це Тася.
  
  
  Її губи знову торкнулися його вуха. «Спочатку я подумала, що він має план якось використовувати нас як заручників, але більше думок не було. Він хоче бігти і забрати англійку – тепер я в цьому переконалася. Він просто вб'є нас, перш ніж піде. Вона говорила спокійно, тепер без жодної істерики, і N3 відчував, що вона готова померти у разі потреби. Це його відштовхнуло. Він знав її досить добре, щоб розуміти, що вона була б така спокійна і готова до смерті, тільки якщо б у неї була вагома причина. Чи виконала вона свою місію? Що вона наробила? Що дізналася? Вона вбила Алісію Тодд?
  
  
  Перш ніж він встиг поставити всі ці запитання, почув голос Юди в труні. Нік злегка повернув затверділу шию і побачив огидний червоний рот, що відкривається в дірці в труні, яку він уже виявив. Штучні зуби виблискували слоновою кісткою. У голосі Юди особливо сильно чулося шипіння в усіченому просторі труни. "Ти вже прийшов до тями, Картер?"
  
  
  Нік промовчав. За мить Юда сказав: «Яка жалість. Я хотів попрощатися з тобою. Що ж, люба дитино, тоді я зроблю це за тебе. Зараз ми з Черепом ідемо та забираємо головний приз. Я знаю інститут у Швейцарії, де вони могли б допомогти їй - і якщо це не спрацює, я завжди можу продати її як трохи пошкоджену! Іуда заржав, і Нік уявив собі його посміхаючись дзьоб. "Звичайно, зі знижкою", - додав Юда. «Привіт, люба дитина. Це буде швидко та люб'язно. Ми випустимо кілька куль у труну та ...
  
  
  Юда дав Ніку необхідну орієнтацію. Тепер він знав, яка частина труни виступала над ровом. Він прошипів Тася: "Тримайся, зараз ми впадемо!"
  
  
  Нік раптово переніс свою вагу на задню труну, наскільки це було можливо в обмеженому просторі. Труна похитнулася і почала ковзати вниз. Іуда крикнув людині, що стояла біля кулемета: «Стріляй! Швидко стріляй, ідіоте! Розстріляй їх!
  
  
  Але було надто пізно. Труна зісковзнула з парапету і перекинулася. Тася закричала і пригорнулася до Ніка. Він якнайсильніше зібрався і чекав удару. Якби тільки вода була досить глибокою і якби вони лише зайняли становище, в якому він міг би використати свої сильні м'язи!
  
  
  Труна з гуркотом ляснулася у воду. Він сильно вдарив по них усередині. Їх притиснуло один до одного, тіло до тіла, віч-на-віч. Ніагарський водоспад заревів у вухах Ніка.
  
  
  Вони лишилися на плаву! Вони впали в бурхливу течію і кружляли у воді, як уламки аварії корабля. Вони будь-якої миті могли на щось натрапити, їх трясло туди-сюди, вода потрапляла всередину, але вони пливли, незважаючи ні на що.
  
  
  Тася була майже непритомна. «Лягай під мене,» проревів він. "Спробуй лягти під мене - мені потрібно відштовхнутися!" Він штовхнув угору і притулився спиною до кришки труни. Дякувати Богу, вони спускалися кришкою вгору! Він знову і знову напружився, але Череп добре прибив кришку.
  
  
  Ящик раптово звалився і нерівно зісковзнув довгим схилом. Вони опинились у тунелі під монастирем. Нік вилаявся над кришкою труни. Він мав вийти! В іншому випадку вони пройшли б його до кінця і потрапили до головної гілки потоку. Нік напружив м'язи, поки піт не виступив йому на очі, а у скронях не забилося від болю. І нарешті цвяхи з пронизливим скрипом відпустили. Кришка була напіввідкрита.
  
  
  Вони були на півдорозі до майданчика, де все ще мерехтів смолоскип. Нік повністю відірвав кришку і використав її, як веслом, щоб направити коробку до кам'яних сходів, що ведуть у воду. Він вискочив і потягнув труну однією рукою. Сходинки були слизькими й покритими мохом, і стара труна легко ковзала вгору. Нік взяв Тасію за руку і витяг її з труни. Вона все ще здавалася трохи сонною.
  
  
  «У нас немає часу», - проревів N3. «Ми маємо сховатися. А потім зачекати! Юда та Череп прийдуть сюди з Алісією – я в цьому певен. Юда завжди має запасний вихід, і його не може бути більше ніде, крім тут. Мабуть, у нього десь тут захована машина чи човен. Поспішай!
  
  
  Тася не була у захваті. Дівчина дивилася байдуже. Він розбив кришку труни, і розділив її навпіл. Потім голими руками він виламав з неї дошку і зробив з неї довгу булаву з трьома цвяхами в кінці. Нік був у холодному поті. Він витер його з його очей, розмахнувся саморобною битою та посміхнувся їй. Він підняв биту. «Тепер я випробувати її на Черепі - кулаками його неможливо вирубати!» Її погляд був похмурий. Вмить йому стало ясно, що дівчина була розчарована їхньою втечею. Вона мала інші плани. Але які?
  
  
  Тася сказала: Ти не зможеш його вбити! Це чудово практично безсмертно. Ви не знаєте, що в нього всередині! Вона коротко розповіла йому про серце Черепа і плоску металеву коробку. Особа N3, все ще частково чорна, стала серйозною. 'Отже, це все! Може, не так уже й шалено! Якщо в мене в руках буде ця коробка, я зможу вбити її без зусиль».
  
  
  "У Юди, звичайно ж, є пістолет", - глухо сказала вона. А у нас нічого немає. Він має рацію – він виграв, а ми програли, навіть якщо втечемо живими».
  
  
  Нік підняв дошку із міцного дерева. Цвяхи були довгими та блискучими. "У мене все ще є це", - сказав він їй. «І мовчи! Ось вони йдуть. Залишайся в тіні і не рухайся - якщо ти напортачиш, я залишу тебе Черепу - запевняю тебе, Тася!
  
  
  'Я вірю тобі.' Вона тихенько пішла між колонами катакомб у темний кут.
  
  
  Іуда йшов попереду. Він насилу тягнув труну і вже не виглядав так охайно. Він втратив перуку, і його лиса голова блищала у світлі смолоскипів. За ним ішов Череп, який ніс на голові труну, схожу на кошик із фруктами. Він легко поставив його на край води. Нік міг бачити зі свого укриття, що тіло Алісії Тодд перебуває у труні. Її груди піднімалися і опускалися поступово. Здавалося, вона спить; у неї були заплющені очі. Напевно, під сильною дією наркотику. Іуда, звичайно, хотів тримати її в такому стані - тоді вона найменше турбувала б його.
  
  
  Юда швидко віддавав накази. Він розмахував пістолетом правою рукою. Це змусило Ніка вирішити, що він поки що залишить Іуду у спокої. Спочатку розбереться з Черепом, а потім піде за Юдою та жінкою. Йому довелося піти на такий ризик.
  
  
  Череп узяв у руки кришку труни і зламав її навпіл. Він віддав половину Юді, який кивнув йому. Череп підняв труну з Алісією Тодд і опустив її у воду. Іуда заліз у труну і відштовхнувся своїм імпровізованим веслом. Він щось сказав Черепу. Велетень повільно кивнув головою. Юда поплив за течією і зник у темному склепінні тунелю.
  
  
  Нік побіг назад туди, де чекала Тася. "Йди за ним!" - прошипів він їй. "Ти вмієш плавати. Увійди у воду і йди за ним. Я розберусь із Черепом, а потім піду за тобою. Швидко! Доглядайте за ним і чекайте на мене - і ніяких витівок! Пам'ятай, у нього є пістолет».
  
  
  Дівчина кивнула і поринула у темну воду. Полахалося легке хлюпання. Нік, безшумно кинувшись до Черепу, побачив, як він застиг і повернув гротескну голову в напрямку звуку. Він просто опускав другу труну у воду.
  
  
  Нік завадив його посадці. Він підняв дошку з цвяхами сказав Череп з посмішкою, «Ви збираєтеся в подорожі, монстр? Це не станеться. Ми маємо розібратися прямо зараз! Він повільно підійшов до чоловіка. Череп глянув на Ніка каламутними очима. Він випростався на своїй повній висоті і вигнув величезні плечі. Мавпоподібні руки були зігнуті в кліщі, і гігант глянув на Ніка. І своїм хрипким, механічним голосом він сказав: «Я радий, що ви прийшли, містере Картер. Дуже щасливий! Вб'ю вас, нарешті, не думав, що ви врятуєтеся. Череп вам ще покаже!
  
  
  «Ми сьогодні балакучі», - знущався Нік. Він кинувся вперед і вдарив Черепа дошкою з відкритими цвяхами. На гладкому черепі з'явилися три довгі криваві плями. Череп злісно посміхнувся своїми блискучими іклами. "Не чіпай мій череп", - пробурмотів він. «Ніхто не може зашкодити Черепу! Я тебе розчавлю!
  
  
  На обличчі Ніка з'явилася гостра усмішка. Він раптово зробив крок уперед і зробив випад дошкою, яку тепер використовував як меч. Він ударив Черепа прямо в область серця. Коли він ударив по ньому, він різко повернув дошку.
  
  
  Проте Череп невблаганно наступав. Він почав притискати Ніка до стіни. Нік почав сильно потіти знову. Він знову і знову бив у саме серце цієї чудовиська, руйнуючи тонкі електроди, які підтримували Черепа живими. Провідка мала бути порушена, або замкнутий акумулятор - до того часу, як це було щось. Якби це не спрацювало, він наклав на себе руки!
  
  
  Це не спрацювало. Знову і знову він врізався цвяхами в груди Черепа, а потім смикав дошку, але безуспішно. Потім Нік перевернув дошку і використав цвяхи. Він сунув їх у важкі груди на рівні серця і смикав туди й сюди. Знову нічого. Череп був залитий кров'ю, але він насувався. Нік не мав ні часу, ні місця. То був кінець. Череп притис його до стіни. Великі руки зімкнулися навколо його горла. Смердючий подих увійшов у ніс, і різці засяяли ...
  
  
  Раптом Череп напружився. Він прибрав руки від горла Ніка. Він випростався і потягся до грудей. Рев тварини вирвався з його горла. Нік дивився в сірі очі і бачив, як із них виходить світло!
  
  
  Череп відхитнувся і впав на землю зі стоном і дряпаючи кігтями. Він сіпнувся в останній конвульсі і лежав нерухомо.
  
  
  Нік перестрибнув через труп і побіг до труни. Він знав, що сталося, і посміхнувся. Юда захотів його позбутися. Він, звичайно ж, дістався головного рукава струмка і тепер думав, що він у безпеці. Він більше не міг використати Черепа. Юда був змушений ховатися, і величезний Череп був би тягарем. Ось чому Юда натиснув червону кнопку на ящику!
  
  
  Через три хвилини, після незліченних ударів об кам'яні стіни, труна помчала в стрімкий потік. Він був досить широким, а вода була холодною і пінною від снігу. Блискучі чорні валуни лежали нижче за течією, і Нік почув зловісний звук порога. На сході над горами розвиднілося. Снігу не було, і вітер затих. За ним в монастирі безперервно йшла кулеметна стрілянина і рвалися ручні гранати. Ель-Лобо та його російські союзники, безсумнівно, проникли туди, зруйнувавши останній опір. Вони поспішають - Ель Лобо доведеться ховатися, а росіяни повернуться до Андорри. Вони не будуть надто перебірливими у вбивствах! Ель Лобо лютує через те, що не зміг знайти Юду, а потім смерть Кармени. Російські Аванпоста 9, звичайно, були однаково розлючені відсутністю Тасі та англійки. Напевно час було йти. Але спочатку...
  
  
  Труна рушила до порога. Нік побачив, що нічого не може вдіяти, і вистрибнув. Він доплив до гаю на березі і вийшов із води в кущі, коли дівчина тремтячи заговорила. Вона ховалась у тому ж чагарнику.
  
  
  'Сюди!' – тихо сказала вона. 'Швидко. Юда трохи далі. Він натрапив на корч і перекинувся. Йому вдалося висадити Алісію на сушу. Вони в чагарниках ожини прямо біля початку порога. Я вважаю, що Юда втратив пістолет, коли перекинувся, але я не впевнена».
  
  
  Нік на мить побачив, як ворушаться зарості ожини, хоча вітру не було. Він підніс руки до рота і тихо вигукнув: «Юдо? - Віддай мені цю жінку! Я направив на тебе пістолет, Вважаю до десятої, а потім пострілю! І ми знаємо, що ти втратив пістолет у воді!
  
  
  «Не звертай на це уваги, Картер! Тоді ви можете потрапити до жінки. Нам не треба намагатися обдурити один одного, Картер. Ми обидва у програші. Ви тільки подивіться на стіни монастиря! »
  
  
  Нік озирнувся. Там він побачив фігури у чорних шоломах. Російські десантники! Було зроблено лише один постріл. Нік залізною хваткою схопив Тасю за зап'ястя. «Не здавай ні звуку, – попередив він, – а то я згорну тобі шию!» '
  
  
  Іуда знову заговорив. “Нам краще прийти до компромісу, Картер. Я сховався тут біля машини. Ти відпустиш мене, а я залишу жінку тобі. Вирішувати треба одразу. Якщо ти не відповість, я вб'ю її. Присягаюсь тобі, Картер!
  
  
  Нік мовчав. Здавалося, що гра закінчилася внічию. Юда втримав його. Він був досить запеклим, щоб виконати свою загрозу. І, мабуть, у цього маленького мерзотника була таблетка ціаніду для себе.
  
  
  Знову пролунав голос Юди, різкий і напружений. «Ну… Картер? Я втратив пістолет, але я все ще маю ножа! Що ти вирішив?'
  
  
  «Добре, – сказав N3. Буде ще одна нагода! « Залиш жінку там. І біжи!
  
  
  До побачення, Юдо!
  
  
  "Я дуже сподіваюся, що ми зустрінемося знову, Картере!"
  
  
  Вони побачили, як маленька фігурка вискочила з ожинового лісу до групи пробкових дубів. Нині явно починало світати. Коли машина завелася, Нік одразу впізнав Lancia. Цей негідник сховав його Lancia, щоб утекти!
  
  
  Жовта машина вилетіла з-за пробкових дубів і поїхала по дорозі. Йому довелося проїхати неподалік монастиря. Тася спробувала підвестися, але Нік утримав її. 'Жди!'
  
  
  Раптом вибухнув кулемет. Дуже довга черга - набагато довше, подумав Нік, чим було потрібно. То був мстивий звук. Стовп жовто-чорного диму ширяв над деревами. Нік кисло посміхнувся. Ель Лобо впізнав машину. Юда ризикнув і програв.
  
  
  Нік теж програв - і АХ теж. Вони схилили коліна біля трупа Алісії Тодд у кущах. Жодних слідів ран. Тася заплющила пильні очі. - Значить вона, мабуть, померла, поки Юда говорив з вами. Чи не могли б ви дозволити мені повернутися до моїх людей, поки ви можете? Скоро з'явиться поліція...'
  
  
  "Ви б так думали!" Він грубо схопив її за плече.
  
  
  
  
  
  
  13. РОЗРЯДКА.
  
  
  
  
  Це був пошарпаний номер у потертому невеликому готелі в районі гавані Барселони, через Авеніда Парк - де - ла - Ciudadela . Їм знадобилося три дні, сто чудес і тисячі песет, щоб досягти цього. Іспанія була одна бурхливою масою розгніваної Policia та цивільної гвардії. Уряд збирається оголосити надзвичайний стан. Священна іспанська земля зганьблена знову і знову - справа з рожевою віллою, пограбування бандитами поліцейської дільниці, а тепер ще одна повномасштабна битва в горах! І ще один крок назад для поліції та служби військової безпеки: лише мертві росіяни та мертві павуки. Газети вили зі своїх перших сторінок у загальному обуренні.
  
  
  Свіжебрите обличчя N3 було похмурим і напруженим, коли він переглядав папери, які щойно залишив йому представник AX. Ця людина також передала йому наказ - покинути Іспанію, як блискавка, і бажано швидше! У зв'язку з цим агент АХ надав Ніку машину, нові документи та значну суму грошей. Крім того, Ніку довелося впоратися з цим самим.
  
  
  Нік відклав папери і оглянув негарну кімнату. На мить він зупинився біля жіночого одягу, кинутого на стілець. Звук душу долинав із ванної. Він представив гнучке засмагле тіло, тепер дещо схудло. Тепер вони були там - і він запитував, як їй це сподобалося. Важкий шлях чи легкий шлях? Вона була надзвичайно спокійною з моменту, коли вони виявили, що є човен і бігли річкою. Він знав чому, але чи знала вона, що він знав? Він так не думав. Час буде сказати – і що час тепер!
  
  
  Душ припинився. Він чув, що вона сильно витиралася. Вона почала наспівувати, спіймала себе на цьому і застрягла в середині ноти. Нік машинально посміхнувся. Це було помилкою - вона відчувала себе комфортно, але не хотіла повідомляти йому про це! І чому Тася так добре почувалася?
  
  
  Вона вийшла з пральні з рушником на талії. Її чудово пружні груди стирчали перед нею, як застави, що досліджували місцевість. Вони справді були форпостами, і вони досліджували емоційний план.
  
  
  Нік сів із внутрішнім зітханням - інакше це був би надзвичайно приємний досвід. Нік Картер завжди був чуттєвою людиною, особливо коли він мав важке завдання. Для нього це було необхідним розслабленням – але цього разу? У роті він мав присмак, ніби він проковтнув сіль і золу.
  
  
  Він обійняв її з вологою шкірою. Він поцілував її енергійно і вміло, насолоджуючись її губами, хоч це була робота, а не відпочинок. Вона стояла поруч з ним, тремтячи, її волога, м'яка шкіра, покривала його від колін до плечей. Її груди були такими пружними, що вони не ослабли від її посилення і тримали його в страху своїми пружними кінчиками. Їхні мови зійшлися, і вони уважно присвятили себе своєму першому справжньому поцілунку. Зрештою, вона неохоче сказала. Вона не дивилася на нього. "Я ... я думаю, це було неминуче, га?"
  
  
  Нік погладив її вологе руде волосся. Він провів пальцями тонкими пасмами. Він провів носом по її вусі і дозволив своїй руці ковзнути до чудових вигинів її талії, стегон та пружних сідниць. "Я теж так думаю", - сказав він. - Ви заперечуєте проти цього? Вона взяла його блукаючу руку і піднесла до своїх грудей. Його пальці пестили затверділий сосок. "Не заперечую", - пробурмотіла вона. 'Точно ні! Але ніхто ніколи не повинен про це знати – ви це мені обіцяєте?
  
  
  'Я обіцяю.'
  
  
  «А потім… давай поговоримо? Про мене?'
  
  
  Він кивнув і покусав її за вухо. "Ми обов'язково поговоримо - про тебе". Зручна жінка. Скористайтеся можливістю зараз. Він обережно повів її до ліжка. За кілька хвилин його підозри перетворилися на впевненість. Вона ніжно і пристрасно брала участь у прелюдії, але щоразу, коли його рука опускалася вниз, вона повертала його до своїх дорогоцінних грудей. Вона прошепотіла йому на вухо: «Ось-ось! Поцілуй мене там! Ось де я найбільше хвилююсь! '
  
  
  Нік поступово ставав нестримним. Він бурчав про себе – що йому не потрібно було робити для Хоука та AX!
  
  
  Але, зрештою, вона видала себе своєю пристрастю та працьовитою нижньою частиною тіла. Вона зі стоном зітхнула і розслабилася під ним. Вона заплющила очі і почала чекати.
  
  
  Швидкими пальцями Нік проникнув у маленьке, глибоке і вологе святилище її тіла. Він знайшов те, що шукав і скотився з ліжка.
  
  
  Дівчина все ще була настільки сонною від незадоволеної сексуальної пристрасті, що на мить не усвідомила, що сталося. Потім вона скрикнула і схопилася. Вона напала на Ніка пазуристими руками, її обличчя застигло від люті та розчарування.
  
  
  Нік штовхнув її назад на ліжко. Він підняв маленьку капсулу.
  
  
  «Отже, ви дізналися формулу Алісії Тодд, чи не так? Я так і думав.'
  
  
  Довгі зелені очі тепер дивилися на нього з ненавистю, але в них було щось від страху. Її червоний рот скривився у розчарованій гримасі. «У неї справді було кілька ясних моментів наприкінці – так, мені вдалося дещо від неї отримати. Я просто не знаю, чи можна щось із цим вдіяти».
  
  
  Нік показав свій фокус із чарівністю. Він поклав капсулу до кишені. «Наші люди це зрозуміють. Одягайся, Тасю.
  
  
  Він стояв спиною до дверей, поки вона одягалася. Коли вона закінчила, вона сіла на ліжко. 'І що тепер?'
  
  
  'А тепер: Привіт!' Він кинув на ліжко купу песет. «На твоєму місці, люба, я б посидів тут і гарненько подумала. Подумайте дуже уважно! Якщо ви дійдете правильного висновку, ви можете зателефонувати за цим номером… - Він накидав номер телефону на аркуші паперу і простягнув йому. «…і тоді наші люди подбають про тебе. Потім вони допоможуть вам залишити Іспанію та відвезуть до Західної Німеччини. Де ЦРУ тобі допоможе? Подумай тільки про це, дитино! Це краще, ніж куля чи Сибір! »
  
  
  Він вийшов і тихенько зачинив за собою двері. За тиждень у Вашингтоні Хоук надіслав за N3. Коли Нік увійшов до суворого офісу, його начальник жував незапалену сигару і дивився на клаптик паперу. Він простягнув її Ніку коротким вказівним пальцем. «Чорт забирай – ці хлопці в білих халатах кажуть, що щось упустили, щось неясно чи чортзна що. У будь-якому разі ця горезвісна формула не має жодного значення».
  
  
  Нік сів до одного з незручних крісел Хоука. «Тоді поклади це в папку
  «Втрачені цілі», – співчутливо сказав він. «Зрештою, не кожна мета може бути».
  
  
  Хоук грав із клаптиком паперу. 'Так. Ось де це місце – пропущені голи! Але в будь-якому випадку і ці червоні хлопці не потрапили в ціль!
  
  
  Нік Картер трохи примружився. "Чи була колись можливість, щоб потрапити?"
  
  
  Іскра роздратування з'явилася у жорстких очах Хоука. «Я радий, що ти, принаймні, все ще так зацікавлений. Поки що ви виявили напрочуд мало цікавості».
  
  
  Нік знизав плечима. «Мене проінструктували зробити щось, а не пхати носа в причину цього завдання».
  
  
  Хоук подивився прямо на нього, потім теж знизав плечима. «Як би там не було, міс Тодд справді дещо виявила. Як нефахівець я розумію, що вона розробила похідне від групи ЛСД. Один із тих галюциногенів. Знаєте, Тодд насамперед була фармакологом.
  
  
  «Я не знав цього, але продовжуй. Я думаю, це дуже цікаво».
  
  
  Хоук підозріло глянув на нього. 'Хм. Принаймні англійські хлопчики кажуть, що це було щось грандіозне. Хоча вона з цього нічого не записала, вона приготувала кілька таблеток. Однієї було достатньо, щоб залишити людину - звичайно, солдата - без сну на два тижні. І весь цей час він міг продовжувати працювати у чудовій формі. Ви знаєте, що це означає, чи не так?
  
  
  Нік схрестив свої довгі ноги і закурив ще одну цигарку. «Ймовірно, фактична чисельність збройних сил збільшиться тоді в кілька разів».
  
  
  Хоук кивнув головою. 'Справді. Але що таблетки навіть більше – це також викликає почуття повної ейфорії. Користувач цієї таблетки почувається великим, як гігант і здатний будь-що. Його бойовий дух настільки великий, що він думає, що він непереможний. Ці англійські хлопці говорять солдати, які приймають таблетки, як, що йти на смерть пісню. Ось що кажуть ці хлопці, не я!
  
  
  Нік струсив попіл з цигарки. «Ми ніколи не зможемо використати щось подібне. Мами цього не допустять. Вони думають, що це доволі погано, якщо вони отримають пиво в армії».
  
  
  'О ні?' - сердито сказав Яструб. "Ви думаєте, що ми не зможемо?" Після похмурого мовчання Хоук продовжив: «Що до тієї дівчини…»
  
  
  "Тася?"
  
  
  Анастасія Залова! Вона не хотіла дезертувати і повернулася за залізну завісу. Наші просто відпустили її – все одно від неї мало толку».
  
  
  "Я боявся цього". Вона воліла не думати про це.
  
  
  Коли Нік збирався йти, Хоук сказав щось гостре в очах: О так, пам'ятаєш те прикриття, яке ти так недбало кинув? Кеннет Ладвелл Х'юз, письменник?
  
  
  Нік подивився на свого боса ласкаво та розуміючи. Яструб не був вибагливий до дрібниць і не був скривджений, але його це злило. Ця обкладинка була його великою гордістю.
  
  
  Він кивнув головою. "Я пам'ятаю, так".
  
  
  Посмішка Хоука була теплою, як крижана вода. «Що ж та книга, яку ви нібито написали, виявилася справжнім бестселером! Людина, яка це написала, померла минулого тижня. Тепер цей видавець хоче знати, чи не хочеться тобі написати ще одну книгу – продовження першої! » Відповідь Ніка Картера не підходила для публікації.
  
  
  
  
  * * *
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  Про книгу:
  
  
  
  
  
  На залитому сонцем іспанському узбережжі Коста-Брава Нік Картер приходить до шокуючого відкриття, що у нього таке ж ризиковане завдання, як і у його «колеги», захоплюючої російської агента Тасії Лофтен. Англійський біолог, який володіє формулою приголомшливого винаходу, повинен бути викрадений… або вбитий! Здається, Тасія має перевагу, але потім третя сторона кидається в бій усіма незаконними способами. По спині Ніка Картера пробігають мурашки, коли він виявляє, хто очолює розгалужену організацію під назвою "Die Spinne".
  
  
  Це Юда, диявольський головоріз, який не залишає нічого, крім слідів крові і який глибоко ненавидить Ніка Картера.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  Нік Картер
  
  
  
  
  Шпигунський замок
  
  
  
  
  Перша глава.
  
  
  
  Субота, 6 листопада 1965 р.,
  
  
  п'ятої ранку.
  
  
  Ракета відірвалася від старту десь на північному заході Шотландії, на одному з тих численних острівців, які постійно оповиті туманом. Вона вискочила, як гігантська сигара з вогненним хвостом, сигара, заряджена як ядерної енергією. Основна мета експерименту – посіяти жах.
  
  
  Темна вулканічна порода острова затремтіла і розсипалася біля рампи, але більшу частину шуму поглинув і прикрив шторм, що дме з північного заходу. Люди, які запустили ракету, розраховували, що цей шторм допоможе їм мирно працювати.
  
  
  Ракета зробила довгу параболу у чорному небі, коли гіроскоп увімкнувся.
  
  
  У бункері один із чоловіків у білих халатах помітив:
  
  
  - Запустилася легко...
  
  
  Інший подивився на свій наручний годинник і сказав:
  
  
  - Що ж, за чотири хвилини дізнаємося.
  
  
  Третій чоловік, розмовляючи з типово американським носовим акцентом, зауважив іншим:
  
  
  - Подібний рев, мабуть, був чутний у всьому світі!
  
  
  Тим часом ракета досягла максимальної швидкості. Досягши апогею, вона почала трохи нахилятися. Це спрацювало чудово, і тепер її ніс був спрямований до мети, якою був Північний полюс. Вона була схожа на добре навченого мисливського собаку, який переслідує птаха.
  
  
  На горищі шум нью-йоркського транспорту приглушувався з висоти сорока поверхів. Вони були схожі на приглушену і заплутану симфонію, в якій важко було розрізнити звуки окремих інструментів. Там спав Нік Картер, але його сон був порушений якимсь кошмаром, який не був для нього новим. Він крутився, постійно напружуючи свої могутні м'язи, і на його зморшкуватому чолі виступило кілька крапель поту. Лезо неонового світла, що проникало ззовні, висвітлило його обличчя з класичними та жорсткими рисами обличчя грецького бога. Якщо не вважати очей, які іноді ставали милими чи бешкетними, обличчя Ніколаса Хантінгтона Картера було холодним і непроникним, з деяким відтінком жорстокості. Риси обличчя були рисами Аполлона, але звичка до небезпеки зіпсувала їх чистоту, зробивши їх більш схожими на Аполліона, занепалого ангела, який не має надії на спокутування. І це м'яке лезо світла не привертало уваги Ніка, який іноді ставав гострішим за лезо бритви.
  
  
  Ракета тепер пікірувала, і гравітація додала їй шаленої швидкості. Внизу виблискувала велика біла пустеля. Крижане око полюса дивилося на жахливого зловмисника, який збирався засліпити його. Арктичні простори чекали, коли рукотворний вогонь розтопить їх, перетворивши на величезну масу водяної пари.
  
  
  Зрештою кошмар узяв над ним гору, і йому вдалося розбудити Ніка Картера поштовхом. «Кіллмайстер» якийсь час стояв, затамувавши подих, тремтячи і спітнілий; Потім він витер лоба тильною стороною долоні і вислизнула з ліжка, засовуючи ноги в капці. Вона також одягнув халат і подивився на дівчину, яка спала на спині, прикрившись лише до талії. Його звали Мелба О'Шонессі, він був ірландкою, і він приїхав з Дубліна.
  Напередодні ввечері він дебютував у «Метрополітен» у Богемі, зігравши роль Мюзетти. Сьогодні весь Нью-Йорк кинувся б до її ніг. Вони просили у неї близько двадцяти бісів. А Нік, який познайомився з нею пізніше при бенкеті, проведеному на її честь, швидко зумів викрасти її та відвезти туди, до його пентхауса на сороковому поверсі...
  
  
  Ракета глибоко увійшла в кригу і вибухнула. П'ятдесят мегатон лютої люті вилилися на вершину світу, який все ще не усвідомлював, що в нього потрапили. У радіусі приблизно сімдесят кілометрів крижана мантія танула та закипала.
  
  
  На плавучому крижаному острові, приблизно за 150 кілометрів на південь, група американських і західнонімецьких учених з жахом дивилася на вогненну кулю, що летіла небом. Один з німців тремтячими пальцями витер бурульки з бороди і промимрив:
  
  
  - Mein Gott! Ця свиня! Mein Gott, він справді запустив її!
  
  
  Вчений американського флоту почав швидко думати. Спостерігаючи, як вогненна «сигара» наближається до мети, він сказав:
  
  
  - Не можна надто рано робити висновки. Ця річ, схоже, наближається до полюса. Чому? Навіщо даремно витрачати таку ракету?
  
  
  Якщо це не якесь попередження… А ці хлопці ніколи не попереджають. Ні…
  
  
  У Данії є щось гнилий… Я вам скажу!
  
  
  І він побіг у намет, де був радіопередавач.
  
  
  Нік Картер, він же Номер Три, якому АХ дав ліцензій на вбивство так багато, що він заслужив прізвисько «Винищувач», якийсь час залишався нерухомим біля ліжка і захоплювався Мельбою О'Шонессі. Він збирався прикрити її оголені груди, але потім вважав за краще глянути на них ще трохи. Це було того варте. Мельба мала дві чудові груди, якраз для оперної співачки. Нік пишався тим, що є експертом у цьому питанні. І ці два миси мали щось виняткове. Шкіра була дуже білою, м'якою і бархатистою, з мармуровою досконалістю, тільки з синім відтінком. М'яка та міцна. Ці груди здавались вирізьбленими з карарського мармуру.
  
  
  Нік усміхнувся, згадавши, що сталося. Мельба була дуже чуттєва і принесла йому величезне задоволення. Вона стогнала і плакала від насолоди. Так, це було чудово. Вперше зазвичай буває так. І все сталося так швидко ... Кілька келихів шампанського на прийомі, потім Нік запропонував їй кинути все і втекти з ним.
  
  
  Спочатку Мельба засміялася, показавши йому свої чудові білі зуби, і помітила:
  
  
  - Вважаю, у вас є колекція картин, яку ви хочете мені показати? Ходімо швидше, містере Картер!
  
  
  Нік не дозволив підколоти себе і уточнив:
  
  
  - У мене є горище, де я зазвичай живу один. Але, щоб повеселитися, краще бути вдвох. Я дуже швидко дію? Але моя люба, ми зараз живемо у світі швидкості… Завтра може навіть не наступити.
  
  
  Дівчина знову розсміялася, і Нік спіймав пустотливу іскорку в її фіолетових очах.
  
  
  Carpe tempore? - (Піймай мить?)
  
  
  - Щось подібне, але позбавте мене латині! У школі мене завжди підводили цією проклятою мовою. Але якщо це означає, що я думаю, чудово. Скажімо, на волі, що ви повинні використовувати можливості, коли вони виникають, щоб потім не пошкодувати.
  
  
  Мельба добре вивчила його своїми фіолетовими очима, і Нік зрозумів, що потрапив у ціль. На цих червоних усміхнених губах витало бажання. Він спитав його:
  
  
  – Ти завжди так починаєш атакувати… Нік?
  
  
  - Я думаю так. Ми хочемо піти?
  
  
  Незабаром після того, коли він крутився з нею, Нік сказав собі, що в його професії важливо чіплятися за мить, а не за годину. Ось уже майже місяць, як синій телефон на його горищі не дзвонив. Він чудово знав, що відпустка триватиме недовго. Невдовзі сухий голос Деллі Стоукс, особистого секретаря Хоука, звелів йому підійти. Тоді Хоук теж підійшов до пристрою і наказав йому піти невідомо куди.
  
  
  Поки що телефон не дзвонив сьогодні ввечері ...
  
  
  У таксі він поцілував Мельбу О'Шонессі, і вона з ентузіазмом відповіла, а потім прошепотіла:
  
  
  - Я, здається, погана жінка, розумієте? Запевняю вас, що це зазвичай не так.
  
  
  Я розумію, що не повинно бути так просто. Але з тобою… У тебе є щось особливе, що руйнує всі мої заборони…
  
  
  Тепер Мельба спала задоволена. Коли Нік вирішив прикрити її груди, він побачив щасливу посмішку та жадібні губи.
  
  
  
  Погода була поганою над Великобританією та європейським континентом. Дощ змішався з крижаним мокрим снігом та жахливим північно-західним вітром, що обрушився на всі столиці. У кожне місто о восьмій годині приходила депеша на ім'я прем'єр-міністра, президента чи канцлера, і на розі кожного конверта було написано:
  
  
  «ДІЙСНО СЕКРЕТНО - Дуже терміново. Це стосується полярного атомного вибуху».
  
  
  Прибуття цих листів, як і запуск ракети, розраховувалося за секунду.
  
  
  Це була стара техніка Гітлера, яка полягала в тому, щоб зробити і розкрити сміливий крок у вихідні, тоді як урядовий механізм працює повільно, а важливі співробітники розкидані тут і там, і їх важко знайти. На той час, як великі чиновники повернулися з полювання чи рибалки і зуміли зібратися разом для нарад, було вже запізно. Вони стояли перед фактом, що відбувся.
  
  
  Гітлер використав цю техніку з великим успіхом. Тепер її експлуатував інший хитрий мозок. Мозок, який зневажав Гітлера лише тому, що щось пішло не так, але поділяв його шалену манію величі. Новий божевільний підписав ім'я, що нагадує багатовікову історію кельтів. Внизу кожної літери було написано червоним слово «ПЕНДРАГОН».
  
  
  Тим часом, доки президенти різних країн читали свої листи, міністерства Сходу та Заходу жили хвилиною гарячкової діяльності. Телефони та телекси були навіть гарячими. Президент США офіційно запевнив президента СРСР, що не його країна здійснила пуск ракети полюсом. І його співрозмовник так само формально запевнив, що його країна теж не запускала. Хто ж тоді?
  
  
  Британці? Французи? Італійці? Німці? Неможливо. Французи тільки починали атомні перегони і не могли собі дозволити такий трюк.
  
  
  У Італії та Західної Німеччини навіть Бомби не було.
  
  
  Англія? Заради всього святого, навіть немислимо! Але звідки взялася ця ракета?
  
  
  Президенти США та Росії розмовляли один з одним з акцентом на відчайдушність, кожен намагався переконати іншого, кожен знав, що світ перебуває на межі ядерної війни. Кожен із двох запевнив іншого у своєму прагненні до миру. Зрештою, вони вирішили дочекатися подальшого розвитку подій.
  
  
  Саме на цей момент прийшли знамениті листи. Але лише у Європі. Ніхто не попереджав ні Росію, ні Америку. Як тільки він прочитав повідомлення, прем'єр Великобританії зателефонував до президента США. Після швидкої, шаленої розмови, під час якої лінія з Москвою залишалася відкритою, також надійшли дзвінки з Парижа, Риму та Бонна.
  
  
  Через десять хвилин все стало ясніше, як мінімум. Не те щоб лідери шести найважливіших країн світу відчували себе спокійніше, але принаймні вони відчули трохи більше полегшення за час, який все ще відокремлював їх від нульової години.
  
  
  Листи були дуже зрозумілими; вони дали тиждень виконання вимог, викладених у повідомленні. Пендрагон так сказав!
  
  
  Деякі новини проникли фатально, і преса не забарилася оволодіти ними.
  
  
  На цей раз усе було так. Газети у всьому світі прокоментували загадковий вибух на Північному полюсі. Більше вони нічого не знали і не могли публікувати нічого іншого, тому мільйони читачів затамували подих. За обопільною згодою залізна завіса цензури впала на всі газети в Англії, Сполучених Штатах і в інших країнах. Після тієї короткої новини панікера нічого більше. Абсолютна тиша.
  
  
  Пендрагон, затишно влаштований посеред диявольської павутини, яку сам сплів, подивився на козир у руці і посміхнувся.
  
  
  Нік Картер налив собі віскі та виніс його на терасу. Мельба все ще спала, все ще з легкою усмішкою на губах. Нік закурив одну зі своїх довгих спеціальних цигарок (суміш тютюну з Латакії, Періку та Вірджинії) із золотим тисненням NC на мундштуку. Це була одна з його дуже небагатьох чудасій, і він курив їх з великим задоволенням, але тільки коли був удома. Він ніколи не брав їх із собою, коли вирушав на місію, інакше він негайно видав свою особистість. Тепер він жадібно вдихнув ароматний тютюн, зачинив за собою французьке вікно і, тремтячи, задер комір своєї мантії. Падала тонка, холодна мряка, забарвлюючи мозаїку тераси в чорний колір, покриваючи її шаром жиру. До світанку залишалося близько години. Байдужий до дощу, Нік перехилився через перила і подивився на чорний каньйон Сорок шостої вулиці. Деякі неонові вивіски були відображені у
  та мокрій землі з різнокольоровими переливами. На той час рух був дуже невеликим. Здавалося, металева змія, продовжуючи свій шлях, розбилася на безліч сегментів. Переважали вантажівки та нічні таксі.
  
  
  Нік сказав собі, що у Нью-Йорку ніколи не припинявся рух та шум.
  
  
  Праворуч від нього у будівлі Організації Об'єднаних Націй спалахнули вогні. Рано почали забиратися ...
  
  
  Холодний вітерець розстебнув мантію, і дощ намочив ноги. Нік зробив ще ковток віскі, ще раз затягнувся довгою цигаркою і сказав собі, що більше не зможе заснути. Він був надто розумний, тому цілком міг скористатися цим. Він добре знав, що збирався робити. Піймай мить!
  
  
  Він повернувся до кімнати, ліг у ліжко поруч із Мельбою і поцілував її червоні губи.
  
  
  Їй потрібен був час, щоб прокинутися, щоб зрозуміти, хто вона і де знаходиться. На мить вона виглядала майже зляканою і відсторонилася.
  
  
  Нік стиснув її і поцілував у вухо.
  
  
  – Не бійся, мила… Це просто Нік. Ти не пам'ятаєш мене?
  
  
  Ще мить вона намагалася звільнитися, вона борсалася в його обіймах, як птах на сковороді. Але нарешті до неї повернулася пам'ять. Потім вона притулилася до нього, а він продовжував цілувати її і ніжно торкатися її хребта пальцями. Вона здригнулася від задоволення і вигукнула:
  
  
  - О, Нік, яке чудове пробудження!
  
  
  Вони знову поцілувалися довго. Нарешті Мельба на мить зітхнула, але не прибрала руки з його шиї.
  
  
  - Любий, я мріяла про тебе...
  
  
  - Ти помиляєшся. Я тут…
  
  
  – Це була така чудова річ, коханий… Я ніколи не забуду цього, ніколи!
  
  
  Нік ще раз поцілував її і сказав:
  
  
  - Про забудькуватість ще рано говорити. Ми тільки починаємо...
  
  
  Вона дивилася на нього.
  
  
  - Справді? Хотів би я в це повірити, любий Ніккі, але не можу. Ти такий дивний хлопець… У якомусь сенсі ти надто досконалий, щоб бути правдою, і маю таке дивне почуття, що я більше не побачу тебе після сьогоднішнього вечора.
  
  
  - Це далекоглядність ірландців. А ще маєте головний недолік, розумієте? Ви кажете надто багато!
  
  
  Але коли він почав прелюдію до нового статевого акту, Нік зрозумів, що жінка має рацію. І він кохався з якоюсь поспішністю, усвідомлюючи, що ці моменти задоволення вкрадені з професії, і що від одного моменту до іншого...
  
  
  Піймай мить? Може бути! Тут йшлося про експлуатацію останнього!
  
  
  Тепер ліжко перетворилося на поле битви, і Мельба билася з ніжною люттю. Він віддавав і отримував однаково, перериваючи своє кохання судорожними стогонами задоволення.
  
  
  Цей клятий синій телефон! Звичайно, він дзвонитиме. Уявіть, якби він не дзвонив. Хок був особливою людиною, розбиваючи яйця у своєму кошику! Він не міг викинути з голови ці холодні, сухі, мертві очі, як Сухий Мартіні, цю смердючу сигару. Він відчував у повітрі, що дзвінок ось-ось буде. Ох, Яструб, старий хитрун, постривай, ще хвилинку...
  
  
  Мельба О'Шонессі, охоплена шаленою любов'ю, пристрасно бажала й піналася, роздратовано стогнала. Екстаз прийшов для них обох одночасно, і, нарешті, Мельба лягла поруч із Ніком, як зламана лялька, важко дихаючи, порожня та легка.
  
  
  В іншій кімнаті задзвонив телефон.
  
  
  Жоден із них не рушив з місця. Тепер вона лежала обличчям вниз на подушці, і Нік дивився в стелю, не в змозі відреагувати. "Який час?" - подумав він із веселим гнівом. Дійсно чудовий час, Яструб! Хотів би сказати вам, наскільки ви були доречні у виборі моменту, якби ви могли мені так довіряти!
  
  
  В іншій кімнаті апарат продовжував дзвонити, самотній, металевий та рішучий.
  
  
  Мельба рушила, розплющила одне око і дивилася на чорний телефон на тумбочці.
  
  
  "Це не те, на що схоже", - був її марний коментар.
  
  
  Нік ще трохи зачекав.
  
  
  - Знаю знаю. Він знаходиться в іншій кімнаті. Я піду і відповім за хвилину, - пробурмотів він.
  
  
  Мельба сперлася на лікоть і подивилася на нього.
  
  
  - Страшенно невідповідний час для виклику християнина! Чи не випадково це буде інша жінка, люба?
  
  
  Нік скотився з ліжка з бурчанням.
  
  
  - Нема небезпеки. Якби це було тільки! І він може також відповісти, тому що він дзвонитиме годинами! Знаєте, другий зір є не лише в ірландців. Я сьома дитина сьомої дитини, і я народився з жахливим пророчим чуттям. Я знаю, хто мені дзвонить.
  
  
  Мельба присіла, як кошеня, і накинула на себе ковдру.
  -Ти Дивний, Ніколас Картер. Іди й відповідай, а потім повернися до мене.
  
  
  Нік пішов до іншої кімнати і взяв синю трубку.
  
  
  - Ага?
  
  
  Сухий дівочий голос Деллі Стоукс сказав йому:
  
  
  - Дзвінок із Вашингтона, номер три. Коди GDG та FDM. Я надаю вам повідомлення.
  
  
  Ніка Картера мимоволі здригнулася. Ух ти, підключили найгірші коди! GDG означав Судний день, а FDM означав кінець світу.
  
  
  Це був найбільший попереджувальний знак, який міг отримати агент AX, і він мав пріоритет над усіма іншими. Він не знав, що це колись використовувалося раніше. Боже мій, GDG та FDM разом! Світ мав ось-ось розвалитися, щоб Хоук використав цей сигнал!
  
  
  - Ага? Готовий? - Запитав Нік, почувши голос боса.
  
  
  
  Третій розділ.
  
  
  
  Через три години Нік Картер був у Вашингтоні, в маленькому схудлому кабінеті свого боса Хоука. На вулиці, в Дюпон-Серкл, листопадовий день був сірим, меланхолійним і сумним через звичайний дощ, що мрячить, змішаного з мокрим снігом. Всередині, за невинним фасадом Amalgamated Press, атмосфера штаб-квартири AX була такою ж похмурою, як погода. Нік ніколи не бачив свого боса таким чорним.
  
  
  Тепер Хоук, який сердито жував незапалену сигару, представив Ніка високому, лисому хлопцю в м'ятому костюмі твідів.
  
  
  - Нік, це містер Ян Треверс зі Скотланд-Ярду. Спеціальний відділ.
  
  
  Він сів у літак і з'явився тут раніше за вас. Чи можна дізнатися, чому ви так пізно приїхали?
  
  
  Нік, потискуючи руку англійцю, вважав за краще не апелювати до звичайного ранкового руху в Нью-Йорку, який даремно витратив його час. Він пробурмотів щось незрозуміле і схвально глянув на людину зі Скотланд-Ярду, яка справила на неї сприятливе враження. Його рукостискання було таким же сильним і рішучим, як і його зовнішній вигляд, а в його яскраво-блакитних очах, трохи витрішених, відбивалися сталеві відблиски. Він також подивився на Ніка зі щирою цікавістю та оцінив побачене.
  
  
  Траверс сказав культурним та ввічливим тоном:
  
  
  «Я був попереду, сер, бо мене викликали раніше, і я вже мав спеціальний літак, готовий доставити мене сюди. На швидкості дві тисячі миль на годину я не встиг підвестися, що вже приїхав.
  
  
  Ніку довелося посміхнутися. Світ теж міг опинитися на межі вибуху, але британці не відмовилися від своєї ввічливої та спокійної поведінки. Але йому подобався цей чоловік, і інстинкт підказував йому, що вони зроблять хорошу роботу. Звичайно, він все ще не вірив у це. Нік ніколи нікому не довіряв, окрім себе та Хоука.
  
  
  Хоук націлив на нього пережовану сигару.
  
  
  - А тепер сядь та слухай, Номер Три. Ми з Треверсом розмовлятимемо. Він уповноважений це робити і знає все, що я знаю. Можливо, щось більше. Немає часу на довгі пояснення. Коли ви поїдете звідси, у вас буде година, щоб підготувати валізу з тим, що вам потрібно, а потім ви полетите у певне місце між Шетландськими островами та Оркнейськими островами. Ви спуститеся в море з парашутом, і один з наших есмінців, Орест, підбере вас на борт. Есмінець оснащений невеликим вітрилом, який буде призначений вам.
  
  
  Адже ви тренуєтеся для цього? Принаймні, згідно з тим, що написано у вашому досьє.
  
  
  Нік зізнався, що був великим знавцем. Ян Треверс, який сів і тепер набивав трубку тютюном, сказав:
  
  
  - Тобі треба бути більш ніж обережним, Нік. Зараз море між цими островами дуже бурхливе. Нам буде дуже шкода, якщо ви втопитеся до того, як зможете зійти на берег і встановити контакти, які вам потрібно встановити.
  
  
  Він виглядав досить розчарованим, і Нік сказав:
  
  
  - Я теж не хотів би потонути, запевняю вас, тому постараюся цього уникнути.
  
  
  Продовжуйте, будь ласка. Я хотів би, щоб ви мені дещо пояснили з цього приводу, бо я нічого не знаю. Знаю лише, що GDG поєднали з FDM. Що змушує мене думати про найгірше. Отже, що робити, щоб світ не вибухнув?
  
  
  Хоук відкинув пошарпану сигару і заштовхав у рот нову. Потім пробурмотів:
  
  
  - Нема часу на повне пояснення, як я вам сказав.
  
  
  Ян Треверс запропонував:
  
  
  – Хоч якийсь натяк… – Він подивився на годинник. - Я маю на увазі, перш ніж літак відлетить.
  
  
  Хоук насупився, але не заперечував.
  
  
  - Добре, Треверс, але поквапся.
  
  
  За допомогою кількох слів англієць сказав Ніку, які попередження
  були отримані різними європейськими президентами, і повідомив йому, що Сполучені Штати та Росія не отримували такого попередження. Треверс описав погрози цих повідомлень, і Нік відчув, як по його спині пробігла тремтіння. Він спитав англійця:
  
  
  - А ви не знаєте, хто це Пендрагон? Мені він здається божевільним.
  
  
  Ян Треверс похитав головою.
  
  
  - Натомість ми думаємо, що знаємо, хто він. Але він був настільки розумний і так уміло нас дражнить, що досі повністю приховує свої наміри. Ми навіть знаємо, звідки ця ракета була запущена на полюсі. Але ми нічого не можемо вдіяти!
  
  
  Нік зізнався, що ні чорта не зрозумів. Але як, якщо вони знали, ким був цей божевільний виродок, чому не заморозили його? Хіба британської армії забракло, щоб вирубати його?
  
  
  Треверс видавив гірку усмішку.
  
  
  - Це не так просто. Цей виродок, як ви його назвали, нині тримає нас у своїй владі та шантажує нас. У листі він попередив нас, що має інші ракети, інші атомні бомби, готові до запуску. Якби ми зробили лише один хід проти нього, він би їх покинув; з наслідками, які ви можете собі уявити. Якщо ми насмілимося стати на шляху і знаємо, що він серйозний, він загрожує бомбити Лондон, Париж, Москву, Рим і Бонн. Отже, вся армія чи флот нам не потрібні. Насправді вони прискорили б його реакцію. Прямо зараз у нас є тиждень, щоб ухвалити рішення.
  
  
  Нік спитав:
  
  
  - А хто цей Пендрагон?
  
  
  - Сесіл Грейвс, лорд Хардесті. Ви колись чули про нього? Він один із найбагатших людей у світі, і йому належить все, що варто мати: нафта, золото, уран, преса та кіно, телебачення. Немає нічого важливого там, де його руки немає. А тепер він вирішив контролювати західні держави з метою знищення Росії. Як тільки його потужність досягне бажаної межі, він завдасть масованого атомного удару по СРСР.
  
  
  Нік Картер невдовзі усвідомив важливість такої загрози і запитав:
  
  
  – Росіяни знають?
  
  
  Хоук зітхнув.
  
  
  - Ще немає. Якби вони це зробили, можливо бомби вже падали. На щастя, цього разу всі подумали та приховали загрозу від росіян. Ми не знаємо, коли вони про це дізнаються, і нам треба молитися. Тому що, коли росіяни дізнаються про цілі Пендрагона, вони спробують діяти першими. І вони намагатимуться знищити всіх нас, щоб він не зміг знищити їх.
  
  
  Бачиш, що за речі, мій хлопчику? Траверс має рацію, армії марні. Це робота, яку має виконувати одна людина, щонайбільше двоє!
  
  
  Вам потрібно буде знайти цього Пендрагона, зловити його чи вбити! І, перш за все, вам доведеться знищити його організацію настільки, щоб ви могли довести росіянам, що їм більше нічого не загрожує. І ти маєш тиждень на це.
  
  
  Нік подумав, що це неможливо, і сказав про це. Ян Треверс гірко посміхнувся і відповів:
  
  
  - Знаю і теж маю сумнів, що у вас це вийде. Але людина, що тоне, теж чіпляється за соломинку, розумієте? І ми можемо ясно говорити між собою. Якщо цю людину не можна знайти і знищити, світ неминуче розвалиться. На жаль, ми всі в одному човні.
  
  
  Нік продовжував практичним тоном:
  
  
  - Ну, ви знаєте, хто такий Пендрагон, але не знаєте, де він ховається. Звичайно, інакше ви б його вже зловили.
  
  
  Треверс кивнув головою.
  
  
  «Він зник із спілкування пару тижнів тому, і з того часу ми нічого не чули про нього чи його дружину леді Хардесті. Звичайно, ви чули про неї.
  
  
  Нік глянув на Хоука. Старий зніяковів і засміявся. Хіба його бос не забув, що він був пуританіном навіть у найкращі моменти життя?
  
  
  "Так, я дещо читав про нього", - зізнався він. – І я отримав уявлення про тип. Але я думала, що він розлучився після останнього скандалу. У неї скандальна репутація, чи не так?
  
  
  - Так. - Вона найгірша німфоманка, - сказав Треверс. - А ще вона вродлива жінка, ще молода. Лорд Хардесті фактично розлучився з нею, але потім одружився з нею повторно, бозна-чому. Можливо, зрештою ця жінка - єдина ахіллесова п'ята нашого Пендрагона. І, можливо, це дає нам деяку перевагу. Проте на даний момент, як я вже сказав, обидва вони зникли, і жодному з наших агентів не вдалося з'ясувати, де вони сховалися. За останні кілька тижнів ми досить загадковим чином втратили трьох дуже добрих людей.
  
  
  Треверс перестав набивати трубку тютюном і подивився Ніку у вічі.
  
  
  - З таким самим успіхом я можу бути чесним з тобою, коллеге. Нині ми у розпачі. Наша Секретна служба опинилася перед горезвісною цегляною стіною.
  
  
  У нас залишився лише один спецагент, і тепер він у Шотландії з іншим агентом, жінкою, намагається проникнути до лав Пендрагону. Ось чому ми прийшли просити вас про допомогу. Наш прем'єр-міністр розмовляв із вашим президентом, і сьогодні вранці вони змусили мене приїхати сюди.
  
  
  Хоук кивнув на підтвердження і сказав Ніку:
  
  
  - Так, президент зателефонував мені особисто і запитав, яку найкращу людину я міг би мати. Я подзвонив тобі.
  
  
  Нік кивнув. Не треба було виставляти напоказ хибну скромність, якої він не мав. Але справа здавалася страшенно складною. Ніколи раніше він не стикався з такою делікатною та небезпечною проблемою.
  
  
  Він хотів би поставити багато запитань, але не було часу. Решта може зачекати. Треверс вийняв з кишені карту і розклав її на столі Хоука. Вказівним пальцем він обвів коло навколо області, що включає Шетландські острови та Оркнейські острови.
  
  
  «Це приблизно тут, – сказав він. - Трохи на північний схід від Сандея є острів під назвою Блекскейп. Він занадто малий, щоб з'явитися на цій карті, але насправді він п'ять кілометрів завдовжки і два кілометри завширшки. Декілька років тому лорд Хардесті (він шотландець, а там його називають «Лердом») наказав Блекскейпу побудувати рибну консервну фабрику для мешканців. Це обійшлося йому в кілька мільйонів і принесло йому багато оголошень у газетах, тим більше, що більшість газет належать йому. Проте його благодійна діяльність наробила багато галасу. Він навіть збудував сучасні квартири для робітників та рибалок, а також влаштував на острові кінотеатр, кафе та танцювальний зал. Оскільки Blackscape знаходиться далеко від материка, а погода зазвичай жахлива, фабричні робітники були змушені підписати контракт, який би їх щонайменше на шість місяців.
  
  
  - Коротше, начебто примусової праці...
  
  
  - У якомусь сенсі я так гадаю. Але ми не знаємо, чи залучені ці працівники добровільно чи ні в справжню мету, заради якої було створено галузь. Ракетний комплекс, пандуси та все інше обов'язково мають бути на острові. Я думаю, вони сховали їх серед тих каменів, які складають їхні стіни.
  
  
  Нік подивився на картку.
  
  
  - Ви впевнені, що ракета, яка прибула на полюс, була запущена з острова?
  
  
  Треверс видавив бліду усмішку.
  
  
  - Досить надійно. Принаймні це те, що показали проведені нами дослідження. До того ж, Пендрагон цього не приховує. Його не хвилює те, що ми знаємо, особливо тепер, коли він так далеко пішов. Насправді, можливо, він воліє, щоб ми знали; це дозволяє йому почуватися дуже розумним. Але тепер він попередив нас, щоб ми не літали над цим районом, щоб ми не могли його навіть бомбити. У нього є свій добрий радар, і за першої ж загрози він запускає ракети. Крім того, ми повинні думати про всіх цих бідняків на острові. Вони можуть бути безневинними жертвами, і нам не хочеться знищувати їх, не спробувавши спочатку менш радикального рішення.
  
  
  «Звичайно, зараз мені не слід заздрити, – сказав Нік. - І ми зможемо пощадити їх, якщо знайдемо спосіб зупинити це ракетне божевілля, так чи інакше.
  
  
  Треверс довго дивився на нього, потім зітхнув.
  
  
  - Так, ми також про це думали. Звичайно, робітникам доведеться піти, якщо ми вирішимо втрутитися. Але все це суто академічне. Дивись сюди. -
  
  
  Олівцем він намалював периметр через край острова та Північне море.
  
  
  І він сказав: Тут, від Дінгволла до Інвернесса, Пендрагон поставив свій ідеальний бар'єр. Ні солдати, ні поліцейські не можуть підійти без попередження,
  
  
  ні літаків, звісно, ні підводних човнів, ні бойових кораблів. Так йому вдалося втримати Блекскейп за захисним парканом, розумієте? Якщо ми вирішимо ризикнути і, як і раніше, атакувати його, ми, швидше за все, програємо. А програти – значить поставити під загрозу безпеку миру!
  
  
  Він склав картку і поклав назад у кишеню. Потім він подивився на Ніка, а той у свою чергу глянув на начальника, який помітив:
  
  
  - Отже, ви бачите, що альтернативи ми не маємо. Самотня людина, якщо вона хороша, можливо, зуміє щось зробити. Я сказав "може бути" і повторюю це, тому що у мене теж не так багато ілюзій.
  
  
  І Траверс додав:
  
  
  - Тепер ви знаєте, з яким завданням вам доведеться зіткнутися, і я не приховую ймовірності, що відсоток успіху невеликий.
  Як він вам сказав, нам вдалося протиснути пару офіцерів на обгороджену територію, але ми не очікуємо від них багато чого. Вони там в основному, щоб допомогти вам, а тепер чекають на вас.
  
  
  Нік спитав Хоука з посмішкою:
  
  
  - Ви вже придумали прикриття, яке я використовуватиму для цього підприємства, сер?
  
  
  Хоук серйозно кивнув головою.
  
  
  - Справді. І випадок до певної міри нам допоміг. Днями берегова охорона виявила мертву людину в морі, і, на щастя, газети ще не отримали цієї новини. Звали цю людину Джеймс Уорд-Сіммонс. Він був англійцем, так що вам доведеться добре перевіряти свій акцент.
  
  
  «З моїм акцентом усе буде гаразд, але ти маєш хоча б сказати мені, що це був за бідолаха і чому він помер. Якщо я прийму особистість іншого, мені хотілося б знати хоч ці дрібні деталі. Абсолютно точно?
  
  
  "Він був письменником", - пояснив Хоук. - І мандрівник, авантюрист.
  
  
  Співробітники берегової охорони вважають, що він помер від болю серця. Смерть уже настала кілька днів тому, коли вони виявили його човен, що плив за течією, недалеко від Флорида-Кіс. Я думаю, він був досить добре відомий, бо про нього знайшли півдюжини газетних альбомів. І його книги теж стоять на полиці. Вам доведеться прочитати їх, якщо ви збираєтеся добре зіграти свою роль.
  
  
  - А я схожий на нього?
  
  
  - Небагато, але достатньо. Зростання і статура приблизно однакові. Достатньо буде, якщо живіт у вас побільше, а волосся на скронях злегка побіліло.
  
  
  «Можливо, і в мене з'явиться біле волосся, якщо ця місія виявиться такою важкою, як я собі уявляю.
  
  
  Ян Треверс знову подивився на годинник і пробурмотів:
  
  
  - Дуже імовірно. Навіть якщо ви доживете до ста років, чого я вам щиро зичу, подібне підприємство більше ніколи з вами не повториться. За ризиком та за важливістю.
  
  
  Але тепер нам час. Літак отримав наказ не чекати на нас, якщо ми затримаємося. Я поїду з вами до Ісландії і на шляху дам вам інші інструкції. Потім я повернуся до Лондона, так що нам доведеться домовитися між звідси та Рейк'явіком. До речі, я контролюватиму вас у цій місії. Фактично, ви залежатимете від Лондона.
  
  
  Нік глянув на Хоука, який сказав:
  
  
  - Правильно, синку. Ми «позичили» вас британцям, і тепер ви працюватимете на них. Звичайно, я буду вдячний за деякі звіти, якщо ви зможете їх надіслати.
  
  
  А тепер послухайте містера Треверса і йдіть. У тебе є година. Раджу спочатку піти у гримерку. Подивіться, чи встигнуть воно освітлити волосся, якщо ні, візьміть шиньйон.
  
  
  Вони потиснули один одному руки. Голова була тверда і суха, але Ніку здалося, що він відчув легке тремтіння в руці. Чи можливо, що Хоук злякався?
  
  
  Хоча таке було навіть немислимо, ситуація справді заслуговувала на серйозне побоювання.
  
  
  Через годину, коли двоє чоловіків піднялися на борт британської Delta X, Нік запитав свого товариша:
  
  
  - Ви справді вірите, що цей лорд Хардесті на ім'я Пендрагон знайшов притулок на острові Блекскейп?
  
  
  Перш ніж відповісти, Треверс довго дивився на нього.
  
  
  "Я очікував, що ти мене запитаєш", - сказав він нарешті. - Ні, зовсім не віримо. Я вам гарантую, що це не та людина, яка ризикує! Звичайно, він зник у дуже тихому та безпечному місці. Найбільше комфортне. І він залишиться там, доки справа не закінчиться, але вона закінчиться. Але нам абсолютно необхідно було помістити один із наших у Blackscape. Оскільки ми майже впевнені, що ракета була запущена з цього острова, ми подумали.
  
  
  Нік кивнув.
  
  
  - Я розумію. Ви бажаєте послати туди диверсанта? Чи ви вже відправили його?
  
  
  Тепер настала черга Траверса погоджуватися.
  
  
  - Так, він уже в дорозі.
  
  
  
  Третій розділ.
  
  
  
  "Матрос, - сказав собі Нік Картер, - сьогодні ти втратиш зарплату!"
  
  
  І не лише шторм підвів його. Капітан винищувачів США Орест також трохи змінив накази Вашингтона на свою користь.
  
  
  Йому слід було посадити Ніка на борт його маленького човна біля Даннет-Хед. З цього моменту не важко дістатися до кар'єру Строма, де у нього призначена зустріч з британськими агентами. Натомість, побоюючись радара Пендрагона, Орест скинув його приблизно за десять кілометрів на захід.
  
  
  Непогано, якби не було шторму. Раніше, коли Нік з парашутом зустріли на борту винищувача, море здавалося майже спокійним.
  У шторму був вигляд, ніби він хотів випустити пару ще далі, у Норвезьке море. Але потім, мінливий, як жінка, він повернувся з новою люттю. Тепер вітер віяв щонайменше сім балів.
  
  
  «Цинара», незважаючи на її міцний сосновий і березовий корпус, не була створена для виживання в такому морі. Вона теж була стара, як і його двигун Grey & Timken, незважаючи на те, що він хоробро бився, важко дихаючи, як бідний астматик. Щоразу, коли він пропускав удар, серце Ніка теж на мить зупинялося. Він був чудовим плавцем і носив рятувальний жилет, але не був упевнений, що зможе впоратися з такою погодою. Однак він нічого не міг з цим поробити. На той час він став Джеймсом Уордом-Сіммонсом, англійським письменником і авантюристом, а «Цинара» був човном Уорда-Сіммонса. На Ніку також були туфлі мерця, його куртка та в'язана шапка.
  
  
  Закурюючи вологу сигарету, Нік з гіркотою сказав собі, що, мабуть, скоро зустріне душу людини, яку зображував. Він з огидою відкинув сигарету і чіпко вчепився в кермо.
  
  
  Йому була потрібна вся його виняткова сила, щоб залишатися на курсі. Він згадав, що Хоук порадив йому прочитати книги покійного і посміхнувся, не поважаючи свого боса. Але певен, як ні? Все, що йому потрібно було зробити, це відпустити кермо і звернутися калачиком у теплі з чашкою гарного чаю та гарною книгою для читання! То був би приємний, дуже інтимний вечір!
  
  
  Хвиля сильніша за інших змусила "Цинару" тремтіти, як жінку, яку збираються зґвалтувати; інша струснула її, як шейкер для коктейлів, а потім підняла її на запаморочливу висоту, щоб вона впала носом у піну попередньої хвилі.
  
  
  Вітер віяв на схід, якраз зараз, коли він мав іти на південь.
  
  
  Якщо він цього не зробить, то вдариться об скельні стіни Оркнейських островів. Він ледве міг стежити за стрілкою компаса, тримаючись за кермо із силою розпачу. Робити нічого, він йшов не лише на схід, а й на північ!
  
  
  Однак треба було постаратися, не падаючи духом. Коли Нік сказав Хоуку, що знайомий з човнами, він безперечно не мав на увазі таку пригоду в такому морі і з таким старим мотлохом.
  
  
  На жаль, альтернативи не було. Не було нікого, хто міг би допомогти йому. Він був один. Нік Картер, псевдонім Номер три, псевдонім «Винищувач», один і три. Британці опинилися в біді, їхні агенти загинули чи зникли безвісти. Пендрагону доведеться мати з ним справу, але успіх Ніка ставав менш ймовірним.
  
  
  Так, ці два агенти чекали на нього в кар'єрі Строма. Але як до них дістатися, якщо шторм постарався відкинути її якнайдалі від місця зустрічі?
  
  
  Під час короткого перельоту з Вашингтона в Рейк'явік Треверс дав йому останні інструкції, і Нік вислухав його з серцем, що стиснуло від зневіри. На мить, у хмарах, він відчув майже розпач. І він знайшов божевільним твердження, що лише одна людина може врятувати світ від атомної загрози.
  
  
  У крихітній каюті було зовсім темно. А матрос-одинак продовжував боротися з кермом та стихією; Здавалося, він хотів контролювати їхню лють тільки силою волі. Але в якусь мить він опустив голову і широко розкинув руки, усвідомлюючи свою безпорадність. Гора води обрушилася на "Цинару", і посеред цього водоспаду людині дивом вдалося не відпустити колесо керма. Скло, що його захищало від вітру, розлетілося на дрібні шматочки, і вода з силою проникла в кабіну. Але старий астматичний двигун, що дивно, витримав. І знову "Цинарі" вдалося вийти, трясучи, як щеня, яке прийняло ванну, щоб висохнути.
  
  
  Раптом Нік побачив вдалині узгоджений сигнал: на чорному тлі скель з'явилися три хрести, що палають. Кар'єр Строма! У Шотландії в ті дні горіло багато хрестів, тому вони думали, що сигнал не викликає підозри. Траверс пояснив Ніку, що Пендрагон патрулював береги забороненої зони, що хрести були запалені всередині печери, а також щоб вітер не відразу їх погасив.
  
  
  І вони («вони» мали на увазі Вашингтон і Даунінг-стріт) також думали, що «Цинара», будучи такою маленькою, зможе залишитись непоміченою, незважаючи на радар Пендрагона.
  
  
  Ось Ікла Турсо! Вони були схожі на високих довгостроків з чорного каменю і стояли на варті майже перед печерою. Патрулі Пендрагона, якби вони там теж пройшли, то
  , вони не стали б мати справу зі Стромою саме тому, що були знамениті Ікла, які закривали доступ кораблям. Загородження було б непрохідним навіть у хорошу погоду та серед білого дня. Уявіть нічну бурю!
  
  
  Нік усміхнувся і, незважаючи на холод і дискомфорт, відчув, що криза розпачу минула. Тепер він знову став людиною всіх часів, більш ніж будь-коли прагнуть викликати шум!
  
  
  Йому треба було відразу надіслати сигнал, якщо він не хотів, щоб потік знову забрав його далеко. Він погладив кермо однією рукою і сказав "Цинарі": "Давай, красуня". Досі ти була дуже гарною, безстрашною дівчинкою. Давай, зроби ще трохи зусиль для свого Ніка, га?
  
  
  Маленький корпус застогнав у відповідь, змучений бурею. Вітер посилився і знову почав бити його, ніби він мав проти нього особистий рахунок, а човен стрибав серед трильйонів гектолітрів води.
  
  
  Нік вчепився в кермо, але двигун заглох з останнім виттям.
  
  
  На цей час човен був у владі шторму, і керувати нею було неможливо. Ніка підкидали, як гілку. Цинара розгорнулася, перекинулася, але лють хвиль була такою дикою, що вона знову розпрямилася, перш ніж Нік полетів за борт. Він здригнувся від думки, що він дивом уникнув цієї рідкої зеленої стихії. До цього моменту кабіна зникла, але він продовжував чіплятися за кермо, оскільки керма теж не було. Він побачив перед собою величезну хвилю, яка загрозливо наближалася. А ззаду на нього чекали Ікла Турсо, чорні й блискучі, обложені гнівною піною. Скелі там чекали на безстрашну "Цинару"!
  
  
  Хвиля забрала човен з-під нього, і Нік відчув, як він розсипається біля його ніг.
  
  
  Він глянув на три хрести, які ще горіли в темряві.
  
  
  - Прощавай, дівчинко! Він сказав, перш ніж пірнути боком. Він спробував зайти якнайдалі. Він не намагався плавати, це було б марно. Тепер це було в руках Бога, того Бога (Нептуна? Еола?), котрий до цього моменту зволив захистити його, змусивши добратися до цієї точки.
  
  
  Коли Номер Три продовжував рухатися під водою, щоб уникнути шторму на поверхні, вона зазнала дивного почуття розслаблення та майже спокою. Він зробив усе можливе смертному. Якщо він зараз звалиться на Іклов, йому не доведеться звинувачувати себе. Він зробив усе, що міг, справді все.
  
  
  Він не міг ...
  
  
  Вихор схопив його і виштовхнув назад на поверхню, і він почав боротися, щоб вибратися. Це було диво, що він все ще міг плавати, хоч він був приголомшений, зламаний, стікав кров'ю, виснажений, але ще не переможений!
  
  
  У маленькій бухті панувала жахлива тиша в порівнянні з люттю відкритого моря.
  
  
  Це була, звичайно, не справжня тиша, але після цього галасу здавалося, що він увійшов до монастиря! І там хвилі вже не були страшними. Однак одна з них схопила Ніка і не дуже обережно вдарила його по вузькому трикутнику з чорнуватого піску, змішаного з гравієм. Цей трикутник стояв прямо між двома високими скелями, що продувають вітри!
  
  
  - Дякую, - пробурмотів Нік, коли хвиля відступила. - Якщо не заперечуєте, частину маршруту, що залишилася, пройду рачки.
  
  
  Фактично, він просувався рачки, поки не побачив, що знаходиться поза досяжністю води. Потім він стояв нерухомо, уткнувшись обличчям у пісок і розкинувши руки.
  
  
  Тільки його груди підвелись і нагадали йому, що він все ще живий.
  
  
  Майже одразу пісня Сирени досягла його, і він почав проклинати себе.
  
  
  Чорт забирай, вони ніколи не давали тобі спокою, навіть у таких місцях!
  
  
  Навіть коли бідолаха був наполовину мертвий!
  
  
  Він крякнув, торкнувшись піску ротом:
  
  
  - Повертайся до свого дому, Русалка!
  
  
  Але вона продовжувала співати солодким голосом із невизначеним шотландським акцентом: «...
  
  
  бо у нас ще є добрі новини, щоб слухати, добрі речі, на які варто дивитися…».
  
  
  Голос на мить зупинився на ноті, яка здавалася запитальною. Нік спробував підвестися, але незабаром здався і звалився назад на холодний шар мокрого піску. «Через мить», - сказав він собі. - За мить я ще зможу рухатися та діяти. Але зараз…
  
  
  Голос відновив співи, повторюючи слова, сказані раніше: «...бо у нас ще є гарні новини, щоб почути, гарні речі, на які можна дивитися...».
  
  
  Його пам'ять повернулася. Він і Траверс у літаку, який доставив їх до Ісландії, погодили своєрідний ідентифікаційний код та код безпеки. Вони знайшли один
  або відразу. Треверс був ентузіастом поезії і, звісно, вибирав рядки. Британський агент заспівав би першу частину і мав би закінчити. Але тепер він не міг згадати ці слова. І так, у літаку він вивчив їх напам'ять, але тепер... У нього була плутанина в голові... Що, чорт забирай, він повинен був співати у відповідь?
  
  
  Невидима сирена, безперечно, розташована на камінні, відновила вірш втретє. Нік нарешті згадав і сказав це хрипким від холоду та вітру голосом.
  
  
  "Так, так", - прохрипів він. - Тепер є!
  
  
  З інтонацією, яка змусила б прекрасну Мельбу О'Шонессі тремтіти від огиди, Нік заспівав продовження:
  
  
  - ... перед тим, як вирушити до раю через Кенсал-Грін!
  
  
  - Номер три?
  
  
  - Так, але дуже і дуже слабкий. Я майже двійка. Хто ти?
  
  
  - Ви працюєте над кодами GDG та FDM?
  
  
  - Так Так. Не витрачатимемо час даремно. Хто ти?
  
  
  - Гвен Лейт, із спеціального відділу. Я бачила тебе з вершини скелі.
  
  
  Я не думала, що ти зможеш це зробити. Бідолашний човен!
  
  
  Нік важко підвівся на ноги і відразу притулився спиною до гранітної колони.
  
  
  "Так, я згоден", - відповів він, піднявши очі. - Вона була симпатичним корабликом і героїчно боролася. Але тепер тобі варто турбуватися і про мене. Я опинився в дивному місці, яке мені здається пасткою, і я не знаю, як вибратися з неї. І я вважав би за краще уникати водного шляху.
  
  
  - Ви знаходитесь у каміні з натурального каменю. Він єдиний у цій печері, і тобі справді довелося там опинитися! - у його голосі пролунав невиразний закид.
  
  
  - Вибачте, я присягаюся, що зробив це не спеціально; наступного разу я виберу щось краще. Але хіба ви не матимете змоги витягти мене звідси зараз?
  
  
  Може бути?
  
  
  - Ви поранені?
  
  
  Нік спробував розім'яти м'язи і віджатись на колінах.
  
  
  Він уже почав відновлюватися завдяки своїй прекрасній статурі, натренованій на найшаленіші зусилля. Він відчував себе сильним, голодним і, перш за все, змучений спрагою. Так, спрага нагадала йому одну дуже приємну деталь з огляду на його смаки щодо напоїв. Хіба це не Шотландія? Благословенний дім найкращого віскі у світі?
  
  
  - Хіба ви не могли посвітити ліхтарем?
  
  
  - Я не смію. Навколо дуже багато друїдів.
  
  
  Якби Нік не був підготовлений Треверс, цей вихід викликав би сумніви в розсудливості жінки. Але, оскільки він знав, він нічого не сказав.
  
  
  Він просто нетерпляче запитав:
  
  
  – Потім? Як мені вибратися?
  
  
  - Тримай.
  
  
  Кінець мотузки потрапив йому в обличчя. Він потягнув, щоб переконатися, що добре прикріплений.
  
  
  Він запитав. - Ви її міцно прив'язали?
  
  
  - Так, не сумнівайтеся, міцно. Хочете, щоб я вам допомогла?
  
  
  Нік усміхнувся про себе, схоплюючись, як кішка. Допомогти йому? І як? Йому дуже хотілося зараз побачити жінку в обличчя. Гвен Лейт із спеціального відділу. Він мав бути крутим хлопцем. Потім він сказав собі, що це природно. Для такого завдання вони обрали б найкращі елементи. Вона, безумовно, була дуже стрункою та розумною, тому немає нічого гіршого, ніж бути потворною. Або старій.
  
  
  А ось старим запахом вона не пахла. Пахло вереском і диким чебрецем. І рука, яка допомогла йому піднятися, була маленькою і м'якою, але напрочуд сильною.
  
  
  "Можливо, я помиляюся", - з надією сказав Нік, дозволяючи поводитися на вершину скелі. - Принаймні сподіваюся.
  
  
  - Що ти не маєш рації, номер три? Вона була якоюсь тонкою, швидкоплинною примарою, і вона все ще тримала його за руку. І в цій темряві не було видно її обличчя.
  
  
  «О, нічого, це не має значення, – сказав Нік. Він випустив її руку і озирнувся.
  
  
  Внизу, ліворуч від нього, була лють моря; Якби не холод, воно виглядало б як киплячий казан. Там вітер все ще був сильний, але здавалося, що він втратив частину своєї сили. Дивлячись у небо, Нік помітив, що де-не-де в хмарах було навіть кілька зірок. І свого роду блідий ореол, який, мабуть, був місяцем.
  
  
  Він спитав жінку. - Я не правий, чи буря вщухає?
  
  
  - Так, вона заспокоюється. За годину чи дві буде спокійно. Тут на півночі Шотландії завжди така погода. Але давай, Номер Три, ми не можемо залишатися тут і базікати всю ніч! Дай мені руку знову, і я проведу тебе стежкою.
  
  
  Вони покинули скелястий мис, і вона провела його вузькою звивистою стежкою.
  
  
  Вона здавалася стрункою, досить високою, дуже вільною у рухах. Отже, вона мала бути молодою. Голос теж був молодий. Нік усміхнувся про себе. Тепер розпочалася реакція. Так, він був холодним, голодним і хотів пити, але найголовніше, він повертався до життя після того, як сильно ризикнув своєю шкірою. Він знову обдурив стару косою! І завжди, завжди, щоразу, коли з ним відбувалося щось подібне, він сильніше жадав радостей життя. Найбільше він хотів кохатися.
  
  
  Майже півгодини вона продовжувала вести його швидко впевнено гірського козла. Іноді їй була потрібна допомога обома руками, тому Нік вчепився їй у пояс і відчув під її пальцями м'яку, але тверду спину, гнучку мускулатуру.
  
  
  Під час спуску вона сказала йому, що дуже турбується про іншого агента, Джима Стоукса, який вирушив у Даннет, щоб зв'язатися з одним з небагатьох саботажників, які зуміли впровадитись серед друїдів. Він так і не повернувся.
  
  
  «Я мала піти туди», - пояснила вона. - Він також шотландець, але з півдня.
  
  
  Незважаючи на те, що він ас, один із найкращих агентів, він не годився для цього завдання. Я мала піти туди, - повторила він. - Я народилася в Канісбі і завжди знала цей регіон та його мешканців. Але Джим не хотів про це знати. Він наполягав, щоб я залишилася і чекала на тебе, і він вирушив у Даннет. Це мене взагалі лякає.
  
  
  Може, він буде в чорному будинку на той час, коли ми туди дістанемося. Але якщо ні… тоді ми будемо одні, Номер Три!
  
  
  Тепер шторм майже повністю вщух. Число зірок побільшало, і на сході ми побачили перші плями зорі. Дощ перетворився на туман.
  
  
  Вони досягли підніжжя пагорба, і вона повела його через убогу пустку у вузьку долину. Тим часом очі Ніка звикли до темряви та цієї незнайомої місцевості. Він мав рисячий зір, і в якийсь момент його більше не треба було водити за руку. Вони йшли пліч-о-пліч. Вони добігли кінця
  
  
  «Глен», де текла набрякла і міхура річка, і вона благополучно попрямувала у бік хвойних чагарників, де була припаркована невелика машина.
  
  
  Дорогою Нік багато думав і дуже мало говорив. Він подумав про стриманість Треверса. Цей благословенний чоловік майже вибачився за неадекватність свого персоналу, і тепер з'ясувалося, що одним із його агентів був ніхто інший, як Джим Стоукс! Цей хлопець став таким самим легендарним у світі контррозвідки, як і сам Нік Картер!
  
  
  Номер Три посміхнувся. Траверс був трохи схожий на Хоука, він ніколи не говорив усього. Він навіть не згадав Джима Стоукса. Він говорив про пару людей і вказав, що йому треба задовольнятися тим, що там було.
  
  
  Тепер світло посилювалося кожну секунду. Гвен ковзнула в машину, на мить показавши засмаглі коліна. Нік сів поруч із ним. У короткій спідниці дівчата відкривалися як мінімум гарні ніжки. Обличчя було видно не так уже й багато, за винятком упертого підборіддя та пікантного носа.
  
  
  Перед тим, як запустити двигун, вона подивилася на нього і сухим голосом сказала:
  
  
  - Якщо хочеш, милуйся моїми ногами, Номер Три. Я не соромлюся цього. Але запам'ятайте раз і назавжди: дивитись і не чіпати, зрозумів? Я заручена, і якщо світ не вибухне, я вийду заміж. Я краще скажу тобі одразу, щоб ти заспокоївся. Мені також довелося укласти угоду з Джимом Стоуксом, щоб уникнути непорозуміння та непорозуміння. У нас є брудна, відчайдушна та небезпечна робота. У нас не буде часу думати ні про що інше, і навіть якби час був, я б нікого з вас не вибрала. Я люблю Джима, і я впевнена, що ти мені теж сподобаєшся, але я дуже добре знаю, хто і що ти, хоч хоробрий, сильний, розумний і порядний. Я зовсім не збираюся захоплюватись Суперменом. Я сказала Джимові і тепер говорю це і вам, і я не хочу повторювати. Зрозуміло?
  
  
  Нік не знав, що відповісти. Він був такий приголомшений, що розгубився. Він дивився на це обличчя, яке, мабуть, було прекрасне, і почав сміятися, щиро захоплюючись і бавлячись цією відвертістю.
  
  
  "Дуже ясно", - нарешті відповів він. - Будь ласка, просто не називай мене номером три. Ніка буде достатньо. Нам не потрібно сильно формальнувати, якщо ми лише троє. Так буде працювати краще та швидше. А тепер поїхали, бо день наближається.
  
  
  - Це правда, до чорного будинку найкраще добиратися, коли ще трохи темно. Ми проведемо там день і будуватимемо плани. Є важливий ритуал
  сьогодні ввечері на Баррогіл-Мур, ніон друїдів, і нам теж доведеться йти. Ходять чутки, але, можливо, це просто розмови, що Пендрагон сам виступить перед своїм народом.
  
  
  Маленький Морріс їхав ґрунтовою дорогою. Вони покинули «долину» і ввійшли на голий пагорб, з якого холод уже зірвав верес.
  
  
  "Чорний будинок не далеко", - сказала дівчина. - Боже мій, сподіватимемося, що Джим повернувся!
  
  
  Нік мовчки стояв поруч із нею. Час від часу він кидав погляд на ноги, але його думки були в іншому місці. Чи поговорить Пендрагон зі своїм народом сьогодні ввечері? Так рано? Він у цьому сумнівався. Все не могло пройти так гладко. Цього разу бізнес був страшенно важким. Можливо, він би це зробив, але це була б довга і дуже складна історія, сповнена сюрпризів. Він побачить кілька добрих, перш ніж зможе вбити Пендрагона. У будь-якому випадку перші погані моменти пройшли, і це вже було приємно.
  
  
  Він відчув майже непереборне бажання простягнути руку, щоб стиснути одне з цих колін, але спробував тримати його в кишені. Вона не зрозуміє. Він би не зрозумів, що зрідка це були дружні пориви, які взагалі не входили почуття. Йому просто потрібно було небагато людського тепла. А оскільки такий імпульс був у ньому дуже рідко, Нік Картер, самотній агент, важко розумів себе. Справа в тому, що місія сильно відрізнялася від інших.
  
  
  Але Ґвен Лейт не могла зрозуміти. Пізніше, можливо пізніше. Спершу робота, а потім нагорода!
  
  
  Під час короткої подорожі він обмежився перевіркою своєї зброї. Цього разу він мандрував без нічого. Він прикріпив пістолет Luger до ноги липкою стрічкою, щоб не втратити її; а всередині правої руки, на замшевій підкладці, був Хьюго, стилет. Деякий час Нік вважав за краще Х'юго всьому іншому, тому що він був смертоносним, швидким і тихим.
  
  
  Тепер, напружуючи м'язи і намагаючись влаштуватися зручніше на маленькому сидінні, він непомітно опустив праве зап'ястя. Він відчув, як стилет ковзнув у його руку, готовий покинути. За наказом Сокири він пройшов у Вашингтоні спеціальний курс метання ножів. І тепер йому не терпілося перевірити свою відточену майстерність.
  
  
  Після довгої паузи Гвен Лейт вигукнула:
  
  
  - Ми під'їхали до чорного будинку, а машини нема! Тоді Джім Стоукс ще не повернувся!
  
  
  Четвертий розділ.
  
  
  Чорний будинок розташовувався в заглибленні на болоті, неподалік моря і скель. Як пояснила Гвен, це був старий котедж із каменю та дуже невеликої кількості дерева. Свою назву він отримав через відсутність каміна. У стелі була лише діра, через яку виходив дим, тому за ці роки все всередині почорніло. Він виділявся самотнім і похмурим посеред цього похмурого пейзажу, оточений лише немузичними криками чайок.
  
  
  Нік був радий бачити, що ця посада більш, ніж підходить для людей, яких він не хотів привертати до себе. Оскільки він перебував у тій депресії, його було б важко ідентифікувати здалеку.
  
  
  Вони вийшли з «Морріса» і попрямували до такої хатини без дверей.
  
  
  Нік помітив, що будинок у відмінному стані, а дах цілий.
  
  
  "Іноді люди використовують його для риболовлі", - пояснила Гвен. – Тому вони завжди зберігали придатність для житла. А ще є пари молодих людей, які… – вона зупинилася і знизала плечима. - Але це не має значення. Стеж за своєю головою! Ви дуже високі, а двері немає. Вам завжди потрібно бути обережним і не забувайте про це.
  
  
  Вони зупинилися у дверях, і Нік відійшов убік, пропускаючи її першою.
  
  
  Всередині було схоже на темний підвал, але тепер зовні з'явилося перлове сяйво, і він нарешті зміг поглянути на її обличчя. Загалом дівчина була високою та худенькою, з невеликою талією та досить розвиненими грудьми. Під шкіряною вітровкою на ній була в'язана вовняна блузка. На голові в нього нічого не було, а волосся було яскраво-рудим, майже таким же коротким, як у чоловіків. Колір його очей ще не можна було розрізнити.
  
  
  Побачивши, що вона вагається у дверях, Нік грайливо вклонився, щоб заспокоїти її, і сказав:
  
  
  - Після вас, мадам. І постарайся швидше, тому що я хочу запалити гарний вогонь і висушити мій бідний промоклий одяг. Ще в мене вовчий голод і звіряча спрага. Я сподіваюся, що ви з колегою не забули привезти сюди невеликий запас своєї національної страви.
  
  
  Гвен схвально подивилася на нього поглядом.
  нареченої з лагідною посмішкою:
  
  
  - Так, гадаю, у нас є дюжина пляшок. Джим це теж цінує.
  
  
  Вона нахилилася, щоб увійти, і Нік невпевнено пішов за нею. Незабаром Гвен запалила олійну лампу і пішла запалювати дрова. Номер Три одразу ж озирнувся: досить одного погляду, щоб усе вловити. Хоча він здавався спокійним і розслабленим, він ніколи в житті не був таким пильним. Він довіряв їй, як агент може довіряти іншому агентові. З запасом. Вона використовувала точний код, тому вона повинна була бути справжньою, але у своїй професії людина залишалася живою тільки в тому випадку, якщо завжди залишалася пильною, не піддаючись надмірній довірі. Він змерз, втомився, був голодний і хотів пити, і він відчайдушно сподівався, що жодних перешкод немає і притулок безпечний. Але він мав переконатися. Отже, він стояв неподалік порога, тінь серед тіней, і дивився, як вона ходить по кімнаті і займається господарством.
  
  
  Нарешті він здавався задоволеним і трохи розслабленим. Принаймні зараз він відчував, що знаходиться в порту.
  
  
  Дівчина простягла йому пляшку віскі та металеву склянку.
  
  
  "Це з МакКемпа", - сказала вона йому. - Мій батько пив лише це і стверджував, що це добре для нього. Сподіваюся, тобі це теж знадобиться.
  
  
  Нік не сповільнив це побачити. Алкоголь ударив його в живіт, а потім занурив у приємне відчуття тепла. Він налив собі ще одну краплю і відставив пляшку убік. Вогонь посилився, і він зняв промоклий рятувальний жилет та мокру сорочку. Він побачив, як її очі розширилися побачивши його оголеного торса, і посміхнувся. Він звик до реакції жінок на м'язи. Але він одразу ж відкинув деякі ідеї. Дівчина сказала добре.
  
  
  Їм довелося виконувати тяжку, смертельну роботу; і вони не мали часу думати ні про що інше.
  
  
  Гвен сказала:
  
  
  - Тобі це не знадобиться. Ми принесли вам ще одяг на випадок, якщо він вам знадобиться. Він вказав на валізи у кутку. Також було повне рибальське спорядження.
  
  
  Гвен помітила його легке подив і сказала:
  
  
  – Це все частина нашого обладнання. Ми з Джимом вдаємо, що приїхали ловити рибу. А стрижень можна перетворити на антену. Вона обрала одну з валіз і віднесла його Ніку. - Оце твоє. За півгодини нам передзвонять із Лондона. Ми маємо приймач, але ми не можемо передавати. Це було б небезпечно.
  
  
  - Чи небезпечне через спостереження Пендрагона?
  
  
  Вона кивнула головою.
  
  
  - Треба всього чекати, якщо цей чорт усе тут вирішує!
  
  
  Але тепер вам захочеться помінятися. Я піду і вдаю, що ловлю рибу. Біля підніжжя скелі є невеликий пляж. О, до речі, у Лондоні кажуть, що покриття Ward-Simmons більше не діє для вас. Обставини змінилися, і тепер це було б марно. Проте ми не маємо часу. Лондон також сказав, що накази завжди можуть змінюватися від одного моменту до іншого, тому ви маєте бути готові. З цього моменту і інструкції, і зміни у програмі повідомлятимуть нас лише за годину. Вона поплескала черевиком по валізі і продовжила:
  
  
  Тут ви знайдете те, що вам знадобиться. Я сподіваюся, що все йде добре. Нині йду на рибалку. Я повернуся хвилин за двадцять.
  
  
  Вона попрямувала до дверей, і Нік сказав їй.
  
  
  - Один момент. Він схопив гасову лампу, підняв її та поставив перед її обличчям. "Я ще не розглянув ваші риси обличчя", - пояснив він.
  
  
  Гвен на мить застигла, потім дивилася на нього, не втрачаючи самовладання.
  
  
  - Тож глянь на мене уважно, але ніколи не забувай того, що я тобі сказала. Зрозумів?
  
  
  "Я не забуду цього", - серйозно пообіцяв він.
  
  
  Гвен мав сіро-блакитні очі, дуже ясні і виразні на засмаглому обличчі, з невеликими ластовинням. У нього був кирпатий ніс, широкий і великий рот, білі й досить правильні зуби. Вона була високою, і її коротке руде волосся виблискувало на світлі. Її ноги, якими Нік уже встиг милуватися, були довгими, але не надто тонкими. Симпатичні груди яскраво виражені на осиній талії, яку Нік міг би стиснути однією рукою. І цей приємний аромат вересу та дикого чебрецю, свіжий та природний аромат.
  
  
  На мить Нік подумав, що це справжня ганьба, що місія є сумішшю GDG і FDM. Ну, хто знає, що буде далі... після вбивства того Пендрагона...
  
  
  Гвен, мабуть, прочитала його думки, бо вона поспішила до дверей і повторила:
  
  
  - Я тебе попереджала, не забувай про місію.
  А тепер міняй одяг, поки ловлю рибу. Після радіозв'язку з Лондона ми побачимо, як ми можемо організувати все.
  
  
  Тоді мені доведеться багато чого тобі розповісти про Пендрагона та друїдів. Принаймні те, чого ви ще не знаєте. Але я думаю, ти знаєш стільки ж, скільки я. Зрештою, ви – лідер цієї місії.
  
  
  - Так, я начальник, але, на жаль, дуже мало знаю. На пояснення та інструкції забракло часу. Так що вирушай на рибалку, і ти заповниш прогалини пізніше. Скажіть, що тут є що поїсти?
  
  
  Вона вказала на дерев'яну скриню в кутку.
  
  
  - Купа коробок.
  
  
  Коли залишився тільки Нік, він підійшов до вогню і перестав роздягатися. Він відкинув штани та черевики покійного Уорд-Сіммонса із задоволеним бурчанням. Він також усунув гумове черевце і перуку, які чудово чинили опір всій цій маленькій бурі, не зрушуючись ні на дюйм. Він зняв просолену бороду і почухав підборіддя, що свербить. Потім він зробив кілька віджимань. Зараз не було часу для йоги, але, можливо, пізніше… Йому і Гвен довелося б весь день сидіти вдома, чекаючи на повернення Джима Стоукса.
  
  
  Він відкрив валізу і почав одягатися. Одяг наводив на думку про англійського джентльмена у туристичній поїздці Шотландією. Справді гарний сезон для туристичних прогулянок! Він одягнув твідові штани, які йому підійшли, і міцні спортивні туфлі, які, здавалося, були пошиті на замовлення, все ще бурмочучи собі під ніс.
  
  
  Пендрагон збирався розв'язати Третю світову війну, і він мав бути джентльменом під час оглядової екскурсії! З іншого боку, англійці завжди трохи дивні, чи не так?
  
  
  Одяг включав фланелеву сорочку, вовняну краватку та накидку. Також були тростина і гаманець, повний фунтів і документів. Зі свого паспорта Нік дізнався, що тепер він став майором британської армії Ральфом Кембервеллом. Серед карток був членський квиток важливого клубу на площі Сент-Джеймс у Лондоні. Він був дуже здивований, тому що він справді був членом цього клубу!
  
  
  Стилет Х'юго легко вислизнув усередину рукава, але для Вільгельміни це була інша справа. Зброя була надто громіздкою, і Нік нарешті змирився з тим, що засовував її за пояс. При застебнутій куртці це було непомітно.
  
  
  Хто б не запакував цю валізу - Нік не знав, хто відповідає за ці речі в Розвідувальній службі, - також увімкнув цигарки.
  
  
  Вони не були його фаворитами, але краще, ніж нічого... Номер Три на мить із ностальгією подумав про свої довгі цигарки, що залишилися в пентхаусі Нью-Йорка. Він також подумав про прекрасну Мельбу, яку йому довелося покинути так швидко і без належного прощання. І, звісно, без пояснення причин.
  
  
  Зітхнувши, він почав прикурювати цигарку. Він зробив це з обережністю, тому що запальничка, надана старим Піндекстером, була новою, і він ще не вивчив її як слід. Але керівник цього знаменитого "Tricks Edition" дуже категорично відгукувався про цю штуковину і рекомендував йому бути обережним із маленьким гвинтом, який мав бути у "закритому" положенні, якщо він не хоче знести собі обличчя. .
  
  
  Третій номер був дуже обережний і безболісно закурив.
  
  
  Потім він подивився на годинник – теж робота АХ – на своєму зап'ясті.
  
  
  Вони не постраждали у морі, як очікувалося. Насправді зіпсувати його навіть молотком не вдалося!
  
  
  Тепер Ґвен може повернутися. Він повністю викурив цигарку, налив собі ще ковток і ходив туди-сюди по халупі. Вона не прийшла.
  
  
  Нік, щоб убити час, намалював на стіні коло, відійшов якнайдалі, сунув стилет в руку і почав тренуватися в метанні. Вістря, таке ж гостре, як голка, потрапило в ціль за дюйм від центру. Нік спохмурнів. Він повинен був зробити кидок краще, чорт забирай! Він завжди був перфекціоністом і тут теж хотів досягти чемпіонських якостей.
  
  
  Він все ще тренувався, коли Гвен вбігла і кинулася відкривати одну з валіз, щоб вийняти трубку рації. Після кількох секунд гудіння голос Яна Траверса став почутим. Той самий сухий, надкультурний акцент, який Нік чув у Вашингтоні. Він сунув Х'юго назад у кишеню і підійшов до дівчини, яка приклала палець до губ і прошепотіла:
  
  
  - Не розмовляй. Зрештою з'являться кодові номери, і мені доведеться закріпити їх напам'ять, оскільки я не наважуюсь записувати.
  
  
  Нік кивнув і подивився на неї з великою повагою.
  Слідкувати за номерами кодів було непросто.
  
  
  «Винищувач риб: ця передача буде поодинокою. Вибачте, що довелося обнулити - накази завжди ті самі. Можливі цілі. Повідомте Coloniale, що, можливо, ми знайшли задній вхід - дійте згідно з наведеним нижче кодом. Крок.
  
  
  Голос Треверса замовк. Пролунало гудіння. Гвен ще раз жестом попросила Ніка заткнутися. Він кивнув і закурив ще одну цигарку, завжди звертаючи увагу на становище знаменитого гвинта запальнички.
  
  
  Потім почувся інший голос, який перераховує рядок кодових номерів. Гвен уважно слухала, зосереджено насупивши брови. Список був повторений вдруге, потім було клацання і передача була зупинена. Гвен закрила валізу і подивилася на Ніка. Її очі заблищали сльозами.
  
  
  Номер Три почав говорити. Він хотів сказати їй, що добрі шпигуни не плачуть, але він опустив це. Зрештою, вона була жінкою. І, можливо, він відчував щось важливе для Джима Стоукса, навіть якщо він цього не визнавав. М'яким голосом він спитав її:
  
  
  - Зі Стоксом щось трапилося?
  
  
  Гвен кивнула і витерла очі.
  
  
  - Я дурна, так? Зрештою, Джим не обов'язково мертвий. Але якщо Пендрагон упіймає його, то він попереджав, що якщо ми зробимо ще одну спробу впровадити одного з наших агентів серед його людей, він запустить ракету. Ми повинні бути дуже обережні, Нік, але діяти згідно з наказом. Це означає, що ми збираємося відвідати збори Друїдів сьогодні ввечері.
  
  
  Нік деякий час ходив туди-сюди.
  
  
  - І вони знайшли спосіб непомітно провести нас у лігво, наскільки я розумію. Чи є інші накази?
  
  
  Дівчина пішла відчиняти коробку і дістала кілька банок із їжею. Вона відповіла йому, не дивлячись на нього
  
  
  - Так, сьогодні ввечері ми будемо на вечірці. Це більше і важливіше, ніж я гадав. Пендрагон стає дедалі владнішим.
  
  
  У будь-якому разі ми повинні йти, і якщо він буде там, і ми зможемо його впізнати, ми маємо вбити його.
  
  
  Нік похитав головою.
  
  
  - Ой, не все буде так просто! Я впевнений, що ви обережні, щоб вас не помітили!
  
  
  Гвен простягла йому банку м'ясного фаршу з картоплею та ложку, потім поставила воду на вогонь для чаю.
  
  
  "Лондон теж не впевнений, що це станеться", - сказав він. - Але його дружина, швидше за все, втрутиться.
  
  
  Нік зупинився.
  
  
  - Його дружина? Мені це здається дивним… Навіщо йому змушувати її ризикувати? У цей момент ми могли захопити її і утримати в заручниках... - Він поклав ложку їжі в рот і виявив, що це смачно, потім продовжив: - Мммм! Знаменита леді Хардесті! Цікаво, яку роль він відіграє у цій справі.
  
  
  Гвен сердито насипала в чайник трохи чаю, і Нік змушений був посміхнутися. Жінки! Навіть коли світ опинився на межі загибелі, вони не могли не показати, що заздрять гарній грішниці!
  
  
  - Їй більше підходить більше інше прикметник, ніж "знаменита", - прошипіла вона крізь зуби, - це "Сумно відома"!
  
  
  У будь-якому разі Лондон каже, що, можливо, і буде; ми не знаємо, в якій ролі та з якої причини. Щодо того, щоб зробити її заручницею, я сумніваюся, що Пендрагон витратить хоча б цент, щоб повернути її! Насправді, можливо, він робить це спеціально, щоб кинути її до наших ніг, щоб ми були зайняті і водночас відстали від нього.
  
  
  Нік відкрив ще одну коробку, бо був голодний. Потім він з цікавістю глянув на дівчину. Ця дівчина була не просто агентом! Вона дуже багато знала, незважаючи на те, що сказав Треверс. Хтозна, яке в нього звання.
  
  
  Він глянув майже на себе:
  
  
  - Пендрагон якось розлучився з цією жінкою, правда? Чи вона сама подала на розлучення? Але потім вони знову одружилися. Цікаво чому?
  
  
  - Тоді весь світ дивувався, - відповіла Гвен. - Він інвалід, розумієте? Проведіть своє життя в інвалідному візку. Під час війни він був поранений у дуже життєво важливу частину, скажімо так, а тепер втратив мужність. Саме він подав на розлучення. Його адвокати надали йому докази принаймні сотні її зрад, включаючи деякі не зовсім ортодоксальні... Не знаю, чи ви розумієте. Взагалі суд був огидним. Адже ви прочитали звіт?
  
  
  – Ні, світських новин я не читав. Але Треверс розповів мені про це. -
  
  
  він згадав спостереження, зроблене ним із цього приводу в офісі Хоука: можливо, леді Хардесті виявиться ахіллесовою п'ятою Пендрагона. Нік подумав, чи це може бути правдою. Це було би добре; і про це варто було подумати. Потім він змінив тему.
  
  
  
  - А мені якісь накази?
  
  
  Гвен розповіла йому, і Нік повторював їх, доки не запам'ятав. Вони були відкриті для змін, тому що, якщо йому вдасться вбити Пендрагона тієї ночі, йому більше не потрібно буде їхати до Лондона.
  
  
  Залишок дня вони спали і або вдавали, що ловлять рибу. Вона докладно розповіла йому про Пендрагона та його друїдів. Як і припускав Нік, дівчина знала стільки ж, скільки сам Ян Треверс.
  
  
  Він пояснив йому, що за останні десять років, просто під носом уряду, древній Орден Друїдів, ексцентричне і нешкідливе угруповання соціального характеру, був повільно поглинений Пендрагоном. Це було нескладно, особливо в такій країні, як Англія, де повага до свободи особистості аналогічна повазі до закону та порядку. Войовничі друїди - так називалася нова організація - завжди були вкрай законослухняні. З самого початку.
  
  
  Лорд Хардесті, якого звали Пендрагон, був майстром у мистецтві спотворювати речі. Поступово войовничі друїди перетворилися на вкрай праву політичну групу.
  
  
  Коротше кажучи, неофашисти. Були їхні виступи, зустрічі, рекламні кампанії.
  
  
  Іноді якісь заворушення. Уряд не оцінив це, але не міг нічого з цим вдіяти, оскільки все залишалося в рамках закону. Лорд Хардесті через свою газету "London Daily Proconsul" підтримав войовничих друїдів, як і його право на свободу громадянина. Він також подорожував і вимовляв промови від їхнього імені. Він написав і підписав основні статті, які захищають та схвалюють їх, завжди під благородним псевдонімом Пендрагон. Ці статті не приховували цілей войовничих друїдів. І головне з них: війна з Росією! Він назвав це «превентивною війною» і хотів, щоб це сталося негайно, негайно. Киньте ядерні бомби на поради, перш ніж вони кинуть їх на інші країни.
  
  
  «На жаль, він знайшов багато підтримки, – гірко сказала Гвен. - Багато хто думає, як він. Навіть в уряді. Навіть у військовому відомстві!
  
  
  Нік відповів, що чудово розуміє. В Америці також було багато таких, особливо серед багатих. До того ж не було потреби залишати Пентагон, щоб знайти великих діячів, цивільних чи військових, які мали ті ж ідеї.
  
  
  Гвен кинула недопалок у вогонь.
  
  
  - І ось період очікування закінчився. Він готовий. Він поставив своїх людей на ключові посади, всі вони були обрані законом. Як і Гітлер, він хоче «легальної» влади принаймні зовні.
  
  
  Нік тим часом присів на підлогу і втретє чистив пістолет Люгер Вільгельміну. Зброя була дуже чистою, але ця вправа допомогла йому скоротити час.
  
  
  Він глянув на дівчину і сказав їй:
  
  
  - Отже, у вас також є зрадники в уряді.
  
  
  Вона кивнула головою.
  
  
  - Так. А також у Франції, Західній Німеччині та Італії. Зрадники на найвищому рівні, які чекають на виконання наказів Пендрагона.
  
  
  Нік свиснув.
  
  
  - І насамперед він нападатиме на Росію?
  
  
  Гвен подивилася на нього і, нарешті, сказала слабким голосом:
  
  
  - Тепер уся надія на тебе, Нік. На бога, не підведи!
  
  
  
  П'ятий розділ.
  
  
  
  Баррогіл Мур був коло палаючих хрестів. Принаймні п'ятсот метрів у діаметрі від вогненної стіни, а в центрі був почорнілий замок Баррогіл, який переслідував криваві спогади.
  
  
  Нік Картер та Гвен Лейт сховалися на невеликому пагорбі неподалік і дивилися шоу біля своїх ніг. Кілька годин тому почали прибувати фігури у білих плащах із капюшонами та масками. Вони припаркували свої машини на певній відстані, щоб пройти до кола та руїн Замку.
  
  
  Було майже дев'ять вечора. Не було й слідів минулої бурі, а небо було чистим та повним зірок. Було холодно, але вітер теж затих.
  
  
  Нік запозичив у дівчини бінокль та уважно вивчив те, що залишилося від старовинного замку. Фігури в білому мали тенденцію групуватися біля насипу каміння, яке було перетворено на своєрідну сільську сцену. Він побачив, що до мікрофона було підключено динаміка. Практично відразу «болотом» рознеслися ноти бойової музики. Більшість білих легіонерів заспівали. На імпровізованій сцені затанцювали відблиски, а десь гудів генератор. «Вони дуже добре організувалися, нема чого сказати», - визнав Нік. - Хто знає, коли починається справжня вечірка?
  Звичайно, не було б самотнього промовця. Він припустив, що дехто заговорить. І хто знає, що, чорт забирай, вони ще зроблять, щоб оживити зустріч.
  
  
  Але Нік все більше і більше переконувався, що Пендрагон не втручатиметься особисто.
  
  
  Вже точно не такий відкритий конклав. Йому треба було ще щось зробити! Він не відмовиться від свого притулку для таких витівок. Вогняні хрести, білі завіси, маски, військова музика… Все, що було добре для чарівності бідних. Видовище було потрібно, щоб вони були щасливі. Леви та християни.
  
  
  Гладіатори Все було добре, щоб дати їм поштовх, створити правильний настрій, вселити в них те хвилювання, яке потім підштовхнуло б їх слідувати за Пендрагоном і підкорятися йому в потрібний момент. Можливо, ця сцена відтворювалася сьогодні ввечері десь.
  
  
  А леді Хардесті? Нік не бачив причин, з яких «вона» приєднувалася до вечірки, але він хотів, щоб вона приєдналася, і він хотів би впізнати її. Він почав виявляти великий інтерес до леді Бретт, інакше місіс Пендрагон!
  
  
  Він повернув бінокль Гвен і сказав:
  
  
  - Залишайся тут і тримай форт, я подивлюсь, чи знайду нам пару білих уніформ для нас двох. Я помітив одну пару нещодавно.
  
  
  Він поклав їй руку на плече і відчув, як вона напружилася. «Дивно, – сказав він собі. Він не звик бачити жінок, які не хочуть, щоб їх чіпав. Насправді завжди відбувалося протилежне. Але Гвен Лейт мала бути особливим типом. Може, вона була фригідною, і її турбував дотик чоловічої руки. Принаймні їй не подобався її, і вона це довела. У машині він випадково повністю зачепив їй коліно, і вона навіть скривилася. Нік знизав плечима. Можливо, він старіє і втрачає свою знамениту чарівну чарівність.
  
  
  Однак зараз він просто не мав часу турбуватися про це. Він мав отримати ту пару білих плащів і масок, інакше він і Гвен не змогли б приєднатися до загального схвалення.
  
  
  Куди поділася та пара, яку він помітив моментом раніше? Він бачив, як вони вислизнули від отари. Спочатку це був проект Джима Стоукса, і Ґвен розповіла йому про це. На цих зустрічах завжди були коханці, і час від часу вони тікали, щоб сховатися і відпочити від іншої природи.
  
  
  Тепер, коли Нік обережно йшов до найближчого чагарника, він подумав, що вважав за краще зловити їх в обіймах. Застати їх зненацька було б легше, і вони впоралися б краще. Він не хотів убивати цих бідняків, якби міг обійтися без них. Гвен також пояснила йому, що більшість із них були невинними, маріонетками, які Пендрагон використовував у своїх цілях. Вони гадки не мали, що готувала ця людина.
  
  
  Однак про всяк випадок Нік засунув стилет собі в руку, а іншою рукою тримав пістолет. Підприємство було надто важливим, і йому не доводилося йти на непотрібний ризик. І все має відбуватися в абсолютній тиші, щоби інші друїди нічого не чули.
  
  
  Йому нема про що хвилюватися. Двоє закоханих, що ховаються в кущах, не почули б навіть тупоту слонів. Нік зупинився на краю куща і якийсь час прислухався.
  
  
  - Джорді… о, Джорді! О, Джорді, ми не повинні... ні, ні... так! Ага!
  
  
  - Знаєш, я люблю тебе, так? Ой, як я люблю тебе! Скажи так, люба, тепер, коли ми можемо...
  
  
  - Ой! Джорді!
  
  
  Нік посміхнувся, і на його обличчі з'явилося певне розуміння.
  
  
  Він перевернув «люгер», який тримав у руках, і схопив його за ствол. Кохання та смерть!
  
  
  Пристрасть та співчуття! Ну, принаймні він не повинен був їх вбивати. Він прослизнув з обережністю, як нічна тварина.
  
  
  Двоє закоханих зняли одяг та маски для обличчя.
  
  
  Вони лежали на шелестячому матраці із сухого листя, і було очевидно, що вони забули весь світ. Вони з'єдналися в клубок рук та ніг.
  
  
  - Пробач, - прошепотів Нік, ударивши чоловіка по голові.
  
  
  Чоловік крякнув і впав на свою партнерку. Вона розплющила очі і пильно подивилася на Ніка. Вона відкрила рота, щоб закричати, але він поспішив заткнути рота однією рукою, а іншою стиснув її горло, щоб викликати тишу. Жінка почала люто чинити опір і подряпала обличчя нападникові. Але він посилив тиск і сів на ці два переплетені тіла.
  
  
  Нарешті, жінка заспокоїлася і лягла нерухомо. Нік
  відпустив її горло. Обличчя бідної жінки було нерухоме, але вона все ще дихала. Нік швидко приступив до роботи. Він зв'язав їх обох шнурком, який взяв із валізи Джима Стоукса. Він заткнув чоловікові рот носовою хусткою, що знайшов у його кишені, а жінці довелося вирішити зняти панчоху і засунути її їй у рот, не маючи нічого іншого.
  
  
  Двоє закоханих знерухомлені і втратили дар мови, Нік схопив дві білі мантії та маски і підбіг до Гвен. Дівчина все ще спостерігала за друїдами у бінокль. Здавалося, що сцена трохи розжарюється. Тепер вони зібралися півколом навколо насипу з каміння і шанобливо слухали промову іншої людини в масці та білому плащі. Його голос звідти теж був добре чутний завдяки гучномовцю. Але промовець використав дивний жаргон, який Нік не міг зрозуміти.
  
  
  - Скажіть, якою диявольською мовою це говорить? Він спитав Гвен. - Не кажи мені, що вони використовують якийсь таємний шифр, щоб спілкуватися один з одним! Було б великою проблемою.
  
  
  - Ну, певною мірою так, - відповіла дівчина, не припиняючи спостерігати за тим, хто говорить у бінокль. - Це гельська, давня мова кельтів. Ірландці, шотландці та валлійці в минулому мали один лінгвістичний корінь. А тепер використання гельської мови стало частиною вистави, розумієте? Це має певний ефект. Як спалювання дерев'яних хрестів. Усе це частина тієї давньої міфології, яку використовує Пендрагон. Йому подобаються видовища.
  
  
  - Добре, але вони це розуміють?
  
  
  - Можливо, вони багато чого не зрозуміють, бо мову зараз майже забуто, особливо серед молоді. Але це не важливо. Важливим є психологічний ефект.
  
  
  Наразі вони оголосили гостя, який виступить сьогодні ввечері. Він має бути дуже важливою людиною. Також відбудеться особлива церемонія.
  
  
  Нік глянув у профіль дівчини, тримаючись на безпечній відстані, щоб не торкатися до неї.
  
  
  - А ви розумієте гельську? - спитав він з деякою здивованою повагою.
  
  
  - Так, я ж сказала, що я уродженець цих місць, так? А тепер заткнися – вона підняла руку. – Ця частина складна. Він говорить про стародавній обряд, який буде оновлено.
  
  
  Нік побачив, як вона тремтить від страху. Якоїсь миті Гвен стримала. Я дихаю, потім вона пробурмотіла, ніби кажучи сама собі: - О ні, боже мій! Не можливо, щоб ...
  
  
  Ні, це дуже здорово!
  
  
  - Про що це? - Запитав Нік, вражений цією емоцією. Він схопив її за плече, я забув, що їй не до вподоби. - Як справи, Гвен?
  
  
  Вона звільнилася з хватки і відсторонилася.
  
  
  - Мені не все вдалося зрозуміти, але я думаю, що вони мають намір переробити древній обряд друїдів. Щось на кшталт поклоніння дияволу чи щось у цьому роді. Знаєте, друїди ненавиділи християнство та намагалися його знищити. Наскільки я розумію, сьогодні ввечері буде чудове шоу! Така собі чорна меса! Її голос зірвався, і Нік уважно подивився на неї. Безперечно, дівчина боялася!
  
  
  Проклятий страх!
  
  
  Номер Три вилаявся в душі і вирішив вдати, що не помітив. Зрештою, у цьому немає нічого дивного. Вона теж була з тієї ж породи, що й ті скоморохи... Нік почав розуміти хитрість Пендрагона і цінувати її, незважаючи ні на що.
  
  
  Він вказав на дівчину на білі плащі та маски і сказав їй:
  
  
  - Нам краще вдягнути це.
  
  
  Він сказав досить різким тоном і взяв бінокль із її рук, щоб оглянути місце. Просто, щоб дати їй час зібратися. Наляканий агент був би йому не дуже корисним. Особливо жінка. Якого біса, розумна, раціональна жінка, яка дозволила собі стурбуватися якоюсь давньою вірою, спокусою крові чи чимось ще! Але, подумавши про це, він подумав, що з відносини Гвен він зрозумів, що є щось більше, що страх виходить із чогось позитивного, а не легенд.
  
  
  За мить вона тихо сказала:
  
  
  - Це кінець. Дякую за розуміння.
  
  
  Нік різким голосом заперечив:
  
  
  - Натомість я нічого не зрозумів! Але зараз немає часу. Якщо ви боїтеся, я намагатимусь обійтися самостійно.
  
  
  Говорячи це, він загортався у свою довгу білу мантію. Він також надів маску та перевірив Вільгельміну. Потім він якийсь час дивився на неї, нічого не говорячи.
  
  
  - Я ж тобі сказав, що все скінчено, так? - сказала вона голосом, приглушеним маскою, накладеною на капюшон.
  
  
  - Добре, тоді пішли. Ми йтимемо повільно, тримаючись за руки. Ми двоє закохані, тобі не обов'язково хвилюватись
  і забудьте про це. Повертаємось із нашого побачення, і йдемо до товаришів. Спокійно. Добре зроби свою частину роботи. Ми набагато більше зацікавлені один в одному, ніж у всьому цьому темному друїдизму. Згодна?
  
  
  - Згодна. Але його голос був дуже невпевненим. Він простяг руку, потім відсмикнув її.
  
  
  - Ось так! Він різко наказав. Він схопив її за руку і змусив іти за ним. Прокляття жінок, особливо невротик, які були секретними агентами! Це був найгірший час для паніки! Що зараз відбувається? Вона не здавалася такою усміхненою, коли допомагала йому підвестися на скелю.
  
  
  Вони підійшли до западини «болота» і неквапливо попрямували до гурту, що зібрався навколо кам'яного болота. Нік швидко підрахував, що цих людей має бути не менше ніж п'ятсот. Було б дивно якби їх викрили! Вони б легко розірвали їх на частини!
  
  
  Тепер вони наближалися до зовнішнього ряду півкола. Оратор, захоплений хвилюванням, навіть розлютився від криків в мікрофон.
  
  
  Нік пошепки спитав Гвен:
  
  
  - Що він сказав?
  
  
  Вона відповіла дуже тихо, тремтячим голосом:
  
  
  - Він збирається оголосити свого таємничого гостя, ким би він не був, і готує це. Він стверджує, що людина є прямим емісаром Пендрагона. Раптом вона схопила його за руку і стиснула її. Так він перестав тремтіти.
  
  
  Нік відчув себе натхненним. Що ж, він оговтався від того дивного жаху, що був раніше, і нарешті згадав про свою професію. Раптом він зашипів: - Нік, це могло бути дуже добре... Тобі не здається, що це...
  
  
  Вона похитала головою.
  
  
  - Ні, я майже певна, що він не прийде особисто. Але, можливо, він надіслав свою дружину. Може бути. Він може мати свої причини надіслати її сюди. Але якщо ця жінка з'явиться, я маю намір її взяти. Не питай мене як. Щось спаде на думку. Давай, ми маємо зараз пройти через цих людей.
  
  
  Ми намагаємося рухатися вперед, щоб почуватися краще. Більше не розмовляй і залишайся поряд зі мною. Якщо ми розійдемося, ми ніколи не зможемо знайти один одного в цьому натовпі і посеред цієї плутанини.
  
  
  Гвен у відповідь ще раз стиснула його руку. Вони пробивалися крізь натовп. Ніхто не звернув на них уваги, окрім протестних прокльонів чи роздратованого поштовху.
  
  
  Якоїсь миті вони зупинилися. Тепер вони були в п'ятому ряду, але натовп тут був такий компактний, що йти далі було неможливо. Нік прошепотів:
  
  
  - Будемо задоволені. Якщо вам здається, що ви впізнали цю жінку, стисніть мою руку тричі. Думаю, вона теж буде замаскована та замаскована, як і всі інші. Можливо, вона навіть намагатиметься змінити свій голос. Але, можливо, ти, жінка, досягнеш більшого успіху, ніж я. Дай мені знати добре?
  
  
  Чого вони чекали? Поступово музика заповнила все «болото» та оселилася у мозку Ніка. Спочатку це був повільний і урочистий звук, потім гучність збільшилася, а тепер ще й пронизливий барабанний бій, все гучніше, швидше та швидше. Нік був здивований, побачивши, що рука Гвен була вологою, але потім зрозумів, що він теж спітнів.
  
  
  Музика вибухнула оглушливою, фантастичною фанфарою, що постійно зростала. Потім він раптово припинився, після останнього дзвінка, що розриває барабанні перетинки.
  
  
  Маяк червоного світла прорізав темряву за імпровізованою сценою. Там хтось чекав. Натовп голосно зітхнув. Здавалося, що весь горб втягнув ковток повітря і тепер його виштовхує.
  
  
  Нік Картер відчув, як по його спині біжить піт. Гвен не відірвалася від нього і важко дихала.
  
  
  Істота підійшла до червоного променя, вклонилася і щось сказала по-гельськи.
  
  
  Хтось засміявся у натовпі. Нік відчув невиразне полегшення. Це був просто хлопець (чоловік чи жінка?), замаскований під диявола. Ну, тоді жарти.
  
  
  Але він помилявся. Це не було жартом. Натовп став уважним, напруженим, притиснувся до нього і погрожував задушити його та його партнера. Тепер уже ніхто не сміявся; звідкись прийшло голосіння.
  
  
  Диявол тепер був на сцені і ходив туди-сюди в цьому замкнутому просторі. Він був закутаний у чорний плащ. Раптом він перестав крутитися і сказав щось по-гельськи. По натовпу пройшло якесь нервове тремтіння. Нік підійшов до вуха Гвен і запитав її:
  
  
  - Як справи? Хто ховається під плащем?
  
  
  Дівчина не відповідає
  себе. Його очі були прикуті до сцени, а долоня горіла, волога від поту.
  
  
  Номер Три глибоко зітхнув і на мить завмер, не видихаючи. Це був чудовий спосіб знизити напругу та зберегти контроль. Тому що він теж був напружений, та ще й як! Він не міг пояснити, чому, але це було так. О, якби він міг хоч розуміти гельську!
  
  
  Він з'явився на краю пагорба і пильно подивився на натовп. Нік побачив, що маска була грубо зроблена, звичайний жах із пап'є-маше з дзьобом носа, кирпатими бровами, вухами сатира та рогами. Але очі за маскою, що вивчали цих мовчазних людей, були дуже живі та щирі. Чорні та яскраві, як обсидіан. Схоже, вони шукали когось конкретного... Вони також зупинилися на ньому та на дівчині на мить, і Нік зазнав абсурдного почуття голого.
  
  
  Псих!
  
  
  Диявол повернувся в центр сцени, повернувся спиною до публіки і сказав щось, що викликало нове нервове тремтіння в натовпі.
  
  
  Нік знову нетерпляче стиснув руку Гвен і спитав:
  
  
  - Що він сказав?
  
  
  Вона вивернулася.
  
  
  "Не зараз", - сказала вона здавленим голосом. - Дивись! Ми лише на початку шляху.
  
  
  Решту ви побачите!
  
  
  Він, як і раніше, відвернувся від публіки. Він хотів, щоб усі замовкли.
  
  
  Коли запанувала абсолютна тиша, Нік побачив, як він підняв руки, розкрив чорний плащ швидким рухом, що зробив його схожим на велику кажан. Червоний маяк осяяв зловісну постать кривавим світлом.
  
  
  Ким би він не був, сказав собі Нік, він великий актор. Але чого ви прагнете? Він спіймав себе на тому, що гладить холодний приклад пістолета.
  
  
  Він повільно обернувся, і музика відновилася. Підступна, чуттєва, вона нагадувала давні традиції і розбурхувала почуття більше, ніж будь-яке слово.
  
  
  Коли гротескна постать знову постала перед натовпом, всюди поширилося величезне схвильоване зітхання. Він тримав у руках статуетку, що зображує оголену жінку, напружену в спазмі любові. Пролунав рев схвалення. Він схилив голову набік і поворухнув стегнами, і статуетка завібрувала разом з ним. Чоловіки та жінки заворушилися, знову застогнали. Нік відчув, що вони схвильовані побачивши цього монстра на сцені. Музика також стала явно еротичною. Гвен чіпляється за нього, тремтячи. Якщо Ніку вдалося уникнути цього припущення, то воно їм сподобалося. У той момент Номер Три міг довести її до безумства, і вона б не збунтувалася. Вона була полонянка цього лютого язичницького бажання, і вона все забула!
  
  
  Прокляття!
  
  
  Одним рухом руки Нік сунув Х'юго в долоню, а потім спритно, намагаючись, щоб його не помітили, встромив кінчик стилету в сідницю дівчини.
  
  
  - Ой! - Простогнала Гвен.
  
  
  Нік підійшов до неї і вдав, що пестить її. Ніхто б не подумав інакше, посеред цього екзотичного божевілля. Його крик був більш ніж будь-коли.
  
  
  Він прошепотів їй на вухо:
  
  
  - Ти хочеш наважитися прокинутися, чорт забирай? Ми тут не для того, щоб хвилюватись, пам'ятаєш? Скажи мені, що діється! Це все що є? Просто комедія, щоб полоскотати почуття людей? Якщо так, то ми можемо обертатися, бо нас це не стосується!
  
  
  Перш ніж дівчина змогла йому відповісти, він знову виглянув.
  
  
  Просценіум так і підняв руки, вимагаючи уваги публіки. Шепіт і зітхання раптово припинилися. Диявол заговорив гельською мовою з відтінком гніву. Нік уперше спробував розглянути ноги. У цих штанях.
  
  
  Йому було важко судити. Але хіба в цих круглих стегнах не було чогось жіночного? Ніку було дуже, дуже цікаво. Чи можливо, що диявол був жінкою?
  
  
  Жінка відіграє роль? Але яка жінка піддалася б такій брудній комедії?
  
  
  З іншого боку, це було можливо так, дуже можливо! Зважаючи на те, що вони розповіли йому про леді Хардесті, ця погана дівчинка була справжнім диким дияволом! Вона нічого не робила, окрім як грала роль самої себе… Вона згадала ці холодні чорні очі за маскою, ті очі, які шукали у натовпі щось чи когось. Що він сподівався знайти? Яке задоволення? Але німфоманки ніколи не зупиняються, от і вся біда! За це вона була приречена завжди шукати і ніколи не шукати.
  
  
  Але якщо припустити, що жінка отримала якесь болісне задоволення від цього виступу? У будь-якому разі це пояснило б його присутність там.
  . Якби це справді була та добра леді.
  
  
  Диявол замовк і знову зник у тіні, йдучи від червоного променя.
  
  
  Гвен вчепилася в руку Ніка і прошепотіла:
  
  
  - Тепер буде жертва, Нік! В даний час. Вони спалять щось, щоб умилостивити богів.
  
  
  - А що вони спалюватимуть?
  
  
  Ще один майже нечутний шепіт.
  
  
  - Безрогого цапа...
  
  
  Нік знову схопився за ручку пістолета:
  
  
  - Ви маєте на увазі людське жертвопринесення?
  
  
  Вона кивнула головою.
  
  
  - Ну, звичайно, це маріонетка. Іноді навіть справжній труп, щоб надати сцені драматичнішого вигляду. Ви розумієте, чому Диявол так хотів схвилювати натовп? Він хотів змусити її перетравити ідею людських жертвоприношень! Безрогий цап! Як тільки вони приймуть це, вони належать Пендрагону тілом та душею!
  
  
  Аналіз був коротким, але зрозумілим. На щастя, Гвен оговталася від гіпнозу, і знову мозок зайняв місце почуттів.
  
  
  Тепер по сцені рухалися інші фігури у білих плащах та капюшонах. Вони встромили основу дерев'яного хреста між камінням, поки не відчули, що воно надійне. Потім вони перев'язали її бинтами, змоченими бензином. Пахло їдко. Коли роботу було зроблено, чоловіки знову зникли.
  
  
  Невдовзі повернувся диявол. Диявол у масці вказав на хрест, заспівав щось, теж гельською, і кивнув комусь, хто був у тіні.
  
  
  Прибули чотири друїди у білих мантіях з тілом чоловіка. Голе тіло з темним обличчям. Глядачів пробігло тремтіння. Хтось позаду Ніка пробурмотів, що вони зайшли надто далеко, але інші люто змусили його замовкнути. Натовп розважався.
  
  
  Четверо підняли тіло, принесли його до хреста та прив'язали до нього. Нік подумав, що мотузки зроблені з азбесту, щоб вони не порвалися вогнем.
  
  
  Він придивився, щоб побачити, чи це справжній труп, чи добре зроблена маріонетка.
  
  
  Відбулася помилка людини, яка випадково перемістила смолоскип і на мить висвітлила обличчя людини, прив'язаної до хреста.
  
  
  Гвен застогнала і впала на Ніка. Він міцно тримав її.
  
  
  - Заспокойся, тобі треба триматись. Це Стокс, правда? Я підозрював це.
  
  
  - Та боже мій, це він! Вони вбили його, а тепер спалюють! Ніку, ми не можемо нічого зробити?
  
  
  - Ми можемо просто постояти тут і подивитися, люба. І слава богу, він мертвий. Він більше не страждає.
  
  
  Гвен спробувала прийти до тями, і частково це вдалося. Вона перестала чіплятися за нього, але залишалася поруч із ним і не дивилася на сцену. Щодо Ніка, він випробував суміш різних емоцій. Чорна лють пожирала його, але він повинен був контролювати це, інакше він теж пішов би, щоб приєднатися до Джима Стоукса на хресті. А ще він почув у собі голос, який каже: «У якийсь момент усі так кінчають, навіть найкращі агенти!» Джим Стоукс навіть був легендою у своїй професії. А тепер Нік був свідком свого кінця і чудово знав, що рано чи пізно це залежатиме від нього. Хоч би що трапилося: куля, мотузка, отрута, ніж, вогонь...
  
  
  - ВОГОНЬ!
  
  
  Диявол підніс полум'я до основи хреста і незабаром перетворив його на великий смолоскип. Людина, прив'язана до хреста, широко розплющила очі і почала кричати!
  
  
  Гвен теж закричала. Крик болю та жаху вирвався з її горла, коли вона зрозуміла. На мить її крик залишився, ніби завис у повітрі, і деякі голови повернулися до неї, потім її плач був прикритий і заглушений свого роду муканням, що видається друїдами.
  
  
  Нерви Гвен не витримали. Він відкинув каптур і вчепився в руку Ніка, кричачи:
  
  
  - Вони спалюють його живцем! О боже, вони його живцем палять!
  
  
  Мозок номер три працював блискавично. Він думав і водночас діяв. Ці хлопці накачали Стокса наркотиками, але неправильно розрахували дозу, і бідолаха прокинувся раніше.
  
  
  На сцені була деяка плутанина. Але Нік помітив, що Диявол знову з'явився і знову оглянув натовп. Кого він шукав?
  
  
  Людина на хресті продовжувала кричати. Нижні кінцівки вже почорніли від вогню, і стояв жахливий запах обгорілої плоті.
  
  
  Нік грюкнув Гвен по щоках і наказав:
  
  
  - Готуйся піти. я зупиню це катування!
  
  
  
  Він нічого не міг зробити для болісного колеги. Він підняв пістолет і направив його на голову бідолахи. Він не повинен був схибити!
  
  
  Вільгельміна вистрілила лише один раз. Людина на хресті трохи підстрибнула, потім залишилася нерухомою. І мертвим. Тепер на його чолі, прямо між очима, утворилася чорна діра.
  
  
  Нік схопив Гвен за руку і смикнув.
  
  
  "Біжи", - сказав він їй. – Побігли!
  
  
  Побачивши «Люгер», натовп на мить завмер і між людьми в масках відкрився вузький прохід. Але це тривало недовго. Якоїсь миті хтось простягнув руку, щоб вихопити зброю у Ніка. Він вистрілив йому в живіт і рушив далі. Перед ним бігла Гвен, і її ніхто не турбував. Нік сунув свій стилет в руку і почав протискати їм, розмахуючи їм перед собою. Він порізав кілька сорочок, ринула кров. У натовпі буквально вирізали прохід. На щастя, всі були в жахливому збентеженні, інакше його впіймали б, затоптали, збили з ніг. Але ці люди, здавалося, нічого не розуміли в тому, що відбувається.
  
  
  Зрештою, великий хлопець, розумніший за інших, упіймав Ніка, коли він звільнявся від решти натовпу. Він зупинив його, нахилившись до землі та схопившись за ноги. Нік завдав йому три удари у спину. Той загарчав і впав. Нік побіг по «болоту», переслідуючи постать Гвен, що зникає вдалині. Краєм ока вона помітила дві фігури, які відокремилися від групи і рушили боком, щоб відвести її в інше місце. Нік утік, як заєць, усе ще з «люгером» у руці.
  
  
  Гвен попрямувала до пагорба, з якого вони незадовго до того разом дивилися шоу. «Поганий вибір, – сказав собі Нік. Там не було можливості сховатись… Гвен усе ще була в шоці. Натомість вона хотіла піти на стоянку і вкрасти машину. Там, напевно, були якісь з ключами на панелі приладів.
  
  
  Маленька Морріс Гвен був занадто далеко, і він ніколи не дістанеться до неї.
  
  
  Двоє переслідувачів зупинили дівчину біля підніжжя пагорба. Один із них штовхнув її, і Гвен з криком болю впав. Двоє напали на неї, коли Нік підійшов. У цьому халаті він виглядав як один із них. Він прицілився і зробив два постріли. Він ударив їх обох по голові, потім витяг тремтячу дівчину з-під їхніх тіл.
  
  
  - Ходімо, у нас ще є шанс, але треба бігти!
  
  
  - Не можу, зламала ногу об камінь, не можу поворухнути.
  
  
  Ви йдете ...
  
  
  Нік озирнувся. Вдалині він побачив інших друїдів. Дівчина мала рацію. Місія була над усе. Незабаром до них приєднаються й ці люди.
  
  
  Гвен гукнула:
  
  
  - Біжи, будь ласка! Я маю надію вижити, бо це мої люди. Коли вони будуть тут, я розповім їм кілька правдоподібних історій. Але ти йди, Нік, поки є час, благаю тебе! Пам'ятаєте… Лондон! Тепер у нас є тільки ти, Нік, ти маєш врятувати себе за всяку ціну.
  
  
  Нік повернувся. Чоловіки наближалися. Не було часу марнувати і, перш за все, не було часу на сентиментальність.
  
  
  "Удачі", - сказав він дівчині. Він погладив її руде волосся і пішов у темряву. Не зупиняючись, він зняв біле пальто, щоб краще злитися з тінями.
  
  
  На бігу він пробурмотів дівчині, яка його більше не чула:
  
  
  - Ми ще зустрінемося, люба, повір мені!
  
  
  
  Шостий розділ.
  
  
  
  Нік Картер заснув свинцевим сном. Він вкрав спочатку машину, потім мотоцикл і, нарешті, старий байк, і зумів рушити далі на південь, перетнув усі Хайлендс. Коли він прибув до Інвернеса, він сховався у старому паровозі і, нарешті, зумів сісти на поштовий потяг до Лондона. Це зайняло в нього всю ніч і наступного дня. Він не зміг зв'язатися з Яном Треверсом. Це було неможливо зробити, і він не мав приймача. Сам Треверс у літаку порадив йому ніколи не шукати його у Скотланд-Ярді. "От як далеко вони зайшли", - з гіркотою додав чоловік. Вони боялися, що комусь удалося тримати під контролем навіть ці пристрої, бо, можливо, Пендрагон також залучив на свій бік кількох поліцейських, які шпигували за ним.
  
  
  Згідно з кодом, який Гвен зламала у чорному будинку, Треверс знайшов
  
  
  "Задній вхід". Отже, була надія якимось чином дістатися Блекскейпа та досягти ракетного комплексу «Пендрагон». Цей код містив
  та інструкції для Ніка, який мав би негайно вирушити до Лондона, якщо зустріч друїдів не принесе позитивних результатів. Що ж, якихось результатів було досягнуто, та ще й як! Але нічого гарного, на жаль! Джим Стоукс був мертвий, Гвен, мабуть, була бранкою, якщо вони ще не вбили її; Номер Три втік, як заєць, щоб врятувати свою шкуру і дістатися Лондона, сподіваючись продовжити місію.
  
  
  Місто, принаймні, наскільки йому було відомо, ще не було знищено атомною ракетою Пендрагона, хоча він погрожував знищити його, якщо вони все ще помістять секретних агентів серед його власних. Це був блеф.
  
  
  Пендрагон був надто впевнений у остаточній перемозі, щоб розіграти козир раніше. І він отримав від цього своє задоволення, чорт його забирай! Його люди спочатку впіймали Стоукса, потім Гвен. Вони зможуть змусити її поговорити... рано чи пізно...
  
  
  Не те, щоб зараз це мало велике значення. Нік намагався не думати про Гвен. Він тільки сподівався, що дівчина зможе утримати цих людей досить довго своєю балаканею, щоб дати їм деяку перевагу перед переслідувачами. І тут Ґвен це вдалося. І він також хотів, щоб вони вбили її, не змушуючи її надто сильно страждати.
  
  
  Прикриття Ніка було таким самим, як і в чорному будинку. А поки що це був майор Ральф Кемпбелл, мандрівник, який любив гуляти Хайлендом і носити твід. Він знайшов час, щоб трохи помитися і поголитися. Про всяк випадок він зберіг тінь від вусів, але не знав, чи знадобилися б вони. Він не мав часу думати про складне маскування. І начебто це не так. Він зустріне світ (і Пендрагона) у своєму природному вигляді.
  
  
  Костюм Ніка на Баррогіл-Мур не надто зносився завдяки білому плащу, яке його захищало. Отже, тепер він був досить презентабельним.
  
  
  На щастя, він мав гаманець, повний банкнот, і це полегшило завдання. Опинившись у Лондоні, він вигадав, як зв'язатися з Треверсом. Він сів у поштовий поїзд у занедбаному задньому відсіку.
  
  
  Кондуктор, шотландець із меланхолійним обличчям, зауважив, що сезон не надто підходить для подорожей.
  
  
  Отже, тепер Нік спав. Він спав, як може спати солдат під час затишшя в бою. І уві сні він набрався сил, щоб бути готовим до наступного.
  
  
  Поїзд їхав крізь дощ та сніг, проїжджаючи тунелі, віадуки, поля, сонні села. Він мав пройти ще довгий шлях, перш ніж він досягне вокзалу Юстон у Лондоні. Тепер перша зупинка – Глазго.
  
  
  Він був настільки змучений, що хотів одразу ж спати, не гаючи часу. Тому він розтягнувся на сидіння і заплющив очі, на якийсь час відокремившись від світу і його потворності.
  
  
  Через деякий час (години чи хвилини?) він неясно зрозумів, що поїзд зупинився. Але він перекинувся на сидіння, зовсім онімівши від сну, і смутно подумав, що, можливо, поїзд уже прибув до Глазго, і що він приїхав дуже скоро. У всякому разі, його це не турбувало, тому що йому довелося їхати до Лондона. Він мав купе повністю, і ніхто його не потурбував.
  
  
  Він знову заснув, і йому снилася Мельба О'Шонессі. Досить неприємна річ.
  
  
  Мельба співала у «Метрополітен», а Нік сидів у кріслі у першому ряду.
  
  
  Дівчина вийшла на сцену і заспівала йому голосом і очима, сповненими пристрасті. Проблема була в тому, що на Мельбі не було жодного одягу,
  людина, яка керувала прожекторами, кинула два яскраві промені світла прямо на груди співачки. Було видно, як ці груди тремтіли та тремтіли з кожною високою нотою.
  
  
  У якийсь момент Нік підвівся і жестом дав їй зрозуміти, що вона повинна прикритися.
  
  
  Мельба засміялася і продовжила співати, потім вказала на нього пальцем і щось сказала. Нік подивився на себе і зрозумів, що він теж голий. І ось вся зала театру схопилася з криком: «Ганьба! Сором!".
  
  
  У цей момент Нік почав прокидатись і відчув, що щось не так. Сон розчинився, як кінематографічна послідовність, і він відчув, що хтось відчинив двері купе. Фактично, у вагон проник порив холодного вологого повітря. Тільки на мить. Двері були негайно зачинені. Ще в напівсні Нік зрозумів, що не
  він був одиноким. Він почув легкий скрип пружин. Хтось сидів перед ним. Нік тримав очі закритими і вдавав, що продовжує спати. До цього моменту він уже дуже прокинувся і був у повній бойовій готовності, але вважав за краще провести перевірку, не показуючи її. Йому було б так легко розплющити очі і подивитися в обличчя новачкові, щоб побачити, хто він такий. Натомість він тримав їх закритими і думав про це. Навряд це був контролер. Інший пасажир? Але це було особисте купе. Потяг був майже порожній. Чому, чорт забирай, де так багато місця в іншому місці…?
  
  
  Нік відчув запах парфумів. Запах, у якому було щось знайоме.
  
  
  Він запам'ятав це за мить. Тут це був Plaisir de Paris. Ним користувалася та сінгапурська дівчина, але, звичайно ж, ним користувалися багато інших жінок. Як та, що сидить навпроти нього.
  
  
  Навіть легкий шурхіт був мені дуже знайомий. Шурхіт, який завжди приємно хвилював його, шелест нейлону об нейлон, коли жінка схрещує ноги.
  
  
  Нік непомітно відкрив проріз для ока. Так, ноги були якраз попереду, і це, без сумніву, жіночі.
  
  
  Довга і струнка, оповита чорною і дуже прозорою вуаллю. Вони були схрещені, і, оскільки їхня володарка носила дуже коротку спідницю, здавалося, що вони ніколи не закінчаться.
  
  
  Потім побачив руки. Довгі, прозорі, красиві, з червоними нігтями. Нервові й нетерплячі руки постукують цигаркою і виймають її. Запах турецького тютюну лоскотав йому ніздрі.
  
  
  Ноги пішли прямо, за становищем колін Нік зрозумів, що жінка нахилилася вперед, щоб подивитися на нього. Він продовжував прикидатися сплячим, але незабаром зрозумів, що його гра марна.
  
  
  Жінка сказала:
  
  
  - Думаю, містере Картер, ви можете перестати прикидатися. Я дуже добре знаю, що ви не спите.
  
  
  Голос був теплий, низький, з акцентом на культурну людину.
  
  
  Нік розплющив очі і подивився на неї. Він не рушив з місця, але стилет був уже в межах досяжності. Може, йому це варто було використовувати, а може, й ні. Однак краще було підготуватися до всього.
  
  
  Він обдарував її однією зі своїх найзбентежніших усмішок.
  
  
  - Гадаю, леді Хардесті.
  
  
  Жінка погодилася з натяком на посмішку. Але його довгі розважливі чорні очі не посміхалися. Але вони вивчали Ніка із відкритим інтересом.
  
  
  - Ви справді молодець, містере Картер. Як ти можеш бути так упевнений?
  
  
  - А кого ще я міг би так зацікавити?
  
  
  Нік сів. Він позіхнув і запустив пальці у волосся. Кожен хід був повільним, продуманим. У леді Хардесті на колінах була досить велика шкіряна сумочка, і неважко уявити, що вона зберігає в ній. Нік виглянув краєм ока на матові двері карети і побачив за вікном тінь людини. Великий чоловік, який, напевно, стояв на варті.
  
  
  Леді Хардесті знову схрестила гарні ноги і, насупившись, нахилилася до Ніка.
  
  
  - Ви ж не заперечуєте, що ви Нік Картер? Спеціальний агент американської організації під назвою AX? "Убивча" агенція?
  
  
  Нік уже вирішив відмовитись від прикриття. У будь-якому випадку це було марно. Але він також не хотів приносити їй занадто багато задоволення.
  
  
  "Я нічого не заперечую, - весело відповів він, - але також не визнаю, моя прекрасна леді". Це вчення було передано мені з самого раннього дитинства моїм сивим батьком, доброю душею, нехай зберігає його Бог у славі! Фактично, останні слова, які він прошепотів мені на смертному одрі, були такими: «Синку, ніколи ні в чому не зізнавайся!»
  
  
  Леді Хардесті спохмурніла, що мало бути загрозливим. Вона змочила губи кінчиком язика, і Нік помітив, що її нижня губа була дуже товстою та чуттєвою. Чудовий рот, вологий і блискучий, який підходив до цього гарного блідого обличчя з ідеальним кольором шкіри магнолії, позбавленим макіяжу.
  
  
  Її волосся було чорним, як чорне дерево, і зібране на потилиці в строгий пучок.
  
  
  Очі теж були дуже чорні та темні. Загалом було щось таке, що наводило на думку про вчителя. Щось віддалене у його виразі, щось пуританське! Що точно не відповідало його популярності! Нік подумав про Треверс, який описав її як жахливу німфоманку.
  
  
  Леді Хардесті сказала:
  
  
  - У вас все добре, містере Картер. Наскільки я розумію, ви вирішили виявити зарозумілість. Я починаю знаходити вас дуже цікавим, розумієте? Може, соромно вбивати тебе...
  
  
  - Запевняю вас, що в цьому я повністю з вами погоджуюся, - сказав Нік. Він почав лізти до кишені. - Я можу закурити без нього Види перекладу
  Переклад текстів
  Початковий текст
  5000 / 5000
  Результати перекладу
  він був одиноким. Він почув легкий скрип пружин. Хтось сидів перед ним. Нік тримав очі закритими і вдавав, що продовжує спати. До цього моменту він уже дуже прокинувся і був у повній бойовій готовності, але вважав за краще провести перевірку, не показуючи її. Йому було б так легко розплющити очі і подивитися в обличчя новачкові, щоб побачити, хто він такий. Натомість він тримав їх закритими і думав про це. Навряд це був контролер. Інший пасажир? Але це було особисте купе. Потяг був майже порожній. Чому, чорт забирай, де так багато місця в іншому місці…?
  
  
  Нік відчув запах парфумів. Запах, у якому було щось знайоме.
  
  
  Він запам'ятав це за мить. Тут це був Plaisir de Paris. Ним користувалася та сінгапурська дівчина, але, звичайно ж, ним користувалися багато інших жінок. Як той, що сидить навпроти нього.
  
  
  Навіть легкий шурхіт був мені дуже знайомий. Шурхіт, який завжди приємно хвилював його, шелест нейлону об нейлон, коли жінка схрещує ноги.
  
  
  Нік непомітно відкрив проріз для ока. Так, ноги були якраз попереду, і це, без сумніву, жіночі.
  
  
  Довга і струнка, оповита чорною і дуже прозорою вуаллю. Вони були схрещені, і, оскільки їхня володарка носила дуже коротку спідницю, здавалося, що вони ніколи не закінчаться.
  
  
  Потім побачив руки. Довгі, прозорі, красиві, з червоними нігтями. Нервові й нетерплячі руки постукують по сигареті та виймають її з поля зору. Запах турецького тютюну лоскотав йому ніздрі.
  
  
  Ноги пішли прямо, за становищем колін Нік зрозумів, що жінка нахилилася вперед, щоб подивитися на нього. Він продовжував прикидатися сплячим, але незабаром зрозумів, що його гра марна.
  
  
  Жінка сказала:
  
  
  - Думаю, містере Картер, ви можете перестати прикидатися. Я дуже добре знаю, що ви не спите.
  
  
  Голос був теплий, низький, з акцентом на культурну людину.
  
  
  Нік розплющив очі і подивився на неї. Він не рушив з місця, але стилет був уже в межах досяжності. Може, йому це варто було використовувати, а може, й ні. Однак краще було підготуватися до всього.
  
  
  Він обдарував її однією зі своїх найзбентежніших усмішок.
  
  
  - Гадаю, леді Хардесті.
  
  
  Жінка погодилася з натяком на посмішку. Але його довгі розважливі чорні очі не посміхалися. Але вони вивчали Ніка із відкритим інтересом.
  
  
  - Ви справді молодці, містере Картер. Як ти можеш бути так упевнений?
  
  
  - А кого ще я міг би так зацікавити?
  
  
  Нік сів. Він позіхнув і запустив пальці у волосся. Кожен хід був повільним, продуманим. У леді Хардесті на колінах була досить велика шкіряна сумочка, і неважко уявити, що вона зберігає в ній. Нік виглянув краєм ока на матові двері карети і побачив за вікном тінь людини. Великий чоловік, який, напевно, стояв на варті.
  
  
  Леді Хардесті знову схрестила гарні ноги і, насупившись, нахилилася до Ніка.
  
  
  - Ви ж не заперечуєте, що ви Нік Картер? Спеціальний агент американської організації під назвою AX? "Убивча" агенція?
  
  
  Нік уже вирішив відмовитись від обкладинки. У будь-якому випадку це було марно. Але він також не хотів приносити їй занадто багато задоволення.
  
  
  "Я нічого не заперечую, - весело відповів він, - але навіть не визнаю, моя прекрасна леді". Це вчення було передано мені з самого раннього дитинства моїм сивим батьком, доброю душею, нехай зберігає його Бог у славі! Фактично, останні слова, які він прошепотів мені на смертному одрі, були такими: «Синку, ніколи ні в чому не зізнавайся!»
  
  
  Леді Хардесті спохмурніла, що мало бути загрозливим. Він змочив губи кінчиком язика, і Нік помітив, що його нижня губа була дуже товстою та чуттєвою. Чудовий рот, вологий і блискучий, який підходив до цього гарного блідого обличчя з ідеальним кольором шкіри магнолії, позбавленим макіяжу.
  
  
  Її волосся було чорним, як чорне дерево, і зібране на потилиці в строгий пучок.
  
  
  Очі теж були дуже чорні та темні. Загалом було щось таке, що наводило на думку про вчителя. Щось віддалене у його виразі, щось пуританське! Що точно не відповідало його популярності! Нік подумав про Треверс, який описав її як жахливу німфоманку.
  
  
  Леді Хардесті сказала:
  
  
  - У вас все добре, містере Картер. Наскільки я розумію, ви вирішили виявити зарозумілість. Я починаю знаходити вас дуже цікавим, розумієте? Може, соромно вбивати тебе...
  
  
  - Запевняю вас, що в цьому я повністю з вами погоджуюся, - сказав Нік. Він почав лізти до кишені. - Я можу закурити впевненим, що ти не вистрілиш у мене?
  
  
  
  Вона кивнула головою.
  
  
  - Вперед, продовжуй. Але пробувати кілька ігор не раджу. Звичайно, ти теж можеш мене вивести з ладу, але тобі це не допоможе. У мене чотири охоронці.
  
  
  "Гілліс" там за дверима.
  
  
  - "Гілліс"?
  
  
  Вона посміхнулася.
  
  
  – Це шотландська мова, тобто мешканці села. І тут збройний супровід. Пістолерос.
  
  
  Нік закурив сигарету, уважно стежачи за гвинтом, який міг перетворити запальничку на знаряддя смерті. Він почав думати, що цей гаджет стане в нагоді йому ще до прибуття поїзда до Лондона.
  
  
  Він сунув запальничку назад у кишеню і випустив ковток диму.
  
  
  - Я розумію. Коротше кажучи, яничари.
  
  
  - Якщо ви віддаєте перевагу. Їхня назва значення не має. Принаймні це четверо сильних чоловіків, і вони отримали конкретні накази від мого чоловіка. Поки що мені вдається тримати їх під контролем, і вони певною мірою підкоряються моїм наказам. Однак за межами цього пункту… ну, я мушу зізнатися, що я теж свого роду в'язень. Розумієш, тобі не буде ніякої користі, якщо ти спробуєш схопити мене та утримати у заручниках? Якщо їм доведеться убити мене, щоб отримати тебе, вони зроблять це без вагань! Я ясно висловилася?
  
  
  "Дуже ясно, навіть прозоро", - погодився Нік. – Проблеми на небесах, так? Інакше кажучи, Пендрагон взагалі довіряє мадам Пендрагон. Коротше, ви йдете на повідку.
  
  
  Леді Хардесті вийняла з сумки золотий портсигар, вийняла сигарету і засунула її в рот, потім трохи нахилилася до Ніка, уважно спостерігаючи за ним.
  
  
  "Ти швидко розумієш", - пробурмотів він. - Мені сказали, що ви дуже розумні. І ти теж гарна, маю визнати, саме так, як тебе описали.
  
  
  Нік закурив її сигарету та вдихнув її ніжний аромат. Йому довелося зізнатися собі, що ця жінка засмутила його. Навіть у той момент смертельної небезпеки, з майже неминучою ймовірністю бути вбитим і викинутим з вікна під час руху поїзда, навіть зараз він був вимушений зізнатися, що ця жінка зробила на нього величезне тяжіння. Чому? Справа не лише у її красі. Нік знав сотні гарних жінок. І не завдяки цій чудовій фігурі, блідому овалу, цим оксамитовим очам, невиразно східним. У чому полягала його сила? Звісно! То була стара «сексуальна привабливість». Леді Хардесті була повією, і вона виділяла ту особливу рідину, яка ніколи не вислизає від справжнього чоловіка. Він витікала секс з кожної пори.
  
  
  Цілком природно, що чоловіки виляли хвостами за її спиною, як собаки поряд із самкою у палиці!
  
  
  Його практичний мозок підказував йому, що, можливо, він зможе скористатися постійним голодом прекрасної дами.
  
  
  Так що він продовжував поводитися безглуздо, а сірі клітини його мозку працювали в пошуках більш-менш приємних лазівок. Він сказав їй:
  
  
  - Я дуже вдячний вам, міледі, за те, що ви втішили марнославство вмираючого. Але дозвольте мені трохи поцікавитись, хто саме ці люди?
  
  
  Леді Хардесті сперлася на спинку спиною, скинула на підлогу трохи попелу і знову схрестила ноги. Коли вона подивилася на Ніка, в її дуже чорних очах був якийсь розрахунок. Раптом вона, здавалося, ухвалила рішення.
  
  
  "Може, тобі краще поговорити зі мною, перш ніж тебе вб'ють", - нарешті сказала він, випускаючи дим в обличчя з невеликою гримасою. -
  
  
  Хоча я щойно познайомилася з вами, мені соромно вбивати такого чудового екземпляра, як ви. Здорове витрачання! Для цього я хотіла б запропонувати вам певну нагоду.
  
  
  Цілком можливо, що ви не проявите себе гідно, і тоді це буде погано для нас обох.
  
  
  Нік усміхнувся.
  
  
  - Не сумніваюся. Спеціально для мене. Звичайно, я гадки не маю, що ви маєте на увазі, але якщо це щось може допомогти мені залишитися в живих, запевняю вас, що це так. Хіба ти не хочеш мені пояснити, що мені робити?
  
  
  Вона понизила голос.
  
  
  - Залишайся там і не рухайся, нічого не кажи. Постарайтеся виглядати пригніченим, переможеним. Тепер я піду і поговорю з людиною, яка стоїть на варті за дверима, бо вона вже запитувала себе, що тут відбувається. Не можна забувати, що це слуги мого чоловіка, а не мої. Не будь дурнем, інакше вони вб'ють нас обох!
  
  
  Вона встала і постукала у скло. Двері швидко відчинилися, і Нік побачив погано одягненого бандита в тканинній кепці. Він одразу ж дивився на Ніка і жінку парою розмитих синіх зіниць. Під курткою було видно клапан кобури пістолета.
  
  
  Номер Три не відповів на погляд яничару. Він продовжував дивитися в підлогу з розгубленим виглядом, граючи роль переможеного і зневіреного людини. Двері відразу зачинилися за жінкою, і він почув їхній шепіт у холі.
  
  
  Нік почав швидко думати. Можливо, йому справді вдасться використати ситуацію та повернути її на свою користь. Леді Хардесті була на випробувальному терміні, вона також це визнала. Очевидно, вона була не в добрих стосунках із чоловіком.
  
  
  Справді, для нього ця жінка мала бути справжньою скалкою в його боці. З його репутацією (а Нік був переконаний, що ця репутація більш ніж заслужена; він дуже добре знав, чому жінка вважала за краще продовжити йому життя), вона напевно не змусила бідного Пендрагона добре виглядати. Ця людина потенційно могла бути серійним убивцею, але вона вважала за краще, щоб люди бачили в ньому благодійника, щасливого чоловіка та батька сімейства. Кличка рогоносець не підходить тим, хто страждає на манію величі.
  
  
  З такою дружиною Пендрагон неодмінно був рогоносцем. Чого можна очікувати від будь-якої повії?
  
  
  Це була яка завгодно повія... Чому Пендрагон ще не вбив її? Чому? Справді, він навіть одружився з нею повторно! Звичайно, не через пристрасть, якщо йому не вистачало всіх ознак мужності. Так? Була лише одна причина: ця жінка знала надто багато. Він вчинив неправильно, розлучившись, і вона не змусила на себе довго чекати. О, їй було неважко шантажувати його, загрожувати тим, що вона знала, якщо він не одружується з нею назад. Вона, мабуть, використовувала стару, добре приховану систему шантажу чи щось подібне. Безперечно, вона дуже хотіла вийти за нього заміж, бо хотіла отримати свій шматок. Вона хотіла розділити з ним цю величезну п'янку владу над світом! І він був змушений переглянути свої плани перед загрозами. Ось чому він її ще не вбив… До того ж смерть мадам була б поганою справою для того, хто видавав себе за рятівника світу! Тому він одружився з нею повторно, щоб змусити її замовкнути, а також дав їй певну свободу, принаймні, в межах довжини повідця.
  
  
  Нік скривився. Якщо місія не вдалася і Пендрагон справді завоював світове панування, до побачення, леді Хардесті! Вона б і дня не прожила!
  
  
  І вона, мабуть, чудово знала. Повія чи не повія, вона напевно не була дурою, і, звичайно, вона підготувала деякий захист і побудувала свої гарні плани на свого чоловіка, засудженого до інвалідного візка і нездатного дати їй ті сексуальні задоволення, які їй так подобалися.
  
  
  Нік зумів гірко посміхнутися. Тепер картина прояснилася. Уявіть собі німфоманку, схожу на прив'язану до інваліда. Більше того, гордий, деспотичний інвалід, який страждає на манію величі, який вимагав лояльності і вважав навіть найневинніший флірт плямою на своїй честі!
  
  
  Номер Три тихенько засвистів. Він почав відчувати захоплення цією жінкою, яка так холодно грала з вогнем. Як леді Макбет!
  
  
  Леді Макбет. Ще один кубик головоломки ковзнув на місце, і Нік клацнув пальцями, збуджений та задоволений. Звичайно, така собі леді Макбет догори ногами. Мадам Хардесті не хотіла, щоб її чоловік правив світом. Вона хотіла, щоб він захопив владу, так, вона хотіла, щоб той божевільний шантаж, який він готував, вдасться йому, але потім вона мала намір, щоб хтось інший зайняв місце її чоловіка. Той, хто принесе їй більше задоволення, ніж цей бідний інвалід, той, хто задовольнить усі її сексуальні потреби. Зрештою, це було дуже просто, чи не так? Просто та зрозуміло, але реалізувати непросто. Пендрагон хотів смерті своєї жінки, але ще не вирішив подолати страху перед скандалом. А леді Хардесті планувала в потрібний момент і з правильним спільником вбивство свого чоловіка!
  
  
  Коротше, красуня шукала іншого чоловіка. Так, з таким же успіхом це могла бути дірка у броні. Та ахіллесова п'ята, на яку Треверс так палко сподівався. Це могло бути.
  
  
  За склом Нік щось почув і зрозумів, що двоє сперечаються. "Гіллі"
  
  
  Він кричав, що "Лерд" не хотів би цього і не хотів би іншого.
  
  
  Відповіді леді Хардесті були схожі на лайку. Ще трохи гнівного бурчання від чоловіка; потім дві китайські тіні на мить танцювали перед матовими дверима. Нарешті ручка почала повільно обертатися.
  
  
  Нік перевів дух. Абсолютно не можна згаяти цю несподівану можливість!
  Він посміхнувся. Іноді чоловікові вдається найдивнішим чином служити своїй Батьківщині та людству.
  
  
  Двері відчинилися, і Нік приготувався пожертвувати своєю чеснотою.
  
  
  
  Сьомий розділ.
  
  
  
  Леді Хардесті знову увійшла до купе. Вона важко дихала і стала ще блідіша, ніж раніше. Гнів, хвилювання, страх? Складно сказати. Вона на мить притулилася до одвірка, дивлячись на нього своїми довгими чорними очима. Потім він повернувся, щоб закрити внутрішню клямку. Тепер вони обоє були ув'язненими.
  
  
  Колеса жалібно завищали, коли потяг різко повернув.
  
  
  Нік запалив плеєри. Жінка сіла поряд із ним і дістала золотий футляр. Коли вона вийшла, вона дбайливо несла з собою сумку.
  
  
  Нік простяг їй запальничку і сказав собі, що дуже легко повернути цей гвинтик і змісти це обличчя, таке красиве і небезпечне. Вона обхопила руками полум'я і подивилася своїй здобиччю у вічі. Він знову прочитав у цьому погляді інтерес та розрахунок, плюс ще дещо, дещо інше: бажання. Бажання та азарт.
  
  
  Нік сунув запальничку до кишені.
  
  
  - Отже, як справи у ваших товаришів з ігор? Будь-яка незгода? Я чув, ти підвищила голос...
  
  
  Вона кивнула головою.
  
  
  – У мене, на жаль, дуже обмежена влада над ними. Вони хотіли убити тебе тут одразу і викинути твоє тіло у вікно. Я переконала їх почекати, принаймні поки що. Я сказала, що збираюся відвезти тебе до Пендрагон живим. Я сказала, що мій чоловік віддав би перевагу цьому. Звичайно, збрехала. Він хоче, щоб ти помер, і скоріше. Вона простягла руку і поклав її на руку Ніка, обмацуючи його м'язи, коли той трохи посмикувався в ніздрях. Він також звузив очі і підібгав губи. -
  
  
  Розумієте, – продовжив він дуже лагідним голосом. - Я вже ризикую заради тебе. Якщо щось піде не так, Пендрагон ніколи не простить мене. Вони сказали йому, що ви надзвичайно небезпечні та становите серйозну загрозу для його проектів. Він наказав їм і мені убити тебе з першого погляду.
  
  
  З природним, майже неуважним виглядом Нік поклав руку на одне зі своїх круглих колін. То справді був неважливий жест, дружній за намірами. Але він відчув легке тремтіння і зрозумів, що ця жінка чутлива у всіх частинах свого тіла.
  
  
  Де б ви до неї не торкнулися, вона одразу була готова спалахнути. Звичайно, якщо вона була німфоманкою. Проте, з огляду на цю особливість, задовольнити її було дуже складно. Нік відчув дуже короткий імпульс співчуття до неї, але потім швидко відштовхнув його. Він не повинен забувати, ким він був. І він не повинен забувати ці вбивчі очі за демонічною маскою. Тепер він був певен, що вона дияволиця.
  
  
  Леді Хардесті заплющила очі, коли Нік торкнувся її коліна.
  
  
  На мить вона закрила їх, і він спитав її:
  
  
  - Завжди говори про них. Але чи можемо дізнатися, хто вони?
  
  
  Якщо він зможе отримати від неї якусь інформацію до початку любовної битви, то краще. Будь-яка деталь, навіть найменша, була б корисною. За умови, що він проживе досить довго, щоб використати його.
  
  
  Вона здивувала його своєю швидкою відповіддю.
  
  
  - Пендрагон має послідовників у всьому світі. У Вашингтоні, звісно, теж.
  
  
  І він тримав вас та вашу організацію під особливим наглядом. Він знав, що прем'єр-міністр звернеться до вас по допомогу, як тільки отримає ультиматум. І як завжди вгадав. Як тільки ми дізналися, що ви зникли, нам не знадобилося багато часу, щоб уявити, що ви з'явитеся в Англії чи Шотландії. Ось чому мій чоловік відправив мене на збори до Баррогіл-Мура. Я була своєрідною приманкою, і тобі слід було за мною піти.
  
  
  - Я розумію.
  
  
  Вона знову глянула на нього, і щось блиснуло в її очах, щось на зразок темного полум'я.
  
  
  Нік дозволив собі ще трохи затриматися, поклавши руку на коліно, і його пальці обережно торкнулися бархатистого стегна. Леді Хардесті зітхнула і відкинулася назад, притулившись спиною до сидіння. Нік відчув торжество. Ця жінка була як наркоманка! Він тримав її під контролем зараз, чи майже. Все, що йому потрібно було зробити, - це правильно розіграти свої карти. Вона відкинула бажання, що охопило її, трохи поспішно заговоривши.
  
  
  важко дихаючи, завжди з заплющеними очима, довгі вії тремтіли і відкидали темні тіні на її бліді щоки.
  
  
  "Так", - зітхнула вона. - Ви прийшли на зустріч, але не так, як ми думали. І ти не клюнув...
  Її духи, суміш есенції та плоті, лоскотали його ніздрі та турбували його почуття. Нік відчув сильне бажання, але спробував придушити його силою волі. Він дуже намагався досягти успіху. Він мав час, шлях був ще довгим... Він згадав пісню сирени на скелі. Солодкий голос Гвен Лейт. «Бо у нас все ще є добрі новини, щоб слухати, на що дивитися…»
  
  
  Він просунувся вперед ще трохи і спитав її:
  
  
  - Що ти зробила з дівчиною?
  
  
  То був перший експеримент. Якщо жінка підстрибнула і відсунулась, це означало, що Нік не виявляв до неї особливого тяжіння.
  
  
  Та жінка не здригнулася. Вона зітхнула і підійшла до нього ближче, ковзаючи на сидінні.
  
  
  "Вона ще жива", - сказала вона тихим голосом. - Якщо вона нас не потурбує, може з нею все буде добре. Звісно, вони змусили її говорити. Ось чому ми дізналися, що ви прямували до Лондона.
  
  
  Нік відчув, як його нерви стиснулися, уявляючи, що вони мали зробити з цієї хороброї дівчиною, щоб отримати від неї цю інформацію. Але він проігнорував це і продовжував нишпорити рукою по стегну.
  
  
  - Я розумію. Мені було цікаво, як ви мене знайшли.
  
  
  - Ну, це було не так уже й складно. Погода була надто поганою, щоб літати. Крім того, із Хайленду немає регулярних авіаліній. Цей поїзд здавався найбільш вірогідним, до того ж, один з наших людей бачив, як ви їхали на ньому в Обані. Отже, ми зупинилися на невеликій станції. Начальник станції один із наших, а кондуктора купили на щедрі чайові. Як бачите, немає нічого простішого. А якщо ваше купе буде порожнім, коли поїзд прибуде до Лондона, ніхто нічого не скаже. Ооооо !!!
  
  
  Стогін пролунав, коли пальці Ніка досягли досить високої частини стегна жінки. Тепер леді Хардесті почала тремтіти, як епілептик, її шия вигнулась назад, її очі були спрямовані в стелю, але не бачили його.
  
  
  Здавалося, вона була жертвою, а Нік – мучителем. Номер Три поворухнув його рукою, але вона схопила її, схлипнувши. Він посміхнувся. Тепер ця жінка нарешті була у його владі. Пізніше все зміниться, але зараз...
  
  
  – Що вони з дівчиною зробили? - спитав він тихим безпристрасним голосом.
  
  
  Здавалося, він питав її про погоду. Її відповідь також була позбавлена емоцій.
  
  
  Здавалося, вона теж говорила про погоду.
  
  
  - Катування змією. Це дуже ефективно, я також була свідком цього. Думала, що погано почуваюся, але чинив опір дуже добре. Вони розділили її догола і випустили змію, яка почала повзати нею. Вона не була отруйною, але вона цього не знала і не могла чинити опір.
  
  
  Агент AX повинен знати, як поводитися належним чином за будь-яких обставин. Нік на той момент був валуном самовладання та самовладання.
  
  
  Він не поворухнув жодним м'язом і не виявив жодного почуття.
  
  
  "Неприємна справа", - сухо сказав він. Але він мав шалене бажання задушити її.
  
  
  Вона нічого не сказала, і Нік продовжив тим самим безпристрасним тоном.
  
  
  - Навіть те, що ви живцем спалили Джима Стоукса, не зовсім приємно.
  
  
  Вам не здається, що у ваших друїдів трохи важка рука? Навіть серед самих друїдів був хтось, хто висловлював своє несхвалення та боявся.
  
  
  "Так", - визнала вона. – Це була помилка, велика помилка. Мій чоловік лютує, коли дізнається. Одному з центуріонів спала на думку ідея нагодувати Стокса ліками, щоб він виглядав мертвим. Він був би «принесений у жертву» на хресті, нічого не відчуваючи.
  
  
  Наших людей це б не вразило. Фактично, мета полягала в тому, щоб справити враження тільки на вас і підштовхнути вас слідувати за мною. Натомість доза анестетика була недостатньою, і він прокинувся в той момент, коли горів. Справжня плутанина, і Пендрагон буде в люті. Це безумовно не справило гарного враження.
  
  
  Адже ми не варвари...
  
  
  Ні? Нік був хороші ідеї з цього приводу, але він не показав їх. Якби це не були варвари, вони були б чудовою заміною, доки не прибули справжні!
  
  
  Леді Хардесті пригорнулася до нього ближче. Вона розплющила очі і пильно подивилася на нього, потім прошепотіла:
  
  
  - А тепер перестань говорити. Поцілуй мене.
  
  
  У неї були дві м'які губи, що горіли. Вона люто напала на нього, кусаючи його рота до крові. Нік подумав: "Яструб ніколи б у це не повірив, навіть якби я прожив досить довго, щоб сказати йому!"
  
  
  Вона встала і миттю зняла свою чорну сукню. Під нею був лише бюстгальтер. Він його теж зняв і кинув у куток. Її груди були маленькими та твердими, а соски жорсткими від бажання. Він піднесла їх до рота Ніка і благаюче сказала:
  
  
  – Поцілуй мене тут… Ах, поцілуй мене тут! – Потім додала: – Сподіваюся, ти те, що я шукаю… Дуже сподіваюся, бо тоді все вийде, все наважиться. Якщо ти зможеш мене задовольнити, значить, ти добрий у всьому, Нік Картер! Я багато років чув про тебе і твої подвиги. Ви зараз тут. Не підведи мене, бо якщо ти саме той, кого я шукаю… Ти отримаєш мене, тоді ти вб'єш Пендрагона для мене! Але спершу візьми мене!
  
  
  Нік боровся із собою, щоб зберегти ясність та ясність свого мозку. Це було непросто. У скронях пульсувала кров. Він нахилився, щоб поцілувати цю білу плоть, і вона затремтіла.
  
  
  Це був вогненний електричний кабель, вкритий оксамитом. Він продовжував пестити її з дратівливою повільністю, поки не звів її з розуму.
  
  
  - О, будь ласка! Жінка зашипіла. - Будь ласка, Нік! У мене було багато чоловіків, але ніхто не зміг подарувати мені щастя, яке я шукаю! Іноді я божеволію!
  
  
  Вона впала перед ним на коліна, її рот стиснувся у болісному спазмі.
  
  
  - Благаю, дай мені те, що я хочу! Я стану твоєю рабинею!
  
  
  Тремтячими пальцями вона намагалася зірвати з нього сукню, ридаючи.
  
  
  Номер три тримався досить довго. Він зґвалтував її з силою горили; без найменшої ніжності, без найменшої жалості. На мить він забув про місію, про Яструб, про Пендрагон і про весь світ. Все розчинилося у червоному тумані тваринної пристрасті. Вона була звіром, а він – звіром. Вона кинула себе із серією криків задоволення та болю, розповіла йому тисячу речей, яких він навіть не чув. Він просто любив її сильно, гнівно, з бажанням розлучити її. Вона відповіла з зростаючим безумством. Вона його вкусила, і він її теж. Вона задоволено засміялася і знову вкусила його. Він узяв її з ненавистю, сліпою ненавистю, з наміром завдати їй болю. І вона сміялася і плакала одночасно, і весь час кусала його. І він її бив.
  
  
  Однак у якийсь момент Нік став домінувати і припинив лють, яка надто рано привела б його до ув'язнення. Вправи йоги також навчили його обумовлювати статевий акт за командою. Тепер йому потрібен був його досвід.
  
  
  Тренування послужить панування над звіром.
  
  
  І, нарешті, він зрозумів, що переміг. Йому вдалося задовольнити цю ненаситну німфоманку.
  
  
  Але її реакція відкинула все, кинувши його в халепу.
  
  
  Леді справді закричала. Він упав у конвульсію, видав протяжний крик, звірячий стогін. Для Ніка це був пронизливий крик, який він коли-небудь чув у подібних обставинах.
  
  
  Нік прикрив їй рота рукою, щоб вона зупинилася, але вона вкусила її і продовжувала стогнати.
  
  
  «Боже мій, вони почують це і в першому вагоні…» – сказав він собі з деякою тривогою. Але турбував його не кондуктор.
  
  
  Пізніше двері були вибиті центуріонами Пендрагона, які до цього терпляче чекали в коридорі. Вони увійшли до купе. Нік подумав про швидкоплинне бачення цієї пари друїдів на «болоті», і йому сказали, що завжди були збіги, повні іронії. Він ледве встиг подумати про це, як раптом щось тверде вдарило його по черепу, і він поринув у темне забуття. За секунду до того, як він потонув, він сказав собі, що Пендрагон тепер зненавидить його ще більше. Тепер він уб'є свою дружину, а не тільки тебе. З іншого боку, це завжди було його наміром, чи не так?
  
  
  Нік Картер раптово прокинувся. Він одразу зрозумів, де він і що сталося. Він був один і лежав обличчям униз на підлозі вагона. Потяг продовжував їхати швидко, гримаючи, як і раніше. Яким би не був Нік, двері були зачинені, і за матовим склом виднілася тінь стражника.
  
  
  Він сів і почухав потилицю. На його рахунку залишалося лише одне: принаймні він був ще живий. Він із зусиллям підвівся. У нього страшенно боліла голова.
  
  
  Він зауважив, що його добре обчистили. Зброї, звісно ж, не було. Ні Вільгельміни, ні Гюго. Так, диво, вони дозволили йому так довго тримати їх. Звичайно, леді Хардесті переконала їх залишити це їй, яка зможе впоратися з ним. Насправді мадам була цілком впевнена у собі.
  
  
  Потяг продовжував шлях до ночі.
  На щастя, вони не забрали у нього цигарки чи запальничку, бережи їх боже. Тож смертоносна штуковина стала б у нагоді ще до прибуття до Лондона. Як і очікувалось.
  
  
  Він підійшов до дверей і скуштував ручку. Клямка була зламана, так, але зовні вдалося полагодити замок. Фактично, двері не зрушили ні на дюйм.
  
  
  Однак його спроба не залишилася непоміченою. Фактично двері відразу ж відчинилися зовні, і Нік виявив, що дивиться на чорний пістолет. У
  
  
  «Гіллі» був той самий, якого раніше били зненацька. Він змахнув зброєю і гаркнув:
  
  
  - Повертайся, і не намагайся жартувати, якщо не хочеш, щоб ми твоїм мозком забруднили цей гарний килим.
  
  
  Нік позадкував.
  
  
  - Вибачте, друже. Я думав, що піду у вагон-ресторан перекусити.
  
  
  Чоловік зумів зло посміхнутися.
  
  
  - Не сумнівайтеся, ми подбаємо про ваші апетити. Тепер відійди та тримай рота на замку.
  
  
  Він штовхнув двері ближче, і Нік помітив, що він прив'язав ручку з іншого боку мотузкою чи чимось подібним.
  
  
  Єдиним слідом, який леді Хардесті залишила в купе, були її слабкі духи та забутий спальний мішок у сітці. Вони забули, коли поцупили її. Нік потягнув її вниз і поспішив відкрити. Якби була зброя...
  
  
  Зброї не було. Просто костюм та диявольська маска. Нік зітхнув. Виходить, він здогадався. Диявола зіграла леді Хардесті. Він пішов трохи підняти шибку. З того боку теж не було надії, адже поїзд так їхав. Він теж ще не почував себе побитим. Вони не вбили його відразу, і це була помилка, помилка, яка для деяких була б фатальною. Для когось, а може, для всіх. За умови, що він зможе використати цю помилку у своїх інтересах.
  
  
  Тепер поїзд кружляв пагорбами. Нік дивився у ворожу пітьму. Він дуже мало бачив. Він почав планувати. Звісно, вони туди приїдуть. Звичайно, вони воліли працювати в цьому порожньому відсіку, щоб їх ніхто не помітив. Вбивство - це не те, що потрібно робити відкрито, чи не так? Поки бригада поїзда була на їхньому боці, вони не хотіли вплутуватися в злочин і звинувачуватись у співучасті.
  
  
  Він відкинувся на сидіння, закурив ще одну сигарету і почав чекати. Тепер у нього в голові все було ясно. Нехай вони прийдуть, нехай прийдуть якнайшвидше.
  
  
  Вони прийшли за п'ять хвилин. Їх було троє, всі троє великі і сильні, зі шкірою обличчя, випаленої сонцем і негодами, і великими м'язами, що розтягували рукави. Вони ввійшли і ввічливо зачинили двері. Один із них, очевидно, лідер та представник групи, притулився до дверей і заговорив із ним. Спочатку він глянув на свій наручний годинник, потім пробурмотів щось на північному шотландському сленгу, якого Нік не зрозумів. Він залишався нерухомим, бо не збирався спровокувати необачний жест раніше. І він не хотів, щоб його зв'язали чи заткнули йому рота. Так вони зіпсували б усі його плани.
  
  
  - У тебе рівно п'ять хвилин, - сказав йому чоловік біля дверей. - Вибачте, сер, ми нічого не маємо проти вас. Ми просто маємо виконувати свій обов'язок. Ви - скалка в боці нашого Лерда, і ви повинні зникнути.
  
  
  Просто, чи не так?
  
  
  Нік кивнув, не втрачаючи самовладання.
  
  
  - Мені теж шкода. Вітайте Лерда і подякуйте йому від мого імені за гостинність. Це було справді вишукано, як і належить великому джентльменові.
  
  
  Всі троє дивилися на нього. Один зауважив:
  
  
  - Яка хоробрість! Жаль, що ви не з нами, а проти нас. Хоробрий хлопець пішов би нам на користь.
  
  
  Нік трохи усміхнувся йому.
  
  
  - Може, вже пізно? Якщо ви хочете супроводжувати мене до свого господаря.
  
  
  Всі троє засміялися з жалюгідного жарту. Бригадир знову глянув на годинник.
  
  
  – Вже три хвилини.
  
  
  Нік вдав, що зацікавлений.
  
  
  - Що буде за три хвилини? - (Ніби не знав!) Чоловік широко посміхнувся йому.
  
  
  - Ми наближаємось до гарного мосту, який призначений лише для нас. Він на висоті приблизно шістдесят метрів від русла річки.
  
  
  "Так, метрів шістдесят", - підтвердив інший. – А води в річці, боюся, не так багато… У цю пору року майже завжди сухо.
  
  
  Третій похитав головою, наче щиро шкодував про це.
  - Практично все каміння, розумієте? І ти вдаришся головою, коли впадеш. Не думаю, що занурення вам сподобається.
  
  
  Нік холодно подивився на нього, трохи стискаючи його зіниці.
  
  
  - Хочете кинути мене живим? Що, якщо я не стрибатиму? Так, я знаю, що вас троє, але зі мною теж не так легко впоратися, розумієте? Ви не боїтеся, що деякі з вас можуть полетіти зі мною в політ?
  
  
  Чоловік біля дверей махнув пістолетом, який тримав у руці.
  
  
  - Сподіваюся, ти нас не потурбуєш, хлопче. Це правда, що ми повинні виконувати свою роботу чисто, і нам не дозволяється зв'язувати вас чи стріляти. Лерд вважає за краще, щоб все було схоже на нещасний випадок. Але якби довелося… О, тоді у нас є дозвіл на стрілянину! ...
  
  
  Третій номер схилив голову і змирився.
  
  
  - Я бачу, що не маю надії. Що ж, коли залишиться хвилинка, дай мені знати, і я викурю цигарку. Адже це звичай? Остання цигарка засудженого до страти.
  
  
  Троє погодилися, і лідер сказав:
  
  
  - Так, ти маєш право. Нині мало чого не вистачає.
  
  
  Нік повільно підвівся, не роблячи підозрілих жестів.
  
  
  Він запитав. - Де леді Хардесті?
  
  
  Один із трьох посміхнувся.
  
  
  - Вона в цілості та безпеці в сусідньому вагоні. З Роббі, що стоїть на варті. З Роббі робити нічого, вона не може його зачарувати.
  
  
  Бригадир подивився на Ніка з якимось неохоче захопленням.
  
  
  - Здається, вам удалося дати їй те, що вона шукала. Дуже шкода, що за це також доводиться вмирати. Після цього подвигу майстер точно не залишить вас в живих.
  
  
  «О, звісно, ні, – сказав інший. - Жінці завжди подобалася її розвага, але, наскільки нам відомо, вона ніколи не була така задоволена, як тобою. Ви були для неї, і вона неодмінно пошкодує про це. Але вона не змусить себе довго шукати іншого чи ще кількох.
  
  
  Бос знову глянув на годинник і пробурмотів:
  
  
  - На цей раз майстер переріже їй горло за те, що вона зробила. Зрадити його з ворогом… Але нас це не стосується. Просто запаліть останню сигарету, "хлопець".
  
  
  Підходимо до мосту.
  
  
  Нік вийняв з кишені пачку та запальничку і зробив невеликий крок уперед, до центру купе. Всі троє були дуже насторожі і пильно дивилися на нього. Нік поставив гвинт у бойове становище, дуже природним жестом, який не викликав жодної підозри у людей, які спостерігали за ним. За умови, що виробники не помилились! Він ще не мав можливості випробувати це, за винятком репетицій у Вашингтоні.
  
  
  Він сунув сигарету в рот і вдав, що пробує запальничку, яка не спалахнула.
  
  
  Нік вилаявся крізь зуби і зробив ще один крок до того, що стояв біля дверей. Він усміхнувся без тріумфу.
  
  
  - Це верх! Моя остання сигарета і запальничка не працює!
  
  
  Чи не пощастило, так? Чи не могли б ви дати мені сірник?
  
  
  Інший інстинктивно підійшов до нього, засунувши руку в кишеню, і його кольт відсунувся на кілька міліметрів. Один із його товаришів пробурмотів:
  
  
  - Зараз, Том! Міст наближається, треба поспішати!
  
  
  Двоє з них підійшли до Ніка. Вони поклали зброю в кишеню і збиралися схопити американця, щоб викинути її з вікна. Начальник сказав:
  
  
  - Вибач, «хлопець», ні...
  
  
  Нік підніс запальничку до обличчя чоловіка.
  
  
  "Мені теж шкода", - прошипів він, повертаючи кнопку.
  
  
  Напалм – жахлива річ. Струмінь рідкого пекла вдарила в обличчя жертви. Настав час закричати від болю, а його шкіра вже обгоріла до кісток!
  
  
  Чоловік упав і закрив обличчя руками, і Нік дуже швидко стрибнув.
  
  
  Він чекав на напад, який прийде; він підготувався до цього одним із своїх заборонених прийомів дзюдо.
  
  
  Він повернувся, виставивши лікоть назовні, і вдарив одного з двох підборіддя, що вижили, змусивши його відсахнутися. Вигравши таким чином частку секунди, Нік звернув увагу на останнього, який уже збирався взяти в руки пістолет, який він прибрав щойно.
  
  
  Усі дії Номера Три були симфонією жорстокості, розрахованої до тисячних.
  
  
  Він звільнив усі сили, якими володів, і поєднав їх хитрістю. Цей подвиг став результатом місяців та років дуже ретельного навчання. Йому вдавалося маневрувати цим великим чоловіком, ніби він був безпорадним немовлям. Удар блискавкою в горло, ще один у груди, і смертоносне карате в потилицю. Коли людина впала, Нік зрозумів, що в неї зламана шия
  і він більше не турбуватиме його.
  
  
  Він повернувся до іншого, котрий відновлював свої сили, але ще не відновив свої розумові здібності. Якби він вистрілив, його негайно врятували б. Але він не подумав про це і зі злим гарчанням стрибнув на Ніка.
  
  
  Тепер вони стояли перед вікном. Нік присів, перекинувся, і його супротивник приземлився йому на плече. Пролунав дзвін битого скла, і шотландець вилетів у темну ніч. Саме в цей момент поїзд засвистів, заглушаючи крики людини, що впала. Нік озирнувся. Той, у кого було обгоріле обличчя, знепритомнів і його не можна було впізнати. Інший був мертвий.
  
  
  Картер минув їх і вийшов у коридор. Він повернув праворуч у напрямку до іншого вагону. Він хотів знайти леді Хардесті та повернути її у свій вагон. І якщо Роббі хотів би його зупинити, то гірше для нього! Але, можливо, він не посмів би. Можливо, в іншому купе були пасажири і це не могло бути необережним.
  
  
  Але Нік мав намір повернути леді Хардесті. Він хотів поговорити з нею та скласти плани. Через цю жінку він міг зв'язатися із Пендрагоном. Інших коштів він не мав. Більше того, у цієї жінки було величезне бажання позбавитися свого чоловіка, її доброти, і Нік дуже хотів доставити їй задоволення в потрібний момент. Він розбереться з нею пізніше.
  
  
  Він прибув на кілька секунд пізніше. Досягши тамбура, що поділяв два вагони, він побачив четвертого яничара, Роббі, який стояв в іншому вагоні. Він відокремив останній вагон від решти поїзда! Очевидно, троє його нападаючих мали причини тримати останній вагон окремо. Можливо, вони хотіли уникнути пасажирів чи не пускати обслуговуючий персонал.
  
  
  Нік подивився на простір, що відокремлював його від іншого вагона, і зрозумів, що не зможе дістатися до нього стрибком. Був розрив більше трьох метрів, і хоча він був чудовим акробатом, він ніколи б не зміг досягти його, навіть із сальто. Якби він упав, то опинився б під колесами екіпажу, в якому він перебував зараз, який все ще рухався, що захоплювався силою інерції.
  
  
  Нік стояв і дивився, як поїзд вирушає у бік Лондона, і Роббі підняв руку в іронічному привітанні. Вагон був добре освітлений, і Нік щосили намагався зрозуміти, що ж сталося далі. Роббі та леді Хардесті за його спиною виділялися на світлі, як чорні картонні фігурки. Сцена була короткою та жорстокою.
  
  
  Роббі, маючи намір махнути рукою в бік Ніка, не помітив, що мадам приєдналася до нього. Ударом блискавки жінка кинулась на нього та скинула з вагона. Нік майже не бачив виразу жаху на обличчі падаючої людини. Він був негайно збитий останнім вагоном, який все ще їхав, і саме встиг спустити крик жаху. Нік відчув слабку нудоту внизу живота. Але яка мила лялька ця жінка!
  
  
  Тепер вона махала йому рукою на прощання, а він махнув рукою, не посміхаючись, думаючи: «О, я тебе колись упіймаю».
  
  
  Леді Хардесті надіслала йому повітряний поцілунок, а Нік іронічно вклонився. Потім жінка відкрила сумку, яку несла через плече, та вийняла блискучий предмет. Нік назвав себе дурнем через те, що так довго цього не розумів. Йому й на думку не спадало, що в той момент він теж був дуже гарною метою!
  
  
  - Банггг! Банггг!
  
  
  Кулі пройшли за дюйм від його голови і зрикошетили від стіни невеликого вестибюля. Пістолет знову вистрілив.
  
  
  Нік з прокляттям кинувся в коридор, зачинивши за собою двері.
  
  
  На щастя, зараз його вагон уповільнював хід, тож другий вагон незабаром зник.
  
  
  Просто гарна дівчинка, нема чого сказати! Звичайно, вона не збиралася залишати по собі живих свідків. Щоб вона могла сказати Пендрагону всю брехню, яку хотіла, і ніхто не зміг би її викрити!
  
  
  Справді розумна. Вона відмахнулася від усіх і тепер почувала себе вільною.
  
  
  Нік повернувся у своє купе. Вагон збирався зупинитися, і він подумав, що краще зникнути. Усередині стояв страшний запах обпаленої плоті. Однак бідолаха був ще живий, важко дихав і жалібно стогнав.
  
  
  Нік ніколи не любив завдавати людям непотрібних страждань.
  
  
  Він підняв кольт із підлоги і вистрілив чоловікові в чоло.
  
  
  Потім він покопався в кишенях; він знайшов свій "люгер", перевірив. Х'юго на шпильці лежав у кишені людини зі зламаною шиєю. Нік засунув його
  назад у замшеві піхви, які були у нього під рукавом. Він також перевірив вміст гаманця, який його забрали. Все в порядку. Він одягнув капелюх. Він дуже поспішав, але не міг пояснити чому. Він відчув дуже сильне бажання вибратися з вагона.
  
  
  Тепер вагон раптом знову рушив, але задом наперед. Мабуть, тут був невеликий нахил. Нік пішов подивитися ліворуч, на інший кінець, але було надто темно, і він нічого не побачив. Для цього він не наважився кинутися. Він не знав, куди він збирається впасти, і йому не хотілося, щоб він упав би головою на якийсь валун.
  
  
  Потім він побачив, що більше не може чекати. З'явилися яскраві очі локомотива, що рухається. Позаду йшов ще один поїзд.
  
  
  Нік кинувся на підлогу. Він щось сильно вдарився, скрутився, впав і покотився.
  
  
  Він відчував, що одяг розірвався на ньому. Він намагався захистити себе як міг руками, продовжуючи котитися. Він молився всім Святим, усім богам Олімпу, Ангелу-Хранителю та його божествам-покровителям. Якщо він тепер зламає собі шию, прощайте!
  
  
  У результаті він опинився на кам'янистому дні струмка або на чомусь подібному. Він скрізь намагався трохи почуватися. Здавалося, нічого не зламано. Декілька вм'ятин, але він все ще почував себе цілим. Він підняв голову, щоб подивитися на рейки. Поїзда більше не було видно. Зіткнувшись, він, мабуть, полетів у ущелину. Нік слухав у всі вуха з дуже напруженим виразом обличчя. Він думав, що ця місія ставала дедалі кривавішою. Трупи буквально накопичувалися! Тепер, за секунду чи дві, жертв може бути більше. І цього разу це був невинний машиніст.
  
  
  Номер три зітхнув і чекав. Він не міг нічого зробити, щоб запобігти цим людям або допомогти їм. Він мав залишитися непоміченим. Місія над усе. Якщо йому вдасться вчасно зупинити Пендрагона, більшість людства скоро загине. Загиблих буде так багато, що ніхто не зможе їх порахувати.
  
  
  Він нічого не міг вдіяти. Ні…
  
  
  Гуркіт падіння пролунав навколишніми пагорбами; гігантські руки, здавалося, грали на величезних барабанах. Звук був довгим та пронизливим. Стовп червоно-синього вогню вирвався вгору, освітлюючи краєвид не менш як на кілометр.
  
  
  Нік перевірив свою зброю і скористався вільним освітленням, щоб пройти повз каміння. Треба було поспішати, поспішати! Ян Треверс з нетерпінням чекав на нього в Лондоні, і час летів непомітно.
  
  
  На даний момент Пендрагон все ще тримав у руці виграшну картку.
  
  
  
  Восьмий розділ.
  
  
  
  Зимові сутінки рано обрушилися на серце Лондона. Світлі кулі, які мали висвітлити набережну, здавались розпливчастими і далекими, як паперові кулі, і були оповиті ореолом серпанку, що піднімався над річкою і сповістив про той знаменитий туман, який незабаром заполонить все місто. Рух на березі Темзи вже почав сповільнюватися через туман, і у воді човнярі на човнах почали свистіти, впізнаючи один одного в темряві, що згущується.
  
  
  Мимо пройшов високий чоловік, трохи накульгуючи. Він звернув зі Стренда на Ланкастер-Плейс, пройшов велику будівлю Сомерсет-хаус і глянув на фасад і синій ліхтар цієї знаменитої будівлі лондонської поліції з видом на Темзу. Скотланд-Ярд! Він посміхнувся. Він не хотів битися з якимось британським «боббі», одягненим таким, яким він був. На щастя, його гаманець був набитий банкнотами, але його одяг був не найелегантнішим, і, дивлячись на неї, він виглядав підозріло.
  
  
  Він прибув до мосту Ватерлоо і зупинився, щоб закурити сигарету із запальничкою у правильному положенні. Він з тугою глянув на лаву. Небагато відпочинку пішло б йому на користь. Він смертельно втомився, голодний і хотів пити. Прогулянка була довгою та стомлюючою, уникаючи основних поїздів та шосе.
  
  
  Номер три пройшов лаву. Жодного відпочинку бідному агенту AX у вирішальній місії. До закінчення терміну ультиматуму Пендрагона залишалося лише чотири дні. Вираз обличчя чоловіка застиг під кіркою бруду і гарматою бороди. Досі він ходив кругами, чорт забирай! Він нічого не зробив. Це було далеко від Острова Блекскейп та Пендрагона, як на початку пригоди. Єдина надія, що в нього залишалася, полягала в тому, що принаймні придумати щось можливе. Ян Треверс зумів це зрозуміти.
  
  
  Його пунктом призначення був обеліск Клеопатри. Там мав бути один із тих мандрівних художників, які малюють на тротуарах. Принаймні так говорилося в тих знаменитих закодованих інструкціях, якщо вони ще дійсні. Номер Три прискорив крок, намагаючись не думати про Гвен Лейт і про те, що вони робили з нею зі змією. Не було часу на жалість; не було часу ні на що, окрім як вбивати.
  
  
  На той час було вже трохи пізно і занадто темно, щоб художник усе ще міг працювати на відкритому повітрі, роблячи начерки кольоровими крейдами для цікавих перехожих, які зупинялися, щоб подивитися, і кидали кілька шилінгів на бетон. На той час було більш передбачувано, що художник-імпровізатор кинув усе, щоб піти та поїсти в якомусь найближчому пабі. Але він отримав чіткі накази і мав підкорятися.
  
  
  Нік підійшов до обеліска. Художник був там, і він досі працював під вуличним ліхтарем. Він був бідолахою без ніг, з торсом, захованим у чомусь на зразок коробки на коліщатках. Він щось малював на тротуарі, і невелика група людей дивилася на нього з деякою цікавістю.
  
  
  Номер три приєднався до глядачів і теж зупинився, щоб спостерігати за артистом. Понівечений чоловік працював вправно. Він малював обличчя вродливої дівчини. Нік озирнувся. Жінок у цій групі не було, тому художник не працював на замовлення, а вдавався до фантастичного бачення.
  
  
  «Тримаю в заклад, ти не зможеш намалювати портрет моєї дружини», - різко сказав Нік.
  
  
  Чоловік навіть не зволив глянути і продовжував працювати. Трохи пізніше він пробурмотів
  
  
  - І я впевнений, що зможу намалювати щось натомість. Просто скажи мені, як вона виглядає...
  
  
  – О, це не складно описати. Має обличчя, що нагадує сокиру. Просто намалюйте сокиру і намалюйте пару вух, і вона буде виглядати ідеально!
  
  
  Один із глядачів засміявся.
  
  
  – Тоді це легко, – сказав артист. Він узяв ганчірку і стер дівчині голову, потім почав обводити контури сокири. - Але ця робота дорога. Скільки ви готові дати мені?
  
  
  - Кілька шилінгів. Моя дружина навіть цього не варта.
  
  
  Чоловік засміявся.
  
  
  - Абсолютно точно. Давайте гроші. - І він швидко почав малювати гостре обличчя жінки зі злим виразом обличчя за контурами сокири.
  
  
  Нік дав йому гроші, і митець простяг руку, щоб узяти монету. Нік відчув крихітний рулон рисового паперу у своїй долоні, взяв його в руку і за мить пішов, не без компліменту майстерності художника. Пізніше він зупинився, щоб запалити сигарету під ліхтарем. На нього ніхто не звертав уваги. Можливо, всі ці застереження були марною тратою часу, але з таким хлопцем, як Пендрагон, ви не могли дозволити собі більше ризику, ніж потрібно. Він уже засвоїв це на власному гіркому досвіді. Сигарета погано прикурювалася, і деякий час він наполягав на полум'ї; тим часом він глянув на повідомлення.
  
  
  «У барабанщика та мавпи на Брайдл-лейн, Сохо. Сідайте на Памелу у барі. Не можна гаяти час».
  
  
  Нік зробив з паперу маленьку кульку і кинув її до Темзи. Сохо. Латинський квартал, лондонський Грінвіч-Віллідж. До біса все це, але він не піде туди.
  
  
  Він повернувся на Стенд, і сила звички змусила його знехтувати першими двома таксі.
  
  
  Він кивнув третьому, що проїхав перед ним, назвав адресу водієві і з величезним полегшенням кинувся на м'яке шкіряне сидіння, від якого пахло чисткою. Лондонські таксі, незважаючи на свій анахронічний вигляд, найкомфортніші у світі! Зітхання. Він був майже певен, що не зможе заснути й сьогодні.
  
  
  Він спробував розслабитися, занурившись у короткочасний стан трансу йоги. Однак він не наважився повністю відмовитись від себе. Десять хвилин вправ йоги творили чудеса, але, на жаль, це не було ні часом, ні місця.
  
  
  Він задумався, хто така Памела, і, опинившись на англійській землі, згадав уривок із Шекспіра: Хто така Сільвія? Що це таке?".
  
  
  Ким була Памела?
  
  
  Виявилося, що вона була товстою білявкою-повією. Вона сиділа у барі
  
  
  «Барабан і мавпа», тінистий паб у такому ж тінистому районі, часто відвідуваний жінками з поганою репутацією та їхніми «захисниками».
  
  
  Нік плюхнувся на табурет і замовив пінту гіркого пива. Принаймні вона виглядала добре і з самого початку вгамувала б його спрагу. Поки барменша працював із розеткою, Нік спитав її про Памелу. Перш ніж жінка встигла відповісти йому, Нік відчув, як чиясь рука торкнулася його
  плеча і він відчув смертельний запах отруйних парфумів. Він повернув табурет.
  
  
  - Це я, Памело, коханий. Я чекала тебе. Пізно, люба. Випивай пиво і ходімо зі мною. Знаєш, у мене тут гарна комфортабельна кімната.
  
  
  Нік почав пити цей чудовий напій. Він мав чудовий смак. Він із задоволенням випив і глянув на жінку. Він пристрасно пошкодував, що не пропустив це місце. Йому було б справді неприємно спати з цією дівчиною. Навіть якби він хотів і встиг, ця жінка була жахом. Товстий, неохайний, перефарбований і брудний. Зім'яте волосся, скуйовджене хімічною завивкою і погано забарвлене, було схоже на сніп сіна.
  
  
  Але жінка виглядала досить нетерплячою. Ще раз вона стиснула його плече.
  
  
  - Давай, коханий. Тепер ти випив, чи не так? Пам'ятайте, що я завжди вам говорю: «...
  
  
  завжди є гарні новини, які варто почути, та що подивитися…».
  
  
  Вона, мабуть, вивчила слова напам'ять, бо повторювала їх, як папуга, дивлячись на Ніка своїми налитими кров'ю очима, чекаючи на його відповідь.
  
  
  - Я знаю, - сказав він стомленим голосом, - перш ніж ми підемо на Небеса через Кенсал Грін.
  
  
  Він насилу підвівся з стільця (хотів би він трохи подрімати?) і пішов за нею в коридор, що пропахнув дезінфікуючим засобом. На них ніхто не звертав уваги.
  
  
  Нік дивився, як велика дупа жінки гойдається перед ним сходами. Товста задихалася.
  
  
  - Не палац, га? Вона сказала бадьорим голосом. - А ми маємо пройти чотири поверхи.
  
  
  Вона провела його до дверей, розташованих під брудним світловим люком. Він постукав, і голос Яна Траверса сказав:
  
  
  - Заходьте.
  
  
  Толстушка дружньо ляснула Ніка по плечу і сказала:
  
  
  – На цьому моє завдання закінчується. Прощай кохання!
  
  
  Нік прослизнув у маленьку кімнату, і Треверс подивився на нього і почухав свою лисину.
  
  
  - Боже мій, ти виглядаєш так, ніби щойно вийшов із жорна! Ти виглядаєш жахливо. Ми скористаємося цим. Ви також позбавитеся цього занадто дорогого костюма, краватки і сорочки, і це вам буде дуже доречним. Штани досить постраждали, хоч би як вони були зношені і брудні. У мене є ще одна пара взуття, яке ти можеш одягти.
  
  
  Нік потер підборіддя тильною стороною долоні і запитав: "Немає надії поголитися?"
  
  
  Траверс приніс у кутку велику засалену шкіряну сумку і поставив її на стіл.
  
  
  - Нізащо! Ця борода безцінна. Бруд теж, і тобі доведеться його залишити. Але про це поговоримо згодом. У нас немає часу марнувати, розумієте? Поки я дістаю необхідні речі, ви розповідаєте мені про свої пригоди. І будьте стислі, будь ласка.
  
  
  Нік розповів йому все, що сталося з того часу, як він приземлився на "Цинарі." Треверс вислухав його до кінця, навіть не перебиваючи. Коли Нік закінчив, співробітник спецслужб налив віскі в чарку та запропонував йому. Пляшка вийшла із замасленого шкіряного мішечка разом із кількома іншими предметами. Траверс вказав на стілець гостю, і він також знову сів. Він дозволив собі краплю віскі і підняв келих у жесті тосту.
  
  
  За «Джима Стоукса», – сказав він. - Він був нашим найкращим агентом. Дякую, що закінчили, Картер. Було б нестерпно знати, що його спалили живцем.
  
  
  Він стомленим жестом провів рукою по лобі, і Нік відчув, що він теж, мабуть, виснажений.
  
  
  Траверс із глухим стукотом поставив склянку на стіл.
  
  
  
  
  
  
  - Ну, все це тепер у минулому. Тепер нам треба поговорити про роботу.
  
  
  Я повідомляю вам у коді, що я знайшов чорний хід у лігво щура. Я думаю, може ми ще зможемо це зробити. Ми намагаємося доставити тебе на острів Блекскейп, Нік. Вбивство Пендрагона поки що можна відкласти. Найтермінове - знищити цей клятий ракетний комплекс.
  
  
  Тож слухай мене уважно. - Він глянув на годинник. - Ми працюємо у дуже стислий термін. Через пару годин ви будете в дорозі до в'язниці. Вони відвезуть вас до Дартмуру, на півдні Англії. І як попутник у вас буде якийсь Алфі МакТюрк. Цей алкаш - один із головорізів Пендрагона. Він називає їх "Центуріонами".
  
  
  Нік із гримасою погодився.
  
  
  - Я знаю, я щойно вбив трьох. Мадам Пендрагон подумала про четверте.
  
  
  Треверс пригубив віскі і на мить дивився в стелю.
  
  
  - Ага... шкода, що контакти з леді Хардесті обірвалися ось так...
  Ця жінка могла привести вас до свого чоловіка.
  
  
  - Я сумніваюся в цьому. Наш герой не вірить своїй дружині. Вона більш-менш його бранка. Принаймні так було, як я вам пояснив. Тепер, коли вона вільна, одному Богові відомо, що вона збирається робити.
  
  
  Траверс закурив і кинув пачку Ніку.
  
  
  "Вона ненадовго залишиться на свободі", - сказав він. - Він рано чи пізно її зловить. Тепер у нього всюди люди. Усюди вистрибують ці прокляті друїди, як таргани.
  
  
  Давайте поки забудемо про жінку і зосередимося на Алфі МакТерка, хлопця, який буде вашим товаришем по в'язниці. Я сподіваюся, що саме він познайомить вас із островом Блекскейп.
  
  
  Нік допив віскі і жадібно подивився на пляшку, але потім вирішив здатися. Він не напився б, якби випив ще одну краплю, бо він ніколи не напивався. Але це зробило б його сонним і Бог знає, наскільки він сонний. Він зітхнув і запалив.
  
  
  - Добре, розкажи мені про Алфі Мактюрк.
  
  
  Ян Треверс говорив півгодини. Номер Три уважно слухав, час від часу ставлячи йому кілька запитань. Нарешті він зробив досить задоволене обличчя.
  
  
  "Так, я думаю, це може спрацювати", - сказав він.
  
  
  Треверс провів рукою по своїх червоних сонних очах.
  
  
  "Це має спрацювати", - тихо сказав він. – Це наш єдиний шанс, єдиний козир у рукаві. Поки що у Пендрагона всі козирі в руках. Його шпигунська мережа працює нормально. Чорт забирай, він, здається, знає все, що ми збираємося робити, коли все ще думаємо про це!
  
  
  Він показав круговим помахом руки на убогу кімнатку. - Ось чому я був змушений зробити цей дурний маневр зі шпигунського роману. Я навіть не наважився дозволити вам приїхати до Скотланд-Ярду, тому що він дізнається про це протягом години!
  
  
  Нік кивнув.
  
  
  - Насправді він знав, що я виїхав із Вашингтона.
  
  
  Треверс погодився з роздратованою гримасою.
  
  
  - Знаю, я і тоді підозрював, але розповідати про це було марно. О, до речі, я ще не сказав вам, що один із його людей зателефонував мені сьогодні вранці до Ярду, щоб повідомити, що вони зв'язалися з Гвен Лейт. У повідомленні Пендрагона, переданому одним з його центуріонів, говорилося, що дівчину тримали в заручниках як гарантію нашої гарної поведінки. Що означає ваша гарна поведінка. Якщо ви зробите ще одну спробу проникнути в їхню організацію, вони її вб'ють. І точно не так швидко і мило, як той чоловік хотів мені пояснити.
  
  
  Нік дивився на нього. Треверс зітхнув, знизав плечима і сказав:
  
  
  - Шкода. Вона була гарною дівчиною та чудовим агентом. Я дуже пошкодую про її втрату.
  
  
  - Вона справила на мене враження щось більше, ніж просто агент.
  
  
  – сказав Нік. - Б'юся об заклад, вона дуже висока у списку.
  
  
  Крижано-блакитні очі Треверс залишалися непроникними. Нік зрозумів, що не має права ставити певні питання, і не наполягав. У деяких питаннях Треверс був замкнутий, як устриця, зовсім як старий Хоук, і не говорив більше, ніж було необхідно.
  
  
  Чоловік штовхнув сумку в його бік і сказав:
  
  
  – Продовжуйте підготовку. Ось ще одна куртка, ще одна сорочка та пара туфель. Краще одразу почати змінюватися. За чверть години треба повернутися до бару, і там розпочнеться комедія. Ви битиметеся з поліцейським. Пам'ятайте, що треба діяти дуже добре, щоб мати природний вигляд. Можливо, в цьому немає необхідності, але ми не можемо дозволити собі жодної помилки. А поки що почніть ідентифікувати себе зі свого боку. Ви ірландець-ренегат. І пам'ятайте, що ви один з тих безнадійних випадків, рецидивіст, що залишився живим зі старої ірландської республіканської армії. Для вас ARI ніколи не помиляється і ніколи не помре.
  
  
  Траверс зупинився і дивився на Ніка. Потім він спитав його дещо сумнівним тоном:
  
  
  - Чи можете ви імітувати ірландський акцент? Якщо не виходить, то й куштувати не варто.
  
  
  Нік усміхнувся йому.
  
  
  - Не бійся. Я син зеленої Еринії, - сказав він із сильним акцентом, - і ненавиджу англійців навіть більше, ніж гріх та протестантизм. І я хотів би підірвати Букінгемський палац!
  
  
  Треверс коротко кивнув на знак схвалення.
  
  
  - Непогано, але, будь ласка, не перестарайтеся. Алфі МакТюрк - дурень, але йому порадять бути насторожі, тому він побоюватиметься всіх.
  
  
  Він стурбований. Потрапивши в неприємності з нашою поліцією, він потрапив у ще гірші неприємності.
  Цей пендрагон та друїди. У них дуже строга дисципліна, і Мактюрк порушив правила. Але я вам уже про це говорив.
  
  
  Тим часом Нік почав знімати костюм, сорочку та краватку майора Кембервелла. Він одягнув свій сіро-блакитний смугастий светр і замість краватки пов'язав на шиї не надто чисту хустку. На голову він надів свою досить засмальцьовану брезентову шапку. Треверс схвально глянув на нього.
  
  
  - Та все в порядку. Будь ласка, не мити і не голитися, за винятком випадків нагальної потреби. Мені здається, це ефективне маскування.
  
  
  Наскільки нам відомо, мадам Хардесті – єдина жива людина в організації друїдів, яка бачила ваше обличчя. Випадково немає фотографій? - з цікавістю спитала він.
  
  
  Нік похитав головою та посміхнувся.
  
  
  - Ви повинні знати ці речі, сер! Коли я приєднався до AX, вони спалили мої фотографії, коли я був маленьким!
  
  
  – Знаю, але є люди, які зроблять твій знімок на вулиці чи в нічному клубі без твого відома… – сухо сказав Траверс. -
  
  
  Одним словом, ми маємо ризикнути. До того ж, ви зовсім невпізнані в такому поєднанні. Ось як вам потрібно потрапити до Blackscape. Якщо вам це вдасться, вони змусять вас одягнути форму друїдів. До речі, можливо, вони вас обшукають!
  
  
  Дай мені свою зброю. Вони одразу запідозрили б вас, якби побачили, що ви озброєні. Я знаю, це складно, але потрібно. Давай, дай мені те, що маєш.
  
  
  Нік поставив Люгер на стіл і пробурмотів:
  
  
  - Прощавай, Вільгельміна, не віддай мене.
  
  
  Потім він вийняв стилет «Хьюго» із замшевих піхов і кинув його поруч із пістолетом.
  
  
  Треверс мав рацію, проте тепер він почував себе зовсім голим без своїх вірних друзів.
  
  
  - Більше нічого нема?
  
  
  Нік недбало збрехав.
  
  
  - Ні, іншого в мене немає.
  
  
  У його запальничці все ще була доза напалму, і він мав намір залишити хоч би її. Брати англосакси, руки простягнуті через океан і таке інше, але іноді навіть з братами треба мати якийсь секрет... При необхідності він завжди міг сказати, що вкрав.
  
  
  Треверс поклав зброю назад у валізу і сказав:
  
  
  - Я щиро сподіваюся, що колись зможу повернути їх вам. А тепер зніміть взуття та поспішай.
  
  
  Нік зняв черевики майора Кембервелла, і Треверс простяг йому пару чорних, деформованих черевиків.
  
  
  - Розумієте, у них обох підборах відгвинчуються.
  
  
  Він повернув обидві гумові накладки та показав дві порожнини.
  
  
  «Дрот та детонатори», - сказав він. - Провід дуже тонкий, а тут метрів шість. Потім він підняв лівий черевик і показав його Ніку. - А ось і капсули. Не раджу вам надто сміливо наступати на п'яти. Ви б злетіли без повернення!
  
  
  – Спробую собі нагадати.
  
  
  Треверс поставив на місце накладки на підборах, і Нік вказав на правий черевик, повторюючи:
  
  
  - Провід та детонатори. Потім показав лівий. - Капсули.
  
  
  - Ну, а тепер одягни їх, і я покажу тобі кисет.
  
  
  Він дістав з кишені старий мішечок з тютюном і дуже зношену, смердючу люльку.
  
  
  - Відтепер ви куритимете трубку, - сказав він. - Позбавтеся всіх сигарет, що є у вас. Дайте мені й гаманець майора.
  
  
  Нік корився. Треверс дав йому ще один гаманець, тонкий і весь подряпаний.
  
  
  – Зараз немає сенсу перевіряти. Роботу зробив фахівець, а всередині є все потрібне. Тепер про цей мішечок для тютюну.
  
  
  Він розстебнув блискавку, щоб розстебнути її, і звідти виходив сильний сморід дешевої твердої крихти.
  
  
  «Погляньте уважно, – сказав Треверс. – Якщо вам доведеться вдаватися до цього, треба діяти дуже швидко. Він сунув три пальці в ракетку і витяг жменю тютюну. Потім він підняв сумку та показав Ніку дно. Там було щось сірувате, що нагадує глину, з якої діти ліплять.
  
  
  "Пластик", - сказав Треверс. - Є стільки всього, щоб підірвати половину Лондона.
  
  
  Ви, звісно, вмієте ним користуватися.
  
  
  Номер Три кивнув. Він знав як! Він пройшов спеціальний курс AX, щоб навчитися робити пластикові бомби, і він дуже добре це пам'ятав, у тому числі тому, що AX втратив хорошого агента, який трохи відволікся, маніпулюючи цим матеріалом.
  
  
  - Добре. Я просто сподіваюся, що ви зможете використати це вчасно.
  Траверс поклав тютюн назад у кисет і віддав слухавку Ніку.
  
  
  - Думаю, нічого більше немає. Тепер подивимося на карту. Тоді я дам вам останній швидкий іспит, після якого ви спуститеся в паб і вас заарештують.
  
  
  Пам'ятайте, що ви маєте виглядати щирими. Мої копи чекають на справжнього ірландського бунтівника. Я поставив завдання відвести вас від особливо розумних чоловіків. Ви не можете поранити їх кулаками, я вам гарантую!
  
  
  "Я і не збираюся цього робити", - запевнив його Нік. - Я теж маю захищатися, так? І заборонені прийоми теж не дозволені, га? Подобається карате, дзюдо, савате?
  
  
  Траверс скривився:
  
  
  - Небеса, ні! Ти просто божевільний ірландський бунтар. У кращому випадку ви можете завдати удару руками, але ви не можете знати ці спеціальні прийоми! Тепер трохи побачимо. Я хочу кинути на тебе останній погляд перед тим, як ти підеш.
  
  
  За дві хвилини співробітник спецслужб задоволено кивнув.
  
  
  - Я справді думаю, ти можеш піти. Мужності та удачі.
  
  
  Він потис йому руку і провів до дверей.
  
  
  За п'ять хвилин Нік знову сів на табурет «Барабан і мавпа».
  
  
  і замовив ще пінту темного пива. Він обмінявся кількома словами з барменшею; просто щоб звикнути до ірландського акценту, коли побачив, як очі жінки розширилися. Він дивився на щось позаду себе. Потім вона нахилилася і прошепотіла йому:
  
  
  - Футі, любий. Я чую їх по смердю. Будьте обережні, як ви кажете зараз.
  
  
  Велика рука опустилася на плече Ніка і змусила його обернутися на табуреті.
  
  
  Величезний поліцейський у цивільному з кам'яним обличчям уважно глянув на нього.
  
  
  - Вас звати Мітчелл? Шон Мітчелл?
  
  
  То це було його нове ім'я! Нік зарозуміло подивився на поліцейського і відповів:
  
  
  - Може, але яка твоя справа?
  
  
  Рука стиснула його плече ще сильніше.
  
  
  - Може, нічого, але ти маєш поїхати з нами. Хтось хоче поставити вам кілька запитань.
  
  
  Нік знизав плечима і встав. Усі дивилися на нього в пабі.
  
  
  - Шону Мітчеллу ще не настав час миритися з кривавими англійськими копами!
  
  
  І вдарив поліцейського по обличчю.
  
  
  
  Дев'ятий розділ.
  
  
  
  Фургон залишив Лондон опівночі і попрямував у похмуру в'язницю Дартмур у Девонширі. Як і очікувалося, піднявся туман, роблячи подорож повільною та нудною. Машина тяглася, як сліпий, у густому жовтому «гороховому супі». Тільки після світанку вони залишали рівнину, щоб підніматися «болотом», де сталася аварія. Треверс обрав місце під назвою Два мости, на північний схід від Прінстона та в'язниці. У цей момент вантажівка зіткнеться з фургоном. Двом офіцерам і водієві довелося б прикинутися пораненими і такими, що втратили свідомість. Нік, а точніше, Шон Мітчелл та його партнер у наручниках Алфі МакТюрк виявилися б вільними на «болоті».
  
  
  І, звичайно ж, у бігах. Після цього бою Ніку довелося імпровізувати як міг.
  
  
  Алфі МакТюрк був друїдом, центуріоном, одним із крутих хлопців Пендрагона. Тому було ймовірно, що він негайно звернеться до своєї організації з проханням про допомогу. Траверс принаймні на це сподівався. Слабким місцем плану, по суті, це було.
  
  
  Треверс турбувався лише про одне, і він сказав Ніку. Алфі МакТюрк мав проблеми з обох сторін, з лондонською поліцією та друїдами. Він напився та самостійно організував крадіжку. Вони зловили його та помістили до камери. З боку Центуріону цей захід означав серйозне порушення дисципліни. І друїди, які не корилися, були б покарані швидко і безжально. Тепер питання полягало в наступному: чи знав Алфі МакТерк про ту плутанину, в яку він потрапив?
  
  
  - У нього велике тіло бика, - пояснив Треверс, - але ще має мізки. Однак він може зрозуміти, що в більшій безпеці від друїдів. І не зв'язуйтесь з ними відповідно. Тобі вирішувати, Нік.
  
  
  Тепер, коли фургон повільно просувався в туманній ночі, Нік дивився, не відчуваючи великої людини, що сиділа навпроти нього. Поки вони обмінялися небагатьма словами. Нік грав роль похмурої людини і мовчав. МакТюрк в основному хмурився, дивлячись у підлогу, час від часу заламуючи руки. Він мав вигляд горили, великий, товстий, з величезними плечима і короткою товстою шиєю. Він мав низький лоб і густе темне волосся.
  І два маленькі й хитрі очі, дуже близько один до одного. Він був погано одягнений, як Нік, але все ще у своїх речах. Тюремна форма була б надята на нього в Дартмурі не раніше.
  
  
  Нік глянув на дротяну сітку на задніх дверях фургона. Звичайно, вони не дістануться Дартмура, але Алфі МакТерк цього не знав. Двері були замкнені на гарний висячий замок, але він був замкнений на три чверті.
  
  
  - Якщо дві двері не відчиняються мимоволі, - пояснив йому Траверс, - досить гарного поштовху, і ви побачите, що замок зіскочить.
  
  
  Нік сказав собі, що час зробити кілька підходів. Довіру МакТерка треба було заслужити. Він скористався можливістю, коли автомобіль струснуло, зустрівши вибоїну. Він вирвав серію прокльонів ірландською мовою і вдарив ногою об борт фургона, потім вдарив перегородку, що відокремлює його від офіцерів, що сидять попереду.
  
  
  - Чому б вам не подивитись, куди ви їдете, ідіоти! Хочете зламати нам шию, чортові англійські виродки? Він гаркнув, продовжуючи стукати кулаками по перегородці.
  
  
  Мактюрк спостерігав за ним, і Ніку здалося, що він побачив коротку іскру захоплення в його маленьких поросячих очах. Був саме час! Нік був у відчайдушній сутичці, коли вони кинули їх у фургон, але МакТерк, схоже, не вразила його жорстокість. Але тепер він почав це обмірковувати. Він дістав з кишені зім'яту пачку цигарок, закурив одну, потім простяг їх своєму товаришеві, спостерігаючи:
  
  
  - Ги, ти крутий хлопець! Як тебе звуть, півнику?
  
  
  Нік сильно кинув йому коробку. Він сподівався не перестаратися, але йому не треба було здаватися надто нетерплячим, щоб заводити друзів.
  
  
  - Тримай їх, свої прокляті соломинки, я не знаю, що з ними робити!
  
  
  Той підняв пачку, що впала, і знову простяг йому. Тепер він, здавалося, хотів поговорити. На його грубому обличчі з'явився вираз, який можна було б охарактеризувати як доброзичливе.
  
  
  - Це не так, колега! Нам доведеться бути разом, правда? Може, вони запруть нас в одній камері, щоб ми могли потоваришувати, - кажу я. І хто знає, може, за потреби ми зможемо один одному допомогти. Чи не сказано, що такої можливості не буде, розумієте? - додав він, лукаво підморгнувши. - У мене є деякі знання, і я вже точно не проведу сім років у цій проклятій в'язниці! Як твоє ім'я?
  
  
  Нік продовжував хмуритися, але в глибині душі відчув полегшення. Це був натяк, просто натяк, але він означав, що Алфі сподівався, що його дружки врятують його, і не розумів, що вони могли б його пов'язати. Слава Богу! Він простяг руку і закурив, все ще неохоче.
  
  
  "Мене звуть Шон Мітчелл, якщо тобі не все одно", - грубо пробурмотів він.
  
  
  Алфі схилив голову.
  
  
  - А мене звати Алфі Мактюрк. Мені дали сім років за крадіжку. Я намагався пограбувати ювелірну крамницю на Стренді. І я б дуже добре це зробив, чорт забирай, якби не був п'яний! Чорна невдача!
  
  
  Нік кинув на нього зневажливий погляд.
  
  
  - Працюють лише придурки у п'яному вигляді! - ухвалив він. - Але ж ви, англійці, навіть пити не вмієте. Для цього потрібний син Ірландії!
  
  
  МакТерк цього не сприйняв. До теперішнього часу він був сповнений рішучості подружитися з цим бунтівником, який здавався сильнішим за нього і який, здавалося, будь-якої миті вибухнув від люті, що стримується. Справа в тому, що Альфі, хуліган тільки на вигляд, в душі був боягузом, і особливо в цей момент він почував себе дуже самотнім і наляканим.
  
  
  Нік уже зрозумів, з ким має справу, і дозволив балакати, як йому заманеться.
  
  
  В основному це були трюки, марне хвастощі. Номер три слухав, як він курить, і сказав собі, що будь-який психіатр вважав би Алфі нестабільним, але не впевненим у собі.
  
  
  Подорож здавалася нескінченною. Пішов дощ, і вони удвох почули гуркіт по даху машини. Там було дуже холодно. Нік підняв комір куртки і знову зло надув губи. Він був нетерплячий, як скаковий кінь, схвильований поспішністю фінішу, і він не міг дочекатися того благословенного бою, щоб почати діяти.
  
  
  Вони пройшли Ексетер, Мортонхемпстед, Грімспаунд, Постбридж.
  
  
  Тепер Нік був весь слух, чекаючи сигналу. Водієві слід було просигналити певним чином, коли він прибув приблизно за милю на схід від Двох мостів. Нік визирнув у вікно і на повороті побачив
  легку синювату сірість на сході. Дощ все ще йшов, але менш сильний, аніж раніше.
  
  
  Водій дав узгоджений короткий гудок. Тоді ще один кілометр!
  
  
  Нік подивився на МакТерка. Здоров'як знову замовк і похмуро дивився в землю. Хваляючись чи ні, він почав розуміти, що прямує до Дартмура, де йому доведеться відбути сім років каторжних робіт.
  
  
  - У тебе є ще цигарка? - Запитав його Нік. Він був готовий до удару зіткнення, яке могло статися будь-якої миті. Треверс сказав йому, що це буде дуже, ймовірно, майже правдою. («Ось побачиш, - з усмішкою попередив він, - якщо не перевернешся!») Альфі порився в кишені і вийняв зім'яту пачку, потім у гніві скачав його і шпурнув у двері. .
  
  
  - Скінчилися, чорт забирай! Чому б тобі не принести свої? Зрештою, я ж не тютюнник.
  
  
  Довгий вереск змучених гальм, потім землетрус. Наскільки Нік був готовий прийняти удар і пом'якшити його, він налетів на Алфі. Фургон урізався в канаву і перекинувся.
  
  
  Номер три помітив, що Алфі приголомшений. Він схопив його за руку і підштовхнув до задніх дверей.
  
  
  - Давай, - крикнув він, - ми маємо надію! Варто спробувати.
  
  
  Сталеві двері все ще трималися. Нік сильно вдарив його ногою, і дві двері відчинилися. Нік зісковзнув у канаву, захоплюючи за собою Алфі.
  
  
  Тільки-но починався світанок, і знову йшов сильний дощ.
  
  
  Фургон перекинувся на бік у канаві, його колеса все ще оберталися. З іншого боку виднілася вантажівка, що потонула носом у воді з увімкненими фарами. Жодних ознак життя у двох машинах. Копи чудово зіграли свою роль!
  
  
  Нік схопив Альфі за руку. Не було часу марнувати, і він не хотів, щоб у його партнера була можливість подумати.
  
  
  - Пробіг! - прошипів він. - Біжи, млинець! Може, ми зможемо десь сховатися.
  
  
  На заході він побачив кілька розкиданих будинків та дзвіницю. Два мости. На думку спала карта, яку показав йому Треверс. Йому довелося йти на північ, у саму безлюдну частину пагорбів.
  
  
  Нік перебіг вулицю. Він озирнувся через плече і побачив, що Алфі йде за ним. Він задоволено посміхнувся і продовжив політ, дихаючи всім тілом.
  
  
  Номер Три мав дуже добре треновану статуру, хоча на той час він не був в ідеальній формі. У якийсь момент він був змушений трохи сповільнитися, щоб дозволити Алфі, що задихається, наздогнати його. Але перш ніж зупинитися і кинутися у верес, він пробіг добру чверть години. Нарешті він знайшов невелику височину, яка захистить його від усіх, хто спробує побачити його з дороги, і сховався за нею.
  
  
  Звичайно, ніхто не шукав би їх, але Алфі не знав, і йому довелося діяти у своїх інтересах.
  
  
  Мактюрк був змучений. Він кинувся на мокрий верес, намагаючись відновити дихання, що вирвалося з його горла з ридаючими звуками. Дощ знову посилився, він був схожий на прокляту сіру сітку, змішану з туманом. Нік чекав, доки його товариш віддихається; потім він піднявся на пагорб, щоб подивитися в інший бік. Він чудово зіграв роль мисливця. Алфі Мактюрк був його квитком у середу Пендрагона. Трохи дивний білет, але вибору не було. Інших коштів не було. Щоб усе викинути, знадобилася невелика помилка в порожнечі. Не кажучи вже про те, що час стискав.
  
  
  Нік визирнув з-за пагорба. У невеликій долині внизу рухалися темні постаті. Номер Три завмер на мить, потім зрозумів, що це було, і розслабився. Це були дикі коні «вересових пусток», такі самі самотні й пустельні створіння під дощем, як і він та Альфі. Він підвів очі, щоб оглянути похмурий обрій.
  
  
  Йому здалося, що він побачив вдалині щось біле. Будинок? Котедж? Він не був упевнений, але спробувати варто. Він спустився вниз і приєднався до Альфі, який ще важко дихав. Він без церемоній ударив його по ребрах.
  
  
  - Ти залишишся тут на весь день? Давай, красень, сміливіше. Нині вони випустять охоронців та собак. Ми не можемо більше зупинятись. Ходімо, треба знову бігти!
  
  
  Алфі ледве підвівся на ноги.
  
  
  - Я захекався, мужику, робити нічого. У мене тут біль, і я не можу тікати. Я міг би спробувати йти, але повільно. Як ви хочете, щоб вони знайшли нас тут, між дощем та туманом?
  
  
  - Уявіть, якщо вони нас не знайдуть;
  – сердито заперечив Нік. - Це ми не зможемо знайти виходу серед цих клятих висот! Добре, якщо ти не хочеш залишатися тут, я переріжу мотузку. Насправді, можливо, я сам досягну більшого успіху, якщо подумати. Ти надто м'який для цього.
  
  
  - Ні, що ти кажеш? Алфі в страху озирнувся. - Не кидай мене, я постараюся! Не сади мені це!
  
  
  – Тоді вперед. Я думав, що побачив будинок на півночі. Хтось знає, що, можливо, ми не знайдемо допомоги або не зможемо якимось чином обійтися.
  
  
  Однак ми маємо ризикнути. Тож вирішуйте: біжіть чи залишаєтеся.
  
  
  Нік обернувся до нього спиною і швидко пішов на північ. Альфі, пирхнувши, потягнувся за ним.
  
  
  - Ви кажете, що бачили будинок? - спитала він його одного разу.
  
  
  Нік коротко кивнув.
  
  
  - Принаймні я думав, що бачив її. Тепер туман приховав це, але я знаю, що він у цьому напрямі.
  
  
  Тиша. Потім на думку Алфі прийшла ідея, і він запитав свого товариша:
  
  
  - Як ви вважаєте, у цьому будинку є телефон?
  
  
  «Навряд чи, – сказав Нік. Але він був щасливим. Дуже щасливий. Альфі просто стежив за його думками, ніби його спрямовували телепатично.
  
  
  Бажав налагодити контакти, попросити допомоги у друзів! Нік почав бажати, щоб у цьому будинку справді був телефон. В іншому випадку йому довелося б дотримуватися плану і йти пішки до невеликого села Теві Клів, де була громадська будка. Близько двадцяти п'яти кілометрів. І, ніби цього було недостатньо, була можливість заблукати в тумані і зробити кілька порочних поворотів, які повернули б їх до того стану, в якому вони були раніше. Навіть із компасом не можна було орієнтуватися на пагорбі, зануреному в туман. До того ж, Нік не став би користуватися компасом, навіть якби він був у нього, щоб не розбудити підозр того бика Алфі.
  
  
  Нарешті вони дісталися місця, звідки було видно знаменитий будинок, який Нік бачив раніше. Це був невеликий білий котедж, і Номер Третій негайно помітив із радісним подивом самотній телефонний провід, що прямував до даху з півночі. Кабель проходив між одним полюсом та іншим, підвішений рівно настільки, щоб дикі коні не могли дотягнутися до нього і зруйнувати його: «Дивно, – подумав Нік. Телефон був, але електрики не було. Що ж, у власників котеджу, напевно, були свої причини. Він зіштовхнув Альфі з ніг і змусив сховатися за мокрим кущем.
  
  
  - Не можна туди стрибати, не вивчивши наперед ситуацію. Наскільки нам відомо, з таким самим успіхом це може бути будинок варти. І тоді він буде озброєний.
  
  
  Алфі теж бачив телефонний кабель і був дуже схвильований. Він відповів тріумфуючим бурчанням
  
  
  - Так, звичайно, якщо він удома. Але якщо він удома, мій друже, озброєний він чи ні, запевняю вас, я примушу його позичити мені свій пристрій. Ви бачили там цю нитку? Він буде тим, хто допоможе нам урятуватися.
  
  
  Нік вдав байдужим і змученим. У другій частині йому не було на що вдавати, тому що він більше не міг цього виносити, і його позіхання було дуже щирим.
  
  
  «Звичайно», - сказав він із гримасою. – Нам дуже знадобиться телефон. Я гадаю, ви зателефонуєте до Букінгемського палацу і накажете королеві надіслати вам приватний літак.
  
  
  Вам не здається, що вам сняться опіумні сни?
  
  
  Алфі вп'явся в нього поглядом.
  
  
  - Ти нічого не знаєш! Я ж казав, що маю друзів, так? Якщо ти зараз заткнешся і не відпустиш мене, то побачиш, що я витягну тебе з цього безладу!
  
  
  - Добре, буду радий подивитися, як у тебе вийде…
  
  
  - Сст! Альфі схопив його за рукав і вказав на котедж. - Дивитись! Дівчина! Молода жінка ...
  
  
  Нік Картер, він же Шон Мітчелл, відчув різкий біль у серці. Він не думав про це. Треверс про це не подумав. Як вони могли? Молода жінка в такому ізольованому місці. Це було погано, і він це одразу зрозумів. За тоном голосу горили неможливо було помилитись. І все ж він не міг чинити опір, йому доводилося вдавати, що він іде з ним, він не міг дозволити собі змусити його хвилюватися. Принаймні поки що. Тільки коли Алфі встановив добрі контакти.
  
  
  Здоров'як під дощем побіг схилом, і Нік пішов за ним.
  
  
  Жінка помітила їх зараз і стояла там, спостерігаючи за ними без явної тривоги. Нік вилаявся крізь зуби. Або вона була неймовірно відверта, або була абсолютно дурна!
  
  
  Дівчина мала бути десь посередині. До останнього моменту не усвідомлював небезпеки, яку могли представляти ці двоє. Але коли підозра підкралася до неї
  У своєму мозку вона поспішила кинути миску з кормом для курчат і бігти до вхідних дверей.
  
  
  Алфі підскочив до неї та схопив за руку.
  
  
  "Ні, люба, тобі не треба нас боятися", - сказав він зі сміхом. - Принаймні поки що. Ти самотня? Він скрутив її руку й обвив довкола спини, ніби це була лялька.
  
  
  Але маленькій жінці вистачило сміливості. Вона вирвалася і почала штурхати;
  
  
  - Залиш мене! Вона зашипіла, штовхнувши Альфі ногою по щиколотку. - Зараз чоловік прийде та уб'є вас, як собак, я вам гарантую! Він говорив із сильним девонським акцентом. Вона була пухленька і струнка, молода і чиста. У неї були дві гарні, сильні та тверді груди.
  
  
  Алфі затиснув одну в руці і стиснув. Дівчина закричала, а він з усмішкою сказав:
  
  
  - Я запитав тебе, люба. Ваш чоловік удома? І вона знову стиснула свої груди, потім садистськи її скрутила.
  
  
  Дівчина знову закричала.
  
  
  - Ні-ні, годі, ти мене образив! Ні, чоловіка нема вдома, він у в'язниці.
  
  
  Там працюватимуть. О, будь ласка, ні, зупинись!
  
  
  Нік ухвалив рішення. Альфі був не дуже кмітливим. Тож він мав втрутитися і подивитися, як швидко перейти на бік розуму.
  
  
  Він відштовхнув жінку від Алфі та відправив її до будинку. Горила на мить постояла, дивлячись на нього з подивом, і Нік сказав:
  
  
  - Дай їй поки в спокої. - Потім він йому підморгнув. - Пізніше ми зможемо з нею повеселитися, але зараз головне – врятуватися. Тож нам треба обсохнути, зігрітися та подивитися, чи є тут щось випити. І палити.
  
  
  Можливо, ми навіть зможемо знайти кілька маленьких солдатиків, і тоді ти зателефонуєш до Королеви. Ось так.
  
  
  Алфі обдарував його невдоволеним поглядом.
  
  
  - А з якого часу ти став господарем, півню?
  
  
  Нік усміхнувся і дружньо підштовхнув його. Він сподівався, що йому не доведеться битися, тому що в цьому випадку він повинен дозволити йому робити з жінкою все, що хоче. І йому це зовсім не сподобалося б.
  
  
  «Ходімо, ходімо», - сказав він з іншою усмішкою. – У нас багато часу на жінку. Знаєш, ми можемо легко залишитися тут на весь день? Піди і знайди трохи віскі, бо мене душить спрага.
  
  
  Почувши віскі, Алфі повеселішав і пішов коридором, що веде на кухню. Нік крикнув йому вслід:
  
  
  - Дивіться також, щоб знайти бинти чи щось подібне, бо нам краще це пов'язати.
  
  
  Нік упіймав дівчину, яка вся тремтіла за невеликою аркою. Він заштовхав її у дуже чисту вітальню і прошепотів їй на вухо:
  
  
  - Не галасуйте, не розмовляйте і не ставте йому жодних запитань. Думаю, я впораюся, але багато залежатиме від вас. Звичайно, нам доведеться зв'язати тебе і заткнути тобі рота, але якщо ти послухаєш мене, з тобою нічого не станеться. Просто мовчи і постарайся не привертати його уваги. Чи згодні?
  
  
  Її карі очі були сповнені жаху, але дівчина кивнула і сказала:
  
  
  - Так, я зроблю те, що ти скажеш. Але не дозволяй йому накинутися на мене. Я терпіти не можу, коли мене чіпає цей звір!
  
  
  У цей момент з'явився Альфі з мотузкою для білизни та пляшкою віскі.
  
  
  - Подивися, що я знайшов! – радісно сказав він. Він передав пляшку Ніку і підійшов до жінки, що зіщулилася у своєму кутку. -
  
  
  А тепер до нас, чудова леді! Старий Альфі навчить вас вузлам. - Він повернувся і підморгнув Ніку: - Я дізнався, коли був бойскаут.
  
  
  Нік глянув на рівень віскі у пляшці і зрозумів, що Алфі вже рясно нагодував себе. До нього прийшов промінь надії. Можливо, це була відповідь.
  
  
  Може, він міг урятувати цю бідну жінку. Великий Алфі любив алкоголь.
  
  
  Насправді його спіймали саме тому, що він був п'яний.
  
  
  Горіллі потрібен час, щоб зв'язати жінку, і Ніку довелося стояти і дивитися.
  
  
  Він глянув на неї, приклав палець до губ і похитав головою, поки вона продовжувала звиватися і їсти, як перелякана миша, від дотику цих брудних рук, які намацували її всюди. Якоїсь миті вона відкрила рота, щоб закричати, і Нік стрибнув уперед і з деякою жорстокістю сунув хустку їй у рот, оскільки вона нічого не могла з собою вдіяти.
  
  
  Закінчивши заткнути їй рота, Нік взяв Альфі за руку.
  
  
  - І я
  Люблю зараз трохи розслабитись у компанії пляшки. Тоді ми знайдемо щось поїсти, бо я голодую. Плюс я промок.
  
  
  Ми просохнемо і будуємо свої плани.
  
  
  Він вивів упертого бандита з кімнати. Алфі продовжував обертатися та облизувати губи, але не заперечував.
  
  
  На кухні була невелика олійна плита. Вони запалили всі печі, і незабаром їх промоклий одяг почав димитися. Алфі почав сильно пити, і Нік вдавав, що робить те саме. Фактично він напивався лише один раз у житті, коли був ще дуже молодий. Але цього разу він не був так впевнений у собі. Фізичне виснаження разом із алкоголем було небезпечно. Але він мав тільки цей засіб тримати Алфі під контролем.
  
  
  Знайшли хліб, сир та холодне м'ясо. Сіли за стіл і всі зжерли. Нік почав почуватися краще. Йому здавалося, що він не їв віками. Алфі на мить теж виглядав задоволеним. Він поринув у глибокий роздум. Ніку здалося, що він чув, як іржаві коліщатка цього мозку крутяться із зусиллям, скриплять. Центуріон щось вирішував.
  
  
  Він здогадався, що це було. Він зробив ще один ковток, потім підвівся і підійшов до вікна. На північ від котеджу «болото» лежало рівним і темним під безперервним дощем. Влітку його розчистили, щоб поліпшити пасовище для овець, а верес, що згорів, залишив на землі величезні чорні плями. Літак, сказав собі Нік, міг легко приземлитися там; невеликий літак або вертоліт.
  
  
  Було неможливо, щоб Алфі читав його думки. Вона запитала його з чистого випадку:
  
  
  - Ви коли-небудь чули про друїдів, стару віру?
  
  
  Нік не поспішаючи обернувся. Не треба було вдавати тупого, але й не треба було занадто цікавитися. Альфі був звіром, але в ньому була своя частка хитрощів звірини.
  
  
  - Так, я так думаю... - відповів він. - Мабуть, я щось читав. Хіба це не група людей, ворожих до уряду, чи що?
  
  
  Алфі кивнув головою. Він зробив ще один великий ковток.
  
  
  - Ага, я в опозиції, та ще й як! У відповідний час вони набудуть володіння.
  
  
  Нік виглядав скептично, але не надто. Він усміхнувся.
  
  
  - Я часто чув ці промови, Альфі. Це завжди були гучні слова, але врешті-решт все закінчилося нічим. В Ірландії теж багато людей із широким ротом.
  
  
  Вони бовтають, бовтають, але зрештою завжди знайдеться хтось сильніший за них, хто поправить губи.
  
  
  Алфі проковтнув шматок хліба з сиром і зухвало глянув на нього.
  
  
  - Але цього разу запевняю, що це дуже серйозна справа. Я знаю це, тому що я також друїд.
  
  
  Нік посміхнувся і плюнув на підлогу.
  
  
  - Справді? І, звичайно, я проклятий принц Уельський. Давай продовжимо пити та будувати плани, Альфі. Припиніть фантазію!
  
  
  Алфі виглядав скривдженим.
  
  
  – Фантазії? Я покажу тобі! Я говорю вам, що я друїд. Насправді щось більше: я Центуріон. Один із провідних. Моя банда крутих хлопців виконує накази. А тепер я роблю вам пропозицію: чи ви хочете піти зі мною і записатися до нас? Відмінний заробіток, якщо є можливість заробляти.
  
  
  Нік був досить розумний, щоб стерти скептичний вираз зі свого обличчя та прийняти більш шанобливе.
  
  
  - Знаєш, мені дуже хочеться вірити, що ти кажеш правду, Альфі! Ах, це було б...
  
  
  Алфі глянув на нього з важливим виглядом.
  
  
  - Запевняю тебе, я не брешу, чувак. Звичайно, якщо ви підете зі мною, ви повинні підкорятися правилам, і вам доведеться підкорятися моїм наказам. Фактично, вам слід розпочати прямо зараз.
  
  
  Нік прикинувся враженим і відповів:
  
  
  - Я підкорюся твоєму наказу, якщо ти зможеш витягти мене з цього проклятого «болота» і якщо ти пообіцяєш запропонувати мені можливість гарненько вдарити цих англійських свиней! Якщо справа дійде до биття британців, запевняю вас, я також прийму накази від самого диявола!
  
  
  Говорячи про диявола, я згадав леді Хардесті та її непристойне видовище там, у Хайлендсі. Хто знає, де зараз була чудова німфоманка?
  
  
  Альфі трохи похитнувся і підняв руку.
  
  
  - Достатньо телефонного дзвінка, півень. Ти побачиш.
  
  
  Просто щоб надати автентичності його настрою, Нік запропонував:
  
  
  – Обережно, ми тут не у Лондоні. Дзвінок має пройти через якийсь комутатор у країні, і хто знає, скільки цікавих людей слухатимуть те, що ви кажете.
  
  
  Але зараз Алфі був надто п'яний
  він відмахнувся від поради рукою і пішов. Пристрій розміщувався на невеликому столику біля входу.
  
  
  Нік почав слідувати за Альфі, але зупинив його владним кивком.
  
  
  - Не підходь, ти не уповноважений чути, що я говорю. Моя розмова має бути приватною.
  
  
  Але Нік зупинився і прислухався за прочиненими дверима. Алфі зателефонував, навіть не повернувшись у його бік, і до того часу, коли він повернувся на кухню, Нік знову був за столом і пив, або, швидше, вдавав, що п'є. Алфі врізався у крісло і пирхнув.
  
  
  – Це все нормально. Літак буде ближчим до сутінків. Ми полетимо.
  
  
  Нік подивився на нього із щирим захопленням.
  
  
  - Літак? Ви маєте на увазі, що вони надсилають сюди його тільки для вас, для нас?
  
  
  - Я ж тобі сказав, так? Алфі задоволено заперечив і забрав пляшку. -
  
  
  Ближче до сутінків доведеться запалити дерев'яний хрест, щоб пілот знав, де нас знайти. - Він глянув на обігрівач. - Для цього бізнесу в будинку має бути хороший запас олії. Це не складе труднощів. Ми обернемо хрест шматком ганчірки, яка швидко горить, потім покладемо його посеред поля, і коли ми почуємо літак, що наближається, ми підпалимо його, щоб зробити свій знак.
  
  
  Я ж сказав тобі, що все гаразд, правда? Ви побачите, що зі старим Альфі ви будете в повній безпеці. Тепер мені буде добре подрімати, бо починає з'являтися втома. Ти не спиш?
  
  
  Нік засинав, але тяжко кивнув.
  
  
  - Наперед, продовжувати. Я стоятиму тут на варті.
  
  
  Альфі увійшов до спальні і з глухим стукотом упав на ліжко. Він задоволено хмикнув і хтиво потягнувся. Нік почекав хвилин десять, потім встав і навшпиньки попрямував до дверей кімнати. Він бачив, як Алфі, одягнений, лежав на ковдрі і голосно хропів з широко відкритим ротом. Він тихо повернувся на кухню, знову сів і, побачивши, що його голова нахиляється вперед, сказав собі, що не зашкодить, якщо він теж подрімає. Пізніше він піде поговорити з молодою жінкою і намагатиметься її заспокоїти. Але тепер він просто засинав, і ...
  
  
  Крик жаху болісно проник у його онімілий мозок. Він прокинувся раптово і відразу зрозумів, що його друг Альфі взяв його за комір. Він кинувся у вітальню і виявив, що вона порожня. Потім він подався до спальні, і жінка знову закричала.
  
  
  Алфі Мактюрк стрибнув на неї, і вона гарячково розмахувала пухкими ногами, кричала і намагалася захистити себе від нападу. Альфі схопив дівчину за шию і кинувся на неї зі звіриним бурчанням. Вона спробувала вкусити його, і він ударив її, лаючись.
  
  
  Нік не став думати. Якби він це зробив, можливо, він дозволив би цей бруд. Фактично, місія мала відбутися передусім. Згвалтування не було таким великим, коли на кону стояли мільйони людських життів. Але він не міг думати про це. Він стрибнув уперед, схопив Альфі за комір і відтяг від жінки, яка тепер була напрочуд тихою. Нік вдарив звіра прямо в щелепу, потім ударив його коліном у пах, чому той зігнувся від болю. Нарешті він завдав йому ще одного смертельного удару, який повалив його на підлогу.
  
  
  Нік повернувся до жінки. Він все ще був надто тихий, і його очі були заплющені.
  
  
  Тоді Номер Три зрозумів, і його серце впало від гніву, співчуття та каяття. Проклинати! Вона була мертва! Алфі вбив її.
  
  
  Нік прокляв себе, бо саме його сон спричинив смерть бідної жінки. Він нахилився над нею і підняв одну повіку. Зіниця була скляною, невиразною.
  
  
  Нік ніжно погладив її по голові. Це було схоже на зламану ляльку. Алфі зламав їй шию.
  
  
  Тепер йому потрібен був час, щоб оговтатися від люті і прийняти байдужий вираз обличчя. Він підняв простирадло, щоб закрити обличчя жінки. Приємний сюрприз для чоловіка, коли він повернувся додому! Потім він повернувся, щоб подивитись на Алфі. Це минуло!
  
  
  Нік пішов на кухню. Він знайшов його сидячим за столом, маючи намір стиснути хворий пах. Він злісно посміхнувся до свого скупого друга і наставив на нього пістолет.
  
  
  - Ти мене дуже образив, розумієш? - Сказав він, розмахуючи зброєю, щоб Нік чітко бачив. - А тепер сідай, півнику, поки ця справа не вибухнула сама собою. На щастя, я знайшов його, поки копався в пошуках чогось ще... Інакше в мене зараз були б проблеми! Але я маю на увазі, чорт забирай
  а, ти збожеволів? Я трохи повеселився з маленькою леді, а ти...
  
  
  Нік не сів. Він уже знав, що йому треба робити. Альтернативу не було.
  
  
  - Вона мертва, ідіот! Ви зламали їй шию. Ви знаєте, що це означає? За такий злочин є повішення, і я взагалі не хочу цього вдаватися!
  
  
  Обличчя Альфі стало задумливим.
  
  
  – Мертва? Блін, це все змінює… Я не хотів її вбивати, запевняю вас. Я просто хотів трохи повеселитися... - Він знову замахав пістолетом. - Сідайте, я ж сказав! - Тепер він мав дуже неприємний вираз обличчя. Він знову замислився.
  
  
  Нік точно зрозумів, що він думав. Якби він сів перед ним, до побачення!
  
  
  Алфі був не з тих, хто залишає свідка вбивства живим.
  
  
  Він відбувся дуже блискуче. Коли Альфі почав натискати пальцем на спусковий гачок, Нік вдарив ногою по столу; знизу і вдарив цим чоловіком у груди. Пістолет спрацював, але куля потрапила лише у стелю.
  
  
  Алфі впав на спину, але не випустив пістолет. Нік буквально пірнув через перевернутий стіл, схопив пляшку, що впала, і вдарив її шийкою об підлогу, щоб розбити її і отримати в своє розпорядження зброю. Алфі вистрілив знову, і цього разу куля зачепила обличчя Ніка, який поспішив подряпати обличчя гострими шипами розбитої пляшки. Альфі закричав і випустив пістолет, щоб притиснути руки до обличчя, що кровоточить.
  
  
  Нік схопив його за волосся, відкинув голову і використав розбиту пляшку, щоб розірвати йому горло. Алфі був великим, сильним, звивистим і чинив опір, як бик на арені. Ніку знадобилося більше часу, ніж зазвичай, щоб закінчити роботу, але зрештою звір помер.
  
  
  Нік підвівся, кинув закривавлену пляшку і оглянув бійню.
  
  
  "Чорт забирай", - сказав він трупу Альфі. - Блін і смерть, і чорт тебе забирай! Що мені тепер робити? Я все зіпсував через тебе, ідіот.
  
  
  Він закурив сигарету, щоб заспокоїтися, і помітив, що в нього тремтять руки. Поганий знак, він збирався дозволити собі нервувати! Йому було непросто отримати таку реакцію. Він повернувся до кімнати, на мить побачив мертву жінку, що лежала під простирадлом, і спробував подумати з деякою послідовністю.
  
  
  Несподівано він зрозумів, що йому треба робити. Треверс сказав йому, що Альфі має проблеми з друїдами за непокору, і що, можливо, його власні товариші покарають його смертю.
  
  
  Можливо, труп Альфі стане для нього своєрідним паспортом... Варто спробувати. Літак прилітав.
  
  
  Нік повернувся на кухню, підійшов до раковини, щоб стерти кров, потім підійшов до вікна. Дощ перестав. Що ж, він міг підпалити хрест.
  
  
  Він блукав по дому у пошуках відповідного матеріалу. У комірчині було достатньо олії для печі та ламп. У потрібний момент він кладе хрест посеред поля та підпалює його. Він би витяг і тіло Альфі, щоб показати пілоту та всім, хто був із ним. Було ймовірно, що якщо вони мали намір його стратити, яничари Пендрагона теж прибудуть з пілотом. Центуріони.
  
  
  Нік посміхнувся. Вони зробили свою роботу і, можливо, будуть досить вдячні, щоб забрати її, можливо, на острів Блекскейп. А може, вони б його безцеремонно пов'язали прямо на місці. Він був у компанії Альфі, і вони знали, що Альфі балакун.
  
  
  Нік знизав плечима. Він зробив усе, що міг. Він повернувся до спальні, ліг поруч із мертвою жінкою з іншого боку і заснув. Це було потрібно, і він знав, що прокинеться вчасно. Йому завжди це вдавалося.
  
  
  Десята глава
  
  
  До закінчення терміну ультиматуму Пендрагона залишалося менше дев'яти годин!
  
  
  Нік Картер сидів у своїй маленькій камері та курив. В прямому сенсі. На додаток до гніву він також курив коротку смердючу піпетку, яку дав йому Треверс. Вони ретельно обшукали його, коли він прибув на острів Блекскейп, але здебільшого вони зосередили свою увагу на його одязі на тих анатомічних заглибленнях, які могли щось приховувати. Вони не турбувалися ні про мішечок з тютюном, ні про його потерте взуття. Номер Три ще був повністю озброєний, але проблема полягала в тому, що він не міг наблизитися до мети, щоб вразити її!
  
  
  Він подивився на цей великий цибульний годинник (теж подарунок Траверса), який при необхідності можна було б перетворити на корисний засіб радіосигналу.
  і що пізніше, можливо, він йому знадобиться. На даний момент, однак, він обмежився тим, що назвав йому лише час, і завдяки невблаганному прогресу сфер Нік знав, що до закінчення терміну Пендрагону ультиматуму залишилося кілька годин. Велике задоволення! Чим більше він дивився на годинник, тим більше тремтів від нетерпіння. Вісім годин п'ятдесят шість хвилин чотирнадцять секунд!
  
  
  І він був там, замкнений у своїй камері і безпорадний, як немовля. З таким самим успіхом він міг би залишитися у Вашингтоні, або в чорному будинку, або на тому болоті.
  
  
  Дістатись острова було до смішного легко. Занадто легко. Чотирьохмісний літак приземлився в сутінках, ведений палаючим хрестом. Тіло Альфі МакТерка служило поданням і паспортом. Разом з пілотом прибули два центуріони, яким було наказано стратити Алфі за непокору. Протягом кількох секунд навіть життя Ніка було на волосині.
  
  
  Ці люди знали, що вони не можуть дозволити собі залишити його в живих. Але врешті-решт Ніку вдалося їх переконати. Альфі був мертвий, і вони не мали наказів виконувати вирок його «товаришу». Вони були частиною великої організації, повної правил, і Нік вирішив, що вони не вбиватимуть без дозволу. І він був у захваті.
  
  
  Пізніше на острові вони показали себе досить дружелюбними. Безособовим, але доброзичливим. Його допитали і обшукали, змусили заповнити дюжину різних форм, ніби він просився працювати на консервному заводі начальником.
  
  
  Здавалося, вони прийняли це як справжнє. Шон Мітчелл, ветеран Ірландської республіканської армії, лютий ворог британського народу та уряду. Динамітник за фахом. Наприкінці інтерв'ю вони сказали йому, що, можливо, він отримав би привілей вступити до лав друїдів після розумного періоду навчання, протягом якого вони піддали б його випробуванню. Після. Усі після!
  
  
  Тепер у них було надто багато справ, вони були зайняті дуже важливою справою, і рекрутинг був припинений принаймні на даний момент. Тому вони вирішили помістити його до карантину. О, вони б його нагодували і навіть дозволили б йому трохи повправлятися, але врешті-решт йому довелося залишитися в камері, яка, зрозуміло, була броньована!
  
  
  Це було безумство. Бути так близько до мети і в той же час так далеко. Коли вони супроводжували його на гігієнічну прогулянку, він мав можливість дивитися навколо, навіть якщо за його спиною завжди були охоронці.
  
  
  Наприклад, він помітив три довгі тріщини на вулканічній поверхні темної скелі. Для менш натренованого ока вони здавалися природними, але було ясно, що ці щілини були відкриті рукою людини і в слушну мить відкриють те, що приховано під ними, коли ніс першої ракети вийде з бункер, щоб йти і сіяти руйнування і смерть у світі.
  
  
  Нік подивився на годинник і вилаявся крізь зуби. Він даремно витратив час, спостерігаючи, чекаючи, молячись за хорошу можливість, яка не представилася. На що він міг сподіватися зараз? Скоро буде надто пізно...
  
  
  Коли він виходив із камери, за ним постійно спостерігали; і коли він був замкнений там, він нічого не міг вдіяти. Принаймні вони були впевнені, що він нічого не може вдіяти.
  
  
  Але Нік знав, що якщо схоче, то зможе піти. Достатньо дрібки пластику, і ...
  
  
  Але вчиняючи так, він буде непоправно скомпрометований. Йому доведеться вбивати, вбивати, вбивати без зупинки, доки він не дістанеться шахти, щоб знищити ракети. І, звичайно, він би вибухнув разом з ними. На цей час номер три був мало шансів вибратися з острова живим.
  
  
  Але він не хотів жертвувати собою, бо дуже дбав про життя, він любив його і знав, як насолоджуватися нею в потрібний момент. Але якби справді не було чого робити, він би змирився зі смертю разом із усіма цими бідолахами.
  
  
  Добре було лише одне: у вихідні фабрика закрилася; Того дня більшість персоналу сіла на «паром», щоб зійти на берег. На острові залишилася лише жменька людей. Принаймні у разі чогось серйозного свою шкуру втратять лише войовничі друїди, ті, хто знав, що вони роблять: вчені та техніки.
  
  
  Без чверті дванадцять Нік вирішив, що настав час зробити насильство. Не міг більше чекати. Він хотів би діяти тихо, але оскільки це було неможливо... йому довелося підірвати двері. Це мало змусити сторожів поспішити і, можливо, підняти загальну тривогу.
  Але довелося вдатися до ризику.
  
  
  Він відкручував каблук черевика, щоб дістати детонатор, коли почув кроки, що наближаються коридором. Він поспішив повернути п'яту на місце. Кроки зупинилися прямо за дверима, і почувся брязкіт ключів. До камери зайшов високий бородатий хлопець. Він був одягнений у чистий білий халат (форма друїдів) з гербом на грудях, що зображує червоного дракона, та срібною зіркою на комірі, що вказувало на високе становище в ієрархії. За бородатим чоловіком був лише один охоронець.
  
  
  У новачка було широке обличчя зі слов'янськими рисами. Деякий час він дивився на Ніка двома маленькими блакитними очима, а потім спитав його:
  
  
  - Ви Шон Мітчелл?
  
  
  "Особисто", - відповів Нік.
  
  
  Бородатий чоловік відповідно кивнув, потім сказав йому рівним голосом:
  
  
  -Тепер ти підеш зі мною.
  
  
  Він повернувся до дверей, і охоронець відійшов убік, пропускаючи Ніка, а потім пішов за ними коридором. Але, на подив Ніка, він не пішов за ними на вулицю, а залишився в будівлі в'язниці. Номер Три виявився наодинці з незнайомцем серед нічного вітру. Ви могли чути, як хвилі сердито б'ють по чорній скелі острова. Вітер був настільки сильним, що Нік наслідував приклад хлопця, який йшов попереду, і вхопився за мотузку, яка служила поручнем, щоб його не перекинули. Якоїсь миті чоловік сказав йому:
  
  
  - Не хвилюйтесь, я не озброєний. Іди за мною і поводься добре. Це у ваших інтересах, містере Ніколас Картер.
  
  
  Так вони довідалися, хто він такий! Принаймні, він знав це, і у нього був вигляд великої шишки... Нік пішов за ним, досить спантеличений, і продовжував дивитися на похмурий краєвид, який його оточував. Блекскейп справді був меланхолійним і непривітним місцем, але ідеально відповідав намірам Пендрагона. На боці колючого дроту, що перетинається потоком, що відокремлював будівлю фабрики від решти острова, він помітив, що на фабриці горять вогні. Але не було звуку рухомих машин, бо на них ніхто не працював. По цей бік лінії було кілька менших будівель: адміністративні приміщення, їдальня, в'язниця, деякі приміщення для управлінського персоналу.
  
  
  В одній із цих невеликих бетонних будівель, мабуть, був секретний вхід, який вів до ракетного комплексу. Це було внизу, вирізане в скелі, з того, що міг уявити під час своїх гігієнічних прогулянок. Він дізнається пізніше, якщо… Прямо зараз не було чого радіти.
  
  
  Насправді, цей хлопець називав його Картером. Як він міг зараз блефувати? Не було часу. Було лише час діяти. Він подумав, чи доречно негайно вбити бородатого чоловіка, а потім вдатися до імпровізації. На нього було б легко накинутись, бо ніхто його не бачив. Взяти його ззаду і збити пострілом карате в потилицю.
  
  
  Він вирішив покинути цю справу. Він хотів підіграти та побачити, що буде далі. Крім іншого, чоловік був беззбройний, і йому була потрібна зброя. Краще зачекайте, подивіться, що відбувається.
  
  
  Він подумав, чи не збирався ця людина змусити його перетнути весь острів. Фактично, він ніколи не зупинявся і рухався дедалі далі від міста. Шкіра на його обличчі горіла на вітрі, і він почував себе так, наче все це розрізали. Якоїсь миті вони спустилися в глибоку западину в скелі, і Нік побачив обриси невеликої будівлі, яку він ніколи раніше не бачив, саме тому, що вона знаходилася в такій западині. Там не світилося жодного вогника.
  
  
  Бородатий чоловік зупинився перед сталевими дверима цього будиночка і сказав:
  
  
  - Ми тут, містере Картер. Добре підготуйтеся до сюрпризу.
  
  
  Його тон був досить доброзичливим. Він говорив надто бездоганно англійською з дуже невеликим російським акцентом. Безперечно, він був одним із тих учених-атомників, яких Пендрагон викрав і яким належним чином промили мізки.
  
  
  Чоловік не відразу відчинив двері, а дивився на похмурий острів з виразом, дуже близьким до благоговіння. Потім він сказав із деякою тривогою:
  
  
  «Ви не знаєте, скільки це все коштує, містере Картер.
  
  
  Тоді це здалося безглуздим спостереженням. Нік знизав плечима і відповів:
  
  
  - Взагалі поняття не маю.
  
  
  Чоловік усміхнувся.
  
  
  «Це може бути безглуздо, але думка про те, що з ними можна зробити з грошима, завжди справляє на мене враження». У Росії я був дуже бідним хлопчиком, розумієте?
  
  
  Все це обладнання коштує три мільярди
  містер Картер. Він зробив круговий жест рукою і виразно вказав: - Три мільярди доларів, розумієте? Хіба не від цього паморочиться в голові?
  
  
  У той момент Нік цілком міг убити його, тому що ця людина не була на варті, і здавалося, він почував себе в безпеці. Але знову Номер Три задумався і здався. Може, це була б помилка, хто знає. У каструлі щось кипіло. Краще почекати та подивитися. Але не надовго. Час йшов занадто швидко, чорт забирай, і ти не міг більше стирчати.
  
  
  Він помітив:
  
  
  – Три мільярди – це небагато, якщо врахувати, скільки коштує світ.
  
  
  Російський посміхнувся.
  
  
  - Так напевно. Ну що ж, перейдемо до справи, містере Картер.
  
  
  Є частина цього світу, яка чекає на вас.
  
  
  Він вставив ключ у замок і увійшов усередину. Приємно було більше не відчувати цього різкого вітру. Нік одразу відчув запах розкоші. Він нічого не бачив, але всередині явно панувала атмосфера багатства. Товстий килим, який він відчував під ногами, майже змусив його втратити рівновагу після суворого кам'янистого ґрунту, яким він ішов до цього моменту. Досі в Blackscape він бачив тільки цю убогу утилітарну ефективність, але тут повітря було запашним.
  
  
  Друїд зі срібною зіркою провів його коридором і ввів в атріум, тьмяно освітлений помаранчевим світлом. Тут килим теж був товстим.
  
  
  Вони підійшли до полірованих дерев'яних дверей, і друїд трохи постукав.
  
  
  Зсередини відповів жіночий голос
  
  
  – Вперед.
  
  
  Нік одразу впізнав цей голос. Значить, вона також була на острові, прекрасна!
  
  
  Леді Хардесті стояла в цій розкішній вітальні, потягуючи бурштиновий напій із чудового кришталевого келиха. Світло було м'яким і розсіяним. Нік сказав собі, що ніколи не бачив красивішої та небезпечнішої жінки, ніж ця. Вона посміхнулася йому, оголивши ідеальні білі зуби.
  
  
  - Отже, ми знову зустрічаємося, містере Картер! Я дуже задоволена цим.
  
  
  Вона засміялася і вказала на диван, повний подушок.
  
  
  - Знаєш, я теж рада, що сумувала за тобою того дня в поїзді. Насправді мені краще не вбивати тебе, тому що тепер ти мені потрібен.
  
  
  Номер три сів на диван і подумав: «Краще б я був без тебе, моя красуне. Ти мені потрібний так само, як дірка в голові! ».
  
  
  Але його мозок уже почав швидко працювати. Він не мав часу виявляти цікавість, тому він вирішив викинути цікавість із голови. Однак вона сказала, що він їй потрібний. Це також могло бути виходом.
  
  
  Краще ще трохи подивитися.
  
  
  Мадама подивилася на двох чоловіків і запитала:
  
  
  - Хіба ви не представилися?
  
  
  Друїд дивився на неї з виразом обличчя, яке багато пояснювало Ніку. Цей хлопець був готовий. Закоханий у цю жінку. Це були його руки та ноги, як у п'яного наркомана. Все почало трохи прояснюватись.
  
  
  Використовуючи всю свою силу волі, щоб відвести погляд від її краси, чоловік представився
  
  
  - Я Сергій Костянтинов, пане Картер, головнокомандувач острова.
  
  
  Номер Три коротко вклонився. Краєм ока він помітив усмішку мадам Хардесті. Вона дуже добре знала, хто насправді є головним на острові. Принаймні зараз.
  
  
  «Сергій – мій тюремник», – жартівливо пояснила вона. Він просунув руку під руку командира і підштовхнув його до дверей, не забувши погладити його. На порозі чоловік узяв її за руки та на мить потримав. Вона поцілувала його в щоку і ніжно погладила бороду.
  
  
  - А тепер іди, любий. Повернися за годину, можливо, у нас будуть хороші новини. Будь ласка, зачини за собою двері.
  
  
  Костянтинов виразно глянув на Ніка і підняв ключ.
  
  
  - Є тільки це, містере Картер, - сказав він. - Не забувай і до побачення. Ми ще зустрінемося пізніше.
  
  
  Він поцілував леді Хардесті у губи і пішов. Нік почув, як з іншого боку закривається клямка.
  
  
  Леді Хардесті повернулася до нього і витерла губи тильною стороною долоні.
  
  
  На його обличчі був вираз огиди.
  
  
  - Ух, ця людина схожа на нецивілізованого ведмедя. Але він не такий добрий, як ведмідь, якщо ви розумієте, про що я. - Вона підійшла до Ніка з усмішкою, облизуючи губи червоною мовою. - Знаєш, Нік, ти кращий за всіх ведмедів. Завжди, якщо ти розумієш, що я маю намір робити.
  
  
  «Отже, вона хоче відновити битву сексу», - сказав Номер Три. У нього була тільки ця зброя, лялечка. Що ж, завжди краще ніж нічого. Принаймні він на це сподівався.
  
  
  Леді Хардесті зісковзнула і сіла поруч із ним, і її губи торкнулися його щоки.
  
  
  - Ти виглядаєш краще, ніж востаннє, коли я бачив тебе, мій любий. Не те, щоб зовнішній вигляд мав велике значення. Мене зацікавив ваш виступ. Я мушу сказати, що це було чудово. Але про це поговоримо згодом. Тепер треба обмежитись бізнесом. Я збираюся зробити тобі гарну пропозицію, Нік.
  
  
  Номер Третій усміхнувся і вирішив імпровізувати, як він уже пропонував раніше, а потім продовжити гру на слух. У нього ще залишалося кілька годин благодаті.
  
  
  Він сказав з деякою жорстокістю:
  
  
  - Це буде тобі дорого коштувати, моя красуне. Знаєш, мої подвиги як коня дуже сильно цитуються? Чи зможете ви оплачувати такі дорогі послуги?
  
  
  І він трохи відсторонився від жінки.
  
  
  На леді Хардесті були обтягуючі штани та шовковий халат із вишитым на спині зображенням нестримного дракона. Соски майже пробивали легку тканину, такі напружені та жорсткі. Було видно, що бюстгальтера на ній не було. Її блискуче чорне волосся було зібране в цей хибно строгий пучок, а шкіра була блідою і кремовою, як пелюстка камелії, без жодного макіяжу, крім пелени помади на губах. Рот був більш чуттєвим, ніж будь-коли, і це поєднання помірності та сексу справило справді тривожний ефект. Вкотре, як уже в поїзді, Нік порівняв її з розпусною шкільною вчителькою.
  
  
  Вона поклала йому руку на стегно і стиснула.
  
  
  - Я можу дозволити собі розкіш найняти тебе, Нік. Фактично, я збираюся запропонувати вам панування над половиною світу. Чи це здається достатньою компенсацією? Вам цікаво?
  
  
  - Я реаліст, - відповів Нік, - і поки буду задоволений. - Він дістав з кишені цибулину і подивився на якийсь час. - Але я думаю, що через двісті сімдесят хвилин світла багато не залишиться. Краще говори швидше, люба. Що ти хочеш? Що в тебе на думці?
  
  
  Леді Хардесті підвелася, щоб приготувати пару напоїв, і поклала цигарки на кавовий столик перед диваном.
  
  
  "У нас є весь необхідний час", - сказала вона, знову сідаючи поряд з ним.
  
  
  - Ти нікуди не дінешся, любий Нік. Є тільки ці двері, і вони зачинені.
  
  
  Усередині вона вкрита сталлю, тому не сподівайтеся, що вдасться його відкрити.
  
  
  Вікна немає, тому що у нас кондиціонер під стелею. І ви точно не зможете пройти через ці тріщини. Ви повинні мені повірити, якщо я запевняю вас, що єдиний вихід через ці недоступні двері. Ключ є лише у Сергія. Я це добре знаю, бо я теж бранець! Мій чоловік замкнув мене тут, щоб зберегти мене, поки він ... ну, ви знаєте, що він збирається робити, вірно? А потім він, звісно, уб'є мене. Принаймні він у цьому переконаний. Ось чому я хочу спочатку вбити його.
  
  
  Нік не торкнувся своєї випивки і не збирався цього робити. Ця жінка була паділлю, і вона, не вагаючись, давала йому наркотики, щоб змусити його замовкнути, поки не стало надто пізно. Він поставив склянку на стіл, і вона нічого не сказала, а відпила хереса, дивлячись на нього чорними пристрасними очима.
  
  
  Нік дістав цигарку з коробки з оніксу. Він уже деякий час курив цю смердючу сигарету, і це йому вже набридло. Він дістав знамениту запальничку, яку в нього ніхто не забирав. У цій невинній на вигляд штуковині все ще була доза напалму. Але він вважав за краще залишити його про всяк випадок.
  
  
  Він сунув запальничку назад у кишеню і з задоволенням прийняв дим від сигарети, що йому дуже сподобалося.
  
  
  "Я буду щасливий убити за тебе Пендрагона", - сказав він легко. - Де це знаходиться?
  
  
  Але спочатку я маю підірвати його ракети.
  
  
  Вона посміхнулася.
  
  
  - Ні, чуваку, ти не знищиш ці ракети. Я хочу, щоб вони пішли за планом. Чи бачиш, я маю на увазі, що винен мій чоловік. Але як тільки ми їх запустимо, Пендрагон має померти. І тоді я займуся цим. Запевняю вас, що я зможу зробити навіть краще за нього. І я зможу дуже добре впоратися з усіма важливими справами, які він вершить у різних урядових колах багатьох країн. Я впораюся з ними набагато краще, ніж він, не сумнівайтесь!
  
  
  Нік вдячно подивився на неї.
  
  
  - Я думаю так. Насправді, у вас є щось, що відрізняє вас від чоловіка.
  
  
  Вона скривилася і висунула мову, як пустотлива школярка.
  
  
  - Не варто недооцінювати
  секс, милий. Це змушує світ обертатись, хіба ви не знали? І всі ляльки Пендрагона – старі! В основному безпорадні, але це не заважає їм, як і раніше, мати деякі амбіції. Я кручу їх навколо мізинця. Якби ви могли бачити, як вони благають мене на колінах про можливість… Іноді мені важко не розсміятися їм в обличчя. Вони такі смішні!
  
  
  Нік кивнув.
  
  
  – Я починаю розуміти. Якась палацова революція, га? Ви дозволите Пендрагону виграти війну, а потім переможете його та займете його місце. І цей Сергій, наскільки я розумію, на вашому боці. Ви зачарували його, і тепер він звернувся проти свого господаря через кохання. Я думаю, що він буде твоїм хлопцем номер два.
  
  
  Леді Хардесті похитала головою.
  
  
  - Ні, він буде номер один, наскільки відомо іншим. Мені потрібна представницька постать. Світ ще не готовий прийняти лідерство жінки.
  
  
  Я досить розумний, щоб зрозуміти це. Але Сергій зробить усе, що я скажу. Він належить мені душею та тілом. І маріонетки, так звані політичні лідери, йому підкорятимуться!
  
  
  Нік струсив попіл від цигарки.
  
  
  - Отже, ви хочете втілити в життя плани Пендрагона. Ви маєте намір знищити Росію?
  
  
  - Звісно. Я повністю вірю у цю частину плану. - Руських треба всіх знищити, - відповіла вона.
  
  
  - Навіть якщо вони дадуть відповідь? Навіть якщо це призведе до загибелі мільйонів ні в чому не винних людей?
  
  
  Легким рухом руки вона обтрусила частину попелу зі штанів і схрестила довгі ноги.
  
  
  - Але мій любий, що ти хочеш, щоб я дбала про ці мільйони невинних? Я не маленька сентиментальна ідіотка, дякувати Богу! Вона нахилилася, щоб поплескати його по коліна. - У будь-якому разі, пізніше ми зберемо уламки і знову зберемо світ. Ти й я, Нік. Все, що тобі потрібно зробити, це погодитися, кохання моє.
  
  
  - І прибрати Пендрагона.
  
  
  - Звичайно, і прибрати Пендрагона. Рівно в той момент, за хвилину після пострілу ракет.
  
  
  «Добре, – сказав Нік. - Я зроблю це. Де Пендрагон?
  
  
  Леді Хардесті підійшла до нього ближче. Нік поклав руку їй на стегно і відчув, як вона тремтить.
  
  
  "Я хочу тебе", - прошепотіла він. - Я хочу, щоби ти був зі мною. Ти єдиний, хто… але не намагався обдурити мене, Ніку. Тут немає зброї, із цієї квартири не вибратися. Сергій уб'є тебе, якщо я покличу його на допомогу. Тобі краще бути чесним, любий. Не примушуй мене шкодувати, що не вбила тебе!
  
  
  Нік погладив її по щоці.
  
  
  - Я ніколи в житті не почував себе таким відданим. А як ви дізналися, що я на острові?
  
  
  Вона пригорнулася до нього. Нік обійняв її за плечі. Вона здавалася такою крихітною, тендітною... Він міг розчавити її, як яєчну шкаралупу. І це все зіпсувало б.
  
  
  – Я спостерігала за тобою, коли вони гуляли. З польовим біноклем.
  
  
  Я дивилася на тебе щодня. Розумієте, я відчував, що ви рано чи пізно опинитеся на острові, що так чи інакше ви зможете сюди піднятися. Багато речей ще не вирішено, чи не так? І ти не з тих, хто здається. О, Нике, якби ти знав, як багато я думала про тебе з того дня! Що ти зробив зі мною у поїзді… Ти був чудовим, розумієш? Немає іншого слова, щоб описати тебе. Ось чому я хочу, щоб ти був поряд зі мною, а не як противник. Разом ми будемо непереможними!
  
  
  Нік поцілував її мочку вуха.
  
  
  - А якщо всі здадуться? Якщо вони це зроблять, Пендрагон не запустить ракети. Якщо так, ти все одно його вб'єш?
  
  
  Нік знав, тому що Треверс сказав йому, що правителі мають намір капітулювати в годину X, якщо Нік не з'явиться. Вони здалися б за п'ять хвилин до запуску. І все ж росіяни нічого не знали про дамокловий меч на їхніх головах.
  
  
  Відповідь леді Пендрагон змусила Ніка застигнути. І так, він мав багато думок!
  
  
  - Звісно. І я також маю намір запустити ракети, навіть якщо вони здадуться. Пендрагона потрібно вбити за всяку ціну, навіть щоб він не відмовився від запуску. Зрештою, він справді не хоче підривати світ, розумієте? Але це я зроблю. І ми змусимо людей думати, що росіяни були першими і ми негайно відповіли.
  
  
  Ні, ракети мають запускатися за встановленими планами. Мені потрібний хаос, паніка, жах, щоб утвердити свою позицію лідера.
  
  
  Нік намагався приховати те, що він відчував, холодну огиду, яка переповнювала його. Він зробив помилку. Усі вони помилялися. Пендрагон, можливо, був страждаючим манією величі, але він також був розумний і слідував
  божевільною логікою. Він не знищив би світ, якби його не змусили зробити це задля досягнення своїх цілей. Але вона хотіла за всяку ціну посіяти хаос і залити землю кров'ю. Вона була справжньою божевільною, ця гарна повія-еротоманка! Зла божевільна!
  
  
  Він нахилився, щоб покусати її груди, щоб вона не побачила його нудотний вираз обличчя.
  
  
  Вона вигнулась від задоволення і заплющила очі,
  
  
  - Боже ... як мило! Пробурмотів він. - Давай, люба, не зупиняйся...
  
  
  - Я мушу вбити Пендрагона, - прошепотів Нік їй на груди, не підводячи голови. - Ти знаєш, де я його знайду?
  
  
  Вона сказала йому.
  
  
  Нік свиснув крізь зуби.
  
  
  - МММ добре. Дійсно добре. Але ж Лондон далеко? Чи не краще зараз піти? Мені може знадобитися час, щоб це зробити, розумієте? - І продовжував цілувати її груди.
  
  
  Леді Хардесті здригнулася, але раптово рішучим жестом відштовхнула його. Він застебнув сорочку і підвівся.
  
  
  "Ходімо", - сказав він командним тоном. - Спочатку я маю тобі дещо показати.
  
  
  те, що потрібно зробити, щоб показати мені свою лояльність. Коли ви це зробите, я відправлю вас до літака до Лондона, і ви вб'єте мого чоловіка.
  
  
  Він пішов за нею, пройшов через велику спальню і ввійшов в іншу кімнату менше наприкінці коридору. У нього теж були міцні металеві двері. Леді Хардесті сказала з іронічною гримасою, показуючи йому ліжко:
  
  
  - Твоя стара знайома, га?
  
  
  Гвен Лейт лежала оголена на ковдрі, і яскрава лампа висвітлювала кожну деталь її довгого атлетичного тіла. Човенки та зап'ястя дівчини були прив'язані мотузками до чотирьох стояків ліжка. Це було схоже на розп'яття, якби не розставлені ноги.
  
  
  Почувши їхній вхід, Гвен розплющила очі і подивилася на Ніка. Вона здивовано моргнула, і в його очах спалахнула коротка іскра надії. Але потім вона побачила леді Хардесті, і надія швидко померла. Вона відкрила рота, щоб щось сказати, але нічого не сказала.
  
  
  Вона заплющила очі і стояла гола, німа і відчайдушна.
  
  
  Леді Хардесті подивилася на неї з жорстокою усмішкою на червоних губах. Він торкнувся руки Ніка.
  
  
  – Вона розповіла нам усе, що знала, я впевнена. Так що я думаю, що настав час скоротити ваші муки, дорогий Нік. Ти зроби це. Будьте ласкаві, щоб назавжди вивести її з цієї хворобливої ситуації. Ви надасте їй послугу і в той же час дасте мені доказ своєї відданості.
  
  
  - Звичайно, - відповів Нік і ступив до ліжка. - Оскільки зброї немає, мені доведеться її задушити, як ви вважаєте? - Він помітив, що Гвен трохи розплющила очі і вся її пишне тіло затремтіло. Він зазначив, що її кісточка була туго забинтована, але в іншому вона не мала жодних слідів побиття.
  
  
  "Ні, не души її", - сказала жінка. - Дивитись. Він вказав у кут кімнати, і Нік побачив дві дерев'яні ящики з кришкою з дротяної сітки.
  
  
  Там щось ворушилось. Він почував себе дуже некомфортно і щосили намагався контролювати себе.
  
  
  Леді Хардесті супроводжувала його до касет. В одному з них була клубка змій, які продовжували корчитися один навколо одного.
  
  
  "Це нешкідливо", - пояснила вона. - Тобі доведеться використати це, розумієш?
  
  
  Піднесіть коробку до неї, потім відкрийте її та переверніть на неї змію. Але будьте обережні, бо це є смертельно небезпечним.
  
  
  Кобра в шухляді застигла і почала вставати. Вона зашипіла на Ніка, коли побачила, що за нею спостерігають.
  
  
  Нік намагався виграти час. Він мав швидко щось вигадати.
  
  
  - Але чому ми маємо бути такими театральними? Він запитав. - Чи не краще задушити її і покінчити з цим раз і назавжди?
  
  
  Щось ворухнулося в чорних очах леді Хардесті, і на мить жінка нагадала йому кобру.
  
  
  «Тому що я віддаю перевагу цьому», - м'яко сказала вона, облизуючи губи.
  
  
  Нік знову глянув на змію без жодного співчуття. Невідомо, кого обрати, між рептилією та жінкою… Він підняв коробку та відніс її до краю ліжка.
  
  
  - Гаразд, я зроблю, що ти хочеш. Але тобі краще встати біля дверей; нам доведеться бігти швидко.
  
  
  Гвен Лейт розплющила очі і подивилася на нього. Нік ніколи не бачив такого жаху в її очах.
  
  
  - О ні! Прошепотіла дівчина. - Заради бога, убий мене іншим способом, але не так!
  
  
  Нік вагався. За його спиною робота мадам вимагала.
  
  
  – Вперед! Ми втрачаємо час!
  
  
  Він мав діяти швидко та розумно.
  Він не мав особливих шансів, але спробувати варто. Він обійняв дівчину за горло і почав давити.
  
  
  "Давай, дай я її задушу", - сказав він. - Я не терплю змій!
  
  
  – Роби, що я тобі сказав! Вона холодно заперечила тоном, який змусив вас тремтіти.
  
  
  Тим часом пальці Ніка знайшли те місце, яке вони шукали, за вухом дівчини. Там був нерв, який з легким тиском… Але він мав бути обережним. Якби він натиснув надто сильно, він би вбив її.
  
  
  Він стиснув і відчув легку тріщину під пальцями. Виконано. Тепер Гвен була непритомна!
  
  
  Нік підняв коробку і відчинив клямку. Кобра впала на голий живіт Гвен, і Нік побіг до дверей. Він підштовхнув леді Хардесті, щоб витягти її.
  
  
  - Давай швидко! Запевняю вас, що я не маю бажання стояти тут і дивитися.
  
  
  Вона відчинила двері і скривилася.
  
  
  - Але любий, тоді ти блефуєш і більше нічого! Однак ти виявився крутим… Чесно кажучи, я трохи розчарована. Після того, що я почула про тебе… Мені сказали, що ти найкрутіша істота на землі!
  
  
  Номер Три посміхнувся. Він обдарував її найчарівнішою усмішкою. Він виглядав як маленький хлопчик, готовий вибачитись за невеликий жарт. Хоук одного разу помітив, що коли у Ніка був такий вираз обличчя, безперечно, в полі зору було вбивство. Ті, хто знав його, завжди тікали, коли він починав так усміхатися.
  
  
  "Я не люблю вбивати жінок", - сказав він їй. - Це єдина моя слабкість. Мені здається… це така витрата!
  
  
  Вони проходили у головну спальню; зараз, і він продовжив:
  
  
  - Я трохи вражений, люба. Тобі краще допомогти мені забути. Що ти говориш?
  
  
  На мить вона завагалася. Він глянув на годинник на своєму зап'ясті.
  
  
  - У нас мало часу, люба. Зараз Сергій незабаром повернеться, і тобі треба буде сісти на літак до Лондона. Не знаю... ох, хотілося б, але...
  
  
  - Швидка штучка, - прошепотів Нік, - Іди, люба! Це буде закуска до того, що буде далі, коли ми станемо господарями світу.
  
  
  "Добре", - зітхнула вона і стягнула штани, підходячи до ліжка. - Ти виграв. Але треба поспішати.
  
  
  Ніку потрібна була пляшка віскі або ще щось. У нього не було наркотиків, щоб її приспати, алкоголю мало вистачити. Він полегшено побачив, що під полицями з книгами є невеликий бар, і підійшов до нього.
  
  
  - Роздягайся і лягай спати, - сказав він їй. - Мені треба випити, щоб позбавитися присмаку кобри в роті. Брр, який мерзенний звір!
  
  
  Коли він повернувся до ліжка, вона була готова і чекала на нього, оголена і схвильована. Нік зняв біле пальто, яке вони дали йому після прибуття на острів, і вона подивилася на його чудове тіло з хижим виразом обличчя.
  
  
  "Скоро", - простогнав він. - Дуже скоро!
  
  
  Нік подивився на неї. Вона була, або, принаймні, виглядала як усі божевільні повії цього світу.
  
  
  "Я йду", - весело сказав він і підійшов, не випускаючи пляшку віскі. Він відпив ковток і сів поруч із нею.
  
  
  - Поцілуй мене! Жінка наказала йому.
  
  
  - Бережи себе, теж трохи випий.
  
  
  Він схопив її за шию, щоб вона не закричала, і стискав, доки вона не відкрила рота, щоб вдихнути. Він сунув шийку пляшки їй у горло і утримував його, поки віскі стікав її стравоходом.
  
  
  Одиннадцятий розділ
  
  
  Леді Хардесті боролася як одержима, але він тримав її у своїй владі з найбільшою легкістю, ніби вона була лялькою. Він схопив їх і затис її носа двома пальцями, і вона ахнула, як риба. Він сів на неї і продовжував наливати віскі їй у горло.
  
  
  - Пий, проклята повія, ти повинен проковтнути всю цю пляшку!
  
  
  Вона боролася, вона навіть намагалася вирвати, вкусити його, якось звільнитися. Але він продовжував невблаганно тримати це вузьке місце в її роті. Він продовжував наливати, доки не вилив весь віскі.
  
  
  Він дуже добре знав, що якщо вона дозволить їй затриматися на мить, вона все викине. Потрібно було кілька хвилин, щоб алкоголь подіяв, змусивши її повністю п'яніти. Так що Нік стиснув кулак і сильно вдарив її по щелепі, просто щоб вона знепритомніла. Вона відкинулася на подушку, її очі заскліли, волосся розпатлане, кінцівки все ще трохи тремтіли.
  
  
  Нік взяв порожню пляшку, тримаючи її за шийку, як палицю, і побіг голий у кімнату, де залишив Гвен Лейт. За мить він дізнається, якщо
  його відчайдушний план був успішним чи ні. Він знав, що змії навряд чи нападають на несвідомих, нерухомих людей, тому збив їх з ніг за допомогою тиску джитсу. Поки її не знайшли надто швидко і вона не рушила з місця… І поки що кобра дотримувалася правил і знала, що кусати сплячих людей – це недобре!
  
  
  Скільки невідомого, прокляття!
  
  
  Він обережно, повільно відчинив двері й зазирнув усередину. Гвен Лейт все ще була у світі мрій, і кобра згорнулася в неї на животі.
  
  
  Будь він проклятий. Якби вона прокинулася зараз, то стала б жертвою істерики, вона б боролася, а потім до побачення!
  
  
  Нік увійшов до кімнати. Кобра відразу підняла свою плоску трикутну голову і почала бовтатися вліво і вправо. Нік знову ступив у його бік, простягаючи пляшку.
  
  
  - Ссссс... Ссссс...
  
  
  Шипіння посилилось і, здавалося, заповнило кімнату. Змія дивилася на Ніка холодними, прикритими віками очима. Нік зробив ще один крок уперед. Гвен Лейт почала крутитися.
  
  
  Блін, прямо зараз йому довелося прокинутися! Нік помахав пляшкою перед коброю якомога ближче.
  
  
  -І раптом рептилія стрибнула. Це було як блискавка, що розпливається зі смертельною швидкістю. Нік був на частку секунди швидше. Він відійшов убік, і змія з глухим стукотом упала на підлогу, а потім знову почала згортатися. Нік не гаяв часу даремно і з ненавистю вдарив пляшкою об плоску голову один, два, три рази.
  
  
  Переконавшись, що кобра мертва, він відкинув її в куток кімнати. Це було схоже на холодний моток мотузки. Потім Нік подивився на дівчину, він побачив, що вона відновила нормальне дихання, при цьому тремтіла і стогнала уві сні.
  
  
  Тепер він мав залишити це там. Вона не була хвора, і ніхто більше з нею нічого не робив. Якби він відпустив її зараз, він знайшов би її на шляху, хоча йому потрібно було тримати руки вільними для того, що він мав зробити.
  
  
  Час йшов так швидко, що Нік здригнувся від думки про це.
  
  
  Він повернувся до великої кімнати. Леді Хардесті все ще лежала на спині і важко дихала, занурена в глибокий сон. Бурштиновий струмок вислизнув з її відкритого рота.
  
  
  Нік поспішив організувати постановку. Він підняв свій халат і поклав його на спинку стільця. На тому ж стільці він поклав у акуратний порядок штани та халат мадам. Потім він перевірив пакет для тютюну та запальничку.
  
  
  Це все гаразд. Туфлі були поруч із баром, звідки вона їх зняла.
  
  
  Номер три ліг на ліжко поряд з жінкою непритомний. Він був оголений, вона була оголена. Так мало бути. За такого вигляду Сергій Константинов був би приголомшений. І Ніку дійсно потрібно було застати його зненацька, скориставшись його здивуванням.
  
  
  У ліжку та в кімнаті пахло віскі. Нік заплющив очі і чекав. Чому не прийшов цей виродок? Він підняв безвольну руку леді Хардесті і подивився на її наручний годинник. На цей час обумовлений час минув, і Сергій мав прийти.
  
  
  Нарешті він почув, як ключ повернувся до замку. Він заплющив очі і прикинувся сплячим. «Давай, любий, – сказала вона в глибині душі. «Приходьте та отримайте свою частку!
  
  
  Але поспішай. Поглянь на свою красу. У тебе мало часу, щоб милуватися ним, розумієш? "
  
  
  Він почув, що російська увійшла до вітальні, зачинивши за собою двері. Пауза у тиші, потім чоловік невпевнено крикнув:
  
  
  - Леді Хардесті... містер Картер...
  
  
  Знову тиша. Нік чув подих Сергія. Двері спальні були навстіж.
  
  
  - Леді Хардесті? Тут щось не таке?
  
  
  Кроки коридором наблизилися до кімнати.
  
  
  - Леді Хардесті...
  
  
  Сергій був у дверях, заглядав усередину. Нік відчув, як він затамував подих від обурення. Він вилаявся російською мовою і ввійшов до кімнати; наближаючись до ліжка. Він нахилився і витріщився на ці два оголені тіла з враженою недовірою.
  
  
  Нік розплющив одне око і безглуздо посміхнувся чоловікові.
  
  
  - О Привіт! Не… не звертай на нас уваги… У нас є випивка, тут…
  
  
  так .. чому б тобі теж не роздягнутися, щоб приєднатися до вечірки? Т… Ласкаво просимо всім, розумієте? Вибачте, але я думаю, що пити нема чого. Я катаюсь на лижах ...
  
  
  Сергій плюнув на килим. З виразом величезної огиди на бородатому обличчі він нахилився, щоб розбудити леді Хардесті тремтінням.
  
  
  - Ви дві свині, дві свині! Леді Хардесті, прокиньтеся!
  
  
  
  Ще немає.
  
  
  Нік посміхнувся.
  
  
  - Що трапилося, старий? Хіба ви не знали, що вона сексуальна маніячка? Неїє? Тепер ви знаєте! І ти можеш у це повірити, брате! ...Дика кобила, мужику! Вам слід залишитися вірним старому Пендрагону ... ...
  
  
  
  
  - Замовкни! - Сергій дав Ніку ляпас. - Заткнися, свиня!
  
  
  Номер Три злетів із такою самою смертоносною ефективністю, як і кобра, і миттєво знайшов мету, яку шукав: горло Сергія, видно за його бородою. Він схопив його за шию і повалив на ліжко. Якийсь час вони стояли обнявшись, як два огидні інверти. Російський почав штовхати, щоб отримати важіль і знову стати на ноги, щоб звільнитися від тих сталевих рук, які його душили. Потім він здався і схопив Ніка за зап'ястя, намагаючись послабити його мертву хватку.
  
  
  Зовсім ні, це було схоже на спробу вирвати тюремні ґрати.
  
  
  Очі Сергія були тепер відчайдушними і благаючими. Він спробував встромити пальці в очі Ніка, але той ударив його по щелепі. Тепер у Сергія висунув язик, а обличчя почервоніло. Він знову спробував виколоти Ніку очі, але той опустив голову і вдарив їй у живіт, не випускаючи своєї хватки. Ноги російської трохи опустилися, потім зупинилися.
  
  
  Коли Нік побачив, що обличчя перетворилося на потворну маску з тьмяними очима, він відпустив його. Він дозволив Сергію зісковзнути на підлогу.
  
  
  Несвідома свідок злочину леді Хардесті продовжувала хропіти.
  
  
  Нік підвівся і зробив кілька віджимань. Він відчув себе трохи заціпенілим. Потім він нахилився над росіянами і стягнув з нього одяг. Він одягнув її і виявив, що вона йому цілком підходить.
  
  
  Він пішов вийняти запальничку з кишені халата, яку носив раніше, щоб перенести її на новий одяг із зображенням дракона та зірки. Він також поклав у кишеню мішечок для тютюну та піпетку. Потім вона одягла туфлі з дорогоцінними пошарпаними підборами і повернулася до маленької кімнати, щоб присвятити себе Гвен. Було дві години ночі. Це було трохи менше трьох годин.
  
  
  Коли увійшов Нік, дівчина не спала. Вона дивилася на нього, і закричала:
  
  
  - Боже мій, Нік, ні!
  
  
  Він був на межі краху і знав це. Цього слід було уникати за всяку ціну. Він потребував її, і він хотів, щоб вона прокинулася по максимуму. Щоб пробудити в ній цікавість і вивести її зі стану напруги, він почав сміятися і бути безглуздим. Потім він щекотав її живіт пальцями, щоб лоскотати її.
  
  
  - Ось вона, моя горда красуня! Тепер ти у моїй владі. Ти хотів, щоб я не торкався до тебе, га? Але тепер… - він знову почав її лоскотати, і вона корчилася.
  
  
  - Припини, Нік! Але ти… чи не так…?
  
  
  - Хіба я не що, красуня?
  
  
  Вона дивилася на нього очима, повними сумніву та невизначеного страху.
  
  
  Хіба ти не… на їхньому боці? - нарешті спитала вона, спостерігаючи за червоним драконом та срібною зіркою.
  
  
  Нік усміхнувся і почав розв'язувати шнурки, що утримували її в ув'язненні на ліжку.
  
  
  - Кохана, я думав, ти ніколи не зважишся спитати мене, як сказала дівчина своєму хлопцю, який зробив їй пропозицію. Ні, люба, я не з ними, а з тобою. Ми будемо правити світом, люба, так що швидше вставай з цього ліжка. - Він ривком стягнув останню мотузку. - І зроби це швидко, поки я не забув про свій обов'язок і не ліг, щоб скласти тобі компанію!
  
  
  Гвен згадала, що була оголеною і почервоніла навіть у ластовинні, що прикрашали її
  
  
  - Боже мій, як вийти надвір! Я гола!
  
  
  Нік витяг її з ліжка.
  
  
  - Ніколи скромничати, дитинко. Ви хочете залишитися тут із цією змією? - Він показав рукою на мертву кобру в кутку. В іншому ящику змії неспокійно зашипіли.
  
  
  Гвен скрикнула і з жахом дивилася на огидну метушню.
  
  
  - О Боже! Ісус, Ісус ...
  
  
  Нік дав їй ляпас. Сильну. Слід від пальців залишився на щоці дівчини; потім він штовхнув її і вигнав із кімнати.
  
  
  - Іди. В іншій кімнаті пальто, і ви можете сховатися. Давай, ніколи марнувати час.
  
  
  Він дружньо відшльопав її, і сліди його пальців залишилися і на сідницях.
  
  
  «Ми маємо зробити багато речей», - пояснив він. - Багато. Горе тобі, якщо ти підведеш мене зараз. Заради всього святого, постарайся протриматися, поки ми не розв'яжемо це чортове завдання, а потім я дозволю тобі впадати в прокляту істерику, скільки ти хочеш.
  
  
  Гвен була надто розвинена щоб
  мати можливість носити речі леді Хардесті.
  
  
  Довелося змиритись. Вона одягла лише сорочку, яку залишив Нік. Він нічого не сказав ні про оголену жінку, що хропе, ні про трупа, що лежить на килимі.
  
  
  Вона сіла у крісло і запитала Ніка:
  
  
  - Що ж нам тепер робити? Таке враження, що в нас залишилося зовсім небагато часу.
  
  
  - Кому ти кажеш! - Нік знайшов у ящику ящика ножиці і став швидко і безпечно стригти Сергію бороду. - Подивіться навколо і подивіться, чи не знайдете десь клей. Я мушу наклеїти бороду, нехай і тимчасово, але мене за нього приймуть...
  
  
  За кілька хвилин Гвен повернулася з банкою клею і вказала підборіддям на леді Хардесті.
  
  
  - У нього альбом для вирізок, подумайте... він наклеює їх цією пастою.
  
  
  Є багато її фотографій, коли вона була актрисою, і ...
  
  
  - Яка різниця! Нік вихопив банку у неї з рук. - У всіх є своє марнославство, розумієте? І в неї його так багато, набагато більше, ніж у всіх жінок у світі. -
  
  
  Він став приклеювати бороду на підборідді перед дзеркалом, пучок за пучком. - Скажи мені трохи, хіба ти не дізналася нічого, що могло б нам допомогти з того часу, як ти тут? Чи ти завжди була прив'язана до цього ліжка?
  
  
  - Не завжди. Вони приспали мене наркотиками там, на Баррогіл-Мур, і привезли сюди. Нога не зламана, просто вивихнула кісточку, і, як бачите, полагодили. Спочатку вони були досить люб'язні. Потім вона прийшла. Потім усе змінилося.
  
  
  Нік продовжував розчісувати бороду, але без особливого успіху. Але це не мало значення, це не обов'язково мало бути бездоганною роботою. Йому було достатньо, щоб ошукати охоронця на кілька секунд.
  
  
  "Тоді вона була тією, хто замовив для вас тортуру зміями", - сказав він. – І ти цього не винесла. То ти казала.
  
  
  Настала довга мовчанка. Він закінчив упорядковувати бороду і відвернувся. Гвен сиділа в кріслі, дивлячись на леді Хардесті.
  
  
  «Так», - сказала вона, не дивлячись Ніку в очі. - Я казала. Я сказала, що ви їдете до Лондона. Я не могла винести цього… ту штуку! Змії зводять мене з розуму! Коли я відчула, що хтось поміж ніг повзе вгору.
  
  
  Вона взяла голову руками та заплакала.
  
  
  Нік поплескав її по плечу.
  
  
  - Зараз нема коли плакати. Припини, чорт забирай, і не метушись! У мене її немає із собою. На вашому місці, можливо, я вчинив би так само і голосно крикнув би. А тепер скажіть мені, чи ви дізналися про це місце.
  
  
  Гвен підвела голову і витерла очі;
  
  
  - Вибачте, тепер краще. Так, я багато дізналася про це місце. Я багато спостерігала, коли мені це було непогано, а решту уявила. У мене є деяка практика у цих питаннях, я використала свої очі та мозок. Після того, як мене вперше катували, відправили до в'язниці. Але вони дозволили мені прогулятись. Саме тоді я побачила і зрозуміла набагато більше речей, ніж вони думали. Якщо у вас є папір та олівець, я зроблю вам малюнок.
  
  
  Нік підійшов до столика, подивився на неї через плече і сказав:
  
  
  - Я знав, що ви щось більше, ніж звичайний агент, але Треверс мені нічого не сказав.
  
  
  - Так, у мене звання полковника особливого відділу "Мі 5-А" Особливого відділу. "А" означає атомний. Я фахівець із ракетної зброї. Ось чому вони призначили мене до вас. Вони думали, що вам буде корисно, якщо ми зможемо дістатися сюди, в Блекскейп.
  
  
  Нік простяг їй ручку та олівець і посміхнувся.
  
  
  - Добре, полковнику. А тепер спробуй бути корисним. І давайте зробимо це найближчим часом. Намалюйте і поговоріть, якщо можна, поки я буду чимось зайнятий.
  
  
  Він пішов відкрити комірчину і порився в ній. Їм обом потрібний був важкий одяг, і не тільки для захисту від холоду. Було б доречно якось нарядитися.
  
  
  «Я відвідала деякі з ваших ракетних баз у США, – продовжила Гвен. – Майже це дуже схоже. Пендрагон використовує ракети справді застарілі.
  
  
  Я вважаю, що це ваш «Титан I» чи щось подібне. У нього, як і раніше, їх три, кожна у своїх бункерах. Кришки мають вигляд люка, який піднімається та опускається, замість того, щоб зрушуватися убік, як у нових моделях.
  
  
  "Я бачив тріщини в скелі", - сказав Нік. Він знайшов пару теплих комбінізонів у
  шафі і кинув їх на ліжко із задоволеним бурчанням. -
  
  
  Тут з ними ми не замерзнемо, а каптури досить закриють наше обличчя.
  
  
  Давай, дитино. Наскільки глибокий комплекс. і, перш за все, як ми представимося?
  
  
  Вона лежала обличчям униз на підлозі, неподалік трупа російського, і малювала на аркуші паперу.
  
  
  – Я вважаю, що шахти перебувають на глибині 45-50 метрів. Може, навіть більше. Центр управління та зв'язку повинен розташовуватися в окремому приміщенні, на півдорозі вниз по дорозі, та підключатися до прохідних бункерів. Також має бути десь аварійний вихід на випадок пожежі чи вибуху.
  
  
  Нік нахилився, щоб подивитися на малюнок, і люто посміхнувся.
  
  
  - Ой, пожежі та вибухи у нас будуть, не сумнівайтеся. Але ми маємо туди дістатися. Розкажи мені про маршрут аварійного виходу. Мене це дуже цікавить. Він йде вгору чи вниз?
  
  
  - Можливо, на жаль. Там мають бути герметичні сталеві двері... Я розумію, чого ти прагнеш, Ніку, але боюся, цей вихід нам не піде.
  
  
  - Звісно, ми не можемо повернутися. У нас немає причин, чорт забирай, якщо нам не подобаються кулі цих людей. Якщо тут ще хтось живий.
  
  
  Він глянув на оголене тіло леді Хардесті, що лежало на спині, яка продовжувала хропіти на ліжку. Він накинув на неї простирадло.
  
  
  - Ви маєте вгадати. Зрештою, це острів. Скелястий острів. Серед цих валунів має бути якась печера. Б'юся об заклад, є ще один запасний вихід тільки для великих шишок, що веде до моря.
  
  
  «Сподіватимемося, що він справді існує», - сказала Гвен з посмішкою. Тепер вона повністю одужала.
  
  
  Нік все ще тримав у руці ножиці. Він глянув на них, потім глянув на леді Хардесті.
  
  
  - Якби ви могли говорити досить послідовно, я попросив би вас розповісти нам
  
  
  - з жалем зауважив він. - Але боюсь, я трохи переборщив із віскі, який приготував для неї. Що ж, побачимо. Продовжувати.
  
  
  Він знайшов у ванній рулон клейкої стрічки і тепер почав обмотувати ножиці, щоб вийшла свого роду рукоятка. Це був би не його стилет, але він мав бути задоволений. Два леза були досить довгими, гострими та гострими. Завжди краще ніж нічого.
  
  
  «Група із шести-восьми чоловік завжди працює там», - продовжила Гвен. - Якось я спостерігала зміну варти. Вони роблять це о восьмій.
  
  
  - Чи є ідеї, де вони розташовані? Я маю на увазі, вони, швидше за все, будуть у центрі управління чи всюди?
  
  
  Вона спохмурніла, замислилася на мить, потім сказала:
  
  
  - Якщо запуск такий неминучий, вони всі будуть поруч. Допустимо, пара в центрі управління і пара на кожну ракету.
  
  
  Нік тренувався з імпровізованим кинджалом. Леза ножиць тепер були добре з'єднані, тому що стрічка щільно утримувала два кільця основи.
  
  
  Зброя не мала збалансованої легкості Х'юго, і при запуску мало що могло б зробити.
  
  
  Він знову став навколішки поряд із Гвен, щоб ще раз вивчити малюнок.
  
  
  - Чи всі бункери пов'язані один з одним? У такому разі ми не можемо заблокувати чоловіків тут чи там. Доведеться битися з ними окремо, чорт забирай!
  
  
  Вона кивнула головою.
  
  
  - Я знаю. Проходи можна було б заблокувати, але це завадило б першому вибуху забрати інші. Думаю, ми ледве встигнемо підірвати єдину ракету раніше... перш ніж з нами щось станеться.
  
  
  Нік підвівся. Він запалив одну з цигарок леді Хардесті і зупинився, дивлячись на малюнок здалеку.
  
  
  - На жаль, ви маєте рацію. Ми матимемо час знищити максимум одну з ракет, а потім і точку. На знищення першої, принаймні, я сказав би, що ми можемо розраховувати. Але ми повинні знищити їх усі. Що ж, подумаємо згодом.
  
  
  Ви впевнені, що якщо не перекрити проходи, вибух однієї ракети підірве й решту?
  
  
  "Я не можу бути точно впевнена", - зітхнула вона. - Ніхто не може. Але ймовірно, якщо переходи будуть вільними.
  
  
  Нік сказав:
  
  
  - Що ж, спробуємо повірити, що так буде. Тепер перейдемо до найгіршого. Боєголовки цих ракет заряджені на п'ятдесят мегатонн?
  
  
  Вона похитала головою. В його очах був зляканий вираз.
  
  
  – Ми просто не могли цього знати раніше. Ракети, звісно, готові до запуску. Але цей тип призначений для спрацювання бойової частини після запуску.
  Це щось на зразок автоматичного пристрою для вибуху. Але також можливо, що їхні технічні фахівці внесли деякі зміни. Звідки Ви знаєте?
  
  
  Нік Картер свиснув.
  
  
  - Окрім російської рулетки! Якщо вони спрацюють, вони вибухнуть… – різко обірвав він її.
  
  
  Гвен зрозуміла.
  
  
  - Так, Нік. Буде випущено сто п'ятдесят мегатонн. А в радіусі двохсот кілометрів усе вибухне.
  
  
  - Ви маєте на увазі коло?
  
  
  Вона задумливо посміхнулася до нього.
  
  
  - Я сказав радіус, що означає довкола на двісті кілометрів. Вибух все спалить, Нік. Уявіть, скільки безневинних жертв, включаючи дітей?
  
  
  Нік простягнув руку і допоміг їй встати.
  
  
  "Добре, пішли", - сказав він різким голосом. - Пам'ятай, що ти маєш сліпо підкорятися моїм наказам. Якщо вони зловлять тебе, якщо вони вистрелять у тебе, якщо вони завдадуть тобі болю, я не зможу зупинитися, щоб допомогти тобі, і тоді ти залишишся сама. Зрозуміла?
  
  
  "Зрозуміло", - відповіла вона дуже серйозно. Потім вона підійшла ближче. - Нік...
  
  
  - Ага? - Він одягав один комбенізон, а другий віддав їй. -
  
  
  Одягни його теж.
  
  
  Вона проігнорувала одяг.
  
  
  - Нік, я хочу, щоб ти мене поцілував. Якщо ці ракети будуть озброєні атомними боєголовками і станеться вибух, знищивши і нас... Що ж, такої можливості більше ніколи не надасться мені.
  
  
  Він обійняв її. Губи Гвен були м'якими, солодкими і дуже холодними. Але він все одно хотів її трохи подразнити.
  
  
  - Я думав, ви мене попередили, щоб я не чіпав вас, і ви були дуже налаштовані проти цього!
  
  
  Гвен не дивилася на нього.
  
  
  - Ми поговоримо про це ще раз, якщо виберемося з цього бардаку.
  
  
  Нік усміхнувся їй.
  
  
  - Згодні. А тепер приступимо до роботи, полковнику. Мені сподобалося цілувати тебе, і Бог знає, що я краще залишусь тут і продовжу, просто щоб подивитися, куди я можу піти далі. Але, на жаль, є це невелике питання, яке має пріоритет. Три великі ракети, яких треба підірвати. Нам справді треба йти, моя красуня.
  
  
  Він дав їй запальничку і пояснив, як їй слід користуватися у разі потреби.
  
  
  Вона зблідла, але відповідно кивнула. Нік сунув ножиці в кишеню разом з великим годинником, який йому подарував Треверс.
  
  
  Вони підійшли до вхідних дверей, і Нік відчинив її ключем, який забрав у Костянтинова. Потім залишив у замку.
  
  
  В останній момент він побачив, що Гвен тремтить. Він притиснувся до нього, зізнавшись:
  
  
  - Мені страшно, страшенно страшно ... Як ми збираємося це зробити, Нік? Як ми можемо сподіватися успіху? Тільки ми двоє? Боже мій, як я боюсь...
  
  
  Нік обережно виштовхнув її до холу.
  
  
  - Давай, люба. Боятися властиво людині, але все ж таки для цього потрібна сміливість. А тепер нагодуємо ракети пластиком, і подивимося, чи він сподобається їм.
  
  
  
  Дванадцятий розділ
  
  
  
  Було зовсім темно. Зірки зникли, і пішов дощ; примхливі зливи, які ще більше лютували від сили вітру. Кожна крапля води важила, як свинцева куля.
  
  
  Вони зісковзнули вниз до низької бетонної будівлі, що веде до ракетного комплексу. Нік згадав малюнок, зроблений Гвен. Якби цей малюнок був досить близький до реальності, до нього було б не так уже й складно дістатися, якби їм вдалося усунути перших стражників.
  
  
  Вартових завжди було по двоє, і вони були озброєні. Як і очікувалося, їм буде наказ спочатку стріляти, а потім ставити запитання. Стріляй і вбивай за перших ознак небезпеки!
  
  
  Але їх треба було обдурити, і Нік дуже покладався на захист цих плащів. Обидва вони натягнули капюшони на голову, зав'язавши шнурки під підборіддям, також закривши більшу частину обличчя. Такої ночі це виглядало б цілком природно. Нік хотів, щоб його вважали за російського, а Гвен довелося б зображати леді Хардесті. З його капюшона стирчала борідка, і він також потрудився приколоти срібну зірку до коміра, щоб надати маскараду певну психологічну цінність. Друїди були квазівоєнною організацією, тому вони мали бути дуже дисциплінованими.
  
  
  Тепер вони були дуже близькі. Нік судорожно стиснув ножиці у кишені. Однак він міг убити з ними лише одну людину. Гвен доводилося впоратися з іншим. Поки що її нерви не давали осічки! Бідолашна, вона вже через багато пройшла.
  
  
  Перед важкими сталевими дверима Нік прошепотів:
  
  
  - Це тут. Як твої справи?
  
  
  Вона відповіла далеким голосом, схожим на слабку луну:
  
  
  - У мене все нормально.
  
  
  Нік штовхнув одну з дверей і опинився у яскраво освітленому вестибюлі, без меблів, із білою плиткою на стінах. Просто стіл у кутку, а за цим столом сидів друїд у своїй білій уніформі з емблемою капрала на руці. Поруч із ним стояв інший страж із автоматом через плече. Ще один кулемет лежав на столі єфрейтора.
  
  
  Нік пробурмотів щось російською, щоб підтвердити вигадку, і прошипів своїй партнерці:
  
  
  - Подбай про сидячого.
  
  
  Вона, тремтячи і натягнувши каптур на обличчя, непомітно кивнула на знак згоди.
  
  
  Капрал простягнув їм велику книгу.
  
  
  - Доброго ранку, сер. Ви бажаєте підписати?
  
  
  "Зараз", - відповів Нік і підійшов до столу, потім відступив убік, дозволяючи Гвен йти попереду нього. Потім він повернувся до чоловіка.
  
  
  - Яка погана ніч, га? Холодно ...
  
  
  Насправді Друїд носив плащ, схожий на нього. Якщо він хотів убити його швидко, він повинен був задушити його, тому що ножиці не допомогли б йому з цим товстим матеріалом, щоб проткнути його.
  
  
  - Так, - відповів чоловік. - Вітер сильний... - Нік стрибнув безшумним тигром. Нещасний широко розплющив очі і почав кричати, він спробував схопити зброю, яка була на плечі. Витягаючи ножиці, він почув позаду себе клацання запальнички та болісний крик сторожа, що сидить за столом.
  
  
  Нік різко опустив зброю на свою людину, потім притиснув її до стіни і блискавичним жестом встромив ножиці йому в горло. Кров ринула, як джерельна вода, бідолаха закотив очі і впустив автомат, намагаючись витягти ці леза з горла. Нік був швидше за нього. Він витяг ножиці з його горла і знову вдарив його. Потім він схопив свою зброю і штовхнув умираючого в куток.
  
  
  Передпокій був сповнений їдкого диму, і стояв сильний запах горілого м'яса.
  
  
  Гвен, тримаючись руками за край столу, почала рвати. У друїда, що сидів, було обвуглене обличчя, і запальничка впала на підлогу.
  
  
  Нік штовхнув Гвен, щоб переконати її швидко прослизнути в інші двері.
  
  
  - Ходімо швидше!
  
  
  Вона кивнула і кинулась тікати. Нік пішов за нею, потім краєм ока помітив рух позаду неї. Страж з обгорілим обличчям сліпо порався руками, але не без мети. У цьому кроці було щось навмисно вирішене. Нік повернувся з ножицями, але спізнився. Коли він підійшов до чоловіка. він побачив кнопку і, мабуть, розсердився, що друїд вже натиснув на неї.
  
  
  Десь почувся якийсь металевий гонг, що розповсюджує свої вагання. Нік вилаявся і знову побіг за Гвен, перевіряючи автомат. На жаль, було подано тривогу. Тепер усе залежало від швидкості.
  
  
  Гвен чекала його біля дверей, що вели до металевих гвинтових сходів, що вели в саме серце скелі. Нік прошипів:
  
  
  – Давайте працювати!
  
  
  Він зістрибнув із залізних сходів і перетнув короткий коридор, висічений у камені.
  
  
  Наприкінці коридору починали зачинятися масивні залізні двері.
  
  
  Повільно але вірно. Нік кинувся туди. Він мав пройти цей шлях, перш ніж вона повністю закриється. Якщо Гвен теж може це зробити, то краще, інакше - терпіння!
  
  
  Він пірнув у отвір, який ставав уже й тісніше. Гвен усе ще була з іншого боку, і тепер щілина була не більше двадцяти сантиметрів завширшки.
  
  
  Він простяг руку, схопив дівчину за плащ і потяг з усіх сил.
  
  
  Як раз вчасно. Двері зачинилися за ними з легкою металевою вібрацією.
  
  
  Нік хотів заблокувати механізм цих дверей, але зараз він не мав часу. Він мав розправитися з рештою охорони, перш ніж усі проходи були закриті.
  
  
  Залізні сходи вели його ще далі, за ним завжди прямувала Гвен. Зараз довкола нікого не було. Вони спустилися з чотирьох прольотів і досягли іншого поперечного коридору. Зліва прохід плавно повертав у гору, і наприкінці було видно вогні. Ракета була всередині, її корпус був забарвлений у яскраво-червоний колір.
  
  
  Нік на мить зупинився, щоб подивитись на нього. Гвен ахнула поруч із ним.
  
  
  "Я не розумію", - пробурмотів він. Де, чорт забирай, чоловіки? Мені здається неможливим, що вони ще не прийшли нас перехопити.
  
  
  
  - Ось один, Нік! Он там, йдіть!
  
  
  Вона побігла, а він пішов за нею.
  
  
  - Що нам тепер робити?
  
  
  Вона повернулася, щоб пояснити, не зупиняючись:
  
  
  – Тепер я думаю, що розумію; коли вони почули сигнал тривоги, то всі побігли до аварійного виходу, а один залишився, щоб відкрити автоматичні замки. Ми повинні зупинити його, перш ніж він все заблокує!
  
  
  Нік стрибнув повз неї, потім згадав про детонаторів у п'ятці і пошкодував, що вони не вибухнули. Спочатку треба було знищити ці прокляті ракети, він не міг померти раніше!
  
  
  Наприкінці коридору постать у білому маніпулювала чимось у металевому ящику, прикріпленому до стіни. Попереду сходи вели до дірки у стелі.
  
  
  Нік крикнув:
  
  
  - Стій, руки нагору!
  
  
  Друїд злякано глянув на них. Потім він попрямував до сходів, що вели до люка, але Нік зробив кілька пострілів, і людина впала на підлогу.
  
  
  Гвен пройшла повз Ніка, підійшла до металевої шафи на стіні, відчинила скляні двері і почала натискати на перемикачі. Нік дивився на неї з зростаючим нетерпінням. За мить вона повернулася, щоб подивитися на нього, і сказала:
  
  
  - Ось тепер у нас все добре. Я розблокувала сходи.
  
  
  - Значить, відчинилися і великі залізні двері?
  
  
  Вона кивнула головою.
  
  
  - Звісно. Хтось шукатиме нас, як тільки зрозуміє, що тут відбувається, та зрозуміє, що це не нещасні випадки, такі як пожежі чи вибухи.
  
  
  Нік тицьнув пальцем у металеву шафку.
  
  
  - І ти не можеш зачинити ці двері звідси?
  
  
  – Ні, з цього моменту це неможливо.
  
  
  - Ось так.
  
  
  Він знову побіг своїми слідами і, досягнувши входу в диспетчерську, сказав їй:
  
  
  - Заходь і чекай на мене. Він кинув їй автомат. - Ти знаєш, як ним користуватися?
  
  
  Вона сказала так.
  
  
  - Ну, якщо хтось прийде, стріляйте.
  
  
  – Вони ще не прийдуть. Управляти автоматичними замками може лише одна людина, тож тепер нікого не повинно бути.
  
  
  Нік її навіть не чув. Він увесь час бігав та працював.
  
  
  Двері треба було якось замкнути, щоб він і Гвен могли спокійно працювати, і ніхто не міг їх здивувати. Може, власноруч копали могилу, але треба було спробувати.
  
  
  Він продовжував бігти з запаморочливою швидкістю. Якби хтось знайшов там двох убитих охоронців, вони зрозуміли б, що це був саботаж, і прийшли б з автоматами та гранатами, щоб вистежити їх. Двері, мабуть, були зачинені!
  
  
  Нарешті він туди потрапив. Це були дві сталеві двері вагою не менше ніж п'ятнадцять тонн кожна. Вони досі були збиті разом. Нік дослідив стіну і виявив велике колесо, щось подібне до керма з дерев'яною ручкою посередині. Ручне управління.
  
  
  Таким чином, щоб відкрити двері, потрібен був би годинник, але це теж був захід безпеки. Але на той момент це йому було не потрібно.
  
  
  Під кермом була розподільна коробка. Відкрив і побачив чорну та червону кнопки. Він натиснув червону, і двері почали відчинятися. Він натиснув на чорну, і двері на мить зупинилися, потім зачинилися. Тепер він усе знав. Якщо ця скринька вибухне, двері залишаться замкненими.
  
  
  Він відкрутив підбори, потім порилася у мішечку з тютюном і вийняла невеликий шматок пластику, обережно тримаючи його. Його інструктори запевнили його, що без детонатора матеріал не вибухне, але Нік продовжував поводитися з ним обережно. Він поклав пластикову кульку в коробку, відірвав шматок нитки від рулону, яку було знято з п'яти, і закріпив детонатор, потім наклав маркер часу. Нарешті знову побіг, як заєць. Він уже спустився до третього трапу, коли почув вибух. Тепер він був замкнений там зі своєю напарницею Гвен. «Разом у добрі часи і в погані», як двоє молодят.
  
  
  Тепер вони могли спокійно працювати та шукати інший аварійний вихід, який, як вони сподівалися, існував.
  
  
  Гвен чекала на нього в диспетчерській. Вона була виснажена, і вона мала дві глибокі мішки під очима. Кулемет бовтався в її руці, ніби вона забула про нього.
  
  
  Нік взяв його назад, поплескав її по плечу і наважився не надто вдало посміхнутися.
  
  
  - Пам'ятайте стару історію про людину, яка щоночі добре зачиняла всі двері свого будинку,
  він навіть вставив у нього болти та замки, щоб почуватися в безпеці?
  
  
  - Ні, ніколи про це не чув. Але зараз не схоже на те, щоб ...
  
  
  - О, тепер ми маємо час. Ось у чому суть. Як би там не було, цей хлопець, як завжди, заходить якось уночі, закриває свої сотні замків і збирається лягати спати, коли чує, як хтось сміється. Потім дивується, дивуючись: «Але як це можливо?
  
  
  Адже я замкнений усередині! ». А голос із зловісним і загрозливим сміхом відповідає:
  
  
  "Звичайно, ми обидва замкнені всередині!"
  
  
  Гвен не засміялася. Нік зрозумів, що щось не так, і спитав її:
  
  
  - Що трапилося?
  
  
  - Прийди і подивися. Я глянув на панель керування. Кнопка запуску ... фальшива, не працює, не підключається!
  
  
  - Що, чорт забирай, ти кажеш?
  
  
  Він пішов за нею до панелі, повної перемикачів, кнопок, інструментів та графіки. Він дивився на це з неприємним відчуттям утоплення. Що було негаразд?
  
  
  Гвен показала йому два незакріплені дроти, які вона тримала. Він показав пальцем на клубок транзисторів, конденсаторів, друкованих схем і промимрив глухим голосом:
  
  
  - Є пульт, радіокерований! Пендрагон сам запустить ракети.
  
  
  «Звичайно, чорт забирай, – сказав собі Нік. Звісно, дурень! Він палко прокляв себе і побіг у напрямку ракети. Звичайно, сам Пендрагон отримав би задоволення, натиснувши свою кнопку. А хто ще? Зі свого безпечного укриття в Лондоні він спостерігав і чекав. Як тільки Біг Бен оголосив своєю милою музичною скринькою, що зараз п'ять годин, він пустить ракети. Якщо тільки вони не попередили його… Звісно, попередили! Там вони зроблять все, щоб зв'язатися з Пендрагоном зараз, по радіо, короткою хвилею, і розкажуть йому, що ось-ось мало статися. І Пендрагон не став чекати на п'ять. Він би не чекав і хвилини, як тільки він усвідомив і зрозумів… Ракети могли стартувати будь-якої миті.
  
  
  Гвен теж усе зрозуміла, і тепер їм не треба було говорити багато. Вони бігли вниз і досягли основи пускової труби. Монстр чекав там, терплячий, холодний, блискучий, дикий, в оточенні дюжини пуповин, що його годували. Нік дивився на цю пташку, і на мить йому стало страшно.
  
  
  Потім він струснувся. Він ще не переможений, ще не мертвий. Діяти треба було швидко.
  
  
  Гвен відгвинтила пластину біля основи ракети. Нік взяв пластик із тютюнового мішка, все, що в нього залишилося, і розплющив його, надавши йому довгасту форму. Гвен шепнула йому:
  
  
  - Бачиш тут? Цей інструмент використовується для скасування вибухів. Фактично вони називають це «камерою для абортів». Вони використовують його, коли ракети летять у неправильному напрямку, щоб знищити їх на шляху. Просто шкода, що ми не знаємо точної довжини хвилі… Ми могли б все зробити по радіо, і ми заощадили б стільки сил.
  
  
  Нік відштовхнув її і сказав:
  
  
  - Я поставлю годинник на п'ятнадцять хвилин. А поки шукайте вихід, щоб якнайбільше піти звідси. Якщо ми цього не зробимо, ми обидва засмажимося.
  
  
  Ми вибухнемо разом із рештою.
  
  
  Він нахилився, щоб налагодити підривник, і з деяким задоволенням зазначив, що його руки не тремтять.
  
  
  Йому знадобилося чотири хвилини, щоб полагодити все, включаючи провід, детонатор та мітку часу. Коли почалося цокання, він підвівся і покликав дівчину:
  
  
  - Гвене?
  
  
  - Я тут. Може, я знайшов щось, давай!
  
  
  Він обійшов базу ракети, намагаючись не спіткнутися про плутанину проводів, яка нагадала йому про зміїв у будинку леді Хардесті. Гвен дивилася на дірку у металевій стінці пускової труби. У Ніка виникла надія.
  
  
  - Як ви вважаєте, це запасний вихід?
  
  
  Вона насупилась і похитала головою.
  
  
  – Не знаю, не думаю. Мені здається, що це провідник для повітря. Якщо це веде лише до кондиціонера, десь має бути клапан. Вони всі закривають перед запуском.
  
  
  Номер Три дивився на цю таємничу чорну дірку і спитав її:
  
  
  - Якщо клапан зачинено, ми не пройдемо. Це те, що ви маєте на увазі? Немає виходу?
  
  
  Гвен похитала головою.
  
  
  – Ні. А якщо ми опинимося в кондиціонері... Все одно вогонь охопить усю трубу, і...
  
  
  - Припускаю, що перспективи не райдужні, але
  У мене просто немає нічого іншого… мужності, йди туди, і я піду за тобою. І якщо ви знаєте якісь молитви, то саме час рекомендувати нашу душу Богові.
  
  
  Гвен зняла пальто і засунула голову в дірку. Він дивився, як це гарне тверде дно зникає, потім викинув і плащ, але було майже неможливо, щоб його широкі плечі могли прослизнути в отвір. Він побачив на підлозі банку машинного мастила і зняв усе, що було на ньому, крім спідньої білизни. Він узяв годинник і засунув його за гумку своїх трусів. Потім він помазався маслом. Пахло жахливо, але завдяки цьому йому вдалося, хоч і важко, потрапити в нору. Якоїсь миті трубка зігнулася. Було зовсім темно. Нік покликав дівчину, і її голос пролунав металевою стіною.
  
  
  Раптом він почув голос Гвен, дивний і приглушений, що кличе знизу.
  
  
  - Немає ніяких клапанів, Нік. Може, це справді аварійний вихід чи щось подібне. Я продовжую спускатися зараз і вірю, що дістануся моря. Здається, я чую шум хвиль.
  
  
  "Заткнися і продовжуй", - крикнув Нік. - Минають хвилини, і треба якомога врятуватися!
  
  
  Він теж продовжував свій шлях, завжди спускався з пагорба, повернув ще раз, зіскребаючи трохи жиру і трохи шкіри, потім побачив її. Тепер темрява була менш глибокою. Вона знову гукнула йому.
  
  
  - Нік, поспішай у тунель! О, може, ми таки зможемо!
  
  
  Номер Три щось крекнув і продовжив із зусиллям котитися вниз.
  
  
  Очевидно, дівчина забувала маленьку деталь - полум'я, яке невдовзі мало пройти і трубою.
  
  
  Але він також досяг дна і благополучно приземлився у вузькому тунелі, висіченому в скелі. Гвен уже бігла до квадрату світла, яке можна було бачити наприкінці. Нік пішов за нею. Раптом Гвен зупинилася і повернулася в його бік. Вона прошепотіла йому:
  
  
  - Нік, там хтось є. Думаю це жінка. Я бачив, як вона прийшла з іншої галереї.
  
  
  Леді Хардесті отямилася! Вона швидко одужала, чорт забирай, їй вдалося протверезіти, вона зрозуміла, що сталося, і знайшла спосіб зв'язатися з ними звідкись ще. І ось воно.
  
  
  - Банггг!
  
  
  В неї навіть був пістолет! Кулі почали луною відбиватися від стін тунелю. Нік схопив Гвен і пройшов повз неї, щоб прикрити її своїм тілом. Тоді він сказав їй:
  
  
  - Спробуємо оминути.
  
  
  Він побіг уперед, як розлючений бик, готовий кинутися. У жінки не могло бути багато куль у стволі, оскільки вона вже витратила частину. І в такому стані у нього виразно не було надто точної мети. Однак він не мав іншого виходу, крім як піти їй назустріч і ризикнути небагато. Все було краще, ніж нависла загроза, загроза, яка гіршала з кожною секундою. Вогонь і дим нікого б не пощадили. Не кажучи вже про небезпеку цих ста п'ятдесяти мегатонн водневої смерті!
  
  
  Галерея раптово розширилася в досить простору печеру, тьмяно освітлену жовтою лампою, що звисала зі стелі. Великі хлопчики добре організували втечу на випадок невдачі! Нік встиг лише помітити вхід у печеру, дзюрчання води поблизу, невеликий причал та підвісний мотор.
  
  
  - Банггг!
  
  
  Куля відскочила від стіни і задзижчала, як велика розлючена бджола. Леді Хардесті сховалася за купою каміння біля входу в печеру і націлилася на нього з кольта. Нік підскочив і кинувся на неї.
  
  
  Ще одна куля вилетіла з пістолета і влучила йому в плече. Сила удару змусила його втратити рівновагу. Він крутнувся і впав. Він побачив, як повз нього проходить Гвен зі лютою гримасою на обличчі.
  
  
  Нік не відчував болю. Він збирався встати, але зрозумів, що його сили залишили. І трохи волі також. Він почував себе змученим та байдужим. Якщо Гвен вдасться позбутися цієї суки, то краще для неї. Він, мабуть, дуже хотів розірвати її на частини після того, що передав йому до рук!
  
  
  Леді Хардесті підійшла до дівчини з ревом люті, її бліде обличчя спотворилося від страху, гніву та розпачу. Вони зіткнулися і покотилися по землі, як дві звірі, що борються за здобич. Деякий час вони продовжували бити одне одного як одержиме, дряпати одне одного, рвати на собі волосся.
  
  
  Якийсь час Нік пристрасно дивився на них. Він був безсилий.
  і він почував себе дивно спокійним. Здавалося краще, щоб інші час від часу билися.
  
  
  Але в якийсь момент він зітхнув. Леді Хардесті перемогла, чорт забирай! Їй вдалося здолати Гвен, вона стояла на ній колінами і намагалася задушити. Вона справді була схожа на злу відьму з розпатланим волоссям, розірваним одягом і виставленим напоказ грудьми. І на його обличчі був вираз садистського тріумфу.
  
  
  Нік намацав гострий камінь, ліг на землю і підповз до пари. Він вклав камінь у судорожну руку Гвен, потім відступив кілька кроків.
  
  
  Дівчина швидко підняла руку і вдарила суперницю по лобі.
  
  
  Кров почала сочитися, закривши обличчя леді Хардесті потворною червоною маскою. Гвен завдавала ударів знову, і знову, і знову. Леді Хардесті відпустила її та впала на бік. Гвен перекотилася, потім впала навколішки на живіт суперниці. Він знову підняла камінь із жахливим виразом обличчя. Жінка у нестямі - не найприємніше видовище. Гвен знову почала бити, один, два, три...
  
  
  Нік підійшов до неї і спробував відтягнути її.
  
  
  - Досить! Вона давно вмерла!
  
  
  Гвен упустила камінь і подивилася на покручений труп. Потім він глянув на Ніка зовсім порожніми очима.
  
  
  «Я… я…» – почав він спинятися.
  
  
  На той момент здавалося, що світ розвалився. Нік схопив дівчину за руку і затяг у невелику пристань, у воду, яка закривала їх, захищаючи їх.
  
  
  Печера затремтіла. Земля почала розгойдуватися та танцювати. Великий шматок каменю відламався від стелі галереї і при падінні розлетівся на тисячу осколків. Страшний рев рознісся по печері; інший шматок каменю відламався від сховища і вирушив поховати тіло леді Хардесті. Рев знову посилився. Здавалося, що мільйон гігантів збожеволіли в самому серці Землі, що вся планета хотіла вибухнути. Натомість була тільки велика мова вогню, який сердито біг тунелем. Він виходив із пускової труби.
  
  
  Гвен притулилася до Ніку і уткнулася обличчям у його груди.
  
  
  «О боже…» – пробурмотів він. - О боже, про боже...
  
  
  Потім усе закінчилося так, як і почалося, і вони обоє виявилися живими. Ознака того, що боєголовки не були заряджені.
  
  
  Нік прийняв диво без запитань, як завжди, вдячний лише за те, що воно було. Незабаром печера наповнилася димом. Номер три відшльопав дівчину і сказав:
  
  
  - Швидше візьмемо підвісний двигун і переріжемо мотузку!
  
  
  За десять хвилин вони були вже за кілька кілометрів від берега і дивилися на чорний острів і той ще чорніший дим, що його огорнув.
  
  
  - Атомних грибів немає, розумієш? - Зауважив Нік. - На щастя, нам удалося втекти. Більшість острова було зруйновано, але боєголовки були заряджені. На щастя.
  
  
  Гвен нічого не сказала. Вона дивилася на нього як на диво. Нарешті вона дивним голосом помітила:
  
  
  - Ти знав, який ти смішний, такий засмаглий... у спідній білизні, весь у жирному мазуті, закривавлений, з цією приклеєною бородою і з... ти безцінний, от і все, - закінчила він зовсім невиразним тоном.
  
  
  – З цього приводу я теж не можу сказати, що ти дуже гарненька, дивлячись на тебе… – парирував він і зірвав цибулину Траверса з еластичного поясу шорт. Він відкрив її та відрегулював важіль, потім показав його дівчині і пояснив:
  
  
  - Тепер ця штука пищить як марсіанин. Тут уже кілька днів стоїть англійський підводний човен. Він чекає нас, і коли він почує сигнал ... Наші люди скоро прийдуть на допомогу, так що ви повинні спочатку випустити пару.
  
  
  – Що?
  
  
  – Ти на межі істерики, я це дуже добре бачу. Дозволь собі розслабитись.
  
  
  Він справді був таким, і він справді відпустив. Нік терпляче чекав, поки вона випустить пару назавжди. Але на той час, коли темний підводний човен почав повільно спливати, як кит, що вивергає воду і пару, він уже оговтався.
  
  
  «Ти людина, яка дуже розуміє», - сказала вона, витираючи очі тильною стороною долоні. - Слава богу, тепер усе скінчено...
  
  
  "Для тебе", - солодко сказав Нік Картер. - Для тебе, Гвен. Але не для мене. Мені ще потрібно вирішити дуже важливе питання. І я маю намір виправити це по-своєму. незавершене.
  
  
  
  Тринадцятий розділ.
  
  
  
  Ян Треверс голосно запротестував. потім він став переконувати, нарешті розгнівався.
  І в якийсь момент він вирішив зателефонувати до Хоука. Номер три в офісі Скотланд-Ярду в Треверс підслухав розмову між ними по внутрішній лінії. Хоук був коротким та сухим. Оскільки катастрофа більше не назрівала, дві двоюрідні нації могли знову сваритись.
  
  
  Хоук сказав сухо-сухо:
  
  
  - Він виконав вашу місію, чи не так? - І Нік усміхнувся. Старий устав на бік свого хлопця номер один! - А тепер дозволь мені закінчити його шлях.
  
  
  Треверс набив трубку і звернувся до Ніка:
  
  
  - Я збираюся повісити цього виродка, розумієте? Ви не повинні мене позбавляти цього задоволення!
  
  
  - Подивимося. Може, йому доведеться бути повішеним, – відповів він і пішов. Її рука обвивала шию, підтримуючи чорний шовковий шарф.
  
  
  Йому знадобилося півгодини, щоб позбутися стеження, яке Треверс поставив за ним.
  
  
  Він найняв у Рутса червоний двомісний автомобіль і попрямував до набережної Челсі. Біля мосту Альберта він повернув ліворуч і попрямував до Річмонду.
  
  
  Пендрагон, він же Сесіл Грейвс Лорд Хардесті, ховався у будівельному комплексі Magna Film, який був його власністю. Там не знімали фільмів понад п'ять років. Тиск друїдизму в якийсь момент став настільки сильним, що «Лерд» не мав часу займатися чимось іншим. Фактично він навіть наполовину зняв фільм про короля Артура.
  
  
  Леді Хардесті коротко пояснила Ніку на острові Блекскейп. Дуже стисло, бо вона дуже поспішала з ним переспати.
  
  
  Але тепер Нік згадав свої слова, коли він їхав машиною пробками Річмонда.
  
  
  "Мій чоловік божевільний з манією величі, - сказала йому красуня, - і він справді думає, що він якийсь король Артур". Власне, звідси він отримав свій псевдонім. Старі кельтські королі мали титул Пендрагон. Пен кельтською мовою означає Вождь, і Дракон завжди зображувався на їхніх бойових прапорах. Вони були абсолютними тиранами.
  
  
  диктаторами. І мій чоловік також хоче бути диктатором. Але він стверджує, що має інші наміри: він каже, що буде «хорошим» диктатором, доброзичливим деспотом! - І скривила зневажливу гримасу.
  
  
  Нік був досить задумливим, коли їхав з Річмонда. Він знав достатньо про цю історію, щоб знати, що Утер Пендрагон був батьком короля Артура, на відміну від кельтської легенди. Лорд Хардесті побудував свою особистість на зразок цієї доброї людини і чудового короля, який жив багато століть тому. Нік зітхнув. Гроші, безперечно, вдарили йому в голову. Якби Сесіл Грейвс Хардесті не був найбагатшою людиною у світі, не все те, що сталося, сталося б. А в разі божевілля вони б замкнули його в якомусь психіатричному закладі, щоб покласти край його існуванню, щоб він не завдав шкоди. Але гроші, мільйони, мільярди… Із цими клятими грошима можна зробити дуже багато.
  
  
  Коли він прибув до студії, обнесеної стіною, вже густішало сутінки. Погода стала кращою, стало менш холодно, а на заході небо було червоним. Комплекс розташовувався на околицях сірого і занедбаного села, принаймні зовні. Нік сховав машину за чагарниками дерев і обійшов навколишню стіну. Мав бути хоча б один вартовий, тому доводилося уникати вхідних воріт.
  
  
  Він приніс мотузку і великий гачок. Забратися на вершину стіни та спуститися з іншого боку не зажадало багато часу. Він озирнувся. Сутінки швидко згустилися, але все ще можна було розрізнити навколишні форми. Тепер, наприклад, він побачив, що на вулиці старого міста на американському Заході. Він пройшов обережно, безшумно, повз фасади з пап'є-маше, фальшивого салону з вивіскою Золотої Підв'язки, ковальської крамниці, бакалійної крамниці. Нік посміхнувся, дивлячись на те тло без інтер'єру, і сказав собі, що багато людей такі: весь фасад і нічого всередині.
  
  
  Він перетнув уявний кордон і опинився в іншій країні: Африці. Тепер він був у Касбі. Вузькі та кам'яні вулички, мінарет, кіоски арабських продавців.
  
  
  Хазяїна, як і раніше, не було видно, якщо такий тут був. Він проминув фортецю Іноземного легіону, загублену в піщаній пустелі, продовжив шлях і, нарешті, побачив світ на вершині фортеці. Ось, нарешті, і Камелот, святиня короля Артура. Хто знає, чи був там ще круглий стіл і дванадцять лицарів?
  
  
  Ні, ймовірніше, що сучасний король Артур сидів один за цим столом, розмірковував над своїми розбитими мріями і вигадував якийсь план помсти.
  Хтозна, чи знав Пендрагон, що його переміг Нік Картер. Можливо. Яким би божевільним він не був, ця людина безперечно не була дурною. Може, він просто на нього чекав.
  
  
  Треверс повернув Ніку його зброю, і він старанно перевірив його. Люгер заспокоював його, як і стилет, добре захований у рукаві. Нік скривився. Куля, яку леді Хардесті всадила йому в плече, на щастя, не влучила в кістку, але відірвала в нього добрий шматок м'яса. На щастя, то була ліва рука. Однак він відчував тупий і безперервний біль, і більше, ніж біль, його турбувала та скутість, яка заважала йому рухатися з його звичною спритністю. Він витяг «люгер» з піхов і засунув його в носову хустку, якою він тримав руку на шиї. Просто, щоб бути готовим вихопити його. Потім він двічі чи тричі потренувався витягнути Х'юго із замшевого футляра і, нарешті, поїхав у Камелот.
  
  
  Замок короля Артура було зроблено не з пап'є-маше. Лорд Хардесті побудував його із справжнього каменю для більшої достовірності. Він сам продюсував і режисирував фільм, доки не вирішив його зупинити.
  
  
  Нік ступив на опущений підйомний міст. Рів був майже заповнений. "Там все автентично", - сказав він собі з усмішкою. Навіть смерть.
  
  
  Він увійшов у внутрішній двір і піднявся довгими сходами, що вели до трибун. Башти, башти, зубчасті стіни. Там, у найвищій вежі, тій, що освітлювала весь замок, усе ще горіло світло. Піднявся легкий вітерець, і Нік раптом почув приглушений звук полотна, яке, розмахуючись, вдарилося об стрижень. Фактично, величезний прапор майорів на вітрі, і він глянув на нього, допомагаючи собі на мить з ліхтариком, який був у нього в кишені.
  
  
  Він побачив золотого дракона у центрі прапора і кисло засміявся. Цей тип страждаючих манією величі позначав свою присутність у замку цим прапором. Так само, як королева Англії, яка приїхала до своєї резиденції, піднявши прапор на флагштоку Віндзорського замку... Проте ні Траверс, ні Скотланд-Ярд, ні місцева поліція не зрозуміли значення цього повідомлення і не повірили, що Пендрагон там переховувався. Хтозна, де це. Стара історія вкраденого листа Едгара По! Ховається десь прямо на очах у тих, хто шукає, а вони цього не знайдуть.
  
  
  Він увійшов у найвищу вежу через арку і піднявся гвинтовими сходами. Нарешті він увійшов до великої круглої кімнати. У центрі стояв круглий стіл, освітлений сильною лампочкою, що звисала зі стелі. Перед цим столом сидів чоловік у інвалідному візку. Волосся в неї було довге і біле, як сніг. За ним Нік помітив застарілу сучасну полицю, оснащену трансівером і прикрашену великою кількістю кнопок і перемикачів усіх видів.
  
  
  Старий, навіть не підводячи голови, сказав:
  
  
  - Сідайте, містере Картер. Я чекав тебе.
  
  
  Чуйні вуха та очі Ніка невпинно працювали на цьому шляху. Номер Три знав, що за його спиною немає нічого небезпечного. Можливо, перед ним, але він все ще не усвідомлював масштабу цієї небезпеки.
  
  
  Він зробив крок уперед, підійшов трохи ближче до столу і зупинився. Він глянув угору. Ніщо йому не загрожувало навіть зі стелі. Він продовжував оглядати кімнату настороженими очима.
  
  
  Сесіл Грейвс - він Пендрагон - видавив слабку посмішку.
  
  
  - Тут немає підводного каміння, будьте певні. Запевняю вас, ніяких сокир чи загадкових люків під ногами. Я визнаю, ви виграли, містере Картер. Я дуже сподівався, що ти прийдеш сюди, бо я хотів побачити обличчя людини, яка змогла перемогти мене поодинці.
  
  
  - У цьому мені допомагали, і дуже багато хто. Але зізнаюся, ви були дуже близькі до перемоги.
  
  
  Пендрагон підняв тонку аристократичну руку.
  
  
  - Ви надто скромні, сер. Але я вважаю, що ви прийшли сюди не для того, щоб обмінятися люб'язностями.
  
  
  Він мав довге, бліде обличчя, чисто виголене, з двома очима з дивними золотими відблисками, що іскрилися в цьому яскравому світлі. Він трохи випростався. крісло і провів пальцями по своєму срібному волоссі. Потім він спитав його:
  
  
  - Навіщо ви прийшли, містере Картер? Щоб злитися на переможеного та хвалитися своїм тріумфом?
  
  
  Нік похитав головою.
  
  
  - Мені ніколи не подобається мій тріумф, лорд Хардесті. Я прийшов лише закінчити роботу. Я мушу передати тебе поліції.
  
  
  Фактично, на той момент він вирішив зробити Траверсу той маленький подарунок, про який він так дбав.
  
  
  Старий похитав сивою головою.
  
  
  Мені це не подобається, містере Картер. І вияви мені люб'язність, поки ти тут, називати мене Пендрагоном. Це буде фіксація, оскільки я намагався жити, як Пендрагон, я також хотів би померти, як він. Чи не могли б ви це зробити?
  
  
  Картер коротко кивнув головою.
  
  
  - Все в порядку. Отже, ми хочемо йти, Пендрагоне?
  
  
  Старий знову підняв руку.
  
  
  - Ні, я так не думаю. Запевняю вас, я не люблю піддавати себе глузуванням, у мене немає бажання з'являтися в залі суду, щоб почути свій смертний вирок... - Він скривився з огидою. - Це був би надто принизливий і безславний кінець, і я не зміг би цього витерпіти.
  
  
  Нік підійшов ближче.
  
  
  – Але можуть і не повісити.
  
  
  Дивні золоті очі заблищали.
  
  
  - Ні, можливо, і ні. Однак навіть перебування у в'язниці не принесе задоволення. Справді, це було б гірше за смерть. Містере Картер, ви стали причиною мого падіння, моєї громадянської смерті. Тепер я думаю, що ти мені щось винен.
  
  
  Нік рідко дозволяв собі здивуватися, але тепер дивився на співрозмовника зі справжнім подивом.
  
  
  - Я, я тобі щось винен?
  
  
  Пендрагон усміхнувся. Він мав ідеальні зубні протези, які, мабуть, коштували йому цілого стану.
  
  
  - Так, ти повинен дати мені смерть на мій вибір. Це менше, що ви можете зробити, чи не так?
  
  
  Я хочу, щоб ти вбив мене тут зараз. Або, що було б ще краще, дозволити мені накласти на себе руки. Він підняв руки. - Як бачите, я беззбройний, тому покладаюсь виключно на вас. Будь ласка, містере Картер, я благаю вас.
  
  
  Дай мені пістолет. Я впевнений, що він у вас буде. Пістолет з єдиною кулею у стволі, і я знаю, куди випустити цю кулю. Дозвольте мені покинути цей світ принаймні з подобою гідності.
  
  
  Нік не поспішав. Він хотів про це подумати. Він зробив ще один крок уперед і посміхнувся Пендрагону. Він усміхався лише губами, бо очі його були заморожені.
  
  
  «Вибачте мою цікавість», - сказав він. – Що це за кнопка?
  
  
  Пендрагон одразу зрозумів і показав йому червону кнопку, трохи подалі від інших на полиці.
  
  
  - Кнопка запуску. І вона запустила б ракети, якби не ти.
  
  
  Нік спостерігав його.
  
  
  - А ви справді хотіли їх запустити?
  
  
  Настала довга мовчанка. Пендрагон узявся за підборіддя і витріщився на ворога.
  
  
  «Щиро кажучи, я не знаю», - нарешті визнав він. - Може так, а може й ні. Я не кровожерлива людина. Але я вважаю, що Росію треба вбити. І… ну може так, я б їх і запустив, на благо людства. Жахливий засіб для досягнення похвальної мети.
  
  
  Голос Ніка пролунав тихо, ледь чутно.
  
  
  - Вона б запустила їх у будь-якому разі, без найменшого вагання. Вона була дуже-дуже кровожерливою!
  
  
  "Так", - зітхнув Пендрагон. - Це була найбільша помилка в моєму житті, але мені ніколи не вистачало сміливості вбити її. Вона була надто гарна. То була моя ахіллесова п'ята.
  
  
  Ті самі слова, що сказав раніше Ян Треверс.
  
  
  Пендрагон глянув на Ніка.
  
  
  - Вона сказала мені, що ти мертвий, розумієш? Вона сказала, що вони вбили тебе в поїзді. Я ніколи не вірив їй, але того разу, зізнаюся, я в це повірив. І з того часу я трохи послабив пильність. Фатальна помилка, як я побачив пізніше.
  
  
  Я не мав їй вірити.
  
  
  Нік весело посміхнувся.
  
  
  - Перефразовуючи Марка Твена, повідомлення про мою смерть часто бувають перебільшені.
  
  
  - Та я бачу. Пендрагон тяжко зітхнув. – Проте все це вже не має значення. Отже, ви хочете надати мені право позбавити мене життя? Обіцяю, що зроблю це швидко і без суєти.
  
  
  Нік ухвалив рішення. Він вийняв «люгер» з носової хустки, розрядив його і вставив у стовбур одну кулю.
  
  
  - Чому б ні? - сказав він. - Може, ти все-таки маєш рацію. Ви позбавите себе безлічі непотрібних складнощів і уникнете шуму скандального судового розгляду.
  
  
  Для мене зовсім не має значення, помреш ти так чи інакше, якщо ти помреш раз і назавжди і більше не зможеш завдати шкоди. - Він простягнув зброю чоловікові, простягаючи руку через круглий стіл. – Беріть. Але постарайтеся поквапитися, бо сьогодні я маю зобов'язання, і я не хочу його пропустити.
  
  
  Пендрагон узяв «люгер» і глянув на нього. Його було відполіровано від постійного використання. Більшість вороніння зникла, відкривши початкову білизну металу. Деякий час старий продовжував дивитись на неї, потім підняв її і направив на груди Ніка.
  
  
  — Ви трохи розчарували мене, — сказав він. - Я не думав, що ти такий же божевільний романтик, як я! О, я уб'ю себе, і не
  сумніваюся, я знайду інший спосіб, тому що я знаю, що маю покласти край цьому тепер, коли я втратив обличчя. Але спочатку я вб'ю вас, містере Картер!
  
  
  Він натиснув на курок.
  
  
  Удар змусив Ніка відступити на чотири кроки. Він похитнувся, махнув руками, але потім відновив рівновагу і повільно пішов до Пендрагона. Старий дивився на нього, скоріше здивований, ніж зляканий.
  
  
  - Я в обладунках. У тому, щоб приїхати до Камелоту захищеним ними, був сенс, правда?
  
  
  І кинув стилет.
  
  
  
  Чотирнадцятий розділ.
  
  
  
  На одній із найпівденніших точок Дорсета сутінки продовжуються довго навіть у листопаді, коли погода хороша. Це країна, яка суцільно вкрита м'якими дюнами, і туман солодкий, набагато менш неприємний, ніж у місті. У гірчичних полях птахи наповнюють повітря тим дещо жалібним писком, який, за словами Х'ю Волпола, центрує всю любов і біль світу в собі.
  
  
  У селі Бертон-Бредсток, неподалік від того знаменитого Брідпорта, з якого втік молодий і нещасний Карл Стюарт, рятуючи свою шкуру, є старий готель із приміщенням під назвою «Голуб». Він розташований приблизно за двісті метрів від Ла-Маншу. Колись це було місце зустрічі контрабандистів, а сьогодні їхні правнуки у светрах та безформних бриджах із молескінової шкіри збираються у спільній вітальні та розмовляють зі своїм милим дорсетським акцентом. Знак повідомляє перехожим, що всередині можна поспати та поїсти.
  
  
  Маленька двомісна машина вилізла по брудній доріжці і зупинилася перед рестораном. Нік глянув на табличку і сказав партнерці:
  
  
  - Що ми ще можемо побажати? Тут є, щоб поспати, і все, що нам потрібне темного пива. Що, якщо ми зупинимося?
  
  
  Гвен Лейт мав рожеве обличчя. Частково це був її природний колір, оскільки вона провела три дні в клініці, щоб відпочити і знову стати на ноги, а тепер вона знову стала здоровою, вродливою великою дівчиною. Але частково цей рум'янець пояснювався її природною скромністю. Не дивлячись Ніку в очі, вона відповіла:
  
  
  - Думаю так. Виглядає дуже гарно.
  
  
  Нік Картер засміявся, і це був добрий, щасливий сміх. Місія була успішно завершена, і він почував себе чудово. Його плече все ще було забинтоване, але рана швидко гоїлася. Настав час відпочити. Йому вдалося випросити двотижневу відпустку у впертого Яструба.
  
  
  Тепер він вийшов з машини і відчинив дівчині двері. На Гвен була коротка спідниця, і її засмаглі коліна спалахнули на очах у Ніка, який сказав із симульованою урочистістю:
  
  
  - Ніколи не забуду, як уперше побачив ці коліна. Вони майже змусили мене забути про місію.
  
  
  - Нік! Вона вилаяла його напівжартівливим тоном. Але її губи трохи тремтіли. На своє руде волосся вона одягла чепчик, і тепер тканина посипалася краплями вологи, що блищали, як діаманти.
  
  
  - Вибач, - сказав Нік із зовсім не жалем, а з усмішкою. Потім він обійняв її і поцілував у кінчик носа.
  
  
  - О, будь ласка!
  
  
  Гвен боролася, але було ясно, що вона щосили намагається зберігати серйозність.
  
  
  - Вибач що?
  
  
  – Люди дивляться на нас! Хіба ви не бачите тих хлопців, котрі закочують очі?
  
  
  - Звичайно, заздрять. Ревнують. - Він узяв її за руку і потяг у бік клубу. - Пізніше подивимося, чи варто заносити багаж чи ні.
  
  
  Давайте спочатку досліджуємо питання про їжу та сон. Щиро кажучи, зараз мене більше цікавить ліжко, ніж їжа.
  
  
  Гвен почервоніла ще більше, але слухняно пішла за нею.
  
  
  Тепер вони нарешті залишилися одні в маленькій кімнаті з низькою стелею, і Нік почав її цілувати. Вони сіли на край ліжка, повністю одягнені. Ніколас Хантінгтон Картер поводився як джентльмен; з грацією, яка вразила навіть його самого.
  
  
  Губи Гвен були м'якими, солодкими і зовсім не стримуються. Спочатку вона здавалася трохи скутою і незручною, але тепер її слухняне тіло з радістю поступилося його сильною мужністю.
  
  
  Наприкінці цього довгого поцілунку – треба було вирватися чи задихнутися – Нік вигукнув:
  
  
  - Я прогресую як пристойна людина! Ми одні, і я не торкаюся тебе. А ви ще не почали кричати та стрибати у стелю.
  
  
  Вона уткнулася обличчям у його груди.
  
  
  - Я збиралася тобі про це розповісти.
  
  
  Нік закурив.
  
  
  - Ну, все розкажи.
  
  
  - Так, але не дивись на мене. Інакше я не можу пояснити.
  
  
  - Дивне створення! Добре, я не дивлюсь на тебе.
  
  
  Вона почала пошепки:
  
  
  - Я хотіла тебе з того моменту, як побачила тебе, Нік. Навіть у такий важкий та драматичний момент. Це було жахливо, що я відчувала… Я жахлива! Мені не холодно, і я не боюсь чоловіків. Іноді я б воліла бути такою ...
  
  
  Навпаки, я якраз навпаки, і якщо я зустріну відповідного чоловіка, я, здається, горю бажанням. Я повинна постійно стежити за собою, щоб не збожеволіти, я завжди повинна бути напоготові. Жахливо бути такий, розумієте?
  
  
  - Чому жахливо? Ти мені подобаєшся такою, якою ти є, люба. Раптом він дещо згадав і насупився. - До речі, а з тим хлопцем, з яким ви були заручені? Якому ви віддали перевагу всім суперменам? Що сталося з ним?
  
  
  - О, то була брехня. Я не заручена. Я тільки сказала тобі триматися на відстані та захищалася… від себе.
  
  
  Питання про Джима Стоукса крутилося на кінчику його мови, тому що йому було цікаво дізнатися, що сталося між ними. Але тоді він цього не сформулював. Зрештою, це не його справа.
  
  
  Він розплющив очі і глянув на неї. Він обдарував її тією усмішкою, яку Хок назвав «збройною».
  
  
  Гвен довго дивилася на нього. А потім кинулась у його обійми.
  
  
  - Дурень! Я тебе люблю!
  
  
  Нік спочатку поцілував її, потім на мить відірвався від її губ, щоб спитати:
  
  
  - Але як я можу бути певним?
  
  
  Вона підштовхнула його лягти на ліжко і хихикнула:
  
  
  - Якщо у вас все добре, дуже-дуже добре, але дійсно добре, можливо, я вам це доведу.
  
  
  І це він зробив.
  КІНЕЦЬ
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  Нік Картер
  Грізні
  Гордість передує падінню
  На пишних зелених пагорбах, тепер чорних, як сажа під безмісячним небом, чекали безмовні спостерігачі. Їх було багато, але тільки один знав – чи повинен був знати – що цієї ночі з усіх ночей є щось особливе, чого варто чекати. І той, хоч і знав, де шукати, був надто обережний, щоб вислизнути з укриття, ризикуючи попередити інших, які не знали, що наближалося до них уночі. Проте спостерігач був досить близько, щоб почути, чи можна щось почути; і знаючи, чого прислухатися, спостерігач здивувався тиші з моря. Хвилі хльостали по камені, шипів слабкий вітер, але це все. Можливо, це було так само добре, але це непокоїло.
  Внизу двоє чоловіків у човні інстинктивно пригнулися, коли яскравий промінь світла розсік небо і по дузі впав на чорну хвилю моря. Вони обидва знали, що промінь прожектора пройде повз них, бо висадка була ретельно спланована. Республіка Гаїті була не в такому фінансовому стані, щоб охороняти весь свій кордон, сушу та море, щоб закрити проломи проти всіх бажаючих. Маленький божевільний, який був її довічний президент, намагався зробити саме це, тому що по його крихітній землі роїлися всілякі авантюристи – кубинці, домініканці, американці, венесуельці, вбивці та фотографи з Life – і йому було достатньо втручання ззовні. . Таким чином, прожектори та озброєні спостерігачі у всіх можливих точках проникнення. І все ж він не міг повністю оточити свій бік острова суцільним кільцем людей, і ніхто при здоровому глузді не став би розглядати Кап-Сен-Мішель як місце висадки.
  Величезний меч світла хитнувся з моря на землю. Ні ті, хто керував світлом, ні ті, хто спостерігав за ними з вершин скелі, не бачили тонку бойову рубку, що виступала над морем, що здіймається вітром, ні маленьку темну фігуру кольору півночі, яка пливла хвилями до скелястої затоки. Навіть чоловіки були смаглявими: молодший через те, що він народився в Порт-о-Пренсі, а другий через те, що він вважав розумним зіставити з тінями під час нічної подорожі.
  Жан-П'єр Турньє вивів маленьке судно на небезпечну мілководдя. Човен був тихий - диво інженерної думки, винайдене тими, на кого працювали двоє чоловіків. Принцип, на якому він працював, був надто складний для розуміння більшості чоловіків, навіть Яна П'єра, але для нього це не мало значення. Він знав тільки, що там було чудово тихо, що берегова лінія його дитинства була йому так само знайома, як і будь-якому живому чоловікові, і що коли справа доходила до управління будь-яким човном, він страшенно міг припливти на ній на скелю і висадити свого пасажира . саме туди, куди він мав піти. Страшенно близько, але не зовсім.
  Він глянув на скелю, яка тепер височіла над ними. Двісті футів майже непереборної перешкоди. Він глянув на іншого чоловіка і подумав, чи він зможе навіть це зробити. Координація, рівновага, витривалість – усе, що в нього було. Шість футів із зайвою довжини шнура та сталеві нерви допоможуть, так, але хіба цього буде достатньо? Жан П'єр сумнівався. Нікому й ніколи не вдавалося піднятися на цей зрадливий слизький стрімчак. Пірати минулих днів дозволяли своїм бранцям втекти від них, подолавши цю прірву. Згідно з історією, жоден із них ніколи не робив цього. Десятки людей впали на смерть на камені внизу.
  Інший чоловік озирнувся на нього і раптом усміхнувся у темряві. У сутінках виднілася тільки білизна його зубів і слабкі відблиски в очах, але Жан-П'єр міг уявити сильне бородате обличчя. Він подумав про їхню ретельну підготовку і про те, що він бачив у дії. «Ну, можливо, – подумав він. Може бути. Якщо хтось і може це зробити, то це він. Але mon Dieu! Яким жахливим було б падіння, якби воно було.
  Каміння було дуже близьким і гострим, як зуби акули. Сильний порив вітру вдарив маленький човен і штовхнув його небезпечно близько до зазубленої кам'яної кромки, що вистилає підніжжя скелі. Жан-П'єр торкнувся важеля і майже зупинив апарат, ніби це був безшумний гідрокоптер, потім повільно і з нескінченним умінням направив його до найнижчого і найменш зазубреного валуна. Він трохи доторкнувся до кнопки, і автоматичний гак простягнувся над однією з буферних сторін човна і прив'язав її на місці. Човен хаотично погойдувався в прибої, але гак тримався.
  Товариш Жана П'єра глянув на кам'яну стіну. Перші кілька вертикальних опор були мокрими та слизькими від бризок. Вище скеля була явно сухою, але безликою і безликою, як бетонний стовп. Високо нагорі, на краю урвища, росли низькі кущі. За ними росли густі пишні дерева.
  Літній чоловік задоволено кивнув головою. Листя надасть йому укриття, яке темно-зелена форма зробить його практично невидимим.
  
  
  
  
  серед нічні темні дерева. Його очі дивились у темряву нагорі. Так, це був вузький прохід, про який йому розповідав Жан П'єр, невелика ділянка простору між деревами, яка перетворилася на вузьку природну стежку на пагорби за ним. Мовчки він закінчив те, що робив. Не треба більше дивитись на цю скелю. Він буде досить близько до неї за хвилину. Він перевірив ремені, якими вигнуті шипи кріпилися до його черевиків, і знайшов їх міцними. Наручні ремені також були на місці; кісточки пальців на його пальцях щільно прилягали до них, а гострі, схожі на пазурі придатки, здавалося, виростали прямо з його м'язистих рук.
  Він кивнув Жану П'єру, підняв кігтисту руку на знак вітання і легко перемахнув з човна, що коливається, на низько лежачий валун. Одного разу, і тільки один раз, він підвів очі і почав підводитися. Кігтисті гачки на його руках і ногах тихенько шкрябали по скелі, знаходили крихітні зачіпки і рухалися вперед, як обережні краби.
  Це було дуже повільно. Жан П'єр спостерігав, болюче почуття наростало в його животі, коли маленькі струмки піску ковзали по скелі і зупинялися, коли вже не було піску, щоб падати. Тільки скеля, найголіша з каменів, зустрілася з кігтями, що лазили. Десять футів... п'ятнадцять... двадцять. Боже, це було повільно. Двадцять п'ять... На одну мить, від якої завмирає серце, ноги у черевиках вивільнилися. Жан П'єр втягнув повітря і мимоволі подивився на гостре каміння біля човна. З гуркотом і з невеликим сплеском скотився камінчик. Коли він знову підняв очі, він побачив, що пазурі знову взяли в свої руки і повільно, повільно рухалися вгору. Тридцять футів... ще кілька дюймів... ще кілька футів. Час йому йти; йому більше не було чого робити.
  Він відсунув безшумний човен від смертоносних скель і знову повернув його до відкритого моря і чекає на підводний човен. Приглушене свічення циферблата його наручного годинника підказувало йому, що він повинен поквапитися. Малій було наказано не чекати відсталих. Одного разу він озирнувся. Приблизно сорок п'ять, п'ятдесят футів він підрахував і дерся, як нерішучий равлик, по садовій стіні.
  Людина, яка піднімалася, була будь-ким, тільки не равликом, а скеля була чим завгодно, тільки не садовою стіною. Ніч була теплою, і спроба пробитися крізь прірву забирала в нього всі сили волі та витривалість. Він намагався змусити свої руки і ноги працювати автоматично, поки думав про інші речі - про інші речі, наприклад, про те, як піт починає поколювати його шкіру, і свербіння його нової бороди. Подумки він перевірив вміст свого спорядження: камуфляж Кастро з додатковими внутрішніми кишенями. Великі суми грошей у кількох номіналах і різних цілей, включаючи хабарництво. Рюкзак, що містить костюм із чудового волокна, який мав бути абсолютно захищеним від зморшок. Він сподівався, що це так. Аксесуари для костюмів.
  Інші аксесуари ... включаючи Люгер на ім'я Вільгельміна, стилет, відомий як Хьюго, та газову бомбу на ім'я П'єр.
  Нік Картер продовжив сходження.
  Пазурі бродили по скелі, впиваючись у її поверхню і утримуючи його там за допомогою крихітних часток дюйма гострої ножа сталі. Не було можливості поспішати, не було за що триматися, тільки пазурі леза, щоб утримати його від смертельного каміння внизу.
  Ще не наполовину. І напруга його тіла ставала нестерпною. Не те щоб він навіть знав, що на нього чекає нагорі. Звичайно, у нього було ім'я, але не більше. Брифінг, який дав йому Хок, промайнув у його голові. Звали Паоло, і Паоло мав чекати в цій гірській печері за півтори милі звідси.
  "Чому Паоло?" - Запитав він у глави AX.
  Хоук сердито глянув на нього. «Що ви маєте на увазі, «Чому Паоло? »»
  "Італійське ім'я для домініканця?"
  Хоук роздратовано жував сигару. "Так? Вони такі ж змішані, як і ми. Принаймні, це може бути кодове ім'я. Як би там не було, ви повинні використовувати це ім'я для нього. Ваша контактна особа - Паоло, а не Томас, Рікардо або…" чи Енріко.
  Це може бути кодове ім'я! – повторив Нік. «Адже ми мало що знаємо?»
  Хоук холодно глянув на нього. Ні, не знаємо. Якби ми знали стільки, скільки ви думаєте, що ми повинні знати, ми, ймовірно, не відправляли б вас. "Насправді, Картер, ми навіть не знаємо, що це не пастка".
  Пастка, так. Обнадійливі думки. Нік стиснув зуби і продовжив лізти. Його обличчю залив піт. Кожен м'яз і кожен нерв вимагали відпочинку. Вперше він почав запитувати себе, сумніватися в тому, чи справді він зможе дістатися до вершини.
  Це було далеко. До того ж, це був довгий шлях вниз. І другого шансу не буде.
  Продовжуй, чорт тебе забирай! - люто сказав собі. Він знав, що годиться для цього трохи більше. Це перетворювалося на фізичну агонію. Його руки дряпали, нічого не знаходили, знову дряпали та тримали. Він піднявся ще на одну болісну сходинку.
  Ні, це було безглуздо. Він не міг дозволити собі думати про повну неможливість цього.
  
  
  
  
  "Якщо це пастка, - сказав він, - як ви думаєте, що це за пастка?"
  Він згадав відповідь Хоука, але він вислизнув з його розуму, що чіпляється, коли кігті на його ногах втратили хватку. Його тіло котилося вниз з жахливою швидкістю, і гачки, що скребли, марно дряпали твердий камінь. Він чіплявся, як п'явка, бажаючи, щоб його кінцівки і тіло притиснулися до урвища, і молячись, щоб якийсь нескінченно величезний виступ зачепився за дико зондуючі, дряпаючі пазурі і зупинив його смертоносне ковзання.
  Нік встромився в кам'яну стіну, як гігантський кіт, що відчайдушно шукає зачіпку. Його топають ноги встромилися в крем'яну поверхню. Знайшов крихітну щілину. І тримається.
  Він на мить притиснувся до нього, важко дихаючи і моргаючи очима від гарячого поту. Але він знав, що його опора надто мала, щоб утримувати його там більше секунди, і змусив себе рухатися далі. Спочатку вбік, потім повільно вгору з хвилею відчайдушного зусилля, яке забирало в нього останній запас сил. Він знав, що це не триватиме до вершини.
  «Ось воно, – тупо подумав він. Який пекельний шлях.
  Потім його ноги знайшли уступ завширшки два дюйми. Якимсь дивом кам'яна стіна над ним опинилась під невеликим кутом, так що він міг нахилитися всередину і отримати якусь перепочинок. Він глибоко і з подякою зітхнув і змусив себе розслабитись, наскільки міг. Минула хвилина. Інша. Його дихання сповільнилося до нормального, і вузли його м'язах поступово розійшлися. Промінь прожектора, про який він забув, розтинав небо за ним. Він знову усвідомив це, але знав, що не знайде його тут. Офіційні особи Гаїті були настільки впевнені в тому, що урвища неможливо обійти - і Бог знає, це виглядало так, ніби вони мали рацію, - що вони навіть не спромоглися стежити за ним. Принаймні так йдеться в повідомленнях розвідки Хока.
  Нік витер своє поточне обличчя об плече і зігнув напружені руки. Неймовірно, але він почував себе відпочилим і відпочившим. Його пазурі тяглися вгору; його ноги шукали та знайшли іншу тонку зачіпку. Упертий корінь зачепив його руки - перший, що він знайшов. Він обережно потягся до нього і витримав.
  Можливо, він таки виживе. Тепер полегшало.
  Ніч була тиха, якби не шум води внизу та пориви вітру крізь дерева вгорі. Він міг чути дряпаючі, ковзні звуки свого підйому, але він знав, що його крихітні, схожі на щури звуки були нормальними звуками для ночі і не були б помічені. Якщо, звичайно, слухачі не виявилися набагато ближчими, ніж передбачалося.
  Позаду нього в темному морі поринув маленький підводний човен. Безшумний човен був у спеціальному відсіку, а Жан П'єр був у своєму, його вухо до підслуховуючого пристрою, який передавав тихі звуки повільного підйому людини неможливим схилом. Він чув, але він мав почути.
  Хтось інший також чув.
  Спостерігач, який знав, чого чекати, безшумно вислизнув від вершини скелі і, як тінь, ковзнув до місця зустрічі.
  Нік поліз. Іти було тяжко, але вже не здавалося неможливим. Найскладнішою частиною цього, тепер, коли він знав, що він пройшов половину шляху, була невпевненість у тому, що попереду. Його охопив якийсь гнів.
  Скарб! заради Бога! - подумав він подумки. Заховані мільйони Трухільо, і я маю знайти їх на Гаїті? Все це було безумством. Десь там, у темряві, була людина на ім'я Паоло, лідер гурту, який мав назву в коміксі «Грізні». Жахливі! Нік тихо й гірко посміхнувся. Без сумніву, мафію Карибського моря та дядька Сема захопили у нову поїздку. Імовірно, ці люди були організацією домініканських патріотів, які прагнуть роздобути частину видобутку колишнього диктатора і використовувати його на благо своєї країни. У всякому разі, це була їхня історія, і вони вирушили до Хоку, і глава AX викликав Картера. Отже, Кіллмайстер підіймався на стрімчак у Гаїті, щоб зустріти злодія в законі «Жахливих». І що йому робити, коли він їх зустрів?
  Хоук знизав плечима. "Зазвичай. Дізнайся, хто вони і які вони. Допоможіть їм, якщо вони на рівні. Розберіться в цьому бізнесі операції "Вибух" і покладіть йому кінець. Це все. Тепер, що стосується того, як ви встановлюватимете контакт, ви вирушите з Жан-П'єром Тюрньє на катері Q і націліться на мис Сен-Мішель.
  Ще у Вашингтоні все виглядало так просто.
  Тепер було Гаїті, годину після опівночі, і Паоло з Грозних чекав у тіні.
  Нік глянув угору. Обід урвища і низька галявина кущів тепер були лише за кілька футів над ним. Він зупинився на мить і перевів дух для останньої спроби. Тут було вітряніше, і пориви вітру смикали його одяг. І здавалося трохи світлішим. Він швидко глянув у небо. Так, хмари були тонші, а над головою сяяло кілька зірок.
  Це було добре, бо йому знадобився б їхній слід світла, щоб провести його крізь дерева.
  
  
  
  
  
  Він дістався останнього кола свого підйому і неухильно рушив далі.
  Його пазурі нарешті підійшли до краю і вчепилися в нього. Ще один поштовх його втомлених ніг, і він це зробить. Він зазирнув через край, щоб побачити, що лежить за ним, бо він не мав наміру схопитися за вільні гілки і зісковзнути назад із цього жахливого схилу.
  Він дивився прямо перед собою на те, чого там не мало бути. Так, у печері, але не прямо перед ним, всього за кілька дюймів від його очей. Його погляд ковзнув вгору від ступнів у важких черевиках, вгору нерухомими, нерухомими ногами, вгору по масивних грудях, до бородатого обличчя.
  Обличчя перетворилося на оскал зламаних зубів. Навіть у напівтемряві це не було схоже на приємне обличчя.
  "Ласкаво просимо, аміго", - прошепотів низький голос. "Я допомагаю тобі, так?"
  Нік тихо хмикнув і кивнув, ніби на знак вдячності, але його мозок працював швидше. Ласкаво просимо, аміго, чорт забирай. Потрібно було обмінюватися іменами та кодовими фразами, і «Ласкаво просимо, аміго» серед них не було. Він побачив, як велика невиразна постать підійшла до нього ще ближче, і щосили встромив пазурі в скелю. Одна рука схопилася за коріння куща, а інша підняла руку, ніби намагаючись попросити допомоги. Пролунав тихий смішок, і важкий черевик болісно вдарив по його руці.
  "Янки свиня!" - прошипів голос, і черевик знову хитнувся. Цього разу він потрапив просто в голову Ніка.
  Підводний човен був за кілька миль звідси і безшумно ковзав по чорному морю. Жан П'єр сидів у своїй тісній каюті, притиснувши вухо до маленької чорної шухляди і відкривши рот від жаху.
  "Янки свиня!" - прошепотіла слухавка. Потім пролунав другий удар, гучніший за перший, і звук, який почався з бурчання і закінчився пронизливим криком.
  Відведи мене до свого лідера
  Він знову вдарив із дикою люттю. Його голова все ще кружляла від ковзного удару, а у вухах звучало звірине виття, але це було його життя або життя іншої людини, і будь він проклятий, якщо він збирався втратити своє життя на цій стадії гри. Перший швидкий ривок простягнутої руки вже розірвав гомілка на шматки. Тепер він мав перевагу, і він збирався його використовувати.
  Нік рвонувся вгору, завдаючи удару, встромивши сталеві кігті в товсте стегно і розсікаючи ними боком по низу живота. Крик перетворився на один довгий безперервний ланцюжок жахливого болю, і ноги в чоботях більше не виривалися, а намагалися відступити. Пазурі глибоко встромилися в плоть і трималися; Зустріч з недружніми ногами нікуди було відступити. Нік схопився з краю урвища, змучений і напівприголомшений, все ще стискаючи свою жертву. Здоров'як зробив зручний якір, встромивши гачки в тіло, що звивається, і Нік не соромився використовувати його, поки він був там. Крик посилився, чоловік відсахнувся і впав. Нік важко приземлився на нього і вирвав руку з плоті, що сочиться. Його ворог корчився під ним, ноги і руки смикалися, непристойності виривалися з його горла. Якийсь час вони обидва лежали там, курчачись, як пара неймовірних коханців, а потім здоровяк раптово рвонув своє тіло і схопився на ноги. Нік перекинувся, змучений нестерпно. Він міг бачити навислу над ним велику постать, розірваний одяг і жахливі рани, що деформують його нижню частину тіла, і він міг бачити довгий ніж, що з'явився в руці іншої людини, але не міг змусити свої м'язи рухатися.
  Край урвища був позаду нього. Великий чоловік підійшов до нього, тримаючи ніж напоготові для удару вниз, а його обличчя перетворилося на шалену маску болю та ненависті.
  На бога, зроби що-небудь, втомлено сказав собі Нік, і йому захотілося рвати. Кишки хлопця вилізли назовні.
  Ніж повільно опустився вниз, і чоловік покотився вперед. Нік зібрав сили і вдарив ногою швидким рухом, який потрапив чоловікові в груди і підкинув його в повітря. Знову пролунав цей жахливий крик, і чоловік балансував у повітрі, як цирковий акробат на ногах свого партнера. Тільки ці ноги були смертельно небезпечні. Нік знову схопився, почув тріск тканини і відчув, як його ноша впала. Він обернувся боком від істоти, яка з виттям летіла повітрям, через край і зі скелі.
  Крик закінчився нудотним стукотом. Потім був сплеск. Потім нічого.
  Нік стомлено сів. Ось вам і його безмовне прибуття. Він невпевнено підвівся на ноги і прислухався до нічних звуків. Десь вдалині почулися крики. Йому краще йти.
  Він незграбно увійшов у зарості дерев і притулився до міцного стовбура, знімаючи кігті-гачки зі своїх рук і ніг. Вони були липкі від крові. - Ви виявилися гарними ублюдками, - похмуро привітав він їх і засунув у свій рюкзак. Він постояв під деревами на мить, набираючи подиху, і змушував своє серце сповільнити свій галопуючий рух.
  
  
  
  
  Десь ліворуч від нього спалахнуло світло. Він не міг сказати, як далеко це було, але звуки чоловічих голосів все ще були приглушені. Поруч із тривогою цвіркнув птах, і він неуважно помітив її звук, коли рушив далі. "Безперечно, стурбована моєю непомітною появою", - кисло сказав він собі і попрямував до вузької стежки між деревами, яку Жан П'єр сказав йому, що знайде.
  Він справді знайшов його, і він пройшов по ньому з тихою обережністю, слухаючи та спостерігаючи. Забавно, цей проклятий птах, здавалося, переслідував його.
  Нік подивився через плече. Тут пусто. І на деревах нічого не рухалося. Птах знову цвірінькав... і цвірінькання пішло не за тональністю.
  Раптом він згадав маленьке двостороннє радіо у кишені під пахвами. Почуваючись трохи нерозумно, він нахилив голову і цвіркнув собі під пахву. Два цвірінькання, а потім він заговорив.
  "Все гаразд, Жан П'єр", - сказав він дуже м'яко, але чітко. "Це був інший хлопець".
  "Слава Богу!" Голос його товариша-AXEman долинув до нього тихим далеким звуком, але він міг чути полегшення Жана П'єра. Настала пауза. Потім: Який ще хлопець?
  - Не знаю, - м'яко сказав Нік. «Він не назвав свого імені. Але він не був дружелюбний. Ні китаєць, ні гаїтянин він не був. Якщо припустити, то я сказав би, що він міг бути кубинцем».
  "Кубинець!"
  "Що ж."
  "Але чому? Що взагалі трапилося?
  Вогні наближалися, але не до нього. Нік наблизився губами до крихітного мікрофона.
  «Слухай, ми поговоримо якось іншим разом, добре? Якби це був не Паоло, який щойно зійшов із урвища, мені все одно треба з ним зустрітися, а цей ваш ліс заповнюється людьми. Скажи Яструбу, що я дістався до стежки на вершині скелі. І наступного разу не чирикай, Добре?
  "Правильно."
  Нік рушив далі між деревами. Його тіло здавалося, ніби його застрягли у подрібнювачі сміття, і він знав, що не у формі для тяжчих дій сьогодні ввечері. Тож він ступив м'яко, уважно слухав і сподівався, що не Паоло він зачепив на смерть. Думка про те, що це могло бути, відкривала низку можливостей, про які він не дбав, і більшість із них записувалися як т-р-а-п. І якщо це був не Паоло, то, звичайно, хтось інший, і це не сприяло створенню приємнішої картини.
  Він перестав думати про це і зосередився на тому, щоб мовчки попрямувати до печери. Може, там він знайде якусь відповідь.
  Світло проникало крізь дерева, і голоси доходили до нього приблизно за чверть милі. Він зупинився і притиснувся до дерева, прислухаючись. Один з голосів долинув до нього голосно і виразно мелодійною французькою мовою уродженця Гаїті. Здавалося, що це якийсь наказ. Військовий наказ. Добре. Так, гаїтянських військових слід уникати, але не боятися їх як прихованих ворогів.
  Земля під його ногами почала підніматися вгору, і попереду він побачив величезне і дивно коряве дерево, яке було включене до його плану як орієнтир. Ще сотня ярдів, і він буде біля входу в гірську печеру, насвистуючи, щоб його впустили. Його кроки пом'якшував вологий мох. За роки практики безшумної скритності він уникав гілок, які могли ламатися під його ногами, або гілок, які могли зачепити і шарудіти його тілом, і він швидко підійшов до входу в печеру, як тигр у ночі.
  Він розчинився в темряві листяного куща і глянув на вузьку ущелину в скелі. Він був майже прихований за лозами, що волочилися, і кущами, і, якби він не знав, де шукати, швидше за все, він би цього не помітив. Якби він відкрився в печері будь-якого розміру в межах гори, це було б добрим укриттям для банди патріотів, оголошених поза законом. Так само добре для зграї злодіїв. Або осередок комуністичних агентів. Шкода, що у AX було так мало інформації про цей гурт, який називав себе The Terrible Ones. Вони могли бути будь-ким, тільки не тим, ким вони себе називали. Віддані домініканці? Може бути. Він на це сподівався. Думним поглядом він побачив роту крутих повстанців типу Фіделіста, але, можливо, трохи прозахідніших, твердіших як цвях і, швидше за все, не надто делікатних, озброєних до зубів автоматами і мачете.
  А також, начебто, невидимий.
  Нік прослизнув назад у кущ і дивився. уважно у темряву. Його очі блукали по каменях і ущелинах, листі, стовбурах дерев і гілках, і не бачив нічого, що могло б бути людиною, що сидить на безмовній вахті. Комахи снували через листя, і далекі крики все ще чулися, але поблизу не було чути жодного звуку присутності людини. Проте він відчував, що така присутність була. І в той же час він не відчував того цікавого поколювання в потилиці, яке було ознакою спрацьовування його інстинкту небезпеки. Це було гаразд. Ймовірно, Паоло Грозний чекав у печері, як і обіцяв, і вийде за сигналом.
  Нік тихо свиснув. це був
  
  
  
  
  
  пташиний поклик островів, не щебетання радіо, а довгий мелодійний звук, який то здіймався, то стихав, як голос дикого птаха в польоті. Він почекав трохи, а потім промовив другу частину сигналу - невелику хитру варіацію, засновану на глибокому знанні Жан-П'єром дикої природи Гаїті. Потім він прислухався.
  Перший сигнал прийшов до нього з глибини ущелини скелі. Потім другий, приглушений листям та камінням, але безпомилково правильний. Нік напружився, коли зашаріло листя, і тонка темна постать заблокувала отвір у скелі і мовчки зупинилася. Він міг бачити трохи, крім краплі додаткової темряви і чогось, що віддалено нагадував ковбойський капелюх або, можливо, свого роду сомбреро і натяк на ноги в черевиках і штанах.
  "Ще не пізно для тих, хто шукає своїх друзів", - прошепотів Нік у відповідь.
  «Для чесних мандрівників уже пізно», - прошепотів тихий голос м'якою іспанською.
  "Кого ви шукаєте?"
  "Паоло".
  «Так. Ви знайшли того, кого шукали, якщо у вас є сокира».
  Все йде нормально. Він мав сокиру, так, крихітне татуювання на внутрішній стороні ліктя, хоча Паоло нічого про це не знав.
  "Він буде у вашому розпорядженні", - пробурмотів він у ночі, і обмін кодами закінчився. Все правильно було сказано, і тепер залишалося тільки йти за Паоло через ущелину в печеру. Однак почуття занепокоєння, що зростало, змушувало його вагатися. Тут було щось дивне. І ідея увійти до темної печери з незнайомцем йому не подобалася. Особливо якщо всередині були інші незнайомці зі своїми темними планами.
  Він озирнувся, уважно прислухаючись. Єдині звуки були далекі. Якщо поряд були спостерігачі, вони справді були безмовними.
  Темна постать відійшла від входу до печери.
  - Тоді увійди, - сказав низький голос.
  Нік зробив повільний крок уперед і мовчки витяг Вільгельміну з кобури в свою руку.
  "Повернися, будь ласка", - м'яко сказав він. «Іди першим у печеру».
  Він почув тихе пирхання. "Ти боїшся?" – спитав низький голос.
  «Я обережний, – відповів він. «Відсуніться, будь ласка. Я не хочу стояти тут і базікати всю ніч». Болі пальці лівої руки потяглися до трубки у формі ручки у верхній кишені.
  Був роздратований вдих, та був неохоче: «Як скажеш».
  "Тепер ти спиною до мене".
  «Але, звісно, обережний».
  Фігура обернулася і зникла в ущелині.
  Нік швидко пішов за ним одним швидким і безшумним стрибком. Він став боком у отворі, Вільгельміна приготувалася до дії і клацнула вимикачем на крихітній трубці ліхтарика. Яскраве світло спалахнуло навколо маленького притулку.
  «Вимкни це, дурню!» - прошипів голос.
  Він вимкнув його і пірнув усередину, здивований і сердитий. У печері не було людей, крім нього самого та того, хто шепотів голосом. Так і має бути. Але те, що він побачив у яскравому промені світла, було зовсім не тим, на що він очікував.
  У руці іншого з'явився крихітний з палаючих вогнів. Біля входу стався рух, і він побачив фіранку з кущів і темну тканину, напнуту на вхід. Той, хто відгукнувся на ім'я Паоло, потягнувся до чогось на кам'яному уступі, і невеличка печера раптово наповнилася м'яким сяйвом.
  "Ви хочете все дати?" - люто сказав супутник Ніка. «Ви вже наробили достатньо галасу, щоб розбудити мертвих! Ви думали, коли ви увійдете сюди, на вас нападуть бандити?
  "Я думав багато про що, - повільно сказав Нік, - але ти, друже Паоло, - останнє, чого я очікував". Він зробив один крок уперед і дозволив своєму погляду озирнутися з капелюха в стилі ранчеро, на вільну армійську куртку, на заляпані брудом штани, що закривають добре складені ноги, і на пошарпані черевики для верхової їзди. Потім він дозволив своєму погляду знову піднятися, щоб розглянути фігуру, яку він міг розрізнити під маскою. Він не поспішав; це був зухвалий огляд, але його гнів змусив його це зробити. Нарешті він глянув у обличчя з твердим ротом і очима кольору холодного сланцю. І його персиково-кремовий колір обличчя, затьмарений лише маленьким шрамом на нижній лівій щоці.
  Очі дивилися на нього, блимаючи на його бородатому обличчі та закривавленому одязі.
  Нік зітхнув і різко сів на виступ скелі.
  Дівчина коротко засміялася і змахнула з голови капелюх ранчеро. Її волосся випадало з-під нього. Це було довге та медово-русяве.
  "Добре?" вона вимагала. "Ви бачили все, що хотіли побачити?"
  "Недостатньо", - різко сказав він. «Ви справді жінка чи ще не вирішили?»
  Її очі бризнули вогнем. «Вважаю, ви очікуєте, що я блукатиму горами на високих підборах і у вечірній сукні?» Вона відкинула капелюх від себе, ніби то була голова Ніка, і подивилася на нього. «Врятуй мене від образ, будь ласка,
  
  
  
  
  
  
  і приступимо до справи. Спочатку ми повинні зібрати ваших людей разом – хоча одному Богові відомо, як ви плануєте це зробити після всіх створених вами заворушень. Чи можу я запитати, про що все це було? " Вона знову дивилася на кров на його сорочці. - Ясно, вам боляче. Сталася аварія чи тебе бачили?"
  «Як мило з твого боку спитати», - сказав Нік, кладучи Вільгельміну поруч із собою на камінь і знімаючи рюкзак з його втомлених плечей. "Як ви думаєте, хто міг мене бачити?"
  - Звичайно, патруль гаїтян, - нетерпляче сказала вона. «Сюди більше ніхто не приходить принаймні вночі. Щодо цього місця існує вудуські забобони. Ось чому я обрала його».
  "Ніхто інший?" Нік дивився на неї. «І неможливо було, щоб хтось пішов за тобою тут?»
  "Звичайно, за мною ніхто не стежив", - відрізала вона, але її холодні очі були стурбовані. "Про що ти говориш?"
  «Про когось, хто не був гаїтянським охоронцем і який міг би бути навіть вашим другом, наскільки мені відомо». Нік уважно спостерігав за нею, доки говорив. «Великий чоловік, трохи вищий за мене і важчий, одягнений у таку ж форму.
  Бородати латинські риси обличчя, наскільки Ти міг бачити, і повний рот зламаних зубів. Її очі майже непомітно розширились. «І він назвав мене свинею-янкі», - продовжив Нік. «Я не проти, щоб мене називали, але звідки йому знати? Як ви могли помітити, сьогодні я не ношу свого капіталістичного одягу з Уолл-стріт».
  "Справді, я помітила", - тихо сказала вона, і її холодний погляд знову ковзнув по його потемнілому, бородатому обличчю та його закривавленому одязі. "Де була ця людина?"
  «Він чекав мене на вершині скелі, - сказав Нік, - щосили намагаючись викинути мене в космос. Звичайно, мені довелося вбити його. Колись було обмінюватися люб'язностями». Його тон раптово став різкішим. "Хто був він? Ви дізналися опис, чи не так?"
  Вона повільно похитала головою. «Багато чоловіків у наші дні носять те, що носите ви, і у багатьох з них є бороди та зламані зуби. Цілком вірно, що він схожий на людину, яку я знаю, але я не можу бути впевнений, якщо не побачу її. І це, гадаю, зовсім неможливо? "
  «Цілком неможливо», - погодився Нік. «Можливо, ти така рада»
  "Чому я повинна бути рада?" Легке пом'якшення її рис миттєво змінилося твердістю стисненого рота, яка здавалася її нормальним виразом обличчя. «Ми просили допомоги, і якщо ви збираєтеся її надати, має бути взаємна довіра. Я не називатиму імені, в якому не впевнена. Коли ми дістанемося до Санто-Домінго, я запитаю про цю людину. Якщо він живий, то він не той? Але якщо він зник, я розповім вам про нього».
  На даний момент він майже захоплювався нею. Вона була такою справедливою та чесною. І, можливо, вона навіть була чесною.
  «Добре, – тихо сказав він. "Наступне питання. Хто ти? Очевидно, ви не Паоло, з яким я повірив, що я зустрінуся. Хтось збрехав. Це була ти?"
  "Не було брехні!" вона спалахнула. «Я не винна, що сталося непорозуміння!»
  «Яке непорозуміння?» Він мало не плюнув у неї словами. Хто і де Паоло? І хто ти?"
  Здавалося, вона відсахнулася від нього. Потім вона зухвало підняла підборіддя і виплюнула йому слова.
  «Немає Паоло. Ніколи не було, і ніхто ніколи не казав, що було. Я надіслав повідомлення, які привели вас сюди. І я не збрехала. Ім'я – Паула. Пауло! Якщо в транскрипції була помилка, то це не моя вина! Крім того, яка різниця? »
  "А що щодо "Грозних"?" - сказав він крижаним тоном. «Ви не збираєтеся казати мені, що група борців за свободу обрала жінку для виконання чоловічого доручення?»
  Вона засміялася з нього, але в її сміху не було гумору.
  «Які чоловіки? Залишилося небагато чоловіків, щоб виконувати чоловічі доручення. Я сама обрала. Чому б і ні? Я їхній лідер».
  Він дивився на неї. Здавалося, це увійшло до його звички. Але крихітний сумнів, розпалений першим звуком шепоту, переростав у вогонь підозри.
  “Я бачу. Ви їхній лідер. А в чому чоловіча сила вашої компанії? Ви можете тепер сказати мені; Я скоро дізнаюся – якщо вирішу залишитися. І, як ви сказали, має бути взаємна довіра». Він чекав.
  Вона зухвало подивилася на нього. «Тепер ти знаєш, чи не так? Ми не маємо чоловіків. "Грізні" – жінки. Всі вони."
  «І правильно назвали», - сказав він і задумливо почухав груди. Маленький перемикач, який з'єднував його з Жан-П'єром, перейшов у положення «Вимк.». Коли він дізнається більше, він розповість, але Папа Яструб не збирався отримувати докладного звіту про свої стосунки із цією зіркою жінкою.
  Нік зняв закривавлену сорочку. Вшите радіо пішло разом із нею.
  "Ну, у мене був важкий день, ніч", - сказав він. «Я не знаю, яку розвагу ви запланували на частину, що залишилася, але я збираюся трохи поспати.. Якщо ви вважаєте це за необхідне, можете поспостерігати.
  
  
  
  
  
  
  "А як же інше?" - Сказала вона, і він був радий бачити, що вона виглядала спантеличеною. "Звичайно, вам потрібно буде встановити контакт зі своїми людьми?"
  "Сюрприз, сюрприз", - люб'язно сказав він, роблячи подушку зі своєї сорочки та рюкзака і просовуючи Вільгельміну під вузлик. «У мене була одна; тепер ось вам один. Інших чоловіків немає. Я все, що ти збираєшся отримати. На добраніч, малюк Паоло, вимкни, будь ласка, світло.
  "Ти що?" Вона рушила до нього, її струнка гальванізувала лють. «Я прошу про допомогу, і я отримую…?»
  "Будь спокійною!" - прошипів він. Його волосся розповзлося, і він потягнувся до Люгера, схоплюючись на ноги.
  Її рот сердито відкрився, і він затис його долонею.
  «Я сказав, мовчи!» Він насторожився і прислухався. Він відчув її легкий рух і побачив, що вона все зрозуміла.
  Зовні був рух. Чи не голосне, ще не близько, але все ближче. Тріщали гілки і шелестіло листя.
  «Отже ніхто ніколи не ходить цим шляхом», - гірко прошепотів він. "Твої друзі?"
  Вона рішуче похитала головою через його стримувальну руку.
  «Тоді тримай рота на замку і вимкни світло».
  Він відпустив її і спостерігав за її швидким рухом до сяйва на кам'янистій полиці.
  "Добре рухається", - подумав він про себе, і потім світло згасло. Він підкрався до входу в печеру і торкнувся Вільгельміну.
  Звуки були м'якими, але виразними. Вони перетворилися на обережні кроки і їх було багато. І вони були зовні.
  Вуду на скелях
  Нік напружився. Пролунав ще один звук, який був чимось нескінченно загрозливішим за людські кроки. Це був важкий, нетерплячий подих, що перейшов у низький гарчання. М'який голос прошепотів команду ледь чутною креольською мовою. Гарчання припинилося, але кущі біля зовнішнього входу в печеру почали шелестіти і тріскатися, ніби їх пазуріла якась гігантська тварина.
  Дівчина втягнула повітря. Нік відчув, як її губи злегка торкнулися його вуха. Вони здавались набагато м'якшими, ніж здавались.
  - Гаїтянський собачий патруль, - майже беззвучно прошепотіла вона. «Зазвичай шість чоловік та один собака. Якщо вони візьмуть нас, то нам кінець».
  Нік похмуро кивнув у темряві. Він знав про таємну поліцію божевільного диктатора і диявольські тортури, які вони винаходили для задоволення свого боса від перегляду. Але навіть якби він зміг пробитися крізь шість озброєних людей, ця ідея йому не сподобалася. Він сумнівався не лише в тому, що постріли змусять інших тікати. Крім того, він відсахнувся від застрелення шістьох чоловіків, які не обов'язково були його ворогами, але солдатами на варті. Може, він зможе їх перехитрити, поторгуватися з ними. Він відхилив цю ідею. Це було надто далеко. Його розум був зайнятий.
  Фиркання ставало голосніше і нетерпляче. Нервові кінці Ніка неприємно поколювали.
  «Ще маю пістолет», - прошепотіла дівчина. «Ми можемо стріляти в них одного за одним, коли вони йдуть за собакою. Є місце лише для одного…
  - Тихіше, - видихнув їй Нік. Христе! вона була холоднокровна, хоча могла мати рацію. Крім того, що патруль навряд чи залишиться, щоб його хапали по одному. Вогонь у відповідь, один на біг за допомогою, і вони б її отримали. Кінець місії "Скарб". "Занадто шумно. Крайній засіб."
  "У вас є перша допомога?" У її голосі звучала зневага і гіркота.
  Він обернув її обличчя до себе і повернув її голову так, що її вухо торкнулося його рота. На крихітній мочці залишався стійкий запах парфумів, а її волосся було шовковисто-м'яким.
  «Що таке місцеві забобони?» пробурмотів він. Що-небудь, що ми можемо використовувати?
  Вона видала нетерпляче клацання і потім м'яко сказала: Ой. Це джуба, страх перед мертвими душами, що повертаються, щоб забрати життя інших. Але-"
  "Ах!" Він щось про це знав і відчув проблиск надії. Все варто спробувати.
  Імпровізована затемняюча фіранка з темної тканини і чагарника здіймалася біля їхніх ніг. Сопіння перетворилося на гарчання. Нік відтягнув дівчину швидким і безшумним рухом і відчув стукіт у її грудях, який йому дивно сподобався. Він швидше відчув, ніж побачив, як завіса опустилася на місце тихою командою. Потім на вулиці була консультація пошепки. Він не чув слів, але здогадувався, про що йшлося.
  "Я думаю, ви плануєте впустити їх сюди, а потім налякаєте їх до смерті?" - прошепотіла дівчина надто голосно.
  "Тихо!" - наполегливо прошипів він. «Поверніться в печеру якнайглибше – заберіться на уступ, якщо зможете його знайти. Тоді тримай рота на замку і тримай пістолет, поки я не зроблю перший постріл. Зрозуміти?
  Він відчув, як її голова кивнула йому в губи, і прикусив м'яке вухо. Він посміхнувся до себе, почувши, як вона зітхнула, і рішуче підштовхнув її до глибини печери.
  Знову пролунало гарчання, і щось важке гойдалося в кущах зовні. Нік швидко ковзнув до своєї імпровізованої подушки і наосліп поліз у рюкзак, тихо проклинаючи тварюка, яка тицьнула його досліджувальну руку.
  
  
  
  
  Він витяг його, все ще липке, і одягнув обручки на пальці. Потім він попрямував до вузького входу і примружився в темряві, шукаючи істоти, яка гарчала і сопіла біля його ніг.
  Він запитував, чи був собака на повідку, чи вони дозволили б йому зжувати того, що, на їхню думку, був усередині. Або якщо вони почнуть кричати на нього, щоб він здався, а потім почнуть закидати смердючі бомби або ще гірше, щоб його викурити. Але він не планував чекати їхнього наступного ходу.
  Його легені наповнилися сирим повітрям печери, а горло дивно працювало. Кафедра спецефектів та монтажу AXE багато чому навчила тих, хто мав здібності вчитися, і Картер був їх найдосвідченішим учнем. Ось чому він був Кіллмайстер, і ось чому він був тут.
  З його гортані вирвався крижаний кров звук, звук душі в далеких краях пекла, лепет істоти, що збожеволіла від катувань проклятих. Він дозволив їй піднятися повільно і невблаганно, прислухаючись до жахів свого власного невпізнанного голосу з деяким страхом і невиразно спостерігаючи за товстою мордою і лопатою лапою величезного собаки, що пробирається крізь ущелину. Він відсунувся до бічної стіни печери, геть від дірки, але все ще в межах досяжності, підняв свою смертоносну руку в готовності. Його голос перетворився на дзюркотливе виття болісного сміху.
  "Якби я був собакою, я б наїжачився", - подумав він про себе і видав пронизливу ноту, яку було жахливо чути. Собака загарчав і позадкував. Нік підвищив голос ще на сходинку вище. Це пролунало в пронизливому риданні, що змусило здригнутися шерсть, і голос собаки приєднався до його дуету, який у чистилищі пролунав би жахливо.
  Нік затримав подих. Собака змінив ключ і випустив соло, пронизливо, вищке ричання, як у наляканого вовка на відстані. Голоси, чоловічі голоси, шепотілися наполегливо, і тепер він міг уловити страх у різкому шипінні. Він навіть міг розрізнити деякі слова, сказані збудженою острівною мовою.
  «Це я тобі говорю, мужику, він джуба!»
  Що, ніякого джуба! Надішліть собаку ще раз, бо звук не вбиває! »
  «Ти злишся, друже? Цей звук він вбиває. Я ходжу."
  “Ти залишаєшся! Отже, собака не входить, натомість ми використовуємо димову шашку».
  - Ні, хлопче, - беззвучно сказав Нік і почав насвистувати. Це був немелодійний, але наказовий поклик, такий високий, що тільки найгостріший людський слух міг його почути, але він знав, що собака може чути. Гарчання зовні перейшло в серію невпевненого гавкання, а потім перетворилося на легке хникання. Кущі знову зашаріли. Нік спокусливо свиснув.
  "Бачиш собаку?" він почув. "Він увійде, не бійся!"
  Масивна голова та плечі пса просовувалися всередину, а великий ніс сопів біля ніг Ніка. Він повільно відступив, дозволяючи собаці йти за ним. Тепер він знову гарчав, і слабкий відблиск смолоскипа, що пробивався крізь отвір, показав на його шию великий шипований нашийник з прив'язаним до нього повідком.
  Нік перестав свистіти і відскочив назад, щоб приземлитися навпочіпки обличчям до тварини. Собака сердито загарчав і кинувся на нього, відкривши пащу, оголивши ряди величезних вишкірених зубів.
  Нік знову завив і люто завдав удару пазуристою рукою, яка вже вирвала чоловікові живіт. Собаки не були його улюбленими жертвами, але якщо потрібно жертвувати, то краще бути собакою. Гаряче дихання обдало його обличчя, і дві товсті передні лапи вдарилися йому об плечі. Нік упав, проклинаючи себе, його сталеві пазурі розсікли порожнечу над його головою. Проклятий звір був величезний, але швидкий, і в зрадницькій темряві Нік не розрахував свій удар. Мокра морда впала йому в обличчя, і щелепи схопилися за горло. Він кинувся вбік і щосили встромив пазурі в слину морду. Собака закричав, і він знову вдарив по голові, відчуваючи, як кігті глибоко пронизують шерсть, шкіру та тіло.
  Тварина видала невимовний звук агонії і розгорнулася, щоб повернутися до попереднього становища. Нік відпустив це. Він почув, як дівчина задихається за ним, але тепер у нього не було на неї часу, крім шипіння: «Не рухайся!» а потім він змусив пухирне виття вирватися з його горла. Зовні почулися крики і стукітливі звуки, ніби тіла впали від удару собаки, але йому довелося продовжувати діяти, поки він не переконався, що розбив їх. Він повільно підійшов до отвору в скелі, де кущі все ще тремтіли і шелестіли, і в міру просування він видавав звук, що поступово збільшувався, ніби він тягнувся до них. Потім він зупинився
  
  
  
  
  
  біля входу і в нього вирвалася з горла дивна панахида. Якби вони добре знали свою джубу, вони б знали, що мало б статися далі.
  Нік ненадовго зупинився і перевів дух. Зовні долинали крики, що плакали, крижані кров майже так само, як і його власний. Голос закричав: «О, собако, собако! Подивися на її голову! Жодна людина не могла залишити такі сліди! "Ідучі кроки неслися в ніч.
  «Отже, ніхто не сказав, що тебе найняли лише для боротьби з людьми! Ти повернешся сюди…» Кроки стихли, і голос стих. Його власник все ще був зовні, вирішив Нік, але не задоволений своєю роботою.
  "Я кидаю гранату!" - хоробро покликав хтось здалеку.
  Ні, ти нічого не кидай! Граната не вбиває Джубу, натомість зроби молитовний знак! »
  Нік засміявся. Це був майже людський сміх, але не зовсім, і він почався як хихикання і перейшов у кудахтанні диявольського, безбожного тріумфу, як крик гієни в союзі з дияволом. Вереск і гарчання відступили вдалину, а потім інші ноги, що біжать, пішли за першими в раптових невеликих спалахах несамовитої енергії. За ними пролунав пронизливий крик переляку. Збожеволілий від болю собака все ще кричав про свою агонію десь у ночі.
  Нік знову замовк і приготувався до ще одного приспіву.
  Кажуть, що джуба оплакував власну смерть, знущально оплакував свою жертву, реготав від урочистості, а потім знову кричав із булькаючим, шукаючим звуком, що означало, що він готовий до злих ігор. Що ж, собака, схоже, не помер, тож джуба був виправданий у тому, щоб ще раз вити.
  Він виклався на повну. Коли затих останній тремтливий крик, він зупинився і уважно прислухався. Ні звуку. Навіть віддалене виття пораненого собаки. З нескінченною обережністю він рушив у темряву. У полі зору нічого не було, нічого не ворушилося.
  Глибоке зітхання за його спиною вразило його, поки він не згадав дівчину. Вона заворушилася позаду нього, і він почув слабке шарудіння тканини об камінь.
  "Ще ні", - пробурмотів він. «Спочатку треба переконатись. Але поки ти не спиш, принеси мені мою сорочку. З якоїсь причини він перейшов англійською, але майже не усвідомлював цього, поки вона мовчки не підійшла до нього і не сказала: «Ось твоя клята сорочка». Він з подивом подивився на неї, коли провів рукавом повз пазурі.
  "Що трапилося?"
  "Причина!" Вона видала якийсь звук, який міг бути стримуваним прокляттям. «Ти що, якась тварина?»
  Він швидко застебнув гудзики і витріщився на її невиразне тіло. Без сумніву, вона знайшла б його людянішим, якби він убив їх усіх.
  "Ага, я сенбернар на рятувальній службі", - тихо прогарчав він. "А тепер заткнися і мовчи, поки я не скажу тобі, що ти можеш рухатися".
  Можливо, вона хотіла зробити якийсь коментар пошепки, але він не став чекати, щоб його почути. Він лежав плазом на животі і повільно пробирався через ущелину, більше схожий на звивисту рептилію, ніж на кудлатого собаку, обіймаючи тіні землі, поки не вийшов на відкритий простір. Потім він зупинився і налаштував усі свої почуття на запахи, види та звуки навколишньої ночі. Кілька хвилин він лежав, готовий з пістолетом і пазурами до всього, що могло б статися. Але нічого не сталося, і дуже інстинкт підказав йому, що безпосередній небезпеки немає. Він почекав ще пару хвилин, настороживши вуха і вдивляючись на всі боки, потім мовчки підвівся і з заспокійливим стукотом ступив назад у печеру.
  Опинившись усередині, він увімкнув свій олівцевий ліхтарик і розгорнув його в порожнечі. По можливості, вони повинні видалити всі сліди присутності людей. Дівчина спостерігала його.
  "Ви ж не думаєте, що прогнали їх назавжди, чи не так?" вона сказала.
  "Ні не знаю. Ми йдемо звідси. Забери цю ганчірку від входу і все інше, що ти маєш поблизу. Він підняв свій рюкзак і його капелюх, поки говорив, і освітлив підлогу маленьким світлом. Це був твердий ґрунт та каміння, і слідів відбитків не було видно. На природній полиці в печері він знайшов рюкзак, маленьку батарейку та ліхтарик ще меншого розміру. Останні два він поклав у рюкзак та приєднався до дівчини біля входу. Вона опустила тканину і скачувала її швидким плавним рухом.
  "У вас є ідеї, куди нам йти далі?" пробурмотів він.
  Вона кивнула головою, і він раптом зрозумів, що може бачити її обличчя. Зовні перші промені хибного світанку починали висвітлювати небо. Їм доведеться спішно забратися звідси.
  "У будь-якому випадку ми поїдемо туди, куди я збиралася тебе відвезти", - сказала вона. «Пізніше, коли ми обговорювали, як перемістити ваших людей і будували свої плани». Її голос здавався різким і гірким, але безстрашним. «Є село Бамбара, де маю друзів. Вони дадуть нам притулок, якщо ми туди дістанемося. Також вони мають інформацію для нас, і є дещо, що я хотів вам показати після того, як ми поговорили про це.
  
  
  
  
  Це одна із причин, чому я попросила вас зустрітися зі мною тут, на Гаїті».
  Він був радий, що на те була причина. Поки що для нього це було загадкою. "Ми ще поговоримо про це", - спокійно сказав він. Тобі є що пояснити. Але давайте спочатку підемо звідси. Я візьму це. Він потягся до затемненої тканини і взяв її, щоб засунути до свого рюкзака. Інші кігті-гачки були заховані всередині.
  Нік підняв свою пазуристу руку, показуючи дівчину.
  "Хочеш один?" він запропонував. «Він може бути кориснішим за твого пістолета».
  Вона відсахнулася від нього і мало не плюнула у відповідь.
  "Ні дякую!"
  «Добре, добре, – м'яко сказав він. "Не кричи. Ось твій капелюх. Він безцеремонно накинув її їй на голову. "Скажи мені, куди ми йдемо, і я піду першим".
  "Ви можете слідувати за мною", - рішуче сказала вона і одним швидким безшумним рухом вийшла з дверей печери.
  Нік закипів, затамувавши подих, і пішов за нею, накинувши обидва рюкзаки на плечі і крокуючи за нею, як тінь.
  Вона трималася під покровом густих дерев і кущів і ковзала тихо, як гнучка та граціозна кішка. У її рухах не було ні найменшого вагання, але Нік бачив, що вона уважна до всіх досвітніх зітхань і звуків. Їхній маршрут йшов під гору і через околиці гаю дерев, через які він йшов раніше, потім розгалужився, щоб слідувати за струмком, що безладно блукає між густими заростями квітучих кущів, чий сильний солодкий запах був майже нудотним.
  Ніка турбував шум струмка. Його веселий сміх заглушив звук їхнього руху, правда, але він зробить те саме для всіх інших. Він неспокійно озирнувся. Його шия знову поколювало. У тьмяному світлі, що знову йшов у темряву перед світанком, не було нічого, крім струмка, високих дерев і густого нерухомого листя. Але він був певен, що в цьому щось є. Він сповільнив крок і озирнувся через плече. І він почув низьке гарчання, яке перейшло в гарчання, а потім перетворилося на крижане кров виття. Це не було за ними. Він був попереду, і вона теж...
  Він уже біг, коли почув її злякане зітхання і побачив її струнке тіло, що падає під натиском величезної тварини. Його довгі ноги несли його вперед швидкими стрибками і стрибками, коли вона перекинулася і згорбилася, натрапивши на щелепи, що клацали. Продовжуючи бігти, він махнув правою ногою вперед одним потужним футбольним ударом, який важко потрапив у грудну клітку звіра і відбив істоту, що гарчить, від її тіла. Пролунав звук тканини, що рветься, але він не міг зупинитися, щоб побачити пошкодження. Він перестрибнув через її розкинуту постать і зустрів тварину практично в польоті. Цього разу він не промахнеться... Він жорстоко вдарив кігтями по обличчю істоти і провів ними по очах, встромляючи їх так глибоко і зло, як тільки міг. Собака страшенно закричав і впав. Нік знову вдарив ногою, так що його нижня сторона, його м'язи судорожно посмикувалися, була вразлива для його останнього удару. Він щосили полоснув тіло шипами від горла до низу живота, а потім відступив, борючись із нудотою і готовий завдати нового удару, якщо величезний мастиф все ще подає ознаки життя. Те, що це тривало так довго, було неймовірним. І жахливо.
  Але він здригнувся і помер у нього на очах.
  Він глибоко зітхнув і відвернувся, помітивши невелику калюжу, утворену камінням у струмку, і зрозумів, що собака прийшов сюди, щоб зализати свої рани та померти. Він ніколи не мав випускати його з печери в агонії. Але це він зробив.
  Він обернувся до дівчини. Вона була на ногах і помітно тремтіла, і на її обличчі позначився жах. Нік потягнувся до неї своєю лівою рукою без пазурів і ніжно взяв її за руку.
  "Він зробив тобі боляче?" – м'яко спитав він.
  Вона здригнулася. "Ні", - прошепотіла вона. "Він тільки... він тільки..."
  Вона зупинилася, здригнувшись. Нік обвив її так, щоб бачити її плече. Куртка була порвана, і на її верхній частині спини була глибока подряпина, але вона була відносно незначною.
  "Як жахливо", - пробурмотіла вона. "Який жах."
  Нік відмовився від огляду її спини і повернув її, щоб подивитися їй у вічі. Вона дивилася повз нього на собаку. Йому здавалося, що в ній не було страху, тільки жалість та огида. "Чому це має бути так?" прошепотіла вона.
  Не було часу нагадувати їй, що вона була повністю за те, щоби убити весь патруль. Нік м'яко торкнувся її щоки.
  «Мила, - промимрив він, - я теж це ненавиджу. Але його звуть не Паоло, і ми маємо роботу. Ми продовжуємо стежити за потоком? »
  Вона похитала головою. «Ми скоро перетнемо його і повернемо на захід».
  "Добре. Невже ми ще зіткнемося з патрулями?"
  Знову похитування головою. Ні. Ми пройшли точку, де могли зустрітись з ними».
  Нік кивнув і відвернувся від неї. З деяким трудом він підняв величезну закривавлену фігуру собаки і потяг її до струмка. Він кинув його в
  
  
  
  
  стрімко течу воду за тихим басейном і повернулася до дівчини.
  «Підемо, – сказав він. "А цього разу давайте підемо разом".
  Вона кивнула головою.
  Вони пішли далі, прислухаючись до звуків переслідування, яких так і не було.
  Минула година, перш ніж вони дісталися маленького села Бамбара. Перший півень заспівав, коли вони постукали у вікно, і вершина гори висвітлилася рожевим світлом.
  Двері відчинилися, і вони увійшли. Вигуки, привітання, пропозиції їжі, від яких вони відмовилися, і потім вони опинилися разом у сараї, що пахне солодкою соломою.
  Нік майже рефлекторно потягнувся до неї. Після довгого дня було приємно тримати жінку на руках.
  Вона грубо відштовхнула його і заповзла в найдальший кут соломи.
  "Припини це! Якби ви були загоном чоловіків, про яких я просив, я б переспала з кожним з них, якби думала, що це принесе користь. Але це не так, так що дай мені спокій.
  - Добре, Паоло, - сонно сказав він. «Це була лише думка».
  "Ім'я - Паула"
  «Докажи це коли-небудь», - пробурмотів він і поринув у сон.
  Китайська головоломка
  Лікар Цін-фу Шу мимоволі здригнувся. Він нічого не відчував, крім презирства до місцевих забобонів, і все ж таки від тихого стуку барабанів по його тілу пробігли мурашки. Зазвичай вони починалися лише з настанням темряви у суботу, але сьогодні вони розпочиналися до полудня. Він запитував, чому. Без особливих інтересів, але він задумався. Його дратувало їхній вплив на нього, і його дратувала повна відсутність прогресу. Два повні тижнів у цьому кам'яному лабіринті та його робоча бригада нічого не знайшли. Було дуже сумно, що йому довелося оперувати такою малою кількістю людей і що вони мали бути такими дуже обережними. Але Цитадель була одним із чудес світу, і її популярність як туристична Мекка давала великі переваги. Тільки натхнення могло б запропонувати його як укриття для матеріалів або людей. До того ж вона була безлюдна вночі, так що, хоча вдень потрібно виявляти велику обережність, уночі не було потреби у надмірній обережності.
  Він звернув у прохід, який раніше не досліджував, і висвітлив стіни яскравим променем ліхтарика. Звідкись за їхніми межами він міг чути обережні звуки своїх людей на роботі, які шукали в підземних сховищах і темницях... Він навіть не зовсім розумів, що вони мали шукати. Можливо, в пакувальних ящиках, залишених відкрито серед старих гарнізонних припасів, або, можливо, в скринях з мідними палітурками в якомусь секретному місці.
  Цин-фу Шу обмацав стіни вузькими кінчиками пальців і вилаявся. Йому не було чого сказати, крім однієї тонкої підказки, і цього було замало. Скреготливі, дряпаючі звуки його робочої бригади, що намагається знайти якесь потаємне місце в товстих кам'яних стінах, здавалися безцільними і марними. На щастя, їх не могли почути туристи, які навіть зараз тупотіли і витріщалися над головою, охаючи і ахая побачивши захоплюючого виду з зубчастих стін. "Дивно, - подумав він, - як пульсація барабанів відчувається навіть крізь масивні стіни".
  Камінь був слизьким під його пальцями, але твердим, як гірський камінь. Він не хитнувся всередину від його дотику, як він щодня - і щоночі - молився за це, і не було жодних кілець, які можна було б потягнути, або болтів, щоб відсунути назад і відкрити приховану кімнату. Він продовжував пошуки, повільно і ретельно, дозволяючи своїм цікавим пальцям блукати по кожному вади на гладкості і досліджуючи кожну опуклість і тріщину.
  Час йшов. Барабани все ще пульсували, а Цинфу Шу продовжував шукати. Але тепер монотонний ритм починав бити його нервами. Він почав думати, що цей звук походить від величезного, закривавленого серця, що б'ється всередині Стен, оскільки він читав По, будучи студентом у Штатах, і це ставало нестерпним. Його роздратування та розчарування зростали. Два тижні нічого! Товстун у Пекіні був би дуже незадоволений.
  Він повернув за кут в інший коридор і знову вилаявся, цього разу вголос. Він знову опинився в тій частині в'язниць, яку досліджував лише напередодні, і навіть не усвідомлював, куди його ведуть. Тисяча прокльонів у лабіринті диявола.
  «На цей день вистачить, – вирішив він. У нього були робітники для такого роду речей; нехай працюють. Його робота полягала в тому, щоб використовувати свій мозок, щоб отримати більше інформації - якимось чином і звідкись.
  Доктор Цин-фу Шу, заступник начальника дуже спеціалізованого відділення китайської розвідки, швидко попрямував до світла в дальньому кінці коридору. Він виходив до величезної кімнати, заваленої стародавніми ящиками. Його люди працювали серед них, виламуючи ящики і діловито рившись у них. Інший чоловік виходив із дірки у підлозі.
  Ох! Люк! Цін-фу, що знижується, повернувся до життя, і він попрямував до пастки. Його чоловік піднявся нагору і з жорстоким гуркотом опустив двері.
  «Стримуй себе», Цинг-фу.
  
  
  
  
  
  дорікнув йому. "Я неодноразово говорив, що не повинно бути зайвого шуму".
  Ба! Ті селяни подумають, що чують примари! - зневажливо сказав чоловік і плюнув.
  «Тим не менше, ти підкорятимешся моїм наказам, хоч би якими вони були», - сказав Цін-фу Шу крижаним голосом. «Якщо ти не мовчатимеш, як я прошу, ти заспокоїшся. Ви розумієте?"
  Він дивився на іншого чоловіка з розрідженими очима, важкі повіки яких нагадували його ворогам змію в капюшоні. Хлопець опустив погляд.
  "Я розумію, сер", - смиренно сказав він.
  "Добре!" Лікар відновив щось від свого духу. Йому подобалося бачити в чоловікові страх, і він це бачив зараз. - Думаю, люк був розчаруванням?
  Чоловік кивнув головою. «Це не що інше, як цистерна. Занедбані на довгі роки».
  "Скільки?" - різко спитав Цін-фу. "5? 10? Більше?" Це було важливо знати, оскільки схованку було заховано у 1958 або, можливо, 1959 році.
  "Більше. П'ятдесят років, сто. Важко сказати. Але безперечно, що нікого там не було, принаймні, за дюжину років». Гладке жовте обличчя чоловіка зморщилося від огиди, його великі руки торкнулися його туніки. «Місце - гніздо з павутини і щурів, але навіть павуки і щури давно пішли. Там внизу гидота, і вона мертва. І схованки немає. Сер."
  Цін-фу задоволено кивнув головою. Новина його не втішила, але він знав, що може довіряти повідомленню Мао-Пея. Цей чоловік був похмурим дияволом, але чудово справлявся зі своїм завданням. І йому було приємно, що цей хлопець не забув покликати його, сер. Цин-фу не був із тих начальників, яким подобається, коли підлеглі називають його товаришем. Навіть капітан його робочої групи.
  «Я так і думав, – сказав він. «Я впевнений, що те, що ми шукаємо, буде у більш тонкому укритті. Коли ви і ваші люди закінчите з цими ящиками тут – а я впевнений, що ви нічого в них не знайдете – тоді ви почнете зі статей та стін східного крила. Сьогодні ввечері ми повернемося до галерей гармат та покінчимо з ними».
  Потім він залишив робочу групу і спустився ще одним коридором у велику кімнату, яку він перетворив на тимчасовий кабінет для себе. Його розум розмірковував над проблемою, поки він ішов. У цій величезній будівлі були й інші підземелля, крім тих, які він і його люди шукали, але вони були відкриті для туристів вдень і міцно замкнені вночі. Так було й у той час, коли скарб був схований. І люди, які сховали схованку, напевно, вибрали б місце, куди вони могли б легко повернутися без перерви. Отже…
  Том Кі чекав на нього в імпровізованому офісі, який колись займав хранитель складу. Він склав газету, коли ввійшов Цін-фу, і підвівся на ноги, потягнувшись, мов кішка.
  - А, - привітав його Цін-фу. "Ви повернулися. Ви замовили більше припасів!? Добре. Можливо, ви не виявили причини того безперервного барабанного бою, який я чую навіть тут?"
  Худне обличчя Тома Кі скривилося в глузливій усмішці. "Так сер. Ці заблукалі чорношкірі грають у барабани, щоб прогнати дух джуба, що з'явився вчора ввечері. У газеті є історія, яка може вас зацікавити».
  "Так?" Цін-фу взяв запропоновану газету. «Але ти не повинен говорити про них таким чином, Том Кі. заблукали негри! Тч! Ми всі кольорові, ви маєте це пам'ятати. Ми всі друзі». Він лагідно посміхнувся і глянув на заголовки. "Думайте про них як про наших чорних братів, - додав він, - наших союзників проти світу білих".
  "О, я завжди так думаю", - сказав Том Кі і посміхнувся. Його усмішка була не приємнішою, ніж його усмішка.
  Лікар Цін-фу із зростаючим інтересом читав статтю в газеті. Це була неймовірна розповідь про надприродне і хоробрість, що виходить далеко за межі службового обов'язку. Здавалося, що невимовне чудовисько, очевидно, піднялося з моря і вступило у жахливу битву на вершині скелі мису Сен-Мішель. У темряві дев'ятий загін собачого патруля не міг оглянути місцевість з якоюсь великою ретельністю, але поки вони проводили попереднє розслідування, службовий собака подавав ознаки виявлення запаху. Потім він привів дев'ятий загін до невеликої гірської печери.
  «Після прибуття в печеру, - йдеться в оповіданні, - собака почав наїнятись, немов у якійсь дивній присутності. Патрульні, які завжди дбають про власну безпеку, закликали собаку увійти до печери. Шляхетний звір спробував це зробити. У цей момент почувся жахливий крик джуби, і собака втік з печери, ніби її переслідували демони. За мить його знову заманили назад невідомим чином, і незабаром після цього знову пролунали неземні крики. Сторожовий пес кричав, ніби на нього напали лиходії. Він вийшов із печери на величезній швидкості, гірко завищуючи, і люди патрульної групи побачили жахливі різані рани на його тілі, які могли бути
  
  
  
  
  
  нанесені лише якимось жахливим звіром. Потім вони зробили все можливе, щоб увійти до печери, але були відбиті якоюсь незрозумілою силою. На той час вважалося, що собака втік. Незважаючи на героїчні спроби проникнути всередину та використання всіх можливих засобів, щоб викурити присутність у печері…»
  Цин-фу Шу дочитав до кінця, його губи скривилися від зневаги, коли він прочитав про звільнення чоловіків з місця події та «виняткової хоробрості», з якою вони повернулися в ранковому світлі. Вони очистили печеру газовими бомбами, заклинаннями та димом, але нічого не знайшли – ані найменшого сліду мешканців, людських чи нелюдських. Пізніше вранці тіло собаки було виявлено за багато миль вниз за течією, практично розірване кігтями. Очевидно, все це було роботою якоїсь надприродної сили. Таким чином, б'ють у барабани, щоб уберегтися від повторення страху.
  У стовпці STOP PRESS був останній пункт. Він сказав:
  «Тіло бородатого чоловіка у військовій формі було виявлено сьогодні вранці рибалками біля скель мису Сен-Мішель. Він був наполовину занурений у воду і сильно постраждав, але відразу стало очевидним, що основною причиною смерті була різана рана або поранення в живіт. Природа зброї не визначена, але, згідно з звітами дев'ятого патрульного загону, рани схожі на ті, що мали собаку. Жертва ще не встановлена».
  Очі Цин-фу звузилися. «Отже, Том Кі. Таємниче виття вночі - цілком можливо, приманка - і сьогодні ми знаходимо тіло бородатого чоловіка в армійській формі. Але гаїтянські армійці рідко бувають бородатими, чи не так? Можливо, ви чули про це більше, ніж написано у газеті? »
  «У мене є Лікар. Ось чому я подумав, що вам може бути цікавий цей обліковий запис. Том Кі задумливо клацнув пальцями. «У місті кажуть, що це було тіло фіделіста. Великий чоловік добре складений, з гнилими зубами.
  "Це схоже на Алонзо", - майже балакуче сказав Цін-фу.
  Том Кі кивнув головою. Так я й думав. Можу запевнити вас, що я був навіть більш ніж звичайно, обережний, щоб мене не побачили тим, хто повертається сюди сьогодні. Я також спробував з'ясувати, чи не бачили інші Fidelistas. Але мені сказали, що просто зараз вони всі перебувають через кордон у Домініканській Республіці». Він посміхнувся і клацнув іншим суглобом.
  "Не всі", - прошипів Цін-фу. Що він тут робив? Це якась зрада, на це можна розраховувати! Чому він не сказав нам, що йдеться? Ці люди мають працювати з нами, а не проти нас. Вони мають тримати нас у курсі своїх переміщень». Маленький чоловік знизав вузькими плечима. "Ми не говоримо їм", - пробурмотів він. "Справа не в цьому! Коли настає час, ми кажемо їм, що потрібно. Вони працюють на нас, а не ми на них». Цін-фу зупинив гнівну ходу. «Але що ще важливіше – хто його вбив? І чому?"
  Том Кі посміхнувся кривою посмішкою. «Джуба…» – почав він і зупинився. Цін-фу сьогодні не був у настрої жартувати.
  "Джуба!" Цін-фу загарчав. «Цього достатньо для примітивних дурнів, але не для нас. Його було вбито якимось людським втручанням, це очевидно. Очевидно, ми цього не робили. Та й гаїтяни теж – його б взяли на допит у таємну поліцію. То хто ж це залишить, як ви вважаєте?
  Маленький чоловічок знову знизав плечима. «Це сам Алонзо розповів нам про Грозних. Можливо, вони гірші, ніж ми думали».
  Цинфу задумливо глянув на нього. "Можливо, вони і є", - м'яко сказав він, знову пригнічуючи раптовий сплеск гніву. "Так. Можливо, ти маєш рацію. Можливо, це набагато більше, ніж ми знаємо. Я повинен вжити суворіших заходів. Пізніше ми докладніше обговоримо, що ми робитимемо з кубинцями. А поки ви повернетеся до міста і наведете додаткові довідки. Коли ви впевнені, що цією людиною справді був Алонзо або, принаймні, якийсь інший Фіделіст, зв'яжіться з їхнім штабом і скажіть їм, що їхня людина мертва, ви можете припустити, що вони послали її з певною метою і, на жаль, він був затриманий.Будьте співчутливими, будьте тонкими, не використовуйте погрози – але дізнайтеся, навіщо його послали.
  Том Кі кивнув головою і попрощався. Не час було сперечатися про довгий і стомлюючий підйом і спуск крутою стежкою до Цитаделі. Шалені спалахи гніву Цін-фу були добре відомі всім, хто на нього працював. Він попрямував до тунелю, вказаного Цин-фу двома тижнями раніше гаїтянським провідником, який помер дуже незабаром після, очевидно, природною причиною, і вийшов у пальмовий гай за межами території Замку. Він узяв прив'язаного коня і почав довгу дорогу вниз з пагорба.
  Цин-фу крокував ще одним проходом у лабіринті під Цитаделлю. Його шкіра приємно поколювала від нетерпіння. Він довго терпів ув'язненого.
  
  
  
  
  
  надто довго. Він швидким кроком пройшов повз комори, спрямувавши промінь ліхтарика коридором у бік камер. Той каземат, який він вибрав для ув'язненого, ідеально підходив для допитів. На відміну від деяких інших, у ньому не було навіть найменших загратованих вікон, і в ньому була передпокій, де Шанг міг спати - або що б там не відбувалося, коли істота була на самоті, - поки він не знадобиться.
  Він увійшов до передпокою, і в кутку заворушилася величезна постать.
  "Шан?" пробурмотів він.
  "Майстер."
  "Ви виконали мої накази?"
  "Так Майстер."
  "Добре. Ваше терпіння буде винагороджено. Дуже скоро. Можливо, протягом години.
  У темряві пролунало тихе задоволене гарчання.
  «Чекай тут, поки я не подзвоню», - наказав Цін-фу і посміхнувся про себе, відсуваючи важку засувку внутрішньої камери. Йому це сподобається.
  Він зробив крок у непроглядну темряву крихітної кімнати і направив промінь ліхтарика на кам'яне ліжко та його мешканця. Звичайно, досі там. Виходу не було. Ліхтар незайманий висів на гачку високо на стіні, хоча він запалював його тільки тоді, коли хотів. Навіть це було в порожній камері лише останні кілька днів, після того, як він переконався, що ув'язнений надто слабкий, щоб дотягнутися до нього. Цин-фу запалив його і подивився на дівчину з чимось на зразок захоплення. Вона зухвало дивилася на нього, її очі горіли лихоманкою на виснаженому обличчі. Голод, спрага та майже вічна темрява не змусили її говорити. Наркотики, які не давали їй заснути, наркотики, що змушують її базікати, наркотики, що викликають у неї нудоту і вивертають її тіло навкруги - все це зробило все, що від них очікувалося, окрім як змусило її сказати правду. На руках не було нігтів, а на тілі залишилися опіки від сигарет. Але невдовзі він зрозумів, що вони на неї не діють. О, іноді вона кричала і випльовувала йому слова, але кожне слово було брехнею.
  І він більше не мав часу перевіряти її брехню одну за одною.
  "Доброго дня, Евіта", - сказав він приємно. "Ви знали, що це було вдень?"
  "Звідки я могла знати?" прошепотіла вона. Її голос був сухим та хрипким.
  Він усміхнувся.
  "Можливо, ви хочете пити?"
  Вона обернулася до стіни.
  "Ні, ні, ні", - м'яко сказав Цін-фу. «Скоро у вас буде вода. Думаю, нам цього достатньо. Сьогодні сталося щось, що дещо змінює стан речей. Ваш знайомий дав нам багато корисної інформації. Ви пам'ятаєте Алонзо?
  Він побачив тремтіння її повік і легке посмикування лицевого м'яза.
  "Ні", - прошепотіла вона.
  "Як шкода. Тим не менш, я думаю, його можна переконати допомогти вам. Тепер річ тільки в тому, щоб ви підтвердили його історію".
  "Яка історія?"
  «Ах! Але для вас це буде надто легко, чи не так? «Йому було б набагато легше, – похмуро подумав він, – якби він мав хоч найменше уявлення про те, чим могла бути історія Алонзо. Він узяв пачку тонких сигар і почав грати з нею. Ні, ви ще раз розповісте мені свою історію, і тоді ми обговоримо невеликі неточності. Цього разу я маю вас попередити, що якщо я не почую правду, наслідки будуть дуже жахливими. Скажи мені, чого хочу, і ти вільний. Але збрехання ще раз, і я дізнаюся, тому що, як я вже сказав, мені потрібне лише підтвердження. А потім… - Його усмішка була дуже ніжною та повною співчуття. «І тоді ти зіткнешся з чимось, що навіть ти, моя люба, не зможеш винести. А тепер почни, будь ласка.
  Вона лежала на місці і говорила хрипким голосом, у якому не було виразу.
  «Мене звуть Евіта Мессіна. Я народилася і виросла у Санто-Домінго. Мій чоловік був політичним ворогом Трухільйо і помер у в'язниці. Потім вони прийшли та забрали...
  "Так, так, я знаю все, що правда", - з ніжним терпінням сказав Цін-фу. «Ми згодні з тим, що десь на острові є прихована схованка з дорогоцінним камінням та золотом. І ми знаємо, що багато людей хотіли б отримати його. Але ми його ще не знайшли, чи не так? Ні, Трухільо добре це приховував. Так! Усе це узгоджено. Розкажи мені ще раз про Паділлу та про себе.
  Жінка зітхнула. «Я зустріла його випадково і випадково виявила, що він був членом особливого штату Трухільо. Він був п'яний і трохи хвалився. Він щось сказав про один із ключів від скарбниці. Я була сповнена рішучості дізнатися більше. І так... я... грала на ньому... і ми...
  «Стали коханцями. Губи Цин-фу були вологими. Він чув записи сексуальних пригод Германа Паділли з Евітою Мессіною і отримав від них величезне задоволення. Крики, зітхання, скрип ліжка, слабкі звуки болю, удари плоті по плоті принесли йому задоволення, що доходило до екстазу. Тисяча прокльонів на дурнів, які вторглися надто рано, минулої ночі!
  «І в ході твоїх занять коханням, - сказав він хрипко, проковтнувши слину, - що
  
  
  
  
  ви дізналися про цей так званий ключ? »
  «Я ж казала тобі», - неживо сказала вона. «Це не справжній ключ, а своєрідний ключ до розгадки. Паділья сказав, що таких ключів є кілька. Це була ідея Трухільо про гру. Кожній з кількох людей він дав лише одну частину головоломки. Паділля був одним із них. Тільки сам Трухільйо знав їх усіх. Принаймні так сказав Паділла.
  - А ключ Паділли?
  «Ви також це знаєте. Тільки незв'язана фраза – «Замок чорних». Мені завжди здавалося, що він знає більше. Але я не змогла дізнатися. Як ви пам'ятаєте, нас перервали. Вона сказала це з гіркотою.
  Він згадав, гаразд. Два слухачі, що сиділи біля магнітофона, накинулися на закоханих у їхньому беззахисному стані; цілком упевнені, що вони могли схопити обох живими та вирвати у них усю правду. Вони помилялися. Он Лунг був змушений зупинити кидок Падилли кулею в спину. І дівчина наполягала, що вона не знала нічого більшого, ніж вони чули.
  Всоте Цин-фу обмірковував цю фразу. "Замок чорних". То був код? То була анаграма? Він гадав, що ні. Це мало бути місце. І з усіх місць, ця величезна Цитадель, побудована королем Гаїті Анрі Крістофом для захисту свого чорного королівства від французького нападу, ідеально підходила під цю назву – ключ до розгадки. Щоправда, це було не в Домініканській республіці, але це було не дуже далеко. А сховати частину вкрадених мільйонів серед його ненависних ворогів, гаїтян, було б типово хитрим ходом, схожим на Трухільо. Але де ж у цьому великому комплексі кам'яної кладки міг бути скарб? А хто міг зберігати інші докази? Паділля, мабуть, знав.
  "Він сказав тобі дещо ще", - різко сказав Цін-фу.
  "Ні!"
  «Звичайно, знав. Не забувайте, що тепер маю інформацію від Алонзо».
  «Тоді скористайся цим», - плюнула вона йому, повернувшись до свого колишнього життя. "Якщо він так багато знає, використовуйте його!"
  «Ах! Ви його знаєте?
  "Ні я не." Вона знову опустилася на тверде кам'яне ліжко, змучене. "Це ти назвав його ім'я, а не я".
  "Але він згадав твою", - сказав Цін-фу, дивлячись на неї. Звісно, це було неправдою. У перші дні їхньої «співпраці» Алонзо попереджав його про банду домініканських злочинців на ім'я Жахливі, які теж полювали за скарбами Трухільйо, але це все, що Алонзо колись говорив йому. "Він згадав твою", - повторив Цін-фу. «Це ваш останній шанс полегшити собі життя. А тепер розкажи мені своїми словами – як ти пов'язаний із Грізними?
  "Я нічого про них не знаю". Її голос знову став безбарвним.
  «О, так, це так. Це для них ви шукаєте цей скарб, чи не так? »
  "Це для мене!"
  "Чому?" Слово обрушилося на неї.
  "Я казав тобі! Оскільки Трухільо забрав усе, що в нас було, і вбив мого чоловіка, я хочу цього! Я хочу це для себе!"
  "Ти брешеш! Ти розповіси мені про Грізних, перш ніж я вийду з цієї кімнати сьогодні!"
  Її обличчя повернулося до стіни. "Я їх не знаю", - неживо сказала вона.
  Лікар Цін-фу зітхнув. «Яка жалість, – сказав він. Але його пульс частішав. Минуло багато часу, відколи він востаннє задовольняв свої особливі пристрасті. "Можливо, мій помічник зможе пробудити твою пам'ять", - пробурмотів він чемно.
  Він повернув голову до дверей і гукнув. "Шан!"
  Двері відчинилися всередину.
  "Так Майстер."
  "Увійдіть", - добродушно сказав Цін-фу. "Подивися на неї. А ти, моя маленька Евіта, подивися на мого друга Шанга. Він дуже хотів приїхати сюди, щоб познайомитися з вами. Тільки проявивши граничне терпіння, він зміг стримати себе, за що тепер буде винагороджений. Підійди до неї ближче, Шан. І подивися на нього, жінко!»
  Величезна постать шкутильгала у світлі ліхтаря і незграбно пішла до ліжка. Цін-фу дивився, як голова дівчини повернулася, і насолоджувався її мимовільним зітханням.
  «Шан може не виглядати як чоловік, – сказав він у розмові, – але у нього є чоловічі бажання. Однак маю вас попередити, що він дещо нетрадиційний у своєму підході. Я навіть чув, що він був жорстокий. Подивимося. Він вільний робити з вами все, що йому заманеться. Доторкнися до неї, Шан. Подивися, як їй це подобається».
  Дівчина притулилася до стіни і захникала. Вперше вона ясно побачила істоту, яка стерегла двері її камери, і вся її істота переповнювалася жахом і огидою.
  Шан був горилою без волосся, людською горилою з величезним тілом борця сумо і схожими на ікла зубами якоїсь величезної хижої тварини. Він височів над нею, ричачи, слина капала з його відкритого рота, піт блищав, як олія, на його оголеній верхній частині тіла. Жир змішався з м'язами, а м'язи з жиром, і обидва вони випирали і згиналися разом, коли він простяг одну масивну руку і розірвав її тонку блузу до талії. Палець розміром із банан притулився до грудей Евіти.
  "Ах ні!" вона простогнала.
  "О так! "
  
  
  
  
  
  - сказав Цін-фу, захоплено тремтячи в очікуванні сексуальної сутички. "Якщо ви не хочете передумати і сказати мені, про що я прошу?"
  "Я нічого не знаю", - видихнула вона. «Прибери його від мене. О Боже!"
  "Бог допомагає тим, хто допомагає собі сам", - ханжеськи пробурмотів Цин-фу. "Ви говоритимете?"
  "Ні!"
  Шан загарчав і знову рвонув.
  "Вірно, Шан", - схвалив Цін-фу. Він зручно притулився до стіни, звідки відкривався найкращий вигляд, і пальцями, що тремтіли, закурив сигарилу. Ах, цього варто було чекати! Дивитися і чути було набагато збуджуючіше, ніж незграбна грубість дії.
  "Ви впевнені, що не хочете розмовляти?" - припустив він, майже сподіваючись, що вона цього не зробить - поки що.
  "Я нічого не знаю!" вона закричала. "Нічого!"
  “Так. Ну тоді. Спочатку обережно, мій Шан. Можливо, нам доведеться врятувати її для повторного виступу».
  У нього перехопило подих від чистого задоволення, коли Шанг загарчав і сів на ліжко. Дівчина шалено піналася. Добре! Добре!
  Жахливе тіло Шана огортало струнку, слабку постать на ліжку.
  День відкритих дверей у замку
  «Тепер ви стоїте на висоті 3140 футів, – співав голос провідника, – на валу захисту короля Анрі Крістофа від французьких загарбників. Двісті тисяч людей, які були рабами, тягли залізо, камінь і гармату стежкою, щоб збудувати цю будівлю. Двадцять тисяч із них загинули. Кам'яна підлога цієї цитаделі - єдиного гарнізону замку, колись побудованого чорними людьми - знаходиться на висоті 3000 футів над рівнем моря. Підземелля, звичайно, знаходяться на меншій глибині, а висота стін 140 футів. В основі вони мають товщину дванадцять футів, і навіть тут, на парапеті, де ми стоїмо, дивлячись на Атлантичний океан, їх товщина становить шість футів. У ста сорока футах нижче за нас лежать склади, спальні приміщення та склади боєприпасів – достатньо, щоб забезпечити загін у 15 000 осіб…».
  Сонце було низько над морем. То був останній тур дня.
  Нік дивився поверх парапету. Він і дівчина стояли трохи осторонь іншої групи, і обидва змінили свої костюми напередодні ввечері. На ній були туристичні штани та яскрава блузка, яка ідеально підходила їй, а на ньому був повсякденний костюм літнього чоловіка, який йому запозичив друг Паули Жак Леклерк. Його темна шкіра минулої ночі тепер стала плямисто-рожевою, як у людини, яка звикла до гарного життя, а його борода була посивіла і акуратна. Він міг би бути старіючим латиноамериканцем, що подорожує Гаїті зі своєю племінницею. Але це було негаразд. Він був Кіллмайстром, який виконував нездійсненну місію.
  "Добре, давай ще раз розглянемо це", - тихо сказав він. На задньому плані співав голос провідника. «Мені це зовсім не подобається, але, схоже, це єдине, що можна зробити, тож я думаю, нам доведеться це зробити».
  Вона повернулася до нього гнучким, швидким рухом, граціозною, як кішка, і абсолютно жіночною у кожному згині та жесті.
  «Мені це також не подобається. Посилати одну людину було безглуздо! Я сказав тобі на початку.
  "Та ви сказали. Один чи два рази частіше, - твердо сказав Нік. «Чи маю я послати за ротою морських піхотинців і штурмувати укріплення?"
  Вона нетерпляче клацнула і відвернулася, щоб подивитися вниз, у густий гай червоного дерева далеко внизу за зовнішнім західним муром.
  «І не дивися туди, ніби ти щось шукаєш», – різко сказав Нік. Ви можете просто когось зацікавити. В даний час. Ви можете довіряти Жаку, що там будуть коні?
  «Звичайно, я можу довіряти Жакові! Хіба він не дав нам притулку, одягу, карти? »
  «Не кусайся. Я з тобою, а не проти тебе. І ти впевнений, що гід не вважатиме голови, коли ми підемо? "
  Паула похитала головою. Її волосся медового кольору м'яко майоріло на вітрі.
  «Вона гарна по-своєму, – неохоче подумав Нік.
  «Вони ніколи не рахують, - сказала вона. «Найменше в останній поїздці дня. Так сказав Жак, і він їх знає».
  Так. «Жак, який завжди допомагає», - подумав Нік. Але йому довелося довіритися цій людині. Жак та його дружина Марі були друзями Паули багато років. Саме Жак надіслав Паулі повідомлення про те, що китайські незнайомці були помічені недалеко від Кап-Аїтєна, і Жак, який шпигував і бачив, як вони риються в кущах біля Цитаделі кілька темних ночей поспіль, тягнучи із собою ящики дивної форми. . Жак прийме більшу увагу, коли в нього буде час.
  «Добре, якщо Жак так каже. Тепер хочу це чітко зрозуміти. Ти залишишся з кіньми. Ви не поїдете зі мною».
  «Давайте розберемося на мою думку, - холодно сказала вона. «Я бачив тебе в бою лише одного разу – проти собаки. Поки я не знаю, чого ви варті, я віддаю накази. Ти не я йду з тобою».
  Голос екскурсовода пролунав жваво. «Тепер, пані та панове, ми піднімемося сходами на нижню гарматну галерею. Ви підете за мною, будь ласка, і швидше, якщо не заперечуєте, тому що вже пізно.
  
  
  
  
  
  Пролунав звук шквалу, і загін відійшов від стіни. Нік дивився, як останній чоловік спустився вниз з поля зору, зачекав хвилину, а потім повернувся до Паули.
  "Пауло, використовуй свою голову", - м'яко сказав він. «Ти тільки заважатимеш. На самоті буде досить складно нишпорити в темряві; це буде неможливо, якщо мені доведеться тягнути тебе із собою. Ви хочете змусити мене вивести вас з ладу? Він швидко озирнувся, щоб переконатися, що вони самі. Вони були. «Це досить просто. Як це!"
  Його руки блискавично піднялися. Одна впіймала її руки і стиснула їх за зап'ястя. Інша простяглася до горла і знайшла чутливу точку тиску. І стиснула.
  Він так само раптово відпустив: Бачиш, як легко?
  Вона торкнулася свого горла і проковтнула. "Я бачу. Ви висловили свою точку зору. Але, як ви кажете, ви будете там одні. Вам може знадобитися допомога. Як це!"
  Її руки злетіли зі швидкістю, що не поступається його власним. Швидким, вмілим ривком вона скинула його з ніг і перекинула через плече. Він ударився об стіну парапету і відскочив назад, як м'яч, і легко приземлився поруч із нею, коли вона повернулася, щоб подивитися на свою роботу.
  "Ганьба тобі, що ти так звертаєшся зі старим", - докірливо сказав він. "Що, якби я перелтів через парапет?"
  «Я помахала б рукою на прощання», - рішуче відповіла вона. "Але ви добре приземлилися, я радий бачити".
  Нік дивився на неї. «У вас важкий випадок, чи не так? Гаразд, ти теж висловив свою думку. Але я думаю, мені тебе трохи шкода. Давай пішли."
  Він швидко вдарив її по дупі і штовхнув до кам'яних сходів. Його гордість була похитнута. Але він думав, що вона може бути корисною.
  * * *
  «Шан! Диявольський виродок! Хіба я не казав тобі, що вона нам може знадобитися? Високе тіло Цін-фу Шу тремтіло від люті. Все було надто швидко, надто швидко! "Свиня, тебе за це покарають!"
  До нього повернувся безволосий чоловік-мавпа. На обличчі Шана вивчали тварину подив.
  Я нічого не зробив. Майстер. Я торкався тільки її, і вона боролася зі мною. Ви бачили - ви, мабуть, бачили. Я нічого їй не зробив, Майстер.
  Цин-фу люто смикнув сигарилу і підійшов до безмовної фігури на кам'яному ложі. Він потягся до тонких плечей і сердито струснув їх. Тіло дівчини було млявим і не чинило опір; вона була схожа на ляльку, у якої не залишилося половини набивання. Її голова розгойдувалася з боку на бік, ніби в неї зламалася шия.
  Він помацав її пульс. Він був слабкий, але сильно бився.
  «Забирайся, Шан», - прогарчав він. "Повертайся на своє місце".
  Цін-фу почув позаду низьке гарчання, коли поліз у кишеню за маленькою валізою з бульбашками та підшкірними ін'єкціями. Його тіло поповзло. Він знав грубу силу свого улюбленого монстра та поважав її. Він також знав гнів Шана, набагато жорстокіший, ніж його власна, і бачив звіра у дії з його нищівними захопленнями та смертоносними ударами карате. Шан був практично його власним творінням ... але ніхто ніколи не знав, коли наполовину приручений звір повернеться.
  Він зробив свій голос ніжним, набиваючи голку.
  "У тебе буде шанс, мій Шан", - сказав він. «Це буде згодом, от і все. Тепер іди.
  Він почув, як кроки Шана віддаляються, поки шукав вену і знайшов її.
  Вона була б гарна принаймні для наступного раунду, ця дівчина. І наступного разу він буде обережнішим.
  * * *
  Ніхто з туристів не помітив, як Нік та Паула відстали від решти групи та прокралися в гай. Жак мав рацію; не було ніякого способу дістатись до загороджених внутрішніх ніш замку зсередини, так що їм довелося б знову увійти зовні. Але, принаймні, вони мали гарне уявлення про загальний план, який відповідав старим фотографіям і схемі.
  Коні чекали на гаю, як і обіцяв Жак. У глибокій тіні червоного дерева Нік швидко переодягся у темно-зелений одяг минулої ночі і струсив сірий пил зі своєї бороди. У розрідженому вечірньому повітрі він почув звуки групи, що гримає додому стежкою за півмилі або близько того. Спуск був довгим, і останні промені сонця помруть на той час, коли вони досягнуть Мілота біля підніжжя схилу.
  Паула все ще переодягалася під прикриттям гілки, що низько висить.
  Було час вбити, доки не стемніло достатньо, щоб можна було приступити до роботи; надто багато часу для нетерплячої людини Ніка. А Паула, яка по черзі замкнулася або зла, була не з тих жінок, які допомагають йому скоротати сутінковий годинник так, як він обирає.
  Нік зітхнув. Шкода було її. Така холодна, така нетовариська, така гарна у своїй піджарі та котячій манері, така неприступна.
  Він тихо підійшов до краю гаю з червоного дерева і озирнувся, візуалізуючи стару карту, показану Жаком, і підганяючи сцену до картин, які він бачив. Цитадель височіла над ним,
  
  
  
  
  
  велика і неприступна. Ліворуч від нього, за краєм стійки з червоного дерева, лежав пальмовий гай. Праворуч від нього гранати, а за ними стежка, що веде до міста. Майже прямо перед ним, між ним і високими обшитими залізом зовнішніми стінами, був пагорб із каменю, увінчаний густим чагарником. Якийсь час він стояв і прислухався, нерухомий і мовчазний, як стовбур червоного дерева, виглядаючи все, що могло видати іншу присутність. Потім він рушив повільно і непомітно, як пантера на полюванні.
  Йому знадобилося кілька хвилин, щоб знайти отвір у каналі та очистити його від заростей, але він був задоволений тим, що побачив, коли відкрив його. Їм доведеться повзти, але якщо всередині не буде кам'яної кладки, що впала, або будь-якої іншої перешкоди, там буде достатньо місця для будь-кого, хто рухається присідаючи.
  Нік ковзнув назад до притулку з червоного дерева і сів на колоду, що впала. Крізь дерева він побачив невиразні обриси коней і жінки, які стояли нерухомо і чекали.
  Він двічі цвіркнув у крихітні мікрофони під сорочкою і почув у відповідь цвірінькання.
  "AX J-20", - прошепотів з його пахви тихий голос. "Де ти, N?"
  – За межами Цитаделі, – пробурмотів Нік. "З жінкою, Пауло".
  Він почув тихий смішок. «Але природно, – сказав Жан П'єр. «Картер приземляється, як завжди, дупою в маслі. Значить, всі Грізні – жінки, так? Яструб у люті! Думаю, він вважає, що ви все так і спланували. Але як ви рухаєтеся? »
  "Дивним і хитрим способом", - пробурмотів Нік, не відриваючи очей від будь-якого руху в лісі або біля нього. «Заткнися і слухай, і визволи мене від лукавих думок. Я зустрів жінку, як ви чули. Я досі нічого не знаю про кубинський характер, але думаю, що Паула від мене щось приховує. Так чи інакше, у нас стався невеликий інцидент із гаїтянським собачим патрулем, і ми залишили печеру в певному поспіху. Вона відвела мене до села під назвою Бамбара, де має друзів, ім'я Жак і Марі ЛеСьєрк. Перевірте їх, якщо зможете. Ми провели з ними ніч та більшу частину дня. Схоже, що Жак – місцевий лідер повстанців – планує колись повстання проти папи Дока Дювальє. Нічого спільного з цією місією, крім того, що він підтримує зв'язок із Полою та обмінюється інформацією».
  "Так? Навіщо йому?" - запитав тонкий голос Жан-П'єра.
  «Оскільки він і Тоніо Мартело, покійний чоловік Паули, були друзями на все життя. Тому що вони обоє по-своєму бунтівники. І тому, що Жак любить китайців не більше за нас – принаймні, він так говорить».
  "Китайці? Значить, вони там?"
  «Він так каже. Стверджує, що в них у горах є схованка з боєприпасами, каже, що він і пара друзів спостерігали за ними протягом кількох тижнів. Невелика група, приблизно шість чоловік, очевидно, нічого не робила, окрім охорони запасів. Він також каже, що бачив їх на невеликих маневрах партизанського типу, ніби вони готувалися до чогось. Або залишатись на тренуваннях, щоб вони могли навчати інших».
  «Як ви думаєте, операція «Вибух»?»
  "Можливо. Так думають Жак і Паула. Нік зупинився на мить, щоб прислухатися. Цвіркуни та птахи щебетали йому у відповідь, а кінь тихенько заіржав звідти, де чекала Паула. Все було в порядку; звук коня був тут досить звичайним явищем. Більше нічого не ворушилось, але тіні подовжувалися, і незабаром настав час рухатися.
  "Він каже, що Чінкі переїхали близько двох тижнів тому", - м'яко продовжив він. «Почали прокладати собі шлях у Цитадель і возити туди всі свої запаси. Робили це все ночами, щоб Жак та друзі не могли бачити стільки, скільки їм хотілося б. Але в них склалося враження, що до початкової групи приєдналися три чи чотири новачки, і всі вони переїжджали до Цитаделя, боєприпасів і таке інше. У той же час Паула виявила, що зникла одна з її власної банди жінок-месників, а із Санто-Домінго зникли кілька знайомих китайських осіб. Тож вона занепокоїлася».
  Він коротко розповів решту історії, як він, Пола та Леклерки сиділи за грубим кухонним столом у селі Бамбара, обговорюючи минулі події та будуючи плани.
  Товстий темний палець Жака провів по таблиці у пошарпаній старій книзі.
  «Потрапити до Цитаделя неможливо, - сказав він. «Ось, бачите, кілька каналів, якими вода з гірського струмка потрапляла до замку. Вони висохли вже багато років, але, як бачите, досить широкі. Тунель, який використовують китайці, тут не відмічено, але мене це не дивує. Старий король Крістоф хотів би секретного виходу. Думаю, для ваших цілей краще підійде один із каналів. Вони не можуть їх усіх охороняти. І все-таки це буде непросто. Але ви розумієте, що я можу допомогти вам тільки з приготуванням; Я сам не можу піти з тобою». Його рідкі карі очі благали, дивлячись на Ніка. «Моя свобода пересування не повинна страждати через цей скарб».
  «Це не тільки скарб,
  
  
  
  
  
  - різко сказала Паула. «Ми маємо з'ясувати, що трапилося з Евітою. Очевидно, вона щось дізналася від Паділли, і вони якимось чином вийшли на неї. Якщо вона там...
  "Паула, Паула". Жак сумно похитав головою. «Вони вбили Паділлу; чому не її? »
  "Ні!" Паула вдарилася об стільницю, так що чашки з кавою затремтіли. Марі тихенько кудахтала на задньому плані. «Вони вб'ють її тільки після того, як вона заговорить, і вона не говоритиме!»
  "Але, можливо, вони вже дізналися все, що їм було потрібно від Паділли ...".
  Розмова перетворилася на бурю, а потім, нарешті, перейшла на більш аргументоване обговорення того, як відкрити Цитадель. Але, принаймні, Нік дізнався кілька основних фактів. "Жахливі" - це група жінок, чиї близькі були вбиті за політичними мотивами колишнім диктатором Трухільо. Паула Мартело була їхнім лідером. Разом вони намагалися знайти схованку зі скарбами, яку Трухільйо мав намір відправити до Європи, але так і не отримав можливості. Він все ще був захований десь на острові, що поділяється Гаїті та Домін&