Шкутова Юлия, Медведева Алена: другие произведения.

Двенадцать Месяцев. Зима

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 6.51*23  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    ЗАВЕРШЕНО
    Написано в соавторстве с Медведевой Алёной В детстве нам всем рассказывали сказку о Двенадцати Месяцах. Послала злая мачеха бедную девушку за подснежниками, и это в зимнюю ночь! Девушка долго плутала по лесу, думая, что так и придет ее смерть. Совсем не ожидала она найти в этом дремучем месте братьев Месяцев... Так гласила эта история. Но что, если это правда? Пусть давно перевернутая людьми и додуманная, но все же правда? Долгое время вход в сказочный мир был закрыт, страшная трагедия одного из братьев затворила сердца Месяцев на долгие годы. Но пришло время вспомнить забытые традиции и вернуть былое счастье. Настал тот час, когда спутники должны найти путь к замершим сердцам Месяцев. Благодарю за помощь с аннотацией Дайнеко Юлию!




    История Декабря закончена! В общем файле оставлена ознакомительная часть.

    mail order brides html clock contador de usuarios online

  ДЕКАБРЬ
  
  Пролог
  Многоэтажное офисное здание из бетона и стекла красиво сверкало в свете заходящего солнца. Во многих окнах уже горел свет. В ноябре рано смеркается, а до окончания рабочего дня еще целый час.
  В самом здании, несмотря на то, что уже совсем скоро надо собираться домой, люди сновали по коридорам непрерывным потоком. Все спешили доделать свои дела, не желая задерживаться дольше положенного. И только в приемной одной из фирм, что арендовала два этажа, было тихо и спокойно. Служащие не спешили отвлекать своего шефа, чтобы тот, не дай бог, не подкинул еще какой работы. Кому же захочется так бездарно тратить вечер пятницы?
  Ничто не предвещало неожиданностей, пока...
  Секретарша удивленно оглянулась, услышав шорох открываемых дверей лифта. Посетительница, ступившая на светло-бежевый ковер, лежащий на полу приемной, поразила девушку с первого взгляда - высокая, статная, с длинными платинового цвета волосами, темно-синими глазами, аккуратным маленьким носом и четко очерченными алыми губками. Кожа неожиданной гостьи была настолько белой, что невольно притягивала взор, создавая ощущение нереальности происходящего.
  'Словно ожила мраморная статуя, высеченная умелым мастером'
  Девушка во все глаза рассматривала фантастически красивую незнакомку, отметив про себя гордую осанку и поистине королевское достоинство, с которым держала себя женщина. А уж ее шапка, шуба и муфта... Секретарша сразу же поняла, что такая одежда стоит бешеных денег. Вот только никак не могла вспомнить, у какого же зверя может быть такой красивый серебристый мех?..
  'Наверное, так должна выглядеть какая-нибудь императрица', - ошеломленная видом незнакомки, неожиданно для самой себя, подумала девушка, завистливо вздохнув.
  Сама, будучи красивой, мгновенно поняла, что так себя преподать никогда бы не смогла. Такая аура величия и отстраненная неприступность не приходят с ужимками перед зеркалом, с этим нужно родиться.
  - Не стоит, милая, - неожиданно красивым грудным голосом произнесла поздняя гостья, заметив, что секретарша потянулась к телефонной трубке. - Меня не нужно представлять. И меня точно будут рады видеть.
  Больше не произнеся ни слова, посетительница направилась в сторону кабинета шефа. Не постучав, открыла дверь, проходя внутрь. А девушка, провожая ее взглядом, лишь зябко поежилась, не понимая, откуда так внезапно могло повеять холодом.
  Савельев Никита Андреевич и по совместительству директор фирмы недовольно поднял голову от бумаг, чтобы посмотреть, кто так беспардонно отвлек его от работы. Но стоило ему увидеть гостью, как глаза мужчины потрясенно распахнулись.
  - Да быть этого не может! - пробормотал он.
  - Признал меня, Никитушка? - ласково улыбнувшись, спросила женщина.
  Хозяин кабинета еще пару мгновений недоверчиво рассматривал посетительницу, а затем резво вскочил на ноги. Стремительно подойдя к гостье, он с очевидным благоговеньем взял ее холодную ладошку в свои руки и проговорил охрипшим от волнения голосом:
  - Госпожа наша, Матушка Зима, как не признать? Хоть и видел тебя всего раз, когда мальцом несмышленым был, да как же красоту такую забудешь?
  - Ну, полноте, - рассмеялась красавица, еле ощутимо проведя рукой по волосам Никиты Андреевича. - Смотрю, седина уж пробиваться стала. Эх, люди, люди, какой век у вас короткий. Еще ведь недавно совсем сосульку грыз, да довольно улыбался щербатым ртом.
  - Ничего, Матушка, не переживай так, - благодарно улыбнулся Савельев. - Век хоть и не долог, но мы не жалуемся. Ты лучше расскажи, за что я чести такой удостоился? Давно ты уже с детьми не появлялась у нас.
  Открывшаяся дверь помешала гостье объясниться. Тихо вошедшая в кабинет секретарша, прошла к журнальному столику с подносом в руках. Вот только пока расставляла чашки с чаем и вазочку с печеньем, нет-нет, да бросала любопытный взгляд на своего начальника, который так и не отпустил руки красивой незнакомки.
  Дождавшись, когда любопытная секретарша все же уйдет, Никита Андреевич усадил свою гостью на диван и, передав ей чашку с горячим ароматным чаем, сел рядом.
  - Скажи, Никитушка, не забыли ли вы еще, для чего готовили людей в вашем клане? - осторожно поинтересовалась Зима, грея руки о чашку.
  - Помню, Матушка, отчего ж не помнить, - грустно ответил Савельев. - Мы до сих пор выбираем деток и обучаем их. Пусть и отказано нам в великой чести служить вам, а все одно - надеемся. Да только... есть ли вера нам теперь? Ведь если бы не наша соклановка...
  - Не надо, Никитушка, не терзай сердце понапрасну, - Зима осторожно пожала руку мужчины. - Что случилось, того не изменить. Знать судьба была такая. Да только думается мне, что пришло время возродить старые традиции.
  - Как же так? - поразился Савельев, недоверчиво посмотрев на гостью. - Столько веков прошло, а Февраль Месяц все лютует, не забыв и не простив предательства. Да и Май Месяц все еще оплакивает любимого, покрывая по ночам землю инеем.
  Мужчина виновато отвел взгляд.
  - Знаю, все знаю, - вздохнула Зима. - Да только сил больше нет смотреть на страдания сына и дочери. А остальные под их дудку пляшут, добровольно отказавшись от спутников. Доколе еще терпеть все это? Нет, Никитушка, пора возрождать былые устои.
  - Так ведь откажутся, - попробовал возразить Савельев.
  - Не откажутся. Не посмеют! - припечатала Зима. - Так что созывай совет клановый, да решайте, кого к Декабрю отправлять. Он первым будет. А за то время, пока черед Февраля подойдет, он свыкнется с переменами, успокоится.
  Никита Андреевич задумчиво отпил из чашки. Предложение Зимы было заманчивым и желанным, да тревога не отпускала. А вдруг не смирится Февраль? Ведь пуще прежнего лютовать будет.
  Но и отказаться нельзя. Совсем забудется тогда предназначение их клана, исчезнет завещанное наследие, а с ними и сопутствующая в любых делах благость. Мало кто из молодежи уже верит старшим, полагая, что сказки все эти рассказы о спутниках Месяцев. Лишь старики до сих пор чтут законы, завещанные предками, и продолжают обучать внуков. Так не бессмертные они. Уйдут за грань, молодежь только вздохнет свободно, махнув рукой на лишнюю науку.
  'Нет, надо, надо попробовать, а дальше будь что будет!'
  - Хорошо, Матушка, созову совет, - наконец решился мужчина. - Думаю, через недельку отправим спутницу Декабрю Месяцу.
  - Вот и договорились, - с облегчением улыбнулась Зима. - А я пока сыновей извещу.
  Отставив чашку, женщина встала и, наказав не провожать себя, вышла за дверь. Попрощавшись с секретаршей, Зима подошла к лифту и, не заметив никого рядом, перенеслась к себе домой. И лишь оказавшись одна в спальне, устало приникла к прохладной стене.
  - Надеюсь, ты окажешься права, Земля Матушка, - еле слышно прошептала она, уставившись невидящим взглядом в окно. - И это поможет нам всем... Спасет! Надеюсь, что еще не поздно.
  Глава 1
  Пасмурное небо, пронизывающий ветер, гоняющий по земле только-только выпавший снег, шум и суета железнодорожного вокзала - эта картина была удручающей и действовала на нервы не привыкшей к городской суете русоволосой девушке. Она уже с полчаса как приехала, а встречающих все нет. Видно, опаздывали, вот и пришлось стоять на перроне, зябко ежась на холодном ветру. Не спасала даже теплая пуховая куртка, которую бабушка купила ей перед самым отъездом. А в здание вокзала идти не хотелось. Вдруг ее там не найдут встречающие, что тогда прикажите делать?
  - Арефьева Анастасия? - поинтересовался подошедший пожилой мужчина, внимательно рассматривая девушку.
  - Да, это я, - ответила та, и с надеждой поинтересовалась. - Вы приехали за мной?
  - Да-да. Простите за опоздание, пробки повсюду, - мужчина развел руки и виновато улыбнулся. - Это все ваши вещи? - указал на спортивную сумку и, получив утвердительный кивок, подхватил ее. - Следуйте за мной. Сейчас мы вас отогреем. У меня в машине есть термос с чаем.
  Обещание долгожданного тепла расслабляющим бальзамом пролилось на измученную ожиданием и неизвестностью душу. Теперь Настя готова была пойти за сопровождающим хоть на край света, лишь бы там не было холодно. Лавируя между спешащими людьми, мужчина повел Настю к выходу на автостоянку. Девушка быстро следовала за ним, боясь отстать и потеряться в толпе, дергая на ходу лямки висящего за спиной рюкзачка. В нем лежали документы, деньги и бабушкины пирожки, что та напекла в дорогу, радуясь чести, которая выпала ее внучке.
  Анастасия до сих пор не верила, что происходящее не сон и не глупый розыгрыш. Она всегда считала все эти россказни про спутников Месяцев всего лишь детской сказкой, рассказываемой любимой бабушкой. Хотя и с удовольствием обучалась всему, что ей объясняла пожилая родственница. Но в душе Настя воспринимала это как веселую игру, затеянную старой женщиной, чтобы отвлечь шестилетнюю малышку от грустных мыслей о погибших родителях.
  Эх!
  Но даже спустя двенадцать лет, бабушка все продолжала 'играть', повторяя внучке про обязанности помогать и оберегать. Только все чаще вздыхала о напрасности и тщетности своих надежд. Екатерина Викторовна была уверена: еще не скоро простят их клан за причиненную боль.
  'А вот, поди ж ты, простили!'
  Три дня назад раздался телефонный звонок, который перевернул жизнь восемнадцатилетней девушки. Позвонившая женщина представилась помощницей какого-то Савельева Никиты Андреевича. (Как потом объяснила Насте бабушка, это был нынешний глава их клана.) Женщина, сообщила, что Анастасия должна через три дня прибыть к ним, так как была выбрана в спутницы Декабря Месяца.
  Ох, и что же тогда началось!
  Бабушка плакала от счастья и твердила о сбывшихся надеждах. Развила такую бурную деятельность, что оставалось только диву даваться, откуда столько сил и энергии взялось у шестидесятипятилетней старушки. Она буквально порхала по дому, собирая любимую внучку в дорогу, да все приговаривала, какая честь той выпала.
  'Честь, но и ответственная обязанность! Возможность отплатить извечный долг...'
  А Настя ходила в полной растерянности, не понимая, что ее ждет в будущем. Тут была вся ее жизнь, а что будет там? В следующем году она хотела поступать на кафедру бухгалтерского учета и аудита и сейчас готовилась. А теперь и думать об этом не стоит.
  Да только смириться с такими необъяснимыми переменами не получалось, а отказаться возможности не дали. Не хотела расстраивать бабушку. Екатерина Викторовна буквально помолодела от таких известий и была счастлива за родную кровиночку.
  'А чего хорошего в этих Месяцах? Что за обязанности? Какой долг?'
  Толком ей ничего не объяснили, сообщив лишь, что все постепенно узнает.
  Настя, как ни пыталась, не могла себе представить, как выглядит Декабрь. Для современной девушки все эти бабушкины сказки были чем-то абстрактным, вымышленным... Почему-то думалось, что он такой добрый старичок с длинной окладистой белой бородой, в красной шубе, подпоясанной кушаком, в шапке и варежках такого же цвета. В общем, виделся ей этакий классический Дед Мороз. А еще у него в доме обязательно будет чувствоваться приход праздника, поэтому везде будут елочные игрушки, свечи, а в воздухе витать запах мандаринов.
  'Может быть и приживусь у дедушки, раз ему уход и забота нужны', - подумала Настя, садясь в машину. В серьезность происходящего так и не верилось. С одной стороны - с детства знала про существование братцев Месяцев, с другой - знать и верить вещи разные.
  Оказавшись в еще не успевшем остыть салоне, Анастасия поежилась от контрастного перепада температуры воздуха. Долгожданное тепло потихоньку проникало под одежду, заставляя расслабляться и дышать полной грудью. Осталось совсем немного потерпеть, и она все узнает!
  Приняв с благодарностью крышку от термоса, что заменяла кружку, наполненную горячим чаем, девушка поднесла ее к носу и с удовольствием вдохнула ароматный пар. Отпив маленький глоток, Настя с трудом сдержала дрожь от прокатившейся по телу волны тепла и блаженно зажмурилась. Теперь жизнь не казалась ей такой уж мрачной. Чтобы ее не ждало впереди, она просто обязана справиться!
  Мягкий ход машины убаюкивал, и Анастасия, с трудом подавив зевок, откинулась на спинку сидения, стараясь не уснуть. Глядя на пробегающие мимо дома, деревья, улицы и людей, она думала о том, как круто поменялась ее жизнь.
  'Увижу ли я еще когда-нибудь бабушку и подруг? Позволят ли мне навестить их?'
  Она, конечно, согласилась стать спутницей одного из зимних Месяцев. С детства девушке внушали, что это ее первейшая обязанности и важнейшая цель. Но сами внушавшие, кажется, не слишком верили в возможность ее реализовать. А тут... такое чудо! Но для Насти слишком тяжело было так сразу поменять всю свою привычную жизнь.
  За такими невеселыми думами девушка не заметила, как они оказались за городом, и очнулась только когда машина притормозила около высоких кованых ворот. Водитель медленно вел машину по усыпанной гравием дороге, давая Анастасии время полюбоваться на открывшийся вид. А посмотреть было на что.
  Большие лужайки, припорошенные выпавшим недавно снегом, и выложенные брусчаткой дорожки. Вдоль главной дороги росли самшитовые кусты причудливой формы. То тут, то там, по всему пространству лужаек были расставлены статуи. Настя, которая видела такое только по телевизору, лишь восхищенно качала головой. А когда она увидела высокий трехэтажный особняк, то моментально забыла обо всем. Белого цвета, с высокими колоннами, поддерживающими стрельчатый козырек, он просто поражал воображение. Анастасия с грустью осмотрела свою куртку, потертые джинсы и не по-девичьи тяжелые ботинки.
  Как только машина остановилась у дома, входная дверь тут же открылась, и из нее вышел высокий темноволосый мужчина.
  - Здравствуйте, - тихо выдохнула девушка, замерев перед ним.
  - Здравствуйте, Анастасия Викторовна, - улыбнулся тот в ответ, и приглашающем жесте распахнул дверь. - Проходите внутрь, а то замерзнете.
  Переступив порог, Настя вновь замерла, с восхищением осматривая большой холл с начищенными до блеска паркетными полами, широкой лестницей, застланной красным ковролином; стены, обитые снизу деревянными панелями, а сверху оклеенные бежевыми с золотистыми прожилками обоями. А еще здесь было много картин и ваз, которые, даже плохо разбирающейся в этом девушке, казались безумно дорогими.
  - Меня зовут Андрей Вениаминович, - напомнил о себе ее спутник. - Я управляющий. Сейчас вас проводят в выделенную комнату, чтобы вы могли отдохнуть с дороги и привести себя в порядок. Через два часа я приду за вами и провожу на ужин. Там вы встретитесь с хозяевами.
  - Следуйте за мной, - раздался приятный девичий голос, и только тогда Анастасия заметила стоящую неподалеку девушку в униформе горничной.
  Смущенно улыбнувшись ей, Настя поспешила за девушкой на второй этаж. Быстро пройдя по светлому коридору, мимо множества дверей, горничная остановилась у той, что находилась в самом конце.
  - Проходите, сейчас принесут ваши вещи.
  Увидев комнату, Настя окончательно решила, что оказалась в какой-то сказке. Нежный бледно-зеленый цвет стен, приятно радовал глаза. Высокое окно было прикрыто плотными золотистыми шторами, а широкая кровать застелена покрывалом им в тон. Около одной из стен стоял высокий двухстворчатый резной шкаф, по обе стороны кровати расположились низкие тумбочки, со стоящими на них светильниками. Около окна стояли два кресла, а между ними невысокий журнальный столик. На паркетном полу, практически полностью скрывая его, лежал ковер с мягким длинным ворсом.
  - Здесь находится ванная комната, - сообщила горничная, указав на узкую дверь. - Там есть полотенца, халаты и банные принадлежности, - сказала она, ласково улыбнувшись Насте. - А вот и ваши вещи. Отдыхайте.
  Оставшись одна, Анастасия сняла куртку, и, присев в кресло, еще раз огляделась по сторонам. Комната выглядела уютной, вот только девушка ощущала здесь себя чужой. Неожиданно вновь стало страшно, и ей захотелось оказаться в родном доме рядом с бабушкой. Чтобы та ласково провела рукой по волосам, успокаивая и приговаривая, что все будет хорошо. Да только этому не суждено было сбыться, поэтому, упрямо тряхнув головой, Настя направилась в ванную, чтобы умыться после долгой дороги.
  Нежась под тугими струями горячей воды, она практически забыла о времени. Выйдя из ванной, укутавшись в длинный белый халат, кинула беглый взгляд на часы. Время, которое показывали стрелки, стало неприятным сюрпризом. Заметавшись по комнате, Анастасия старалась как можно быстрее собраться, чтобы не опоздать к ужину. Еще не хватало, чтобы ее приняли за непунктуальную особу, которая не может правильно распорядиться своим временем.
  Какая же из нее тогда спутница для Декабря выйдет?
  'А может, наоборот...' - подумала девушка, застыв перед зеркалом, но сразу же отогнала от себя трусливую мысль.
  Она не может так поступить. Хотя бы ради бабушки, для которой избрание внучки в спутницы Месяцу стало великой честью.
  Расчесавшись и заплетя волосы в тугую косу, Настя принялась копаться в своей сумке. Старательно выискивая свое единственное платье, которое специально купила, чтобы надеть на Новый Год. Девушка размышляла о том, как бы было чудесно, если бы ей не пришлось носить платья постоянно. В них она чувствовала себя не очень комфортно.
  Доходящее до середины бедра платье насыщенного синего цвета с рукавами в три четверти, прекрасно сидело, облегая стройную фигуру. Вот только коса к такому наряду совсем не подходит. Тяжко вздохнув, Настя расплела ее и, зачесав волосы с висков, скрепила их заколкой на затылке. Только успела обуть ноги в туфельки на невысоком каблучке, как в дверь постучали.
  - Вы чудесно выглядите, - сказал управляющий, пришедший, как и обещал, сопроводить ее в столовую.
  - Спасибо, - смущенно улыбнулась Настя комплименту.
  - Прошу, - Андрей Вениаминович предложил ей руку, и, когда девушка, еще больше смутившись, приняла ее, быстро повел по коридору.
  Стараясь не отставать, Анастасия украдкой посматривала по сторонам, пытаясь хоть немного успокоиться перед встречей с главой их клана. Вот только бешено стучащее сердце никак не хотело усмиряться. Вся уверенность, с которой она смотрела на себя в зеркало, исчезла, растаяв как утренний туман.
  Неожиданно остановившись перед дверями, которые, как поняла Настя, вели в столовую, Андрей Вениаминович ободряюще пожал ей руку, тихо сказав:
  - Не волнуйтесь так, все будет хорошо.
  Благодарно улыбнувшись ему, Настя глубоко вдохнула и смело прошла в любезно открытую дверь. Да так и застыла у самого входа. Нет, она догадывалась, что в таких домах столовые отличаются от привычной ей обстановки, но увидев длинный стол посреди залы и окружавшие его стулья с золочеными спинками, сразу же растерялась.
  - Анастасия Викторовна, рад видеть вас, - к ней быстро подошел высокий темноволосый мужчина и галантно поцеловал ее руку. - Мы вас очень ждали.
  - Здравствуйте... - чуть слышно ответила Настя и замолчала, не зная имени своего собеседника.
  - Меня зовут Никита Андреевич, - представился мужчина и, заметив расширившиеся от удивления глаза девушки, тепло улыбнулся.
  - Не держи нашу гостью на пороге, Никитушка, - раздался женский голос.
  Оглядевшись, Настя только сейчас заметила, что в столовой, помимо главы клана, находятся еще три женщины. Одна - стоявшая около высокого окна была уже совсем седой. Анастасия предположила, что это - мать Никиты Андреевича.
  - Конечно, мама, - ответил мужчина, подтверждая выводы девушки. - Пройдемте, Анастасия Викторовна.
  - Можно просто Настя, - двигаясь следом за главой, разрешила девушка, не привыкшая к такому официальному обращению.
  - Хорошо, как скажете, - согласился Никита Андреевич. - Позвольте вам представить мою маму Надежду Федоровну, а так же мою старшую сестру Викторию Андреевну,- женщина со строгой прической и холодными зелеными глазами чуть заметно кивнула.
  - И ее дочь, мою племянницу Анну Николаевну, - девушка, старше ее самой лет на пять, свысока посмотрела на гостью, даже не удосужившись поздороваться.
  'Экая зазнайка, - решила Настя. - Да ладно, мне с ней детей не крестить'.
  - Приятно познакомиться, - вежливо ответила она, решив не обращать внимания на не совсем теплый прием некоторых членов этой семьи.
  - А как нам приятно, деточка, принимать будущую спутницу Месяца, да еще спустя столько лет отчуждения, - улыбнулась Надежда Федоровна, пожав Настину руку. - Признайся, ты и не верила, что все это правда? Сейчас вся наша молодежь не верит, - тяжело вздохнула женщина, печальным взглядом посмотрев в окно. - Спасибо хоть, что учиться не отказываетесь.
  - Не расстраивайся, надеюсь, теперь все изменится, - Никита Андреевич пристально посмотрел на девушку. - Понимаете ли вы, Анастасия, какая ответственность на вас возложена? Ведь вы, можно сказать, наша последняя надежда. Если сможете угодить Декабрю Месяцу, то и у других, выбранных в спутники Месяцам, шанс появится. А клан былое доверие вернет.
  'Вот это поворот!'
  Настя вздрогнула и заметно побледнела. Вот об этом она точно не думала, слишком много всего на нее свалилось. А тут... такая ответственность!
  'А если не справлюсь, что тогда?'
  Ведь из-за ее ошибки клан может потерять возможность оправдаться перед Месяцами, вину свою загладить. И что значит 'угодить'?..
  Испуг и тревога усилились многократно.
  - Я... - попыталась сказать Настя, сжав руки в кулачки, да так, что костяшки пальцев побелели. Но самообладания на вразумительный вопрос не хватило.
  - Вот поэтому я и была против, чтобы такая... молодая девушка стала первой! - неожиданно вмешалась Виктория Андреевна. - Не готова она к ситуации в принципе. Нужно кого-то постарше послать.
  - Например, нашу Анну? - усмехнулась Надежда Федоровна. И тут же жестко отрезала. - Нет, не бывать этому!
  - Но почему, бабушка? - возмутилась Анна. - Неужели она лучше меня?! Да я никогда в это не поверю!
  - Аня, прекрати, ее выбрала провидица! - возмутился Никита Андреевич некрасивой выходкой своей племянницы. - Немедленно извинись перед Анастасией. Что бы ты не думала и как бы не считала, но будет так, как я сказал. Совет клана был собран, к провидице обратились. Если Агнесса сказала, что должна быть Анастасия, значит быть тому.
  Анна на эту отповедь лишь недовольно скрипнула зубами, но под уничижительными взглядами бабушки и дяди сдалась, попросив прощения. Анастасия извинения, конечно же, приняла и заверила, что не таит обиды. Да и что она могла еще сказать, когда было заметно, что Анна просто завидует ей?
  'Я бы с удовольствием поменялась с ней местами, но...'
  - Скажите, пожалуйста, в чем наш клан так провинился, что Месяцы столь долгое время обходились без спутников? - девушка решила перевести разговор на другую тему, да и любопытно ей было. Как же единственные в своем роде старички обходились без помощи и ухода?..
  На некоторое время в столовой повисло напряженное молчание. Настя заметила, как переглянулись глава клана со своей матерью, словно решая, стоит ли раскрывать секрет. По тому, каким любопытством заблестели глаза Анны, она поняла, что девушка тоже ничего не знает. (Да и никто не знал, даже ее бабушка. Она говорила лишь о том, что спутница Февраля Месяца чем-то сильно обидела его.) Но теперь, раз от нее так много зависит, Насте хотелось узнать правду, чтобы не повторить ошибки своей соклановки.
  - Дело в том, Анастасия, - осторожно начала разговор Надежда Федоровна, - что и мы толком ничего не знаем. Хотя нам и известно немного больше, чем остальным. Могу сказать только одно: она принесла большую угрозу в сказочный мир, чуть не погубив всех его обитателей. Попробуй потом расспросить Зиму Матушку или сына ее. Может, они и расскажут.
  В это время мажордом пригласил всех к столу.
  - Все, что от тебя требуется - это постараться хорошо исполнять свои обязанности, - тепло улыбнулся Никита Андреевич. - Обеспечивать уют в его доме, сопровождать в делах, выполнять все, что накажет, да стабилизировать, когда Сила бунтовать начнет.
  'Да-да, прислугой быть, - усмехнулась про себя Анастасия, усаживаясь за стол. - А ведь слово-то, какое для этого придумали - Спутница! Красиво звучит, да головы нам морочит, заставляя думать совсем о другом'.
  В этот момент Настя вспомнила, как два года назад бабушка возила ее встречаться с другими девушками клана, которые тоже могли стать спутницами для Месяцев. И больше всего ей запомнилось, как эти самые избранницы перешептывались, что совсем не против вложить в это слово совсем иное значение. При условии, что Месяц будет молодым да красивым. А Анастасия слушала их украдкой и все удивлялась их глупости.
  'Как они могут быть молодыми, если живут уже много веков?'
  - А что же ты не ешь ничего? - всплеснула руками Надежда Федоровна. - Наверняка голодная совсем с дороги-то? Не стесняйся, кушай, да иди, спать ложись. Завтра будет тяжелый день для тебя.
  Насте ничего не оставалось, кроме как последовать совету женщины, хотя от таких известий кусок в горло не лез. Всегда трудно быть 'последней надеждой'. Слишком многое зависит от твоих действий и решений. Да только как не волнуйся и не трясись, а деваться некуда.
  Когда же тягостный для нее ужин подошел к концу, Анастасия попрощалась со всеми и отправилась к себе в комнату. От полученных за сегодня впечатлений и нервного напряжения, Настя думала, что не сможет уснуть еще долго. Но как легла, так незаметно для себя провалилась в сон без сновидений.
  Проснулась она бодрой и с улыбкой на губах. Закинув руки за голову, сладко потянулась, да так и застыла в нелепой позе.
  'А это еще что такое?' - непонимающе уставилась на белый балдахин. - 'Откуда?'
  Резко приподнявшись, Настя с удивлением стала осматриваться. Вчера ложилась спать в выделенной ей комнате в доме Никиты Андреевича. А проснулась почему-то в совершенно другой, полностью белой. Особенно заворожили ее стены, которые сверкали на солнце, заглядывающем через большое окно, словно искрящийся бликами снег.
  Да и обстановка здесь была совершенно иной.
  - Наконец-то ты проснулась, дитя, - раздался красивый женский голос, заставив Настю вздрогнуть от неожиданности.
  
  Глава 2
  Испуганно развернувшись в направлении прозвучавшего голоса, Настя с удивлением посмотрела на невероятно красивую женщину, сидевшую на диване возле еще одного окна.
  Беловолосая и белокожая, тем не менее она не выглядела 'бледной молью'. Наоборот! Твердый взгляд синих глаз и гордая осанка - нежданная гостья своим видом напоминала Насте особу королевских кровей. А уж длинное платье фиолетового цвета, отороченное по лифу серебристым мехом, очень выгодно оттеняло ее необычную красоту. От этого девушка еще больше смутилась. Представив, как выглядит после сна, Анастасия мучительно покраснела и подтянула пуховое одеяло повыше к груди.
  - Что же ты испугалась так? - по-доброму улыбнулась женщина. - Или я страшная такая?
  Незнакомка хитро прищурилась.
  - Нет, что вы! Совсем нет, - горячо воскликнула Настя, мигом забыв о своем смущении. Больше всего ей бы не хотелось обидеть эту сказочную красавицу.
  - Тогда в чем дело? Что так гложет тебя?
  - Я... - и застыла в нерешительности.
  - Испугалась, когда поняла, что находишься совсем в другом месте, - уверенно закончила за нее собеседница. - Не стоит, дитя, все хорошо. Просто я перенесла тебя в наш мир, пока ты спала. Отсюда - из моего дома, сыну моему Декабрю, будет сподручнее забрать свою спутницу.
  - Матушка Зима! - ахнула Настя, поняв, наконец, с кем беседы ведет.
  - Что ж ты опять так пугаешься? - рассмеялась Зима. - Вставай скорее, скоро завтрак принесут.
  И только она сказать об этом успела, как прямо перед ними вихрь снежный появился. А когда исчез он, предстала пред ними девушка, словно изо льда сделанная. Да только лед тот мягкий да подвижный, судя по плавным движениям ледяницы. Молча расставив на столе все, что принесла с собой на подносе, порождение магии зимней низко поклонилась Зиме, да вновь в вихре исчезла. А Настенька как завороженная все на то место смотрела, где только что ледяница была. Уж такого дива она точно никогда не видывала!
  'Волшебство! Действительно другой мир!'
  - Понравилась тебе прислужница моя? - глядя на восхищенную таким чудом девушку, поинтересовалась Зима.
  - Очень! - искренне ответила Анастасия, с восторгом посмотрев в глаза хозяйки дома.
  - То ли еще будет, - загадочно улыбнулась Зима, да рукой приглашающе махнула. - Проходи к столу. Негоже, если все остынет, для тебя старались.
  Смущенно улыбнувшись и головой кивнув, Настя огляделась по сторонам, ища, что бы на себя надеть. Не будет же она в одной ночной рубашке расхаживать. Заметив на краю кровати белый халат, она неуверенно глянула на Зиму. Дождавшись утвердительного кивка, закуталась в него, да и присела на диван рядом с хозяйкой. А та ей уже и чашку с чаем горячим протягивает, да блюдце с пирожками подсовывает.
  - Кушай, кушай, не стесняйся, - приговаривает Зима, с улыбкой глядя на то, как осторожно Настя чашку к себе подносит. - Чай у нас на малиннике настоян, а пирожки в печи делались. У вас, наверное, давно уж нет такого. Все по технологиям, конвейерами этими гоните, без души, - воздохнула она, наливая и себе ароматного напитка.
  - Делаем, - согласилась Анастасия. - Только бабушка моя, Екатерина Викторовна, тоже в печи готовить любит, и меня научила этому.
  - Ох, хорошо-то как, - обрадовалась хозяйка зимняя. - Значит, быстрее с Декабрем сладите. Уж очень любит он выпечку домашнюю.
   Настя на последних словах таких чуть чаем не подавилась. Как-то позабыть успела за всеми чудесами, для чего она здесь, расслабилась. А тут-то ей и напомнили... От такого и аппетит пропал. Отодвинула Анастасия блюдце с пирожками, да пригорюнилась. Все страхи мгновенно на место вернулись.
  - Опять испугалась? - вздохнула Зима, беря ее руки в свои. - По́лноте, не стоит оно того. Сын мой добрый, да веселый. Месяц праздничный ведь.
  Чуть успокоенная такими словами, Настя кивнула, да по сторонам огляделась:
  - Мне бы одеться, а вещей своих найти не могу.
  - Так нет их тут. Все у Никитушки в доме остались. Не понадобятся они тебе здесь.
  - А как же...
  - Не волнуйся так, - весело отмахнулась Матушка Зима. - Мы тебе новую подберем, еще краше прежней. Прости, Настенька, но твоя прежняя одежда не слишком подходит для нашего сказочного мира.
  - Сказочного? - тихо переспросила девушка, удивленно посмотрев на Зиму. - Он совсем не наш?
  Зима вздохнула.
  - Как случилась та беда, так и принято было решение отгородиться от людей завесой, чтобы сохранить сказочных существ, дать в себя прийти, возродиться... Разделены наши миры.
  'Значит, другая реальность!'
  Настя даже застыла, вся обратившись в слух. Она так хотела узнать, что же случилось тогда. Почему их клан, да и, как оказалось, других людей, кара постигла такая? Что скрывает их прошлое, какую тайну ужасную? Да только спросить постеснялась.
  Но тут Зима Матушка сама разговор тяжелый начала. Как не воспользоваться возможностью такой, не выяснить все?
  - Матушка Зима, расскажите, - взмолилась девушка, крепко сжав руки хозяйки приветливой. - Поведайте тайну, прошу.
  - От чего ж не рассказать, Настенька. Расскажу, - согласилась Зима. - Ты только кушать не забывай.
  Анастасия тут же с готовностью ухватила чашку, пригубив теплый чай. Любопытство любопытством, а хозяйку обижать негоже. Зла она ей не делала, только добром и лаской одаривала. Так неужели можно отказать ей в такой малости, угощение не приняв? А Зима тем временем вздохнула глубоко, глаза прикрыла, с мыслями собираясь, да и начала рассказ свой грустный:
  - Давно это было, Настенька, очень давно. С той поры много зим и весен прошло. Лето жаркое не раз в свои права вступало, да осень золотая урожаем одаривала. Тогда еще постоянно у Месяцев спутники из вашего клана были. Помогали, за хозяйством смотрели, да не давали в силе раствориться, когда дети мои сезонную волшбу творили.
  Зима задумалась, припоминая.
  - В ту пору у сына моего, Февраля Месяца, в спутницах была Арина - девушка красивая да шустрая. Везде поспевала, помощницей хорошей была. Он на нее нарадоваться не мог, баловал постоянно, подарками одаривал. Да и она его привечала всегда, ласково улыбалась так, с восхищением смотрела, - у Зимы из глаз слезинки две скатились, льдинками стали, да упав, мелкими осколочками по полу разлетелись.
  А у Насти сердце встрепенулось, больно в груди стало от дурного предчувствия. Дыхание перехватило так, что и сказать ничего не может, видя как тяжко женщине рассказ дается. Взяла холодную ладонь Зимы и к своим губам поднесла. Поцеловала осторожно и щекой к ней прижалась. Надеялась хоть так боль да тоску с хозяйкой зимней разделить, помочь печаль прогнать. Только Зима словно и не заметила ничего, рассказ свой горький продолжая:
  - Мы, глядя на них, нарадоваться не могли, беды не ждали. Вот и не заметили, как из глаз ее карих веселость уходить начала. Пустота и холод сердце заполнять стали. А когда внимание обратили, поздно уже делать что-то оказалось.
  Матушка Зима глаза на миг прикрыла, погружаясь в воспоминания о трагическом для этого мира моменте.
  - Арина, пока спал Февраль, трудами своими уморенный, посох зимний украла. А он тогда в мире хозяином полновластным был, волшба его сильней всего была. И захотела она всю силу волшебную себе забрать, мир наш под себя подстроить, да хозяйкой единственной ему быть.
  - Ох! - не сдержала Анастасия потрясения, услышав о таком вероломстве соклановки. А Зима только вздохнула грустно, да горькую быль рассказывать продолжила.
  - Разгорелась война тогда страшная, много волшебных существ и людей простых погибло. Арина ведь не одна была - за ней силы темные стояли. Все тати лесные, гады ползучие помогали. Когда только сговориться успела с ними? Люд разбойничий ей подчинялся беспрекословно, грабя все и всех, разоряя дома и поселения. Много горя хлебнули мы, много потерь перенесли.
  - Даже не представить мне это, - потрясенно качнула головой Настя, в знак поддержки сжимая руки собеседницы.
  'Вот тебе и волшебный мир! Не врут детские сказки - есть там и зло и злодеи!'
  - Сынок мой, Февраль, почернел тогда с горя, все поверить не мог. Да только когда битва решающая пришла, не дрогнул - посох вернул и заточил безумную во льды вечные. Вернул порядок и мир на землю нашу, - и снова тоскливой грустью подернулись глаза Зимы. - Но не смирился и не простил, настоял, чтобы не было хода клану вашему к нам. А остальные Месяцы его поддержали.
  Причины изгнания клана стали понятны.
  - У Мая Месяца в той битве спутник погиб, - подтверждая мысли, призналась хозяюшка. - Думали не переживет она этого, за ним вослед уйдет, Земля Матушка спасла, выходила несчастную.
  Замолчала Зима, дышит тяжело, словно сил много в рассказ вложила. И Настенька молчала, не зная, чем помочь. Только слезы тихонько вытирала, переживая горе прошлого.
  - Ох, девонька, совсем я тебя расстроила, - встрепенулась Зима, глядя на заплаканную Настю. - Не дело это, начинать знакомство со слез горьких. Я рассказала тебе, чтобы знала, чего ожидать в нашем мире придется. Но и продолжаться так дальше не может. Прошлое похоронить пора и дальше двигаться.
  - Да как же так, Матушка? - Настя с удивлением посмотрела на нее. - Неужели, простить такое можно? Ведь столько всего случилось по вине одной из нашего рода...
  - Тише, девонька, - Зима, ласково улыбнувшись, прижала палец к ее губам. - Хватит горевать, да воспоминаниям страшным предаваться. Надо дальше жить и традиции старые возрождать. Для этого ты здесь, о другом и не думай.
  Вздохнула Анастасия тяжко, но перечить не стала. Подумала, что хозяйке зимней виднее, что и как. Осталось только послушаться и все силы приложить, чтобы уважение к клану своему возродить.
  - Что-то засиделись мы с тобой, а наряды твои новые так и не посмотрели. Непорядок, - прекратив болезненную тему, напомнила хозяюшка.
  Хлопнув в ладоши, Зима к чему-то прислушалась и довольно улыбнулась, когда из снежного вихря посреди комнаты ледяница показалась. Наказав ей одежды принести, она отправила Настю в ванну, в порядок себя приводить. И уже лежа в горячей воде, тяжко вздыхала девушка, вновь переживая рассказ.
  Теперь стало понятно, насколько тяжело ей в сказочном мире придется, какая ответственность на ней лежит.
  'Права на ошибку нет!'
  От этого знания хотелось спрятаться, да так, чтобы не нашел никто. Настя совсем уже было впала в уныние, когда рядом с ванной возникла ледяница со стопкой полотенец и лежащим на них нижним бельем. Аккуратно положив принесенные вещи на лавку, ледяная девушка с интересом посмотрела на гостью, чуть склонив голову на бок.
  Но как только пар от горячей воды достиг ее, встрепенулась, смешно наморщила носик и исчезла. Анастасия недоуменно пожала плечами, решив, что ледяница просто никогда не видела людей. А спустя полчаса девушка вернулась в комнату. Взглянула на кровать и обмерла - вся она была заваленную разноцветной одеждой. Настя не ожидала такой щедрости и разнообразия.
  'Только платья!'
  И никаких привычных с детства брюк. Такая кардинальная смена гардероба и вынужденная - привычного стиля одежды неприятно удивила.
  - Ну что же ты застыла, Настенька? - Зима быстро подошла к ней и взяла за руку. - Проходи скорее, наряды примерять будем. У нас еще очень много работы, их ведь под тебя подгонять надобно. Они вроде бы по твоей фигуре сшиты, но вдруг что-то не подойдет.
  Потянув несопротивляющуюся девушку поближе к вороху одежды, Зима хлопнула в ладоши. Анастасию тут же окружили четыре ледяницы. Не успела девушка сообразить, как с нее сняли халат и, ухватив первое попавшееся платье, стали на нее надевать. Насте только и оставалось, что крутиться на месте, да поднимать и опускать руки, пока ледяные девушки поправляли на ней наряд. Зима щелкнула пальцами, и перед ошарашенной девушкой появилось зеркало в полный рост.
  - Нравится? - поинтересовалась хозяйка зимняя, усмешки восхищенной не тая.
  - Очень, - честно ответила Настя, разглядывая платье в зеркальном отражении.
  Да и как оно не могло понравиться? Пышное, с открытыми плечами, насыщенного красного цвета, с вышивкой золотой нитью на лифе и подоле. Настя почувствовала себя какой-то принцессой собирающейся на бал. А когда ей предложили померить туфельки в тон платью на невысоком (как она любила!) каблучке, счастью вообще не было предела.
  'Великолепно!'
  Вдоволь налюбоваться ей не дали. Вновь ледяницы быстро раздели девушку, чтобы начать надевать другое платье, теперь синего цвета. Но вот беда, только они отошли от нее, как лиф стремительно пополз вниз. Анастасия еле успела его подхватить. Комнату наполнил странный звук, напоминающий перезвон льдинок. Заметив, что ледяницы прикрывают ладошками рты, она поняла, что так звучит их смех, разливаясь по комнате 'хрустальной' мелодией.
  - Ах вы, шалуньи, - рассмеялась Зима, погрозив им пальцем. Она взмахнула руками, и Настя почувствовала, как платье стало уменьшаться. - Так-то лучше, осталось туфельки примерить.
  Следующий час Анастасия провела, поражаясь красоте и разнообразию нарядов. Платья, шубки, шапки, муфты, сапожки, туфельки. Повседневная одежда, на выход, для праздников, даже несколько бальных платьев имелись! И весь этот гардероб надо было обязательно примерить, чтобы Зима Матушка уверилась, что все идеально сидит.
  'Ох, уж эти платья...'
  Под конец, когда Настя уже буквально валилась с ног, ледяницы надели на нее еще одно, темно синего цвета. Только оно, в отличие от остальных, совсем не было пышным и праздничным. С широкими полами, с запа́хом и с рукавами в три четверти, оно было с довольно глубоким декольте, тесно облегая верхнюю часть тела, и лишь ниже талии свободно струилось.
  - Это домашнее платье, - пояснила Зима, обходя девушку вокруг и придирчиво разглядывая. - Как тебе?
  После остальных нарядов, этот показался настолько простым, легким и приятным, что Анастасия, не сдержала радостной улыбки, крутясь перед зеркалом. Длинные полы юбки от этих движений то разлеталась в стороны, то обвивали ноги.
  - Действительно, хороша! - неожиданно раздался довольный мужской голос, заставив Настю резко затормозить, от чего она едва не упала.
  Обернувшись, чтобы посмотреть, кто ее так напугал, девушка потрясенно застыла на месте. Небрежно опираясь о косяк, в дверном проеме стоял высокий беловолосый мужчина. В синей рубашке, черных облегающих брюках и высоких сапогах, он производил неизгладимое впечатление. И совсем не одежда тому причиной...
  Высокий, широкоплечий с гривой невероятно светлых волос, словно припорошенных снегом, он буквально источал...силу. Она отчетливо проглядывала в четкой линии напряженного подбородка, сияла в будто скованных утренней изморосью голубых глазах, блуждала на узких по-мужски губах обаятельной улыбкой. С первого взгляда и не скажешь, от чего больше захватывало дух, при взгляде на Месяца. От бездонной глубины его пронзительного взгляда? От темных иронично приподнятых бровей? От кончика стремительно мелькнувшего между губ языка, облизнувшегося в предвкушении грядущего?..
  'Совершенен! Ослепительно прекрасен. Богоподобен...' - ничего более здравого в голову не приходило.
  Заметив восторженный взгляд девушки, незнакомец насмешливо приподнял бровь, заставив Настю смущенно потупиться.
  - Ох, ты уже прибыл? - всплеснула руками Зима, а ледяницы вмиг окружили мужчину, что-то радостно рассказывая. Вот только Настя слышала лишь мелодичный звон.
  - Хватит, хватит, - рассмеялся незнакомец, разгоняя ледяных девушек и подходя к Зиме. - Здравствуй, матушка. Я, как и обещал, прибыл за своей спутницей.
  'Декабрь... Месяц Декабрь... Молодой... Совсем молодой...' - забились мысли в голове у ошарашенной Анастасии. Девушка невольно вздрогнула и отступила назад.
  - Настенька, что с тобой? - заметив ее состояние, обеспокоенно поинтересовалась Зима.
  Переведя на нее донельзя удивленный взгляд, девушка обреченно спросила:
  - А дедушка где?
  - Какой дедушка? - недоуменно переспросила Зима.
  - Эээ... - бросив на парня стремительный смущенный взгляд, Настя вновь посмотрела на Зиму. - С бородой, веселыми глазами, в красной длинной шубе, шапке... с посохом, - под конец она уже еле шептала, начав стремительно краснеть.
  - Ну у тебя и предпочтения! - ошарашено выдал Декабрь, а комнату вновь наполнил перезвон льдинок, к которому присоединился не менее мелодичный смех Зимы.
  Настя же не знала, куда деться от смущения. Щеки вспыхнули жаром румянца, а расстроенный взгляд устремился в пол. Девушка искренне жалела, что не сдержалась и, не подумав, ляпнула глупость. Но она до последнего почему-то была уверена именно в таком внешнем облике Декабря Месяца.
  'Стоило бы подумать, что раз хозяйка зимняя не выглядит старой, то и дети ее совсем не благообразные старички!' - мысленно корила себя Анастасия.
  И как теперь быть? Как оправдываться, да прощения просить у Декабря?
  - Простите, - расстроено прошептала Настя, да вновь отступать принялась, желая спрятаться от взгляда мужчины.
  Только не дали девушке возможности такой. Декабрь, резко шагнув вперед, перехватил ее. Обвив одной рукой за талию, крепко к себе прижал, а другой - ее ладошку обхватил. Настя застыла, напряженно замерла в объятьях незнакомца, не зная, что делать и как вести себя дальше. Уж больно неожиданно произошло все.
  - Куда же ты убегаешь, глупая? - нетерпеливо зашептал ей Месяц на ухо. - Не обиделся я, хорошо все.
  А Настя совсем растерялась, не зная, как поступить. Вроде бы и из объятий незнакомых вырваться надобно, а обижать не хочется. Да и нельзя ей! А вдруг, и правда, обиду затаит, да назад отправит? Как она тогда перед кланом оправдается, в глаза бабушке посмотрит? Не имеет она права на ошибку и своеволие.
  Вот только пока думала да размышляла, Декабрь за нее все решил. Подхватил на руки, к себе сильнее прижимая. Настя и опомниться не успела.
  - Матушка, мы уходим, - обернувшись к Зиме, сообщил Месяц. - А вещи Настеньки потом пришли.
  В следующий миг их уже вихрь снежный окружил, заставив девушку испуганно теснее прижаться к Декабрю, руками шею его обвивая. Крепко зажмурившись, Анастасия старалась не закричать от страха. К такому повороту она точно не была готова, вот страху и натерпелась, пока из дома Зимы перемещалась.
  'Как же верно хозяюшка зимняя меня во сне перенесла!'
  И лишь когда почувствовала, что ее на пол ставят, отважилась приоткрыть глаза и осмотреться. Они стояли в большом и светлом холле, выполненном в желто-коричневых тонах. Вкупе с камином, в котором весело потрескивали дрова, окружающий интерьер создавал атмосферу тепла и уюта.
  Вернее должен был создавать...
  Но картину домашней идиллии портил дувший откуда-то ледяной ветер!
  - Это кто дверь настежь открыл, да дом выстудил? - возмутился Декабрь, выпуская из объятий Настю и с грозным видом озираясь вокруг.
  А девушка этой непредвиденной заминкой не преминула воспользоваться, чтобы от Месяца отойти. (Уж больно все стремительно произошло, вызвав в душе Насти целую бурю эмоций. Один внешний вид Декабря чего стоит!) Только и шага ступить не успела, как вскрикнула от резко пронзившей ступню боли. Что-то острое впилось в ногу, раня ее. Настя от неожиданности чуть не упала, и только сильные мужские руки, вновь обнявшие ее, удержали на месте.
  - Что случилось? - обеспокоенно спросил Месяц, поддерживая девушку и с тревогой заглядывая в ее глаза.
  - Вот, - коротко ответила Настя, кивком головы указывая на мелкие льдинки, рассыпанные на темно-коричневом ковре, устилавшем пол. - Я на них ступила и ногу поранила.
  Поясняя, девушка слегка приподняла подол платья, демонстрируя кончики пальцев на ноге.
  - Ты почему босая? - Тут же по комнате разнесся недовольный вопрос.
  - Так обуться не успела... - Настя испуганно выпустила из рук подол, скрывая свои босые ступни.
  - Ох, горюшко мое, - обреченно вздохнул Декабрь, вновь подхватывая гостью на руки и направляясь с ней вверх по лестнице. - Что ж за спутница у меня такая?
  Анастасия так и обмерла от слов этих: неужели прогневала? Разочаровала его своей неуклюжестью? А еще раньше - необдуманной болтливостью? И опять глаза крепко зажмуривать пришлось, чтобы не полились слезы от испуга и безысходности. Чтобы не усилить рыданьями гнев Месяца. И даже когда он посадил ее на что-то мягкое, не решилась глаз открыть, ожидая решения участи своей.
  - Что такое, Настенька? Больно тебе? - раздался взволнованный голос Месяца. - Потерпи, сейчас помогу.
  В следующий миг Настя широко раскрытыми глазами наблюдала за тем как Декабрь, приподняв подол ее платья, осторожно осматривает ногу. Подушечки его пальцев аккуратно и бережно касались поверхности женской ступни, едва ощутимо обегая края ранки. Прикосновения мужских рук были такими трогательно нежными и чуткими, что девушка, не ожидавшая такого поведения от могущественного Месяца, вздрогнула от неожиданности. Но Декабрь держал крепко ее щиколотку, поэтому импульсивно вырваться не вышло. Почувствовав, что щеки опалило огнем сконфуженного смущения, Настя мысленно обругала саму себя.
  'Ну что я как барышня кисейная? Он помочь хочет, а я тут дергаюсь и стесняюсь!' - бурчала девушка сама на себя, стараясь успокоиться.
  - Вот и все, - сказал Декабрь, резким рывком вытащив осколочек. Анастасия только ойкнуть успела. - Сейчас мы твою ногу подлечим, и все будет хорошо.
  И вновь начал поглаживать большим пальцем стопу, вызывая в душе девушки волну смущения и необъяснимого беспокойства. Дальше и вовсе присел рядом, склонив лицо к Настиной ножке. Девушка даже дыхание затаила, впившись в лицо мужчины внимательным взглядом и не понимая его намерений. Месяц же осторожно подул на ранку, и Настя почувствовала пробежавший по ноге холодок его дыхания. Вцепившись руками в ткань платья, она отчаянно старалась сдержать нервную дрожь, чтобы не выдать собственных внезапно охвативших эмоций. Дыхание Месяца вопреки ощутимой прохладе язычком приятного тепла отозвалось в ее теле, провоцируя волну необъяснимой и чувственной истомы.
  'Ох, что же делается...'
  А Декабрь, залечив ранку, осторожно опустил ногу девушки на пол, при этом едва осязаемо проведя пальцами по лодыжке. Но мимолетная ласка удивительным образом сказалась на Анастасии, заставив ее инстинктивно поджать пальчики от удовольствия. Опомнившись, Настя резко одернула подол платья, не поднимая взгляда и старательно разглаживая несуществующие складочки на коленях. Было откровенно боязно посмотреть в глаза сидящему перед ней на корточках мужчине. Как бы девушка себя не уговаривала, было неуютно и немного стыдно перед Месяцем.
  И когда Настя все же решилась посмотреть на него, то наткнулась на чуть смешливый прищур ярко-голубых внимательных глаз.
  'Быть его спутницей намного труднее, чем я думала', - обреченно вздохнула девушка.
  
  Глава 3
  'Быть его спутницей будет намного труднее, чем я думала', - Настя с каждым проведенным рядом с Месяцем мгновением сильнее утверждалась в этой мысли.
  Раздавшийся скрип (словно кто-то по снегу шел) отвлек Настю от дум невеселых. С интересом обернувшись в направлении двери, она увидела, как, важно переваливаясь, в комнату вошли три невысоких (по пояс ей будут) снежных человечка! Но больше всего Анастасию поразило то, что каждый из них нес по сундуку с себя высотой.
  'И откуда только силушка такая? Ведь из снега сделаны!'
  Пусть и не из рыхлого, а поблескивающего на поверхности корочкой наста, который образовывается после оттепели и сильного морозца. Пораженная чудом Настя, обо всем забыв и приоткрыв рот, разглядывала порождения магии зимней, да только диву давалась. А человечки, важно прошествовав на середину комнаты, сгрузили сундуки и чинно поклонились Декабрю. Один из них, видимо главный, что-то стал говорить Месяцу. Да только Настя опять, как и с ледяницами, не разобрала ничего. Речь снежных человечков более всего напоминала... скрип снега?..
  - Хорошо, - улыбнулся Декабрь, выслушав снеговичка. - Вовремя вы пришли. Быстро дом убирать! Набегали, натащили снега со льдом. Что за непорядок?
  В ответ на недовольство Месяца снеговички закивали, заскрипели, словно оправдываясь, да поспешили хозяйский наказ исполнять. При этом так смешно переваливались из стороны в сторону, что Анастасия, тихонько прыснула в кулачок, надеясь, что человечки ее не услышат. Обижать милых и забавных сказочных существ ей совсем не хотелось.
  - Понравились тебе помощнички мои? - с улыбкой глядя на веселящуюся девушку, поинтересовался Месяц.
  - Очень, - искренне ответила Настенька. - А вы понимаете, что они говорят? - поинтересовалась и вновь смутилась, поняв, что спросила. - Ох, конечно понимаете.
  - Забыл совсем, - виновато откликнулся Месяц. - Погоди немножко, сейчас мы горю твоему поможем!
  Вытянув руку, он подул на нее. Настя с удивлением увидела, как в его ладони появилась красивая серебряная снежинка на длинной цепочке.
  - Теперь и ты сможешь понимать их.
  Пояснив, Декабрь повесил украшение на шею девушке.
  - Спасибо, - выдохнула Анастасия, заворожено глядя на снежинку.
  Ажурная, с множеством завитков, она притягивала взгляд необычностью и изяществом узорчатой вязи. Таких украшений Насте еще видеть не доводилось. Девушка была уверена, что ни один человеческий мастер не в состоянии сделать настолько красивую вещь.
  - Смотри, Настенька, как матушка расстаралась, - отвлек ее Месяц, осторожно прикоснувшись к ноге.
  Оказалось, что пока Настенька подвеской любовалась, Декабрь успел сундуки открыть и найти туфельки для девушки. Это Зима Матушка поспособствовала - быстрее прислала вещи спутницы в дом сына.
  Анастасия почувствовала, как наливаются жарким румянцем щеки, пока Месяц, аккуратно придерживая ее изящную ножку, надевал туфельку. За первой и вторая последовала. Настя поблагодарила его, испытывая невероятное смущение: это она должна за Декабрем ухаживать, а все пока наоборот выходит!
  - А теперь можно и по дому пройтись, - подавая девушке руку и помогая встать, улыбнулся Декабрь. - Холл и спальню свою ты уже видела, теперь и остальное посмотришь.
  Следуя за Месяцем, Настя с интересом осматривалась вокруг. Он показал ей гостевые спальни, что располагались на втором этаже. Спустившись вниз по лестнице, перила которой были перевиты остролистом, они вновь оказались в холле. Повернув направо, Декабрь подвел Настю к широкой резной двустворчатой двери, распахнув ее перед девушкой. За ними оказалась большая гостиная, украшенная разноцветными огоньками, веточками ели и елочными игрушками, развешанными тут и там. На подоконниках, полочках и специальных подставках стояли свечи. Сейчас не зажженные, так как день на дворе. Но вечером, стоило девушке представить их горящими, они наверняка создавали в помещении волшебную атмосферу уюта и праздника.
  'Вся жизнь - как новогодние деньки!' - сердце Насти быстрее забилось от восторга.
  Удивленно рассматривая эту красоту, девушка осторожно принюхалась и счастливо улыбнулась.
  'А ведь и правда, мандаринами пахнет, - подумала, оглядываясь по сторонам. - Хоть в чем-то я не ошиблась!'
  А дальше - кухня!
  Там всем заправлял большой важный снеговик в поварском колпаке. Он степенно прохаживался меж широких столов, за которыми трудились снеговички-поварята, что-то нарезая, перемешивая, вылепливая. Полюбовавшись на их работу, Анастасия последовала за Декабрем. Он повел ее дальше, показывая погреба с винами, да ледники с овощами, фруктами и мясом.
  'Большое, пусть и сказочное хозяйство! Спутнице месяца без дела сидеть не придется!'
  Настенька все внимательно осматривала, выслушивая объяснения Месяца, да только успевала уступать дорогу снеговичкам, снующим с деловым видом по дому. Только вернувшись в гостиную и присев на диван, девушка осознала, как устала от впечатлений сегодняшнего дня, новой информации и осмотра дома Декабря.
  - Тебе понравилось, Настенька? - поинтересовался Месяц, передавая ей с подноса, принесенного шустрыми снежными человечками, чашку с горячим чаем и присаживаясь рядом.
  - Да, - улыбнулась в ответ девушка и поделилась восхищением. - У вас красивый дом, Декабрь Месяц.
  'А уж с точки зрения современной девушки из немагического мира - сказочные хоромы полные чудес и невиданных существ'
  - Дмитрий, - поправил ее мужчина. - Зови меня Дмитрием.
  - Дмитрий, - медленно проговорила Анастасия, словно пробуя имя на вкус.
  - Вот и славно, - улыбнулся Месяц и, взяв маленькую ладошку Насти в свою руку, поднес ее к губам. - Добро пожаловать, спутница.
  - Благодарю вас, - девушка чуть вздрогнула, когда горячие губы коснулись нежной кожи. - А можно посмотреть, как выглядит дом снаружи?
  И руку осторожно отвела, рассчитывая своим интересом отвлечь Месяц от своей персоны. Уж слишком он смущал ее таким своим поведением.
  - Почему бы и нет, - согласился Дмитрий. По его губам неспешно скользила слегка провокационная улыбка. - Все, что пожелаешь, Настенька. Беги наверх, переоденься. На улице холодно, заболеешь еще. Жду тебя в холле минут через двадцать.
  Не желая заставлять ждать себя, Анастасия отправилась в отведенную ей комнату. Это небольшое уединение стало крайне своевременным! Девушке предстояло подумать и успокоиться.
  'Уж слишком он горяч! Да напорист! Слишком...'
  Не верилось ей, что Месяц с первого взгляда воспылал чувствами любовными. Надо думать, не провел многие лета в отсутствии женской компании, мир пусть и волшебный, но свои жители в нем есть. Немного об этом старики рассказывали.
  'Еще бы слушать внимательнее, а не полагаться на сказками... Но все крепки задним умом'
  И слишком он взглядами внимательными окидывает, следя за реакцией на действия свои. Словно проверяя, попадется ли Настя на уловки его?
  'Только зачем это все надобно ему?' - девушка никак в толк взять не могла. Но и злого умысла в поведении мужчины не чувствовала, а от того еще больше запутывалась в рассуждениях своих.
  Решив, что будет действовать по обстоятельствам, Анастасия вошла в свою комнату и с удивлением осмотрелась. Оказалось, что вещи ее, из дома Матушки Зимы присланные, уже давно разобраны, да в гардеробе развешаны. Зайдя в приоткрытую дверь, ведущую в нужную ей комнату, охнула, еще раз поразившись количеству нарядов.
  'И как только все это в три сундука поместилось?' - подивилась девушка, прохаживаясь вдоль полок, присматривая, что бы надеть.
  Наконец, выбрав теплое шерстяное платье темно-зеленого цвета с высоким воротом и без украшений, надела его. Покрутившись перед зеркалом, своим обликом осталась очень довольна. Прибрав волосы в тугую косу, прихватила невысокие сапожки и короткую шубку, чтобы надеть их уже в комнате. Шапку и варежки решила не брать, подумав, что на улице пробудет не долго.
  Когда спустилась в холл, на ходу застегивая шубку, обнаружила там уже поджидавшего ее Месяца в теплой меховой куртке. Невольно залюбовалась: как ладно она сидит на фигуре, как подходит к цвету глаз, обмотанный вокруг шеи длинный шарф. Засмотревшись на статного красавца, Настя на миг замерла - все в этом мужчине было совершенным, взгляда не отвести! Но опомнившись, тряхнула головой и отогнала смущающие мысли, решительно приблизившись к Месяцу.
  'Я тут, чтобы помогать ему да ухаживать!' - устыдилась она собственного неразумного интереса.
  - Ты почему шапку и варежки не надела? - строго поинтересовался Декабрь. - Холодно там.
  - Я капюшон накину, а руки в карманы спрячу, - мгновенно оправдалась Анастасия. И с беспокойством добавила: - Да и вы без шапки.
  - Ты боишься, что я замерзну? - недоверчиво спросил Декабрь, впиваясь в лицо девушки пронзительным взором, и весело рассмеялся. - Ну, спасибо, Настенька, о таком еще никто не беспокоился.
  А девушка чуть со стыда не сгорела, осознав, что опять наговорила.
  'Это ж надо было сказать такое!? Да еще и Месяцу зимнему. Совсем глупая стала, ошибку за ошибкой делаю!'
  А Декабрь лишь усмехнулся на вид ее покаянный да на улицу повел, красотой истинно зимней полюбоваться.
  Посмотрела вокруг девушка и ахнула! Загляделась видом окружающим, да забыла обо всем на свете. Кругом лес стоит - хвойный, да разлапистый, снегом пушистым укрыт, да таким белым и искристым, что глаза слепит! Снега такого Настя не видела, хоть и выросла в деревне.
  Обернулась девушка, чтобы на дом посмотреть, да так и замерла, глаза шире распахнувши. Внешне он напомнил ей дворец в миниатюре, с остроконечными крышами, да четырьмя башенками, стоящими в направлении всех сторон света. А по стенам дома белоснежным вились узоры ледяные, птиц и зверей диковинных изображающие. На окнах цветы неведомые морозец нарисовал. И сверкают они на солнышке ярком искрами разноцветными, взгляд радуют. Любуется Анастасия красотой сказочной, холода не замечая, взгляда отвести не может. А Месяц только тихо посмеивается, на восторженное личико ее посматривая.
  Да только не бывает долго все хорошо, даже в волшебном мире.
  Недолго им гулять пришлось! Вылетела сорока из-за леса, села на руку мужчиной протянутую, да как начнет стрекотать-рассказывать. Нахмурился Месяц, ее выслушивая, обеспокоенный взгляд на запад бросил. Тревога сердце кольнула девичье, а руки в кулаки сжались. Смотрит Настя на мужчину, ждет, что скажет ей.
  - Настасья, в дом иди, - обернувшись и посмотрев на встревоженную девушку, наказал Месяц. - Мне отлучиться надобно.
  Заметив, что Настя с места не сдвинулась, улыбнулся по-доброму.
  - Не волнуйся так, ничего страшного не случилось. Я во всем разберусь. Беги в тепло, замерзла совсем, - подпихнул ее в направлении дома.
  Анастасия лишь вздохнула тяжко, но перечить не стала, не желая отвлекать Месяца от дел важных. Поклонилась ему и к дому пошла, тревогой снедаемая. А как зашла в тепло, да дверь закрыла, чтобы помещение не выстудить, так и привалилась к ней в полном бессилии от тревоги. Стоит, думы тяжкие думает, переживает.
  'А вдруг неправду Декабрь Месяц сказал? И ему помощь понадобится?'
  - Эй, ты чего около двери застыла? - проскрипел рядом с ней чей-то голос.
  Открыв глаза, Настя с удивлением уставилась на снежного человечка, стоящего напротив со скрещенными на груди ручками. Он так серьезно на нее смотрел и так старательно хмурил свои снежные бровки, что девушке стоило больших усилий сдержаться и не улыбнуться.
  - Так что случилось-то? - раздраженно переспросил снеговичок.
  - Там Декабрь Месяц... Он... - Настя попробовала объяснить, что ее так встревожило, но под суровым взглядом собеседника смешалась. - Что-то случилось, и он отправился проверить, а я волнуюсь, - наконец смогла ответить девушка.
  - Вот же бабы... - начал возмущаться снеговичок, но сам себя одернул на полуслове. - Зачем волноваться, если не случилось еще ничего? Вот как приключится, так и будешь панику разводить. А сейчас зачем попусту нервы трепать? Хозяин наш сильный, справится, а у тебя... нос красный.
  Последняя фраза стала неожиданностью. Настя тут же поднесла руку к своему носу и стала растирать его. Еще и глаза скосила, стараясь рассмотреть 'пострадавшую' на морозе часть тела.
  - Зачем жмякаешь? На сливу станет похож, - фыркнув, прокомментировал снеговичок ее действия. - На кухню пойдем, там чаем отогреем. С малиной, - добавил он, видя, что Настя не спешит идти следом.
  - Спасибо, - вздохнула девушка и отправилась за снежным человечком. - А как зовут тебя, дружок?
  - Снеж, - важно ответил тот, вышагивая впереди и указывая дорогу, за что она была ему очень благодарна, так как не совсем еще сориентировалась во внутреннем пространстве дома.
  - А меня - Анастасия, приятно познакомиться, - вежливо ответила Настя, с улыбкой наблюдая за переваливающейся с ноги на ногу походкой снеговичка.
  - Да знаю уже, - ответил Снеж. - Как ни разузнать все о спутнице хозяина своего? Давненько их здесь не было.
  - Ты знаешь и о прошлых спутницах? - поразилась Настенька, входя вслед за ним в кухню. - Расскажи мне, какие они были?
  - Снег Снегович, встречай, - воскликнул Снеж, подходя к главному повару. - Надобно твоего фирменного чая с малиновым вареньем, а то совсем поморозилась дева. Хозяин нас за это по головке не погладит, вдруг да заболеет она?..
  - Напоим, раз такое дело, - важно кивнув головой, проскрипел повар, внимательно посмотрев на девушку своими глазами пуговками. - Проходи, садись, спутница, сейчас все будет. У меня уж и чайник вскипел.
  Настя послушно прошла к окну и уселась за гладкий да искрящийся от чистоты деревянный стол. С интересом понаблюдав за снующими по кухне поварятами, она не удержалась от вопроса:
  - А на кого же вы столько еды готовите? Неужели гостей сегодня ожидаете?
  - Гостей, не гостей, а еды всегда впрок должно быть, - ответил ей Снег Снегович, ставя на стол блюдце с вареньем. Следом и снеговичок поваренок подоспел, принеся чашку с ароматным чаем.
  - Спасибо вам, - улыбнулась Настенька, пододвигая глиняную чашечку поближе и вдыхая липовый аромат.
  - Пей на здоровье, - благосклонно кивнул главный повар и отошел от стола, продолжая заниматься своими делами.
  Сделав глоток, Анастасия довольно зажмурилась, прислушиваясь к тому, как волна тепла мгновенно разлилась по телу. Только сейчас она поняла, как же на самом деле замерзла во время прогулки на морозном воздухе.
  - Нравится? - поинтересовался Снеж, пристраиваясь напротив девушки.
  - Очень, - честно ответила Настя, пробуя малиновое варенье и запивая его чаем.
  - Тогда ешь, а я тебе про спутниц немного расскажу, - снеговичок чинно сложил руки перед собой, намереваясь удовлетворить любопытство девушки.
   Анастасия застыла, обратившись в слух. Больно любопытно ей было.
  - Давно это было. Я застал только трех последних, - начал свой рассказ Снеж. - А вот Снег Снегович много больше их помнит. Когда меня хозяин оживил магией снежной, то сюда только-только прибыла одна из клана вашего - Агафья, назначенная в спутницы хозяину нашему. Ох, и справная девушка была!
   Улыбнулся снежный человечек воспоминаниям своим.
  - Черноволосая да черноглазая. А уж хохотушкой, какой была! Все нам смешные байки рассказывала, развлекала. По дому, словно ветерок шальной носилась, везде все успевала. Приберет, подсчитает, поможет, если надобно. Хозяина (когда совсем уставшим приходил) быстро вылечивала, настроение ему поднимала.
  Неожиданно снеговичок стыдливо вздохнул и признался:
  - У меня ведь тогда многое не получалось, в учениках только ходил. А она всегда и слово доброе найдет для меня, и подскажет советом. Ох, и хорошие времена тогда были, веселые, - стукнув кулачком по столу, радостно улыбнулся Снеж. - А как десять лет службы прошло, домой отправилась.
  - Стой, Снеж, погоди, - замахала руками Настя. - Как, десять лет? А разве не на всю жизнь мы спутниками Месяцев становимся?
  - Что в твоем понимании значит 'на всю жизнь'? - серьезно посмотрев на девушку своими глазами-бусинками, поинтересовался Снеж.
  - Как что? - удивилась Анастасия. - То и значит, что я...
  И потупилась, тяжко вздохнув, да с силами собираясь.
   - Я больше никогда не увижу своих родных и близких, потому что останусь в услужении... То есть буду спутницей Декабря Месяца до конца своей жизни, - закончила она, надеясь, что ее оговорка не оскорбила снежного человечка.
  - Батюшка мой снег! - всплеснул своими забавными снежными ручками снеговичок. Все, кто находился на кухне и слышал их разговор, замерли, позабыв свои дела, с любопытством рассматривая Настеньку.
  Девушка настороженно оглянулась вокруг, в душе изумляясь внезапному вниманию присутствующих. Что же такого она сказала, чтобы вызвать такую реакцию? Неужели она что-то не так поняла из бабушкиной науки? Всегда ведь внимательно слушала, чему ее учила Екатерина Викторовна, хоть и воспринимала все это как забаву да игру детскую.
  - А скажи-ка мне, Настасья, что именно тебе говорили, когда обучали? - нахмурил бровки Снеж.
  - Меня бабушка обучала всему, - словно оправдываясь, объяснила девушка. - А она всегда говорила, что я, коль простят Месяцы наш клан, навсегда останусь спутницей.
  И нахмурилась, припоминая.
  - Или же не так это было?.. - Настя, потерев пальцами виски, чуть прищурилась, стараясь вспомнить тот давний разговор. - Нет, не так! Бабушка верила, что это будет на всю жизнь... Значит, я что-то не так поняла? - с надеждой на объяснения, посмотрела девушка на снеговичка.
  - Совсем ничего не поняла, - усмехнувшись по-доброму, ответил ей Снег Снегович, поставив перед Настенькой тарелку с пирожками. - Вот, угощайся, девонька. Горячие. Только что из печи вынули.
  - Спасибо вам, - взяла угощение девушка, перекидывая пирожок из руки в руку, да дуя на него. - А все же, что не так я поняла?
  - Твоя бабушка, Настенька, надеялась, что ты станешь истинной спутницей для одного из Месяцев! - пояснил Снеж, подливая чая в ее чашку. - Скажи, ты знаешь, откуда в вашем клане сила такая необычная? Почему именно из вашего рода спутников выбирают, а не какого-то другого?
  - Потому что однажды, давным-давно, наша прародительница в одну из зимних ночей познакомилась с Месяцами, - осторожно ответила Анастасия о том, что знал каждый ребенок в их клане. - Она им так понравилась, что они благостью одарили своей... У нас еще мультфильм такой есть. По мотивам легенды этой.
  Последнее девушка пробормотала едва слышно, стушевавшись под скептическими взглядами Снежа и Снега Снеговича.
  - Мультфильм у них есть, - проворчал снеговичок. - Видел я мультфильм этот. Это ж как надо было правду в нем перекрутить, да в кривду обратить!
  - Тише, успокойся, Снеж, - осадил его Снег Снегович. - Много метелей с той поры по земле гуляло. Ничего удивительного, что позабылось многое. Ты не ворчи, а лучше расскажи, как на самом деле было. Все ж лучше ей знать.
  А Настеньку, наблюдавшую за ними, от любопытства просто распирало. Неужели ей действительно расскажут? В предвкушении открытия этой небывалой тайны, она подобралась вся, и умоляюще поглядела на снеговичка.
  - Ладно, чего уж там, расскажу, - польщенный таким интересом со стороны слушательницы пробормотал Снеж. - Так вот, девонька, все не так в этом вашем мультфильме. Или, вернее, почти все. Многие зимы назад, в рождественскую ночь, забрела в лес девушка одна за хворостом. Жили они со своей семьей бедно, без отца, который давно уже в пургу зимнюю сгинул в лесу безвозвратно. Вот и пришлось Дарине по хозяйству крутиться, матери помогать. А мать-то ее болела часто, да и за сестренкой младшей догляд нужен был. В тот день матушка Дарины совсем занемогла, девушка весь день с ней просидела и только к ночи заметила, что топить печь им нечем. Как не плакала сестренка, не просила в лес одной не идти в темноту и метель такую, а все же делать нечего было. Пошла!
  Анастасия невольно вздрогнула - рассказ снеговичка был так ярок, что она мысленно видела 'картины' злоключений Дарины.
  - Заплутала тогда Дарина знатно, и уже с жизнью распрощалась, когда костер Месяцев заметила. Понравилась она им, за доброту свою, за простоту и щедрость душевную, за отсутствие чванливости. Особенно Апрелю Месяцу по душе пришлась. Крепко сдружились они потом, подружками неразлучными до конца жизни Дарины были.
  - Как подружками? - удивилась Настя. - А как же...
  - Вот же несмышленая, - усмехнулся Снеж. - Да забудь ты о мультфильме своем. Апрель, Май и Октябрь Месяцы отродясь девушками были. Сестрицы это хозяина нашего! У них в спутниках парни из вашего клана бывают. Неужели не видела их никогда?
  - Нет, - честно ответила Настя, осмысливая новую информацию. - Как-то и внимания не обращала...
  Да и Екатерина Викторовна никогда особо не говорила об этом, лишь раз упомянув, что у некоторых весенних и одного осеннего Месяцев немного по-другому все.
  'Возможно, в клане нашем и сами всего не знают?.. Или подзабыли многое?'
  - И чему вас там только учат? - обреченно вздохнул Снеж. - Ну да ладно, слушай дальше. Тогда, в рождественскую ночь, Месяцы действительно менялись местами, чтобы Дарине подснежники подарить. Да только не для королевны их, а для матушки собирали. Цветы ведь те весенние не простыми были. Помогли они вылечить женщину, все хвори отступили!
  Настя невольно улыбнулась, радуясь такому благополучному исходу.
  - Но и в дальнейшем не бросили Месяцы Дарину, помогали ей, чем могли. Все у нее с той поры в хозяйстве спорилось, урожаи были на радость ее семье и на зависть соседям. (А в те времена не было границы между нашим миром и вашим.) Нечисть всякая стороной ее дом обходила, не смея шкодить. Знала, окаянная, что покарают сурово ее. А после смерти Дарины в потомках ее дар удивительный открылся...
  - Какой дар? - прошептала Настя, заворожено глядя на рассказчика своего.
  - Дело в том, девонька, - наклонился Снеж к ней поближе и зашептал, словно боясь, чтобы лишние уши тайну великую не узнали, - что нестабильна сила Месяцев наших быть может. Вот как сильно в делах и заботах своих закрутятся, Силу свою чрезмерно используют, так и беда с ними приключиться может. Раствориться могут Месяцы в стихии природной, словно и не было никогда хозяев определенного.
  - Как так? - поразилась Анастасия, совершенно забыв про угощения. - Они ведь такие сильные, сказочные...
  Не могла она поверить в это. Настеньке Месяцы представлялись незыблемым чем-то. Сущностями, существующими вне времени, с особенной магией, на все миры влияющей. Теми, кто будет всегда, не исчезнет, не растворится в небытие.
  - Сказочные-то сказочные, да только и их беда поджидать может, коль не поостерегутся, - вздохнул печально Снеж. - А чтобы не произошло это, им Силу высвобождать свою надобно, природе отдавать ее. Да только когда сами Месяцы делают это, трясет да колотит все вокруг, а в вашем мире страшные беды происходят - то снегом засыпет, то дождями зальет, а то и засуха погубит все.
  'Катаклизмы наши природные - цунами, землетрясения...' - осознала Настя весь ужас ситуации.
  - Вот поэтому, когда в потомках Дарины дар этот открылся, с облегчением вздохнули все. Вы ведь действительно стабилизировать Месяцев можете, излишки Силы через себя пропуская, да безболезненно природе отдавая. И миру вреда нет, мягче да спокойнее процесс идет, и хозяевам нашим Силу магическую сбалансируете. Только и тут не все гладко. На десять лет такой службы хватает спутников. А если хоть немного больше прослужите, в мучениях страшных погибнете.
  Анастасия вздрогнула от слов страшных таких, да локтем нечаянно чашку задела. Разлился чай по столу. Девушка засуетилась, пытаясь убрать последствия своей неуклюжести и нервозности. Надеясь, испуг свой за этой суетой скрыть! Да как же его скроешь, коль вся бледная стоит, трясется, как осинка на ветру? Тут поваренок подскочил, Настю на место усадил, тряпочкой стол промокнул.
  - Как же так, Снеж? - потерянно спросила Настенька, руки к груди прижав. - Отчего?
  - От того, Настасья, что все же люди вы, хоть и с даром особым, - ответил снежный человечек. - Не выдерживаете вы больше десяти лет службы такой. Тяжело это - Силу стихийную через себя пропускать, равновесием служить.
  Заметив, что девушка сидит, не двигаясь, взгляда от него не отрывая, Снеж вновь наполнил чашку чаем, да к Насте пододвинул.
  - Много спутников погибло поначалу, пока поняли, в чем причина, - печально покивал головой снежный человечек. - Ограничили тогда срок службы вашей. А потом уж и пророчество появилось, об... истинных спутниках Месяцев.
  
  Глава 4
  Настя задумчиво наблюдала за тем, как от чашки с чаем поднимается слабый пар, разнося по помещению сладковатый аромат липы. Сжав вмиг похолодевшими ладонями глиняные бока и зажмурив глаза, девушка пыталась успокоиться.
  'Не ожидала!..'
  Не была готова к тому, что все окажется не так волшебно и сказочно. Прошлое, обросшее множеством красивых легенд, как выяснилось, скрывает немало страшного: и разлуку, и боль, и даже смерть.
  - И что же за пророчество такое? - оторвав взгляд от чая, с затаенной болью посмотрела на снежного человечка. Но лучше разом узнать все особенности нового статуса - неприятных сюрпризов хотелось меньше всего.
  - О том, Настенька, что появятся однажды у Месяцев спутники истинные, - тихо проскрипел Снеж, с сочувствием на девушку поглядывая. - Через боль и страх, через надежду и любовь обретут они связь истинную. Будут властвовать в сердцах их безраздельно, свои взамен отдав. И отметят Месяцы их стихиями своими, одарив силой невиданной. Станут те спутники неотделимы от них: сама Смерть отступит, Жизни место уступив.
  - Неужели за все время никто сердец Месяцев не тронул? - Анастасия с удивлением смотрела на Снежа. - Если по десять лет служили, это ж сколько людей из нашего клана перебывало у них?
  - Привыкали, конечно, было такое. А вот любить... - Снеж смущенно потер ручкой свой нос. - Только Май в своего влюблена была. Но тот лишь уважение великое испытывал к ней. Да если бы и любил, страшно подумать, что бы приключилось тогда, попробуй она его стихией пометить. Ведь в пророчестве оговорка есть.
  - Какая? - нахмурилась Анастасия.
  - А это только Матушка Земля ведает, да никому не говорит, - развел ручками снеговичок. - Сказала, что не ко времени знание это. Тем и успокоила Месяц Май, пообещав, что счастье свое обретет она еще. Да только госпожа Милада до сих пор плачет о спутнике своем. Хоть и смирилась, а душа все равно болит по утрате.
  - А спутницы хозяина нашего, Декабря Месяца? - поинтересовалась Настя, окончательно отодвигая от себя угощение. Чем больше узнавала девушка, тем серьезнее вырисовывалась ситуация с ее настоящим.
  После такого рассказа аппетит совсем пропал. Уже не радовал ни чай вкусный, ни варенье с пирожками. На сердце и вовсе неспокойно стало: оно то тревожно замирало от ощущения какой-то безысходности, то ускорялось, пускаясь вскачь от предчувствия беды. Как бы Настя не старалась успокоиться, а все равно грудь сжимало спазмом страха, мешая дышать. Вконец, разнервничавшись, спрятала руки под стол, чтобы снежный человечек дрожи их не заметил.
  - Любили, - ответил Снеж, и так жалобно посмотрел на девушку, словно это он виновен был в появлении крепких чувств у спутниц. - И Агафья, и Злата, и Ксения, все любили. Да так крепко, что смотреть на них временами больно было. Чем ближе срок подходил, тем печальнее становились, все с надеждой на хозяина нашего посматривая.
  - А он? - шепнула девушка, сжав под столом ладошки в кулак.
  - Он все видел, все понимал, да только...
  'Не любил', - мысленно закончила за него Анастасия.
  И такая злость в ее душе поднялась на Декабря, да обида за соклановок своих! Хоть умом и понимала, что не виновен он. Просто слишком красив, слишком силен, слишком... совершенен. Такого попробуй не полюби.
  А все ж сердечку девичьему не прикажешь, кого осуждать, а за кого и переживать.
  - Расстроил я тебя совсем, ты уж прости, Настенька, - грустно проскрипел Снеж. - Не хотел я этого.
  - Что ты! - воскликнула девушка, осторожно ручку его погладив. - Нет твоей вины в этом. Наоборот - благодарна я, что не утаил правды. Просто... Тяжело слушать о печалях чужих. Подумать надобно...
  'Как бы самой судьбу предшественниц не повторить!..' - мысленно договорила Настя.
  - Думай, думай, девонька, - согласился снеговичок, приободрившись. - Только на хозяина не серчай. Хороший он у нас - добрый да веселый!
  С ответом девушка не нашлась. Ей необходимо было время, чтобы в покое и уединении обдумать рассказы Снежа. И принять горькую истину: нельзя влюбляться в Месяца! А из этого исходя, уже и решить, как действовать и вести себя с Декабрем дальше.
  Поблагодарив за угощение, Анастасия отправилась к себе переодеться. Да только не усидела в комнате. Мысли сумрачные гнали прочь, покоя не давая. Покинув комнату, девушка принялась бесцельно бродить по коридорам, скользя равнодушным взглядом вокруг и пытаясь успокоиться.
  'Как же быть мне? Как печальной участи предшественниц избежать и клан свой не подвести?'
  Не радовали Настю ни картины необычные, то метель, то лес, снегом укрытый, то гулянья праздничные, зимние изображавшие. Ни вазы расписные, изо льда сделанные. Ни цветы необычные, словно собравшие в себя весь спектр радужный. Проходя мимо красоты такой, Настенька только вздыхала тяжко, да взгляд отводила. Все переживала о спутницах бывших, боясь представить, как больно, одиноко и тоскливо им было.
  'Ведь хорош! Ой, как хорош собой хозяин их, Декабрь Месяц! В такого влюбиться легко, сама не заметишь, как пропадешь, в глаза голубые засмотревшись. Где же им устоять было, глупым?'
  Настя сама любовалась им, облику Месяца поражаясь. Вот уж действительно - сказочный красавец! Только после историй Снежем рассказанных дала себе зарок не совершать ошибок предшественниц своих, уберечься от боли сердечной.
  Так и бродила Анастасия по дому, словно тень. Сама с собой договариваясь, да сердце 'упрашивая' глупостей не совершать. А когда к окну случайно подошла, морозцем витиевато расписанному, заметила, что стемнело давно - звезды в небе зажглись.
  'А он так и не вернулся...', - всматриваясь во мглу ночную, опомнилась девушка.
  Что бы не твердила она себе, убеждая, что все хорошо будет, а беспокойство не уходило. Грызло изнутри, снедая волнением и вырываясь наружу нервной дрожью и частыми вздохами. Страшно Настеньке за Месяца стало. Да и за себя заодно...
  'А вдруг что-то серьезное приключилось? Не справится Декабрь? Если его стабилизировать надо будет?' - обучать-то ее обучали, все подробно рассказывая, только ведь практика - совсем иное дело.
  И так Настя в мысли свои мрачные погрузилась, что не заметила, как в гостиную вошла. А там... свечи горят, создавая атмосферу волшебного праздника! Анастасия с любопытством осмотрелась, отмечая, как все разительно изменилось в новом освещении, став уютным и умиротворяющим. На удивление именно атмосфера этого места (а в воздухе, дополняя расслабляющее влияние мерцающих свечей, витал знакомый каждому с детства аромат мандарин!) помогла девушке успокоиться. По губам скользнула счастливая улыбка, согревая теплом и прогоняя из сердца печаль да тревогу. Отчего-то именно тут на Анастасию снизошла уверенность: все будет хорошо!
  Боясь утратить это ощущение, Настя прошла вглубь комнаты, сняла туфельки и забралась с ногами на диван, пристроив голову на мягкую спинку. Свернувшись клубочком, решила дождаться здесь Декабря Месяца, да, незаметно для себя, и уснула.
  И приснился ей сон! Словно в гостиную открылась дверь, заглянул в нее Снеж, а за ним и Декабрь зашел. Приблизился он, присел рядом, задумчиво глядя на Настеньку. На руки взял и понес куда-то. А Насте тепло и уютно в его объятиях. Только руку приподняла, за шею обнимая, да носом в плечо уткнулась, вдыхая аромат свежести морозной. Лишь один раз встрепенулась, когда ее на кровать положили да одеялом укрыли.
  - Спи, Настенька, спи, - прошептал Месяц, да рукой по волосам ее осторожно провел.
  А утром Настя резко проснулась, словно из сна кто ее вытолкнул. Осмотрелась вокруг взглядом непонимающим, спальню свою узнавая. Тогда и сон свой странный припомнила.
  'Выходит, не сон то вовсе был, - подумала Анастасия, почувствовав, как щеки жаром опаляет. - Да что ж такое-то? Словно не он хозяин тут. Мне ему прислуживать надобно, а все совсем наоборот выходит'.
  Встав с постели, девушка понуро отправилась в ванную. Да только вещи чистые с собой взять забыла. А в чем спала, надеть опять не захотела. Пришлось обернуться банным полотенцем, за неимением халата. Выйдя из наполненной паром комнаты, Настя зябко поежилась, ощущая перепад температур. Быстро прошагав в гардеробную, девушка вновь замерла, любуясь изобилием нарядов. И даже поголовное преобладание платьев и юбок ее сегодня нисколько не огорчало. Такую красоту любая девушка носить согласится.
  Выбрав темно-зеленую юбку в пол, да блузку, на пару тонов светлее, принялась обувь рассматривать. А тут тоже выбор большой. Присев на корточки, Настя поначалу растерялась, обежав взглядом длинные ряды туфелек, ботиночек, да сапожек.
  - И что же мне выбрать? - незаметно для себя, Анастасия склонилась ниже, позволяя полотенцу задраться, оголяя бедро, и принялась внимательно рассматривать и перебирать обувь, болтая сама с собой. - Это? А может, вот это? Все равно по дому ходить.
  - Кхм... Настенька, ты что делаешь? - Прозвучал откуда-то сзади недоуменный вопрос.
  От неожиданности девушка испуганно охнула, резко развернулась, посмотрев в глаза Декабря.
  - Обувь выбирала, - пискнула в ответ, прижимая к груди туфельки, заодно придерживая начавшее сползать полотенце. Сердце застучало как безумное!
  - А-а-а... - глубокомысленно изрек Декабрь Месяц. А у самого глаза пусть и сверкают от смеха еле сдерживаемого, но с пристальным вниманием фигурку женскую рассматривают. - Ну, выбирай, а я тебя в комнате подожду.
  'Да что ж такое-то?! - раздосадованная и смущенная до крайности девушка, стукнула руками, в которых все еще держала туфельки, об пол. - Стыд-то, какой! Я точно войду в историю клана, как самая бестолковая спутница. Бедная моя бабушка'.
  Наконец, одевшись и заплетя волосы в тугую косу, Анастасия несмело покинула гардеробную, шагнув в комнату, где ее ожидал Декабрь. Бросив на стоящего около окна мужчину стремительный взгляд, девушка смущенно потупилась. Неловкость от случившегося разговора (про собственный вид и говорить нечего!) все никак не хотела проходить.
  - Чудесно выглядишь, Настенька, - подойдя к смущенной девушке, Декабрь ласково взял ее за руку.
  - Благодарю вас, Декабрь Месяц, - тихо ответила Настя, все так же, не решаясь поднять на него взгляд.
  - Я же просил называть меня Дмитрием, - плавным движением обхватив подбородок и приподняв ее лицо, мужчина все же вынудил посмотреть ему в глаза. - Зачем обижаешь меня?
  - Простите... Дмитрий, я не со зла, - Анастасия слабо улыбнулась и немного отступила, чтобы избежать смущающего ее прикосновения.
  Декабрь, на мгновение, чуть заметно нахмурился, но отпустил. Настя даже подумала, что ей это все показалось, таким мимолетным было выражение недовольства на его лице.
  - Пойдем завтракать, Настенька, - снова улыбнулся Дмитрий. - Тем более гость дорогой прибыть должен. Сестра моя двоюродная, Ольга.
  - Сестра? - замерла девушка, непонимающе глядя на Месяца.
  - Октябрь Месяц, - пояснил мужчина и, вновь взяв Настю за руку, повел прочь из комнаты.
  Анастасии ничего не оставалось, как последовать за ним. Руку из его ладони освободить хотелось, но сделать этого девушка не решилась. А как разозлится он на такое, что тогда делать?
  'Странно, Дмитрий - зимний месяц, а ладонь горячая такая, прикосновением, словно огнем обжигает, - рассуждала девушка, пока они вниз спускались. - И вообще... на обыкновенного человека Месяц похож. Только красив необычайно, да в глазах сила великая плещется. Если бы не знала, кто он, да глаза эти колдовские не видела, никогда бы не поверила в магическую сущность хозяина'.
  - Ты уже прибыла! - отвлек ее от мыслей радостный голос Месяца.
  Подняв взгляд от пола, Настенька восхищенно ахнула. Перед ней стояла довольно высокая прекрасная незнакомка с совершенно невероятными волосами. Приглядевшись, девушка разглядела желтые, рыжие, красные и золотистые пряди. И так гармонично они сливались в общую гриву, так очаровательно слегка вьющимися локонами обвивали лицо, переливаясь бликами на солнечном свету, что создали ощущение горящего огня. Живого теплого пламени!
  И глаза незнакомки зачаровывали, приковывая внимание цветом расплавленного золота, бездонной глубиной и таинственным мерцанием. Прямой аккуратный носик выглядел задорным и милым, а губы цветом могли соперничать со спелым и насыщенным соком ягоды брусники. А уж платье, что было на незнакомке, заставляло и вовсе забыть о том, как дышать! Словно сшитое из кленовых листьев, оно горело золотыми искорками, поражая воображение немыслимой яркостью и живостью осенних красок.
  Месяц Октябрь вся была как огненный всполох, которым можно любоваться бесконечно, не имея сил отвести взгляд.
  - Как же не прийти, если обещала? - ответила девушка. Голос ее словно ручей прожурчал. - И любопытно мне было на спутницу твою посмотреть. Давно они не появлялись у нас. Уж удивила Матушка Зима решением, так удивила...
  Спохватившись, Настенька выдернула руку из ладони Декабря и поклонилась, как бабушка учила, приветствуя Октябрь Месяц.
  - Молодец, обучена, - ласково улыбнулась Ольга. - Не забыли еще, что да как.
  А Настенька вдруг с ужасом вспомнила, что Зиму Матушку и Декабря Месяца так не приветствовала. И до того ей стыдно стало! Искоса посмотрев на Дмитрия, девушка стремительно начала краснеть, когда он ей весело подмигнул.
  - Ну-ка, погляди на меня, Настенька, - приподняв ее лицо, Октябрь с интересом стала рассматривать девушку. И уже брату сказала: - Красивая у тебя спутница, повезло.
  Настя только смущенно моргнула, слова ее осознав.
  - А ты, - чуть приблизив свое лицо к девушке, Ольга заговорщицки прошептала, - если братец мой обижать вздумает, мне скажи. Уж я его погоняю!
  - Ольга! - возмутился Декабрь на несправедливость такую.
  - А что, Ольга? - фыркнула Октябрь. - А то не знаю я вас, братиков! Вскружишь девушке голову, а сам...
  - Хватит! - резко приказал Месяц, неожиданно строго на сестру посмотрев.
  - Так, что у нас на завтрак? - как ни в чем не бывало, с хитрой улыбкой сменила тему Ольга. - Я надеюсь на фирменные пирожки от Снега Снеговича. Уж очень вкусные они у него.
  Сев за стол, она удивленно приподняла бровь, поглядывая на хозяина дома и его спутницу, так и замерших на месте, словно спрашивая, почему они не садятся? Дмитрий лишь неодобрительно качнул головой и отодвинул стул для Анастасии. Девушка, решив позже обдумать все, что сейчас услышала, благодарно ему кивнула, присаживаясь.
  - Что вчера случилось? - поинтересовалась Октябрь, наливая себе чай. - Я почувствовала возмущения в магическом поле.
  При этих словах Настенька замерла, с любопытством прислушиваясь. Ей тоже было очень интересно узнать о вчерашнем.
  - Из берлоги медвежонка тати выманили, - начал свой рассказ Месяц. - Да так тихо и искусно, что медведица ничего не почувствовала. Только не повезло тем татям. Когда с 'уловом' удирали, напоролись на берлогу Топтыгина, разбудив его ненароком. Вот он и принялся буянить, да зверье лесное пугать. А там уж и медведица проснулась, пропажу заметила. Своим ревом и Потапыча подняли. Втроем они и устроили 'побоище'. Много деревьев повалили. Насилу успокоил, да по берлогам всех развел.
  - А с медвежонком что? - заволновалась Настенька.
  - Под кустами малинника нашли малыша, - успокоил ее Дмитрий. - Видно, с испугу спрятался туда, да повизгивал там жалобно. Вот только воров тех и след простыл. Я волков попросил по следу пойти, может, и узнаем чего.
  - Не хорошо это, - задумчиво прихлебывая чай, проговорила Ольга. - Темное что-то подступает. Как бы опять прорывов не было?..
  - Прорывов? - осторожно поинтересовалась Настенька.
  - Именно их, милая, - тяжко вздохнула Октябрь. - 'Наследие' прошлого. Когда-то давно все не так спокойно было у нас. Много тьмы и зла скопилось в мире. Колдунов черных да приспешников их - нежити всякой. Нападали они на людей и зверье, целые поселения 'выкашивали'. Душам не давали в мир за гранью уйти, рабами их делая. Страшное то время было, неспокойное. Много сил у нас ушло, чтобы зло запечатать, равновесие миру вернуть.
  Настенька слушала, ни единого слова не пропуская. О таких временах в их клане старики не рассказывали. Получается в сказках и приданиях людских не зря про нашествие зла говорится.
  - Да только никогда Тьма не успокоится, - подумав мгновение, грустно вздохнула Октябрь, - стараться будет вырваться на свободу. Полностью зло не искоренить - сил таких у нас нет. Но ограничить его смогли! Изгнали из мира нашего прислужников темных, заточив в особом месте. Но пришлось некоторым светлым ведунам и ведуньям из мира нашего Стражами границ стать, отслеживать прорывы да покой мира сказочного охранять.
  - Стражи? Кто это такие?
  Месяц Декабрь в беседу не вмешивался, молча наблюдая за сестрой и спутницей своей.
  - Как я уже сказала, раньше они были светлыми ведунами и ведуньями, знающими больше других и знание это хранящими, - улыбнулась Октябрь, протягивая руку за следующим пирожком. - Но им пришлось многим пожертвовать ради избавления мира от темных сил. Один из Стражей - это первая Баба-Яга. Была молоденькая ведунья Олеся, которая обещала со временем стать очень сильной. Ей пророчили место главной жрицы храма Познаний. Возможно, так бы ее судьба и сложилась, да вот только черный колдун убил ее младшую сестру. А душу заключил в магический кристалл, питаясь ее силой.
  Осенний месяц замолчала, переведя взгляд на брата. Настеньку поразила мелькнувшая в их глазах грусть. Но как ни хотелось узнать больше о Бабе-Яге, попросить продолжить рассказ она не решилась. Но Октябрь уже и сама вернулась к повествованию.
  - Взамен на освобождение души сестры, Олеся согласилась стать проводником душ в мир мертвых. А чтобы самой получить возможность проходить за Грань, пришлось пойти на жертву. Ведунья отдала свою правую ногу, получив взамен костяную. Она - своеобразный пропуск, - Месяц задумчиво покрутила в руках пирожок. - Поселившись глубоко в лесной чаще, Олеся отгородилась от всех, посвятив жизнь новому предназначению: следить за душами, освобождая их из плена колдунов темных и помогая переправиться им в загробный мир. Эта девочка слишком многим пожертвовала ради спокойствия других, а ее... стали бояться и ненавидеть. Приписывать похищение детей и добрых молодцев. Страшны людские заблуждения, тут нечего сказать.
  Выражая недовольство человеческими наветами и заблуждениями, Октябрь качнула головой.
  - Ох, не знала я об этом, - недоверчиво глядя на сестру Декабря, пробормотала Настенька. - Но ведь в наших сказках она и помогала многим!
  - Помогала, - вмешался молчавший до этого Декабрь. - Она всегда помогает, да только разве ж людям это объяснишь? Но и в этом свои плюсы есть. Не докучают ей сильно.
  - Так она жива до сих пор?! - Изумилась Настя, поняв, что Месяц говорит о настоящем. - Но вы же сказали, что Олеся была первой Бабой-Ягой?
  - Жива, потому что она не совсем человек теперь, - ответил Дмитрий. - Чтобы обладать такими возможностями как способность границу миров пересекать, нужно кем-то другим стать. Вот она и стала. А остальные Яги - ее ученицы. Те девушки, кто не поверили людской молве, не побоялись науку Олесину постичь. Все различие лишь в том, что не могут они за грань ходить, лишь заглянуть ненадолго.
  Подивилась Настенька рассказу такому. Как-то ведь не задумывалась о том, что здесь могут жить и другие персонажи сказок с детства знакомых. А вон оно как вышло.
  - А кто еще Стражами являются? - с любопытством поинтересовалась она.
  - Так дядька Черномор, - усмехнулась Октябрь, глядя, как Настенька рот от удивления приоткрыла. - Знатный воевода, да и ведун неплохой. Богатыри его тоже не лыком шиты, умеют кое-чего. Ушли они просторы морей-океанов охранять от сил темных и чудищ глубинных. Морской народ на них нарадоваться не может. Практически всегда под водой они, лишь изредка на сушу выходят. Тяжек им воздух земной стал, по воде морской скучают, коль долго от нее вдалеке находятся. А то и вовсе погибнуть могут. От первых богатырей лишь семнадцать осталось, остальные полегли в битве.
  - Неужели и Кощей есть? - у Насти даже глаза заблестели, едва мысль эта в голову пришла.
  - А куда он денется, охальник этот! - Ольга возмущенно фыркнула. - Тоже ведь один из Стражей границ.
  - И что же он стережет?
  - Воин он! Охраняет землю нашу от нежити, что пролазит к нам, желая плотью живой полакомиться, - пояснил Декабрь. - Раньше был ведьмаком сильным, в тридцать лет стал главной конклава. А как жену и дочерей нежить убила, так и обратился к силам древним, чтобы покарать их, да защитить род людской от напасти такой.
  - Ох, горе-то, какое, - прошептала Настенька. - У нас в сказках он всегда злодеем был, девиц воровал, а вон оно как на самом деле-то.
  - Ну... Характер у него действительно не сахар, - осторожно ответил Дмитрий. - Чтобы возглавить конклав, нужно уметь быть жестким. А после гибели семьи и постоянной борьбы с нежитью, добряком остаться сложно. А девиц он никогда не воровал - наговоры это.
  - Конечно же, нет, - усмехнулась Ольга, подливая себе в чашку чай. - Они к нему сами шли! Добровольно!
  Настя недоверчиво посмотрела на Октябрь. Затем перевела взгляд на ее брата, пытаясь понять, не подшучивают ли над ней. Но Декабрь утвердительно качнул головой, на вопросительный ее взгляд отвечая.
  - А... зачем они это делают? - удивилась девушка, не понимая мотивов поступков таких.
  - Так красивый он очень, - усмехнулась Октябрь и хитро подмигнула Насте. - А еще силен и богат сказочно. Жених завидный, вот девицы и прут табунами. Сначала Константина это развлекало, а потом уставать начал. Жениться-то он не хочет, а красавицам только этого и надобно. Ох, знала бы ты, как они только не извращались, пытаясь его под венец затащить! Вот Кощей и пустил о себе слухи, что, мол, девиц крадет, измывается над ними. Они с Дмитрием знатно повеселились, придумывая легенду о смерти Кощеевой.
  - Это про ту, которая на конце иглы, а игла в яйце, яйцо в утке, утка в... - начала перечислять Анастасия.
  - Да-да, ту самую, - замахала на нее руками Ольга, перебивая. - Это ж надо было такое извращение придумать!
  - Зато посмотри, как прижилось оно, - рассмеялся Декабрь, подмигнув сестре. - До сих пор верят. А самое смешное, что некоторые цари и князья еще и приплачивали Константину, сбывая ему своих засидевшихся в девках дочерей, чтоб женихов им найти. Богатыри ведь дев 'плененных' спасать кидаются... Так что Кощей у нас еще и свахой подрабатывает.
  Не выдержав, Настя звонко рассмеялась. Не могла она представить грозного Кощея, занимающегося сватовством. Вот уж действительно невидаль, какая! А Декабрь так и застыл, засмотревшись в искрящиеся смехом глаза своей спутницы. В этот момент она была на диво хороша собой. Так обворожительно прекрасна, что глаз невозможно отвести.
  Ольга же лишь на мгновение приподняла бровь, да с ехидцей посмотрела на брата.
  - Настя, тебе сейчас смешно, а сама его как увидишь... - улыбнулась Октябрь, искоса следя за реакцией Декабря. - Смотри, голову не потеряй.
  Дмитрий нахмурился недовольно, словам сестры не порадовавшись. И взгляд отвел, в чашку свою уставившись, думая о чем-то.
  - Что вы, - смутилась Настя. - Некогда мне на мужчин заглядываться, да и жениха я не ищу.
  'Мне бы клан не подвести, доверие былое к нему вернув!' - подумала про себя девушка.
  - Ой, не зарекайся, Настенька, - с ухмылкой покачала головой Ольга, да из-за стола поднялась. - Засиделась я, пора уходить уж. Спасибо вам за гостеприимство, все по нраву мне пришлось.
  Настя вскочила следом, намереваясь важную гостью проводить. Но Октябрь неожиданно сам к ней ближе шагнула.
  - А для тебя, красавица, у меня подарок есть, - протянув Анастасии сжатую в кулак руку, Октябрь что-то прошептала. А когда разжала ладонь, на ней лежал браслет из рябиновых ягод. - Носи не снимая. Поговорить захочешь, оторви ягодку да на пол брось, я и приду.
  - Благодарю вас, - Настя осторожно приняла подарок, любуясь браслетом.
  - Ну что же, приходите и вы в гости ко мне, я вас тоже на славу угощу, - сказала напоследок Октябрь, исчезая в вихре золотистых листьев.
  А Настенька еще некоторое время изумленно смотрела на то место, где недавно стояла Ольга. И лишь подошедший к ней Месяц заставил девушку вернуться в реальность - уж очень эффектное зрелище осенний Месяц устроила.
  - Давай помогу надеть, - предложил он, протягивая руку к украшению.
  Настя без возражений отдала ему браслет. Принимая помощь, она старалась не замирать, ощущая прикосновения теплых пальцев к своему запястью. Неуютно чувствовала она себя рядом с ним. Сердечко трепетало, а щеки все норовили румянцем окраситься.
  'Неужели я его так боюсь?' - подумала девушка, стараясь дышать ровнее и не выдать своих эмоций.
  - Кстати, у тебя есть возможность сейчас познакомиться с одним из Стражей, - Декабрь хитро улыбнулся, удерживая в своей руке Настину ладошку. - Мне к Бабе-Яге надобно, - пояснил он заинтересованной девушке. - Она давно уже в гости меня зазывала, а я все занят был. Хочешь со мной?
  - Конечно! - с восторгом отозвалась спутница, на предложение заманчивое. От восторга и о всяком смущении забыла!
  - Тогда беги, одевайся, сейчас и отправимся, - наконец отпустил ее ладошку Месяц.
  Настя не заставила себя упрашивать, быстро отправившись в свою комнату. Увидеть настоящую сказочную Бабу-Ягу страсть как хотелось!
  
  Глава 5
  Зимний, разукрашенный порошей во все оттенки белого, лес таинственно шумел. Стволы деревьев чуть поскрипывали от мороза. То тут, то там раздавались стрекот говорливых сорок, деловитый стук дятла, легкое постанывание снега, под чьими-то быстрыми шагами.
  Настя, сжав руками ворот меховой шубки, с интересом осматривалась вокруг. Декабрь Месяц перенес их на лесную поляну. Вполне себе обычную поляну, покрытую снегом и окруженную плотной стеной из разлапистых елей. И лишь в одном месте этого 'елового забора' виднелось небольшое свободное узкое пространство - проход в чащу леса. Туда, взяв девушку за руку, и направился Декабрь.
  Осторожно следуя за ним, Анастасия старательно смотрела под ноги. Все еще не привычная к длинным платьям, она инстинктивно боялась споткнуться и провалиться в рыхлый снег. Вот только совсем не подумала о возможностях своего спутника!
  Снег перед Месяцем послушно затвердевал, образуя ровную и удобную тропинку. По ней не только в платье с длинным подолом, с завязанными глазами идти было бы наверняка легко! Девушка с такой радостью рассматривала твердую снежную основу под ногами, что пропустила момент, когда Дмитрий остановился. И врезалась ему в спину!
  - Простите, - всполошившись, извинилась Анастасия и резво отскочила назад.
  'Вот раззява!'
  - Смотри, мы пришли, - притянув ее поближе, Месяц кивнул головой на высокий частокол. - Здесь и живет первая Баба Яга. Пойдем.
  Приобняв одной рукой Настю за талию, Декабрь подвел ее к двустворчатым деревянным воротам. Ухватившись за тяжелое железное кольцо, постучал, громко приговаривая:
  - Открывай хозяюшка, встречай гостей!
  Настя замерла в ожидании... Чего? И сама бы точно не сказала, столько всяких образов замелькало сейчас в сознании. И избушка, и старушка, и... мыши летучие, да лягушки сушеные.
  Ворота, натужно заскрипев, открылись. Не заметив за ними кого-либо, кто мог их растворить, Настя удивленно приоткрыла рот. Но спешно одернула саму себя.
  'Я в сказочном мире, где возможно если не все, то почти!'
  - Р-р-расшумелись-р-р-раскр-р-ричались тут! - разнесся недовольный голос у них над головой. - Зачем кр-ричать, зачем звер-рей лесных пугать, люд честной волновать?
  'Гостеприимство' в хозяйстве Бабы-Яги где-то потерялось...
  - Ворон Воронович, ты чего? Не выспался, что ли? - Дмитрий, задрав голову, с интересом уставился на крупного черного ворона, восседавшего на своеобразном насесте на самом верху забора.
  - Ходють тут всякие, где же мне выспаться, - возмутился его собеседник. - Давеча пр-риходила тут одна с самого утра. Как начала кр-ричать, да пр-ричитать, что недр-руги во-роги пр-рокляли ее, все лицо испоганили, кр-расными пятнами покр-рыв. А ей, несчастной, скор-ро жениха встр-речать-пр-ривечать. Вот уж пер-реполошила всех! Ягушенька наша чуть с печи не упала от воплей таких. А все дело знаешь, в чем было?
  - В чем? - заинтригованная рассказом, прежде Месяца выстрелила вопросом Настя.
  С любопытством покосившись на нее одним глазом, рассказчик встопорщил перья, гордо прошелся по жердочке туда-сюда, выдерживая паузу, да как каркнул:
  - Жр-рать меньше сладкого надо!
  Анастасия, от неожиданности испуганно пискнув, прижалась к Декабрю, лицо у него на груди спрятав. Покрепче обняв девушку, Месяц грозно посмотрел на ворона:
  - Ты зачем мою спутницу пугаешь?!
  - Подумаешь, невидаль, какая, - Ворон Воронович гордо задрал клюв. - Сп-у-утница... Сколько этих спутниц уже пер-ребывало... одной больше, одной меньше.
  Настя напряженно замерла, когда...
  - Ты что творишь, чучело будущее?! - разнесся над лесом разгневанный женский голос. - Зачем гостей моих обижаешь? Вот я тебя!
  'Это что, Баба Яга? - выглянув из-за плеча Дмитрия, Анастасия во все глаза рассматривала высокую, статную, черноволосую женщину, которой на вид можно было дать лет тридцать-тридцать пять. - А где же горб, нос крючком и бородавки? Где страшная людоедка, поедающая детей и запутывающая добрых молодцев?'
  - Кар-р-р! - примирительно выдал ворон, слетая с насеста. - Уж и пошутить нельзя.
  С полным пренебрежением к угрозе, он важно прошествовал в дом.
  - Что же вы стоите, проходите скорее в тепло, - пропустив Ворона Вороновича, Баба Яга приветливо махнула гостям рукой. - Это тебе, Декабрь, мороз не страшен, а спутница твоя и заболеть может.
  Только тогда Настя, наконец, посмотрела на дом, в котором жила Яга. Никаких курьих ножек у него не наблюдалось. И вообще, дом выглядел вполне обычным - деревянные брусья, на окнах резные ставни, на двери обычная ручка...
  '....а не из кости невинно убиенного!'
  И внутри оказалось совсем не страшно. Светлая горница с высокими потолками. В углу - побеленная печь, а рядом примостились чугунки да ухваты. Посреди комнаты стоял широкий, чисто выскобленный стол, по бокам которого расположились добротные лавки. Одну из стен полностью занимали полки с какими-то баночками, где-то пустыми, а где и наполненными чем-то. На остальных стенах, как и на веревках под потолком, висели сухие травы и цветы. Рядом с печью была еще одна дверь, ведущая в другое помещение.
  'Как же здесь красиво и уютно', - радостно подумала Анастасия, снимая, при помощи Дмитрия, свою шубку.
  - Проходите, присаживайтесь, сейчас я вас чаем напою, с малиновым вареньем, - Баба Яга в приглашающем жесте указала на лавку, предлагая гостям присесть. А сама, еле заметно прихрамывая, отправилась к печи.
  'Интересно, она хромает из-за костяной ноги? - Анастасия, пока женщина не могла заметить, внимательно осмотрела ее. И припомнила рассказ Октября. - Каково девушке было решиться на такой шаг? Да еще в таком возрасте?'
  - Прости, Олеся, что не заглядывал к тебе давно, - сев рядом с Настей за стол, Декабрь ласково улыбнулся женщине. - Все никак времени найти не мог. Дела и заботы закрутили.
  - Я понимаю все, Дмитрий, поэтому не в обиде, - Олеся вернулась к столу, держа на подносе чашки расписные, из которых поднимался ароматный пар. - Погодите маленько, варенье принесу.
  Пройдя в другой конец комнаты, Баба Яга наклонилась, откидывая тканый коврик. Под ним Настя рассмотрела небольшой люк. Потянув за кольцо, Олеся откинула крышку. Щелчком пальцев зажгла маленький световой шарик и стала осторожно спускаться в подпол.
  Вернулась она с пузатой банкой. Поставив ее на припечек, обтерла тряпочкой, и только тогда открыла, чтобы наложить варенье в глубокую миску. Прихватив ложки, вернулась к столу, поставив угощение перед гостями. Присев напротив них, Олеся пододвинула чашку Анастасии:
  - Пей, милая. Чай у меня на лечебных травах настоянный, от простуды в раз защитит.
  - Спасибо, - поблагодарила девушка, обхватив ладошками горячие бока чашки.
  - Скажи мне, Олеся, что знаешь? - Месяц пристально посмотрел на ведунью. - Отчего неспокойно тебе?
  - Ничего-то от тебя не скроешь, - грустно улыбнулась Баба Яга. - Прав ты, Декабрь Месяц, во всем прав. Чую я беду, вот только когда ждать, сказать не могу. Одно знаю, что уж скоро совсем в двери к нам постучится.
  Тяжело вздохнув, Олеся тоскливо посмотрела на Дмитрия. Настенька, к словам Яги прислушиваясь, и вовсе нахмурилась: как все хорошо было еще мгновение назад?..
  - Зло идет страшное, тьмой окутанное, не видно мне лика его. Все чаще попадаются объятые ужасом души умерших. Да ведь только слова из них не вытянешь. Молчат, говорить боятся. Лишь просят, чтобы побыстрее за Грань их отправила. Спастись от чего-то спешат.
  - Совсем ничего не говорят? - Дмитрий пристально посмотрел на ведунью.
  - Только одна душа маленькой девочки плакала, да про чудовище невиданное твердила, - развела руками Олеся.
  - Их всех убили, - догадалась Настенька, побледнев от слов своих.
  Баба Яга ничего на это не сказала, но по выражению ее лица и так все стало понятно. Декабрь в успокаивающем жесте сжал руку Анастасии, да только ей это мало помогло. Она даже представить не могла, кто на многие убийства такие способен. И что за чудовище это было, раз души говорить боятся о нем?!
  - Что же это за чудовище такое? - озвучил мысли Настеньки Месяц.
  - Та душа сказала еще, что оно ее маму съело, - ведунья судорожно сцепила руки, переплетя их пальцами. - Вот только... Не было больше ни одной души в тот день, лишь это дитя!
  - Пожиратель! - потрясенно выдохнул Дмитрий, неосознанно сжав руку своей спутницы. Да так, что девушка от боли поморщилась. - Когда это случилось?
  - Позавчера.
  - Странно... - задумался Месяц, освободив ладошку Анастасии. - Если пожиратель был один, то могло спастись намного больше душ. А если их было много, ты бы вообще ни одной души не увидела. Да и не говорил никто об убийствах массовых.
  - Вот и я не пойму никак, в чем там дело, - Баба Яга задумчиво крутила в своих руках полупустую чашку.
  - Надо бы к Кощею наведаться, - решил Дмитрий. - Разузнать, как у него дела обстоят. Не беспокоит ли кто?
  - Хорошо, так и сделай. Только пусть спутница твоя чай допьет, - Олеся ласково улыбнулась Насте. - Что бы там ни было, а болеть тебе не с руки. Ты пей, пей, Настенька, а я тебе сейчас еще травок дам. Сама себе заваривать будешь.
  Встав из-за стола, ведунья вышла из комнаты, оставив Настю в очередной раз недоумевать, откуда всем известно ее имя.
  - Вот, возьми, - вернувшись, протянула Олеся холщовый мешочек с травами. - Каждый день пей, они укрепят твой организм. А как закончатся, еще приходи, не стесняйся. Я завсегда буду рада видеть тебя.
  Поблагодарив ведунью, Настя клятвенно пообещала заглядывать к ней почаще. Понравилась ей эта совсем не страшная Баба Яга, оставив в душе приятные впечатления от знакомства. А вот Декабря явно будоражили совсем не приятные эмоции. Взгляд Месяца был тяжел и сосредоточен, отливая морозной суровостью, когда он помог надеть Насте шубку.
  Девушка бережно спрятала мешочек в карман, проверив, не выпадет ли по дороге. Выйдя на улицу, гости попрощались с Олесей и отправились на ту же полянку, на которую перенеслись из дома Месяца. Дмитрий вновь приобнял Настю за талию, поддерживая на ходу, и о чем-то крепко задумался. И только это помешало ему заметить, как порозовели щеки девушки.
  Анастасия же, всю дорогу до поляны, ругала себя, на чем свет стоит:
  'Да что же я вечно смущаюсь так? Подумаешь, обнял. Так ведь без умысла какого. Просто идти помогает. И что, что красивый да статный? Это не повод вести себя как школьница на свидании первом. Не желаю быть, как и прошлые спутницы, 'легкой добычей'! Отслужу десять лет и домой вернусь'
  - Настенька, - вырвал ее из мыслей голос Дмитрия. - Я сейчас мысленно настроюсь на Константина, чтобы прямо около него оказаться. Он на обходе быть может - личность непоседливая. Прижмись ко мне покрепче, мало ли, куда занесет нас.
  Подавив мученический стон, Настя выполнила просьбу Месяца - крепко обняла мужчину за талию и уткнулась носом в шершавую ткань дохи.
  Уже знакомый снежный вихрь окружил их. А в следующий миг... блаженная тишина зимнего леса сменилась громким визгом и страшным рычанием! Анастасию оглушило шумом боя, а противный чавкающий звук заставил скривиться. Резко отпрянув от Декабря, девушка с ужасом увидела скачущих по заснеженному полю огромных волкоподобных тварей. Они дрались между собой за окровавленные туши мяса.
  Прижав ладошку к губам, Настя подавила рвущийся из груди панический крик и... увидела, что чудовища пытаются добраться до какого-то мужчины, рьяно отбивающегося от них двумя длинными мечами. Он был в самом центре безумствующей своры!
  - Настя, стой здесь! Я тебя щитом прикрою, а сам Кощею подсоблю, - решительно скомандовал Дмитрий, стремительно отодвигаясь от девушки и накрывая ее светящимся мягким голубоватым сиянием куполом.
  Анастасия даже сказать в ответ ничего не успела, а Декабрь Месяц уже бежал в направлении сражающихся, попутно призвав посох свой магический. Девушке только и осталось, что наблюдать за тем, как он отважно атаковал тварей, добираясь до друга своего.
  Девушка, впившись напряженным взглядом в спину Дмитрия, с ужасом смотрела на картину сражения, что развернулось на заснеженной поляне. То, что она видела, не укладывалось в голове.
  'Живые монстры! Способные убивать и убивающие! Сказочные...'
  Чудища, заметив новую добычу, с ревом, бросились на Месяца, желая разорвать и полакомиться плотью. Один из монстров, пригнувшись к земле, осторожно подкрался и резко взвился в воздух, надеясь запрыгнуть Дмитрию на спину. Месяц ловко увернулся. Ударив тварь основанием посоха, отбросил в сторону. Не теряя времени, направил на тварь наконечник резной, выпуская заряд зимней магии...
  'Ой!'
  Когда голубоватое сияние пропало, Настя увидела, что чудовище превратилось в глыбу льда. А она, спустя мгновение, взорвалась, осыпаясь на поле мелким крошевом.
  На миг на поляне все замерли! Настенька оторопела, не ожидая такого поворота. Декабрь остановился на мгновение, выбирая удобное направление к Кощею. Последний как раз заметил подмогу. А твари удивленно застыли, осознав явную угрозу.
  Дмитрий, решительным рывком проскользнув мимо оскаленных морд чудищ, добрался, наконец, до Кощея. Что-то крикнул, становясь спиной к спине своего друга. Константин лишь на секунду повернул голову, отвечая. О чем они говорили, Настя не смогла разобрать. Приблизившись к краю щита, девушка приложила руки к прозрачной 'границе', чувствуя, как холод в ответ покалывает ладони.
  Порождения темных сил, мерзко рыча, кружили вокруг мужчин. Их глаза сверкали красным голодным огнем. Из пасти, усеянной множеством острейших зубов, на снег капала кровавая слюна. Жесткая черная шерсть на загривке вздыбилась, обозначая желание атаки. Монстры то прыгали вперед, ближе к мужчинам, то отскакивали назад, словно играя на нервах сражающихся. И заставляя Анастасию каждый раз замирать в тревожном страхе за жизни ее защитников.
  'Только бы одолели...' - мысленно умоляла девушка все высшие силы этого мира.
  Дмитрий с Кощеем внимательно следили за чудовищами, слегка сдвигаясь в сторону и прикрывая спины друг другу. Они - опытные воины и знали, что поддаваться на такие провокации не стоит. Враг лишь проверяет их!
  Декабрь лишь на миг бросил взгляд в сторону защищенной пологом Настеньки и вновь сосредоточился на слугах зла - гигантских волкообразных чудовищах.
  Одной нетерпеливой твари надоело ждать, и она, противно взвизгнув, бросилась вперед. Ловко ускользнув от ледяной магии Декабря, высоко взвилась в прыжке, намереваясь сверху обрушиться на головы мужчин.
  'О, нет!' - в панике всплеснула руками Настя.
  Но Константин, резвым маневром поменявшись местами с Дмитрием, стремительно вскинул мечи свои над головой, вспарывая брюхо почти подобравшейся к ним твари. Резкое движение рук, и она упала к его ногам, разрубленная пополам.
  Смерть собрата словно послужила сигналом для остальных... И чудовища, оглашая округу грозным рыком, дружно бросились в атаку - лавиной, сбивая друг друга с ног, желая уничтожить, разорвать на мелкие кусочки и вдоволь напиться теплой крови. Они взвились в воздух, рассчитывая подмять под себя врагов, задавив их численным превосходством. Острейшие когти и оскаленные клыками пасти монстров были совсем рядом, когда... Декабрь как-то слишком медленно приподнял свой посох и резко ударил им о землю!
  Волна магии устремилась во все стороны, 'на взлете' сковав тварей льдом. Более того - создав из их заледеневших тел преграду, в которую неминуемо врезались те, кто двигался следом. С яростным воем (а местами и скулежом от боли!) атака чудовищ захлебнулась - монстры вынужденно отступили. Но это помогло ненадолго. Сопротивление 'добычи', которой, несомненно, виделись тварям мужчины, лишь удесятерила их ярость и голод. Отброшенные ударом о ледяные тела собратьев монстры вновь поднялись на мощные лапы и кинулись на мужчин.
  'Устоят ли?!' - единственная мысль стучала в голове девушки, не сводящей глаз с двух соприкасающихся спинами фигур.
  Настенька наблюдала за битвой расширившимися от ужаса глазами. Подобного зрелища она и вообразить не могла всего пару дней назад! Девушка отчаянно боролась с рвущимся из горла криком, опасалась, что этим отвлечет мужчин, дав тварям возможность подобраться к ним. Поэтому лишь вздрагивала, да глаза зажмуривала в страхе, вжимая голову в плечи, когда становилось совсем уж невмоготу.
  'Хоть помощь бы какая пришла...' - мысленно молила Настя удачу, понимая что вдвоем против такой стаи... сложно. И это, мягко говоря.
  Девушке казалось, что прошли месяцы с того момента, как Дмитрий ее щитом накрыл. Время растянулось до бесконечности, замедлив свой бег, и одновременно закружило, разогнав кровь по венам и заставив сердце вздрагивать. Настя настолько была погружена в свои страхи, что даже не осознавала, какое это чудо, что порождения тьмы до сих пор не заметили ее!
  Но неожиданно все изменилось.
  Очередной удар посоха о землю! Всплеск магии и взлетевший в воздух монстр. Визг ярости, свист ветра, сопровождающий магически 'ускоренное' перемещение... Шлеп!
  Чудовище приземлилось, распластавшись на снегу, совсем рядом с куполом, укрывшим Анастасию. Некоторое время полежав, приходя в себя, монстр тряхнул своей уродливой головой. Его алый взгляд встретился с взглядом карих глаз девушки.
  'О, нет...' - паника судорожным вздохом подступила к горлу. - 'Заметил!' - подумала Настенька очевидную вещь, почувствовав, как все тело сковывает от ужаса.
  Тварь на мгновение замерла, а потом (как показалось Анастасии) ее пасть растянулась в ехидном оскале, демонстрируя жуткую пасть. Медленно поднявшись, чудовище сделало осторожный шаг в сторону щита. Настя замерла, забыв как дышать, внезапно отчетливо осознав собственную слабость.
  В следующий миг порождение тьмы бросилось на преграду, намереваясь, смести ее наскоком. Настя, увидев несущуюся на нее смертоносную тушу, прижав руки к губам, вскрикнула и инстинктивно упала на снег. Но испугалась девушка напрасно...
  Шлеп! Купол монстра остановил, отбросив назад.
  Тварь, вновь плюхнувшаяся в снег, недовольно рыкнула и повторила попытку. Прозрачная преграда неодолимым барьером вновь встала на ее пути. Но, даже убедившись, что защитный купол не позволяет до нее добраться, девушка не могла расслабиться.
  'А вдруг?!'
  И каждый раз, наблюдая несущегося на нее монстра, Анастасия сильно бледнела и рефлекторно отползала в противоположную сторону, видя, как чудовище облизывается. Пока не начинала упираться спиной в 'стену' купола.
  Тварь, сообразив, что ее будущая жертва никуда не денется, пригнула морду вплотную к земле, принюхиваясь и медленно обходя купол по кругу. Настя внутри двигалась синхронно, так же медленно отползая назад и вздрагивая всякий раз, когда чудовище облизывалось.
  Вскоре монстру надоела эта игра! Он приподнял лапу и провел когтями по стене купола, высекая голубоватые искры. Этого стало последней каплей - девушка истошно закричала. Очевидно, посчитав это признаком успешности своих действий, враг отвел лапу в сторону, намереваясь ударить когтями с большей силой.
  'Возможно, думает пропороть 'ткань' магической защиты?..'
  Но в следующий миг, не дав монстру осуществить задумку, перед глазами девушки мелькнула смазанная тень. И прежде чем Настя в полной мере осознала, что между чудовищем и куполом встал Страж, тварь была отброшена в сторону.
  Странно задергавшись, чудище затихло. А под его брюхом стало расползаться черное пятно. Кощей, обернувшись, бросил на девушку пристальный взгляд, и исчез так же стремительно как появился, вернувшись к противостоящему натиску врагов в одиночку Дмитрию. А Настя потрясенно замера, широко раскрытыми глазами уставившись на то место, где только что стоял Страж. Неожиданно ей вспомнились слова Октября Месяца о том, что Константин очень красив...
  'И это очень-очень слабо сказано!'
  Теперь Настя могла понять, почему девушки сами сбегали к нему. Высокий, с чуть смуглой кожей, слегка раскосыми черными глазами и стройным да сильным телом воина. Он напомнил ей хищника, в любой момент готового к прыжку. С длинными темными волосами, сейчас забранными в высокий хвост, с маленькой ямочкой на подбородке, на удивление, пухлыми, четко очерченными губами, прямым носом и необычным разрезом глаз, Константин был необычайно красив. А уж его глаза...
  Темные как самая безлунная ночь - даже зрачков не разглядеть. Они почему-то напоминали Настеньке два бездонных темных омута. Создалось впечатление, что если долго в них смотреть, то можно потерять душу. Ее просто затянет в эту непроглядную бархатистую тьму.
  'Фантастические глаза... Можно голову потерять, едва увидев их', - девушка совершенно выпала из трагичной реальности, зачарованная единственным взглядом Стража.
  Тряхнув головой, Анастасия постаралась отогнать наваждение, чтобы хоть немного прийти в себя. Пока она, заново осознавая происходящее, пыталась медленно встать на ноги и отряхнуть налипший снег, Дмитрий и Константин практически расправились с оставшимися тварями. Их с каждой минутой становилось все меньше и меньше. Некоторые были убиты, другие устали и едва стояли на подрагивающих ногах, а те, что сохранили силы, были слишком малочисленны, чтобы одолеть мужчин.
  Когда оставшиеся в живых монстры поняли, что им грозит неминуемая погибель, попытались сбежать. Но Декабрь месяц не позволил им эту роскошь. Вновь поднял свой посох, он силой своей магии заставил засветиться навершие.
  Мягкое голубоватое сияние окутало все вокруг. А позади Кощея открылся прямо в воздухе черный провал, в который и стало затягивать выживших, и убитых чудовищ. Они громко визжали в попытке уцепиться когтями за снег, но все попытки избежать неминуемой участи были заранее обречены. Через несколько минут на поле никого из врагов не осталось, а пролом между мирами стремительно затянулся. И только черные пятна крови, да изрытый снег, напоминали о том, что здесь произошло.
  В тот же миг купол, охранявший Анастасию, исчез. Девушка, осмотревшись по сторонам, сделала пару неуверенных шагов и нерешительно замерла, ожидая, когда мужчины сами к ней подойдут.
  - Настенька, - позвал ее Декабрь каким-то 'деревянным' скрипящим словно у снежных человечков голосом, подходя ближе. - С тобой все хорошо?
  Анастасия подняла взгляд, собираясь ответить ему утвердительно, да так и застыла.
  'Батюшки, ну и вид...'
  Судорожно всматриваясь в лицо Дмитрия, она пыталась понять, что же это с ним такое приключилось? Глаза, раньше насыщенного голубого цвета, сейчас словно выцвели и покрылись блеклой изморозью. Кожа совершенно побелела. С правой стороны лица от брови, медленно сдвигаясь к щеке и далее - к подбородку, спускалась ледяная корочка вязи.
  Настя с каждым его шагом ощущала, как от Месяца исходят все более сильные волны холода лютого. Непроизвольно отступив на шаг, девушка замерла, настороженно вглядываясь в лицо Дмитрия.
  - И чего ты ждешь? - неожиданно резко спросил Константин. - Или не видишь, что ему помощь нужна? Ты ведь его спутница, как я понял, вот и помоги ему.
  - Я... - Анастасия нерешительно посмотрела на Кощея, да так и не сказала ничего.
  Вновь переведя взгляд на Дмитрия, девушка глубоко вздохнула, прикрыв на мгновение глаза, и осторожно подошла к Месяцу. Как бы ей боязно не было в первый раз дар своего клана применять, а Кощей прав: ее прямая обязанность помочь силу могучую высвободить, да в себя прийти.
  'Как же бабушка учила?..' - концентрируясь на конкретной задаче, взяла себя в руки Настя.
  Сделав еще один маленький шажок и оказавшись рядом с Декабрем, Анастасия приложила одну руку к его щеке, а вторую прижала к груди в том месте, где билось сердце. Вновь закрыв глаза, девушка в деталях вспомнила бабушкины уроки и постаралась расслабиться. Настя погрузилась в собственные ощущения, глубоко и размеренно дыша. Вот она почувствовала, как по телу прокатилась волна озноба.
  Холод, что источал Месяц, медленно проникал в ее руки, ледяным жаром пробегая по венам, наполняя каждую клеточку женского тела. От него перехватывало дыхание, сдавливало тяжестью грудь. Настя приоткрыла рот, стараясь вдохнуть хоть немножко живительной силы. И расслабиться, позволив холоду просочиться из ее тела наружу, раствориться в зимнем воздухе леса.
  - Выпускай, дурочка, замерзнешь! - через ледяную корку, которая, казалось, сковала все тело Настеньки, донесся строгий голос Кощея.
  Анастасия, вздрогнув от неожиданности, резко распахнула глаза и протяжно застонала. Ей никогда не говорили, что это так больно - пропускать через себя силу Месяца. Казалось, что все ее тело наполнили колючие льдинки. Стремясь покинуть 'человеческую оболочку', они нещадно ранят ее тело. Девушка старалась расслабиться сильнее, надеясь, что так ей будет легче. Но на место покинувшей ее силы, приходила новая волна ледяного жара. Она проникала через прикосновения к телу Месяца, и все повторялось по новой.
  - Тише, милая, потерпи, - ласково уговаривал Константин, стоя чуть в отдалении от них. - В первый раз всегда трудно, дальше легче будет. Чуть-чуть совсем осталось. Еще капельку, и сможешь отдохнуть.
  Анастасии пришлось прикусить губу, чтобы не вскрикнуть от боли, безостановочно терзающей ее измученное тело. Выступившие слезы, скатывались по щекам. Но на одежду и землю падали уже в виде маленьких льдинок, так велика была сейчас сила зимняя в ней. И когда Насте уже казалось, что она больше не выдержит, все резко прекратилось - ушла боль, исчезло ощущение леденящего холода. Пошатнувшись, девушка начала от облегчения оседать на снег. И только сильные руки Декабря не дали ей упасть.
  - Настенька, хорошая моя, потерпи немножко, - зашептал Дмитрий, подхватывая ее на руки и крепко прижимая к себе.
  Настя, приоткрыв глаза, пристально посмотрела на Дмитрия. Его лицо утратило снежную бледность, ледяная вязь полностью исчезла, а радужка глаз вновь радовала ярким голубым цветом.
  'Получилось, - довольно подумала девушка, обессиленно положив голову на плечо Месяца. - Я справилась'.
  - Константин?..
  - Знаю, сейчас открою, - ответил Страж.
  Чуть повернув голову, Настя заметила, как Кощей провел рукой в воздухе. И перед ним появилось марево. Больше всего это зрелище напоминало мираж, так как 'в его глубине' Анастасия рассмотрела смутные очертания какой-то комнаты. Но любопытства в ней это не пробудило. Сейчас девушка чувствовала себя настолько плохо, что хотелось только одного - оказаться в тепле, и желательно в своей кровати. Когда Дмитрий шагнул в это пространство размытого воздуха, Настя зажмурила глаза, и покрепче прижалась к нему, обхватив руками за шею.
  - Добро пожаловать в мой дом, спутница Декабря Месяца, - раздался рядом с ней голос Кощея.
  
  Глава 6
  Открыв глаза, Анастасия первым делом осмотрелась вокруг (любопытство женское - не изживаемо, ему даже слабость и головокружение не помеха.) Они находились в большом помещении, сложенном из темного камня. Потолки были настолько высоки, что их очертания терялись в полутьме. Если бы не весело потрескивающий огонь в камине и не белый пушистый ковер на полу, кое-какая мебель да гобелены, развешанные по стенам, комната бы напоминала... склеп.
  Больше всего Настю поразило отсутствие окон. Как бы старательно она ни вертела головой, нигде даже намека на них не заметила. Лишь в одной из стен имелась высокая двустворчатая дверь. Мрачное и пугающее место!
  'Все же склеп, - вздохнула девушка. - Только немного 'облагороженный'.
  - Укладывай ее на диван, - распорядился тем временем Кощей.
  Дмитрий, подойдя к ложу, что стояло прямо напротив камина, бережно опустил на мягкую поверхность свою ношу. Придерживая Настю за спину, помог ей снять шубку и ловко стянул с ног сапожки. Поправив маленькую диванную подушку, Месяц помог прилечь девушке, с беспокойством вглядываясь в ее немного бледное лицо. Он прекрасно помнил, как поначалу тяжело было его прошлым спутницам. Так ведь они и выносливее были, а Настя... совсем худенькая.
  Константин, подхватив с кресла плед, передал его другу, с любопытством наблюдая за тем, как Декабрь бережно укутывает им девушку. А напоследок, прежде чем отойти от нее, ласково гладит по голове. Нет, Кощей не сказал бы, что к прошлым своим спутницам Дмитрий относился прохладно. Он всегда был приветлив, добр и временами заботлив (и в спальню свою насильно никого не тащил, они сами с удовольствием являлись), а спутницы его неизменно страдали от неразделенной любви. Все они, без исключения, насколько помнил Константин, желали бы остаться с Месяцем навсегда. Да вот только ни одна так и не смогла затронуть его сердца. А эта...
  'Интересно, чем она его взяла? Неужто так хороша в умениях любовных? Или причина в новизне, ведь много зимних сезонов не приходили к Месяцам спутницы?' - цинично подумал мужчина.
  Давно утратил Константин веру в женскую искренность и добросердечность.
  - Прикажи чаю подать, согреть ее надобно, - отвлек его от размышлений голос друга.
  Пока Кощей вызывал слугу своего, Настя смотрела на язычки пламени и с трудом боролась со сном. Он казался сейчас самым желанным и необходимым, да только неуютно ей было уснуть в гостях у Стража, боязно как-то. Хоть и понимала, что не причинит он ей зла, да и Декабрь-Месяц не позволит, а все ж не могла волненье унять, желая как можно дальше оказаться от дома мрачного.
  Когда открылась дверь и кто-то вошел и Кощей стал отдавать распоряжения об угощениях, Настя подивилась тому, как практически бесшумно двигается слуга. Лишь какое-то странное постукивание, сопровождавшее пришедшего, доносилось до ее ушей. Показалось оно девушке смутно знакомым. Но, укрытая высокой спинкой дивана, не могла она увидеть вызвавший интерес объект.
  'Еще успею рассмотреть, - решила девушка. - Должен же он принести поднос с чаем и поставить его на тот низкий столик, который Дмитрий пододвинул ближе к дивану'.
  Приготовившись ждать, прикрыла она глаза, прислушиваясь к разговору мужскому.
  - Как там оказалось столько падальщиков? - голос Декабря звучал обеспокоенно.
  - Сам не знаю, - ответил Кощей. - Когда я почувствовал неладное и перенесся туда - уже целая толпа этих тварей собралась. И ведь не понятно, что они делали в чистом поле? Всегда на кладбищах появляются, а тут...
  - Согласен, странно все это, - задумался Месяц и кинул еще один обеспокоенный взгляд на свою спутницу, проверяя, все ли с ней в порядке. - Не только место их появления, но и количество беспокоят меня. Уж слишком много их было. А когда ты прибыл, они куда-то направлялись?
  - Да в общем-то нет, - погрузился в воспоминания Страж, стараясь максимально точно вспомнить, что он тогда увидел. - Они по полю кружили, носом снег рыли, словно искали под ним что-то. Так это еще более странно, для такого дела обычно ищейки появлялись. А падальщикам что искать, кроме трупов?
  - Не знаю... - начал Дмитрий, да так и застыл, о чем-то крепко задумавшись.
  - Что такое? - насторожился Страж, глядя на хмурое лицо друга своего.
  - Дело в том, что до того, как к тебе на помощь прийти, мы с Настенькой у Бабы-Яги были, - начал объяснять Дмитрий. - Олеся сказала, что все чаще стали попадаться какие-то уж слишком запуганные души умерших, стремящиеся поскорее оказаться за Гранью. Словно спасались от чего-то. И на расспросы не отвечали, лишь одна душа ребенка сказала, что их с мамой чудовище убило.
  - И что? Ты думаешь, это падальщики?
  - Нет. Дело в том, что душу ребенка Олеся переправила, а вот матери его не было и так она и не появилась, - сумрачно ответил Декабрь.
  - Пожиратель?! - Кощей недоверчиво уставился на друга, пытаясь осмыслить услышанное. - Но... Если бы это был он, душ бы вообще не было, да и тревогу бы забили. Там следы своеобразные на...
  Тут Страж бросил косой взгляд на девушку и замолчал, не желая ее пугать.
  - Вот то-то и оно, - ответил Декабрь, тоже оглянувшись на Настю. - Поэтому и думаю, что поле то проверить надобно. Не послал ли кто падальщиков следы преступные убрать? Последнюю неделю, как я в силу вступил, хорошо снегом землю укрывал-укутывал, чтобы не замерзла она.
  - Но ты сам подумай, что все это странно очень! - возмутился Кощей. - Когда такое было, чтобы пожиратель трупы прятал да души отпускал?
  - Сам знаю, - тряхнул головой Месяц. - Да только нет у меня другого объяснения.
  - Хорошо, - сдался, наконец, Страж. - Завтра с утра проверю все со слугами своими.
  Открывшаяся вновь дверь прервала их разговор. Вошедший слуга чинно поклонился, держа перед собой груженый яствами поднос. Кощей лишь досадливо махнул рукой, показывая, чтоб на стол его ставили.
  Расслышав приближение постукивающих шагов, Настя открыла глаза, желая посмотреть на того, кто не побоялся служить Кощею. Да еще и в столь мрачном месте! А разглядев, вмиг подскочила (откуда только силы взялись?) и прижалась к ближайшему крепкому мужскому телу, во все глаза глядя на стоящий перед ней скелет.
  - Многое бывало в моей жизни, - послышался насмешливый голос над ее ухом, - но еще никто на меня так не бросался.
  Подняв голову и посмотрев в черные глаза Кощея, Настя отчаянно покраснела, осознав, кого так сильно обнимает. Быстро отступив назад и спрятав руки за спину, еле слышно попросила прощения и с опаской посмотрела в сторону. Туда, где находился обладатель 'звучной' походки.
  А скелет, несомненно наслаждаясь произведенным эффектом, мигнул зелеными огоньками в пустых глазницах, чуть подался в сторону гостьи и плотоядно щелкнул челюстями. Не выдержав такого глумления, Настя, взвизгнув, метнулась за спину Стража.
  - Неужели я так тебе полюбился, что все никак отойти не можешь? - расхохотался тот.
  - Да прекратите же издеваться! - возмутилась девушка, осторожно выглядывая из-за Кощеевого плеча. - Ой, мамочки, страх-то какой!
  Не сдержавшись, Настя вскрикнула, когда скелет склонил голову набок.
  - Настенька, милая моя, ну что же ты так? - Дмитрий со смехом отцепил ее руки от плеч Стража и, крепко обнимая, прижал к себе спутницу. - Не бойся его, это всего лишь магический слуга, полностью подвластный Константину. Он не причинит тебе вреда.
  А Настя, вцепившись в обнимавшие ее руки Декабря, судорожно вспоминала школьный курс биологии, где говорилось, что скелеты сами по себе ходить не могут!
  'Ведь нет покрова из мышц, которые и отвечают за движение тела'.
  Настороженно следя за тем, как, повинуясь взмаху руки Константина, страшный слуга ставит поднос на стол, а затем, поклонившись, удаляется, поражалась Настя отваге тех девушек, что 'охотились' на Стража.
  'Это же насколько надо быть бесстрашной или в конец глупой, чтобы захотеть стать женой такого мрачного субъекта? - размышляла девушка, провожая взглядом слугу, пока он не скрылся за дверью. - Нет, такое точно не по мне! И никакая красота тут дело не спасет'.
  - Все-все, он уже ушел, - сказал Кощей, насмешливо наблюдавший за девушкой.
  - Пойдем, я помогу тебе сесть, - Дмитрий чуть отстранился от Насти, но не выпустил полностью из своих рук.
  Осторожно придерживая свою спутницу за талию, он провел ее к дивану, помог сесть, а под спину для удобства подложил подушку. Налив в чашку чай, Декабрь присел рядом с Настей, протягивая ей ароматный напиток. Ему почему-то доставляло удовольствие ухаживание за девушкой.
  'Хороша... Трогательна до умопомрачения'.
  Приятно было наблюдать, как она еле заметно вздрагивает, когда их пальцы соприкасаются, как смущенно отводит взгляд, а нежные щеки окрашивает чуть заметный румянец. Она, словно малое дитя, с восхищением во взоре смотрит на то, что ему самому кажется обыденным и естественным. И в то же время ведет себя как-то уж слишком по-взрослому, а сама ведь еще так юна. Настю хотелось холить, лелеять и оберегать. А ведь прошло всего ничего с того момента, как они впервые встретились!
  Но, вопреки трепетному отношению Дмитрия к своей спутнице, Месяцу доставляло огромное удовольствие ее смущать. Он прекрасно видел, как девушка реагирует на него, как вспыхивает румянцем и старается сторониться. И понимал причины ее поступков, возможно, лучше самой девушки!
  Вот только спешить не хотел, давая Насте время привыкнуть к нему. Он нисколько не сомневался, что она, как и прежние спутницы, окажется в его спальне. Причем придет к нему добровольно. Именно эта мысль и заставляла его сдерживаться, не позволяя давить на девушку.
  'Тем слаще будут последствия этого ожидания'.
  А Настя, даже не представлявшая, о чем сейчас думал Декабрь-Месяц, медленно пила чай, постепенно успокаиваясь после пережитого потрясения.
  'Пора бы уже привыкнуть - в настоящую 'сказку' попала. Вот только не получается!'
  Ей с лихвой хватило бы и падальщиков, которых они повстречали в поле. А тут еще и замок мрачный, слуги страшные... Да и сам хозяин всего этого вызывал у нее необъяснимые опасения. Вроде бы и лицом, и телом красив, поддержал при первом опыте развеивания излишков силы Месяца, ничего плохого пока не сделал, а все же Настя предпочла бы держаться от Стража подальше. Девушке вполне хватало и того сумбура в мыслях и чувствах, что возникал, когда с ней рядом был Дмитрий.
  Месяц был настолько пригож собой, что Насте с большим трудом удавалось не поддаться его магнетической притягательности. Приходилось каждый раз напоминать себе, что не желает она повторить судьбу своих предшественниц. Да и нечем ей заинтересовать такого мужчину! Обычная девушка, со светло-русой косой, карими глазами, маленьким носиком, из-за которого в школе ее дразнили 'Кнопкой'. Таких, как она, много, а он...
  Крепко зажмурившись и глубоко вздохнув, постаралась отогнать прочь думы печальные. Поставив полупустую чашку на стол, девушка положила свою ладошку на руку Декабря, привлекая его внимание.
  - Расскажите мне, пожалуйста, кто такие эти чудища? - тихим голосом попросила она. - Я бы хотела знать.
   - Конечно, если только это не тайна великая! - поспешила добавить.
  - Почему же тайна, - вздохнул Константин, присаживаясь на кресло, что стояло невдалеке от дивана. - Я тоже думаю, что тебе нужно знать, к чему готовиться. В непростое время ты появилась у нас.
  - Согласен, - кивнул головой Дмитрий и, взяв ладошку Насти в свою, продолжил: - Помнишь, Ольга, сестра моя, рассказывала тебе, что в стародавние времена в нашем сказочном мире было очень неспокойно? Многие колдуны черные тогда жили здесь да дела свои темные творили.
  Прежде чем продолжить рассказ, мужчина бросил на Настеньку пытливый взгляд, решая, стоит ли быть полностью откровенным. Девушка сосредоточенно внимала, слегка нахмурив брови.
  - Обряды кровавые проводили, нежить создавали, людей и нелюдей в рабство угоняли. А над всеми ними стоял самый сильный колдун - Абрахсис Кровавый. Мы так и не знаем, как он появился у нас. Но что родился и вырос не в нашем мире - уверены. Именно он управлял темными силами, забирая часть сил и мощи у подвластных ему колдунов. Этакая своеобразная дань. Он от этого еще могущественнее становился, а остальных на 'коротком поводке' держал, не давая слишком много сил накопить. Темные, страшные времена то были.
  Замолчал на некоторое время Месяц, с мыслями собираясь. А Настенька тоже молчит, боясь хоть слово произнести, чтобы не помешать рассказу его. И только еще больше убеждается в том, что не так уж легко и сказочно все в мире этом, а даже совсем наоборот. Много горя, боли и тайн страшных хранит прошлое.
  - Тогда нам пришлось объединиться всем сказочным миром, чтобы заточить Абрахсиса и его приспешников...
  - Вы их не убили? - перебила Дмитрия Настя.
  - Нет, милая, слишком силен он был, - ответил Декабрь, чуть сжав ее ладошку, которую так и не выпустил во время рассказа. - Все, что смогли сделать, так это заточить его в другом измерении, в пустынном и недружелюбном мире. Да только не успокоился он, все путь назад найти хочет. Прорывы в ткани, разделяющей миры, устраивает, тварей своих на свободу выпускает. Поэтому наши Стражи всегда начеку, следят за малейшими изменениями магического фона, чтобы вовремя успеть к тому месту, где темные засланцы объявятся. Нельзя допустить, чтобы история, когда Абрахсису практически удалось вернуться, повторилась.
  - Что же тогда случилось? - поинтересовалась девушка, неосознанно к плечу Месяца щекой припадая.
  - Вот после того, Настенька, мы на долгие века своих спутников и лишились, - грустно поведал Дмитрий.
  - Арина! - выдохнула девушка имя виновницы бед их.
  - Она самая, - подтвердил Кощей. Он все это время молча сидел в кресле, наблюдая за парой. - Не устояла, поддалась на посулы черного колдуна, чуть мир сказочный не уничтожила.
  - А может, он ее зачаровал? - с надеждой глядя на мужчин, спросила Настя. - Раз он может сделать так, что прислужники его страшные в мир наш проникают, значит и зачаровать мог?
  - Нет, Настенька, - отрицательно качнул головой Месяц да взгляд свой отвел, на языки пламени в камине уставившись. - В каждом есть и свет, и тьма. В ком-то больше одного, а в ком-то больше другого. Но даже тех, в ком тьмы совсем мало, можно перетянуть на ее сторону. Если поддастся сладкоречивым посулам ее, перейдет на сторону темную да зло осознанно творить начнет. Так и случилось со спутницей брата моего, Февраля-Месяца.
  - Неужели она по доброй воле пошла?.. - Настя все никак поверить не могла в это, в душе стараясь найти оправдание для Арины.
  Хотелось верить, что все это недоразумение и вины соклановки в этой беде нет. Хоть девушка в глубине души и понимала: не так это. А все же легче, когда вина на ком-то другом лежит. Страшно это - ошибки признавать. Даже если они не совсем твои, а другого человека, принадлежащего к тому же клану. Да только как бы девушка истине той ни противилась, а все равно осознание содеянного соклановкой ложилось на ее плечи грузом тяжким.
  'Никому не дано изменить деяний прошлого. Да и нужно ли это?'.
  Их клан накрепко запомнил урок тот суровый, хоть и не знали они всей правды. А все равно теперь поостерегутся поперек Месяцев идти.
  Сейчас, сидя в этой мрачной комнате и глядя на пляшущие языки пламени, Настя вспоминала все, что ей рассказывали о стародавних временах. Выходило, что не только Месяцам выгодна сила клана, позволяющая их сезонную мощь стабилизировать, но и члены клана в накладе не остаются. Всегда спутники по истечении срока возвращались с дарами богатыми за службу их верную. И в дальнейшем всегда им удача во всех делах и начинаниях сопутствовала.
  Месяцы не скупились на подарки. А то, что некоторые спутники до конца жизни смотрели на мир печальным взглядом... Знать, судьба такая у них. Только Настенька не знала об этом. Не принято было обсуждать такое, чтобы остальных не пугать.
  'Кто же в здравом уме согласится всю оставшуюся жизнь прожить с разбитым сердцем?'
  Дмитрий так и не решился посмотреть во время тяжелого разговора на спутницу свою. Не захотел показывать, какие думы его одолевают. Опасался он, что и Настенька пойдет по пути Арины. Спутница брата его тоже поначалу доброй и светлой была. А все ж поддалась тьме, не удержалась.
  'Вдруг и моя спутница не выдержит, пойдет по пути разрушения? Молодая она еще, доверчивая. Где такой выстоять против соблазна темного?'
  А под замок не посадишь, негоже это. Да и назад отправлять тоже не выход. Зачем обиду чинить не повинной пока еще ни в чем девушке? Почему-то Месяц был уверен, что не поймет она его объяснений, не поверит словам искренним. Решит, что не справилась, вот и выгоняют ее. Да и Настин клан тоже не поймет. А как потом жить бедной девушке?
  'Нет, не допущу я этого, - решил Месяц. - Придумаю, как от беды ее сберечь'.
  А Кощей... Он ни о чем не переживал, все оставив на попечение друга своего. Если Декабрь решит спутницу оставить, то Константин перечить не станет. Просто присмотрит за ней, чтобы, если поддастся искушению темному, остановить успеть, не дать ей бед натворить. Ему вполне и Арины хватило. А уж если отправит Декабрь назад Настю, то еще лучше будет. Хлопот да забот и без нее валом, только успевай отслеживать да устранять.
  - Что-то загостились мы у тебя, Константин, - разрушил тишину комнаты Месяц. - Ты как, Настенька, пришла в себя достаточно, чтобы домой отправиться?
  Девушка чувствовала еще некоторую слабость, но желание покинуть дом Кощея пересилило. Поэтому, утвердительно кивнув головой, потянулась за сапожками своими.
  - Ну что ж, тогда возвращаемся домой! - решительно встал на ноги Декабрь. - День хлопотный выдался.
  Спешно натянув сапожки и шубку, не забыв проверить, не потерялся ли сбор, что давала Баба-Яга, Настя подошла к дожидающемуся ее Месяцу и протянула ему руку. Оглянувшись на Кощея, девушка поблагодарила его за гостеприимство и помощь, старательно скрывая радость от того, что вскоре покинет его дом.
  'Как бы там ни было, а выказывать неуважение к хозяину, даже такому мрачному, как Кощей, негоже'.
  - Буду рад видеть вас у себя. Заодно покажу твоей спутнице и другую часть дома, с окнами, - усмехнулся Константин. - А то вижу, не пришлась ей по нраву эта комната.
  Смутилась Настя, поняв, что Кощей все о впечатлениях ее понял. Да только поделать с собой ничего не могла. Уж больно мрачная обстановка - не по сердцу пришлась.
  'Не то что у нас дома!' - подумала Настя и сама поразилась тому, как быстро она стала считать дом Декабря и своим тоже.
  - Ты, главное, то поле проверить не забудь, - нахмурился Дмитрий, не заметив замешательства спутницы своей. - Если там действительно что-то есть, не надо дать им возможности замести следы.
  - Не волнуйся, завтра же с утра отправлюсь, - пообещал Кощей. - Заодно и Горыныча позову, чтобы в западне не оказаться. Колдун ведь может и больше падальщиков прислать. Могу со всеми и не управиться.
  - Горыныч? - удивленно замерла на месте Настя. - Это тот, который Змей?
  - Потом, Настенька, все потом, - на миг обернувшись к ней, пообещал Месяц. И уже другу крикнул: - Бери, конечно! Что-то давно я не видел его. Не случилось ли чего?
  - Неужели забыл, что время подошло? - Константин укоризненно покачал головой.
  Нахмурившись, Дмитрий силился понять, о чем говорит его друг. А как вспомнил, виновато ответил:
  - Действительно, забыл. Может, тогда не трогать его пока? Не любит он этого во время поминания.
  - По какой другой причине - не позвал бы, - согласился Страж. - А в этих обстоятельствах он мне точно не откажет.
  - Смотри сам, - не стал настаивать Декабрь. - Как побываете там, сразу же ко мне летите. Будем думать да совет держать, что дальше делать. Своими силами справляться или братьев и сестер моих на подмогу призывать?
  - Хорошо, так и поступим. А теперь идите, спутница твоя едва на ногах стоит. Все же тяжек первый раз, пусть отдохнет как следует.
  Обеспокоенно посмотрев на Настю, Дмитрий увидел, что она действительно еле на ногах держится, бледнее с каждой минутой делается...
  - Сейчас, сейчас, милая, - обняв девушку, пробормотал ей в макушку Декабрь.
  А в следующий миг они скрылись в вихре снежинок, домой переносясь.
  Оказавшись в уже ставшей привычной гостиной, Настя чуть отстранилась от Месяца и тут же пошатнулась. Казалось, перемещение забрало последние силы, что еще оставались у нее.
  Дмитрий сразу же прижал девушку к себе, не давая упасть. Подхватил на руки и перенес на диван, помогая удобнее устроиться. Опустившись на колени перед спутницей, приподнял подол ее платья, чтобы помочь снять обувь.
  - Что же вы, не нужно, - Настя попыталась отстранить руки Дмитрия. - Я и сама могу.
  - Не беспокойся так, помогу тебе, а ты отдыхай да сил набирайся, - отмахнулся от слов ее Месяц. - На меня же все и потратила!
  Стянув с нее сапожки и шубку, мужчина вновь подхватил Настю на руки и вышел из комнаты, на ходу выкрикивая имя Снежа. Когда снежный человечек объявился перед ними, Декабрь приказал подать в комнату девушки плотный ужин и продолжил свой путь.
  Поднявшись в апартаменты, выделенные спутнице, прошел в спальню и уложил девушку на кровать. Но Настя сразу же приподнялась, усаживаясь поудобнее, и посмотрела на Дмитрия. На лице ее, наравне с усталостью, явственно проступала смесь из любопытства и нетерпения.
  - Вы обещали рассказать мне про Змея Горыныча. Не думала, что и он здесь есть...
  - А ты любопытная, - усмехнулся Месяц и щелкнул Настю по носу. - Расскажу, обязательно расскажу, только не сегодня. Тебе действительно отдохнуть надо. Да и такие истории не стоит на ночь рассказывать.
  Склонившись к девушке, Дмитрий едва ощутимо коснулся своим губами ее лба и, не говоря больше ни слова, быстро покинул помещение. А Настя прижала ладошку к месту поцелуя и озадаченно уставилась на закрывшуюся за Месяцем дверь. Такого от него она точно не ожидала.
  'И как это понимать?' - растерянно подумала девушка.
  
  Глава 7
  Тихо напевая себе под нос, Настя крутилась перед большим зеркалом, то разглаживая на платье насыщенного вишневого цвета несуществующие складки, то поправляя на талии золотистый поясок. Затем, присев на кровать, неосознанным жестом пригладила волосы и перекинула длинную косу с одного плеча на другое. От вчерашней усталости и слабости не осталось и следа, что послужило основанием для хорошего настроения. И погода сегодня выдалась отличная: яркое солнце зимнее приветливо светило в окно, снег вокруг дома искрился, создавая атмосферу праздничную. А в душе жило предчувствие чуда... И неудивительно! Глядя на такую красоту, поневоле забудешь все плохое, а радостная улыбка надолго поселится на губах.
  Встав и еще пару минут покрутившись перед зеркалом, девушка удовлетворенно вздохнула и вышла из комнаты. Радостно здороваясь со снежными человечками, что попадались ей на пути, она неспешно шла в маленькую столовую. Настя намеревалась позавтракать вместе с Декабрем и, наконец, узнать историю Змея Горыныча. Уж больно любопытно было послушать да про судьбу еще одного 'сказочного персонажа' разузнать.
  Только ждало ее разочарование: Снежик, один из поварят, поставив тарелку с кашей на стол, сказал, что Месяц рано утром отбыл к своей матушке и еще не возвращался. Чуть сморщив нос, Настя вздохнула и присела за стол: вот такой вот вышел... облом!
  - О чем грустишь, Настенька? - поинтересовался, входя в столовую, Снеж.
  - Хотела с Декабрем позавтракать, - грустно ответила девушка. - Он мне обещал историю Змея Горыныча рассказать, а сам ушел.
  - Раз обещал, значит расскажет, - подмигнул поваренок. - Ты кушай, кушай да на улицу погулять иди потом. Там так хорошо сейчас! Настроение враз поднимется.
  Решив, что Снежик прав, Настя решительно отринула грустные мысли. Поваренок откланялся и убежал на кухню, а девушка обернулась к Снежу, приглашающе похлопала по соседнему стулу и попросила:
  - Составишь мне компанию?
  - Отчего же не составить? Охотно! - откликнулся снежный человечек и, чуть подтянувшись на искрящихся белым снегом руках, вскарабкался на предложенное место.
  Снеговичок оказался отличной компанией и не дал девушке заскучать. Пока Настя завтракала, он, не умолкая ни на минуту, все рассказывал. Снеж знал много историй - в чем-то немного грустных, в чем-то веселых, а порой и совсем нелепых. Так что девушка забыла обо всех печалях из-за отсутствия Декабря-Месяца.
  - Вот и повеселела ты, - удовлетворенно проговорил Снеж, когда Настенька отодвинула от себя пустую чашку и промокнула губы услужливо протянутой собеседником салфеткой.
  - Все благодаря тебе, ты замечательный рассказчик! - благодарно улыбнулась девушка.
  - Скажешь тоже, - смущенно отмахнулся снежный человечек. - Лучше беги и одевайся да на улицу быстрее выходи. Воздухом свежим подыши.
  - А может, вам помощь какая нужна? - Настя даже наклонилась поближе в ожидании ответа. - А то я только и делаю, что сплю, ем, гуляю да по гостям хожу. Непривычно мне это - не в городе росла. И в обязанности спутницы Месяца забота о его хозяйстве тоже входит.
  - Развлекайся и ни о чем не думай. Как помощь твоя понадобится, так я сразу и скажу, - Снеж соскользнул со стула и, забавно ковыляя на снежных ножках-комках, направился к выходу из столовой. - Мы пока и сами справляемся.
  Насте ничего не оставалось как последовать совету снежного человечка. Поднявшись наверх, она сменила легкие туфельки на теплые сапожки, надела короткую шубку и меховую шапочку. Варежки решила не брать, понадеявшись на длинные широкие рукава шубки. Кинув короткий взгляд в зеркало, осталась весьма довольной своим внешним видом и отправилась на прогулку.
  Выскочив на крыльцо, девушка прищурилась от яркого света и, глянув по сторонам, решила побродить вокруг дома, чтобы посмотреть, что здесь еще есть интересного.
  Вчерашние страхи и переживания сгладил долгий сон, и она решила воспринимать происходящее с философским спокойствием: это чужой мир со своими законами. Еще благо, что она с детства знала о его существовании, иначе точно спятила бы после вчерашней встречи с монстрами.
  Медленно обходя строение, Настя любовалась его внешним видом. Особенно ее очаровали морозные узоры, украшавшие стены. Казалось, сейчас они стали переливаться разноцветными огоньками еще ярче, чем прежде.
  'Пусть сам Декабрь оказался очень далек от образа Дедушки Мороза, но вот его дом... Настоящее жилище детского любимца на Северном полюсе!'
  В очередной раз завернув за угол, увидела Настя качели. Радостно взвизгнув, подбежала к ним и в восторге погладила красивую витую спинку сиденья. А потом весело плюхнулась на широкую скамью и принялась раскачиваться.
  'Эх, детство, где ты?'
  Давно она не каталась! Во взрослой жизни время дорого - дела да заботы всегда стоят на первом месте.
  С усилием раскачивая качели, Настя заставляла взлетать их все выше и выше и смеялась, забыв обо всем на свете. В душе вспыхнуло давно забытое ощущение восторга и свободы. И так увлеклась она занятием этим, что не услышала поскрипывания снега.
  - Красавица! Веселая какая! - послышалось прямо за ее спиной.
  От неожиданности Настя чуть с качелей не свалилась. Резко повернув голову, во все глаза уставилась на незнакомого мужчину.
  'Ох как хорош собой! - подумалось ей. - Высокий, светловолосый... А глаза-то какие - синие-синие, глубокие, словно море. В таких и утонуть можно'.
  - Прости, что напугал тебя, красавица, - улыбнулся незнакомец да за витую ручку ухватился, останавливая качели.
  - Кто вы? - несмело поинтересовалась девушка, стараясь не выдать потрясение от внешности мужчины.
  - Для тебя просто Яр, - усмехнулся он, подходя ближе к Насте и протягивая ей свою руку.
  Она же во все глаза смотрела на гостя.
  'Что за мир?! Количество запредельно красивых его представителей немыслимо! Только и успевай челюсть придерживать'.
  - Яр... - между тем послушно повторила за мужчиной, не имея сил отвести взгляд от красавца такого.
  - А тебя как зовут, милая? - спросил тот, обеими руками обхватив Настину ладошку и осторожно поднося ее к губам.
  - Анастасия, - девушка, как завороженная, следила за действиями мужчины, практически не осознавая, что говорит и делает.
  - На-а-астенька, - протянул Яр, смакуя ее имя. - Красивое имя для красивой девушки.
  Ее взгляд он так и не отпустил, наблюдая пристально и с толикой необъяснимого интереса.
  - Спасибо, - еле слышно выдохнула Настя, силясь моргнуть.
  - И что же ты здесь одна делаешь? - продолжая удерживать ее руку и не прерывая зрительного контакта, мужчина присел рядом и выжидающе улыбнулся.
  - Гуляю, - запнувшись, с трудом озвучила девушка ответ и почувствовала, как щеки полыхнули жаром от близости такой. Но тут же забыла про смущение, вновь начав тонуть в невероятных глазах так неожиданно появившегося мужчины.
  - А может, в гости ко мне пойдем? - чуть понизив голос и склонившись к щеке девушки, вкрадчиво предложил Яр.
  - В гости... - механически повторила Настя, едва ли осознавая смысл слов, словно в тумане находилась, даже себя почти не слышала.
  - Да, в гости, - подтвердил Яр, проведя кончиками пальцев по ее щеке. - Тебе у меня понравится.
  Он многозначительно ухмыльнулся.
  - Я не могу... Декабрь Месяц... - крохи осмысленности вынудили девушку усомниться в разумности этого предложения. И она даже попыталась возразить завораживающему красавцу.
  - Будет не против, - ласково улыбнулся мужчина, не дав ей договорить.
  - Не против, - послушно согласилась Настя, погружаясь в синеву его бездонного взгляда. Но тут же слегка нахмурилась, силясь что-то припомнить. И вновь забормотала: - Я не могу...
  - Почему же, Настенька? - Яр резко сосредоточил на девушке все внимание, с откровенным интересом приподнимая ее голову и еще ближе склоняясь к ней.
  Взгляд его буквально впился в лицо спутницы Декабря.
  - Не знаю, - Настя забыла обо всем, не в силах ни двинуться с места, ни вдохнуть, полностью покоренная этим взглядом.
  - Так если не знаешь, значит... - уверенно, с откровенным удовлетворением в голосе заявил Яр, вставая и поднимая с качелей и девушку.
  - Яромир!
  От грозного окрика Настя вздрогнула, стряхивая с себя необъяснимое наваждение. Обернувшись, увидела сильно недовольного чем-то Дмитрия. Поежившись от его злого взгляда, девушка неосознанно постаралась отодвинуться подальше от мужчины, стоявшего с ней рядом.
  - Здравствуй, брат, - как ни в чем не бывало, улыбнулся Яр, тут же отпустив Настину руку. - А я тут с твоей новой спутницей... знакомлюсь.
  'Брат... Яромир... Январь Месяц!' - потрясенно поняла девушка, дернувшись, словно от удара. Сейчас, когда синий взгляд выпустил из плена карие глаза, схлестнувшись с бездонно-голубым взглядом Декабря, к девушке вернулась ясность мыслей и способность рассуждать здраво.
  - Настенька, подойди ко мне, - протянув в ее сторону руку, повелительно позвал Дмитрий.
  Настя тут же двинулась вперед, обходя по широкой дуге Яромира, быстро подошла к Декабрю и крепко вцепилась в его руку. На мгновение подняв взгляд и посмотрев на Месяца, сразу же стыдливо ресницы опустила: смущала ее двусмысленность ситуации знакомства с братом его! Корила себя за то, что поддалась на очарование Января, практически согласилась с ним уйти. Не представляла Настя, как можно оправдать поведение такое, а потому и не смела взгляд от земли оторвать.
  'Какое утро испортил!'
  - Все хорошо? - тихо поинтересовался Дмитрий, склонившись к спутнице своей.
  Девушка молча кивнула и, словно ненароком, еще плотнее прижалась к плечу его.
  - Что же, Яромир, коль пришел в гости, проходи в дом, - обратил внимание Декабрь и на брата своего. И строгим тоном добавил: - Я всегда рад тебе.
  - Ой ли? - ухмыльнулся Январь, подходя ближе к ним.
  - Всегда, - веско подтвердил Дмитрий, а затем, подумав, предупреждающе добавил: - Пока.
  - Даже так? - Яр приподнял бровь, с удивлением глядя на брата своего.
  А Настя, осмелившись оторвать взгляд от земли, непонимающе смотрела то на одного брата, то на другого. Именно сейчас она почувствовала вспыхнувшее вдруг между мужчинами напряжение.
  'И какая кошка между ними пробежала? - недоумевала она. - Не из-за меня же...'.
  - Пойдемте в дом, - осмелилась наконец подать она голос. - Снег Снегович сегодня вкусных пирожков напек!
  Оценивающе и слегка удивленно посмотрев на девушку, Яр рассмеялся, а Дмитрий чему-то одобрительно хмыкнул. Приобняв Настю за плечи, Декабрь бросил на Яромира предупреждающий взгляд и повел всех в дом.
  Пока девушка переодевалась у себя в комнате, братья удобно расположились на диване в гостиной. Откинувшись на мягкую спинку, Яромир, рассеянно глядя в потолок, задумчиво произнес:
  - Знаешь, мне сейчас вдруг интересно стало, какой будет моя спутница? Ведь прошли века, и в их мире многое изменилось. Вот твоя, к примеру... Где привычная для прошлых спутниц безмолвная покорность и уступчивость? Похоже, что другими стали они в том мире.
  - Вот как войдешь в силу, так и узнаешь. А к чужим лезть не смей, - недовольно буркнул Дмитрий.
  - Да не нужна она мне, никто мне не нужен, - угрюмо рассмеялся Январь, глядя на недовольное лицо брата. - Я, можно сказать, наоборот - тебе помочь решил.
  Оба замолчали, обменявшись понятными друг другу взглядами.
  - И чем же ты мне в этом случае помог? - подозрительно покосился на него Декабрь.
  - Вот узнал кое-что интересное, - хитро прищурился Яр.
  - Как сподручнее чужую спутницу поцеловать? - съехидничал Дмитрий.
  - Она сопротивлялась, - вмиг посерьезнев, ответил Январь. - Сама не понимая, что с ней происходит, сопротивлялась изо всех сил моему внушению. Хоть я и не сильно старался, но все же...
  Декабрь удивленно замер и медленно обернулся к брату. Внимательно вглядываясь в лицо его, Дмитрий старательно выискивал доказательство того, что тот просто шутит. А не обнаружив их в серьезном выражении лица и глаз Января, сам не заметил, как губы расползлись в довольной улыбке. Приятно ему было осознать, что не захотела Настя поддаться чарам Яромировым.
  'Значит, я ей точно не безразличен!' - самодовольно подумал Месяц, испытав неожиданный прилив сил и хорошего настроения. Впрочем, брат от его очевидной радости лишь сильнее насупился.
  А тут и виновница его нечаянной радости объявилась.
  - Все же хороша твоя спутница, - задумчиво рассматривая проскользнувшую в комнату Настю, оценивающе протянул Яромир, тем самым заставив девушку густо покраснеть.
  - Сам знаю, - негромко буркнул Дмитрий и повернулся к спутнице своей: - Иди к нам, Настенька.
  - Сейчас, - откликнулась девушка. - Я только... Ох, а вот и они!
  Пошире приоткрыв дверь, Настя пропустила в гостиную двух снежных человечков, несущих подносы с едой. Пройдя вперед поварят, быстро пододвинула низкий столик ближе к дивану и помогла расставить тарелки и чашки. Поблагодарив поварят, принялась чай разливать, желая поухаживать за мужчинами, долг свой спутницы Месяца выполняя.
  - Константин?! - неожиданно раздался позади потрясенный голос Дмитрия, отчего Настя, вздрогнув, едва чашку не уронила.
  Резво обернувшись, увидела затухающий посреди комнаты портал да какого-то уж слишком сильно потрепанного Кощея. Одежда его была грязной и кое-где порванной, на руках и лице кровоподтеки и глубокие царапины виднелись. Сейчас перед девушкой был не грозный Страж, а очень уставший и заметно пострадавший мужчина.
  - Ой, садитесь быстрее! - всплеснула руками Настя. - Я сейчас вернусь!
  Выбежала из гостиной и, выловив снежного человечка, наказала принести что-нибудь для обработки царапин, а сама побежала к себе в комнату. Влетев в спальню, открыла тумбочку и, ухватив мешочек со сбором от Бабы-Яги, побежала на кухню.
  - Снег Снегович, миленький, помоги мне скорее! - врываясь в вотчину главного повара, попросила девушка, протягивая холщовый мешочек. - Это нужно заварить. А еще мне бы воды в тарелку налить да тряпиц чистых.
  - Что случилось, девонька? - забирая у нее мешочек, поинтересовался повар.
  - Там Кощей пришел, израненный весь, - Настя аж пританцовывала на месте от нетерпения.
  - Ох ты, горе-то какое! - Снег Снегович сам все расставил на подносе и сам залил сбор крутым кипятком в фарфоровом чайничке. - Может, помочь тебе надобно?
  - Нет, спасибо, все сама сделаю, - подхватив поднос, Настя быстро покинула кухню.
  Уже оказавшись в гостиной, увидела, что Снеж принес мази, которые она просила. Поставив на столик перед Кощеем свой поднос, Настя осторожно отвела его руку, тянущуюся к какой-то баночке.
  - Позвольте, я вам помогу? - осторожно предложила девушка.
  Константин пристально посмотрел на Настю, а затем, что-то решив для себя, благодарно кивнул и обессиленно откинулся на спинку дивана. Налив в чашку заварившийся сбор, Настенька передала его Стражу. А сама, подтянув к себе невысокий пуфик, присела на него. Смочив тряпочку в теплой воде, она осторожно обхватила своими пальчиками подбородок мужчины, поворачивая его лицо к себе. Стараясь не причинять лишней боли, протирала царапины и ссадины, убирала грязь, чтобы потом они не загноились.
  - И что же дальше случилось? - наконец прервал затянувшееся молчание Январь, внимательно наблюдая за действиями спутницы брата.
  - Дмитрий рассказал тебе про вчерашнее побоище? - дождавшись от Яра скупого утвердительного кивка, продолжил: - Когда мы с Горынычем прибыли туда сегодня, там уже была просто огромная стая падальщиков.
  Кощей, рассказывая, старался не мешать девушке обрабатывать его раны.
  - Пришлось повозиться, чтобы перебить большую часть их. Я-то отделался незначительными царапинами, а вот Горынычу знатно досталось. Пришлось доставить к Бабе-Яге, чтобы подлечила она его. Слишком раны глубокие, весь правый бок в лоскуты порван.
  Настя чуть заметно вздрогнула, вспомнив тварей жутких, и искренне посочувствовала незнакомому ей пока еще Змею Горынычу. Мужчины, заметив реакцию девушки, примолкли, задумавшись каждый о своем. Закончив с обработкой царапин, девушка поднялась и, взяв поднос с мазями, обратилась к Дмитрию:
  - Вы поговорите пока, вам многое обсудить надобно, а я пойду Снегу Снеговичу помогу. Если понадоблюсь - зовите.
  Ответом ей стали три взгляда. В раскосых глазах Константина светилась насмешливая благодарность. Месяц Декабрь смотрел одобрительно и даже горделиво. А вот синий взгляд Января обжег... настороженностью?
  Тихо выскользнув за дверь, неспешно пошла Настя в сторону кухни, думая о том, до чего же разные все эти мужчины. И вовсе не поведение Января ее думы навеяло. В его случае все понятно: брат он старший, а значит и определенную ответственность ощущает, присматривается ко всему новому да проверяет, особенно, если это членов его семьи касается.
  Что же ждет их всех? И что ждет ее в этом мире?
  Ведь судя по тому, что успела услышать из рассказа Стража, грядет беда неминучая. Прислонившись к прохладной стене, словно разом всех сил лишившись, прикрыла глаза Настя и вздохнула тяжко.
  'Кто бы знал, как же мне страшно, - крепко зажмурившись, не давала она пролиться слезам непрошенным. - И ведь не за себя боюсь. Если Змей Горыныч так пострадал, то что же с ними будет? С Январем? С Кощеем? С Дмитрием?..'.
  А в следующий миг такая злость ее на саму себя взяла, что даже передернулась вся. Открыла глаза Настя и с неудовольствием посмотрела на кухонную дверь, словно именно та была во всем виновата.
  'Что ж это я сама терзаниями да мыслями нехорошими беду в дом зову?! - раздраженно подумала девушка. - Ничего с ним не случится, сильный он, со всем справится. А я, коль помочь ничем не могу, ждать и верить буду. Бабушка ведь всегда говорила, что те, кого сильно ждут, завсегда возвращаются'.
  Кивнув сама себе, подтверждая принятое решение, Настя поудобнее перехватила поднос и решительно вошла на кухню. Осмотрев все и всех строгим взглядом, водрузила свою ношу на стол и взмолилась:
  - Снег Снегович, миленький, дай мне какую-нибудь работу! Нет моих сил больше без дела сидеть!
  - О как! - усмехнулся повар. - Что ж, коль так хочешь, есть у меня для тебя занятие.
  Поманив девушку за собой, он провел ее в одну из кладовок. С любопытством осмотревшись по сторонам, увидела Настя полки, заставленные всякими продовольственными запасами и ящиками, в которых хранились фрукты-овощи, доставленные с земель летних и осенних Месяцев. Одни ящики были полны, а другие - совсем опустели. Подведя добровольную помощницу к небольшому деревянному столу в центре кладовой, Снег Снегович раскрыл толстую тетрадь и сказал:
  - Вот, смотри, тут ты найдешь все записи, сколько и чего у нас есть. Сверься с ними да составь список, что пополнить надобно. Как справишься здесь, в 'холодную' переходи, только оденься потеплее, не ровен час заболеешь.
  - Спасибо за доверие такое, все сделаю как надо, - пообещала девушка, прижимая к груди пухлую тетрадь.
  - Тогда пойду я, - довольно покивал головой повар. - Мне еще трех мужчин накормить надобно!
  Дождавшись, когда снежный человечек покинет кладовку, Настя присела за стол и принялась изучать записи, сверяясь с имеющимися тут продуктами. Да так увлеклась занятием этим, что совершенно забыла о времени. Монотонная работа на диво хорошо отвлекала от грустных мыслей. Очнулась она, только почувствовав, насколько замерзла, пока проверяла запасы в 'холодной'.
  'Нужно уходить, а то Снег Снегович отругает, что в легком платье тут хожу'.
  - Настенька, что ты здесь делаешь? - голос Месяца прозвучал неожиданно,
  - Список продуктов проверяю, - замерев у лестницы, что вела в помещение, Настя настороженно посмотрела на Дмитрия. А вдруг рассердится на самоуправство такое?
  - Поднимайся сюда быстрее, - Декабрь слегка хмурился, ожидая ее.
  - Вы что-то хотели? - поинтересовалась девушка, поравнявшись с Месяцем.
  - Тебя искал.
  Дмитрий сжал ее ладошку, но почувствовав, насколько она холодная, крепко обнял девушку, к себе прижимая.
  - А замерзла-то как! Ты почему не оделась теплее? - отчитывал он ее, выводя наверх в теплую кухню.
  - Увлеклась да забыла совсем, - оправдывалась Настя, млея от тепла, исходящего от мужского тела.
  'Вот как так может быть? Он ведь зимний месяц', - вновь удивилась девушка, пряча лицо у него на груди.
  - Увлекающаяся ты моя, - усмехнулся Декабрь и обратился к главному повару: - Снег Снегович, организуй нам чего-нибудь горячего. Согреть ее надобно.
  - Это завсегда можно, - засуетился снежный человечек. - А в следующий раз без теплых одежд даже на порог не пущу!
  А Настя, чуть отстранившись от мужчины, радостно посмотрела на главного повара. Ей было важно знать, что она может быть чем-то полезной, что и ее помощь пригодится. Девушка даже думать не хотела, что с ней будет, если каждый день, на протяжении всех десяти лет службы, придется проводить дни в праздности и лени.
  - Чему так светло улыбаешься, милая? - поинтересовался Дмитрий, погладив щечку девичью костяшками пальцев.
  - Я просто рада, что мне занятие нашлось, - переведя счастливый взгляд на Месяца, ответила Настя.
  - Неужели тебе так скучно здесь? - нахмурился Дмитрий
  - Нет, ну что вы! - отрицательно замотала она головой. - Просто я не привыкла без дела сидеть. К другому приучена.
  - Ну что ж... - Месяц задумчиво посмотрел на спутницу свою. - Раз так, не стану препятствовать тебе. А пока давай чаю попьем да прогуляемся с тобой. Я тебе одно красивое место покажу.
  'Уж не Месяцу ли виднее, есть ли сейчас время гулять да красотами любоваться? Это мне кажется, что что ни день, то жуткая напасть! А может быть, для них это рядовые будни? И совсем не повод себе в досуге отказывать? Или я опасность вчерашних событий преувеличиваю?'.
  Облегченно выдохнув от того, что Декабрь не обиделся на нее, радостно на его предложение согласилась. И только когда Дмитрий отпустил Настю, чтобы груженый тарелками и чашками поднос забрать, поняла, что так все это время и простояла в его объятиях. Почувствовав, как щеки опаляет легким румянцем, чуть склонила голову и отвернулась, чтобы скрыть его. А когда Месяц привел на закрытую веранду, совсем обо всем позабыла, на красоту окружающую засмотревшись.
  Это было большое светлое помещение полусферической формы, стены и потолок которого оказались полностью из тонкого льда сотворены. Они были словно бы прозрачны, но стоило внимательно присмотреться, как в глубине морозного 'стекла' чудилась едва уловимая, но оттого лишь более притягательная дымка фантастического рисунка. Крошечные завитки превращались в барашки бушующих вод, а витиеватые линии сплетались в потоки гоняющего их ветра. И все это сверкало и серебрилось в изобилии несметного числа искрящихся всеми цветами солнечных бликов.
  Раз! Настя изумленно моргнула и тут же...
  Словно сменившаяся картинка в калейдоскопе дымчатый узор преобразился, явив взору девушки дремучую чащу разлапистых елей и невиданных зверей и птиц, скрывающихся в этой чаще.
  Ап! И снова зимний мираж подернулся рябью, показывая уже совершенно иной сюжет... Перед глазами Насти вздымались высокие горы, снежные шапки на их вершинах золотило заходящее солнце, а гордые орлы парили в предзакатном небе.
  'Уф-ф... - с трудом вспомнив как дышать, девушка усилием воли вернулась в реальность. - Это даже не чудо! И не волшебство! Это что-то такое...'.
  Настя не могла найти слов, чтобы описать свои восторги и эмоции. Закрытая терраса в доме Декабря поразила ее в самое сердце: сколько лет ни проживи, а подобного зрелища не забудешь!
  Красивый морозный рисунок играл на солнце бликами разноцветными, создавая в помещении волшебную атмосферу. Пол напоминал снежный наст, мягко переливающийся на свету искрами. Прямо посереди веранды стоял большой стол плетеный в окружении таких же плетеных кресел, чуть подернувшихся налетом снежных крупинок. А вдоль стен расположились удобные диванчики, заботливо укрытые мягкими пледами теплого 'елового' цвета.
  - Почему я раньше не видела это место? - хрипло поинтересовалась Настя, в изумлении оглядываясь по сторонам.
  - Потому что в прошлый раз я тебя сюда не водил. А когда ты на качелях каталась, то находилась с другой стороны дома, - с довольным смешком пояснил Дмитрий, выставляя на стол принесенное с собой. - Тебе нравится?
  - Конечно же! - с восторгом выдохнула девушка, не скрывая эмоций.
  - Тогда иди сюда, чай пить будем, - Дмитрий хитро прищурился и снял плед с одного из диванчиков, чтобы, заботливо укутав в него девушку, усадить ее за стол.
  - А вы расскажете мне историю Змея Горыныча? - пока Месяц опять тему не перевел, быстро спросила Настя, вспомнив об утреннем любопытстве и рассказе Константина.
  В таком чудесном месте даже самый жуткий рассказ предстанет менее мрачным. А уж если история окажется счастливой... М-м-м...
  - Историю, говоришь... - прищурившись, Дмитрий внимательно и неожиданно серьезно посмотрел на Настю. - Хорошо, расскажу.
  
  Глава 8
  Обхватив ладонями чашку с чаем, девушка попробовала ароматный напиток и выжидающе посмотрела на Декабря. А тот, словно забыв о своем обещании, молчал.
  - Декабрь-Месяц? - осторожно позвала она его, насторожившись.
  - Что? - очнувшись от раздумий своих, спросил Дмитрий.
  - Ах да! Прости, Настенька, задумался, - повинился мужчина.
  Откинувшись на спинку кресла, он тяжело вздохнул.
  - Когда-то очень давно в нашем мире жили прекрасные существа - драконы. Гордые, свободолюбивые, мудрые... Они были могучими воинами, не всякий мог с ними справиться. Да и мало таких неумных находилось. С ними предпочитали дружить, ходить за советом. Драконам было открыто многое.
  - Хотела бы я их увидеть, - прошептала Настя, когда Дмитрий вновь замолчал.
  - А я бы хотел их тебе показать, - грустно улыбнулся ей Месяц. - Хотя на одного ты точно сможешь посмотреть, вот только...
  И вновь повисло молчание.
  - Что с ним не так? - решилась спросить спутница.
  - Как я уже говорил, все предпочитали дружить с драконами, - словно не услышав вопроса, продолжил Месяц. Взгляд его поблек, наполнившись дымкой воспоминаний. - Кроме колдунов и их приспешников. Вот они были единственными, кто подстерегал и убивал драконов. Кровь, когти и чешуя драконья - незаменимые составляющие в их зельях. Особенно стремились они заполучить новорожденных дракончиков.
  Настя от слов таких даже чашку выронила, благо та пуста была. Недоверчиво глянув на Декабря, прижала стиснутую в кулак руку к губам, стараясь всхлип подавить.
  - Да, Настенька, вот такая мерзость творилась у нас, - отняв ее руку от лица, Дмитрий поцеловал сжатый кулачок. - Из-за этого и так малочисленная раса драконов совсем уменьшилась. А уж когда Абрахсис свои дела черные творить начал, вообще практически исчезла. Остался лишь один клан, да и тот, спасаясь от преследования, ушел далеко в горы. С тех пор их мало кто видел, хорошо они прятались. Да только и это не помогло.
  'Не быть истории счастливой', - ощутила девушка тяжесть на сердце от осознания: в этом мире рядом с самой дивной красотой соседствует и самая жуткая мерзость. Или это в любом мире так? А здесь это просто более на поверхности?
  - Однажды, когда старший сын главы клана Даниил отправился к Морскому Царю в гости, на их клан напали несметные полчища темных сил. Даниил вернулся назад, а его встретил разоренный дом да мертвые сородичи. Долго он кружил над разрушенной долиной, разыскивая хоть кого-нибудь оставшегося в живых. И лишь на дне глубокого ущелья нашел двух своих умирающих братьев.
  Настя закрыла лицо руками, скрывая бурю охвативших ее эмоций.
  'Нет в сказочном мире ни одного из Стражей, кто в прошлом не перенес бы большой трагедии по вине темных сил и безжалостного колдуна Абрахсиса. Возможно, иначе они не выбрали бы этот путь', - осознала она.
  - Тогда-то и воззвал он к силам древним, умоляя жизни братьев спасти, свою взамен предлагая, - Декабрь грустно вздохнул. - Откликнулись силы древние, да только по-своему все сделали. Даниила Стражем небесным назначили, а умирающих братьев с ним в одном теле соединили, лишив при этом возможности в человека оборачиваться. А если хоть раз обернется Даниил, то навсегда братьев своих лишится. Вот так и появился у нас единственный в своем роде трехглавый дракон - Страж небесных чертогов. И каждый год исчезает он на две недели, чтобы помянуть четырнадцать драконьих кланов, погибших в то время смутное.
  Замолчал Дмитрий после рассказа трудного, взгляд на узоры на морозной стене перевел. И Настенька молчит. Только голову вниз опустила да губы плотно сжала, чтобы ни единый всхлип не вырвался. А слезы из глаз ее карих по щекам ручьями текут да на стол капают. Оплакивает девушка смерть страшную расы великой. А сердце болезненно сжимается в груди да дыхание перехватывает. Услышал Месяц вздох судорожный, лицо ее приподнял. А у Насти от взгляда его слезы пуще прежнего полились.
  - Что же ты, милая? Не плачь, - потянул ее ближе Декабрь, к себе на колени усаживая, обнимая крепко.
  - Как же не плакать, когда горе такое случилось, - в голос разрыдалась спутница, пряча лицо свое на груди мужской. - Жалко Горыныча! А супостаты эти окаянные вновь лезут, беду принести хотят.
  - Не бывать этому, - серьезно ответил Декабрь. - Не допустим мы больше такого. Всем миром, если надобно будет, объединимся!
  Проведя рукой по волосам русым, Дмитрий начал укачивать-утешать девушку.
  - Доброе у тебя сердечко, Настенька. Отзывчивое. За всех болит, за каждого переживает. Редко сейчас встретишь такое. Ты и сама, наверное, не понимаешь, какая ты особенная.
  Подняв голову, Настя вытерла лицо ладошками и смущенно улыбнулась Дмитрию:
  - Что вы! Только совсем бесчувственный человек не проникнется горем чужим. Тем более таким горем!
  А Декабрь, глядя на ее блестящие после слез глаза, на нежный румянец, окрашивающий девичьи щеки, вдруг подумал о том, что еще никогда не видел настолько красивых девушек. Когда внутренняя красота намного ярче внешней.
  Непроизвольно протянув руку к лицу девичьему, нежно провел подушечками пальцев по мокрой от слез щеке. Осторожно очертил контур губ, чуть надавив большим пальцем на нижнюю. Обхватив ладонью подбородок Насти, медленно, словно давая ей шанс отстраниться, приблизил ее лицо к своему. И замер в нескольких миллиметрах от таких желанных губ...
  'Поцелую', - не вопрос это был во взгляде голубых глаз, а утверждение.
  А Настя потерялась в этой по-морозному бесконечной глубине мужского взгляда. Она словно зачарованная наблюдала, как темнеют глаза Дмитрия, как в их загадочной глубине вспыхивают ледяные искорки. И, кажется, даже не дышала...
  Завороженная ставшим слегка серым - предштормовым! - цветом глаз Декабря, девушка еле слышно всхлипнула и незаметно для самой себя подалась вперед. И сократила и без того крошечное расстояние между ними - ее губы замерли, немногим не соприкоснувшись с твердым мужским ртом. Она чувствовала их тепло, невольно осязала нежность и бархатистость кожи.
  На миг оба застыли, согреваясь дыханием друг друга! Тепло дыхания - обычно такое эфемерное и неуловимое - было единственным, что разделяло их уста, практически соприкоснувшиеся. И оба неимоверно отчетливо ощущали его. Чувствовали ветерок шелковистый, ласково обегающий губы и одновременно жалящий их иглами ощущений возбуждающих.
  'Так неповторимо прекрасно всего на мгновение застыть на самой грани - прежде чем рухнуть вниз. В бездну своих и чужих желаний. Порочных и совершенно невозможных. Но невыносимо нужных', - мысль эта стремительно промелькнула в сознании Месяца.
  Больше одного мгновения эти двое не смогли бы продержаться, договорившись обо всем глазами. Они перешли черту. Одновременно.
  Месяц, переместив свою ладонь на затылок Насти, внешне незаметно подался вперед и осторожно накрыл ее губы своими. Девушка слегка вздрогнула, словно испугавшись этого нежного прикосновения. Или собственного, вспыхнувшего в душе, нетерпения?..
  Дмитрий же, притянув ее ближе, еле ощутимо касался легкими поцелуями нежных губ, давая время привыкнуть и окончательно расслабиться. Чуть помедлив, Настя несмело обхватила ладошками плечи мужские и робко ответила на поцелуй. Прикрыв глаза, она сосредоточилась только на ощущениях, что дарили прикосновения Декабря. Зарождавшаяся в глубине души истома принесла с собой легкое головокружение и эйфорию.
  - На-а-астенька, милая моя, - отстранившись, простонал охрипшим голосом Месяц. - Как же я ждал... Надеялся... Сама захотела... - покрывая короткими поцелуями ее лицо, шептал мужчина.
  Дзинь... дзинь... дзинь...
  На Настю словно кто-то ушат холодной воды вылил. Она резко замерла, напрягшись в мужских объятиях. А в голове набатом застучала единственная мысль: 'Сама... Сама позволила... Захотела... Как они...'.
  - Нет! - резко отстранившись, уперлась она руками в мужскую грудь. Дыхание было рваным, движения суетными и порывистыми, а мысли - ах! - совершенно противоречивыми.
  - Настенька? - Дмитрий обескуражено уставился на нее, силясь понять причину перемен таких резких.
  - Я сказала - нет! - рывком подскочив на ноги, Настя подобрала подол длинной юбки и с места сорвалась на бег, стремясь побыстрее покинуть веранду. Голос ее прозвучал отчаянно и надрывно.
  Месяц легко мог бы остановить ее: сковать зимней магией на месте, легчайшим усилием сделать пол под ногами неимоверно скользким или как-нибудь по-другому, но не стал. Лишь с сосредоточенной задумчивостью и ощущением необъяснимой печали смотрел вслед Насте.
  Пока девушка опрометью неслась в свою комнату, все время думала о том, что же она натворила.
  'Не хочу так! Не буду! Не желаю быть как они!'.
  Влетев в спальню, захлопнула дверь и обвела комнату испуганным взглядом. А затем, прислонившись спиной к прохладной поверхности двери, медленно сползла вниз, оседая на пол. Обхватив колени руками, подтянула их к груди и застыла, тихонько всхлипывая. Сейчас ей хотелось остаться в таком положении навсегда. Так и сидеть в одиночестве, отстранившись от всех и всего. Мнимое ощущение безопасности, возможность уйти от проблем и ни о чем не думать...
  'Да только не бывать такому!'
  Когда-нибудь придется выйти, поглядеть в глаза Декабрю. А что говорить и как объяснять поведение свое, Настя не знала да и думать об этом не хотела.
  Сначала на братца его старшего как последняя глупышка засмотрелась, теперь вот уподобилась всем своим предшественницам... Мрак!
  'Виновата... Полностью сама виновата, - приподняв голову, посмотрела пустым взглядом в окно. - Не удержалась, поддалась чарам его. А ведь Дмитрий не принуждал, ждал, пока сама шаг первый сделаю... Ой дура же я горькая!'.
  Обхватив голову руками, Настя принялась сокрушаться, раскачиваясь из стороны в сторону и все пытаясь понять: что дальше делать? Как исправить ситуацию, вернув отношения прежние? Вот только на ум ничего толкового не приходило, а воспоминания о поцелуях нежных, руках ласковых и ощущению так близко крепкого мужского тела Месяца никак уходить не хотели. Только еще больше запутывали и добавляли сумятицы в мысли.
  'Ох и глупая я! Ладно бы не предупреждал меня Снеж заранее'.
  Сколько она так просидела, Настя не знала, но бесконечно прятаться не будешь. Неизвестность угнетала и гнала ее из комнаты. И боязно, а разобраться со всем стоит поскорее.
  Подойдя к зеркалу, трясущимися руками переплела косу, привела в порядок платье и, посмотрев на лицо заплаканное, пошла умываться. Когда же причин для задержки больше не было, пришлось признать, что она безбожно трусит и как может оттягивает неизбежное. Глубоко вздохнув и сжав руки в кулаки, девушка решительно подошла к двери да... там и застыла, прислонившись лбом к прохладной поверхности.
  'Трусиха... Какая же я трусиха, бабушка, - прикусив губу, подумала она. - Знай ты об этом, застыдила бы меня'.
  Простояв так пару минут и осознав, что еще немного и вся ее решительность окончательно растает как дым, Настя рывком открыла дверь и шагнула в коридор. Настороженно осмотревшись по сторонам и никого не заметив, облегченно выдохнула. Медленно, немногим не крадучись, направилась к лестнице. Спустившись на первый этаж, нерешительно замерла, не зная, куда идти дальше и где искать Декабря. Решив пройтись по дому, она первым делом заглянула в гостиную. Увидев, что в ней никого нет, разочарованно вздохнула.
  - Не меня ищешь? - заставив подпрыгнуть на месте, раздался над ухом вкрадчивый голос. Сердце совершило головокружительный кульбит (и не только от неожиданности!) и застучало с удвоенной скоростью.
  Обернувшись, Настя поняла, что Дмитрий стоит практически вплотную к ней. От неожиданности девушка резко отпрянула, увеличивая расстояние между ними.
  Заметив, как заледенел недовольством взгляд мужчины, досадливо сморщила нос. Да только сделанного уже не воротишь - поддалась импульсивному порыву и обидела Месяца. Сцепив руки за спиной, она судорожно пыталась придумать, что сказать. Дмитрий тоже не спешил помогать. Прислонившись плечом к дверному косяку, мужчина скрестил руки на груди, продолжая все так же пристально смотреть на спутницу свою.
  Наконец, решившись, Настя осторожно проговорила:
  - Я хотела поговорить... объяснить...
  Заметив, что Дмитрий вопросительно приподнял бровь, стушевалась под взглядом его, вновь замолкая.
  - Давай я тебе помогу, - чуть насмешливо предложил Декабрь. - Хочу принести свои извинения за то недоразумение, что произошло недавно. Этого больше не повторится. Думаю, нам стоит забыть об этом случае, словно ничего и не было. Ты согласна со мной?
  - Да, - чуть слышно ответила девушка, краснея и стараясь сдержать пощипывающие глаза слезы.
  - Раз все решили, я откланиваюсь. Мне еще по делам надобно, - холодно произнес мужчина и исчез в вихре снежном.
  А Настя так и осталась стоять, не замечая, как по щекам текут слезы горькие. В голове у девушки похоронным маршем стучала одна мысль: 'Недоразумение... Всего лишь недоразумение, о котором нужно забыть, словно ничего и не было...'.
  Вроде бы радоваться надобно, что так легко отделалась от внимания нежеланного, а внутри все сжимается от обидных слов. Обидных! Дважды обидных.
  Пробежавший мимо двери снежный человечек отвлек внимание девушки, невольно помогая ей хоть немного прийти в себя. Резко отвернувшись, Настя вытерла лицо от слез, решив, что так даже лучше.
  'Декабрь теперь в мою сторону и не посмотрит!'.
  Подумав так, девушка покинула гостиную, решив одеться потеплее, чтобы работу в кладовых продолжить и хоть так от мыслей плохих отвлечься. Тут же и осознала, что за всеми личными переживаниями так и не узнала у Декабря, выяснили ли причину нашествия чудовищ на то поле.
  'Кто о чем, называется, думает. А все не о том, о чем нужно!'
  Быстро забежав к себе в комнату, Настя надела теплую кофту и отправилась на кухню. Там, предупредив Снега Снеговича, что продолжит работу свою, юркнула в холодную часть кладовой, надеясь, что никто не заметил лица ее заплаканного. Ухватив тетрадь и погрузившись в чтение продовольственного перечня, она старательно гнала от себя все мысли, связанные с мужчиной. Да только что ж поделаешь, если нет-нет а вспомнятся губы ласковые да руки нежные.
  'Что за напасть?! Думать о нем не хочу! А перестать не могу'.
  Промаявшись так с полчаса, решила Настя, что лучше в хорошей компании посидеть - все ж веселее будет. Поднявшись наверх, она уже собиралась обратиться к главному повару, как вдруг заметила, что Снег Снегович поднял с пола горсть снега и, осторожно прижимая его к себе, медленно поковылял к двери, ведущей на улицу. Недоуменно пожав плечами, Настя хотела отправиться вслед за ним, но ее остановили жалостливые взгляды поварят, брошенные украдкой в сторону той самой двери, за которой скрылся снежный человечек. Решив разобраться, что же такое происходит, девушка подошла к знакомому уже поваренку.
  - Снежик, у вас что-то случилось? - осторожно спросила она.
  Поваренок, грустно вздохнув, отложил нож, которым нарезал овощи, и печально посмотрел на девушку.
  - Уйдет скоро наш Снег Снегович.
  - Как уйдет? Куда? - удивилась Настя, присаживаясь за стол.
  - Совсем уйдет, - опустив взгляд, тихо ответил Снежик.
  - Ничего не понимаю...
  Помолчав, Снежик сначала бросил настороженный взгляд на дверь, а затем, посмотрев на Настю, тихо спросил:
  - Ты видела, как Снег Снегович с пола снег подобрал и на улицу понес? - дождавшись утвердительного кивка, поваренок продолжил: - Мы хоть и магические создания, но тоже не вечные. Когда-то и у нас срок службы подходит к концу. Тогда и начинаются разрушения. Этот снег, Настенька, отвалился от нашего главного повара, а значит... недолго ему осталось.
  - Как так? Неужели и помочь ничем нельзя? - Настя недоверчиво посмотрела на поваренка. Магия же в этом мире есть!
  - Нельзя, милая, уж сколько раз пытались, - Снежик грустно шмыгнул носом. - Хозяина только больно жалко. Переживает он сильно, ведь каждый Месяц сам себе служек создает, магию и частичку души своей вкладывая. Опять будет смурной ходить, горевать по ушедшему помощничку.
  - Не расстраивайся, Снежик, - погладила по белой голове поникшего поваренка Настя и постаралась ободрить: - Всегда есть надежда, главное - верить в это. Ведь в мире сказочном живем. Пойду я, наверное. Не нужно Снегу Снеговичу сейчас видеть меня, не до того ему.
  'Я тут из-за глупостей переживаю, а есть проблемы куда серьезнее!'
  Выскользнув из кухни, задумчиво побрела по коридору. Да так погрузилась в размышления свои, что очнулась только в холле, когда с улицы послышался непонятный звук, напоминающий хлопанье крыльев. И так девушке любопытно стало, кто к ним такой шумный пожаловал, что она, нисколько не страшась, открыла дверь да так и замерла на месте.
  Перед их домом сидел зверь невиданный. Высотой с большой холм, чешуя изумрудным цветом переливается, кожистые крылья широко распахнуты. А еще зверь был о трех головах, что чуть отличались оттенками от тела громадной ящерицы. Средняя голова с янтарными глазами была такого же изумрудного цвета. Правая красовалась бирюзовыми глазами и поблескивала зеленой чешуей, напоминавшей по цвету молодую весеннюю травку. Левая выделялась светло-зелеными чешуйками и карими глазами.
  - Ух ты, Змей Горыныч! - почему-то нисколько не испугавшись, воскликнула Настя.
  - Ух ты, спутница Декабря! - передразнила ее одна из голов.
  
  ***
  А в Кощеевом замке, в одной из комнат, сидя перед жарко натопленным камином, Константин наблюдал за тем, как его друг беспокойно мечется, расхаживает туда-сюда. Вид у Декабря при этом был хмурым и задумчивым. Сначала Стража это забавляло, но потом начало раздражать.
  - Сядь ты уже! - возмутился Кощей. - Скоро дыру в ковре протопчешь.
  - Не могу, - на секунду остановившись, буркнул Дмитрий.
  - Ты серьезно веришь, что твоя спутница, вся такая милая, добрая и скромная, могла таким способом себе цену набивать? - усмехнулся Константин, лениво вертя в руках бокал с вином. - Да у твоей Настеньки все мысли по лицу прочесть можно.
  - Однако же отказала, сбежала от меня, - ответил недовольно Дмитрий.
  - Да как она посмела только! - насмешливо возмутился Страж. - Да уж, оборзел ты, друг.
  - Это еще почему? - непонимающе насупился Декабрь.
  - Потому как привык никогда отказов не получать! Как можно? Мы ведь из себя все такие красавцы да маги великие, - усмехнулся Кощей. - Ты мне лучше скажи, а ухаживать за ней пробовал? Цветочки дарить, подарки всякие? Или сводить ее куда-нибудь?
  - Я ей ледяной лес показать хотел, - Дмитрий сурово посмотрел на друга.
  - И как? Показал? - Константин вопросительно приподнял бровь.
  - Не успел, - отведя взгляд, чуть смущенно ответил Декабрь. - До того ли сейчас было...
  - Ах, ну да, когда ж тебе было-то! - намеренно неискренне посочувствовал Страж. - На приставания, значит, время нашел, а на ухаживания - нет.
  - Да к тебе самому очередь выстраивается! - возмутился Декабрь, решив перехватить инициативу. Уж очень... правильно звучали упреки Кощея.
  - Однако же я знаю, что есть и другой тип девушек, - ехидно ответил Кощей.
  Вспомнив о погибшей супруге Константина, Дмитрий резко замер на месте и о чем-то крепко задумался. Кощей решил ему не мешать, молча наблюдая за сменой эмоций на лице друга. Стражу было удивительно видеть, как сильно эта спутница сумела заинтересовать Месяца.
  'Чего греха таить, за долгую жизнь Месяц был обожаем многими и многими! И ни одна из них по-настоящему не затронула его словно скованную вечным холодом душу'.
  Константину любопытно было, чем же Настя так проняла Дмитрия? Но вмешиваться он не собирался, считая себя плохим советчиком в делах сердечных и предпочтя роль стороннего наблюдателя.
  Наконец что-то для себя решив, Декабрь сел в кресло, что стояло дальше всего от камина, и спросил:
  - Так ты думаешь, что если я буду за ней ухаживать, то она ответит взаимностью?
  - Конечно же, - улыбнулся Кощей, отсалютовав бокалом и решив не добавлять, что это будет только в том случае, если Дмитрий действительно люб Настеньке. И ему начинало казаться, что и со стороны Месяца в этот раз не только мужской интерес присутствует.
  - Тогда, наверное, стоит попробовать, - решился Декабрь. - Эх, давненько я за женщинами не ухаживал.
  - Ага, никогда, - рассмеялся Константин, размышляя о том, что время наступает смутное - темные силы активизировались, прорыв за прорывом следует. И будет ли у друга его возможность посвятить время свое понравившейся спутнице?..
  Недовольно глянув на Стража, Дмитрий, даже не попрощавшись, исчез в снежном вихре. Оказавшись в холле своего дома, Месяц уже собрался было искать свою спутницу, когда услышал донесшийся с улицы веселый смех Настеньки.
  'Я тут переживаю, места себе не нахожу, а она веселится?!' - вознегодовал Дмитрий.
  Подойдя к двери, резко ее распахнул да так и застыл на пороге.
  - Горыныч, что ты здесь делаешь?!
  Трехглавый дракон заметно смутился и суетливо зашаркал по снегу передней лапой. Левая голова Горыныча невинно похлопала глазами и смущенно ответила:
  - А я вот... От Бабы-Яги сразу к тебе.
  - Сбежал, значит, - хмыкнул мужчина.
  - Почему сразу сбежал? - возмутилась правая голова. - Попрощался и улетел. Все чин по чину!
  - Ну да, ну да, - с самым серьезным видом покивал головой Декабрь. - А Олеся что тебе на прощание сказала?
  - Стой, ящерица недобитая! - импульсивно рявкнула левая голова, пародируя Бабу-Ягу.
  Остальные две головы с неодобрением покосились на излишне болтливую 'соседку'. Дмитрий, с трудом сдержав смех, подмигнул Настеньке.
  Девушка в разговор хороших знакомых не вмешивалась, больше размышляя о том, как бы незаметнее ускользнуть в дом. После последних событий ей было не очень уютно находиться рядом с Дмитрием. Но после этого веселого подмигивания она как-то сразу успокоилась, ощутила облегчение. Мужчина уже не смотрел на нее так холодно и безразлично, как при расставании. Несмело улыбнувшись в ответ, Настя плотнее запахнула шубу. Мороз крепчал, а она уже давно находилась на улице.
  'Хорошо, что Снеж мне шубу вынес, а то совсем бы закоченела', - подумала, пряча замерзшие руки в рукава.
  - А что же вы на улице стоите? - Декабрь подошел к своей спутнице и, обхватив ее замерзшую ладошку, неодобрительно покачал головой. - Настенька, приглашай гостя дорогого.
  - Но как же... - растерянно начала девушка, не представляя, как эта громадина в дом войдет.
  - Не извольте беспокоиться, - опять влезла 'разговорчивая' левая голова.
  А в следующий миг огромное тело Горыныча окутало зеленоватое марево магической силы. Когда Настя, наконец, смогла хоть что-то рассмотреть, перед ней стояла достающая девушке до подбородка миниатюрная копия Стража!
  'Вот уж чудо так чудо!'
  - Ой! - только и смогла произнести спутница, когда Змей Горыныч, весьма довольный произведенным впечатлением, важно прошествовал в дом.
  
  Глава 9
  Войдя в гостиную, Декабрь скинул на пол большую диванную подушку, помогая Стражу устроиться с удобством. Раны, полученные Горынычем, даже с учетом бешеной регенерации и лечения Бабы-Яги, давали о себе знать. Облегченно выдохнув, правая голова чуть виновато посмотрела на своих 'братьев'. Средняя голова кивнула, показывая, что все хорошо, а левая слабо улыбнулась.
  - Эх ты, горюшко, - неодобрительно покачал головой Декабрь, наблюдая за болезненными гримасами на драконьих мордах. - Зачем от Олеси сбежал?
  - Некогда мне разлеживаться, когда такое кругом творится, - возразила средняя голова.
  - Даниил, я все понимаю, но ты уже не дракон, что только отметил свое второе совершеннолетие, а Страж небесных чертогов! - сурово отчитал ее Дмитрий. - Должен и сам все прекрасно понимать. А ты что за представление устроил?
  - Что? - полюбопытствовала левая голова.
  - А то, Святослав, что ты вместе с братьями своими Даниилом и Брониславом перед моей спутницей 'хвостом крутили', демонстрируя себя во всей красе, когда вам надобно отлежаться хорошенько, - пожурил их Месяц.
  Настя, удалившаяся снять верхнюю одежду и отдать распоряжения на кухню, как раз на последних словах Декабря зашла в комнату. И так ей жалко стало Горыныча, который виновато повесил все три головы, что она поспешила вступиться за них:
  - Не ругайте его, это моя вина. Ведь знала же, что ранен сильно. Но любопытство меня подвело - все не могла на этого Стража насмотреться. Вот я обо всем и забыла. И в дом пригласить не подумала, не знала, что такая возможность у Змея Горыныча есть...
  - Все-все, сдаюсь, - улыбнулся Дмитрий, шутливо поднимая руки вверх. - Добрая ты, Настенька. Я тебе это уже говорил.
  Настя лишь удивленно глянула на него. Для нее странно было, что Дмитрий, еще с утра так холодно отнесшийся к ней, теперь шутил и делал вид, что ничего между ними не произошло. Мужчина смотрел на свою спутницу вполне благожелательно, ничем не выказывая недовольства.
  - О, а вот и пирожки горяченькие! - обрадовалась левая голова, плотоядно глядя на поднос, который принес Снежик.
  - Снежик, ты сбор заварил? - отвлеклась от своих размышлений Настя.
  - Все сделал, как ты велела, хозяюшка, - заверил поваренок, заставив Настеньку смутиться из-за обращения такого.
  - Какой еще сбор? - подозрительно принюхалась правая голова, когда поваренок поставил перед Стражем большие чашки (в количестве трех штук!) с ароматной жидкостью.
  - Общеукрепляющий, - поспешила ответить девушка. - Мне его Баба-Яга давала.
  - Пей, не отравишься, - хмыкнул Дмитрий, придвигая ближе свою чашку.
  Пока Змей Горыныч пил да пирожками угощался, Настя старалась не так откровенно глазеть на него. Уж очень забавно выглядело, как лапки Стража попеременно подносят чашки и пирожки разным головам. Да так ловко это все у Горыныча получалось, что не залюбоваться было никак нельзя. Того и гляди рот в восторге приоткроется.
  - Так что делать-то будем? - наконец спросил Страж, довольно зажмурившись всеми тремя парами глаз. - Там ведь...
  Кинув быстрый взгляд на спутницу, Горыныч проглотил окончание предложения.
  Но Декабрь и сам все понял: с Константином при встрече первым делом обсудили последние происшествия.
  - Брат мой, Январь, сейчас к Февралю отправился, - ответил Дмитрий. - Завтра общий сбор устроим. Надобно только к Черномору наведаться, известить его.
  - Так я это мигом, - согласно закивала левая голова. - А двоюродных братьев и сестер-Месяцев приглашать будем?
  Но прежде чем Декабрь успел озвучить свою мысль об отсутствии пока необходимости привлекать такую подмогу (да и время сейчас зимних Месяцев), дверь в комнату распахнулась...
  - Я тебе сейчас устрою и миг, и два! - послышался возмущенный голос Бабы-Яги. - Попался, голубчик!
  Оглянувшись, Настя увидела позади себя очень недовольную Олесю, хмуро смотрящую на смущенного Горыныча.
  - Олесенька, да тут ведь дело такое... - попыталась оправдаться средняя голова.
  - Знать ничего не знаю! - притопнула костяной ногой ведунья. - Сейчас же отправляемся ко мне, до завтра отлежишься, а уж потом и думу думать будем.
  Страж умоляюще посмотрел на Декабря, не забывая при этом предусмотрительно одной парой глаз коситься в сторону гостьи нежданной. Но Дмитрий только руками развел, показывая, что он здесь бессилен. Да и Настенька, как бы ни жалела Горыныча, согласна была с Бабой-Ягой.
  Поняв, что поддержки не дождется, Страж понуро слез с подушки и поплелся к ведунье. Жалобно посмотрев на нее всеми шестью глазами, дождался в ответ только усмешки ехидной.
  - Что ж, тогда до завтра, - печально сказала средняя голова. - Настенька, мне было очень приятно познакомиться с тобой. Надеюсь, еще свидимся, - тяжко вздохнул Даниил.
  - Обязательно свидимся, - пообещала девушка, ласково и ободряюще улыбнувшись Горынычу: неважно в каком мире, а мужчины чувствовать себя больными и немощными нигде не любят. И даром что этот конкретный 'мужчина' - дракон!
  Очень Насте понравился этот необычный и веселый Страж. А зная историю последнего дракона, девушка искренне восхитилась силой его духа и жизнелюбием.
  'Ой!' - за размышлениями об Олесе и Горыныче девушка не сразу осознала, что осталась в гостиной наедине с Дмитрием.
  Но стоило карим глазам встретиться с прозрачно-голубым взглядом, как суровая реальность напомнила о себе чувством неуверенности и боязнью.
  'Что, если Месяц вновь начнет холодно ко мне относиться? Что, если проявленная им тактичность и внимательность были лишь данью хорошему тону и присутствию гостя?'
  Стараясь не выдать перед Декабрем собственный страх и волнение, Настя принялась собирать грязную посуду, судорожно пытаясь придумать тему для разговора. Только в голову под пристальным взглядом Месяца одни глупости лезли, которые и озвучивать не стоило. И от этого еще сильнее хотелось сбежать без оглядки и спрятаться.
  - Настенька? - осторожно позвал ее Дмитрий, наконец, нарушив неуютную тишину.
  Замерев с чашкой в руках, девушка настороженно посмотрела на Декабря. Сейчас все ее страхи вернулись в троекратном размере, а обида на слова мужчины расцвела в груди цветком огненным. Но что бы Настя ни чувствовала в данный момент, а все ж невольно залюбовалась Дмитрием.
  'Что за наваждение?!'
  Стараясь скрыть свой интерес, она потупила взгляд, нервно поглаживая чашку.
  - Слушаю вас.
  - Я хотел... То есть... - Дмитрий замер, мысленно чихвостя себя последними словами за внезапно напавшее косноязычие.
  Не ожидал мужчина, что так трудно ему будет поговорить со спутницей. Да и не было с ним никогда такого.
  - Да? - Настя несмело улыбнулась, отводя в сторону взгляд, готовясь услышать худшее - что ее отправляют в клан раньше истечения срока службы.
  - Собирайся, в лес пойдем, - резко выдохнул Дмитрий.
  - Лес? - обескураженно переспросила Настя, подняв на Месяца потрясенный взгляд. Такого она точно не ожидала.
  - Да, в лес! - категорично подтвердил Декабрь, чувствуя себя дураком последним. Ни многовековой опыт, ни магическая мощь веры в себя сейчас не добавляли почему-то.
  'Эх, сейчас бы лучше сотню-другую чудовищ, чтобы сразиться с ними!'
  - И что там? - не удержалась от осторожного вопроса спутница, бросив скептический взгляд на виднеющиеся за окном силуэты деревьев.
  - Не в этот лес, а в совершенно другой, - поспешно пояснил Дмитрий, взгляд ее заметив, и подскочил с дивана. - Ты иди одевайся, а я тебя в холле подожду.
  Буркнув последние слова, он быстро покинул комнату, со всей отчетливостью понимая, что это было скорее паническое бегство, чем тактический отход.
  Настя недоуменно посмотрела на дверь, за которой скрылся мужчина, и вновь устремила взор в окно.
  - И что я в том, другом, лесу не видела? - спросила она у пустоты, рассеянно покачав головой.
  Но делать было нечего - приглашение Месяц озвучил. Поставив на стол чашку, что так и держала в руках, она отправилась наверх. Уже там, зайдя в свою гардеробную, переодела платье, сменив на теплое шерстяное. Накинула шубку, прихватила шапку и варежки, решив, что сегодня уже достаточно замерзла. Прежде чем выйти, Настя подошла к зеркалу. Решила, что выглядит хорошо, и покинула комнату, не желая заставлять Дмитрия ждать.
  Спускаясь по лестнице, она невольно залюбовалась ожидавшим ее мужчиной. В полушубке синего цвета, расписанном серебристыми узорами, в темных, облегающих сильные ноги брюках, заправленных в высокие сапоги, Дмитрий был непередаваемо хорош собой. Настя в который раз убедилась, что под обаяние этого мужчины попасть очень легко. И пожалела своих предшественниц!
  - А теперь закрой глаза, - попросил ее Декабрь, едва девушка приблизилась.
  Нахмурившись, Настя выполнила просьбу, только вздрогнула слегка, когда Дмитрий обнял ее. С закрытыми глазами прикосновения мужчины ощущались еще острее.
  - Потерпи маленько, - прошептал ей на ушко Месяц, осторожно поворачивая девушку к себе спиной. - А вот теперь - смотри!
  И столько торжества и предвкушения было в его словах, что Настя поспешила глаза распахнуть и - не поверила тому, что видит!
  Перед ней, насколько хватало взгляда, простирался ледяной лес. Все деревья в нем действительно были из прозрачного льда, образуя немногим не фантастические и от того еще более прекрасные скульптуры! В их очертаниях легко можно было угадать дубы, березы, осины, ясени. А в глубине леса виднелось даже несколько елей.
  - Что за мастер искусный создал красоту такую? - восхитилась девушка.
  - Арина, - тихо прозвучал совершенно неожиданный ответ Дмитрия.
  Поясняя, мужчина положил руки на плечи спутницы.
  - Как так? - удивившись, Настя чуть отстранилась и искоса посмотрела на серьезное лицо Месяца. Про кого не ожидала услышать, так это про свою злополучную соклановку.
  - Когда-то давно в этом лесу жил старец, повелевавший силами природными, - начал пояснять Дмитрий. - Вот его-то, применив страшную ворожбу, и хотела уничтожить Арина. Старцу тому вреда не причинила (Кощей успел его спасти), а лес погубила, обратив в безжизненные глыбы льда. Мы так и не смогли заклятие снять. Но сестры мои двоюродные - весенние месяцы - на славу постарались, чтобы хоть частично сюда жизнь привнести. Приглядись, Настенька, видишь, ветки на ветру шевелятся, листиками ледяными звеня?
  - И правда, шевелятся, - восторженно улыбнулась девушка. - А еще...
  И она даже глаза прикрыла, прислушиваясь к чему-то.
  - Словно играет кто.
  Декабрь словам спутницы своей радостно улыбнулся:
  - Ты слышишь мелодию ледяного леса?
  - Да, слышу, - послав ему такую же радостную улыбку, ответила Настя.
  - Тогда... - на миг Декабрь замолчал, ожидая, пока девушка поднимет на него взгляд. - Может быть, ты потанцуешь со мной?
  Охнув от неожиданности, Настя повернулась лицом к Дмитрию и... нерешительно вложила свою ладонь в руку мужчины.
  'Была не была!' - атмосфера этого волшебного места очаровала ее, кружа голову и вынуждая поддаться очарованию момента.
  Может, потом она и пожалеет об этом, но сейчас хотелось покориться чарующей мелодии необычного леса и танцевать, танцевать... А если учесть, что партнер по танцу - мужчина, от взгляда которого в сладостном восторге замирает сердце...
  Когда Декабрь положил руку ей на талию, прижимая к себе, Анастасия с легким вздохом взгляд отвела, не решаясь посмотреть в глаза Месяца, чтобы окончательно не раствориться в бездонной глубине морозной. Прислушиваясь к мелодии волшебной леса, она прикрыла ресницы и, следуя за движениями Дмитрия, закружилась с ним в танце на заснеженной поляне.
  Время словно остановилось, подарив им бесценные минуты настоящего счастья. Дмитрий легко качнул головой, и пару окружил ворох взметнувшихся с земли снежинок, ярко поблескивающих в лучах солнца зимнего. Настя по-детски приоткрыла рот, губами ловя крошечные искорки.
  - Тебе нравится? - тихо спросил Дмитрий, с затаенной надеждой глядя на хрупкую девушку, так доверчиво прижимающуюся к нему в танце.
  - Да, - честно ответила Настя, и, позабыв о данном самой же себе обещании, посмотрела на мужчину, тут же утонув в его взгляде ответном.
  Моментально забылись все прежние опасения и обиды. Остались только воспоминания о губах нежных, шепоте дыхания, прикосновениях рук горячих...
  Сейчас казалось таким естественным и неизбежным поцеловать этого невероятного и желанного мужчину, отдаться без остатка обуревающим эмоциям, раствориться в волшебстве, их окружающем. В сказке. В ощущении близости друг друга.
  Вот только Дмитрий почему-то не спешил целовать ее, все так же кружа в танце и просто любуясь своей спутницей. Месяц понял, что счастлив лишь от того, что может держать Настю в своих объятиях. Ему, так же как и его спутнице, хотелось бесконечно долго проживать мгновения эти. Погружаться в тепло ее взгляда бархатистого, вслушиваться в шепот манящий ее вздохов и читать все переполняющие душу восторги в выражении ее лица.
  И тем неожиданнее и неприятнее было окончание их уединения...
  Хрясь!
  Звук хрустнувшей ветки среди нежно льющейся волшебной мелодии был подобен грому. Он вдребезги разбил окружавший пару мир хрустальной феерии. Оба резко подались в стороны, инстинктивно ища причину, источник опасности!
  Вздрогнув от неожиданности, Настя едва сдержала полный ужаса вскрик при виде жутких чудовищ, окружающих поляну. Они хоть и не были похожи на тех, которых девушка видела ранее, но Настя не сомневалась, что прибыли они из одного и того же места. Темного места! Мощные звериные тела, мускулистые лапы, пасти, полные острейших клыков... Твари алчно кружили вокруг поляны, не спеша нападать. Они были полностью уверенны, что их добыча никуда не денется.
  - Настенька, посмотри на меня, - вмиг подобравшийся мужчина обхватил лицо спутницы ладонями и тихо шепнул: - Все будет хорошо, поверь мне.
  В следующий миг девушку подхватил вихрь снежный, унося от опасности роковой. Она и слова сказать не успела, как оказалась в доме Декабря. Тяжело опустившись на пол, Настя замерла, уставившись ничего не видящим взглядом на дверь входную. Сердце сковало холодом смертельным, душу парализовало страхом. Не за себя. Она никак поверить не могла, что Дмитрий действительно остался там, среди чудищ невиданных, совсем один.
  - Настя... Настенька, что с тобой? - затряс ее подбежавший Снеж.
  Анастасия, резко выдохнув, дико заозиралась по сторонам, словно понять не могла, где находится.
  - Надо помочь... Вернуться к нему... - девушка умоляюще схватила за ручки человечка снежного.
  - Кому помочь? - с тревогой глядя на испуганную спутницу, спросил Снеж.
  А Настя, прижав руки к груди, нечаянно зацепила пальцами браслет, на запястье висящий. С непониманием глянула на него, словно первый раз увидела. Взгляд карих глаз резко просветлел, и она воскликнула:
  - Октябрь-Месяц!
  Девушка попыталась оторвать от браслета ягодку, как Ольга учила, да только пальцы так дрожали, что ухватить ее никак не получалось. Крепко сжав руки в кулачки, Настя постаралась успокоиться. Почувствовав, что дрожь в руках немного прошла, вновь ухватилась за ягодку, отрывая и бросая на пол. С затаенной надеждой глядела она, как та покатилась по ковру. А ягода вспыхнула ярко да исчезла.
  - Где же она? - огляделась по сторонам девушка, изнывая от нетерпения.
  - Настенька, ты звала меня? - послышался позади нее обеспокоенный голос Ольги.
  Круто развернувшись, Настя подскочила на ноги и, схватив Октябрь за руки, умоляюще заговорила.
  - Помогите ему, пожалуйста! Мы в ледяном лесу были... Танцевали... А там твари Абрахсиса!.. Он меня сюда отправил, а сам совсем один остался. Помогите, умоляю! - на выдохе протараторила девушка.
  - Тише, милая, - Ольга, высвободив свою руку, прижала палец к губам девушки. - Где именно вы были?
  - Не знаю, - чуть не плача, ответила Настя. - На какой-то поляне. Там еще музыка необычная была, и мы танцевали под нее.
  О чем-то задумавшись ненадолго, Ольга довольно улыбнулась:
  - Я знаю, где это. Все хорошо будет, не печалься.
  Попрощавшись с девушкой, Ольга исчезла в вихре осенних листьев, а Настя, чуть сгорбившись, ушла в гостиную. Там, сняв сапоги, шубку и шапку, забралась с ногами на диван и уставилась пустым взглядом в окно. Пришедший следом Снеж укутал девушку пледом, но она даже не пошевелилась, все о Декабре переживала.
  'Справляется ли? Успеет ли помощь? Не ранят ли его сильно? Вернется ли ко мне?..' - как отчаянно трудно быть такой никчемной и беспомощной в этом мире.
  Тяжкие думы, спутницу одолевавшие, все никак уходить не хотели. А страх за Месяца все сильнее душу разъедал, заставляя в комочек сжиматься и губы прикусывать, чтобы ни один стон из-за них не вырвался.
  - Настенька, посмотри, я тебе чаю с малиновым вареньем принес, - позвал девушку Снеж.
  - Не хочу, - безразлично отозвалась девушка, положив голову на спинку дивана.
  - Как же так?! - возмутился человечек снежный. - Замерзла вся наверняка. А как вернется Декабрь-Месяц, что я ему скажу, если заболеешь? Он же меня застыдит, что не досмотрел.
  - Вот вернется, тогда вместе попьем, - подтянув выше плед, Настя уткнулась в него носом и прикрыла глаза. - Ничего не надо, Снеж. Не хочу.
  А человечек снежный, вздохнув тяжко, присел рядом да гладить по голове принялся. Жалко ему спутницу стало. Как она здесь появилась, все наперекосяк пошло. Раньше-то хозяин их спокойнее был, а тут как посмотрит на Настеньку... Да и она на него смотрит-любуется, глаз иногда отвести не может. Нет, Снеж был рад за Дмитрия, но как натешится он, как перегорит его интерес, что тогда?
  'Мне и тех жалко было, а эту и подавно, - огорчался человечек снежный, глядя на лицо девичье расстроенное. - Погубит ведь деву, ой погубит'.
  - Знаешь, Настенька, ты это дело брось, - не вытерпел Снеж, глядя на грустное лицо ее. - Что ты его, в самом деле, прежде срока хоронить собралась? Хорошо с ним все будет. Хозяин наш и не в таких передрягах бывал да все одно домой возвращался. Лучше иди в спаленку свою, приляг и поспи немного. А там, глядишь, и Дмитрий явится. Маг он великий!
  Встрепенулась Настя, виновато на человечка снежного посмотрела да молвила голосом срывающимся:
  - Ты прости меня, Снеж, неразумную. Только боязно мне. Я таких чудищ в жизни не видывала. А он один там... Да только нет мне оправданья, сама беду ведь кликаю. Во всем ты прав, дружочек мой, плохо это.
  - Вот и славно, - облегченно улыбнулся Снеж. - Пойдем, я тебя провожу. А захочешь, и рядом посижу, пока не заснешь.
  С трудом встав, Настя сложила плед и, последовав совету снеговичка, побрела на второй этаж. Сейчас ей действительно было стыдно за поведение свое.
  'Сама ведь недавно обещала быть сильной! А как пришла беда, так сразу в слезы ударилась'.
  Так и шла в спальню, коря себя за слабость. Только нет-нет да и замрет на месте, чутко прислушиваясь, не прибыл ли Декабрь-Месяц, не слышится ли где голос его ласковый.
  А Снеж следом идет, не подгоняет. Только головой грустно качает и вздыхает тихонько.
  'Пропала она, совсем пропала', - думал снеговичок, когда Настя в очередной раз замерла да прислушалась.
  Когда они, наконец, добрались до спальни спутницы, Снеж кинулся кровать расстилать. Только девушка остановила его да поверх покрывала прилегла. А снеговичок опять рядом присел да сказки рассказывать принялся. Только не до сказок сейчас было Насте, о другом сердце болело. И когда она уже решилась отослать Снежа, чтоб немного одной побыть, дверь в ее комнату, тихо скрипнув, отворилась.
  - Ох ты ж, матушка-зима, что ж это делается? - раздался встревоженный голос снеговичка.
  Привстав с кровати, Настя с удивлением встретилась со взглядом посветлевших до ледяной прозрачности глаз. Перед ней стоял Декабрь! Вполне живой и на первый взгляд здоровый. Вот только кожа его была снега белее, а по ней рисунок морозными узорами шел, и на ресницах иней серебрился. Из волос мужчины при каждом движении снежок мелкий сыпался. А холодом ледяным от него веяло просто нестерпимо!
  - Хозяин... Декабрь-Месяц, не губите! - Снеж загородил собой Настю, умоляюще глядя на Дмитрия. - Она ведь...
  Да только Месяцу, видно, надоело слушать его. Взмахнул он рукой, и снеговичка сила неведомая прочь из комнаты вынесла да дверь за ним захлопнула. А по стенам спальни лед пополз, опечатывая ее - ни войти, ни выйти!
  - Настенька, беги, милая! - послышался из-за двери приглушенный крик Снежа. - Не справишься ты, убьет он тебя - ведь в Силе своей зимней почти растворился!
  'Беги... А куда бежать-то? - растерянно подумала Настя. - И как же он? Я не могу его бросить'.
  - Нас-стенька, - проскрипел Дмитрий, чуть наклонив голову к плечу и не отводя пристального взгляда. - С-с-огреешь меня-а, с-спутница моя-а?
  Девушка вздрогнула, но глаз не отвела. Как бы ей ни было сейчас страшно и холодно, а Дмитрию отказать в помощи не могла. Права не имела! Поняв, что бросаться на нее не собираются, сделала осторожный шажок в его сторону. Декабрь все так же, не шевелясь, ждал посередине комнаты, и Настя, глубоко вдохнув, уже смелее подошла к нему.
  - Конечно же, согрею, - ласково прошептала спутница, обнимая мужчину.
  Пронзивший ее холод чуть не заставил отскочить назад, но Дмитрий крепко обнял девушку, отдалиться не позволил. Уткнувшись носом в ее волосы, мужчина размеренно дышал, а его сердце, которое (девушка это явственно чувствовала) бешено стучало, начало замедляться.
  Вот только вновь ледяные осколки вспарывают кожу, проникая в кровь и вымораживая ее. Настя до крови прикусила губу, чтобы не закричать от боли. Потому что сейчас еще хуже, чем в первый раз, было пропускать через себя излишки Силы Декабря. Девушку выгнуло дугой, а непролитые слезы превратились в льдинки, намертво замораживая ресницы.
  'Как же больно!' - хочется кричать в голос, но горло сковало холодом, обрекая на молчание.
  И дыхания уже не хватает, потому что расходящийся вокруг мороз мешает вдохнуть, больно раня горло ледяным воздухом. Но Настя продолжала упрямо цепляться за Дмитрия, желая помочь...
  'Вернуть его назад!'
  Вскоре холод сковал намертво все ее тело, проникнув до самой сути, и боль понемногу отступила. Осталась лишь пустота внутри, бесконечная и стылая.
  Девушка уже ничего не чувствовала. Это заставило ее облегченно улыбнуться посиневшими губами. Спасительная сонливость все быстрее овладевала ею, обещая защиту и успокоение. И уже ничто не имело значения. Даже грохот где-то рядом. И чьи-то крики и требования открыть дверь.
  'Кажется, это Кощей и Яромир', - безразлично подумала Настя, безвольно оседая на пол.
  И если бы не сильные руки Декабря, подхватившие и удержавшие ее, она бы не устояла.
  - Настя... Настенька!
  
  Глава 10
  Медленно выплывая из сна, Настя почувствовала жуткую головную боль. Недовольно поморщившись, с трудом приоткрыла глаза. Почему-то широко открываться они совсем не желали. А еще - очень сильно ныла спина, словно она очень долго лежала в одной позе. Руки практически не чувствовались.
  'Затекли', - сделала вывод Настя, в душе удивляясь отсутствию ощущения сотен жалящих 'игл', и заодно попробовала пошевелить ногами. Те, в отличие от рук, ощущались прекрасно.
  Пару раз моргнув, чтобы прогнать вившийся перед глазами туман, девушка с интересом посмотрела на белый полог, нависающий над ее кроватью. Она даже решила, что вновь оказалась в одной из комнат в доме Зимы. Но первый же взгляд на стены опроверг это предположение. Они были в бело-голубых тонах, тогда как у Зимы - полностью белые.
  'Интересно, где я?' - подумала девушка, впрочем, не испытывая особого интереса. И вообще, эмоции ощущались как-то заторможено, блекло.
  Слегка приподняв голову, вновь поморщилась от боли в висках и посмотрела на свои руки. Они лежали ровно вдоль ее тела и были развернуты ладонями вверх. Откинувшись на подушку, Настя попробовала приподнять их и немного встряхнуть, надеясь восстановить кровоток. Но... руки, словно тряпичные, совершенно не желали подчиняться своей хозяйке.
  Девушка, не сдаваясь, раз за разом предпринимала попытки поднять руки. И вскоре пришло ожидаемое неприятное покалывание. Она даже рада была новой боли, это было лучше, чем не понимание происходящего с верхними конечностями.
  'Не чувствовать собственного тела, не иметь возможности управлять им... Даже какой-то частью его... Такого и врагу не пожелаешь!' - отстраненно размышляла девушка.
  Жмурясь от неприятных ощущений, она сжимала и разжимала пальцы, стараясь поскорее 'оживить' свои руки. Когда же ей это, наконец, удалось, девушка постаралась привстать, опираясь уже почти 'дееспособными' ладонями о матрас.
  И едва не упала, почувствовав, как ее ладони... скользят по чему-то холодному! С недоумением посмотрев вниз, Настя увидела, как из-под ее рук по поверхности ткани расползается тонкая корочка льда.
  'Странно!' - однако страха в душе не было. И удивления. И... вообще никаких эмоций этот странный факт не вызвал.
  Резко отдернув руки от матраса, Настя поднесла ладони к лицу, вглядываясь в них пристально. Но не увидела ничего необычного. Все выглядело привычно, как и всегда. Только не объясняло, отчего ее одеяло частично превратилось в кусок льда.
  - Настенька, я рада, что ты наконец-то проснулась!
  Девушка, так и держа руки перед собой, спокойно посмотрела на Зиму, только что вошедшую в спальню.
  - Доброго... - метнув взгляд в сторону окна, девушка более или менее определилась со временем, - дня вам, Зима-Матушка.
  - И тебе, ми... - не договорив, Зима замерла, недоверчиво рассматривая девушку. - Настенька, твои глаза!
  - А что не так с моими глазами? - опустив руки чуть ниже, но так и продолжая держать их на весу, поинтересовалась Анастасия. Отчего-то явное изумление Зимы и тревога, последовавшая за ним, девушку не трогали. Голос ее прозвучал непривычно ровно и безэмоционально.
  - Они теперь не карие, а голубые, - нахмурившись, ответила женщина и, подойдя ближе, прикосновением пальцев приподняла лицо Насти. - Словно льдом скованы.
  - Голубые так голубые, - безразлично ответила девушка.
  Ее эта новость совсем не тронула. Сейчас ее больше занимал тот лед, что образовался на одеяле. Хотелось понять: как? Перед загадкой этой даже смена цвета глаз меркла.
  - Настенька, что с тобой? - наконец обратив внимание на странную отрешенность девушки, нахмурилась Зима.
  - Не знаю, - меланхолично пожала плечами спутница. - Думала, вы мне объясните.
  Осмотревшись, Настя обнаружила рядом с кроватью невысокий столик, где на тарелочке лежали фрукты. Дотянувшись до нее, взяла крупное яблоко. Фрукт сначала покрылся корочкой ледяной, а потом и вовсе в фигурку изо льда прозрачную превратился. Зима от неожиданности только ахнула, переводя удивленный взгляд с девушки на яблоко в ее руке.
  - Неожиданность какая, - задумчиво пробормотала женщина, осторожно вынимая из Настиных рук фрукт ледяной.
  - Что же это такое? - сдержанно поинтересовалась девушка, спокойно констатировав: - У меня способности такой никогда раньше не было.
  - Тут подумать надобно, - ушла от ответа Матушка. - А пока... О, а вот и она!
  Зима обрадовано повернулась к появившейся в комнате ведунье.
  - Здравствуй, Настенька, - ласково улыбнулась Баба-Яга, подходя к кровати ближе. - Ну и напугала же ты... Ого!
  Это Олеся заметила оледеневшие матрас и одеяло.
  - Это еще не 'ого', - вздохнула Зима и протянула ведунье фрукт. - Вот, не желаешь ли яблочка ледяного? Это Настя его так выморозила.
  Осторожно взяв 'фигурку', Олеся повертела ее в руках, осматривая со всех сторон. Похмыкав задумчиво, передала яблоко назад Зиме и, пообещав вскоре вернуться, исчезла из комнаты.
  - Куда это она? - безразлично кивнула на дверь Настя.
  - За тем, что поможет тебе с магией ледяной справляться, пока контролировать ее не научишься, - погладив девушку по волосам, пояснила Зима.
  Настя же, опять не выказав никаких эмоций по поводу новости, постаралась усесться поудобнее, ничего при этом не коснувшись. Посмотрев на ее мучения, Зима помогать принялась. Когда же, наконец, девушка удобно устроилась, женщина присела рядом, внимательно всматриваясь в лицо спутницы сына своего.
  - Скажи мне, Настенька, что ты сейчас чувствуешь? - осторожно поинтересовалась Зима.
  - Мне не больно, не волнуйтесь, - безэмоциональным тоном успокоила ее Настя.
  - Я не о том, милая, - грустно улыбнулась женщина, качнув головой. - Боль уж давно прошла, ты четыре дня в беспамятстве пролежала.
  - Четыре? - недоуменно переспросила девушка, первый раз за это время выказав хоть какие-то эмоции. - Но почему? Последнее, что я помню...
  Она на несколько секунд замолчала, нахмурившись.
  - Ну да, я помогала Декабрю-Месяцу.
  - Ох, милая, - не сдержалась Зима, обняла Настеньку, прижала к себе. - Ты чуть не погибла из-за этого. Нельзя было Дмитрию к тебе приближаться в состоянии таком, а он...
  Хозяйка зимняя вздохнула так тяжко, что Насте даже неуютно стало на миг.
  - Ты уж прости его, неразумного. Не контролировал себя тогда. Говорит, что помнит только, как сильно его домой тянуло, словно звал кто.
  - Это долг мой, - как-то слишком спокойно ответила девушка. - Если случилось такое, не могла я ему в помощи отказать. Это дар нашего клана - способность излишки Силы Месяцев оттягивать и обратно миру ее отдавать.
  - Не говори так! - возмутилась Зима, чуть отстранив от себя Настя и строго посмотрев на нее. - Не готова ты была к такому, второй раз всего помогать должна была. Мои дети не убийцы и никогда не желали вреда нанести спутницам своим. Ваш клан всегда в почете был в мире сказочном.
  - Однако долго нам вход сюда закрыт был, - холодно возразила Настя, поразив Зиму прямотой такой. - Да я помню, что сами виноваты мы.
  Хозяйка зимняя от слов таких непримиримых лишь еще больше нахмурилась, с подозрением на Настю посмотрев. Да только сказать ничего не успела - Олеся вернулась.
  - А вот и я, - улыбнулась Баба-Яга, стремительно подойдя к девушке. - Смотри, какой я тебе подарочек принесла.
  Осторожно обхватив запястье Настиной руки, ведунья надела на нее черную перчатку.
  - Спасибо, только не холодно мне, - разглядывая свою руку, лаконично поблагодарила девушка.
  А перчатка та ладонь плотно обхватила - не снять теперь. По ткани черной серебристые прожилки побежали, узор морозный выводя. Настя уж подумала, что и этот подарочек льдом покроется. Но нет, ни кусочка ледяного на поверхности темной ткани не появилось.
  - Это, Настенька, для того, чтобы магию твою ледяную сдержать, пока управлять ею не научишься, - поспешила пояснить Зима, помогая надеть и вторую перчатку. - Носи, не снимая, чтобы беды не случилось ненароком. Мы и так все за эти дни о тебе испереживались.
  - А если не смогу совладать с магией ледяной? - прагматично поинтересовалась Настя, любуясь узорами снежными, что и на второй перчатке проступили.
  - Совладаешь, не волнуйся, - усмехнулась хозяйка зимняя. - Дмитрий сам тебя всему обучит. Раз сумел дел таких натворить, значит исправлять тоже ему!
  Настя лишь кивнула на это, принимая правоту Зимы. Какое бы безразличие ею сейчас ни владело, а все ж девушка понимала, что не совсем она это. Хоть и спокойно так было, все ясным и понятным стало, только... Глубоко внутри что-то стонало от холодности такой. Билось, желая вырваться на свободу из плена ледяного, требовало выпустить, свободу чувствам вернуть.
  'Неправильное состояние, - наконец решила она для себя. - Но... Нужны ли мне переживания прежние? Сейчас все просто и понятно. Отслужу десять лет да домой, к бабушке и подружкам, вернусь. Тем более времена в сказочном мире смутные - не до чувств тут. И Месяц на них отвлекаться перестанет да всякий раз в беду попадать. Сейчас его время, его месяц в нашем мире, у него посох магический. Декабрю и с порождениями Абрахсиса разбираться, а он все на меня отвлекается. К лучшему случившееся! Для всех - к лучшему'.
  - О чем задумалась, милая? - спросила зорко следившая за девушкой Баба-Яга.
  - Ни о чем, - холодно откликнулась Настя. - Пустое это.
  Может, и возразила бы ведунья, да вновь прибывшие гости не дали. Без стука широко дверь открылась и в спальню вошли братья-Месяцы - Декабрь и Январь. А сопровождали их Кощей с еще одним, не знакомым Насте мужчиной. Спутница тут же с легким любопытством, нисколько не смущаясь, принялась внимательно рассматривать незнакомца.
  'Такой же высокий, как и братья-Месяцы, в красоте им не уступает', - спокойно подметила она. Но... не трогали ее больше ни красота, ни стати чужие. Ничто не занимало.
  Холодной красота незнакомца казалась, отстраненной.
  'Не так ли и я сейчас смотрюсь?' - вялый интерес потух мгновенно.
  Пепельного цвета волосы, спадающие до плеч, серые глаза, напоминающие хмурое зимнее небо, прямой нос, плотно поджатые губы, волевой подбородок - все в нем говорило о суровости характера и безразличии. И даже одежда темно-серых тонов кричала о холодности и отстраненности незнакомца.
  - Настенька?! - радостно удивился Дмитрий при виде спутницы своей.
  - Здравствуй, Декабрь-Месяц, - отведя взгляд от незнакомца, безразлично поздоровалась девушка.
  А Декабрь так и застыл, обескураженный приемом холодным. Словно кто чужой перед ним, лишь внешностью на спутницу его похожий. Да и глаза чужие, незнакомые. Холодом от них веет, ни крупицы эмоций или сердечного тепла там не мелькнет.
  - Что случилось? - недоуменно спросил он у матушки своей.
  - А вот что натворил, то и случилось, - раздраженно отозвалась Зима. - Радуйся пока тому, что очнулась! Да спасибо Олесе скажи!
  - А ограничители на ней почему? - влез в беседу Кощей.
  - Чтобы ограничивать, - ехидно улыбнулась Олеся и, взяв со стола ледяное яблоко, ловко бросила его Стражу. - А то Настенька все фрукты переморозит. И не только...
  Смотрят мужчины на яблочко ледяное, крутят его в руках и так и эдак. А что сказать, и не ведают. Переглядываются между собой растерянно да на Настю настороженно посматривают.
  - Первый раз такое вижу, - пробормотал Яромир - Никогда такого не было.
  - Раньше как-то Месяцы и не пытались своих спутников сгубить, - опять не смолчала язвительная Баба-Яга, глядя на то, как Дмитрий, словно от удара, дернулся. - Мы тоже не знаем, что да почему. Как вдруг в девушке из мира немагического магия пробудилась? Сейчас важнее Настю обучить с силой проснувшейся справляться. Она ведь не чувствует почти ничего, замерзла изнутри. Вы сами знаете, как плохо это.
  - Со мной все хорошо, - спокойно заверила девушка, вставая с кровати.
  Все присутствующие дружно уставились на неподвижно замершую Настю. И выражения лиц их озабоченных об одном говорили: ну-ну!
  - Хорошо, говоришь? - наконец заговорил сероглазый незнакомец. Голос его оказался под стать внешности - угрюмый. - А не холодно ли тебе, девица?
  - Нет, здесь тепло, - вежливо сообщила Настя и чуть склонила голову набок, вновь принявшись рассматривать мужчину.
  - А халатик надеть не хочешь? - с ледяной иронией протянул незнакомец, осмотрев девушку с ног до головы. Стояла она в одной рубашке тонкой, очертаний тела не скрывавшей.
  - Ой, забыли совсем! - опомнившись, всплеснула руками обеспокоенная поведением спутницы Месяца Олеся. - А ну отвернитесь, охальники!
  - Уже все рассмотрели, - сухо и в чем-то даже цинично откликнулся мужчина.
  Декабрь стоял понурый, безмерно расстроившись от состояния Настеньки своей. Ни о чем другом и думать сейчас не мог, кроме как о помощи ей.
  - Феликс! - возмутилась Зима, прикрывая девушку сдернутым с кровати одеялом.
  - Февраль-Месяц? - тут же спокойно поинтересовалась Настя, осознав очевидное - третий сын Матушки Зимы перед ней. Она попыталась обогнуть хозяйку зимнюю да поприветствовать Месяца как полагается.
  - Настенька! - хором возмутились Зима и Олеся.
  Анастасия лишь безразлично плечами пожала, послушно остановившись и посмотрев на свою коротенькую 'ночнушку'.
  'И зачем так кричать? Вполне все прилично. Не стыдно мне', - недоумевала девушка, пока ведунья на нее халат махровый надевала да поясок на талии туго подвязывала.
  - Вот теперь все хорошо, - довольно улыбнулась Баба-Яга.
  Настя решила не спорить: ей и раньше неплохо было. Да только, наткнувшись на серьезный и пылающий необъяснимыми эмоциями взгляд Декабря, застыла, чувствуя, как что-то внутри заворочалось-заныло. Прижав руку к груди, отвела она взгляд, прислушиваясь к себе, да призадумалась.
  'Действительно, изменилась я. Нет ни радости, ни горя. Ничего нет, только безразличие и пустота. И лишь отголоски чего-то былого бередят замерзшую душу'.
  Медленно подойдя к окну, девушка посмотрела на узоры морозные, искрами разноцветными переливающиеся. И вновь только равнодушие испытала. Ничто ее не радовало, не вызывало горячего отклика в сердце.
  - Позвольте мне одной остаться, - не оборачиваясь к гостям своим, тихо попросила она. - Подустала я что-то, отдохнуть надо.
  - Конечно, Настенька, - поспешно отозвалась Зима, принимаясь всех выпроваживать.
  Лишь ненадолго у двери произошла какая-то заминка, но Настя даже не потрудилась обернуться, чтобы узнать, в чем ее причина. Поэтому, когда позади все стихло, девушка решила, что наконец-то осталась одна. Но мужские руки, обнявшие ее плечи, говорили обратное.
  - Настенька, прости, хорошая моя, что не ушел, - послышался прямо у нее над ухом напряженный голос Дмитрия. - Не могу я уйти, прощения не вымолив у тебя.
  - Зачем? - безэмоционально поинтересовалась Настя, повернувшись лицом к мужчине. - Не вини себя, знать, судьба моя такая - должно так было случиться. Долг мой тебе помочь. Для чего ж еще спутники нужны?
  Неприятно кольнули сердце мужское слова Настины. Поморщился Месяц от холодности и безразличной рассудительности ее, только поделать пока не мог ничего. Вздохнув тяжко, обнял Декабрь спутницу свою, к себе крепко прижал.
  - Не говори так, милая, - гладя ее одной рукой по голове, зашептал он. - Как бы там ни было, а не хотел я этого. Не осознавал! Ты ведь на себя прежнюю не похожа. Холодная, отстраненная... Ничего-то тебя не радует, не интересует. Неужели думаешь, что не печалюсь я об этом? Еще совсем недавно, Настенька, ты как лучик солнечный была, освещая и согревая все вокруг. А теперь...
  Настя же, приклонив голову к мужской груди, слушала размеренный стук сердца Дмитрия. И так ей хорошо было и спокойно... Только последние слова Месяца заставили задуматься. А где-то глубоко внутри (там, где душа девушки в ледяном плену томилась) словно хрустнуло что-то, маленькую трещинку образовав.
  - Если тебе неприятно, я могу уйти обратно, - отстранившись, ответила девушка. - Думаю, не составит труда найти новую спутницу, клан наш велик и желающих много.
  - Нет, Настенька, нет же! - Дмитрий вновь прижал к себе девушку, с жаром возражая: - Я даже не думал об этом, и ты не смей! Не откажусь от тебя и в беде не оставлю. Мы найдем выход, найдем, как помочь тебе. Неужели ты сама не хочешь вернуть полноту ощущений?
  - Я не знаю, - честно ответила Настя, расслабляясь в объятиях Месяца.
  - Безразлично мне все. Только иногда что-то здесь болит, на волю просится, - опять отстранившись, призналась, прижимая ладонь к груди. - А я понять не могу, нужно ли мне это?
  - Поймешь, милая, обязательно поймешь, - улыбнулся Дмитрий, окрыленный тем, что не совсем все чувства выморозило у спутницы его. - А сейчас отдыхай!
  Прикоснувшись губами к ее лбу, мужчина отстранился от Насти, давая ей возможность до кровати дойти.
  Отойдя на пару шагов, она выжидающе посмотрела на Дмитрия, взглядом показывая, что действительно сейчас хотела бы остаться одна. В груди вновь покалывало, вызывая странные ощущения. Декабрь все же смог немного расшевелить ее, начав прокладывать путь к замерзшей душе. А Насте хотелось отдалиться от всего, переждать, пока уляжется непонятное ощущение. Сейчас для нее эмоции были чужды и непонятны, привнося скорее недовольство в заледеневшее сердце.
  Мужчина правильно понял взгляд спутницы. Ободряюще улыбнувшись на прощание, он вышел из спальни. Но как только оказался за пределами комнаты, благодушное выражение стекло с его лица. Хмуро глянув на дверь, отделяющую его от Насти, Дмитрий быстро пересек коридор и, спустившись по лестнице, направился в гостиную. Там, удобно расположившись, ждали его братья и Константин.
  - А где матушка? - поинтересовался Декабрь, не увидев в комнате Зимы.
  - Как только прибыла Ольга, они втроем к Олесе отправились, - ответил Яромир. - Ну что, поговорил?
  - Поговорил, - недовольно буркнул Месяц, присаживаясь в кресло, что ближе всего стояло к окну.
  - И? - не выдержал Январь, когда брат его так больше и не проронил ни слова.
  Февраль же с отсутствующим и скучающим видом рассматривал узор на стене.
  - Я словно в стане врагов, когда с ней разговариваю, - тяжело вздохнул Дмитрий.
  - Совсем все плохо? - удивленно приподнял бровь Кощей.
  - Да не так чтобы... - потерев подбородок, Декабрь задумчиво посмотрел на друга. - Ты ведь помнишь, какой она была еще совсем недавно? Доброй, нежной, открытой. А сейчас... Ледяная статуя, по воле неведомых сил умеющая двигаться, думать и говорить.
  - И поделать ничего нельзя? - Яромир сочувствующе поглядел на брата своего. Пусть в спутнице его разобраться он еще не успел, но за очевидную тревогу Декабря переживал.
  - Можно, - Дмитрий, откинувшись на спинку кресла, кинул какой-то уж очень безразличный взгляд на присутствующих в комнате. - Не совсем заледенела спутница моя. Говорит, бьется что-то в груди ее, вырваться из плена ледяного пытается. Значит, есть надежда! Главное, контролю ее научить и эмоции наружу вытащить. Только будет это тяжело, словно хождение по льду тонкому.
  - Ну, ты у нас всегда упрямым был. Чужие ошибки тебе не урок, свои шишки набить надобно. Привязался ты к ней сильно! Внимания уделяешь слишком много, а тебе сейчас есть чем заняться, - неожиданно иронично хмыкнул Февраль, до этого момента желания принимать участие в беседе не проявлявший. - Но меня другое больше интересует. Как так получилось, что у твоей спутницы магия ледяная проснулась? Ведь и прежде потомки Дарины помогали нам, но такого не было никогда. Правда, и смерть к ним не была так близка. Все же Настеньке твоей повезло, что около самой Грани ее Олеся остановила да назад вернуть сумела. Выморозил ты ее, братец, знатно.
  Месяц Декабрь только сильнее насупился да упрямо губы поджал.
  - Не напоминай, не трави душу мне, - Дмитрий, тяжело сглотнув, болезненно глаза прикрыл. - Вовек не забуду и не прощу себе. Я так виноват перед Настенькой, но действительно не мог себя сдержать. Слишком много использовал силы, практически полностью растворившись в ней, и не смог себя контролировать. В тот момент я ощущал только холод, и меня словно дернуло что-то, потянуло на зов - к теплу. К ней.
  Декабрь вздохнул, решив повиниться во всем.
  - Вот я и исчез, оставил вас одних, когда мы разобрались с тварями в ледяном лесу. А там она! Такая теплая и нежная. Не устоял... - облокотившись о свои колени, Дмитрий закрыл лицо ладонями. - Пришел в себя, когда она уже полумертвая была, вся инеем покрылась. Я зову Настю, а она не откликается. Как же испугался тогда...
  - Прекращай себя жалеть, - перебил брата Яромир. - От этого ничего не изменится и Настеньке лучше не станет. Сейчас тебе не о том думать надобно, и так проблем много. Не мешало бы собрать всех Месяцев и Стражей вместе, чтобы обсудить сложившуюся ситуацию да с Абрахсисом разобраться. Что-то осмелел он сильно, лезет, уже не таясь, дело свое темное творит. Неизвестно, сколько душ этот пожиратель забрал. И убивает ведь, падаль, без разбора! Кого заберет, а кого и просто замучает.
  - Здесь я полностью согласен с Яромиром, - сухо кивнув, отозвался Февраль. При этом смотрел он не на братьев, а в направлении окна взгляд суровый отвел. - Темным колдуном надо заняться. И безотлагательно! Но и о спутнице твоей думать надо. Если Абрахсис узнает о том, что случилось, он ею заинтересуется! Это раньше Настенька была, по вашим словам, вся такая белая и пушистая, а сейчас не известно, чего от нее ожидать. Не хотелось бы повторений уроков прошлого.
  - Не говори так! - возмутился Дмитрий, подскочив с кресла и принявшись расхаживать по комнате. - Моя спутница никогда не пойдет на договор с темным колдуном.
  - Погоди, Дмитрий, не кипятись, - встав с дивана и ухватив друга за руку, Кощей остановил мужчину, понимая, что сейчас в нем более чувства говорят. - Феликс прав. Сейчас Настенька слишком уязвима. Не умеющая обращаться со своей силой, ничего не чувствующая... Ну, или почти ничего. Ты сам должен понимать, какая опасность нам всем из-за нее грозит.
  Тяжело опустившись в кресло, Дмитрий медленно выдохнул, серьезно посмотрел на брата своего и едва слышно ответил:
  - Понимаю, да только принять не могу. Для меня Настенька все тот же светлый человечек, не желающий никому зла и переживающий за всех и вся.
  - Она изменилась, - сурово отчеканил Феликс, чувств брата не щадя. - Поверь мне! И будь тверд и решителен, да и готов на все. Ведь посох магический сейчас в твоих руках. Теперь только от тебя зависит, что с ней будет дальше. Как по мне, я бы научил ее всему да назад на время отправил. А уж потом, когда со злом разберемся, обратно бы вернул. Если пожелал бы. Ее клан поймет и обиды таить не будет.
  - Я и сам намерен был всех Месяцев на совет собрать да Абрахсиса силы лишить, - признался Декабрь. - А беда эта все планы поломала - отложил совет до выздоровления Настеньки. А она вот и не собой очнулась...
  - И я согласен с братом твоим, - принялся увещевать друга Константин. - В слишком опасном положении мы сейчас находимся. Беда миру нашему угрожает. Прости, но нельзя допустить повторения истории давней.
  А Февраль-Месяц при словах этих вздрогнул и застыл, в одну точку уставившись. Сколько уж веков прошло да немало воды утекло, а все не отпускает та история. Мучает сердце, как бы мужчина ни старался отгородиться от нее. И не спрятаться от потери той, не скрыться. Вина душу разъедает. В голове нет-нет да появляются мысли, как бы все случилось, поступи он по-другому? Если бы заметил, успел бы спасти душу девушки неразумной?
  Кто бы знал, сколько раз долгими зимними вечерами, когда стужа лютует на дворе, а ветер завывает в трубах, мужчина предавался горьким мыслям и сожалениям. Но видно, судьба у него такая - нет ему спасения от боли и проклятия - воспоминаний об Арине. Ожесточают они, вынуждают от близких отдаляться.
  
  Глава 11
  Закатное солнце, проникая своими лучами через морозные узоры в окне, окрашивало комнату разноцветными бликами, делая ее нарядной и какой-то волшебной. Только девушка, сидящая на кровати и бессмысленно смотрящая в стену, совершенно не обращала внимания на эту красоту. А иногда, когда очередной солнечный лучик игриво рисовал на ее лице разноцветный узор, рвано-резким движением отмахивалась, словно от надоедливой мухи. Настю совершенно не интересовала окружающая обстановка. Девушка пыталась решить: хочет ли она вернуть свой прежний характер? И после долгих раздумий выходило, что нет.
  Именно теперь, трезво оценивая свою прошлую жизнь, она как никогда отчетливо понимала, что со всей своей ранимостью и состраданием долго бы здесь не протянула. В этом мире сказочном, где волшебство и красота окружающая соседствуют с горем и смертью, нельзя оставаться наивной и беспомощной. Настя здраво рассудила, что только в книжках бывает такое.
  'Или же при сильном защитнике, находящемся всегда рядом'.
  А Дмитрий не мог быть таковым, как бы глупое сердечко девушки ранее ни умоляло об этом, игнорируя все решения своей хозяйки. Он был тем, кому Настя была обязана служить и помогать, выполняя заветы предков. Примеры прошлых спутниц, рассказанные ей Снежем, наглядно показывали, как опасно поддаваться чувствам запретным.
  Только при мыслях таких все сжалось внутри, застучало о стену льда, сковавшего душу, противясь Настиным намерениям. Прижав колени к груди, девушка согнулась, слегка поморщившись и пережидая попытку прорыва. И вновь ей хруст почудился, словно на миг изнутри теплом обдало, словно слабела 'стена', от мира эмоционального отгораживающая. А по щеке слезинка скатилась, на ходу замерзая, да льдинкой малой на халат упала. Подняла ее девушка, к лицу поднесла да залюбовалась переливами ледяными. А когда присмотрелась внимательнее, в самой глубине слезинки заметила словно вихрь снежный застывший. Подивилась Настя чуду такому необычному. А как стук в дверь раздался, спрятала в кулачок слезинку, словно опасаясь, что отберут.
  - Настенька, можно к тебе? - раздался приглушенный голос из-за двери.
  - Заходи, Снеж, - отозвалась девушка, поудобнее устраиваясь в постели.
  И только когда Настя увидела, как снежный человечек вносит полный разной еды поднос, поняла, как же она проголодалась за это время. Быстро встав с кровати и поправив халат, а заодно спрятав в карман свою слезинку, она прошла все к тому же креслу, стоящему около окна. Пододвинув к нему низенький столик, принялась помогать расставлять на нем тарелки и чашки. В этот раз Снег Снегович расстарался вовсю, пытаясь угодить спутнице Декабря.
  - Как ты себя чувствуешь, Настенька? - спросил Снеж, выставляя блюдо с запеченной рыбой.
  - Хорошо, не стоит тебе волноваться, - спокойно ответила Настя, принюхиваясь к пирожкам. - Посидишь со мной?
  - Конечно, - согласился снеговичок, убирая поднос и пододвигая себе пуфик. - Испугала ты нас всех знатно. Переживали за тебя. Да что уж об этом вспоминать.
  - Действительно, пустое это, - согласилась девушка, размеренно принимаясь за еду. - Ты уже знаешь, что во мне магия ледяная проснулась?
  - Как же не слышать! Все знаю, милая. И то, что сила у тебя появилась, и про то, что заледенела изнутри, - жалостливо глянув на нее, поведал Снеж. - Да это не беда, Декабрь-Месяц, хозяин наш, обязательно поможет тебе.
  А Настя лишь глаза отвела, почему-то не желая говорить снеговичку, что совсем не хочет этой помощи. Нет желания вновь становиться такой, как прежде. Как бы ни охладели ее чувства сейчас, а все ж неуютно девушке стало. Слишком радостной верой светились глаза-бусинки, слишком много было уверенности и затаенной надежды в тех словах. Да только и Снеж не глуп был. Заметил, что не слишком обрадовалась Настя такому известию, нахмурил бровки свои да строго спросил:
  - Не хочешь способность чувствовать вернуть, от ледяной преграды избавиться? Почему так?!
  Вздохнула Настя, поняв, что не избежать разговора трудного, отодвинула тарелку от себя и спросила:
  - А зачем? Тогда я слабой была, только и делала, что плакала и переживала обо всех. А теперь, когда обучусь силой управлять, смогу Декабрю настоящей помощницей стать. Ты же знаешь, какая беда в мир сказочный возвращается, не время переживаниями заниматься.
  - Да о чем ты говоришь, глупая?! - возмутился снеговичок, стукнув кулачком по столу. - Как можно вообще добровольно отказаться что-либо чувствовать? Ведь это же неповторимо и волшебно - переживать, радоваться, огорчаться и даже злиться. А 'чувствовать' всю ту красоту, что окружает тебя? Чувствовать душой! Неужели это так плохо?
  - Снеж, не злись, - попыталась утихомирить разошедшегося не на шутку снеговичка Настя. - Ты забываешь, что раньше-то я чувствовала и все про это знаю. Поэтому и неинтересно мне.
  - Нет, не знаешь, - возразил снежный человечек. - Эх, люди-люди, вам такое чудо по праву рождения дано, а вы не цените.
  - Ценим, миленький, ценим, да только не всегда хорошо это, - чинно сложив руки на коленях, Анастасия посмотрела в окно. - Слишком слабой я была тогда. Переживала много, почем зря, а кому это надо? Никому...
  - Э, милая, да тут в другом дело, - прозорливо смекнул Снеж, резко успокоившись. - Не слабость твой самый большой страх, а что-то другое. Что так гложет тебя, Настенька, раз ты так ухватилась за эту возможность не допускать эмоции в сердце свое? Чего опасаешься?
  А Настя и сказать не знает что. Как объяснить то, что все ее уговоры и увещевания не подействовали на сердце глупое? Как сказать, что чувство запретное появилось в нем да расцветать начало цветком огненным, грозясь опалить душу девичью, покорить без остатка? А нельзя поддаться, нельзя допустить этого на погибель свою.
  'Нет! Лучше уж совсем ничего не чувствовать, чем потом мучиться', - и не было в мире силы, способной ее переубедить!
  - Молчишь? Говорить не хочешь? Ладно же, тогда меня послушай, - Снеж решительно подобрался и поудобнее уселся, строго посмотрев на Настю. - Ты ведь знаешь, что мы создания магические, из снега вылепленные? А снег, он ведь не чувствует ничего, не понимает. Лежит себе и лежит. Когда нас только создают, мы такие же молчаливые и бесчувственные. Только ведь Снежик правду тебе сказал, когда говорил о вложенной в нас частичке души своего создателя.
  Сурово насупив свои бровки, Снеж со значением посмотрел на девушку.
  - Декабрь-Месяц, хозяин наш, с душой своей вкладывает в служек своих отпечаток чувств разных. Ох, выдела бы ты, что с нами твориться тогда начинает! - снеговичок забавно фыркнул, пытаясь сдержать смех. - Мы тогда детей малых напоминаем, оказавшихся в комнате, полной игрушек. Для созданий магических это все внове! Но ни один из нас добровольно не отказался бы чувствовать, даже зная, что нам за это смерть грозит.
  - Какая смерть? - не поняла Анастасия и вопросительно снеговичку в глаза посмотрела.
  - От того, что эмоции испытываем, - грустно улыбнулся Снеж. - Все ж материалу, из которого мы сделаны, не дано это. Тепло душевное, эмоции счастья да радости - согревающие, они снегу вредны. Оттого и разрушаемся. Если бы не это, вечными быть могли бы.
  - Но почему Дмитрий допускает такое? Он не похож на того, кто сознательно на смерть пошлет, будь то даже человечек снежный. Да и Снежик говорил, что переживает Месяц сильно, когда очередной служка уходит.
  - А он не знает, - ответил снежный человечек. - Никто из Месяцев не знает, из-за чего их служки со временем разрушаться начинают. Это только нам, созданиям магическим, и ведомо. Только мы никогда не сознаемся, потому что понимаем, как ценны те чувства, что людям испытать от самого рождения дано. А ты, Настенька, добровольно отказаться от них хочешь. Поверь мне, девонька, нет ничего страшнее, чем жить чурбаном бесчувственным. Ни смысла в жизни той нет, ни радости от нее.
  Задумалась Настя над словами мудрыми, да только страх ее глубинный, под толщей льда в душе спрятавшийся, сильнее оказался! Или уже в привычку вошел?.. Но чтобы не обижать снеговичка и не заставлять волноваться понапрасну, обещала все еще раз хорошенько обдумать. А Снеж, довольный тем, что смог заронить зерно сомнения в душу девушки, принялся истории веселые рассказывать, не забывая приговаривать, чтобы Настя кушала.
  Спустя час, когда снеговичок заметил, что девушка уже позевывать начинает, быстро засобирался. Составил все назад на поднос да поторопил, чтобы девушка спать ложилась. Настя же, поблагодарив за компанию и угощение, в ванную отправилась, чтобы немножко в теплой воде понежится. Включив воду и добавив пены, девушка немного растерянно посмотрела на свои руки в ограничивающих перчатках.
  'Как быть?' - залазить в воду даже с такой малой деталью одежды было не особо приятно, но оказаться вмороженной в толщу льда не хотелось еще сильнее!
  Подставив ладонь под струю воды, Настя затем поднесла ее к лицу. Всмотревшись, девушка поняла, что перчатка не намокла. Представив, что бы могло ее ожидать в противном случае, слегка поморщилась и принялась раздеваться. Быстро погрузившись в воду и устроив голову на бортике ванны, Настя почувствовала приятную расслабленность. Вода успокаивала и словно наполняла все ее существо силой, смывая усталость прошедшего дня.
  Спустя час, когда она уже поняла, что еще немного и просто уснет здесь, в ванне, пришлось вернуться в спальню. Как только голова коснулась подушки, девушка тут же уснула. А еще через пару минут в спальню вошел Дмитрий. Тихо подойдя к кровати, мужчина осторожно присел рядом со спящей спутницей своей, задумчиво разглядывая ее лицо.
  - У нас обязательно все получится, милая, - прошептал Декабрь, легко поглаживая девушку по голове. - Я верну тебя.
  Наклонившись, он прикоснулся легким поцелуем к ее виску и так же тихо покинул комнату.
  
  ***
  'Вокруг холодно, темно и совершенно пусто. Ни звуков, ни проблеска света не наблюдается в этом странном месте.
  'Где я? Что это?'
  Настя, настороженно вглядываясь в чернильную тьму, сделала осторожный шажок, надеясь, что сможет выйти хоть куда-то. Куда-то, где есть свет! Окружающее ее воздушное пространство странно давило, словно слегка 'пружинило', как-то нехотя пропуская через себя неожиданную путницу.
  Ничего не понимая, окруженная непроглядной тьмой, девушка робко двинулась вперед, ежесекундно опасаясь врезаться во что-нибудь.
  Сколько она так бродила, Настя понять не могла. Но холод, царящий в этом месте, медленно сковывал тело, доводя до полного онемения и безразличия ко всему. Все чаще мелькали мысли о том, что стоит остановиться, посидеть немного, а еще лучше - свернуться компактным калачиком и... уснуть.
  'Пусть даже и вечным сном', - странная апатия довлела над сознанием. Единственное, что не позволяло поддаться ей - испуг и не понимание происходящего.
  Когда Настя все же остановилась, готовая остаться тут и бросить попытки найти свет, ей почудился чей-то всхлип горький. Поначалу девушка даже не обратила внимания на него, но всхлипы повторялись, становясь все громче и отчетливей. Замерев на месте, она прислушалась, пытаясь понять, где так надрывно плачут.
  Наконец определив направление, откуда доносился звук, медленно побрела в ту сторону. Да только плачущий в этой кромешной тьме все никак не находился. Устало вздохнув, Настя остановилась и громко спросила:
  - Кто плачет так надрывно? Покажись мне.
  Ее слова словно командой послужили: плач стал еще жалостливее. Девушка уже отчетливо слышала, что это женский голос. Значит, не одна она здесь, еще есть в плену этом холодном и темном кто-то.
  - Отзовись же, я не обижу тебя, - попыталась увещевать незнакомку Настя.
  - Зачем ты заточила меня здесь? - неожиданно ответил ей дрожащий от горя девичий голос. - Мне так холодно и одиноко.
  - Я? - недоуменно переспросила, нахмурившись, Настя.
  'Самой бы понять, как тут оказалась. И где это 'тут'!'
  - Ты отказалась от света доброты чуткой и душевного тепла, меня в плену ледяном держишь, - опять разрыдалась собеседница невидимая. - Здесь так холодно, темно и страшно! За что ты так со мной?
  - Да кто же ты такая? Покажись немедля! - не выдержала Настя.
  А в следующий миг перед ней появилось пятно света, в котором стояла она сама, какой видела себя в зеркале! Только на руках перчаток не было, а глаза по-прежнему карим цветом искрились.
  Анастасия, почувствовав страх безотчетный, резво назад отступила, во тьму холодную вернуться пытаясь.
  - Не признала меня? - грустно улыбнулась поникшая девушка. - Все твои эмоции и чувства, душа твоя светлая... Все, что ты отринула, в темнице холодной закрыв, - все это я.
  Вздрогнув, Настя обхватила себя руками за плечи, стараясь хоть так отгородиться от холода этого места. Осторожно обойдя по кругу ту, что стояла в коконе света, девушка искала хоть что-то, что могло доказать лживость слов 'собеседницы'. Да только не было ничего такого... очевидного. Лишь теплый свет, льющийся в стороны мягкими потоками и причиняющий Насте необъяснимое беспокойство. А иногда, когда девушка слишком близко подходила к нему, и легкую опаляющую боль.
  - Я не хотела этого, - вздохнув, призналась Настя, вновь встав перед лицом себя прошлой. - Да мне думается, что сейчас так лучше будет, нужнее.
  - Нужнее, говоришь? - прошептала душа и, в отчаянии взмахнув рукой, уже громче сказала: - Смотри, разве это плохо?
  А перед Настей, прямо в воздухе, появилось прозрачное марево, отображавшее картинки ее прошлого.
  Вот она совсем маленькая гордо сидит на плече отца и смотрит представление кукольного театра. Заливисто смеется над приключениями игрушечных героев.
  Вон она - пятнадцатилетний подросток мило краснеет, когда ее на танец приглашает понравившийся юноша. И уже восемнадцатилетняя Анастасия, весело смеющаяся со своими подружками. И столько радости в ее карих глазах, столько довольства жизнью, что кажется, девушка просто светится изнутри.
  - Не спорю, хорошо было, - согласилась Настя, просматривая картинки-воспоминания. - Но родители погибли в результате нелепого несчастного случая, а тот парень через неделю уехал жить в другой город и так ни разу не написал и не позвонил.
  - Ох, глупая, как же ты не понимаешь, что от боли никому не уйти! - сокрушенно покачала головой душа. - И тем ценнее становятся светлые и радостные воспоминания. А сейчас посмотри на самый сильный свой страх. Разве это не прекрасно и не стоит того?
  И вот уже Настя смотрит на саму себя, кружащуюся в объятиях фантастически красивого мужчины посреди ледяного леса под волшебную музыку оживших льдинок. И столько нежности во взгляде Декабря-Месяца, обращенном на свою спутницу, что у Насти сердце сжалось от боли и тоски.
  - Не хочу, убери! - не выдержав, резко отвернулась и простонала девушка, прижимая руки к груди.
  - Хорошо, - покладисто согласилась душа, взмахом руки развеивая смущающую сердце картину. - Тогда это. Разве этот момент не прекрасен?
  Перед взором вмиг побледневшей Анастасии проносятся образы ее поцелуя с Дмитрием. Вот он садит ее на свои колени, и девушка чуть смущенно улыбается ему. А в следующий миг она уже замирает под его взглядом жарким и сама тянется к нему навстречу.
  Нежные касания губ, объятия сильных рук, и вот уже девушка полностью во власти целующего ее мужчины.
  - Разве это не прекрасно? - спросила душа. - Не этого ли ты жаждала?..
  - Не-е-ет!'
  ***
  Настя проснулась от собственного крика и резко села в постели. Уставившись прямо перед собой широко открытыми глазами и тяжело дыша, девушка с трудом отходила от сна необычного. Сердце стучало в бешеном ритме, выдавая то ли страх, то ли... восторг?!
  Проведя дрожащими руками по лицу и прикрыв глаза, Настя откинулась на подушку, стараясь размеренно дышать, успокаивая колотящееся сердце. И 'слышалось' ей, как покрывается глубокими трещинами ее панцирь ледяной, как откалываются кусочки от него, звонко разбиваясь при падении. Рвалась душа из плена холодного, не желая прозябать во тьме.
  Не имея больше сил оставаться без движения, Настя встала с кровати и, осторожно подойдя к двери, выглянула из комнаты. В гостиной никого не оказалось, поэтому она уже более смело пересекла ее, желая вернуться туда, где жила раньше.
  Выйдя, наконец, в коридор, быстро пересекла его и толкнула знакомую дверь. Не обратив внимания на свою гостиную, прошла в спальню, с интересом по сторонам осматриваясь. Но каких-либо следов произошедшего не было. Все чисто прибрано и выглядит, на первый взгляд, таким же, как и прежде.
  Довольная этим, Настя улыбнулась и направилась в ванную, желая смыть с себя остатки ночного сна. И уже там, нежась под тугими струями воды, девушка поняла, что нет больше того всепоглощающего безразличия, что окутывало ее еще утром! Да, она до сих пор чувствовала холод внутри, но стена отчуждения начала рушиться и Настя потихоньку 'отогревалась', начиная ощущать хоть что-то. Слишком сильно чувства рвались наружу, не желая оставаться в ледяном плену.
  Выключив воду и обсушившись полотенцем, девушка завернулась в другое, намереваясь покинуть ванную, как вдруг... дверь резко открылась. Глядя на стремительно вошедшего Дмитрия, она хотела было возмутиться, но не успела.
  - Настенька, ты почему ушла, никого не предупредив? - обняв спутницу свою и прижав ее к себе, взволнованно спросил Месяц. - Мы с ног сбились, разыскивая тебя. Хорошо, что я додумался сюда заглянуть!
  - Прости, я не подумала, что вызову такой переполох, - приглушенно пискнула Настя, уж слишком крепко обнимал ее мужчина.
  - Я так переживал за тебя, - слегка отстранив от себя девушку и касаясь своей ладонью ее щеки, признался Декабрь.
  А Настя сейчас могла думать лишь о том, что стоит перед ним в одном полотенце, а от рук его исходит жар необъяснимый, рождая в сердце непонятную сумятицу. Еще не отойдя от сна странного, она изо всех сил пыталась виду не подать, как взволновало ее все это.
  - Дмитрий, - мягко обратилась она к мужчине, - я немного не одета...
  Словно только сейчас заметив, что надето на его Настеньке, Декабрь окинул ее внимательным взглядом и, сделав серьезное лицо (хоть в глазах и зажглись смешинки) пообещал, что скоро вернется.
  'Хоть бы смутился, для приличия', - покачала головой девушка, глядя в спину удаляющегося мужчины.
  Переодевшись в закрытое платье вишневого цвета, Настя расчесала волосы и решила оставить их пока распущенными, давая хорошо просохнуть. И только она вышла в гостиную да на диван присела, решив подождать мужчину здесь, как дверь открылась. И перед ней предстал Декабрь, держащий в руках какой-то непонятный белый комочек. Ощутив легкое любопытство, девушка заинтересованно посмотрела на Месяца.
  - Вот, подарок принес тебе, - улыбнулся Дмитрий, присаживаясь рядом.
  - И что же это? - слегка подавшись вперед, Настя принялась внимательно разглядывать то, что лежало на ладони мужчины.
  Комочек зашевелился, появился миленький хвостик, крохотные лапки и забавная мордочка с черными глазками-бусинками и таким же черным носиком. Слабо шевеля ушками и сладко позевывая, перед Настей сидел снеговой котенок! Да такой пушистый и милый, что даже ничего практически не чувствующая девушка не смогла удержать восторженного вздоха. Аккуратно забрав его с руки мужчины, поднесла его поближе и принялась любоваться зверушкой забавной.
  - Я сделал его специально для тебя, - ласково улыбнулся Месяц. - Теперь он будет защитником твоим.
  - Он? - скептически выгнув бровь, Анастасия посмотрела на Декабря. - Такой маленький?
  - Да удаленький! - рассмеялся мужчина. - Лучше имя для него придумай, ведь это теперь твой котенок.
  - Пушок, - не задумываясь, ответила девушка. - Смотри, какой пушистый.
  Она поднесла его поближе к мужчине и тут же ойкнула:
  - Он меня оцарапал!
  Осторожно поставив котенка на диван, Настя принялась ладошку свою осматривать. Рядом с кромкой перчатки виднелась царапинка с выступившей капелькой крови. Дмитрий, взяв Настину ладонь в свою, поднес ее к лицу и прикоснулся к пострадавшему месту губами.
  - Прости, не успел предупредить тебя, - так и не отпустив руки девичьей, Декабрь принялся пальцем по коже узоры выводить. - Нужна была привязка на крови. Теперь Пушок только тебя слушаться будет, ведь ты стала полновластной хозяйкой его.
  Стараясь не обращать внимания на незатейливую ласку, Анастасия внимательно слушала разъяснения мужчины, попутно поглаживая другой рукой котенка. Зверек снежный только довольно жмурился, подставляя то один, то другой бочок.
  - А снеговичков, служек своих, ты так же на кровь привязывал? - поинтересовалась девушка, старательно сосредотачиваясь на прохладной шерстке котенка, чтобы не так отчетливо прикосновения Дмитрия воспринимать.
  - Конечно же! - заверил мужчина, наблюдая за тем, как спутница его со своим зверьком играется. - Таких созданий никто переманить не сможет. Подчинить воле своей их тоже нельзя, только уничтожить. Они завсегда горой стоят за хозяина своего.
  - А когда срок их службы пройдет и разрушаться начнут? - когда Дмитрий начал поглаживать чувствительную кожу запястья, она непроизвольно сильнее сжала котенка, отчего тот возмущенно дернул лапкой, укоризненно глядя на хозяйку нерадивую.
  Наконец найдя повод, Настя аккуратно отодвинула свою ладонь и, взяв котенка снежного, к себе прижала, ласково спинку поглаживая - прощенья прося. Месяц же, еле заметно дернув рукой, словно желая вернуть то, что у него отняли, нахмурился и глухо спросил:
  - Тебе уже ведомо про Снега Снеговича? Вижу по тебе, что видела беду его. Не могу я снеговичку ничем помочь. Никто из нас не может, сколько бы ни пытались.
  А Настя раздумывала в этот момент, стоит ли рассказать Месяцу, в чем дело? Но затем решила, что это выбор служек и она не вправе вмешиваться. Захотят, сами поведают.
  - Я бы хотела сегодня вновь начать помогать на кухне, - попыталась сменить неприятную тему спутница.
  - У нас с тобой другие планы на день этот, - неожиданно задорно улыбнувшись, словно и не было разговора неприятного, сказал мужчина.
  - Это какие же? - с опаской посмотрев на него, поинтересовалась Настя.
  - Сначала завтракать, а затем контролю тебя учить, - подмигнул ей Дмитрий. - Готова силу свою постигать?
  
  Глава 12
  Настя, устроившись за столом рядом с Декабрем, немного нервно крутила в руках чашку, наблюдая за недопитым чаем. Была б ее воля, она постаралась бы держаться подальше от мужчины. Насте не нравилось то, с какой скоростью рушится ледяная стена, душу ее сковавшая, рядом с ним. А к этому она была еще не готова. Вот и приходилось усилия прикладывать, чтобы волнение не показать. Чтобы Декабрь-Месяц не заподозрил, насколько успешны его старания спутницу прежнюю вернуть да ошибку свою исправить!
  Дмитрий же невозмутимо завтракал, прекрасно подмечая и нервозность Насти и еле заметные вздохи. Только, в отличие от девушки, радовался таким проявлениям эмоций.
  'Значит, начала она в себя приходить. Осталось только обучить ее, и тогда уж точно верну прежнюю Настеньку!' - рассуждал Месяц.
  Наконец отставив чашку, Дмитрий в упор посмотрел на спутницу свою.
  - Готова к занятию первому?
  - Отчего ж не готова, можно начинать, - чинно кивнула Настя. - Только есть ли время у тебя на уроки эти? Не в ущерб ли безопасности мира сказочного время на меня тратишь?
  - Не тревожься, Настенька, - улыбнулся Дмитрий. - Все под контролем у нас. Стражи не дремлют, а приспешников зла мы в ловушку поймаем. Обучение твое - это тоже мера, для безопасности мира важная. Любой силой управлять уметь надо, иначе найдется тот, кто сделает это за тебя.
  Месяц бросил на девушку многозначительный и серьезный взгляд. Да только Настя и так понимала, какую угрозу собой представляет.
  - Пойдем, нам уже должны были подготовить все, - не удержавшись, улыбнулся мужчина, протягивая руку спутнице своей.
  Покосившись на протянутую мужскую ладонь, постаралась скрыть недовольство. Она бы предпочла обойтись без лишних прикосновений, но отказать значило бы выказать неуважение. Поэтому, помедлив пару секунд, девушка все же приняла помощь. Но, как только они вышли из столовой, отняла свою ладонь и степенно сложила руки перед собой.
  'Прямо примерная гимназистка, - неожиданно усмехнулась сама с себя. - Но уж лучше так...'.
  Когда они пришли на ледяную веранду (с которой теперь было связано столько воспоминаний), девушка насторожилась. Осмотревшись по сторонам, обратила внимание, что с прошлого раза ничего не изменилось. Плед, в который Декабрь так заботливо закутывал спутницу свою, так и лежал на плетеном кресле. И только вместо подноса с чашками, что стоял тогда на столе, сейчас была корзина с крупными красными яблоками. Покосившись на фрукты, Настя подошла к плетеному креслу и, на мгновение прижав к себе плед, принялась аккуратно складывать его.
  - С чего начнем? - внешне спокойно поинтересовалась она у мужчины.
  - С яблок, - улыбнулся Дмитрий, взглядом указав на них. - Первым делом научу тебя силу чувствовать. Сними одну перчатку и возьми яблоко в руки. Я хочу знать, что ты ощущаешь, когда в лед его превращаешь.
  Послушно кивнув, Настя стянула с руки перчатку и потянулась к корзине с фруктами. Да только едва успела коснуться одного из красавцев красных, как тут же в лед обратила. Растерянно глянув сначала на фигурку ледяную, а потом на мужчину, отложила яблоко и потянулась за другим. И вновь ничего понять не успела, как история повторилась.
  - Хм... - присев в кресло напротив девушки, Дмитрий задумчиво потер подбородок. - Попробуй брать той рукой, что в перчатке, и медленно опускать на оголенную ладонь.
  Вздохнув, Настя поменяла руки, да только едва фрукт к ладошке поднесла, вновь фигурку ледяную сотворила. Обескураженно присев, девушка задумчиво посмотрела на дело рук своих, не зная, как теперь поступить. Появившаяся мысль о том, что ей теперь до скончания века в перчатках ходить придется, в уныние привела.
  - Ладно, попробуем по-другому, - Дмитрий встал с кресла и подал девушке руку. - Иди сюда.
  Ухватившись за его ладонь, девушка прошла следом за мужчиной к стеклянной стене. А там, развернув Настю спиной к себе, Дмитрий положил руку на живот девушке, а другой прикрыл ее глаза.
  - Теперь прислушайся к себе, Настенька, - заговорил он тихо ей на ушко. - Я понимаю, что сейчас внутри тебя один холод, но попробуй найти его средоточие. Именно оттуда он распространяется по всему твоему телу. Передается окружающим предметам. Чувствуешь?
  'Еще как!' - она чувствовала!
  Отчего ж не чувствовать, когда от рук мужчины жаркая волна по всему ее телу прокатывается, заставляя сердце пойманной пташкой трепыхаться, а стену, отгораживающую душу девушки, все быстрее разрушаться? И не спрятаться, не скрыться от прикосновений этих, вызывающих дрожь сладкую по всему телу и мысли ненужные.
  Какой уж тут холод может быть, когда Настя из последних сил сдерживается, чтобы спокойной остаться?
  - Расслабься, - почувствовав, как напряжена девушка, мужчина понизил голос до шепота. - Не нужно так напрягаться, у тебя все получится. Я уверен!
  Настя лишь губы плотнее сжала, чувствуя, как от его дыхания горячего мурашки по телу разбегаются.
  'Так, Настя, успокойся, - принялась уговаривать саму себя девушка. - Потом подумаешь об этом, а сейчас перед тобой задача трудная, от которой дальнейшая жизнь твоя зависит'.
  Глубоко вздохнув, Анастасия приказала себе отрешиться от всего, а в особенности, от мужчины позади. Медленно расслабляясь в объятиях Декабря, полностью в себя погрузилась, стараясь уловить, где же средоточие холода ее.
  - Не спеши, у нас есть время, - тихонько, стараясь не отвлекать, подбадривал ее Дмитрий.
  И вскоре у девушки получилось! На мгновение Настя даже дышать перестала, прислушиваясь: не ошиблась ли? Но нет...
  - Прямо под рукой твоей спиралька ледяная вьется, - осторожно ответила, словно спугнуть боялась, - а от нее лучики разбегаются, по всему телу устремляясь.
  - Умница! - на миг сомкнув веки, довольно улыбнулся Декабрь. - Там исток силы. Сейчас она неподвластна тебе, но ты должна стать хозяйкой, контроль над ней обрести. Или никогда ею управлять не сможешь. Запомни это ощущение...
  Легко проводя круговыми движениями по плотной ткани платья, объяснял мужчина.
  'Да уж, не забуду!' - мысленно возмутилась Настя, чувствуя, как волны огненные по телу вновь прокатываться начали.
  Девушка даже решила, что мужчина специально это делает! Но когда обернулась, встретилась с серьезным взглядом Декабря. Устыдившись подозрений своих, высвободилась из объятий Месяца и отошла к столу.
  - И что теперь? - поинтересовалась, опасаясь смотреть на Дмитрия.
  - А теперь, милая, я помогу тебе понять, как ты должна силу свою использовать, контролируя ее, - пояснил Дмитрий, подойдя к девушке и вновь положив свою ладонь ей на живот.
  На этот раз Анастасия почувствовала, как от его ладони исходит холод, проникая внутрь ее тела. Еще немного, и средоточие холода внутри нее словно потянулось к той силе, что источает мужчина. Удивившись, Настя даже голову нагнула, инстинктивно стремясь увидеть все своими глазами. В то же время Декабрь обхватил второй рукой запястье девичье, не скрытое тканью перчатки защищающей. Ласково проведя подушечкой большого пальца по нежной коже, мужчина скомандовал:
  - А теперь бери яблоко и ложи его себе на ладонь!
  Заинтригованная происходящим настолько, что даже перестала обращать внимание на смущающие ее ранее прикосновения, Настя послушно выполнила наказ.
  А в следующий миг ее сила взбунтовалась!
  'Спиралька ледяная' внутри (а почувствовав раз, девушка уже уверенно ощущала ее постоянно!) начала бешено вращаться, ускоряясь и превращаясь в смертоносный ледяной смерч. Этот поток силы стремился добраться до фрукта, что держала девушка. Но сила Декабря упорно удерживала этот смерч на месте, не давая прорваться наружу. Охнув, Настя дернулась, желая убрать яблоко с ладони.
  - Тише, не волнуйся, - успокаивающе произнес Дмитрий, вжимая руку в живот спутницы своей. - Теперь смотри внимательнее, я буду потихоньку отпускать ее. Запомни эти ощущения.
  Замерев, Настя во все глаза уставилась на свою ладонь, наблюдая, как яблоко медленно начинает покрываться корочкой льда. С каждой секундой оно все больше и больше становилось прозрачным. Вскоре перед девушкой появилась еще одна ледяная фигурка. Повертев ее перед собой и рассмотрев со всех сторон, она положила яблоко на стол.
  - Почувствовала, как это произошло? - ослабляя давление, спросил Декабрь.
  И только тогда Настя осознала, что совершенно забыла, о чем ей говорил мужчина, завороженная его действиями. Повернувшись к нему, опустила взгляд, виновато выдохнув:
  - Прости, забыла.
  - Ничего страшного, - весело улыбнулся Дмитрий, приподнимая лицо спутницы за подбородок. - У нас еще много подопытного материала, все запомнить успеешь.
  Несмело улыбнувшись в ответ, Настя к радости своей поняла, что ей попался очень терпеливый учитель. И сейчас ей так легко рядом с ним, что даже рушащаяся стена в душе уже не вызывает такого беспокойства.
  Больше Настя так не вздрагивала от прикосновений мужских, полностью погрузившись в себя. Отслеживала малейшие изменения в силе и запоминала все, что ей говорил Дмитрий, следуя его советам.
  - Чувствуешь, как она струится через тебя? - Декабрь вновь и вновь показывал Насте, как надо управлять силой своей.
  - Когда я пытаюсь сдержаться, она словно обжигает меня в ответ, - пожаловалась девушка, когда после очередной попытки у нее ничего не получилось.
  - Потому что сопротивляется, - пояснял мужчина, обхватывая ее запястье. - Тут уж или ты ее, или она тебя. Третьего не дано.
  'Приободрил, называется!'
  Настя, упрямо закусив губу, старательно пыталась по примеру Дмитрия силу сдерживать, 'вихрю ледяному' раскрутиться не позволить. Но сила, словно в насмешку, рвалась наружу еще сильнее. И лишь единожды девушке удалось ненадолго перебороть ее, заставив выморозить яблоко не полностью, а всего лишь покрыть его коркой ледяной.
  - Умница моя, - не сдержавшись, Дмитрий прижал Настю к себе и поцеловал в щеку. - У тебя уже начало получаться, да так скоро! Восхищен тобой! Давай еще попробуем?
  - Так яблоки закончились, - вздохнув устало, Настя слегка откинулась назад и сама оперлась о грудь мужчины.
  - Ох ты ж, замучил я тебя совсем! - развернув девушку лицом к себе, Дмитрий с беспокойством в глаза ее голубые всмотрелся. - Отдохнуть тебе надобно, завтра продолжим.
  - Как скажешь, - согласилась Настя, понимая, что действительно слишком устала.
  Устроив девушку в кресле и завернув ее в мягкий плед, Дмитрий ненадолго вышел. А вернулся уже с подносом, заставленным тарелками и чашками. Следом за мужчиной на веранду забежал и Пушок, которого Настя оставила в своей комнате. Некоторое время побегав по веранде и обнюхав все углы, котенок снежный вернулся к хозяйке и привстал на задние лапки. Настя приподняла его с пола, усадив к себе на колени поверх пледа, но котенок, потершись о ее руку, запрыгнул на стол, принявшись настороженно принюхиваться ко всем тарелкам.
  - Не балуй, - погрозил ему пальцем Декабрь, когда зверек снежный попытался лапкой подцепить пирожок.
  Посмотрев на мужчину своими глазами-бусинками, Пушок развернулся и, задрав хвостик трубой, гордо прошествовал на другой конец стола. И так это забавно смотрелось, что Настя просто не смогла от смеха удержаться. Котенок, обернувшись к хозяйке своей, возмущенно фыркнул и прилег на стол, всем своим видом показывая, что к нему несправедливы были. А Настя пуще прежнего смеяться начала. И так ей легко и хорошо стало в этот момент, что все страхи и переживания совсем нелепыми показались.
  Дмитрий же, не смея шелохнуться, любовался спутницей своей. Сейчас она так напоминала себя прежнюю, что мужчина, глядя на нее, нарадоваться не мог.
  - Что? - заметив взгляд его, поинтересовалась Настя.
  - Ничего, - тряхнув головой, отвел глаза Месяц. - Просто ты красивая очень.
  - Скажешь тоже, - усмехнулась девушка, виду не показав, как пришлись ей эти слова по сердцу.
  Дмитрий лишь головой качнул, не желая спорить. Он считал, что не время еще для правды такой - девушка только-только эмоции проявлять начала.
  'А ну как опять в себе закроется, что делать тогда?' - Месяц не намерен был повторять ошибок своих.
  - Хочешь, на улицу выйдем, погуляем с тобой? - предложил мужчина, глядя на то, как Настя чай разливает. - Воздухом свежим подышишь, силы и вернутся.
  - Можно было бы, - согласилась девушка, пододвигая чашку Дмитрию. - Только что-то все наши прогулки совместные не слишком хорошо заканчиваются. И есть ли время на них?
  - Это да, - нахмурившись, согласился Месяц. - Как-то не везет нам с тобой. А о времени моем не беспокойся.
  - Но попробовать завсегда можно, - улыбнулась Настя.
  Сейчас ей совершенно не хотелось думать о том, как дальше жить и что делать со своей вновь пробуждающейся тягой к этому невероятному мужчине. Слишком часто в последнее время она занималась самобичеванием, тревожась за сердце свое.
  'А может, и прав был Снеж, - подумала девушка, пригубив ароматный напиток. - Не так все и страшно, а я больше надумала себе'.
  - Скажи, вы встречались все вместе, чтобы решить, что с тварями Абрахсиса делать? - поинтересовалась она. Мысли о беде, на мир сказочный надвигающейся, ее не оставляли.
  - Нет, недосуг мне тогда было, о тебе волновался, - пояснил Месяц, откинувшись на плетеную спинку кресла. - Но я просил матушку, она всех оповестила. Теперь все мои братья с сестрами настороже будут, внимательно следя за своими владениями.
  - Разве не за всем миром сказочным? - Настя даже забыла про чашку, которую так и продолжала на весу держать. Показалось девушке, что не желает Месяц о мерах защитных ей говорить. Уж очень скупо да вскользь вопроса ее он коснулся. Но и расспрашивать его подробнее не решилась.
  - Нет, Настенька, за всем миром они следят только тогда, когда их черед придет, - Дмитрий по-доброму усмехнулся, глядя на заблестевшие любопытством глаза спутницы. - У каждого Месяца своя территория, где он живет. У нас царит вечная зима, даже тогда, когда у других весна, лето или осень золотая. У других они круглый год хозяева полновластные. Кстати, нас ведь Ольга в гости приглашала, вот и сходим к ней, как в себя немножко придешь.
  - Было бы здорово, - радостно улыбнулась Настя, поставив, наконец, чашку на стол. - Даже представить не могу, каково это - постоянно жить в условиях одного сезона года.
  - Скажи, ты теперь жалеешь, что стала моей спутницей? - осторожно поинтересовался мужчина. - Ведь тебе придется жить в месте, где всегда холодно и вечный снег землю укрывает.
  - Совсем нет, - поспешила заверить его Настя. - Мне нравится зима! В ней есть своя прелесть. А чтобы в другие сезоны попасть, всегда можно к твоим братьям и сестрам наведаться. Мне бы было любопытно посмотреть на них.
  - Хорошо, - облегченно рассмеялся Дмитрий. - Обещаю, что мы обязательно у всех в гостях побываем.
  - Тогда, может быть, уже пойдем? - Настя отставила чашку и вопросительно посмотрела на мужчину. Любопытство гнало ее вперед.
  - Беги оденься, а уж потом на улицу, - улыбнулся Дмитрий, вставая из-за стола.
  Анастасия не заставила себя упрашивать, направляясь к выходу. Только у самой двери замерла и, обернувшись, недоуменно посмотрела на котенка.
  - Пушок, ты так и будешь обижаться или с нами пойдешь?
  Котенок снежный ухом повел, но все же встал и, ловко спрыгнув со стола на кресло, а затем уж и на пол, задрал повыше мордочку и важно вышел с веранды. Настя только головой покачала, но говорить не стала ничего. Ей нравился этот забавный зверек.
  Поднявшись наверх, девушка решила не менять платье, взяла только высокие сапожки да курточку, отороченную мехом. Надев шапку и покрутившись перед зеркалом, вышла из комнаты, не забыв забрать с собой котенка.
  Дмитрий уже ждал ее на улице. Он закинул голову и задумчиво смотрел в чистое голубое небо. Подойдя к мужчине, Настя тоже посмотрела вверх, но, не найдя там ничего интересного, лишь плечами пожала. Осмотревшись, девушка обнаружила котенка своего, что весело по снегу бегал, практически сливаясь с ним. Если бы не глазки и носик, что выделялись на общем фоне, и не нашла бы.
  - Пушок, не отбегай далеко, потеряешься, - предупредила котенка снежного девушка.
  А тот только фыркнул и в снег нырнул. Охнув, Настя бросилась к тому месту, где пропал Пушок, и принялась разгребать белое великолепие, чтобы найти проказника.
  - Настенька, прекрати, - Дмитрий обхватил ее руками за талию, приподнимая. - Никуда он от тебя не денется, везде найдет, вы же связаны теперь.
  - Точно вернется? - покосившись на подозрительно бугрящийся снег (словно кто-то под ним бегал), переспросила Настя.
  - Конечно же! - заверил ее мужчина. - Лучше скажи мне, чем заняться хочешь?
  Отряхнув платье от налипшего снега, девушка глянула по сторонам, задумавшись, чего бы ей сейчас хотелось.
  - А покажи мне, как ты снеговичков своих делаешь, - попросила она, вспомнив о мелькнувшей ранее мысли.
  - Хорошо, только оживлять их не буду, - согласился Декабрь.
  Присев на корточки, мужчина вытянул вперед руку, и под ней, медленно поднимаясь вверх, стали клубиться снежинки. Образовав небольшую воронку, они начали кружиться все быстрей и быстрей, а затем, на краткий миг застыв, осыпались. Перед завороженной этим действом Настей предстала фигурка снеговичка, такого же, как и все служки в доме Декабря, только глазок-пуговок не хватало.
  Но долго полюбоваться фигуркой ей не дали. Выскочивший из-под снега котенок резво прыгнул на снеговичка и хорошенько по нему потоптался, развалив то, что создал Дмитрий.
  - Пушок! - возмутилась девушка, подхватывая на руки шкодника маленького. - Ты зачем это сделал?
  Она отчитывала зверька своего, а тот лишь забавно фыркал да стряхивал налипший на мордочку снег.
  - Не ругай его, - заступился за котенка Месяц. - Маленький просто еще да шаловливый. Я тебе сколько угодно фигурок таких создать могу, только скажи.
  - А ты только фигурки снеговичков и котят создавать можешь? - хитро прищурившись, поинтересовалась девушка.
  - Нет, - с интересом посмотрев на спутницу свою, ответил мужчина. - А что ты хочешь?
  - Можешь создать... - сделав вид, что задумалась, Настя некоторое время молчала, а потом, еле улыбку сдерживая, попросила: - Сделай фигурку Змея Горыныча, уплетающего пирожки Снега Снеговича!
  Недоверчиво посмотрел на Настю Дмитрий, сначала даже решил, что она пошутила. Но увидев взгляд хитрый да представив себе, как 'результат' забавно смотреться будет, расхохотался безудержно.
  Попросив девушку отойти немного, на этот раз он, подтягивая силой своей снег, вскинул перед собой две руки. Воронка получилось большой да пузатой. Мужчина все никак не отпускал ее, то тут то там руками поводя, подправляя что-то, только ему видимое, да постоянно губы в ехидной улыбке кривя.
  А Настя даже пританцовывать на месте начала от нетерпения. Уж больно любопытно ей было, что получится. Когда же воронка исчезла, она даже онемела на пару мгновений, глядя на то, что вышло. А в следующий миг округу огласил ее смех звонкий.
  Перед ними сидела с широко расставленными лапами безмерно растолстевшая копия Стража. Живот у Горыныча был столь огромен, что практически скрывал под собой нижние конечности. А вот верхними Страж любовно прижимал к себе огромное блюдо с пирожками, довольно скалясь всеми тремя головами. И уж точно те куцые крылышки, что изобразил Дмитрий на спине трехглавого дракона, не смогли бы поднять столь грузное тело.
  'Пародия на Горыныча! - восторженно возликовала девушка. - А уж как забавна!'
  Вдоволь налюбовавшись снежной фигурой, Настя передала вырывающегося котенка Дмитрию, решительно заявив:
  - Теперь моя очередь!
  Обойдя копию Горыныча по кругу, она сняла перчатку и, прикрыв глаза, обратилась к своей силе, уговаривая помочь в задуманном. Ледяная спиралька, питая силой своей один из лучиков, взвилась холодом.
  Девушка поднесла руку к снежному Горынычу, скрепляя магией своей художество Декабря. И вот уже необъятный живот Стража становится полностью прозрачным, а в его глубине можно разглядеть что-то белесое, подозрительно напоминающее по форме пирожки.
  Гребни на головах, шедшие по спине до самого кончика хвоста, Настя так и оставила снежно-белыми, лишь по верху льдом покрыв. Каждую чешуйку на шкуре трехглавого дракона выделила, сделав их по краю слегка мутноватыми. Обойдя по кругу получившуюся ледяную статую, девушка повернулась к Дмитрию, ожидая, что он скажет.
  - Хорошо получилось, - рассмеялся Месяц, глядя на образ разжиревшего Стража. - Угодила ты нам, Настенька. Правда ведь, Пушок?
  А котенок снежный еще сильнее вырываться начал, желая свободу получить. Опустив на землю дергающегося зверька, Дмитрий подошел к Насте и, задорно подмигнув, предложил:
  - А еще сможешь?
  - Можно попробовать, - заинтересованно сверкнув глазами, согласилась спутница.
  Никогда ранее меж ними не царило такой атмосферы душевного единения!
  Дмитрий вновь простер вперед руки, уже знакомым для Насти образом создавая новую фигурку снежную. Девушка даже больше на самого Месяца смотрела, чем на то, что он делал. Очень уж горели предвкушением его глаза, а губы то и дело растягивались в хитрой улыбке. Сейчас, как никогда ранее, он напоминал озорничающего мальчишку. Девушку так и тянуло погрозить пальцем и повелеть не шкодничать.
  'Истинный Декабрь! Месяц снежных забав, озорства и сюрпризов!'
  Улыбнувшись таким своим мыслям, Настя, наконец, перевела взгляд на то, что сделал мужчина, и невольно ахнула. Такого она уж точно не ожидала от него.
  - Ну что, справишься? - весело улыбнулся Дмитрий, повернувшись к спутнице своей.
  - Обязательно! - рассмеялась Настя, оценив фронт работ. - Только Пушка не подпускай, - предупредила, примеряясь рукой к фигуре снежной.
  - Значит, волосы просто льдом скрепим, а вот тут чуть прозрачнее сделаем. Рукоять меча... Ее полупрозрачной надобно сделать, - бормотала девушка, внимательно следя, чтобы вышло все так, как ей того хотелось. - Обертка полностью прозрачная, только бант полупрозрачный... А бутоны... По краю льдом скреплю, а остальное все прозрачным сделаю!
  Спустя пять минут, отступив к Декабрю, Настя любовалась на ледяную статую постаревшего Кощея. С такой же бородкой, как у японских дедушек, которых девушка видела по телевизору. И стоял бравый Страж в позе оборонительной, отбиваясь мечом своим от букета невесты, в него летящего.
  - Вся суть Кощеева в статуе этой! - пафосно изрек Декабрь, и Настя рассмеялась. - Ну что, хватит на сегодня? Я хотел, чтобы отдохнула ты, а не вновь Силу использовала. Пойдем в дом греться.
  - А с ними что делать будем? - кивнув головой на совместные художества, поинтересовалась она. - Жалко их тут бросать.
  Задумавшись ненадолго, Дмитрий улыбнулся хитро и, окружив статуи вихрем снежным, ответил:
  - Пусть подарками будут.
  'Здорово! - засмеялась Настя, представив удивление 'получателей'. И тут же обрадовалась новой мысли: - Надо музей ледяных фигур создать! У нас же есть музей восковых фигур, а в сказочном мире со льдом как-то проще. Да хоть бы и в ледяном лесу!'
  
  Глава 13
  - Ну-ка, пошевеливайтесь! - Снег Снегович размахивал половником, грозно поглядывая на своих поварят. - Гостей полон дом, а накормить их нечем!
  Настя, отодвинувшись к стене, чтобы не мешать снующим туда-сюда снеговичкам, удивленно посмотрела на главного повара. Четырех Стражей, прибывших к ним, как только они с Дмитрием вернулись с прогулки, точно нельзя назвать большой толпой гостей.
  'Возможно, Черномор ест за десятерых, и снеговик знает об этом?' - подумала она, припоминая высокого широкоплечего бородатого мужчину.
  Девушка, когда увидела великана этого - опешила. Таких здоровых мужчин ей еще никогда не приходилось встречать. Настя тут же решила, что именно так и должны были выглядеть былинные богатыри. От одного их внешнего вида все вороги просто разбегались.
  - Эй, там, пирожков поболе кладите! - никак не унимался снеговик. - Горыныч уж больно их любит.
  А Настя прыснула в подставленный к губам кулачок, припоминая возмущенные морды трехглавого дракона, когда он выговаривал им с Дмитрием за их 'подарочек'. Ох и фырчал он тогда, приговаривая, что ни в жизнь не станет таким, как его изобразили! Вот только когда Настя предложила статую назад забрать, наотрез отказался, сообщив, что она очень удачно смотрится в его саду.
  'Вот и верь после этого причитаниям драконьим', - в душе посмеялась она.
  Кощей тоже, укоризненно глядя на друга своего, говорил, что им бы только насмехаться над его бедой. Но по выражению лица его было заметно, что доволен он подарочком таким. Страж пообещал установить статую прямо перед входом в свой замок.
  - Девицы всякие сразу увидят, что ловить тут нечего! - хитро возвестил он.
  Баба-Яга и Черномор, заинтересовавшись разговорами, тоже пожелали себе такие необычные 'произведения искусства'. Пришлось Декабрю и спутнице его пообещать, что и для них выдумают что-то забавное. Горыныч возмутился, почему это Черномору целых тридцать четыре статуи сделают, когда у него - трехглавого! - всего одна. Дмитрий еле угомонил разобидевшегося Стража, пообещав сделать еще две статуи, чтоб каждой голове хватило.
  - Куда понесли, окаянные?! - Снег Снегович погрозил кулаком двум поварятам, тянувшим куда-то большое блюдо с запеченным поросенком.
  Обреченно вздохнув, снеговички замерли на месте. Они хорошо знали, что с поваром в такие моменты лучше не спорить. Если с чем не справятся, придется им дня два у жаркой печи стоять, пироги выпекать в назидание. А кому ж из человечков снежных охота долго у огня быть? Хоть и не растают, а все ж неприятно.
  Настя только сочувственно посмотрела на них. Она-то не подчинялась снеговику, да все равно не перечила, побаиваясь и на себя его немилость накликать. Девушка с удовольствием бы со всеми в гостиной посидела, дожидаясь, пока столы накроют, но не могла. Обязанности спутницы Месяца и организацию приема гостей в себя включали. Настя только удивлялась очень, почему ее раньше до хозяйства не допускали. Но зато сейчас с удвоенным рвением помогала Снегу Снеговичу все пересчитать, пересмотреть и вкусы всех гостей учесть.
  'Неужели не доверяли?' - нахмурилась девушка мысли внезапной.
  - Все, можно заносить! - наконец дал добро Снег Снегович, обозрев все подносы. - Да чтоб красиво все было подано и расставлено! Не опозорьте меня, старика.
  Девушка метнула пристальный взгляд на главного повара, отмечая, каким рыхлым стало его тело. Все больше кусков снега отваливалось, оставляя некрасивые выемки на теле снеговика. Жалость к главному повару затопила сердце девичье, пробиваясь через все заслоны ледяные. А может, и не жалость то была? А понимание - несправедливо это!
  'Жить бы еще и жить снеговику этому и радовать своими вкусностями да добротой сердечной мир!'
  И тут ей в голову пришла мысль интересная. Она настолько погрузилась в задумку, что чуть не налетела на поваренка, несшего блюдо с яблочным пирогом. Извинившись, посторонилась, пропуская снежных человечков вперед, а сама позади пошла.
  Пока поварята стол накрывали, Настя в стороне стояла, то хмурясь, то улыбаясь довольно. Думала!
  - Настенька, созывай гостей, готово у нас все, - окликнул ее Снежик.
  - Хорошо, спасибо вам, - девушка снеговичкам поклонилась и к ожидавшим угощения гостям поспешила.
  'Прежде накормить, а потом уж думу думать будем!'
  В беседе, что размеренно протекала за столом, девушка почти не участвовала. Никак ее мысль внезапная не отпускала. И так и этак прокручивала она свою идею: получится ли? Не хотелось давать надежд ложных, но и оставить все как есть она тоже не могла.
  'Обязана я помочь попытаться!'
  - Настенька, что с тобой? - обратил внимание Декабрь на хмурящуюся спутницу.
  Немного помявшись, девушка все же спросить решилась:
  - Скажи, как ты думаешь, смогу ли я своей магией живых снеговичков укрепить? Тех, что сейчас у нас?
  Задумался Дмитрий крепко, нахмурился, решая, возможно ли? А затем лицом просветлел да улыбнулся спутнице ласково:
  - Попробовать завсегда можно!
  - А когда? - тут же поинтересовалась Настя.
  - Как управлять Силой научишься, - усмехнулся Месяц.
  - Это еще может нескоро быть, - погрустнела девушка.
  - Не волнуйся так, протянет он до этого, - заверил ее Дмитрий.
  - Кто? - полюбопытствовала Баба-Яга, отставив чашку свою.
  - Снег Снегович, - коротко ответила Настя.
  - Ох ты ж, скоро-то как случилось все! - расстроилась Олеся. - Время летит так, что и не замечаешь совсем.
  - Если получится задуманное, то и горевать не о чем будет, - пробасил Черномор, подергав себя за бороду. Его рассказы о ледяных статуях очень впечатлили, заставив поверить в силу Настеньки. - Эх, хорошая спутница у тебя. Вон как печется обо всех.
  - Хорошая, не спорю, - подмигнув Насте, согласился Декабрь и с Бабой-Ягой переглянулся: оттаивает девушка, сама того не понимая, оттаивает. Доброта в ее сердце свое постепенно берет!
  На том и порешили, к серьезному обсуждению вернувшись. Теперь-то и Настя с интересом за разговором следить принялась.
  - Так как Яромир уже предупредил всех, нам легче станет, - Кощей, откинувшись на спинку стула, обвел всех присутствующих внимательным взглядом. - Но я считаю, что и всех жителей мира сказочного известить об угрозе надо. Князей да царей предупредить. Пусть дружины дозорами владения их почаще объезжают. И не мешало бы в селах поспрашивать, кто, где и при каких обстоятельствах пропадал в последнее время.
  - Согласен, - стукнул пудовым кулаком по столу Черномор. - То наша вина, что не уследили за татями. Какие ж из нас Стражи после этого, если чудища по земле нашей гуляют, а мы и не слыхивали об этом?!
  - Да уж, нехорошо получилось, - грустно вздохнула Олеся. - Мне бы раньше тревогу забить, но нет, все ждала чего-то.
  - Не вини себя, - одернул ее Константин. - Все мы хороши, что теперь стенать да слезы лить? Надо думать, как исправить все.
  - В первую очередь - моя вина, - спокойно произнес Декабрь-Месяц. - Мое сейчас время за миром следить, моя пора. Слишком привык я за время прошедшее к вечному празднику да атмосфере благостной - до этой поры зло себя не проявляло. И не спохватился вовремя!
  Пока все каялись да решали, как поступить, Настя задумалась о том, что опять что-то важное пропустила. Она-то решила со слов Зимы-Матушки, что нет в этом мире людей, только одни существа сказочные и остались.
  'И у Бабы-Яги, когда в гостях были, могла бы понять, что раз разговор велся о людских душах, значит есть они тут, люди эти! - размышляла Настя. - Но тогда выходит, что все же кого-то оставили здесь, не убрав за заслон, как их клан?'.
  - Скажите, а почему всех людей не переселили из мира сказочного? - спросила девушка, когда в обсуждениях жарких перерыв наметился.
  - Нет, Настенька, - отрицательно покачал головой Дмитрий, - тогда полностью только ваш клан выселили. А уж за ним и многие другие ушли, не пожелавши здесь оставаться. Время было трудное - многие тогда погибли под натиском силы темной. В вашем же мире пусть и магии нет, но и приспешников зла меньше. Но были и те, кто не захотел мест обжитых покидать. Даже нечисти, что тогда в изобилии по земле нашей гуляла, не убоялись. Просто плотней к городам княжеским селиться стали, чтобы дружине сподручней было на помощь приходить.
  - Значит, и у нас тут люди живут? - полюбопытствовала спутница.
  - Что ты, - рассмеялся Месяц, - кто же захочет в вечном холоде жить? Селятся на землях наших, начиная с владений месяца Мая, а заканчивая Сентябрем. А у нас по большей части зимовки стоят. Охотники там обычно живут, когда зверя промышляют.
  - Если честно, то я слабо представляю, как мир сказочный устроен, - призналась Настя. - Мне говорили, что у каждого Месяца есть свой 'дом', где властвует определенный сезон. Но разве ваши владения не весь мир сказочный охватывают?
  - Нет, Настенька, не так это, - взяла слово Баба-Яга. - Если на наш мир с высоты птичьего полета смотреть, то территории Месяцев полукруг образуют. Именно на границе их владений завеса поставлена. Так завсегда было. А уже дальше все Месяцы поочередно властвуют, сезоны сменяя. И на ваш мир их влияние распространяется. Так что хоть и обширны их территории, но не безграничны.
  - Хотела бы я на такую красоту посмотреть с высоты птичьего полета! - вздохнула девушка (хорошо, когда чувство страха притупилось холодом сковывающим - и высота такая не пугает!).
  - За чем дело стало? - Горыныч хитро оскалился тремя пастями, а левая голова еще и подмигнула. - Это я завсегда готов. С удовольствием прокачу тебя! С ветерком!
  - Только не сейчас, - осадил его Константин. - Нам бы с бедами разобраться. А то полетишь с ней, а вдруг нападет кто-нибудь? Что делать будешь?
  - Хорошо-хорошо, понял я, - замахал лапами Горыныч. - Прости, Настенька, обождать придется.
  - Это не беда, - спокойно согласилась девушка.
  Посмотреть она действительно хотела. Но как-то не готова оказалась к такому сиюминутному энтузиазму со стороны трехглавого Стража. Снедало любопытство, каково это - на драконе летать, а волненье подспудное все же сдерживало порыв этот необдуманный.
  - На том и порешим, - пророкотал Черномор. - Вы людей предупредите, а я с Морским Царем переговорю. Пусть он своим русалам такой же наказ даст. Осторожность сейчас важна! А то большое море-океан, как бы не проворонить нам чего.
  Страж положил перед собой пудовые кулаки да еще что-то добавить хотел, когда на любопытный взгляд спутницы Декабря наткнулся.
  - Приглашу, не волнуйся, - правильно понял ее Черномор, в усы усмехаясь. - И с Царем познакомлю, и с русалками его. Много чудес на дне морском, за год не переглядишь всего.
  - Спасибо вам! И не мечтала я в жизни красоту подводного царства увидеть, - скромно поблагодарила Настя, переведя довольный взгляд на Дмитрия.
  Месяц помимо воли начал улыбаться ей в ответ.
  'А ведь сама не понимает, как легко может людьми управлять! Уже и Черномора сурового обаяла. Даже Кощей, глядя на нее, усмехается по-доброму, - Декабрь каждый день открывал для себя что-то новое в характере спутницы своей. Тут его наблюдательный взгляд остановился на друге: - А что это он на мою Настеньку так смотрит пристально?!'
  Кинув грозный взгляд на Константина (отчего тот только сильнее заулыбался!), Дмитрий вновь посмотрел на Настеньку. Ему нравилось то, что он видел. Мягкая ненавязчивая заботливость, внимательная чуткость и доброжелательный подход, уважение к гостям, что девушка каждым жестом демонстрировала. И вроде бы центром всеобщего внимания быть не стремится, ведет себя скромно и тихо, а мнением ее все интересуются!
  'Есть в ней твердость характера, собственная точка зрения и здравомыслие, к которому и прислушаться не грех! С первого взгляда это не разглядишь, но стоит узнать девушку лучше, понимаешь, какой клад в душе ее скрыт! И доброта ее - в основе всего'.
  Слушал Декабрь разговоры друзей своих, а сам думал о неожиданном подарке, что судьба в лице матушки его Зимы преподнесла. Немало спутниц у него было, и привыкал он к ним, и жалел, а вот чтобы уважать... За равную принять... Впервые это в его долгой жизни случилось. И совсем не порывистой нахрапистостью девушка его проняла, а кротостью да истинно женской лаской и мягкостью очаровала мужчину, многое за свои века повидавшего.
  'Мудра она!' - определился Месяц. А для его в чем-то бесшабашного и веселого характера это было значимое качество.
  Да и холода прежнего так сильно в Насте не ощущалось.
  'До конца он, конечно, уже никогда не уйдет - невольно привязал я ее силой своей, но и полностью властвовать над девушкой не будет', - а это для Декабря самым важным стало.
  - Тогда не будем засиживаться, - Олеся отодвинула стул, вставая из-за стола. - Меня там, Ворон Воронович заждался. Решили мы, как мир наш защищать станем, не быть больше нападениям внезапными. Пришла, видно, опять пора злу бой дать!
  Грозно усмехнулась первая Баба-Яга и на хозяина дома посмотрела.
  - А ты, Дмитрий, сводил бы Настю завтра на ярмарку, что в Стюжеве будет. Князь Борислав завсегда веселые гулянья устраивает. Нигде я еще таких не видывала. А за заслоном мы приглядим.
  - А ведь и правда! - воскликнул мужчина, обрадовавшись доброму совету. - Забыл я совсем про нее. Настенька, хочешь посмотреть, как наш люд простой гуляет?
  - Конечно, хочу! - Настя задорно улыбнулась, не подозревая, что всем очевидно: холод в душе ее позиции сдает. - Это же должно быть так весело!
  - Значит, на том и порешим, - и Дмитрий направился к выходу, чтобы гостей своих проводить.
  Выйдя вслед за всеми в холл, Настя кивнула Снежу, показывая, что уже можно прибраться в столовой. Затем тепло попрощалась со Стражами и клятвенно заверила Горыныча, что не забудет про обещанные статуи.
  Довольный тем, что его просьбу выполнят, трехглавый дракон вышел на улицу. Приняв свой облик истинный, легко оттолкнулся от земли, взлетел и исчез в голубом небе. А Настенька еще долго смотрела туда, где он пропал, раздумывая, каково это будет - полет на таком звере могучем?
  - И мне пора, заждались оболтусы мои, - хмыкнул Черномор. - Совсем что-то разбаловались они. Только и знают, что за русалками гоняться да за хвосты их щекотать. Теперь-то не особо и побалуют! Делом охранным займутся.
  - Ты не сильно строжи их, - рассмеялась Олеся. - Хлопцы-то молодые да ладные все. Эх, им бы жен хороших, так ведь не могут подолгу на суше находиться.
  - Милая моя, вот самый наш балагур да забияка Ратмир женат как раз, - хохотнул Страж.
  - Это как? На русалке, что ли? - удивилась ведунья, с интересом на Черномора посмотрев.
  - Нет, самая обычная девушка жена его. Он ее лет шесть назад заприметил, когда по суше гулял. Пять лет уж как женаты. Он с ней четыре дня на суше живет, а потом на месяц в море уходит. И Катерина его ни разу не пожаловалась на судьбу свою. Жаль только, деток у них нет и не будет.
  - Это почему же? - поинтересовалась Настя. - Неужто ваш Ратмир детей не хочет?
  - Хочет, Настенька, ой как хочет, - нахмурился Черномор да за бороду себя дергать начал. - Только ведь не получится у него с простой девушкой ребеночка. Ему такая же, как и он, необычная нужна. Вижу, что гложет его это сильно. Катерина еще годков сорок проживет да за Грань уйдет, а Ратмир так молодым и останется.
  - Почему же он ее не отпустит, чтобы она семью нормальную завела, детишек да внуков понянчила?
  - Когда встретил Катерину, не думал об этом. А потом уж и она сама не захотела, - пояснил Страж, как-то виновато в ответ глянув на девушку. - Сказала, что уж лучше так, чем без него свою жизнь провести.
  А Настя в который раз уж подумала, что не все так сказочно в этом мире. В чем-то мир магический проще да простодушнее ее современного, а в чем-то гора-а-аздо труднее! Заботы, хлопоты, печаль и горе встречаются много чаще, чем того хотелось бы.
  - Не все так просто в жизни складывается. Часто и совсем не сказочно, - заметив хмурый вид девушки, добавил Кощей. - Чем раньше поймешь это, тем лучше для тебя будет.
  - Я подумаю над словами вашими, - согласилась Настя.
  Словно дитя она малое, которому все разжевывать надобно.
  'Хотя, если по правде рассудить, я и есть такая, - усмехнулась про себя девушка, глядя, как в порталах исчезают Стражи. - Первые шаги в мире сказочном делаю'.
  - Не принимай близко к сердцу слова Константина, - Дмитрий, ободряя, положил руку свою на плечо спутницы. - Не хотел он обидеть тебя. От природы он резок.
  - А я и не обиделась вовсе, - заверила его Настя, входя в дом.
  - А о чем тогда задумалась? - закрыв дверь, мужчина повел девушку в гостиную.
  - О том, как много всего произошло за одну неделю, - улыбнулась она, проходя в комнату. - Некоторым такого и за всю жизнь не пережить.
  - Жалеешь, что тебя выбрали? - осторожно поинтересовался мужчина.
  - Ни капельки, - подойдя к окну, честно ответила Настя. - Я со столькими удивительными существами познакомилась! Один Горыныч чего стоит! Оказалась в мире сказочном. Хоть и не все в нем гладко да ладно, но все же... необыкновенно это. И что бы ни случилось тут со мной, ни о чем никогда не пожалею.
  Испытующе поглядев на девушку, словно сомневаясь в словах ее, Дмитрий неожиданно весело улыбнулся.
  - Мне на обход владений пора. Хочешь со мной пойти?
  - Обход? - медленно повторила Настя, обдумывая предложение: поспешности она не любила. - А я мешать не буду?
  - Не будешь, - рассмеявшись, заверил мужчина. - Это дело нехитрое, быстро управлюсь. А заодно немного и мир наш покажу.
  - Тогда я быстро! - заверила девушка и устремилась в комнату свою.
  Одевшись потеплее, так же быстро и назад побежала. А то вдруг передумает Декабрь-Месяц, устав ее ждать? Такого она точно пропустить не может!
  Уже выходя на улицу, заметила семенившего рядом Пушка. Котенок снежный, гордо задрав свой хвостик, внимательно смотрел по сторонам, словно говоря: 'Смотрите, вот он я, на миссию важную отправляюсь'.
  - А ты куда собрался? - удивилась девушка. - Нет уж, еще не хватало, чтоб потерялся по дороге. Остаешься дома!
  Пушок, возмущенно фыркнув, обиженно посмотрел на Настю, но та сдаваться не желала и твердо указывала ему на дверь.
  - Как подрастешь, тогда, так уж и быть, возьму тебя с собой, - пообещала питомцу, а затем вздохнула тяжко: - Если подрастешь, конечно.
  Котенок шипел, ни в какую не желая покидать хозяйку свою. А Дмитрий только посмеивался, наблюдая за тем, как его спутница своего зверька послушанию учит. Настя неодобрительно покосилась в сторону веселящегося мужчины, но говорить ничего не стала. Ей и одного вредника за глаза хватало.
  Когда Декабрю надоело наблюдать за спором, он подошел к зверьку и, присев перед ним на корточки, внимательно посмотрел ему в глаза. Насте даже показалось, что мужчина мысленно разговаривает с ним.
  'А может, и на самом деле разговаривают?' - подумала девушка, увидев, как котенок снежный, понуро опустив ушки, поплелся в сторону дома.
  Правда, Пушок постоянно оборачивался, с немым укором глядя на них, словно надеялся, что передумают. Но Настя с Дмитрием остались непреклонны в решении своем.
  - Все, можем отправляться, - сказал Декабрь, когда котенок скрылся за дверью.
  Прижав девушку к себе, он привычно создал портал. Когда вихрь снежинок опал, Настя заметила, что стоят они на поляне лесной. Да только странно она выглядит...
  Деревья, поляну окружавшие, полностью сбросили снежный покров, а вот снег под ногами был сильно вытоптан. Кое-где среди глубоких вмятин от следов лап виднелись красные пятна крови. Стояла гробовая тишина, словно зверье лесное чего-то боялось, не решаясь голос подать.
  - Это еще что такое? - хмуро осмотрев местность, Дмитрий осторожно двинулся по поляне, вглядываясь в отпечатки лап.
  - Смотри, под елью кто-то есть, - обратила его внимание Настя, заметив под разлапистой красавицей темный силуэт.
  - Стой на месте! - приказал Месяц, когда в ответ на указующий жест девушки послышалось глухое рычание. - А ты, Серый, не рычи. Мы не причиним тебе вреда.
  Узнав хозяина зимнего, волк жалобно заскулил. Старательно елозя передними лапами по снегу, зверь лесной пытался выползти из своего укрытия. Но получалось у него плохо. Слишком изранен был.
  - Ох ты ж, кто это тебя так подрал? - присаживаясь рядом с волком, Дмитрий осторожно провел рукой по окровавленному боку. - К Бабе-Яге тебе надобно, дружок. Настенька, иди сюда, - осторожно поднимая волка на руки, позвал мужчина спутницу свою.
  Когда девушка приблизилась, Месяц перенес их всех на знакомую полянку, окруженную со всех сторон разлапистыми елями. И только в одном месте в плотном строю красавиц лесных проход имелся.
  - Я вперед пойду, предупрежу Олесю, - подобрав выше подол платья, чтобы не мешался под ногами, девушка побежала к проходу.
  Выскочив к высоким воротам, решила не терять времени. Ухватившись за широкое железное кольцо, потянула на себя одну из створок. Хоть и с натугой, но ворота поддались, пропуская Настю во двор.
  - Это кто у нас тут без спр-р-роса кр-радется? - раздался сверху возмущенный голос ворона.
  - Не до тебя сейчас, Ворон Воронович, уж прости, - отмахнулась Настя и побежала к дому.
  Толкнув дверь, вошла в светлую горницу. Осмотревшись по сторонам и не заметив хозяйки, громко позвала ее.
  - Настенька, ты что здесь делаешь? - удивилась ведунья, выходя к ней из-за двери, ведущей в другую часть дома.
  - Беда у нас, - вздохнула девушка. - Волка кто-то сильно подрал. Дмитрий его сейчас принесет.
  - Ох ты ж, батюшки! - всплеснула руками Баба-Яга, увидев заходящего в дом мужчину. - Сюда его неси. А ты, Настасья, помоги мне. Вон котелок стоит, набери в него воды из ведра да в печь поставь, пусть нагреется. Затем нам его принесешь.
  Пока Настя выполняла наказ ведуньи, Олеся с Дмитрием и раненым волком скрылись за дверью. Пританцовывая от нетерпеливого желания поспешить, девушка с трудом дождалась, пока вода в котелке станет достаточно теплой. Сняв висящий на вешалке рушник, Настя обмотала им ручку котелка и поспешила отнести его Олесе.
  Когда вошла она в коридор, что находился за дверью горницы, слегка растерялась. Вдоль стен шли рядком одинаковые двери. Оказалось, что дом Бабы-Яги не такой уж и маленький. Точно больше того, что виделось девушке с улицы. Замерев на месте, она чутко прислушалась, не донесется ли откуда звука какого, чтобы можно было понять, куда направиться. Открывшаяся третья по счету дверь с левой стороны стала ее спасением.
  - Настенька, вот ты где, а мы уж тебя заждались, - Дмитрий посторонился, пропуская девушку.
  Оказавшись в большой светлой комнате, Настя с интересом осмотрелась. Вдоль стен, практически полностью скрывая их, стояли деревянные стеллажи, заставленные баночками с какими-то мазями и отварами. Отдельной ровной кучкой лежали тканевые полоски, скрученные в рулоны.
  'Наверное, они заменяют бинты нашего мира', - решила девушка, поднося котелок Бабе-Яге.
  - Поставь его на столик, - распорядилась ведунья, осматривая волка, который лежал на импровизированном операционном столе.
  Как поняла Анастасия, это был простой, не очень высокий деревянный стол, укрытый белой скатертью. Около широкого окна стояли столики поменьше. Что на них лежало, девушка рассмотреть не могла, так как они были укрыты простынями.
  - Дмитрий, придержи-ка Серого, чтобы не дергался, - распорядилась Олеся, подходя к одному из столиков.
  - Настасья, принеси-ка мне во-о-он тот бутылек, - неопределенно кивнула Олеся в сторону одного из стеллажей. - А заодно и мисочку прихвати, что рядом стоит.
  Подойдя к стеллажу, девушка растерянно осмотрела все бутылочки, что стояли там, и неуверенно протянула руку к одной из них, наполненной какой-то ярко-синей жидкостью.
  - Сейчас, Серый, потерпи, - бормотала ведунья, - поможем тебе.
  При этих словах Настина рука тут же метнулась к другой емкости, жидкость в которой напоминала по цвету тот самогон, что гнал дед Трофим, их с бабушкой сосед. Ухватив его одной рукой, а во вторую взяв белую фаянсовую мисочку, девушка поспешила к Бабе-Яге.
  Приступив к осмотру ран, ведунья то и дело хмурилась да что-то бормотала себе под нос. Наконец, тяжко вздохнув, попросила Декабря:
  - Держи его да покрепче. Сейчас лечение начнем.
  Настя отошла к окну, не желая мешать. Только не дали ей постоять спокойно. Обернувшись, Олеся недоуменно посмотрела на девушку.
  - Ты чего там стоишь? Сюда иди. Лишняя пара рук мне точно не помешает.
  
  Глава 14
  Больше двух часов Олеся обрабатывала и зашивала раны волка, полученные им в жестоком бою. Ей еще предстояло разобраться с переломом левой задней лапы. Ведунья пообещала, что все восстановит 'в лучшем виде', хотя Настя в этом сильно сомневалась. Торчащие кости и порванные сухожилия представляли собой удручающее зрелище. Девушка до сих пор удивлялась, как Серый не умер от ран и потери крови и смог дождаться помощи. А еще Настя очень хотела, но страшилась узнать, кто мог так покалечить здорового волка.
  - Так, с этим разобрались, - тяжело вздохнула Баба-Яга, зашив очередную рану. - Осталась еще одна и можно переходить к лапе. Ты уж потерпи, Серый.
  Хоть Дмитрий и 'убрал чувствительность' (приморозил) в тех местах, где были раны, но волк все равно вздрагивал, а иногда жалобно скулил от боли. Насте приходилось постоянно отвлекать его, гладя по крупной голове и стараясь успокоить. Как ни удивительно, но Серый действительно замолкал, прислушиваясь к словам девушки. И лишь мелкая дрожь, пробегавшая по его мощному телу, выдавала муки зверя.
  - Вот и все, - Олеся отстранилась, оглядывая плоды трудов своих. - Сейчас забинтую и за лапу примусь.
  - Почему бы его не усыпить? - спросила Настя, наблюдая, как ловко ведунья накладывает повязки. - Не так больно было бы.
  - Нельзя, Настенька, может и не проснуться, - ответила Баба-Яга, указывая на состояние оборотня-волка. - Дмитрий, подсоби. Самое трудное осталось.
  Ведунья и Месяц обменялись понятными только им взглядами. Перестав прижимать тело волка к столу, Декабрь положил руку на лапу чуть выше места перелома и застыл. Через некоторое время уверенно произнес:
  - Не волнуйся, дружок, больно совсем не будет.
  Пока Олеся разбиралась с лапой, помогая себе Силой, Настя, не умолкая, разговаривала с волком, старательно удерживая на себе взгляд его серых звериных глаз. В какой-то момент ей даже показалось, что в них промелькнула благодарность.
  - Отлично! - наконец воскликнула Олеся. - Сейчас зафиксирую кости, и его можно будет перенести в другую комнату. Настенька, зайди в ту дверь, что напротив, и подготовь лежанку для пациента нашего. Ему сейчас покой необходим.
  Девушка еще раз ласково провела рукой по звериной голове и вышла. Дверь, указанная Бабой-Ягой, вела в еще одну просторную комнату. Кроме кровати, широкого шкафа и камина больше ничего в ней не было. Решив, что на кровать Серого не положат, Настя открыла одну из дверок шкафа. Увидев там сложенные стопкой одеяла, взяла два и подошла к камину. Тут и расстелила одеяла, рассудив, что так Серому будет и тепло, и удобно.
  Вскоре в комнату, осторожно держа на руках раненого зверя, вошел Декабрь. Одобрительно посмотрев на выбранное спутницей место, аккуратно устроил волка на лежанке.
  - Побудь с ним, - попросил он спутницу, - сейчас Олеся лекарство принесет. А я пока на ту поляну вернусь, надобно осмотреть там все внимательнее. Вдруг что важное найду.
  Порывисто сжав руку мужчины, Настя попросила:
  - Только будь осторожен.
  - Не волнуйся, - ласково улыбнулся Месяц. - Я быстро обернусь.
  Когда мужчина домик Олеси покинул, Настя, тяжко вздохнув, присела рядом с волком. Легонько проведя по темно-серому меху, поинтересовалась:
  - Ну как ты? Не больно тебе?
  Серый только глубоко вздохнул да уставился на нее печальным взглядом. Девушке очень бы хотелось знать, что сейчас творится в его звериной душе, да только не дано ей было мысли читать.
  Вскоре к ним зашла Олеся, принеся с собой маленькую глиняную мисочку с ложечкой. Вдвоем, слегка приподняв голову волка, девушки напоили его лекарством.
  - Теперь ему отдыхать надо, - присаживаясь напротив Насти на пол, сказала ведунья. - Недельки за две я его на ноги поставлю. Будет таким же, как и раньше.
  - Слышал, Серый, что Олеся говорит? - улыбнулась Анастасия. - Потерпи, скоро все наладится. А Дмитрий обязательно найдет тех, кто такое сотворил с тобой.
  Именно в этот момент хлопнула дверь и вернулся Месяц, неся с собой четверых волчат. Серый как увидел их, так сразу лапами по полу засучил, пытаясь встать и к деткам своим приблизиться. Дмитрий присел с ним рядом, волчат поближе поднес и грустно сказал:
  - Прости, дружок, не успел я с подмогой. Мертва волчица твоя. Убили супостаты, только детки и остались.
  Волк замер при словах этих, внимательно на мужчину уставился. И такая тоска в глазах его отразилась, что Настя сама не заметила, как по щеке ее одинокая слезинка скатилась. Блеснув на свету, та слезинка в льдинку обратилась. И упала прямо у лапы Серого. А волк голову назад откинул, прикрыл глаза да завыл жалобно.
  - Ты, Серый, не скули, - попросила Баба-Яга, погладив мохнатую голову. - Понимаю, все понимаю. Только у деток твоих кроме тебя больше нет никого. Поправляйся скорее, им твоя помощь нужна. А лучше всего, у меня оставайтесь, место всем найдется. Насильно, конечно, удерживать не буду, только обдумай решение свое хорошенько. Сейчас времена неспокойные, куда ты с малышами пойдешь? Сам сгинешь и волчат погубишь.
  Да только не до выбора мудрого сейчас волку было. Отвернул он голову свою, глаза прикрыл и затих. Даже волчата, ползавшие возле отца и жалобно пищавшие, не заставили его пошевелиться.
  - Не спеши, Олеся, - одернул Дмитрий ведунью, когда та вновь хотела что-то сказать. - Дай ему время, пусть погорюет. Все равно, пока полностью не вылечится, у тебя жить будет. А дальше - как сам захочет. Ему решать.
  - Хорошо, - согласилась Баба-Яга. - Тогда оставим его пока. Надобно волчат покормить. Пойду найду чем их попотчевать, а вы малышей на кухню принесите.
  Так и прошел день в делах да заботах. Пока накормили да вымыли волчат, пока прибрали за собой, уж и солнце за деревьями спряталось. Тогда Дмитрий с Настей засобирались домой. Распрощавшись с Олесей, погладив волчат, что мирно сопели около печи, и заскочив к Серому пожелать скорейшего выздоровления, вышла Настя вслед за Месяцем на улицу. Сама она с трудом переставляла ноги, ощущая неимоверную усталость после трудного дня. Слишком много впечатлений и треволнений выпало сегодня на ее долю.
  'Но с Серым, конечно, не сравнить', - звериное горе вызывало искреннее сочувствие.
  Когда молодые люди, наконец, вышли к заветной поляне, Настя уткнулась лбом в грудь Дмитрия и устало вздохнула. Мужчина, прижав к себе спутницу свою, попросил:
  - Потерпи немножко, скоро дома будем. Там и отдохнешь.
  - Вот и дозором пройтись не получилось. Как всегда у нас.
  Не нашелся Месяц с ответом, только теснее к себе девушку прижал.
  Когда они оказались в холле уже родного дома, Настя тихо попрощалась и тут же ушла к себе в комнату. Сейчас девушка мечтала только о ванне, наполненной горячей водой, и о мягкой постели, что так и манила откинутым одеялом. Зло этого мира и чужая боль измотали, забрав все силы.
  Быстро скинув одежду и набросив на плечи халат, девушка пошла набирать воду. Пока ванна наполнялась, Настя присела на скамеечку, что стаяла около невысокого окна. Опершись спиной об узкий подоконник, прикрыла глаза, прислушиваясь к шуму воды. Не хотелось ни о чем думать, но упрямые мысли все равно лезли в голову. О том, как тяжело было смотреть на мучения волка. О его боли и тоске по убитой волчице.
  И тут же...
  О том, как ей сегодня было легко и хорошо в обществе Дмитрия. Как весело провели они время, вместе создавая статуи Стражей. О его прикосновениях и объятиях во время обучения.
  Все события сегодняшнего дня сплелись в единый клубок чувств и впечатлений. Светлых, раскрашенных радостью и весельем, и темных, омраченных скорбью и печалью. И так отчаянно хотелось что-то изменить... сделать лучше... Помочь!
  'Чтобы зла стало меньше, а радости и света прибавилось'.
  Погрузившись в теплую воду, Настя приподняла одну руку, второй слегка коснувшись запястья. Прикрыв глаза и рисуя невидимые узоры на нежной коже, девушка пыталась вспомнить те ощущения, что испытывала при прикосновениях Декабря. Ту волну тепла, что прокатывалась по ее телу от ладони Дмитрия. Горячее дыхание, что она ощущала на своей щеке, когда мужчина что-то объяснял. Сильную руку, что крепко и в то же время нежно обнимала ее талию, прижимая к мужскому телу. Тот бушующий комочек эмоций в груди, разрушающий все заслоны, заставляющий замирать сердце и затрудняющий дыхание.
  'Да что же за напасть такая?!'
  Сжав ладонь в кулак, девушка стукнула им по водной поверхности. Вдохнув, она практически полностью погрузилась под воду, лишь очертания окруженного водой лица с голубыми, яростно сверкающими глазами остался на поверхности. Замерев так, Настя пережидала, пока зародившееся в душе глухое раздражение уляжется до конца. Как бы она ни боялась и как бы ни желала остаться безучастной, но отрицать того, что ее с каждым днем все больше и больше тянет к Дмитрию, не могла. И никакие ледяные оковы не спасали.
  Выйдя из ванной, она еще некоторое время потратила на то, чтобы просушить свои волосы. Потом, стараясь больше ни о чем не думать, забралась в постель и свернулась компактным клубочком. Подтянув одеяло повыше, полностью спряталась под ним. Словно это могло дать хоть мнимую, но все же защиту от всего происходящего за пределами ее маленького мирка. Защиту от совсем не сказочных угроз сказочного мира!
  Уже находясь на грани сна и яви, девушка почувствовала, как край одеяла откинули в сторону, а к ее волосам осторожно прикоснулись. Легкий поцелуй в висок, и Настя окончательно уснула.
  
  ***
  'В этот раз кругом было довольно светло. Только свет этот, как и все, что окружало Анастасию, был серым, холодным и неприветливым. Подняв голову и посмотрев вверх, девушка увидела только неприветливые пасмурные облака, без малейшего проблеска неба. Вздохнув, осмотрелась по сторонам. Вокруг, насколько хватало глаз, все было или покрыто льдом, или же полностью состояло изо льда. Земля, горы, деревья, кусты... Здесь даже были ледяные фигурки разнообразных животных!
  'Целый мир, навеки замерший в ледяном воплощении... К чему бы это?'
  Осторожно ступая по скользкому насту, девушка с любопытством осматривалась. Некоторые растения имели столь причудливую форму, что трудно было понять, как кому-то пришло в голову создать такое. Некоторые цветы были очень красивыми. Глядя на них, оставалось только восхищаться умением мастера, создавшего такие чудесные скульптуры.
  Стараясь не задеть хрупкие фигуры, Настя осторожно обошла их и приблизилась к странному на вид кусту. Он был довольно пышным, только листья имел необычной формы.
  'Длинные, спиралевидные...'
  Они чем-то неуловимо напоминали девушке сережки берез. Протянув руку, она слегка качнула несколько листиков. Страха не было, лишь интерес. Раздавшийся мелодичный перезвон разбавил окружающую тишину.
  Некоторое время Настя забавлялась тем, что раскачивала листики и слушала, как по-разному они звенят. Увлекшись этим занятием, она даже попыталась сыграть некоторые любимые мелодии.
  - Тебе понравился мир, который я создала? - спросил за ее спиной девичий голос.
  Забыв о том, что еще совсем недавно боялась поскользнуться, Настя резко обернулась. Перед ней, как и в прошлый раз, стояла... она сама. Вот только кожа 'собеседницы' была белой, как снег. Такими же были волосы, губы и ногти. А уж полностью белые глаза, без какого-либо намека на зрачок...
  'Словно снежный человечек!'
  Настя даже вздрогнула от неприятных ощущений, которые вызывал этот взгляд. Единственным ярким пятном во всем облике этого странного - замороженного - двойника было платье нежно-голубого цвета, струящееся мягкими волнами при каждом шаге.
  - Ты - моя Сила? - ответила вопросом на вопрос Анастасия, догадавшись внезапно о личности собеседницы.
  - Да, - подтвердила ледяная элементаль.
  - Не ожидала, что ты будешь так на меня похожа, - удивилась девушка, с любопытством разглядывая двойника.
  - Я могу принять любую форму, - смешно наморщив носик, ответила элементаль. - Просто решила, что так тебе будет привычнее.
  Настя решила не говорить, что уж лучше бы это было что-то другое, чем собственный облик. Но, не зная, чего можно ожидать от двойника, решила поостеречься.
  - Ты так и не ответила, нравится ли тебе здесь, - напомнила элементаль.
  - Спору нет, красивые у тебя растения, - осторожно улыбнулась Анастасия. - Да и ледяные фигурки животных забавные очень.
  - Почему же не хочешь позволить мне и в твоем мире так сделать? - нахмурилась собеседница. - Ограничиваешь меня, обуздать пытаешься. А ведь я могу сделать все таким же вечным, как и в своем мире.
  - Зачем? - удивилась девушка, отступая на шаг от двойника.
  - Как зачем? - приподняла белую бровь элементаль. - Неужели тебе было не жаль того волка, потерявшего свою волчицу?
  - Жаль, конечно, но я не понимаю...
  - А если бы ты позволила мне вырваться на свободу, я сделала бы из них прекрасные ледяные статуи, - перебила Настю двойник. - И они бы вечно могли быть вместе!
  - Но они были бы мертвы! - ужаснулась девушка предложению такому.
  - Волчица и так мертва, - пренебрежительно повела плечом элементаль. - А так...
  - Нет! - возмутилась Настя, даже ногой притопнула. - Я не хочу этого!
  Склонив голову набок, ледяная девушка с легким любопытством посмотрела на Анастасию. О чем-то поразмыслив, она, наконец, сказала:
  - А ведь когда я полностью выморозила твои чувства, ты совсем не была против этого.
  - Ты не права, - покачала головой Настя. - Даже тогда я не желала никому участи такой. Хоть и была благодарна тебе.
  - Даже так? - элементаль неопределенно хмыкнула. - А позволь узнать, за что?
  - За то, что дала возможность все здраво оценить, отринуть застилающие взор эмоции, - честно ответила девушка. - Да, признаю, что сначала я хотела спрятаться от всего за стеной ледяной. Но это и в самом деле не выход, а проявление трусости моей. А уж безразличие ко всему...
  Настя непроизвольно поморщилась.
  - Такое чувство, словно мертва была.
  - Не понимаю я тебя, - элементаль медленно обошла Настю по кругу. - Ведь ты можешь изменить весь мир под себя. Я бы дала тебе возможность такую. Даже тогда, когда вы баловством занимались, статуи Стражей делая, я помогла, дав тебе возможность почувствовать силу свою. А ты все равно сопротивляешься.
  - И остаться совсем одной в замерзшем мире? Нет, не хочу, - Настя потерла ладони, чувствуя, как с каждой минутой начинает замерзать все больше и больше.
  - Скажи, как зовут тебя? - неожиданно сменила она тему разговора.
  - У меня нет имени, - безразлично ответила элементаль.
  - Как так?
  - Я просто частичка Силы, мне оно ни к чему. Когда ты уйдешь за Грань, я вернусь назад.
  - Ничего не понимаю, - обескуражено покачала головой девушка.
  - Просто твои способности спали до поры до времени, - терпеливо начала пояснять ледяная девушка. - А когда время пришло, они проснулись, и, отделившись от основного потока Силы этого мира, но не утратив связи с ним, появилась я.
  - Ты так говоришь, словно это что-то общее, что есть везде, - Настя засомневалась, правильно ли все понимает.
  - Так и есть, - согласно кивнула головой элементаль. - Сила повсюду. Она окутывает все и вся. Просто кому-то легче воспринимать ее, кому-то труднее, а кто-то и вовсе не сможет почувствовать ее никогда.
  - Никогда не думала об этом, - пристально посмотрев на своего двойника, задумчиво ответила Настя.
  - Ты еще о многом не знаешь, все придет со временем. Но сейчас тебе нужно возвращаться. Замерзла ведь?
  Почувствовав, что еще немного и она исчезнет из этого странного места, Настя неожиданно светло улыбнулась.
  - А знаешь, я назову тебя Ледой. И в следующий раз, когда приду к тебе в гости, мы обязательно поболтаем подольше.
  Когда Настя исчезла из мира, созданного ледяной элементалью, та еще долго смотрела туда, где совсем недавно стояла ее собеседница. Наконец, неопределенно хмыкнув, пробормотала:
  - Странная ты. Еще и имя мне дала. Зачем?
  Ледяная девушка впервые за бесконечность существования была удивлена. Даже тронута.
  - Я подчинюсь и буду служить, как ты того хочешь, до тех пор, пока...
  Не договорив, элементаль исчезла в вихре прозрачном. Но по странному, навеки скованному морозом лесу, еще долго разносился мелодичный перезвон, сливаясь в одно слово 'Леда'.
  Проснувшись, Настя какое-то время лежала, не шевелясь и вспоминая сон свой странный. Почему-то Леда, хоть и говорила порой страшные вещи, очень понравилась девушке. Было в ней что-то знакомое и родное. Свое! Близкое настолько, что невозможно отказаться.
  Когда девушка, наконец, покинула комнату свою, с ее губ не сходила довольная улыбка. Даже Пушок, все еще обижающийся на Настю, вызывал лишь умиление.
  - Не куксись, - улыбнулась девушка, подхватывая на руки котенка снежного. - Будешь обижаться, на ярмарку тебя не возьму. А там ой как весело и интересно будет!
  'Если, конечно, приглашение все еще в силе. Возможно, нападение на волчью семью планы Месяца изменило', - Настя не исключала и такой возможности.
  Пушок лишь ушком дернул заинтересованно да лапкой в Настину руку уперся. Усмехнувшись над упрямством котенка, девушка почесала его за ушком и продолжила свой путь в столовую. Правда, на подходе к заветной двери ее Дмитрий остановил.
  - Доброго утра, Настенька, - поздоровался он, поудобнее перехватывая поднос с едой. - Пойдем на веранду завтракать. Заодно и позанимаемся перед выходом.
  - Доброго, - согласилась девушка, покрепче прижав к себе котенка.
  Почему-то совсем некстати вспомнилось, как ей вчера привиделись ласковые прикосновения и поцелуй. Тряхнув головой и старательно отгоняя смущающие мысли, Настя все же не удержалась и подозрительно покосилась на идущего рядом мужчину. Но, не заметив ничего необычного в его поведении, тихо вздохнула, ощутив мимолетный укол разочарования.
  - Я бы хотела еще у Олеси побывать, Серого проведать, - попросила девушка, чтобы хоть как-то прервать молчание.
  - Обязательно сходим, - пообещал Декабрь, заходя на веранду. - Я навестил уже ее с утра. Олеся говорит, что все хорошо, ночь спокойно прошла. Правда, волка я не видел, спал он еще. А вот волчата по дому шастали, везде носы свои любопытные совали. Ох, и намучается с ними Баба-Яга! А ведь как подрастут, еще сильнее баловаться начнут.
  - С Вороном Вороновичем они сильно не забалуют, - рассмеялась Настя. - Тот их быстро к порядку призовет!
  - В этом ты, конечно, права, - не мог не согласиться Дмитрий, принимая чашку с чаем из рук спутницы. - Но их все же четверо, а ворон один. Даже любопытно стало, кто кого переборет?
  - Со временем все узнаем, - успокоила его девушка, присаживаясь в плетеное кресло.
  Декабрь лишь хмыкнул на это, уже представляя, как Баба-Яга будет жаловаться на кавардак, творящийся в доме ее. Но говорить ничего не стал, решив выждать, а уж потом полюбоваться на представление, ожидающее их.
  - А что с теми, кто на Серого и его семью напал? - решилась на вопрос Настя, понимая, что сколько бы они ни избегали грустной темы, поднять ее необходимо.
  - И след этих татей простыл, - нахмурился Месяц. - Вот только что этим тварям от волков понадобилось, ума не приложу. Видимо, семья Серого им просто на пути попалась.
  У Насти от предположения такого даже сердце в груди защемило.
  'Как же это несправедливо - пострадать из-за того, что просто на дороге у чудищ оказались'.
  - Не грусти, Настенька, - сжав ее ладошку, ласково попросил Дмитрий. - За все зло отомстим им, дай только срок!
  Прикрыв глаза и молча соглашаясь со словами Месяца, девушка только тихо вздохнула.
  В остальном же завтрак прошел в тихой, даже какой-то семейной атмосфере.
  'Как странно здесь все, - думала девушка, пробуя пирожок со сладкой начинкой и наблюдая за сидящим напротив мужчиной. - Здесь, в этом мире, во многом так похожем на мой, но и одновременно так отличающемся от него. Вчера напали на семью Серого - случилась очередная беда. А Месяц совершенно спокоен и даже отрешен. Правильно ли это? Почему никто не 'поднят по тревоге'? И, что совсем уж удивительно, почему я тоже спокойна? Сижу, завтракаю, словно и не видела вчера чужого горя. Так присутствие Месяца на мне сказывается или холод, душу сковавший? Или, возможно, я неверно сужу о роли Месяцев в ходе событий? Должен ли Дмитрий вмешиваться в процессы, идущие в мире, если они ему не угрожают? И значима ли в его бесконечной жизни облеченного силой вчерашняя гибель волчицы? И будет ли и меня волновать подобное через несколько столетий?..'
  Резко мотнув головой, Настя опомнилась.
  'О чем я думаю? Ясно же, что не бесчувственный он, Серого вчера практически от смерти спас, вовремя к Бабе-Яге доставил! Но... Видимо, не все известно мне, чтобы в полной мере понимать причины поступков его'.
  Когда же пришло время обучения, Настя слегка напряглась, задумавшись уже о другом. Как сегодня поведет себя Сила ледяная? У девушки совсем не было уверенности в том, согласится ли Леда подчиняться ей. И если нет, то сколько времени придется потратить, чтобы склонить чашу весов ее выбора в свою пользу?
  Сейчас Анастасия представляла их борьбу за главенство как перетягивание каната. Кто окажется 'сильнее', тот и будет властвовать.
  - А вот и Снежик с нашим учебным материалом, - улыбнулся Дмитрий, глядя на поваренка, принесшего корзину с яблоками.
  - Там Снег Снегович ругается, что скоро вы всю еду переморозите, - доложил человечек снежный, ставя принесенное на стол.
  - Вот же ворчун старый, - рассмеялся Месяц, отгоняя котенка, сунувшего свой любопытный носик в яблоки.
  - Пушок, опять шкодничать будешь? - строго спросила Настя, погрозив котенку пальцем. - Не балуй, а то на ярмарку не возьму.
  Фыркнув, Пушок медленно отошел на другой конец стола и, усевшись там, принялся наблюдать, что дальше будет.
  - Вредина, - вздохнула девушка, подумав о том, что раз с котенком справиться не может, то где уж ей с Силой своенравной совладать.
  - Просто маленький совсем еще, - успокоил ее Дмитрий. - Не нагулялся. Не обращай внимания, а лучше на обучении сосредоточься.
  Решив последовать совету мужчины, Настя стянула с одной руки перчатку. Пристально посмотрев на яблоки, словно те могли ответить на ее невысказанный вопрос, девушка глубоко вздохнула и протянула к одному из них руку. Осторожно взяв фрукт, прислушалась к себе. Но Сила, хоть и встрепенулась, послушно оставалась на месте, не стремясь превратить яблоко в кусочек льда. Удивленно хмыкнув, Настя сама начала медленно замораживать его, прилагая целенаправленное усилие и направляя силу, пока яблоко не превратилось в ледяную скульптурку, похожую на те, что девушка делала раньше.
  Ура!
  Довольно улыбнувшись, она отложила фрукт и потянулась за следующим. И вновь магия ледяная была воле ее послушна. На этот раз Настя вымораживала фрукт не до полной прозрачности, поэтому в глубине ледяной фигурки можно было разглядеть пятнышки потемнее в форме зернышек яблочных.
  Увлекшись этим процессом, Настя полностью погрузилась в эксперименты. Поэтому, когда Дмитрий удержал ее руку, тянущуюся к корзине, даже удивилась. Она совершенно забыла, что находится на веранде не одна.
  - Хватит, Настенька, - Декабрь строго посмотрел на нее, когда она недоуменно нахмурилась. - Не стоит увлекаться. Можешь не остановиться и продолжить вымораживать все вокруг.
  Анастасия вмиг побледнела, осознав правоту слов Месяца. Ей ведь действительно так понравилось создавать скульптурки ледяные, что девушка совершенно позабыла обо всем. А после слов Месяца сразу лес ледяной из 'сновидения' перед взором мысленным встал!
  - Простите, - тихо проговорила она, беспомощно оглядываясь по сторонам. - Не хотела я этого.
  - Тише, милая, все хорошо, - прижав несопротивляющуюся спутницу к себе, Дмитрий успокаивающе погладил ее по спине. - В этом и моя вина есть. Я так удивился тому, как ты легко справляться начала, что и забыл об опасности такой.
  Обняв мужчину в ответ, Настя вцепилась в его рубашку, крепко сжимая ткань пальцами. Спрятав лицо свое у него на груди, старалась дышать медленно и размеренно, пытаясь успокоить бешено колотящееся сердце. Именно сейчас она поняла и прочувствовала, как на самом деле тонка та грань, за которой ее ждали ледяная пустота и безразличие ко всему живому. Как близка она к черте, что отделяет живой, теплый мир от мертвого и ледяного. И как увлекает Сила.
  'Если бы Дмитрий не остановил...' - Настя даже испугалась, представив последствия.
  - Ну же, милая моя, успокойся, все хорошо, - приподняв за подбородок лицо спутницы своей, Декабрь прикоснулся губами к ее лбу. - Впредь это нам обоим наукой будет.
  - Спасибо тебе, - прикрыв глаза, Настя тихо млела от ласковых прикосновений губ Декабря к своему лицу. - И за то, что учишь меня, тоже спасибо.
  - А как же иначе? - удивился Дмитрий, на миг отстранившись от девушки и серьезно посмотрев на нее. - Только вместе, только так отныне. Мы со всем справимся, обещаю.
  - Я верю тебе, - призналась Настя, радостно улыбаясь, сама не понимая, отчего внезапно дрогнуло сердце.
  - Хм, Декабрь-Месяц, а можно я эти яблочки по дому расставлю? - голос молчавшего до этого Снежика заставив Настю быстро отойти от мужчины. - Красивые очень!
  - Почему бы и нет, - ответил Дмитрий, постаравшись скрыть за усмешкой досаду на не вовремя вмешавшегося поваренка. - А нам с Настенькой пора бы уже и на ярмарку отправляться.
  Воспользовавшись предлогом, Настя подхватила на руки Пушка и поспешила за дверь. Быстро поднимаясь к себе, девушка вновь старалась успокоить разбушевавшееся сердце. Только нет-нет а расцветала на губах шальная улыбка от воспоминаний об осторожных и нежных прикосновениях Дмитрия.
  На протяжении всего времени, пока девушка переодевалась и приводила себя в порядок, она все чему-то улыбалась мечтательно. Котенок снежный, глядя на необычное поведение хозяйки, лишь тихонько фыркал да хитро щурил глазки-бусинки. Уж очень забавно, по его мнению, выглядела девушка.
  Покинув комнату и не забыв прихватить Пушка, поспешила Настя в холл. Уже спускаясь по лестнице, девушка не смогла отказать себе в удовольствии полюбоваться Дмитрием.
  'Кажется, мне это никогда не надоест', - усмехнулась она, решительно приближаясь к мужчине.
  - Какая же ты красивая! - восхитился Декабрь, обхватывая ладонь спутницы своей. - Нужно внимательно следить за тобой, а то ведь украдут.
  Улыбнувшись и поцеловав руку смутившейся Насте, мужчина окружил их вихрем снежным.
  И очередная прогулка началась!
  
  Глава 15
  Месяц обнял Настеньку за плечи, явно намереваясь закружить в вихре снежном и переместить в этот пока еще незнакомый ей Стюжев. И девушке очень хотелось там оказаться, своими глазами увидеть настоящую сказочную ярмарку. Вот только...
  - Что тревожит тебя, милая? Отчего глаза печальны, а брови нахмурены? - так и не сдвинувшись с места, спросил Декабрь, прикоснувшись ладонью к подбородку спутницы своей, ища ответ во взгляде ее.
  Раньше Настя никогда бы признаться не решилась: слишком сердечко билось бы от опасения обидеть Месяца да голос дрожал бы от эмоций, мешая слова верные подбирать. Сейчас же холод, душу окутавший, помог сосредоточиться на самой сути тревоги. Облечь мысль в слова точные.
  - Неспокойно мне, Месяц, от происходящего. И об утрате Серого забыть не могу, все думаю: как такое горе допустили? Почему снова получилось у приспешников зла беду в сказочный мир принести?
  Потеплел сразу внимательный взгляд Декабря, понимающая улыбка по губам его скользнула.
  - Никакая стужа ледяная с добротой твоей не совладает, - ласково погладив ладонью щеку девушки, признал он. - Даже скованное панцирем холодным, сердечко твое о других болит и тревожится. Пусть и не так в истовом стуке заходится, а помочь стремится!
  Смутилась Настенька, взгляд потупила, от слов Месяца таких жарких да лестных. Но все же решилась снова его спросить.
  - Скажешь ли мне мысли свои, Дмитрий? Почему спокоен так и... беспечен?
  На последнем слове голос девушки дрогнул, на едва различимый шепот сбившись. Уж очень она страшилась Месяца дорогого обидеть. Да только понимала, что сейчас его пора, Декабрь в мире хозяин. А значит и ответ ему за все держать! А уж как девушке помочь хотелось, нашествия темных сил на мир его не допустить.
  - Беспечен, говоришь? - откинув назад голову, Месяц задорно рассмеялся, окончательно девушку засмущав. - Таким я тебе кажусь?
  И пуще прежнего засмеялся.
  - Что ты, Месяц милый, - всполошилась Настя, что обидела Декабря, неуважение проявила, клан свой подвела. - Видно, не подумавши сказала, не так выразилась, обидеть не хотела...
  - Нет, нет! - прервал ее мужчина, взмахом руки все ее горячие заверения остановив. - Это хорошо, что не слукавила, в глаза правду сказать смогла. Искренняя ты! А что до меня, то раз тебе таким показался в действиях своих, то и другие со стороны это же увидят!
  - Другие?! - встревожилась Настя, начиная понимать. - А есть те - другие?
  - Конечно, милая. Не зря же именно сейчас Абрахсис так упорно в мир наш полез, козни злые творит, тварей своих насылает. Причина у того есть! А нам понять ее надобно, чтобы источник угрозы остановить. И соглядатаев его в нашем мире выявить. Сам он, будучи в другом мире заточенным, управлять ими не может.
  - Так ты притворяешься спокойным? Делаешь вид, что всей полноты угрозы не понял?! - перебила его девушка, осознав суть.
  - А чего мне притворяться? - лукаво улыбнулся Декабрь, взгляда прозрачно-голубого не отводя. - Я и в самом деле Месяц зимний, праздничный. Это братцы да сестрицы - Месяцы весенние, летние и осенние - труженики великие. А в мою пору что? Одни забавы да отдых праздничный! Матушка Зима с сестрицами с детства нас ругали за шалости. Больше, конечно, Яромиру доставалось, он как брат старший должен был нас к порядку призывать, если заиграемся со стужей да метелицей. И Феликсу после предательства соклановки твоей не до веселья стало, все землю вьюгами выхолаживает да ночами порывистым ветром стенает. Ну а я... (Месяц игриво подмигнул спутнице своей.) Как был, по словам Матушки, балагуром, так им и остался.
  - Но это же не так! - удивилась Настя, за прошедшие дни достаточно успевшая узнать характер Месяца. Видела она и как самоотверженно он на помощь Кощею кинулся, и как из-за снеговичков своих переживает, и как с ведуньей дружбу важную да серьезную поддерживает. А уж видя его отношение к себе, и вовсе слов не находила, чтобы отблагодарить его за помощь и поддержку.
  - Т-с-с-с... - с нарочито хитрым видом Дмитрий палец к губам прижал. - Сейчас важно лишь, каким я со стороны кажусь. Не зря же для усилий своих колдун именно мою пору выбрал. Мы сразу смекнули, что на бесшабашность мою рассчитывает!
  - Выходит, это план... - понимающе протянула Настя, осознав, что показным невниманием к событиям трагичным Месяц вынуждает зачинщиков их себя проявить да цели свои обозначить.
  - Конечно, и всех деталей его не расскажу - так безопаснее для тебя будет, - серьезно кивнул Декабрь. - И по волчице Серого очень сокрушаюсь. Только у каждого судьба своя. И никто не знает, где погибель свою найдет или чем она для других обернется. А только жизнь и смерть завсегда рядом идут, друг друга сменяя. Главное, должен баланс соблюдаться, как и зло всегда будет добро уравновешивать.
  Понимающе качнула головой Настя: в ее мире так же было, пусть и не настолько очевидно.
  - Спасибо тебе, Месяц! - не сдержавшись, поклонилась Дмитрию. - Пояснил мне все, душу успокоил. А то я тревожилась, что и на обход владений своих ты так и не собрался.
  - Собрался, Настенька, - приобняв девушку, Месяц вновь притянул ее к себе. - Пока ты отдыхала, все осмотрел. И каждую ночь обход делаю, стараясь незаметно для других земли свои проверять. Не тревожься более - намерены мы напасти Абрахсиса сдержать. Хотя враг силен и способен на любую подлость! Остерегаться надо!
  Девушка серьезно кивнула, соглашаясь с выводом таким.
  - А теперь на ярмарку? - усмехнулся Месяц. - Хочу я там за порядком присмотреть да тебя порадовать!
  ***
  - Настя, идем туда? Смотри, там петушки на палочке! - темноволосая девушка, ухватив Анастасию за руку, потянула ее за собой.
  - Алена, погоди, не могу я так быстро! - воскликнула Настя, на ходу приподнимая подол длинного платья, чтобы не запутаться в нем.
  Стараясь не отставать от новой подруги, она осторожно лавировала среди плотного потока снующих повсюду людей.
  'И не мегаполис мира моего, а все одно - многолюдно! И тут и там люд простой толпится, от одного лотка с товарами к другому переходя. А еще скоморохи да артисты бродячие выступают, толпу желающих посмотреть представление вокруг себя собрав. Вот и выходит, что суета и толчея всюду!'
  Когда они с Декабрем прибыли в Стюжев, девушка практически оглохла от доносившихся отовсюду людских голосов, смеха и перезвона музыкальных инструментов. Настя как-то отвыкла от такого скопления народа и первое время немного боязливо жалась к Дмитрию. А когда на всю площадь возвестили о прибытии в Стюжев Декабря-Месяца со спутницей его, с трудом подавила желание спрятаться куда-нибудь от любопытных взглядов людских.
  'Месяцы в этом мире, мягко говоря, знаменитости!' - в тот же миг осознала девушка степень уважения и благоговения местного населения перед одним из Месяцев (на свой счет она это повышенное внимание, конечно, не отнесла).
  Всем непременно хотелось подойти и лично выразить свое почтение Дмитрию. А заодно и Настю рассмотреть. Особенно внимательно разглядывала ее женская половина города.
  Неизвестно, сколько бы еще это все продолжалось, если бы не подошедший к ним князь Борислав - правитель земель этих. В присутствии князя люди не решились досаждать Дмитрию и Насте не нужным им вниманием. И девушка прекрасно их понимала: сама, впервые увидев 'градоначальника', знатно испугалась. Князь был высок (выше Дмитрия!) и широкоплеч. Она тогда еще подумала, что Борислав лишь немногим не дотягивает до Черномора!
  А стоило рассмотреть его лицо, с резкими, словно высеченными из камня, чертами... Не удивительно, что все тут же разошлись. Вот только светло-карие глаза князя портили все впечатление. В них светилось столько доброты и веселья, что поневоле начнешь сомневаться, так ли страшен этот человек?
  А уж Аленушка, невеста князя, просто покорила Настю своим легким и веселым нравом. По возрасту они были одногодками, но Насте иногда казалось, что Алена много старше ее, такой мудростью иногда светился ее взгляд, а в суждениях сквозила необъяснимая для ее возраста рассудительность. И тогда становилось безумно интересно, что же пришлось пережить этой юной девушке?
  Зато сразу было понятно, как сильно князь с невестой любят друг друга, стоило увидеть взгляды, бросаемые ими друг на друга. Они были удивительной парой. Он - нагоняющий безотчетный страх своим обликом, и она - такая юная и, казалось бы, беззаботная. Но они оба определенно нравились Насте. В первую очередь тем, что не кидали пристальных оценивающих взглядов. Хоть любопытство и светилось в их глазах, но оно было столь ненавязчивым и не раздражающим, что совершенно не смущало девушку. А глядя на то, как приветливо с ними общается Дмитрий, Настя и вовсе успокоилась.
  Алена, решив не мешать разговору мужскому, испросила разрешение у жениха своего да у Декабря-Месяца и утянула Анастасию за собой в гущу гуляющего народа.
  - Далеко только не отходите! - с серьезным видом напутствовал девушек Декабрь.
  Но столько кипучей энергии было у невесты князева, что Настя вскорости почувствовала себя древней старушкой. Не поспевала она за Аленой! А той обязательно хотелось везде побывать, все посмотреть и попробовать. И если поначалу Настя регулярно оглядывалась на князя-исполина, с Месяцем беседующего, стараясь из виду мужчин не терять, то постепенно забылась, в ярмарочной суете закружившись.
  Девушки попробовали и яблок печеных и угощений сладких, посмотрели на скоморохов, показывающих целое представление. А теперь спешили к лотку с пирожками. Вернее, Алена спешила, а Настя изо всех сил не отстать пыталась. И размышляла о том, что пора бы к мужчинам их вернуться: 'Попробуем пирожки и назад к Месяцу поспешим'.
  Когда до заветной цели оставалось совсем немножко, Настя поскользнулась. Выпустив руку спутницы, уже приготовилась упасть на снег, утоптанный множеством ног, когда сзади ее обхватили чьи-то сильные руки. Откинув голову назад, девушка посмотрела в зеленые глаза своего спасителя.
  - Ох ты ж, какую я красавицу поймал! - растянув губы в довольной улыбке, пророкотал мужчина. - Мне сегодня определенно везет!
  - Тебе всегда везет на красоток, - сказал кто-то, а затем раздался дружный громоподобный смех.
  Резко выпрямившись, Анастасия попыталась вывернуться из рук мужских и отступить. Вот только спаситель ее был другого мнения. Притянув девушку поближе, светловолосый гигант буквально впечатал Настю в свою могучую грудь. Упершись своими ладошками в меховую жилетку мужчины в тщетном усилии отдалиться, она прохладно проговорила:
  - Благодарю, что помогли мне, но я уже вполне могу сама стоять.
  - Да мне не тяжело, - хмыкнул мужчина, так и не ослабив хватки.
  Девушка даже немного растерялась, не представляя, как выпутаться из ситуации такой. И боязно ей стало немного - от неожиданной неловкости и про силу свою ледяную забыла.
  'Уж слишком большой он. Такой раздавит и не заметит!'
  Да еще и рукоять меча, видневшаяся за широким плечом, совсем не способствовала спокойствию.
  - Лучше ответь мне, как зовут тебя, красавица? - окинув дерзким взглядом девушку, поинтересовался мужчина.
  - Настенька!.. Ой, а это кто? - подбежавшая следом Алена удивленно уставилась на подругу, плотно прижатую к телу незнакомого мужчины.
  - На-астенька, - довольно протянул спаситель ее, уловив обращение. - Будем знакомы, красавица. Меня Арном кличут.
  - Хм, а я не прочь с подружкой ее познакомиться, - произнес тот же голос, что вещал о везучести Арна на встречи с красотками.
  Повернув голову, Настя наконец рассмотрела говорившего.
  'Откуда ж они такие здоровые берутся?' - недоумевала девушка, рассматривая еще одного великана и все еще пытаясь вывернуться из медвежьей хватки. Только другой был черноволос и темноглаз.
  - Э нет! - выставив перед собой руки и проворно отступив назад, отрицательно покачала головой Алена. - Мой жених, князь Борислав, точно не оценит прыти такой.
  - Так ты Алена? - вмиг погрустнел черноволосый. - Ну вот, не повезло.
  - Опять на занятую попал, - хохотнул Арн.
  - А ты не лучше! - уперев руки в бока, возмутилась Аленушка. - Тебе за Настеньку Декабрь-Месяц руки по самые глаза твои бесстыжие отморозит. А ну пусти ее!
  - Ох ты ж, новая спутница, значит? - присвистнул Арн, немного сбавляя усилия по удержанию девушки.
  - Она самая, - облегченно выдохнув, кивнула Настя. - Отпустите.
  - А может, ну его, Месяца твоего? - хитро прищурившись, спросил мужчина. - У него они больше десяти лет не задерживаются, а со мной всяко побольше пробудешь?
  Девушка даже не сразу поняла, о чем он рассуждает. А когда сообразила, почувствовала, как все внутри холодом ледяным обожгло. Раздражение и злость из-за слов обидных тугим комочком в груди свернулись. И сразу Леда вспомнилась...
  - А что это с глазами у тебя? - немного отодвинувшись от девушки, но так и не отпустив окончательно, настороженно поинтересовался Арн.
  - Руки убери, - ледяным голосом потребовала Настя. - А то я тебе их сама отморожу.
  Медленно отпустив ее, мужчина выставил ладони перед собой и извинился:
  - Ты прости меня, коли обидел чем. Не со зла я это.
  А девушка и сказать не может ничего. Сжав руки в кулачки, из последних сил сдерживается, чтобы перчатки не снять да не привести угрозу в исполнение. Слишком велика была обида ее да злость на слова неосторожные. И на забывчивость собственную!
  - Вы, кажется, князя искали? Так там он, - неопределенно махнула рукой Алена. - Поспешите.
  Дождавшись, чтобы мужчины поспешно ушли, девушка медленно обошла вокруг Насти и пристально всмотрелась в ее лицо. По слегка округлившимся глазам Алены поняла Настя, что действительно что-то не то творится.
  - Настенька, пойдем-ка со мной, милая, - тихо позвала невеста князева, протянув девушке руку свою. - Не будем людям мешать веселиться.
  Немного постояв в раздумье, Настя решительно сжала ладонь новой подруги, готовая следовать за ней. Шагала за невестой князя, скромно опустив взгляд к земле. Не знала она, что такого увидел в ее глазах Арн, но решила понапрасну не пугать народ. Ей сейчас хотелось только одного - уйти в тихое место, чтобы успокоиться самой да силу ледяную к порядку призвать. И к Декабрю-Месяцу в таком состоянии являться совсем не хотелось.
  Вскоре они и в самом деле ушли с площади. Алена куда-то вела подружку свою тихими улочками Стюжева. Несколько раз повернув, она, наконец, остановилась. Усадила Настю на чистую от снега скамейку и сама присела рядом.
  - Ты не злись на него, неразумного, - начала тихо увещевать она, так и не отпустив руки девичьей. - Сказал, не подумавши, видно гонору много слишком. Да и собой пригож, вниманием женским явно не обделен. Вот и несет все что ни попадя.
  А Настя глаза прикрыла и дышит глубоко, успокоиться старается. Обида на Арна уж и проходить начала, но вот раздражение, напоминанием о других спутницах Месяца вызванное, все никак покидать не хотело. Раздражение на себя!
  'Эх, совсем панцирь ледяной истончился!'
  - Все я понимаю, - наконец заговорила девушка. - Только ведь прав он. Во всем прав. А самое горькое в том, что вскорости и я не утерплю. Как и предшественницы мои ради него на все согласной буду.
  Открыв глаза, Настя грустно посмотрела на подружку свою.
  - Тянет меня к нему, сил нет сдержаться. А ведь еще совсем недавно обещала себе, что не бывать этому. Видно, не судьба мне удержаться. А как минет срок...
  И тяжело вздохнула: суждено ей провести остаток жизни с глухой печалью в сердце. Такова плата за возвращение доверия к клану ее.
  - Да о чем ты говоришь, глупая?! - возмущенно воскликнула Алена. - Откуда мысли-то такие? Он же смотрит на тебя, как... как...
  - Как? - еле заметно усмехнулась Настя, на подругу пристальный взгляд устремив.
  - Почти как Борислав на меня поначалу смотрел! - горячо заверила ее девушка.
  - А как он на тебя смотрел? - Анастасия ни на секунду не поверила ей, но обижать не хотела, поэтому и тему разговора сменить попыталась: - И вообще, как вы познакомились? Ты уж прости, но твой князь довольно...
  И стушевалась, замолчала, не зная, как о впечатлениях сказать, чтобы не обидеть.
  - Больно грозный он? - весело поинтересовалась девушка. - Да, этого у Борислава не отнять, внешность у него ого-го какая! Но, согласись, красивый!
  Задумавшись, Настя принялась воспроизводить перед своим мысленным взором облик князя Борислава. И ей пришлось признать правоту Алены. Мужчина действительно был красив, хоть и очень... суровой красотой.
  - Признаю, уродом его уж точно не назовешь, - улыбнулась она. - Правда, пока заметишь это...
  Алена лишь звонко рассмеялась на слова подруги.
  - Поверь, я тоже не сразу заметила, - хитро прищурившись, таинственно зашептала девушка. - Не до того мне поначалу было.
  Собравшись было заговорить о скорейшем возвращении к Декабрю, Настя с любопытством подалась вперед:
  - Расскажешь?
  - Отчего ж не рассказать, это не великая тайна, - согласилась Алена. - Я родилась на юге нашего княжества, в одной небольшой деревеньке. Мой отец там старостой был, а мама... Мама моя была дочерью одного богатого купца. Вот только влюбилась не в того, кто мог бы составить ей выгодную партию. Как итог, мои дедушка с бабушкой отказались от нее. Да мама не сильно и переживала по этому поводу. Как она говорила мне: за всю свою супружескую жизнь, хоть иной раз и тяжело было, никогда не пожалела она о сделанном ею выборе.
  Задумалась девушка, события прошлого припоминая.
  - У меня было счастливое детство, Настенька. Мало у кого были такие любящие и понимающие родители. Другие пороли своих за малейшие проказы, а вот меня ни разу не ударили. Возможно, так бы все и продолжалось, если бы в ночь перед моим одиннадцатилетием наша деревня не сгорела дотла.
  - Как так? Поджег кто? - Настя с сочувствием посмотрела на девушку.
  - Не знаю, - пожала плечами Алена. - Может, и без злого умысла, да только лето тогда жаркое и засушливое было. Одной искры в такую пору достаточно, чтобы вспыхнуло все. Многие погибли тогда, среди них и родители мои с братишкой малым. Мне-то повезло, я отпросилась у них в ночное с ребятами сходить.
  Уставившись ничего не видящим взглядом перед собой, Алена погрузилась в страшные воспоминания.
  - После похорон всех погибших, многие из выживших к родне в другие поселения двинулись и меня с собой прихватили. Наш кузнец доставил меня в тот город, где жили родители матери. Но, как оказалось, я им не нужна была. До сих пор они дочь свою не простили.
  - Как же так можно? - возмутилась Настя. - Неужели они настолько бессердечные?
  - Значит, можно, - грустно улыбнулась Алена, слегка пожав плечами. - Не нам их судить. Пусть живут как знают.
  - А как же ты? - Настя с недоумением уставилась на подругу. - Ведь такой крохой была, да совсем одна...
  - Дядька Потап, кузнец наш, с собой меня решил забрать, раз родичи не приняли, - пояснила девушка. - Да только я сбежала от него. Решила, что не хочу становиться обузой для его семьи. Я тогда казалась себе очень взрослой и самостоятельной.
  - И куда же ты подалась?
  - Сначала поплутала по городу, чтобы меня точно не нашли, - усмехнулась Алена, вспоминая приключения свои. - Дня три в подворотнях пряталась. Благо, что лето было. А потом ходила, искала, где бы на работу устроиться. Да только маленьких таких никто особо и брать не хотел. А тем более такую замарашку, как я.
  - Почему замарашку? - не поняла Настя. - Ты ведь не беспризорница какая.
  - А ты думаешь, как я выглядела после трех ночевок на улице? - Алена весело рассмеялась, глядя на обескураженное лицо подруги своей. - Вот то-то же и оно. Но к вечеру седьмого дня я, вся изголодавшая и измученная, набрела на одну таверну почти на окраине города. Жена хозяина оказалась ко мне очень добра. Не прогнала попрошайку, а накормила да расспросила. Вот я ей и рассказала все как на духу. Она меня, конечно, знатно отругала тогда.
  Смолкнув на миг, Алена глаза округлила.
  - Ох и наслушалась я всего! Но уж что теперь делать-то было? Тетка Марина уговорила мужа своего оставить сироту. Приставили меня тогда к кухне. Посуду мыть, прибираться там. Поначалу работала за стол и кров. А уж как подросла и смогла больше работы выполнять, мне хозяйка приплачивать начала. Правда, все втайне от мужа. Уж больно он жаден до денег был. Я до сих пор диву даюсь, как такая хорошая женщина, как тетка Марина, выбрала такого... - нахмурившись и прикусив губу, девушка старалась подобрать правильное слово, но, так и не найдя его, лишь безнадежно рукой махнула.
  - И там ты встретилась с князем? - после нескольких минут молчания поинтересовалась Анастасия.
  - Нет, не там, - отрицательно покачала головой Алена. - Когда мне исполнилось четырнадцать лет, хозяйка умерла. Умудрилась как-то заболеть летом и 'сгорела' буквально за два дня. А самое страшное было, что муж ее не особо и горевал. Его больше расстраивало, что придется искать кого-то, чтобы за работниками следил. А это лишние расходы.
  И девушка руками красноречиво развела - скупой!
  - Меня вообще в зал подавальщицей отправил, хотя тетка Марина всегда против была. Слишком много балагуров хаживало к нам. А я совсем молоденькая, но уже, как часто мне говорили, красавицей слыла. Расцвела рано очень. Вот каждый и норовил облапать да к себе прижать. Много я тогда страху натерпелась, иногда с трудом отбивалась от них, - тяжело вздохнула девушка. - Так я промучилась два года, все чаще горюя и размышляя о том, что уходить мне надобно. И когда в очередной раз пристали ко мне, сбежала да на заднем дворе спряталась. Тогда и решила, что в ту же ночь сбегу, а то ведь житья не дадут. Хозяину это, наоборот, выгодно было. Я часто замечала, какие взгляды он на меня бросал.
  - Неужели допускал князь Борислав такое? - удивилась Настя. - Почему позволял непотребству твориться?
  - А ты думаешь, знал он об этом? - усмехнулась Алена. - Не обо всем ему докладывали. Да и кто будет такое на суд людской выставлять? Кому охота в остроге сидеть, а потом и на каменоломни отправиться? А меня и защитить некому было. Кто за сироту вступится?
  - И тогда ты сбежала?
  - Да, только далеко убежать не получилось. В ту же ночь ушла из таверны, прихватив с собой нехитрый скарб. Думала, в какой другой город податься. Только схватили меня, когда по ночным улицам шла. По голове знатно стукнули - враз сознание потеряла. Очнулась уже на какой-то телеге. Кроме меня там еще четверо было, двое парней и две девушки. Как мне объяснили, разбойники то были. Ловили всех, кто был неосторожен, а потом везли продавать.
  - И такое в этом мире есть?! - ужаснулась Настя, представив, каково было Алене оказаться в такой ситуации.
  - Еще как есть, - горько улыбнулась Алена. - Если в мире есть магия, это не значит, что в мире нет зла! Так ладно бы в услужение кому продавали. Нет же, только молодых да пригожих отлавливали, чтобы... Не хочу говорить о том!
  И девушка упрямо тряхнула головой, отгоняя воспоминания неприятные.
  Да только Настя и сама поняла, для чего нужны были пленники. Недоверчиво посмотрев на подругу, девушка даже боялась представить, что той пришлось пережить.
  - Не смотри на меня так, - ласково улыбнулась ей Алена. - Не было ничего со мной, повезло. Уже на границе княжества нашего те разбойники на Борислава и дружинников его нарвались. Успели спасти нас. Ох и знатная битва тогда была! Те, кто похитил нас, тоже не лыком шиты оказались, пришлось Бориславу потрудиться.
  - Но ведь спас же! - воскликнула Настя, с облегчением узнав, что минула подругу участь неприятная. - А дальше-то что было?
  - Князь помог всем, кто был со мной, домой воротиться, - пояснила Алена, опершись на спинку лавочки. - А меня, когда узнал, что я сирота, в свой терем забрал да работой обеспечил.
  - И? - не выдержала Анастасия, когда Алена замолчала надолго.
  - А потом все кругами ходил, - рассмеялась девушка. - Ты представь: куда ни пойду, везде он оказывается, и смотрит так пристально... А у меня душа в пятки уходит. Думала, что за спасение хочет князь меня полюбовницей сделать. А как мне ею быть, если я на него и посмотреть боюсь?
  - А ты что, думала согласиться?! - не удержалась Настя, округлившимися глазами на подругу уставившись.
  - Нет, конечно же! - Алена даже со скамейки вскочила и стала нервно расхаживать взад и вперед. - Просто подумала о том, что если все же заставит... Он ведь не хозяин трактира, а князь наш.
  - И что, предложил-таки? - Настя даже вперед подалась, так ей интересно стало.
  - Нет, я сама и предложила, - улыбнулась Алена.
  А Настя так и замерла, глазами хлопая и пытаясь понять, не шутит ли подруга ее. Ведь только что обратное говорила! А невеста князева, глядя на удивление ее, не смогла сдержать смеха звонкого, разнесшегося по пустынной улице.
  - Да тут, понимаешь, дело какое было, - начала пояснять Алена. - Вскоре я поняла, что перестала его бояться. И даже больше - привыкла, что он постоянно рядом. А еще стала замечать, что сама его взглядом выискиваю, когда долго не вижу. Не знаю, сколько бы мы так ходили да смотрели друг на дружку, но как-то раз услышала я, как две гостьи обсуждают Борислава. Одна из них, Катерина, красивая да справная, говорила своей подружке, что окрутит князя и жениться на себе заставит. И ведь не любила же его! Вот я и разозлилась на это. Знала бы ты, как мне обидно за князя нашего стало!
  - И ты предложила ему... - Настя нерешительно замолкла, не зная, как правильнее сказать.
  - Да, - просто ответила Алена, вновь присаживаясь на скамейку. - Видела бы ты его лицо в тот момент!
  Не удержавшись, вновь рассмеялась. Вот уж действительно, диво дивное.
  - Борислав тогда долго допытывался у меня, с чего это вдруг я такой любовью к нему воспылала. А я не выдержала и рассказала ему все, как на духу.
  - И он сразу же отказал тебе?
  - Нет, - улыбнулась Алена. - Посмеялся надо мной, неразумной, а потом схватил, крепко к себе прижал и сказал, что никуда меня не отпустит, раз уж сама пришла. Вот так до сих пор я и с ним. А по весне свадьбу сыграем.
  После этого рассказа девушки надолго замолчали, думая каждая о своем. Алена вновь переживала то, что случилось с ней, то хмурясь и губу прикусывая, то ласково улыбаясь воспоминаниям светлым. А Настя удивлялась тому, как круто может измениться судьба человеческая. Вроде бы живет себе спокойно, никого не трогает, а тут - бац, такое происходит.
  'И ведь не узнаешь наперед, что жизнь так закрутит все да перевернет с ног на голову'.
  - Вот поэтому, Настенька, я и говорю, чтобы ты всякой глупостью голову себе не забивала, - неожиданно прервала их молчание Алена. - Мне со стороны видней, как Дмитрий смотрит на тебя. С какой нежностью и заботой провожает глазами каждый твой шаг. Ты можешь не поверить мне сейчас, но время все рассудит и расставит по местам своим. Ты только не упусти шанса своего и будь хоть немного увереннее в себе.
  - Я... - начала было Настя, но Алена остановила ее, заставила замолчать.
  - Не спеши и не говори ничего, а все хорошенько обдумай, - серьезно посоветовала, вставая со скамейки. - И вернуться бы нам уже пора - наказа Месяца не выполнили, увлеклись. Борислав с Дмитрием обыскались поди нас уже.
  Но как только она сказала это, раздалось рычание грозное. Девушки округлившимися от ужаса глазами смотрели на медленно приближающихся к ним уродливых тварей.
  - Ой, мамочки, это же гончие... - помертвевшим голосом прошептала Алена.
  'Вот и догулялись!'
  
  Полную версию романа можно приобрести ЗДЕСЬ!
Оценка: 6.51*23  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) А.Шихорин "Ваш новый класс — Владыка демонов"(ЛитРПГ) В.Василенко "Статус D"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров. Арена"(Уся (Wuxia)) А.Кочеровский "Баланс Темного"(ЛитРПГ) Ю.Кварц "Пробуждение"(Уся (Wuxia)) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) Д.Сугралинов "Мета-Игра. Пробуждение"(ЛитРПГ) М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia))
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"