Шлёнова Наталья Викторовна: другие произведения.

Проклятие Тверских

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
Оценка: 4.01*6  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Погибли все кто был дорог сердцу, невеста принца, твое королевство захватили и плюс просыпается твое проклятие! Ну что может быть хуже? А то, что ты пойдешь спасать своего неродивого женишка и всех жителей родного королевства. А кто тебе будет помогать в этом деле? Последний из твоих слуг, беглые стражник и принц и твое проклятие, которое становиться твоим духом-хранителем. Бедлам... Прошу оставляйте комментарии. ЗАКОНЧЕНО идет редактирование


Проклятие Тверских.

Пролог

   Много, много и еще много раз много лет назад:
   Карета неспешно проезжала по пыльным улицам. Вокруг суетился народ. Все куда-то бежали, торопились. Великая долина расцветала на глазах после затянувшейся зимы. Внезапно какой-то мальчишка выскочил на дорогу. Лошади тут же встали на дыбы. Перепуганный малец начал быстро менять окраску. Его кожа была то зеленая, то красная, то он и вовсе становился прозрачным. Все вокруг буквально замерло. Множество глаз в гробовом молчании пристально следили за развернувшейся сценой. "Влипли" - заключил внутренний голос мальчишки.
   Дверца кареты плавно открылась. На землю спрыгнул Мужчина лет пятидесяти. Под густыми усами у него закралась лукавая улыбка. Морщин заметно не было. Статная фигура показывала мощь. Только темные волосы начинали отсвечивать сединой. Парадный зеленый мундир выдавал в мужчине знатную кровь. "Повелитель" - зашепталась толпа.
   Мужчина с кошачьей грацией подошел к мальцу, испуганно глядевшему на него во все глаза. Повелитель подошел к мальчишке и вдохнул полной грудью свежий воздух, выжидательно глядя на мальца. Тот икнул и мгновенно опустился колени, кланяясь своему государю. "Зачем же ты так пацана пугаешь?" - возмутился внутренний голос мужчины, но тот не ответил. Толпа вокруг зароптала и люди тоже стали опускаться на колени. Повелитель лишь незаметно вздохнул.
   Мужчина свистнул и жестом подозвал к себе мальчишку. Малец испуганно посмотрел на него, но встал. Повелитель уже садился обратно в карету. Заметив заминку он вновь выглянул.
   - Садись, не бойся.
   Мальчик сглотнул, но не посмел ослушаться. Забравшись в карету под смешанными взглядами, он сел напротив повелителя и весь сжался.
   - Как тебя зовут? - мягко начал мужчина.
   - Осман Даркар - выдохнул паренек.
   - Константин Тверской. Приятно познакомится, Осман - улыбнулся повелитель.
  
   Пару дней спустя.
   - Дренер, Заркар! В чем дело? Объяснитесь, быстро! - грозно потребовал Константин у стоявших перед ним двух мужчин лет сорока, которые стояли в кругу недоверчивых глаз.
   Во дворце был праздник. У Повелителя родилась внучка. До пика веселья было еще далеко. И танцующие, отбросив лишние мысли, кружились в вальсе. Повелитель Константин как раз танцевал с одной из своих дочерей, а его жена вела светские беседы, когда в зал ворвался вооруженный отряд во главе со своим главнокомандующим Дренером Альтром и советником Заркаром Монтеки. Танцующие разбежались из центра зала, образуя вокруг прибывших круг.
   Внезапно в залу ворвался придворный маг Котило дер Твер со своим помощником, юным Османом де Твером.
   - Повелитель! Переворот! - закричал маг и упал навзничь. За ним показался один из личных головорезов Заркара.
   - Дер! - подскочил мальчишка к своему учителю.
   - Хватит с нас унижения! - проорал Дренер - Отныне мы отдельный народ! Мы больше не аски! Теперь мы антаски! И это наши земли!
  
   Несколько десятилетий длилась война между одним народом, разделившемся на две стороны, пока все прекрасные города Великой долины не были уничтожены, а воевавшие не рассеялись по свету. И получила та война имя Великого разлома. Ведь тогда один большой народ разломился на две враждующие гильдии. И прожили они так, по всему большому континенту, а кто-то и дальше, пока не появились другие государства. Сначала родилась Эльфийская Империя, в которой через пару сотен лет тоже произошла война, в итоге которой империй стало две. Появилось людское государство, королевство Нева. И последним появилось герцогство оборотней.
   Но два народа Великой долины не ушли в небытие, а до сих пор живут на континенте, где раньше было их государство. И по сей день ведут непрерывную войну...
  

* * *

   Мефодий
   - Ну и какие у нас планы? - спросил я.
   - Не знаю - честно ответила моя соседка. - Это катастрофа. Не, я конечно готовилась ко всему в жизни, но к этому... я... я...
   Ну всё, полились слёзы. М-да, то что произошло несколько суток назад было выше всех наших сил. Не, то что пережил я, ещё более менее укладывается в голове, но то, что случилось с Катериной вообще никак не воспринимается. Бедная девушка Не удивительно, что она сейчас чуть ли не в истерике бьётся. Любой на месте Катерины давно бы сошёл с ума.
   Сейчас я смотрел на девушку передо мной, на её черные шелковистые волосы, длиной до копчика, разноярусную чёлку, разделённую на пряди, тонкие изящные губы, потускневшие карие глаза, хрупкие плечи и ловкие руки. Смотрел и не мог поверить, что мы выжили. Весь наш славный род погиб. Всё семейство графа Тверского было убито монстром, проклятием всей семьи. Слуги сгорели в пожаре, который начался сразу после убийства семейства Тверских. Выжили только Катерина и я. Екатерина Тверская и Мефодий де Твер.
   С Катериной мы знакомы с самого детства. После гибели родителей, дедушка, работающий магом при дворе Тверских, взял меня к себе на воспитание. Мне тогда было года три, и родителей я знаю только по рассказам деда и старым фотографиям да зарисовкам. Именно тогда я получил титул "де" (что значит "придворный слуга") и фамилию "Твер" (что обозначает графство, к которому принадлежит слуга). У деда был титул "дер", так как он являлся придворным магом покойного графа.
   На глаза навернулись слёзы при воспоминании о дедушке. Я чувствовал себя последней свиньёй. Ведь я мог его спасти, мог! Но предпочёл помочь Катерине бежать из дома. Когда мы выбежали, дом охватил огонь. Я хотел броситься за ним, но младшая графиня меня остановила. Теперь я понимаю, что бросится в дом, было бы полным самоубийством, но жалею, что не сделал этого.
   - Ты не виноват. Он наверняка знал, что такое случится. Не переживай - прочитала мои мысли графиня. Она все-таки смогла взять себя в руки. Это хорошо.
   Я огляделся, пытаясь отвлечься. Сейчас мы находились в таверне "Приграничная поляна", что находилась на окраине столицы нашего королевства, имя которому Нева. В таверне было тепло и уютно. Массивные бревёнчатые стены, дубовая мебель. Дверь и два окна с каждой её стороны. Везде чувствуются сила и защита.
   Хозяин этой забегаловки встретил нас очень радушно. Благо казна графа находилась в тайном погребе неподалёку от дома. Мы смогли взять достаточно денег на дорогу и теперь могли позволить себе любую роскошь. Но нам нужна скрытность. Екатерина не хочет, что бы кто-либо знал о двух выживших беглецах, и я её хорошо понимаю. Не так давно король Дрэнер решил посватать Катерину со своим сыном, но получив отказ, сильно рассвирепел. Неудивительно, если это он подослал поджечь наш дом. Король всегда с опасением смотрел на графство Тверских. Эта семья пользовалась большим расположением многих соседей. Если бы Тверские захотели устроить переворот, то они стали бы королевской семьёй. Так же король хоть и не был суеверным, но всегда боялся Проклятия Тверских. Об этом Проклятии уже давно ходило много слухов и легенд. До дня гибели хозяев я не верил в Проклятие, но потом, тогда, когда погибли все Тверские, я увидел его собственными глазами. Катерине после этого чуть ли не каждую ночь снятся кошмары. Всё-таки она попала под Проклятие, в отличие от меня.
   Я посмотрел в глаза сидящей напротив Екатерине. В них отражались те ужасные события. Сердце кольнула горечь. Я любил Катерину. Любил уже давно. И мне было противно смотреть, как несчастная девушка страдает, и понимать, что ты пока ничего не можешь для неё сделать. Что эту огромную рану в её душе может залечить только время. Я провел по лицу графини тыльной стороной руки и попытался улыбнуться так же безмятежно, как и раньше. Екатерина улыбнулась мне в ответ, и моя душа наполнилась нежностью и теплом.
   - Что, голубки, воркуете? - подошел к нам с подносом хозяин таверны. Крупный пухленький мужичок, которому на вид лет сорок-пятьдесят, с лисиной, добрыми глазами и в вечно заляпанном белом фартуке. Выложив на стол наш заказ, он ушел, сказав на прощанье - Воркуйте, воркуйте. Не буду вам мешать.
   - Как ему объяснить, что мы просто друзья? - спросила младшая графиня, когда мужичок отошел на приличное расстояние.
   - А зачем? Пусть это будет нашим прикрытием - не согласился я. Упускать такой шанс возобновить отношения - ищите другого дурака!
   - Ага, жених да невеста, тили-тили тесто - скептически хмыкнула девушка, начиная цеплять на вилку блинчики. - Нет уж. Давай обойдёмся без этого. Нам и так выделили один номер на двоих. И было бы всё ничего, если бы там было несколько кроватей, а не одна.
   - Да ладно тебе. Она же просторная.
   - Что верно, то верно. На ней вся бы моя семья уместилась.
   - Да, не то слово. Кажется, что кровать для гарема делали.
   - Угу.
   - Ладно, с хозяином и комнатами мы ещё разберёмся - решил перевести я тему, глядя, как вместе с голодом из Катерины выходило всё грустное и противное - Нам нужен какой-то план действий. Не можем же мы тут вечно торчать. Да и вообще, что мы забыли в Альтере, если нам опасно попадаться королю на глаза.
   - Тут ты тоже прав - согласилась девушка, не отрываясь от тарелки. Я решил последовать её примеру и взялся за свою порцию - Мы сейчас должны не высовываться. Скорей всего это Дрэнер решил от нас избавиться. С остальными мы ладили. А это значит, что он воспользуется любым шансом, что бы устранить выживших и свидетелей. Ты спрашиваешь, что мы делаем в столице. Так вот, отвечаю: Что человек замечает хуже всего? То, что творится у него перед носом. Именно поэтому мы сейчас находимся в непосредственной близости от него. То бишь под королевским носом. И пока Его Высочество роется в останках нашего поместья, он не замечает, ну почти, что творится вокруг него.
   - Месть? - попробовал я угадать.
   - Нет. Пока нет. Для начала мы должны выяснить все обстоятельства поджога, а потом уже действовать. Думаю, нам не мешало бы устроиться на работу.
   - Да, будет странновато выглядеть, если у двух сирот будет неограниченный запас денег. Надеюсь, я смогу быстро отыскать себе работодателя.
   - У меня немного другие планы.
   - Какие? - насторожился я, мрачно наблюдая, как Катерина начинает таскать мои блины, ловко лавируя своей вилкой рядом с моей, пытающейся "защитить свою территорию".
   - На работу устроюсь только я - проговорила девушка, не отвлекаясь от завоевания моей порции.
   - Нет! Ты что! Да не бабье это дело. И потом. Ты должна отдыхать, госпожа Катерина - я был настолько возмущен, что не уследил за последними остатками моего завтрака. Блин!
   - Меф! Ты достал меня своей официальностью! - схлопотал я ложкой по лбу. И когда только успела её достать? И главное где? - Сколько раз тебе повторять, что ты можешь называть меня просто Катей. А ещё раз назовёшь госпожой - я и проклятия на тебя не пожалею!
   - Извини. Но всё равно... Кать. Ты перенесла сильнейшее потрясение. Сейчас тебе нужны отдых и сон.
   - Меф, ты же придворный маг. После смерти твоего деда ты им становишься чисто автоматически. В магии разбираешься лучше меня, да и в работе с книгами от тебя больше толку.
   - К чему ты клонишь? - как же мне не нравится то на что Катерина намекает...
   - Я посылаю тебя мой друг - похлопала меня девушка по плечу - Посылаю по библиотекам.
   - Нет! Уж лучше действительно меня пошли! - страх перед библиотеками у меня появился ещё, когда я только прибыл в графство Тверских. Тогда я хотел найти дедушку и в одиночку стал гулять по огромному поместью. Всё было нормально, пока я не зашёл в библиотеку графа. Она была очень большая, и я заблудился среди стеллажей. Так бы и остался там, если бы на мой плач не прибежала маленькая Катеринка. Она вывела меня из библиотеки и отвела к деду. Кстати, так мы и познакомились.
   - Не боись - стала меня успокаивать младшая графиня. - Отец просто не любил, когда кто-то рылся в его книгах, поэтому и обустроил библиотеку в виде лабиринта. А тут они, во-первых мелкие, во-вторых стеллажи по-другому стоят. Ну пожалуйста! Любое твоё желание исполню! - увидев мой задумчивый взгляд, Катерина быстро поправилась - Почти любое.
   - Ладно. Из таверны ни ногой - поставил я условие. Как же она не понимает, что ей нужен отдых?
   - Хорошо - быстро согласилась моя собеседница. Как-то слишком легко. Где подвох? - Как раз я хотела договориться с хозяином "Поляны" о работе.
   Чёрт! Нет, ну опять она меня обставила, опять настояла на своём. Сколько себя помню, Катерина всегда была упряма. Когда я пытался её отговорить от чего-нибудь, девушка всегда приводила мне доводы, причины, факты и пользовалась моими словами, благодаря чему всегда выигрывала. Мне ни разу ещё не удалось отговорить графиню от её планов. А если еще учесть, что её воспитывали как политика, то шансов переубедить Катерину крайне мало.
   - Может тебе всё-таки отдохнуть? - решил я сделать последнюю попытку.
   - Вечером, всё вечером. А теперь топай в библиотеку. Найди там всё, что нам может пригодиться. Самое главное найди, что-нибудь против оборотней и набери по пути побольше слухов и сплетен. Нам нужно знать все действия короля.
   - А при чем тут оборотни? - не понял я.
   - Не знаю. Просто предчувствие - пожала плечами девушка.
   - Удачи - буркнул я, выходя из-за стола и направляясь к выходу. Когда она перестанет быть опорой нашей маленькой команды и позволит мне о ней заботиться?
  
   Екатерина
   Я смотрела на спину уходящего парня и размышляла, как он изменился за несколько дней. Нет, внешне он не изменился. Всё такие же красно-коричневые волосы до плеч, мужественные черты лица, накаченные мышцы, подтянутая фигура. А ведь с первого взгляда и не скажешь, что он умник. Мефодий изменился внутренне. Случившееся горе заставило нас обоих по-другому посмотреть на мир. Меф стал более молчаливым, вдумчивым. Его бардовые глаза временами гасли, а временами зажигались с новой силой, и я видела, что горят эти глаза для меня, как бы говоря: "Не грусти, всё обойдётся. Мы живы и сейчас это главное". И я им верила.
   То, что случилось в нашем поместье, было катастрофой, ужасом, худшим из кошмаров. Я совершила самое худшее злодеяние из всех, что могло совершиться. Встряхнув головой, я оглядела таверну в поисках хозяина. А вот и он. Я встала из-за стола и подошла к хозяину таверны.
   - Здравствуйте - поздоровалась я.
   - Здравия. Барышня что-то хотела? - ласково спросил меня он. Хозяин таверны был милый усатый толстячок. Мне он понравился сразу.
   - Да, господин. Я хотела спросить, не будет ли у вас свободных вакансий. А то боюсь, мы не сможем оплатить наше дальнейшее проживание.
   - Молодец, дочка. Молодец, что обратилась. Я как раз ищу себе официанточку. Проживание и питание оплачивается за мой счёт. Согласна?
   - Да, господин! - выпалила я, не веря в свою удачу.
   - Да, и вот ещё: зови меня Михал Топычем. Как зовут тебя, красавица.
   - Екатерина - подумав, решила добавить - де Твер.
   - Что ж ты, Тверским служила? А жива то, как осталась?
   - Я тут была, у сестрицы своей - на что, на что, а на фантазию я никогда не жаловалась - Так и получилось, что моя метка исчезла вместе с хозяином. Тогда я и узнала о гибели графской семьи.
   - Эх, бедные, бедные. Пусть просветятся для них небеса. Какая семья была... Все красавцы, добрые, отзывчивые. Всем соседям помогали и вот так закончить... За что ж их так?!
   - Да. Хорошие были люди - отозвался человек, сидящий за столиком неподалёку от нас - Святые они. Божьи посланники. До сих пор помню, как моё графство сморила чума. У меня тогда внучка этой заразой заболела. А Тверские мало того, что спонсировали лечение и лекарства, так ещё и сами приходили, помогали. Помню, у них тогда ещё дочка была, средненькая. Тоже Екатериной звали. Когда внучка выздоровела, они вместе по графству бегали, живность пугали, развлекались.
   - Помню, помню. Ну да ладно. Была де Твер, а стала теперь де Топ. Давай своё плечико.
   Я осторожно оголила плечо. Михал Топыч аккуратно приложил к нему раскалённое кольцо. Секундная боль и теперь я больше не являлась Тверской. Теперь я Екатерина де Топ.
   День прошёл спокойно. Народу в таверне было сегодня мало. Хозяин сказал, что в выходные и по праздникам тут не протолкаться, ну а когда какие-то события (Ярмарки, фестивали и т.д.) даже иголке негде упасть. Благоразумно поверив, я решила узнать, кто тут частенько бывает. Михал Топыч рассказал, что сюда, бывает, захаживают большие шишки. Это как бы их тайное место встреч, где можно расслабиться не опасаясь, что застукают в непотребном виде. К вечеру вернулся Мефодий. Лишь кивнув мне, он направился в нашу комнату. Я же, дождавшись окончания смены, последовала за ним.
   На продемонстрированную печать, Меф лишь скорчил недовольную гримасу. Не получив удовлетворительного ответа, я запустила в него подушкой и быстро скрылась в ванной. После теплого душа, мы стали ложиться спать. Меф в шортах, а я в шортах и футболке. Устроившись поудобнее на одном краю постели, я подождала тихого сопения с другой и тоже моментально уснула. "Чёрт! Я же забыла про библиотеку спросить!" - пронеслась последняя мысль.
  
   - Катенька, милая, только прошу - будь осторожна. От Мефодия ни на шаг - наставлял меня отец.
   - Хорошо пап. Не волнуйся, мы не надолго - отвечала я.
   В соседнем графстве Уилоков, начиналась ярмарка и мы с Мефом были посланы туда с благородной целью - отдохнуть и поразвлечься. Ну и купить кое-что для Котило дер Твера, то бишь для деда Мефа. Отец сильно волновался, и не только он. У меня тоже было с утра какое-то острое чувство опасности. И у всей нашей семьи. Даже четырёх летний непоседа братец Сид был сегодня на удивление тихим. За день не промолвил ни слова, и вид такой, будто он сейчас заплачет. Самой тоже очень хотелось выть и рыдать, но нужно держаться. Почувствовав моё настроение, Мефодий положил свою руку на моё плечо и ободряюще улыбнулся.
   - Ставь сейчас же защиту! - вдруг посерьезнел папа.
   Мой друг, послушно кивнув, сделал несколько жестов пальцами. Я почувствовала, как на меня ложится тонкая прозрачная, но при этом очень надёжная магическая плёнка. Чувство опасности резко увеличилось во много раз. Вся моя семья, стоявшая сейчас передо мной, схватилась за головы. В комнату что-то кинули через окно. Обострившиеся чувства успели заметить небольшую склянку, ещё до того как та разбила окно. Теперь же, она лежала посреди комнаты, а из её горлышка повалил густой серый дым. Я схватилась за горло и упала на колени. Меня переполнили животные инстинкты и желания. Я с трудом повернула голову и посмотрела на Мефодия. В отличие от всех кто находился в комнате юноша стоял и со страхом рассматривал творящееся в комнате. Тут я поймала себя, что смотрю на Мефа уже не как на друга, а как на потенциальную жертву.
   - Уводи Катю! - зарычал не своим голосом отец, обращаясь к внуку мага - Это Проклятие! Рарр... На тебя оно... не действует... Граррррррр!!!
   Я посмотрела на папу. Он уже лежал на полу лицом вниз. Его тело начало расти, мышцы увеличиваться, руки превращались в лапы и покрывались короткой чёрной шерстью. Мама, братья, сёстры, папа... Теперь их больше не было. Были только большие пантеры с огромными черными крыльями. Я почувствовала, как мою душу, кто-то схватил и решил вытолкнуть из тела. Нет! Не позволю! Сосредоточившись, я попыталась вырваться. Тело уже начало перевоплощаться, но душа ещё сражалась. Когда битва была почти проиграна, неизвестный отступил, но я не собиралась отступать. Схватив этого незнакомца, я его поглотила. Тело перестало перевоплощаться, но и не спешило принять прежнюю форму. Я взглянула на Мефодия и облегчение пронеслось по телу. Я снова смотрела на юношу, как на друга. Парень буквально вжался в стену, с ужасом смотря поверх меня. Я обернулась. Пантеры, облизываясь, подходили ближе. В их глазах ясно читался голод. Из толпы вышел котёнок, в котором я узнала Сида. Помахав хвостом, он выбрал меня первой жертвой и, приняв охотничью стойку, кинулся на свою жертву...
  
   Я быстро открыла глаза. Сердце бешено колотилось. Лёгким не хватало воздуха. Кошмар и не думал уходить из памяти. Перед глазами стояла вся семья. Их взгляды, полные сочувствия и понимая, выворачивали мою душу на изнанку. О Господне! Знал бы ты, как я по ним скучаю!
   - Опять тебе кошмар приснился? - проворчал Мефодий.
   - Угу.
   Я повернулась на другой бок и вздрогнула. Меф лежал рядом и смотрел в мои глаза. Не выдержав, я прижалась к другу всем телом и уткнулась лбом в его широкую грудь. Парень лишь нежно обнял меня и тихонько прошептал:
   - Ничего, это лишь дело времени. Поверь, все беды быстро скрываются в повседневной суматохе. А хочешь узнать, что мне приснилось? - я посмотрела на Мефодия. В его ясных глазах было что-то лукавое, весёлое, от чего настроение потихоньку стало набирать высоту - Помнишь сеновал? А помнишь, как ты тогда плакала, что до сих пор ещё ни разу не целовалась? Да, кстати. Понимаю сейчас не к месту, но я тогда тебе наврал. Я до того тоже ни разу не целовался.
   Сеновал. Как ж его забудешь. Я тогда наслушалась подруг и сильно расстроилась. Укрывшись на сеновале я тихонько плакала, а когда пришёл Мефодий и стал спрашивать что случилось, то я ему во всё горло проревела, что я не целованная. Ну, он мне тогда и помог с этой проблемой. Правда, если б нас тогда одна из служанок не застукала, было бы вообще замечательно. Нас ведь потом отец три месяца пытался поженить. Помню, я тогда ещё в Мефа влюблена была, но с возрастом поняла, что это была не любовь, а простая влюбленность. А этот подхалим мне ещё песни пел о большом опыте. Сейчас же признаётся, что не было у него на тот момент ни грамма опыта. У, гад! Я ему это припомню.
   За этими размышлениями я не заметила, как меня сморил долгожданный спокойный сон.
  
   Неделя проживания в столице прошла на удивление спокойно. Я работала официанткой, иногда прибиралась в комнатах. Мефодий бегал по библиотекам и, к сожалению, почти всегда возвращался ни с чем. Жизнь стала укладываться в спокойное русло, и мне это нравилось. Я даже стала задумываться - а стоит ли менять такой повседневный уклад. Спокойствие и уют теперь постоянно были со мной. Кошмары прекращали мучить меня по ночам. Я начала вновь видеть смысл для того, чтобы жить. Вновь появились счастье и надежда. Это прекрасно, постоянное чувство полёта, чувство свободы, чувство которое не возможно описать, но про него можно сказать, что прекраснее этого чувства может быть только истинная любовь.
   Сегодня тоже был ни чем не примечательный день. Меф отправился на ярмарку. Он нашёл какое-то успокоительное зелье для оборотней. Не знаю почему, но мне это зелье необходимо, на тот случай если со мной начнёт твориться тоже, что и тогда. Просто понимаю и чувствую, что оно необходимо.
   - Красавица моя - прервал меня от грустных мыслей Михал Топыч - поди-ка, отнеси это к тому столику с юношами.
   Взяв поднос с едой и напитками, я отправилась по указанному адресу. Народу сегодня было мало, поэтому можно было посидеть и поразмышлять, чем я собственно и занималась в свободное время. Комнаты уже были убраны. Все промежутки между небольшой работой, я сидела внизу у барной стойки с книжкой в руках. За столиком, к которому меня отправили, сидели трое парней. Каждому можно было дать лет по двадцать, но я явно видела, что один из них эльф, другой дроу, а третий человек, так что двадцать лет можно было дать лишь последнему, остальным наверняка уже по двести. Странная компания.
   - Ваш заказ - сказала я вечную фразу и переставила заказанное с подноса на стол.
   Мельком осмотрев гостей, я улыбнулась и развернулась. Теперь ясно, что это за компашка. Большие шишки из дворца, о которых говорил хозяин. Только я собиралась отойти, как почувствовала щипок за нижние девяносто. Чисто рефлекторно я резко развернулась и ударила подносом по макушке этого хама. Только мгновением позже я поняла совершенную ошибку. Посмотрев на разномастную троицу, я лицезрела два ехидных взгляда и эльфа, которой корчась, держался за голову.
   - Ой! Простите, господин! Право слово, случайно получилось - встала я на колени рядом со светловолосым парнем. Да, понимаю унизительно, но вляпалась я ещё круче. Чёрт, а жизнь только начала налаживаться и тут такая свинья мне прилетела!
   - Ни чё - отозвался эльф. Не верю я в его простоту и добродушность, ох не верю - Понимаю, леди, вы не ожидали. Но при этом обида есть и её надо бы уладить.
   Интересно чем? Не, я, конечно, догадываюсь, во как глазки у его дружков заблестели. Смотрят на меня, как коты на валерьянку. Неужто думают, что я клюну на прославленные эльфийские красоту и очарование. Ха! Не тут то было. У меня на любые привороты иммунитет.
   - И что бы хотел господин, для того, что бы уладить это дело? - состроила я дурочку. Хех, а он, похоже, действительно поверил, что я простушка.
   - Вы бы не отказались провести с нами вечер - влез в разговор человеческий юноша - прогуляться по городу, посидеть в каком-нибудь ресторанчике... (ага, и дальше по накатанной, знаем мы такие вечера)
   - Только прежде чем отказать нам - хорошенько подумайте - вмешался дроу, явно уловив мои мысли - Вы многое упустите.
   - Я, пожалуй, соглашусь - в голове родился гениальный план - давайте встретимся сегодня в полночь на центральной площади.
   - А почему бы нам не зайти за вами пораньше? - вдруг спросил дроу. Умный, зараза.
   - Потому что у меня жених - и нет моей фантазии границ - он не разрешит мне прогуляться по городу с такими, как вы.
   - А что в нас не так? - насторожился человек
   - Как что? - притворно поразилась я - Вы же такие мужественные, красивые, уверена на вашем счету не одно разбитое сердечко. А мой жених наверняка не отпустит меня, зная, что вы наверняка лучше него.
   Я старалась говорить послаще, и эта троица клюнула. Всё оставшееся время, пока они были в таверне, я строила им глазки. Эльф и человек мне подмигивали, а дроу скептически хмыкал. Похоже, раскусил гад. Но ничего. Думаю, своим дружкам он ничего не скажет. Только перед тем как эта компания решила уходить, я решила их рассмотреть. Все трое были хорошими воинами, это видно сразу. Подтянутые спортивные фигуры, хорошо развитые мышцы. У каждого за спиной красовался меч. Насколько я разбираюсь в оружии (а я в нём прекрасно разбираюсь) - это оружие прекрасной тонкой работы, крепкое, надёжное, острое. Наверняка работа лучших мастеров. Стоит тоже, скорей всего, очень много. Все были примерно одного роста. Два метра с кепкой. Человек был темным. Черные, неосторожно подстриженные волосы, чуть резкие черты лица. В его черных глазах угадывалась надменность. Он явно занимает большой пост при дворце. У эльфа глаза были светло зелёные. С блондинистыми длинными волосами они великолепно смотрелись. Дроу был самый мрачный из этой весёлой компании. Темная кожа, пепельная растрёпанная прическа, белые глаза, в которых читался острый ум. Только сейчас до меня дошло, что вместе они хорошо смотрятся. Человек и дроу полные противоположности, а эльф середина между ними.
   Я вновь уткнулась в книжку, но буквально через минуту, кто-то кашлянул, привлекая к себе внимание. Я подняла голову. Передо мной стояла вся троица и вежливо улыбалась.
   - Простите, леди, но мы забыли вам представиться - начал человек - Меня зовут Кристиан.
   - Меня Турет - буркнул дроу. Он от меня не в восторге. Спешу его порадовать - наши чувства взаимны.
   - Лирнет - подмигнул мне эльф - а как тебя зовут. Надеюсь мы уже можем перейти на "ты"?
   - О да, конечно. Меня зовут Анастасья - если врать - то по-крупному. Нечего на них мелочиться.
   - Ну что ж, Анастасья, до встречи - поцеловал мою руку Лирнет. Кристиан лукаво подмигнул, а Турет лишь коротко поклонился, и вся их компания вышла из таверны.
   - А это ещё кто такие? - прозвучал голос над ухом.
   Я обернулась. Меф! Я даже не заметила, когда он вернулся. Парень с какой-то непонятной злобой смотрел на место, где скрылась троица.
   - Да так, аристократы - ответила я.
   - И что они тут забыли?
   - Просто у меня с ними свидание в полночь - чего скрывать то.
   - Что? - прошипел друг - Я тебя к ним не пущу, ясно!
   - Да что ты так взъелся? Больно надо, мне к ним на свиданку на ночь глядя переться.
   - В каком смысле, ты им отказала или согласилась - опешил от моего ответа Меф - Подожди, ты меня запутала.
   Смилостивившись над другом, я объяснила ему мой простой, но коварный план. Мефодию очень понравилось. Это я поняла по его хихиканью в конце моего повествования.
   - Интересно будет посмотреть на это - сказал он, когда я закончила.
   - Мне тоже - согласилась я.
  
   Утром я проснулась в предвкушении разговора с той троицей. Постоянно репетировала свои ответы на их вопросы. Спустившись на рабочее место, мне в глаза сразу бросились два ранних посетителя. За дальним столиком сидели два вояки. Они были одеты в легкие доспехи, много оружия. На лицах мужчин проступала жесткая щетина, были видны шрамы. Войны о чем-то оживленно спорили. Михал Топыча нигде не было видно. Спустившись, я еле увернулась от летевшего в меня стула. Войны уже поднялись из-за стола и достали свои мечи. Ого, Спор быстро перерастает в драку. Быстро встав между вояками, я вытянула руки, желая предотвратить кровопролитие и стараясь не поворачиваться к ним спиной. Тут, кто-то ударил меня в спину. Не удержавшись, я сделала шаг вперёд и упала. Когда же я поднялась и повернулась, один из мужчин уже ушёл, а второй лежал на полу с мечом в груди.
   - Потерпите, я сейчас вам помогу - пролепетала я, садясь на колени рядом с раненым. М-да, меч вошёл глубоко, плюс ко всему побил броню. Нужно срочно его вытащить.
   Взявшись покрепче в рукоять, я уже собралась, было вытаскивать оружие, но тут в таверну ворвались полицейские во главе со сбежавшим воином.
   - Вот она, убийца! - показал тот на меня. - Видите, как она меч в моего друга всадила стерва!
   От такого хамства я просто потеряла дар речи и не сразу поняла, как меня припечатали к стенке. Черт, с ними оборотень. Мне от него не отвертеться. Всегда найдёт и догонит. Стоп, чё это я размышляю, как будто действительно убила того мужика. Ложь! Клевета! Не виноватая я! Он сам его убил! Но к сожалению из моего горла сейчас вырывался лишь хрип. Оборотень, скотина эдакая, поднял меня на пол метра за шею. Мне даже дышать трудно, не то, что говорить.
   Я мельком глянула на отряд. Один оборотень (тот, что меня щас пригвоздил), три воина и один пацан, с виду лет восемнадцать-девятнадцать, должно быть на стажировке. Я стала разглядывать парня. А он симпотный. Блондин с голубыми глазами! Супер! Блин, и почему практически у всех парней в Ниве такая стройная подтянутая фигура? Так нечестно! Э, только не надо пальцем у виска крутить! Я в своём уме! Не, ну а что ещё делать, если понимаешь, что сейчас умрешь, не в обморок же падать. Я не истеричка и встречу смерть достойно.
   Парень, явно не ожидавший от меня такого внимания, отвел взгляд и даже кажись покраснел. Какой же он лапочка. Если выживу, обязательно познакомлюсь. Оборотень приподнял меня повыше и, отлепив от стенки, кинул к барной стойке. Приземление было жестким. Меня окружили полицейские. Разум плохо слушался. Из-под опущенных ресниц были видны только смазанные тени. Меня подняли на могучие плечи. Думаю всё того же оборотня. По лестнице прошёлся топот.
   - Катенька, деточка - услышала я знакомый и уже такой родной голос Михал Топыча - Что ж вы делаете, ироды? Она ж хрупкая, а вы с ней так грубо. Да и что бедная девочка вам сделала такого?
   - Она убийца! Вон вам в подтверждение труп моего друга!
   - Да не могла Катюшка...
   Дальше всё для меня погрузилось во мглу.
  
   Кристиан
   Я как обычно сидел и скучал в своей комнате, когда в комнату постучали.
   - Можно? - высунулась из дверного проёма светлая голова.
   - Лир! - воскликнул я.
   - А мне? - спросил стоявший за другом дроу.
   - Тур! И ты тоже здесь! - обнимал я друзей, - Какими судьбами?
   - Ну, ты же сам знаешь - вздохнул эльфийский принц - во дворце делать нечего. Наши отцы заняты своими делами по соединению Империй.
   - Да я погляжу и твой отец тоже занят государством - подал голос Турет.
   - Нуда, нуда. Не слышали про одно из наших графств.
   - Это то, что под проклятием погибло? - спросил эльф присаживаясь на одно из кресел. Мы последовали его примеру.
   - Да, только слухи врут - ответил я - Нет там никакого проклятия. Скорей всего это папаня. Он давно опасался того графа. Как его... это... а, вспомнил. Граф Тверской.
   - В Империях поговаривают, что Тверских постигло проклятие ещё в стародавние времена - сказал Тур - может это всё-таки оно, их постигло, раз уж и в Империях о нём говорят.
   - Да не будьте такими суеверными. Говорю ж вам: Отец зуб на них имел. Он кстати хотел дать мне в жены среднюю дочь Тверских, но граф ему отказал.
   - А ещё эльфов в войне империй обвиняете, а у самих полно междоусобиц - заметил тёмный эльф.
   Да, тут он прав. Больше половины графств, друг другу готовы глотки порвать за малейший клочок земли. Посовещавшись, мы решили, что в замке делать нечего и отправились гулять по окраинам Альтера. От советника отца, я слышал об одной таверне, под названием "Приграничная поляна". Там он не редко справлял одинокие вечера. Посоветовавшись ещё раз, мы решили тоже навестить эту таверну. Придя туда, наша компания устроилась за столиком.
   - С вечера ни крошки не ел - пожаловался Лир, когда к нам подошёл хозяин.
   - А что молодые господа желаю отведать? - сразу понял намек хозяин.
   - А что есть? - спросил я.
   Михал Топыч, а так по слухам звали этого толстячка, перечислил нам примерного меню и мы выбрали из него понравившиеся нам блюда. После этого хозяин удалился, сказав, что как только блюда будут готовы, нам принесёт их официантка. Я огляделся. В таверне практически не было народу. Тем лучше. Отец с рождения учил меня осторожности, поэтому, мой народ меня практически не знает в лицо, только если по слухам и сплетням. Я взглянул на друзей. Лир оглядывал таверну, а Тур постоянно смотрел в одну точку. Проследив за взглядом дроу, я увидел молодою тёмную девушку, которая читала книгу за барной стойкой. А она очень даже ничего. Красивая.
   - Красивая - протянул эльф, проследив за нашими взглядами - Крис, ты только посмотри на Тура. Похоже, он влюбился.
   - Да иди ты... - смутился Турет, отводя глаза - Признайся, Лир, она и тебе понравилась.
   На этот раз смущенный взгляд отвёл светлый принц. Да, девчонка очень хороша собой. И при этом не похоже, что она из бедной семьи. Скорей всего какое-то графство.
   - Слушайте, а может пригласим её куда-нибудь - предложил Лирнет - заодно и поближе познакомимся.
   - И как ты себе это представляешь? - скептически хмыкнул Тур - Взгляни на неё. Девчонка наверняка из приличной семьи. Это тебе не со служанками развлекаться.
   - Действительно - поддержал я - То, что она красотка ещё ничего не значит. Ну пригласишь ты её, а она тебе уже через три минуты уши заболтает. Поверь, у меня уже был такой опыт - увидев любопытные взгляды друзей, я начал рассказывать - Ну, так вот. Пригласил я как-то к себе одну служаночку. Красотка. Длинные тонкие ноги, белая кожа, пышные красные губки, огроменная грудь и великолепная попка - у эльфа аж слюна выступила - пришла она ко мне. Я закрыл дверь. Занавесил окна. Усадил её на кровать и протянул бокал вина. После этого сел поближе и только сделал комплимент, как она тут же покраснела и начала трещать без умолку. Я думал этот кошмар, никогда не закончится.
   - Да ну тебя - обиделся Лир, понимая, что это конец истории о бурной ночи.
   - Ваш заказ - прозвучал нежный голос официантки.
   Я посмотрел на неё удивлённым взглядом. Та самая девушка, которую я счёл за младшую графиню, оказалась официанткой. Тогда дело намного упрощается. Пока девчонка расставляла наш заказ, Лир незаметно подмигнул, типа "ща всё будет". Официантка, закончив расставлять на столе блюда, мило нам улыбнулась. Когда она отвернулась, Лирнет ущипнул девушку, за что и получил подносом по голове. Я еле сдержал смешок. Турет тоже довольно ехидненько улыбался. Официантка начала извиняться. Этим и воспользовался Лир. Прославленная красота эльфов сделала своё дело. Девчонка согласилась. Уже когда наша троица выходила из таверны, мы представились друг другу.
   - Чего это ты вел себя так холодно. Она ж вроде тебе понравилась - поинтересовался Лирнет у Турета, когда мы отправлялись после продолжительной прогулки во дворец.
   - Да развела вас эта Анастасья, как последних лохов - ответил Тур.
   - Почему это? - обиделся я - Она же клюнула.
   - Да даже слепому видно, что эти эльфийские заморочки на девку не подействовали и имя не настоящее назвала - объяснил дроу.
   - Расслабься - положил ему на плечо руку Лир - вот увидишь сегодня ночью - Анастасья клюнула и с нетерпением ожидает нашей встречи.
   - Ага. Не ребят, вы как хотите, но я сегодня никуда не пойду - заключил Тур.
   - Ну и ладно - сказал я - нам больше достанется.
   Остальной путь мы провели за пустяковыми разговорами. Единственное, что ещё запомнилось, так это спор между эльфийскими принцами. Светлый эльф доказывал тёмному, что "эльфийские заморочки" всегда действую безотказно.
  
   Вечер выдался на редкость холодным. Я оделся потеплее, запахнулся в плащ и стал ожидать Лирнета. Через пятнадцать минут ожидания, стук в дверь оповестил меня о том, что друг тоже готов к весёлой ночке. На часах было одиннадцать. Мы решили перед свиданием немного прогуляться по ночным улицам. Свежий воздух возбудил воображение и мы с Лиром обсуждали развлекательную программу для Анастасьи. Конечно же программа выглядела коротенькой, но зато много раз проверенной. Ресторанчик, прогулка под луной и какая-нибудь комнатка в таверне. Простенько и со вкусом.
   С полуночи до часу мы стояли у фонтана на главной площади, ссылаясь на то, что девушки всегда опаздывают. Потом мы начали подмерзать и решили походить вокруг фонтана. С часу до двух мы задумывались над словами Турета. С двух до четырёх я думал, что дроу оказался прав и как теперь исправить ситуацию. Когда начало светать, мы с Лиром чувствовали себя идиотами и полными лохами. Но всё же решили подождать ещё немного. В пять часов мы злые уставшие и замерзшие поплелись во дворец.
   Комната Лира была ближе, поэтому я решил не тащиться к себе, а переночевать (хотя скорее переутровать) у эльфа. Когда мы ввалились в комнату, то лицезрели бодренького и веселенького Тура, который, сидя у камина, по всей видимости, дожидался нас.
   - Ну как бурная ночка? - ехидно улыбнулся он.
   Мы лишь отмахнулись и, не раздеваясь, плюхнулись на кровать, после чего моментально заснули.
  
   Пробуждение было приятным. Поначалу. Я лежал в кровати, не открывая глаза. Рядом меня обнимала Анастасья. Странно, почему я в одежде. Неужели мы так задержались в ресторане, что придя, тут же заснули? Стоп! А был ли вчера вообще ресторан? Вот черт! Ведь эта стерва вообще не пришла! А кого я тогда обнимаю?
   Когда я открыл глаза, мой взгляд упал в зелёные эльфийские глазки, в которых плескалось недоумение.
   - Ааааааа!!! - заорали мы с Лиром в унисон.
   - Блин! Зачем же так орать? Просто сказали бы друг другу пару ласковых и успокоились - сонно пробурчал Тур, который лежал со мной рядом.
   - Какого вы тут делаете? - всё ещё недоумевал Лирнет.
   - Напомню - отозвался дроу - Вчера вы простояли на площади всю ночь, завалились сюда на рассвете и плюхнувшись на кровать уснули.
   - Ну с Крисом понятно, а ты что тут делаешь? - спросил светлый принц.
   - Я рассчитывал, что вы раньше догадаетесь о том, что девчонка провела вас, и решил подождать тут. Когда вы вернулись, я еле на ногах держался и решил не переться к себе в комнату, а переночевать в вашей компании.
   - Ладно, пойду я - сказал я - служанка может заволноваться, если меня не будет с утра в комнате.
   С этими словами я вылез из кровати и направился к себе. По пути встретил свою служанку, которая уже начала волноваться. Успокоил, взял у неё свежую газетку и направился в свои покои. Когда я дошёл до комнаты и взялся уже за ручку двери, мой взгляд упал на главную полосу газеты. "Надежда Тверских!" - гласила она. Опять эти Тверские. Всё королевство о них неделю не умолкает. Но название интригует.
   Зайдя в комнату, я опустился в любимое кресло и начал читать:
   "Около недели назад сгорело поместье графа Тверского вместе со всеми его обитателями.- да знаем мы уже это - Недавно местная полиция нашла все тела находящиеся в доме и заявила о нехватке двух тел. - это уже интересно - По неподтверждённым данным, в живых могли остаться средняя дочь графа Екатерина Тверская и внук придворного мага - Мефодий де Твер. Как сообщают крестьяне, эти двое должны были отправиться на ярмарку..."
   Дальше я не стал читать и посмотрел на фотографию Екатерины и Мефодия. Как Анастасья похожа на мою несостоявшуюся невесту. Стоп! Тогда рядом с ней стоял парень, тоже похожий на Мефодия. Это уже очень интересно. Надо бы ещё раз наведаться в "Приграничную поляну". Видимо история Тверских ещё не закончена.
  
   Кэстрет
   Сегодня моя рабочая смена вышла на утро, как и у отца. Всегда любил, когда у нас совпадало дежурство. Папа во время таких дежурств рассказывал мне истории и байки того времени, когда он воевал против герцогства оборотней. В свободное от работы время, отец натаскивал меня в рукопашных боях. Он всегда говорил, что у меня талант к оружию. Сейчас мы просто сидели и молчали, задумавшись каждый о своём.
   - Собирайся - прервал тишину отец - сейчас за тобой придут.
   Я кивнул и приготовился к выходу. У папы был дар прорицателя, поэтому мы с мамой всегда его слушали, и если он чего-то просил - выполняли. Как только я подошёл к двери, она резко распахнулась.
   - Кэстрет - обратился ко мне полицейский, который распахнул дверь - Давай бегом! Капитана убили!
   Я встал, ошарашено глядя на полицейского. Капитан мёртв? Но как? Я не успел додумать, как меня быстро потащили за руку. Неподалёку уже был небольшой отряд во главе с Полковником. В отряде были ещё один полицейский и оборотень. После заключения с герцогством мирного договора мы постоянно обменивались воинами, поэтому в нашем отделении служили около двадцати оборотней.
   - Готовь ловчую сеть - сказал мне Полковник - преступница может быть опасна.
   Я кивнул быстро сотворил ловчую сеть. Не хотел бы хвастаться, но я делаю лучшие магические сети на всю округу. Мы вошли в таверну, что находилась неподалёку от местного управления. Я взглянул правде в глаза. На полу лежал Капитан. Мёртвый. Над ним склонилась девушка. Она держалась за рукоятку меча. Мне даже не верилось, что такое хрупкое создание может поднять такой большой меч и тем более убить им кого-то.
   - Вот она, убийца! - сказал Полковник - Видите, как она меч в моего друга всадила, стерва!
   Все мы знали, что Полковник и Капитан были лучшими друзьями. Они познакомились, когда ещё были новобранцами. Вместе прошли не одну войну. Перешли в одно полицейское отделение. Капитан всегда стоял на ступень выше, чем Полковник, но это никак не мешало их дружбе. Ребята не знали настоящих имен этих двух вояк и поэтому называли их по должности, ну собственно и я тоже.
   Я задумался. Тут явно что-то не сходилось. Как-то слишком медленно умер Капитан, да и не похоже что бы Полковник так сильно переживал. Хотя нет. Нет. Они готовы были, кому угодно голову проломить друг за друга. Хоть королю и императорам.
   Ощутив на себе пристальный взгляд, я отвлёкся от своих дум и сфокусировал глаза, которые до этого смотрели в пустоту. Оборотень уже прижал девушку к стене. Было видно, что ей трудно дышать, но при этом она очень хорошо держалась, не показывая ни каких затруднений. Как будто всё в порядке. И с любопытством смотрела на меня. Без презрения или злобы, а с небольшим восхищением. В глазах девушки читалось явное желание познакомиться. Я отвел взгляд и даже кажись, покраснел.
   Оборотень ещё немного приподнял девчонку и кинул к барной стойке. Я вздрогнул. Девушка ещё немного поборолась за своё сознание, после чего потеряла его. Когда оборотень положил её на своё плечо, спустился хозяин и начал причитать. Полковник попытался доказать, что девчонка виновна в смерти его друга, а хозяин говорил, что мы, ироды, наговариваем на бедную сиротинушку. Поняв, что он нас не отговорит, мужичок решил хотя бы уговорить нас на более нежную транспортировку девушки. Наш полицейский весельчак, Ламар, быстро смекнул и переложил девичье тело с плеч оборотня на мои руки со словами: " Ну что ж, неси брат свою невесту". Остальные полицейские загоготали, я же вновь залился краской.
   Все начали выходить, оставив меня в конце отряда.
   - Подожди минутку - остановил меня уже у дверей хозяин. Он потёр о лямку фартука своё кольцо и приложил его ко лбу девушки. Это означало, что теперь к ней вернулось прежнее имя и она вольна. После этого старичок вновь обратился ко мне - Ты с ней будь поосторожней, мальчик, да поласковей. Катеринка хрупкая девочка. Бедная. У неё весь род погиб и ей некуда было податься. Не верь вашему командиру - сказал он уже шепотом - Врёт он. Не могла Катерина Капитана убить. Не могла.
   - Вы знаете Капитана? - не к месту удивился я.
   - А как ж. Он к нам часто захаживал. Великодушный был боец. Пусть просветятся для него небеса.
   - Кэстрет! - Позвал с улицы Полковник - Какого чёрта ты там забыл?!
   Хозяин кивнул мне и отошёл к бездыханному телу Капитана. Я, поправив девушку, быстро вышел из таверны. Все тут же оживились и наш отряд пошел в местное отделение полиции. Я посмотрел на свой груз, который мне бессовестным образом сплавили. Ничем не примечательная девушка. Темные волосы, нежные черты лица, тоненькая фигура. Катерина. Кажется так её назвал хозяин таверны.
   Мне вспомнились слова Ламара, когда он клал Екатерину мне на руки. В голову тут же полезли мысли о будущем. Работа, дом, друзья, жена, дети. Я представлял, как на работе общаюсь с друзьями, вечером возвращаюсь домой. Дома меня гурьбой встречают детишки, двойня. Потом подходи жена и нежно целует меня, после чего проводит за накрытый стол. Смущало то, что на месте жены мне представлялась Катерина, и как бы я ни старался, никого другого на место законной супруги поставить не смог.
   Ко мне незаметно подошел Ламар и похлопал по плечу. Я вздрогнул.
   - Смотри осторожней со своей жёнушкой. Сколько решили то детишек нарожать, а, женишок?
   Не пойму, он что, мысли читает? Но возразить я не успел, так как мы уже подходили к тюрьме, что находилась в полицейском участке. Сейчас тут было пусто. Раз в две недели (вчера), всех кого мы наловили, отправляли на суд. Тех кого оправдывали, отпускали, а тех, чья вина доказывалась, распределяли по королевским тюрьмам. Я аккуратно положил Катерину на полку в камере напротив поста. Поправив её чёлку, я вышел.
   - Так, Кэстрет - обратился ко мне Полковник - Как только закончится ваша смена, ты со своим отцом идешь сюда и приступаешь к дежурству у клеток.
   - Полковник - подал голос Ламар - зачем такая осторожность? Это же просто девчонка!..
   - Затем! - рявкнул вояка - Откуда мы знаем, кто это и что у неё на уме?! Сейчас ты и Джес приступаете к дежурству здесь - Полковник указал на весельчака и ещё одного полицейского, что был в нашем отряде. Когда Ламар поднял руку и хотел было возразить, но старый вояка сказал хоть и тихо, но так холодно, что перечить расхотелось вообще - Живо!
   После этого он быстро вышел. Мы остались втроём. Оборотень отделился от отряда ещё при входе в участок. Наша троица молча смотрела на дверь, за которой скрылся Полковник. Потом мы посмотрели друг на друга. В глазах коллег залегла небольшая искорка страха.
   - Лам, ты его лучше не зли - пролепетал Джес - Он ужасен в гневе. Поверь, я сам видел.
   Мы ему поверили на слово. Нам хватило и того, что сейчас увидели. Оглянувшись на девушку, которая больше всего сейчас походила на трупа, я кинул тихое "пока" и вышел в приемную к отцу.
  
   Моя смена в приемной наконец-то закончилась. Отец всё время молчал, делать было нечего. Время неумолимо тянулось, превращая секунды в часы.
   Когда мы с отцом зашли в тюрьму, то застали Джеса и Ламара за весёленьким занятием. Они, играя в карты на раздевание, обсуждали свои подвиги на любовном фронте и, как ни странно, но у Джеса их больше, чем у его приятеля. Понять кто выигрывает было сложно, так как оба сидели в одном нижнем белье. Увидев нас, эта парочка в мгновение ока оделась и, захватив карты, выбежала в приемную. Мне и папе не оставалось ничего, кроме как весело хмыкнуть в сторону удравших приятелей. Отец явно повеселел, значит дополнительное дежурство будет интереснее.
   Катерина лежала так же, как утром, когда я её туда положил. Значит она скоро очнется или будет без сознания до самого суда.
   - Что-то случилось? - спросил я, когда мы уселись за стол.
   - Невиновата девка - прямо ответил отец - подставили её.
   - Но... - опешил я - Мы застали её на месте преступления!
   - Дай угадаю... Она держалась за рукоять меча, который торчал из Капитана. Так? - как только я подтвердительно кивнул, получил от папы оплеуху - А вдруг она его вытащить пыталась?! Откуда в таком хрупком тельце столько силы, болван?! - вскричал он и успокоившись добавил - Голову даю на отсечение, Полковник подставил девку, и скорей всего сам виноват в гибели Капитана.
   - Па... - начал было спорить я, но меня остановил третий, неожиданно вступивший в разговор человек.
   - Поверь своему отцу, пацан. Он дорожит своей головой.
   Голос, сказавший это, был женский, даже девичий. Но какой-то хриплый. Мы повернули головы в сторону камеры Катерины. Интересно, как давно она очнулась? "Только что" - вдруг сказал, давно исчезнувший голос внутри. Я думал, что он покинул меня навсегда. "И не надейся - пророкотал голос - Я от тебя только после смерти отстану, да и то я сам в этом не уверен. Поэтому ты будешь ещё о-о-очень долго терпеть моё общество". Я только рад. "Ну вот и хорошо".
   Катерина приподнялась на руках и со словами "Ёкане" упала на пол. Я выжидательно посмотрел на отца. Он кивнул, после чего я стартанул к решётке, быстро открыл её и опустился рядом с девушкой. Она немного постанывала и приподнявшись, терла затылок и шею. Я протянул руку. Катерина посмотрела на неё с явным недоверием, но мило улыбнувшись, положила в мою руку свою. Мы вместе поднялись. Глаза у девушки были карие и очень глубокие.
   - Екатерина - представилась она, тоже заглядывая в мои глаза и также улыбаясь.
   - Знаю - ответил я, и собрался представиться, но девушка опять меня перебила.
   - Откуда?
   - Хозяин таверны сказал.
   - А - кивнула Катерина, отвела вмиг погрустневший взгляд, убрав свою руку из моей, села на полку и обняла колени.
   - Я Кэстрет - все же представился я - Кэстрет Даркар.
   - Олдрен Даркар - представился отец - А каков твой род?
   - Де Твер - отозвалась девушка - Моё полное имя Екатерина де Твер.
   "Врет" - критично заметил голос. В чем? "Она не служила Тверским. Луной клянусь" Отец тоже это понял, но он лишь сдержано хмыкнул.
   - Приятно познакомиться, Екатерина де Твер - сказал папа.
   - Для вас просто Катерина - поправила его заключенная.
   - Ну хорошо - промолвил отец и достав припасённую газету, принялся за подробное изучение новостей.
   - А у вас не найдётся ничего пожевать? - невинно хлопая глазками спросила Катерина.
   - Ох склероз - хлопнул себя по лбу папа - Кэстрет, сбегай-ка в буфет. Принеси чего-нибудь для Катеринки.
   - Хорошо - отозвался я, выходя из камеры и запирая в неё дверь - я мигом.
   Выбор в буфете был небольшой. Какая-то непонятная жижа, почему-то названная кашей, черствые бутерброды с плесневелым сыром и главная достопримечательность - горячий и на удивление свежий чай. И этим кормят полицейских! "М-да... - отозвался голос - Не любит вас народ, ох как не любит..." Прям как будто ты любишь. А кто мне в детстве говорил "Не становись легавым, братва засмеёт" - в уме передразнил я голос. "Нет, ну знаешь ли - обился тот - против тебя я ничего не имею. И против твоего батьки тоже. Ну ещё против Ламара и Джеса у меня ничего нет. Ну и Капитан БЫЛ хорошим человеком. Но Полковник худший черт из тех, что я когда-либо видел!" Ладно, замяли тему. Ты мне идти мешаешь.
   После этого, мой внутренний голос надолго замолчал. Я же нёс поднос с "кашей", бутербродами и чаем. Придя в тюрьму, отец услужливо открыл дверь решетки и я внёс поднос с едой. Поставив его на полку, рядом с девушкой, я вышел из камеры и сел за стол.
   - Мдам - протянула Катерина переливая из ложки в тарелку "кашу" - таким я давно не травилась.
   - А что, уже приходилось? - поинтересовался я.
   - Да, был один случай - сказала она, отодвинув жижу и, с видом критика на бездарной постановке, стала рассматривать бутерброды - я разругалась с отцом и сбежала вместе с другом из дома. Продукты у нас с собой были, успели прихватить. Но ни он, ни я тогда готовить не умели. Так и прожили неделю, пока нас не поймали родители и не наказали.
   - А твой друг, что, тоже с родителями разругался?
   - Не. За компанию. И если честно, то мы в то время встречались.
   На этом наш разговор закончился. Изучив обед, Катерина съела лишь хлеб от бутербродов с чаем. Доев, она аккуратно всё сложила на подносе и поставила под щелью для кормёжки заключённых. После этого она прилегла на полке и о чём-то задумалась. Отец встал, взял поднос и вышел.
   Буквально через две минуты, в дверь ворвался какой-то красноволосый парень. Быстро оглянувшись, он прильнул к решётке от камеры Катерины, которая уже усела вскочить.
   - Катька! - заорал он - Ты что, меня не могла дождаться! Обязательно надо было влипнуть в какую-нибудь белиберду и именно тогда, когда меня нет рядом! Знаешь как я заволновался, когда тюремщик... Ой тьфу ты! Когда Михал Топыч сказал что тебя увели в тюрьму! Да что ты вообще такого натворила?! Сказала бы, я бы всё исправил!
   - Меф - спокойно сказала девушка, опираясь на решетку - Ты же знаешь, что чернокнижники вне закона.
   - Чего? - не понял парень. Катерина попыталась обнять его сквозь прутья. Красноволосый обвил свои руки вокруг её талии и вроде успокоился.
   - Меня обвиняют в убийстве - всё так же спокойно сказала девушка.
   - Кто? - спросил Меф тоже на удивление спокойно, но руки, сжавшие талию сильнее, выдали его чувства.
   - А вот это я пока тебе не скажу.
   - Почему? - вновь начал накипать парень. Катерина ловко высвободилась из его объятий и прошла на середину камеры.
   - Потому, что ты его пойдёшь и тут же прибьёшь. А мне не надо, чтобы ты ко мне присоединился. Меф, меня же выпустят через две недели. Меня оправдают на суде. А если ты сделаешь задуманное, тебя уже никто оправдать не сможет.
   - Ладно, уговорила - улыбнулся он - Да, кстати. Я тебе кое-что сделал.
   Парень порылся в карманах своей куртки и достал небольшой пузырёк. Катерина сразу просияла и кинулась с поцелуями на своего друга. Тот чуть не уронил пузырёк, но проворная девушка уже выхватила его и теперь разглядывала с благоговейным трепетом. "Чокнутая" - заключил голос. Да ладно. У всех свои тараканы.
   - Выпьешь вечером, перед луной - сказал Меф подруге - Учти, сегодня полнолуние.
   Катерина горячо закивала головой. Я напрягся. "Расслабься - вдруг вступился за девушку голос - мне кажется, что она одна из нас". Что? Но по ней никак этого не скажешь. " Знаю, сам сначала в это не верил. Я начал догадываться ещё в таверне. Когда её подвесил оборотень. В глазах девчонки что-то мелькнуло и я явно почувствовал что-то сильное. Но при этом - немного родное. Ну как с остальными. Но потом это угасло, причём слишком быстро. Я не успел даже понять, что случилось. А сейчас её дружок говорит про полнолуние, ты помнишь?" Как ж не помнить, что каждую полную луну ты теряешь власть над телом. "Возможно девчонка ещё не знает кто она, возможно скрывает, причём очень хорошо. Я толком не знаю, но когда будешь с ней наедине обязательно узнай. Аски должны чуять друг друга и доверять сородичам" Хорошо. Так и поступлю. Спасибо.
   Пока я разговаривал с голосом внутри себя, Меф уже начал прощаться с Катериной. Быстро с ней перецеловавшись, парень вышел, пообещав заходить как только сможет. Девушка кивала и поддакивала, прося своего друга быть осторожным и не отвлекаться от важных дел, о которых она его просила. Интересно, что это за дела такие? Когда парень ушёл, я собрался было начать разговор об асках, и начал подбирать слова, но тут вошёл отец. Он сказал, что его вызывают по делу и я пока буду тут один.
   "Вот твой шанс узнать об этой девчонке побольше. Сама судьба подстраивает тебе удобный случай". Я незаметно кивнул. Выждав несколько минут после ухода отца, я передвинул стул вплотную к решетке. Подождал пока Катерина сядет и прямо спросил:
   - Ты аск?
   - Кто? - не поняла она. " Да девка похоже вообще никогда не слышала про нас". Значит надо объяснить.
   - Ну аск - это контактирующий с духами - начал объяснять я - То есть, это люди, которые могут видеть духов и с ними общаться.
   - Чернокнижники?
   - Не совсем. Ну мы, аски, при рождении имеем два сердца, так как одно не может обеспечить нам жизнь. Одно сердце, основное, принадлежит нам самим, а второе - принадлежит духам, которые вселяются в нас при рождении и сопровождают по гроб жизни. Они постоянно находятся рядом, чаще внутри нас. Мы можем принимать их обличия. Как полностью, так и частично. Но есть одна загвоздочка - в полную луну наш собственный дух подавляется и тело захватываю духи... как бы их назвать... духи-хранители. Они в эту ночь тоже могут как быть в своём теле, так и в нашем. Ну вот... Блин! Прости, я просто не знаю как бы ещё объяснить. Я сам не до конца понимаю.
   - Да нет, всё в порядке. Я поняла. Более менее.
   Катерина смотрела в одну точку пустым взглядом и о чём-то размышляла. Я ей не мешал.
   - А ты являешься аском? - вдруг спросила она.
   - Ну да - смущённо отозвался я.
   - А кто твой дух-хранитель?
   - Дирк, лунный демон.
   - Почему вы ко мне так добры - я вздрогнул от этого совершенно не ожидаемого вопроса. Он быстро и твёрдо поставил меня в тупик. На него нельзя было не отвечать. Нельзя было промолчать.
   - Просто мы тебе верим - после минутного молчания нашёлся я с ответом - Мы верим, что ты не виновата в смерти Капитана. Скажи мне, пожалуйста, что тогда произошло.
   Катерина без колебаний, глядя мне в глаза, рассказа о том, что случилось утром. "Прав был твой батяня - сказал Дирк - Полковник, гад, сам замочил этого старикана" Относись к Капитану с уважением! "Ладно, ладно. Хорошо хоть Полковника уважать не заставляешь".
   - Можно спросить? - сказал я - Откуда ты знаешь, что больше не работаешь в таверне?
   - Не знаю - промямлила девушка. Похоже она и сама не понимала этого - Просто, когда очнулась, поняла, что печати нет.
   - Ну да ладно. Хочешь анекдот? "Меня укусила ваша собака! Я требую компенсации!" "Ради Бога! А её сейчас подержу, а Вы - кусайте!".
   Грусть, появившаяся на лице Катерины после моего вопроса, мгновенна рассеялась улыбкой и звонким смехом. Я перенёс стул на место и вновь сел за стол. "Знаешь же ты подход к женщинам - заметил Дирк - Научишь?" Это проще простого. Просто не дави на больное место.
   - Знаешь, я тут тоже анекдот вспомнила. Тоже про собаку - вдруг сказала Катеринка - "Скажите, пожалуйста, ваш цепной пёс пускает к себе?" "Конечно! Иначе как он сможет вас укусить?"
   На этот раз смеялись мы с демоном. Дальше я вспомнил ещё несколько анекдотов, после чего Девушка тоже вспомнила немного. Мы смеялись до самого прихода отца. Узнав причину нашей неподдельной радости, папа рассказал историю, как он ушёл на полчасика в магазин, а пришёл через три дня с рыбалки. Пьяный и без хлеба, зато с рыбой и счастливый. Помню мама тогда ещё так переволновалась, что даже не стала ругать отца.
   За весёлыми историями и анекдотами прошло всё дежурство. Я поймал себя на мысли, и причём не один раз, что полностью доверяю Катерине и абсолютно не верю Полковнику. Почему это так? "Потому что в тебе моё чутье просыпается - пояснил Дирк - Такое происходит с возрастом. В детстве вы способны только на полную смену ипостаси, а с возрастом можете трансформировать любую мелочь. Очень удобно кстати. Вот у тебя и моё чутье проявляется без смены тела. Ну а вообще, у тебя это может и в отца быть". Значит Полковник врал. Стоп! Но если так, то преступление раскроется на суде! Следовательно, Полковник попытается избавиться от свидетеля.
   Наша смена закончилась и мы с отцом направились домой. Я смотрел по сторонам и думал. Надо что-то делать. Как чувствую - Катерина в большой опасности.
   - Пап, мне нужно тебе кое-что сказать.
   Отец посмотрел на меня с беспокойством. Я рассказал ему свои опасения.
   - Похоже ты прав. Плохо дело. Думаю Полковник в ближайшее время хочет убить девку - проговорил папа, потом взял меня за плечи и потряс - Запомни, сынок, запомни раз и навсегда! За Катерину головой отвечаешь! - взгляд отца стал пустым и отдалённым - Она изменит нашу историю! Она изменит не только нашу историю! Она возродит погибший род! И ТЫ должен быть рядом с ней!
   Папа перестал меня трясти. Его взгляд стал осмысленным. Он потер глаза пальцами и жестом сказал мне следовать за собой. Прозрение! Значит я должен быть рядом с Екатериной в ближайшее время. Я должен её защитить! "Правильно! Согласен! Но у меня вопрос. А что за род она возродит? Неужели Тверских?" Да, кстати. Интересно, про какой род говорил отец во время прозрения? Жаль мы теперь не узнаем.
  
   - "Доктор, у меня сильно выпадают волосы" "Это из-за того, что вы нервничаете" "Может быть. Но я нервничаю из-за того, что у меня сильно выпадают волосы"
   - Слабый пол сильнее сильного в силу сильной слабости сильного пола к слабому.
   - Если ваша жизнь начала набирать скорость, не радуйтесь раньше времени - возможно, она просто пошла под откос...
   - Эээ... "Скажите, что заставляет вас напиваться каждый день?" "Ничего не заставляет, я доброволец..."
   Дежурство сегодня было ещё веселее, чем вчера. Сегодня меня поставили на ночное дежурство с Ламаром. Когда мы пришли на тюремный пост, мой приятель решил покрасоваться перед девушкой и рассказал анекдот (это единственное чем он мог покрасоваться. Не похабными же историями). Катерина оценила его одним словом - "брехня" и рассказала другой анекдот. Ламар был оскорблен и вызвал её на дуэль. И вот уже не первый час они травили самые-самые анекдоты. После первых сорока минут дуэли я не выдержал и сполз на стол, после чего просто истерично всхлипывал. А Ламар тем временем явно начинал проигрывать.
   Дверь резко распахнулась. Мы вмиг замолчали и посмотрели на проём. Там стоял Полковник. Правая половина его лица была перебинтована. В руках покрытых свежими шрамами и царапинами, была миска с кашей. Вояка выругался сквозь зубы, подошёл к камере Катерины и со всей силы швырнул миску в щель для кормежки заключённых. Девушка тут же запрыгнула на полку, спасаясь от брызг. Каша расплескалась по полу и решетке, но большая часть осталась в посуде.
   - Чтоб ты подавилась, стерва! - злобно прошипел Полковник.
   - Взаимно - гордо подняв подбородок ответила Катерина, но при этом еще жалась на полке.
   - Ты мне за все ответишь, треклятая тварь! За всё - с ещё большей злобой прошипел вояка.
   После этого он развернулся. Неосторожно развернувшись, мужчина было потянулся к левой ноге, но вовремя спохватился, выпрямился и гордо заковылял к выходу.
   Я повернул голову и посмотрел в глаза Катерине. "Он пытался убить меня сегодня ночью" - сказал её взгляд. "Не волнуйся. Я постараюсь предотвратить следующий раз" - мысленно, всё так же смотря в глаза девушке, ответил я. Она благодарно моргнула, показывая, что поняла меня. Что это? "Не волнуйся - проговорил Дирк - С асками такое бывает. Вам просто достаточно посмотреть друг другу в глаза и вы сразу же начнете понимать друг друга. Это как это... как его... а, вспомнил! Телепатическое общение. Полезная штука" А ты уверен, что она аск? "Да. Помнишь Полковника? Сегодня ночью полнолуние было. Девчонка ослабла и дух захватил её. Интересно будет посмотреть на её дух". А разве ты его ещё не видел? "Нет. Он прячется".
   "Кто твой дух?" - мысленно спросил я, вновь смотря в карие глаза. "Не знаю - честно ответила девушка и сразу дала ответ на следующий вопрос - Я вчера выпила успокоительного, которое мне принес Меф. С восходом луны у меня изменилось тело. Раньше, в полнолуния, меня пытался кто-то захватывать, но в этот раз его не было..."
   Ламар помахал ладонью перед моими глазами. Я поморгал и недоуменно на него уставился.
   - Кэс! Оглох что ли? Я тебя битый час спрашиваю - набросился на меня приятель - Что с Полковником?
   - Да откуда мне знать? - огрызнулся я.
   - Да ладно тебе - обиделся Ламар - Ещё успеешь наворковаться со своей невестой.
   Катерина кинула на нас взгляд полный возмущения и смущения. Я сделал тоже самое, но только в адрес Ламара. "А тебе-то чего смущаться? - хихикнул Дирк - Девчонке ты вроде нравишься, поэтому тут дело понятное. А сам чего? Неужели влюбился, а я и не заметил?" Не мели чепухи. Прямо злости не хватает. Как я ненавижу когда на меня наговаривают.
   - Ну хорошо - вдруг сказал Ламар вставая - оставлю вас наедине.
   Не дав ничего ответить он вышел оставив нас в недоумении. "Прибью гада!" - сверкнул злой огонек в карих глазах. Я не знал, что сказать и просто отвел взгляд. Неприятно смотреть, как она злится.
   - Пс! Кать, это я - раздался голос из зарешечённого окна камеры.
   - Меф! - обрадовалась девушка - Привет! А что ты как поздно пришёл?
   - У меня плохая новость. Он знает, что мы живы. В "Приграничной поляне" всё перерыли. Ещё там поставили дозор, поэтому мы не можем туда вернуться.
   - А Михал Топыч?
   - Он спас мне жизнь. Охрана его не трогала. Он предупредил меня и передал наши вещи.
   - О господне! Что же нам делать? Нас наверняка будут искать по всем кабакам, тавернам и гостиницам.
   - Вы можете поселиться у нас - встрял я в разговор.
   - Почему ты мне не сказала, что нас подслушивают? - возмутился Меф, увидев меня.
   - Ему можно доверять - вступилась за меня девушка - Поверь, он сможет помочь.
   - Ладно - согласился парень после минутной ломки - но и из тюрьмы тебя нужно вытаскивать. Они наверняка и тут посмотрят.
   - Да ну. Через две недели меня выпустят. Ты поживи пока у Кэстрета, а там и я выйду, и план придумаем.
   - Нет, твой друг прав - вновь вмешался я - Тут тебе пожалуй грозит ещё большая опасность. Помимо охранников, как я уже понял королевских, здесь есть Полковник. Если он действительно убил Капитана, то ты единственный свидетель, от которого ему необходимо избавиться.
   - Что?! - взревел Меф - Так, отойди моя милая... Сейчас я взорву ко всем чертям эту решетку, и ничто меня не остановит!
  
   Екатерина
   - Стой! - остановил Мефодия Кэстрет, после чего, увидев облегчение на моём лице, продолжил как ни в чем не бывало - Так ты привлечешь только больше внимания, да и меня потом Полковник ругать будет.
   - Что ты предлагаешь? - прямо спросил Меф.
   - Во-первых - накинь какую-нибудь маску, чтоб не узнали. Во-вторых - пройди через главный вход. Ты же маг, верно? Так вот. Раскидай там всех, потом прорвись сюда, забирай Катерину и беги в лес возле замка. Он считается проклятым, поэтому там от вас погоня отстанет. Только далеко не заходите.
   - Почему это я должен верить тебе? - сощурился мой придворный маг.
   - Ты не поймешь - отмахнулся охранник - просто я обещал защитить её, поэтому собираюсь сделать все возможное.
   - Меф - не верю, что я участвую в этой афере - Ты же дер Твер! Ты сможешь!
   - Ладно. Я делаю это ради тебя. Только ради тебя.
   Мефодий убежал. Я обернулась. Кэстрет быстро сваливал стол и стулья. Потом он подбежал к моей решетке и открыл дверь решетки. Взяв меня за руку, он вытянул меня из камеры и вручил свой меч. Ручка в двери начала поворачиваться. Кэстрет, раздраженно передернув плечами, вытянул руки по направлению к двери и напрягся. Его веки нервно вздрагивали. Через минуту послышался глухой стук о дверь и крики.
   - Проткни меня вот здесь - отвлек меня полицейский показывая на бок.
   - Что? - опешила я - Ты в своем уме? Тебе жить надоело?
   - Да не кричи ты так. Все в порядке. Поверь. На мне все заживает, как на собаке. Я и не через такое проходил - ласково успокаивал он меня - Просто у меня самого духу не хватает.
   Я закрыла глаза и сделала пас мечом. Сдавленный хрип доказал, что я это сделала. Я открыла глаза. Кэстрет стоял опираясь на поваленный стол. Его ноги подкашивались и дрожали. Руки держали падающее тело из последних сил. Кровь хлестала по ногам. По моей щеке скатилась слеза. Увидев это, парень приободряющее мне подмигнул. В эго глазах я прочла: "Не волнуйся. Я выживу. Я же аск. И ты тоже аск. Нам такие раны не почем. Вот помню как-то раз...". Дальше голубые глаза юноши закрылись и он стал медленно опадать, держась уже не за стол, а за рану и из последних сил, коих почти не осталось, попытался вытащить меч.
   За дубовой дверью послышались крики и глухие удары. Мгновением позже дверь сорвало с петель. В тюрьму заглянул Мефодий. Он был в какой-то странной позолоченной маске арлекина.
   - Бежим! - крикнул он мне.
   - Подожди! Кэстрет! Только посмей подохнуть! Я тебя на том свете достану - Я взялась за рукоятку меча и с силой дернула. Меч вышел быстро и плавно. Я уже было собралась бежать, но тут меня подхватили на руки. Стена рядом рухнула. Пробормотав какое-то заклинание, Мефодий подпрыгнул и полетел! Оторвав лицо от его груди, я увидела огромные черные крылья. Приземлившись на крышу, Меф опустил меня и посмотрел за спину. Крылья быстро вросли в неё.
   - Чёрт! И почему это заклинание такое не долговечное? - пробормотал он и посмотрел на меня - А меч тебе этот зачем? Да вообще, что произошло?
   Я посмотрела на руку. В ней был меч Кэстрета. Я забылась и взяла его с собой. На улице послышались встревоженные голоса. Мы оглянулись в сторону участка. Из здания выбежало человек пятнадцать и три оборотня.
   - Надо сматываться. И чем быстрее, тем лучше - Меф схватил меня за руку - Катерина! Твои глаза! Успокойся!
   Я не понимала о чем он говорит. Что с моими глазами? "Выпусти меня - прошелестел голос внутри - Давай. Осталось еще немного. Я вытащу вас отсюда"
   - А какую цену мне надо будет за это заплатить - спросила я вслух у голоса.
   - Какая ещё цена?! - Мефодий потряс меня за плечи и голос пропал - Побежали! До леса далеко, но мы сможем быстро до него добраться если поторопимся!
   Я кивнула и мы понеслись по крышам. Мефодий бежал быстрее меня, но я нагоняла его на прыжках через небольшие улочки. Когда приходилось прыгать через большие улицы, Меф подхватывал меня на руки и применял заклинания, благодаря которым прыгал выше и дальше. Так мы пробежали половину пути. Но потом мы попали на торговые ряды. Дальше бежать по крышам было невозможно. Переглянувшись, мы спрыгнули в ряды.
   Спрыгнули кстати не очень удачно. Меф попал в какую-то парфюмерную палатку. Я же упала прямо в руки давнему знакомому.
   - О! Анастасья де Топ! - оскалился человек, которого, кажется, зовут Кристиан - Или вернее сказать Екатерина Тверская?
   - О Кристиан там какой-то! - в тон ему воскликнула я, параллельно пытаясь слезть, но этот зараза держал меня крепко - Хоть свой род назовите перед моей смертью.
   - С удовольствием - улыбнулся тот - Кристиан Альтер.
   Что? Так он принц? Ничего сказать я не успела, так как Кристиану крепко залепили в глаз и он от неожиданности выронил меня. Мефодий помог мне подняться и быстро потянул за собой по пустеющим рядам. Похоже, что эти торговые ряды работают круглосуточно. Я мельком глянула на друга. Маски на нем уже не было.
   - Ты хоть знаешь, кому фонарь поставил? - спросила я парня на бегу.
   - Нет, а что? - небрежно ответил друг.
   - Ты поставил самый дорогой синяк в своей жизни, мильче друг. Ты поставил его принцу!
   - Что? - даже замедлил шаг Меф - Так этот бабник, что недавно приставал к тебе - принц? О господне! Кого ты только в правители выбрал?
   Услышав позади рык оборотня мы без оглядки пробежали ряды и выскочили на центральную площадь. Там, быстро соорентировавшись и не выпуская моей руки, Меф побежал чуть левее замка. Я собственно за ним. Мы бежали без остановки и очень быстро. Один раз я оглянулась, после чего Мефодий уже тащился за мной. Прямо по пятам бежали не три, а пять оборотней.
   Впереди приближался лес. По радостному выражению лица Мефа, я поняла, что это и есть тот спасительный проклятый лес. Зараза к заразе не пристает, поэтому и проклятие к проклятию пристать не должно.
   Убежище придало нам сил. Уже через мгновение мы вбежали в тень проклятых деревьев, но и не подумали останавливаться. Наша остановка произошла неожиданно. Меф споткнулся и упал. Я по инерции пробежала ещё, но быстро развернулась, подскочила к парню и протянула руки, чтобы помочь подняться. Я посмотрела в сторону откуда мы бежали. Погони не было, поэтому можно немного расслабиться.
   - Кать - протянул Меф - Кажется меня кто-то схватил за ноги. Я не могу освободиться!
   Я присмотрелась. Мефодий действительно отползал назад, в кусты. Взяв отброшенный во время остановки меч, я подошла к кустам, подняла ветки, охнула и отпрянула. Под кустами лежала верхняя половина полуразложившегося трупа, который с энтузиазмом тянул к себе юношу. По-видимому это был ОН, и он собирался либо перекусить Мефом, либо одолжить у него недостающие конечности.
   Я подошла поближе, намереваясь отрубить шаловливые ручонки. Заметив меня, труп с писком ретировался. Мефодий посмотрел на меня и вздрогнул. В его глазах показались отголоски того дня.
   Я посмотрела на свои руки. Меч глухо ударился о землю. Мои пальцы укоротились, проступили черные когти. В свете неполной луны блестели небольшие черные шерстинки. Я потрогала лицо. У меня появились длинные белесые усы, нос укоротился, выступили клыки. Я огляделась. Темнота расступилась для моих глаз.
   Меф осторожно поднялся. Он смотрел на меня, как на зверя и это больно кольнуло сердце. Потом во взгляде друга появился укор, укор на самого себя. Отбросив все предосторожности, он подошел и крепко обнял меня.
   - Прости меня - шептал Меф мне на ухо, поглаживая темные волосы - Прости, пожалуйста. Я... я просто сильно испугался. Испугался тебя. За тебя. Я испугался, что ты исчезла навсегда, что Проклятие поглотило тебя и теперь поглотит меня. Прости. Я, честно, не хотел тебя обидеть. Ты единственное, что у меня осталось в этом мире. Я не хочу тебя терять и перегрызу глотку каждому кто попробует тебе навредить. Я люблю тебя.
   По щеке снова скатилась слеза. Я обняла юношу и уткнулась лицом в его грудь. Мы обсуждали это. Обсуждали и не раз. Но от слов Мефодия стало легче. Я сомкнула руки за его спиной. Когти исчезли. Пальцы приняли прежнюю форму.
   - Меф - проговорила я - Прости и ты меня. Я не могу ответить на твои чувства. Но ты мой друг. Мой лучший друг. И я готова отдать свою жизнь за тебя, но я тебя не люблю.
   - Я знаю - сказал Мефодий - Знаю. Просто хочу, чтобы ты знала, что я тебя никогда не брошу и не предам. Я всегда буду оберегать тебя. Даже после смерти.
   - Спасибо.
   - Ладно. Закрыли тему. Ты успокоилась и сейчас это главное. Кстати, не скажешь, кто меня держал?
   - Лучше тебе не знать.
   Меф обеспокоился, но больше ничего не сказал. Он вновь взял меня за руку и мы пошли в сторону города. Этот лес действительно проклят, но на меня думаю он не полезет. А с остальным справимся.
   Надеюсь Кэстрет все же выживет. Он обещал выжить.
  
   Начинало светать, а мы всё бродили по лесу. Чёрт! Теперь начинаю понимать почему здесь столько трупов. По видимому ещё никто не смог живым выбраться из этого леса. Возможно погоня проследовала за нами и сюда, но мы разминулись и скорей всего наши преследователи уже сгинули.
   Раздражало больше всего несколько факторов. Во-первых - неизвестность. Раньше я с легкостью определяла стороны света, а здесь все чувства смешались воедино. Ужас! Во-вторых - живые мертвецы. Их тут десяток на каждый метр. В-третьих - писк, с которым эти мертвецы убегали от меня. В-четвертых - мне постоянно казалось, что за нами кто-то пристально наблюдает. И самый раздражающий фактор - это голос, который без умолку просит его выпустить.
   Меф молчал, я тоже. Впереди показался просвет, но мы не торопились выйти из лесу. Тут может быть даже безопасней.
   Мы подошли к краю леса и осторожно выглянули. По большой поляне стелился мертвенный туман. Везде стояли плачущие статуи и кресты. Чуть присмотревшись я смогла выделить в тумане крупный камень на котором, что-то написано. Надгробие. Похоже мы попали на кладбище. Неужели это тот самый центр леса, от которого распространилось это странное проклятие?
   Мы вышли на кладбище. Везде валялись неподвижные трупы. За все то время, что мы гуляли по кладбищу, пытаясь разглядеть другой конец через густой туман, ни один мертвец не шелохнулся. Тут были разные люди, да и не только они. От младенцев, до стариков. От гномов, до дракона. От трех сот лет, до тысячи. По телу гуляла армия мурашек. Было очень страшно.
   Туман резко оборвался. Мы вышли на небольшую идеально круглую поляну. По её краям на своих постаментах стояли три странные статуи. Статуи демонов. Все были похожи как один. Мощное телосложение, четыре больших рога симметрично расположились по бокам головы. Еще два небольших поднимались от бровей. Сзади от лопаток похожие на рога два шипа, но раз в семь больше. Большие сильные крылья. И самое запоминающееся - огромные увесистые мечи. Они окружали высокий и худощавый постамент, что стоял посреди поляны.
   Глаза демонов зажглись голубым светом. Туман позади стал рассеиваться, показывая все кладбище. Мы попятились. Демоны стали слезать со своих постаментов. Как только они слезли, сразу ухватились за свои мечи и стали сжимать их поудобнее. Повернувшись к нам, статуи скорчили крайне недовольные гримасы и двинулись на меня и Мефа. Мефодий тут же загородил мою беспомощную тушку и приготовился колдовать.
   "Да выпусти ты меня наконец! - уже заорал так надоевший голос - Я с ними в два счета справлюсь!" Сиди и не вякай. Я уже поняла, что могу общаться с голосом с помощью мыслей и наболталась с ним вдоволь. Но вот только выпускать его я не собиралась. Я совсем не знаю его, поэтому опасаюсь доверять. " Ладно! - потерял терпение голос - Раз не можешь выпустить меня, так послушай! Ларец! Открой его и они исчезнут. Лунные демоны тебя не тронут" Лунные демоны? Что-то знакомое, но сейчас не до этого. Почему они меня не тронут? "Зараза к заразе не пристает" - просто ответил голос. Ты это на что намекаешь? "Ты знаешь. А ежели забыла - поймешь!".
   Я решила послушаться голоса и вышла из-за Мефодия. Он было собрался меня остановить, но я отмахнулась и упрямо пошла вперёд. Демоны пропустили меня, глянув лишь мельком. Они хрустнули пальцами и надвинулись на Мефа.
   - Стойте! - крикнула я.
   "Дура! Ты что - не слушала меня - возмутился мой внутренний собеседник - Я же тебе сказал, что они тебя не тронут. Но про твоего друга я ничего не говорил, и про то, что они будут тебе подчиняться тоже. Так на фиг-то орать?! Ларец открой!" Блин, много от тебя пользы. Ладно, где этот твой ларец? "Как где? В центре Мертвого Круга" Я огляделась в поисках круга. Все могилы образовывали круги вокруг меня. Постаменты демонов были центральным кругом. Значит ларец находится на центральном постаменте. Ага! Вот он!
   Я подбежала к тощему постаменту и быстро осмотрела. Вершина у постамента была округлая и на ней изображалась человеческая рука примерно моего размера. Может это ключ? "Не совсем. Ключом является человек, кто был хоть раз в жизни проклят и чьи руки омыты родной кровью" Я сглотнула. Как нельзя кстати я сюда подхожу по всем параметрам. "Просто положи ладонь".
   Я так и сделала. Через щелки ларца пробилось слабое голубоватое свечение. Я оглянулась. Меф вовсю прыгал по могилам и надгробиям, спасаясь от мечей статуй и время от времени пытаясь навредить им заклинаниями. Почувствовав, что ларец открылся, демоны бросили Мефодия и неспешно направились ко мне. Спокойствие на их лицах и в их походке наводили ещё больше страху. Я обернулась на раскрывшийся ларец.
   "Как? Где он?! - взвыл голос - Ещё сто пятьдесят лет назад медальон был здесь! Теперь его нет! Все нам капут!" Может, выкрутимся? "О наивная! Это же лунные демоны! Причем из камня!" Не верю, что против них ничего не действует. "Ну их может кое-кто победить" Кто это? "Их прототип, который по всей видимости давно казнен!" Сначала я думала, что поводов для паники нет, но теперь их набрался целый ворох.
   Один из демонов приблизил ко мне вплотную и занес свой меч. Остальные перекрыли пути к отступлению. Как говорится - не он так другие. Меч начал спускаться вниз. Жизнь похоже даже не собиралась проноситься перед глазами. Страх смерти отступил. На его смену пришла твердая уверенность. Я выживу!
   Время замедлило ход. Где-то кричал Меф. Неподалеку зашуршали деревья... И о чудо! Прежде чем время возобновило свой обычный темп, я увидела искры от соприкоснувшихся мечей. Передо мной стоял ещё один лунный демон, но не такой как остальные. Нет, он был не из камня. Он был из плоти и крови.
   Настоящий лунный демон без проблем сдерживал своего каменного двойника, потом сделал скользящее движение мечом и наискось разрубил противника пополам. Сделав ещё пару тройку движений, демон расправился с остальными статуями и обернулся ко мне.
   - Нет, ну что я вам говорил? - с укоризной спросил он юношеским голосом - Какого вас в этот лес потянуло? А?
   - Кэстрет? - недоверчиво спросила я.
   - Он самый - ответил демон уже раскатистым басом.
   - Вы лунный демон? - насторожила меня смена голоса.
   - Да. Меня зовут Дирк. Я дух-хранитель Кэса, как он высказался когда-то.
   - Стоп - подбежал ко мне Меф - Так значит Кэстрет аск?
   - Да, я аск - сказал уже Кэстрет, не меняя ипостаси - А ты знаешь про асков?
   - Ну да - ответил Мефодий - Я когда-то увлекался историей развития Тверских, а их основатель был аском.
   - Что? - поразилась я - Дедушка Авродий был аском?
   - Дедушка? - переспросил Кэстрет, видя как я поспешно закрываю рот - Так ты не де Твер? Ты Тверская?
   - Да - созналась я - Все равно скрывать больше нет смысла. Я сама себя сдала с потрохами. О горе мне, грешнице - вознесла я руки к небу.
   - Да ладно тебе - сказал демон - Все равно это должно было когда-то случиться.
   - Куда делось то, что лежало в ларце? - вырвался не мой вопрос.
   - Откуда ты знаешь про медальон? - вдруг снова спросил Дирк.
   - Извините, что вмешиваюсь, но может переговорим в другом месте - предложил здравую мысль Мефодий.
  
   Мы сейчас находились в гостевой комнате в доме Кэстрета. После того, как демон заколдовал ларец, полицейский вывел нас из леса на своих могучих плечах. В самом прямом смысле. Когда стены королевского замка показались из-за проклятых деревьев, Кэстрет сменил ипостась на собственную, человеческую. Мефодий опрыскал нас духами, которые прихватил после падения в парфюмерную лавку, что бы сбить оборотней со следа.
   Я сидела с ногами в кресле и потягивала чай. Парни стоя ругались, как мне можно помочь. Не, я конечно хотела тоже принять участие в своей судьбе, но мальчики дружно сказали - не бабье это дело! Я конечно же надулась и молчала. Мне было о чем подумать.
   Значит те парни, что пригласили меня на свиданку, не просто большие шишки, а скорей всего принцы. Под глазом нашего принца теперь красуется фингал, поэтому мы его ещё не скоро увидим. И то хлеб. Но создается вопрос: откуда он знает, что я Тверская? На что угодно спорю, он об этом в столице узнал первым, потому, как сплетен нет. Пока нет. Скорей всего король уже знает обо мне и попытается убить. В восточных районах тоже лучше не показываться. Полковник будет мстить. Интересно, сколько шрамов я ему понаставила.
   Тогда, в полнолуние, он один был на дежурстве у моей клетки. Я не могла заснуть из-за перемены тела, и это меня спасло. Когда Полковник зашел в мою камеру с обнаженным мечом, тело стало резко меняться и стала тем, кто снится мне в кошмарах. Полковник не удивился, что странно, и напал на меня. Ну я стала защищаться. Я не знала сколько во мне силы, поэтому была вовсю. Не ожидавший такого напора со стороны "пострадавшего" он выронил меч и я отыгралась на нем за все попорченные нервы. Каюсь - сорвалась. Но нечего было лезть в клетку с тигром. Пардон. В клетку с пантерой.
   "Может все-таки выпустишь меня?" - умоляюще протянул голос.
   - Да даже если бы хотела, все равно бы не выпустила! - не выдержав закричала я.
   Парни мигом закончили ругаться и посмотрели на меня. Никто из них даже предположить не мог, что со мной творится. Меф вообще сказал, что меня не узнать.
   - Эм... Продолжайте - попыталась успокоить их я - Я вас внимательно слушаю.
   - Что происходит? - спросил Меф.
   - Ты про что? - попыталась я состроить дурочку.
   - Только прошу, не делай из меня дурака. Я тебя давно знаю и замечаю все изменения. Пожалуйста, ответь мне честно. Что случилось?
   - Это все этот треклятый голос во мне! - сдалась я - Он все время просит его выпустить! Мне это надоело!
   - Какой голос? - спросил Кэс. Из-за того, что Кэстрет на время становится моим учителем и собирается помогать нам пока всё не уляжется, мы решили перейти на короткие имена.
   - Не знаю. Он проснулся сразу после побега.
   - Наверное это твой дух. Думаю будет лучше если ты его выпустишь.
   - Мне страшно. Понимаешь, Проклятие Тверских намного страшнее, чем себе представляет кто-либо.
   "Не так уж мы и страшны как кажемся!" - возмутилось Проклятие. Теперь я знала точно - это тот самый дух который я поглотила в тот день. Ты чутли не захватил мое тело! Гад ползучий! "Какой же я ползучий! И между прочим, в том, что вас всех постигло проклятие виноват Альфонс! Он нас подставил! Он нас всех погубил! Вот дед его и проклял. У вас в семье, кстати, все до единого аски" Что? Так значит... Но это ничего не меняет! Вы погубили нас! "Мы не виноваты! Это тот газ! Он затуманил мне мозги, да и не только мне! Ты единственная, кто смог противостоять газу. И мне. Даже обидно как-то. Желторотая девчонка победила сильнейшего из моего рода!" Ты сильнейший? "Да. Я, между прочим, был партнером по телу у твоего деда. Он и то не смог меня заточить за тремя печатями. Сильнейший из вас не смог заточить меня! Но это сделала ты! Я поражаюсь" Скажи, а как именно вас предал дедушка Альфонс? "Мы служили вашему роду верой и правдой. После смерти даровали вам вторые сердца. Альфонс с помощью моего дяди перебил нас всех до единого, после чего вырвал свое второе сердце и умер" Печально, но почему вы отомстили именно нам. Мы даже не знали, что было много лет назад. "Прости. Но я же сказал - это все тот газ. Твои родители знали о нас и относились с уважением. Мы им вновь поверили, вновь доверились. Но как бы мы ни старались, наш род Небесных Пантер навсегда заклеймил себя Проклятием Тверских"
   - Небесные Пантеры? - вслух переспросила я.
   - Ну были такие - задумчиво проговорил Меф - Они служили твоей семье, но потом стали Проклятием. Кстати, помнишь ТОТ день? Это были Небесные Пантеры. Они как-то додумались захватить ваши тела, но ты смогла их остановить...
   - Пантеры не виноваты! - рявкнула я не своим голосом - Нас подставили! Мы уважали графа и его семью! У нас даже в мыслях не было покушение! Мы уже давно не являлись Проклятием Тверских! - я аж вскочила с кресла, а сейчас чувствовала сильное удивление и рассматривала себя, как будто в первый раз вижу - Я проломил печати! Я свободен!
   - Не так быстро - Меф протянул руку с каким-то круглым амулетом, на котором изображались неизвестные мне руны - Что с Катей?
   - Я тут, со мной все в порядке - быстро отозвалась я - Это и правда я. Ты разозлил Проклятие и он с помощью гнева уничтожил печати, которые я наложила на него неизвестным мне способом.
   "Меня кстати зовут Пантер и я твой дух, твое второе сердце - представился мой дух-хранитель - Уж лучше друг-хранитель. Мой долг пред твоими родителями защищать тебя" Друг? Было бы хорошо. Я даже не заметила, как все худшие воспоминания потеряли всю свою ужасность и стали просто воспоминаниями.
   - Его зовут Пантер - сказала я - Он сильнейший из Небесных Пантер. Их вожак.
   Раздался стук в дверь. После разрешения войти в комнату заглянул старший брат Кэстрета, Ласкат. Подмигнув мне, он сообщил брату о приходе Ламара. Пообещав скоро вернуться, Кэс скрылся за дверью.
   - А теперь рассказывай - припер меня к стенке Мефодий - Я хочу знать все, что знаешь ты и Пантер.
   - Но я сама ничего не знаю - призналась я.
   - Так допроси своего дружка, я не могу с ним общаться, но это можешь ты.
   "Поцелуй его" Ну ладно. "Да нет. Ты меня не поняла. Не смазливый чмок в щёчку, а настоящий поцелуй и покрепче!" Чего? С какой это стати? Мы же только друзья! "Ты опять не поняла. Я передам вам свои воспоминания, но для того, что бы передать их вам обоим - нужен непосредственный контакт" А через рукопожатие никак? "Нет. Нужны ещё эмоции" Ну ладно. Была не была.
   Я подтянула к себе Мефа и впилась ему в губы. От неожиданности он даже не стал сопротивляться. А он целуется так же классно как и в последний раз. Но все на свете отошло на второй план и перед закрытыми глазами стали мелькать воспоминания Пантера. Вот он родился, играет с родителями, с братьями, сестрами. А вот и наше сгоревшее поместье. Мои предки. Дедушка Альфонс. Он сходит с ума. Устраивает настоящую резню. Смерть. Смерть в страшных муках. А вот и дедушка Пантера. Он накладывает проклятие на языке Небесных Пантер. Поднимается ветер. По комнате прошелся сильный вихрь. Он успокоился и душа дедушки Пантера исчезает навсегда. Альфонс падает и бьется в судорогах, после чего быстрым движением вырывает сердце из своей груди. Эти воспоминания быстро ушли и перед нами предстала гостиная и вся моя семья. Отец, мать, братья, сестры. Рядом с каждым находилось по Небесной Пантере. Мы смотрели на все через мои глаза. Как тот страшный день запомнил Пантер. Время замедлилось. Папа и мама нахмурились и повернули голову в сторону окна. Та самая склянка вновь пробила это окно. Газ из неё распространяется по комнате. Пантер теряет над собой контроль. Вот до смерти перепуганный Мефодий, вот моя семья меняет ипостась. Тьма. В этой тьме стою я. Пантер хватает мою душу и пытается поработить. Я отчаянно сопротивляюсь. Сопротивление становится все меньше и меньше. Но тут неожиданно проходит действие дурмана. Пантер отпускает меня и пытается бежать, но я хватаю его за руку и впитываю...
   Я отпрянула от нежных губ Мефа, прерывая все воспоминания. Насколько бы я не смирилась с произошедшим, кровавая часть всегда будет бить меня по сердцу. То что я совершила, не поддается прощению. "У тебя тогда не было выбора!" - отрезал все мои размышления Пантер.
   Мефодий устало потер виски. Он отошел от меня и плюхнулся в кресло. Я отвела взгляд и наткнулась на голубые глаза, в которых плескалась легкая обида.
   "Это не то, что ты думаешь" - мысленно заверила я. "А что я должен был подумать? - взглядом ответил Кэс - Вы же встречаетесь. Не так ли?" "Мы? Да нет конечно. Мы просто друзья" "Просто друзья? Хех..." "Да. Я же тебе говорю - ты все неправильно понял! Это лишь способ передачи информации. Я сама была против! Все претензии к Пантеру. Это он предложил и уломал меня!" "Ээээ! - встрял в наш мысленный диалог Пантер - А что чуть что, так сразу я?!" "А кто мне говорил: "Целуй его, да покрепче" - передразнила я - А? И ты ещё будешь отнекиваться?"
   - Ладно, замяли тему - вслух сказал Кэстрет, видя, что у меня начинается оживленный спор.
   - Зачем тебя вызвали? - наконец переварил полученную информацию Меф.
   - Меня перевели за доблестную службу - нехотя отозвался Кэс - Я теперь в королевской страже.
   - Чего это тебя так быстро повысили? - не поверил Мефодий. Мне тоже, что-то не верилось.
   - Ну это за вчерашнее представление - смутился Кэс - Я не думал, что оно произведет ТАКОЙ эффект! Когда разъяренный Полковник спрашивал, что случилось, мы с Дирком быстро наметали историю сражения в тюрьме. После моей истории Полковник пришел в такой восторг, что пообещал мне достойную награду. Я еще тогда засомневался - не сошел ли он с ума?
   - Наверное это из-за меня - тихонько призналась я.
   - А ты то тут причем? - удивился Мефодий.
   - Ну он попытался убить меня. Я пыталась защититься, но после стала нападать. Ну я и решила сфокусироваться на его голове. Нервы у меня тогда были ни к черту, вот что! И у меня появилось желание разломать его черепушку.
   Щёки горели. Уши тоже. Кэстрет подошел ко мне и ободряюще похлопал меня по плечу.
   - Качественно ты его приложила - с восхищением протянул он.
   Я смутилась еще больше и с трудом подняла глаза. "Я тобой восхищаюсь" - сказал его взгляд. "Да ладно" - я еле удерживала свой взгляд на глазах юноши. Я чувствовала, как краснею. Взгляд Кэстрета был спокойным и теплым. Он завораживал. Мы молчали и просто смотрели друг на друга. Кэс смутился и отвел глаза.
   - Вернемся к обсуждению дальнейших планов - обратился Кэс к Мефу, который все это время молча смотрел на немую сцену.
   - Нам нужно куда-нибудь перебраться. В столице стало слишком опасно. Но вот только куда?
   - В Тверь - вновь влезла я.
   - Но что нам там делать? - спросил Мефодий - Поместья нету, все нас считают мертвыми, да и все дороги для нас наверняка перекрыты. Нас сразу поймают и прощайте друзья, не поминайте плохим словом.
   - А как же Тверское озеро. В него впадает Невский канал, что проходит в двух километрах от поместья. Начинается канал неподалеку от Альтера. Так же этот канал является торговым, поэтому прошмыгнуть зайцами до дома не составит труда.
   "Моя смекалка!" - загордился Пантер. У парней упали челюсти. Они смотрели на меня, как атеисты на спустившего с небес бога. И похоже сейчас размышляли, что лучше принять веру.
   "Гениально и просто. Как же мы до такого не додумались?" - прошептал взгляд Кэса.
   - Когда двинемся в путь? - находясь еще в ошарашенном состоянии спросил Меф, но потом быстро поправился - Но в Твери тоже не безопасно. Дренер, скорей всего, послал туда полк, для обследования местности и уничтожения оставшихся в живых де Тверов.
   - Дело в том - решила объяснить я - что в деле может быть задействована третья сторона. Вспомни ТОТ день. Прежде чем все случилось, кто-то подбросил нам склянку с неизвестным газом. Я не думаю, что она сгорела в пожаре. Если мы выясним, что это был за газ, то возможно выясним, кто хочет нам навредить и выберемся из этой истории.
   - Или влипнем в нее ещё больше - скептически заключил придворный маг.
   -Но рискнуть стоит - задумчиво протянул Кэс - Чувствую всё серьезней и масштабней, чем кажется.
   - Ну вот и решили - я широко зевнула - А теперь можно поспать?
   - Да, конечно - сказал Кэс и хотел добавить что-то ещё, но мы с Мефом быстро скинули верхнюю одежду и в обнимку улеглись на кровати. Сон наступил мгновенно.
  
   Проснулась я ещё засветло. Меф ещё храпел. Убрав его руку со своей груди, я поднялась и поискала глазами одежду. Похоже Кэстрет собрал её с пола и сложил на стуле. Я натянула свои брюки и блузку. Быстро провела пальцами по волосам, пытаясь их хоть как-то расчесать и привести в порядок, параллельно обувая ботинки. Убедившись, что я выгляжу более менее опрятно, я тихонечко вышла из комнаты и спустилась вниз.
   На кухне сидела мама Кэстрета, госпожа Дриала. Она вышивала какой-то замысловатый узор на рубашке Ласката. Увидев меня, женщина улыбнулась и предложила перекусить. Я не смогла отказаться. Меня накормили очень вкусным супом, правда остывшим, но да ничего. Главное, что вообще накормили. Госпожа Дриала отложила свое занятие и смотрела на меня.
   - А ты выросла. Похорошела - промолвила женщина. Эти слова оказались для меня столь неожиданными, что я поперхнулась.
   - Вы меня знаете? - спросила я.
   - Конечно, ведь я двадцать лет служила графу Тверскому.
   - Так вы - де Твер?
   - Нет. Я уже давно Даркар. Я переехала в столицу ещё до твоего рождения, но в Твери оставались мои родители, поэтому я иногда вас навещала. Я помню тебя, когда мы приезжали в последний раз. Тебе тогда было полтора годика.
   - Мефодий? - попробовала угадать я.
   - Да. Тогда мы привезли к вам осиротевшего мальчика. Мы приехали к вам всей семьей. Вы с Кэстретом тогда очень хорошо поладили, и с Ласкатом. Помню как мы ловили вас четверых по всему графству. Они, три обалдуя, от трех до пяти лет, решили банду свою сформировать и сбежали. А ты ещё малышкой была, за ними повсюду таскалась, они же тебя охотно с собой брали, как принцессу. Ухаживали за тобой, защищали.
   - А уже и забыл совсем - раздался голос у двери. Я повернулась. В проеме двери стояли братья Даркары. Как же они похожи друг на друга. Юноши переглянулись и присоединились к нам. Они расположились по обе мои стороны
   - Ну что ж. Наша компания снова вместе? - усмехнулся Ласкат.
   - Похоже на то - пожала я плечами - только я практически не помню тех дней.
   - Ты была ещё мала - похлопала меня по плечу госпожа Дриала.
   - А я помню - сказал Ласкат - Мы тогда собрались втроем разбойничать на большой дороге. Катеринка увязалась за нами. Мы её тогда нашей принцессой сделали. Потом Кэс с Мефодием долго спорили, кто будет мужем Катерины - рассказчик с интересом стал разглядывать меня - Ты выросла. Стала очень красивой девушкой. Я бы с удовольствием принял участие в том споре, но сейчас, как я погляжу, на тебя нет претендентов и ты вполне свободна.
   Ласкат лукаво подмигнул и нежно поцеловал мне руку. Я покраснела. Рядом возмущенно засопел Кэс. Я мельком глянула на него. Аск старательно разглядывал пейзаж за окном.
   - А где Меф? - не поворачиваясь спросил Кэстрет.
   - Еще спит - ответила я.
   - Ласк, ты не смог бы отнести в участок моё заявление о больничном - спросил парень у брата.
   - В участок? Разве тебя не перевели? - удивился Ласкат.
   - Перевели, но фактически, я еще обычный полицейский. Поэтому заявление нужно отнести Полковнику.
   - Ладно. Когда?
   - Когда тебе удобно.
   - Ну где там твоя бумажка? Все равно делать нечего.
   - Держи - передал Кэс свиток с печатью брату.
   - Ну до вечера. Я пошел - Ласкат отсалютовал рукой и вышел из-за стола.
   - Нам тоже пора - обратился ко мне Кэстрет.
   - Куда же вы? - спросила его мать.
   - Надо кое-какие дела обсудить - нехотя сказал Кэс.
   Он поднялся, я за ним. Кэстрет поднялся на второй этаж и остановился перед самой дальней комнатой. Объяснив, что это его комната, юноша открыл дверь и пропустил меня. Войдя я замерла на пороге. Комната была огромна. В неё входил чердак. Наверху под крышей были большие балки. Стены и пол были светлые. Всего одно среднее окно. Из-за этого в комнате царил сумрак и было мрачновато. В углу была небольшая кровать. Рядом с ней стояли тумбочка и комод. "В ногах" кровати стоял письменный стол. В другом углу было большое зеркало, небольшая лестница, привинченная к стене и кресло. Неподалеку были более крупная лестница и штанга. Рядом со штангой лежало несколько колец.
   Кэстрет обхватил меня за талию, от чего я вздрогнула, и отодвинул в сторону. После этого, он предложил мне сесть на диван, находящийся возле двери, который я не заметила. Не дожидаясь, пока я сяду, Кэс плюхнулся на соседнее место.
   - Добро пожаловать в мой маленький мир - торжественно объявил он, когда я села рядом - Тут я живу и тренируюсь - после этих слов, аск посмотрел на меня - А ты действительно похорошела. Если честно, то я практически забыл, что когда-то был в поместье Тверских. Забыл, что мама раньше там жила и работала. А сейчас, как-то неожиданно вспомнилось, что когда-то мы вместе играли и я предлагал тебе руку и сердце... - Кэс усмехнулся и начал уже более серьезно - Для начала мы должны отработать смену ипостаси. Порой даже секунды могут стоить нам жизни, поэтому многие аски отрабатывают это. В итоге они перевоплощаются за долю секунды. Так же нужно отработать частичное перевоплощение. У нас это займет достаточно много времени, так как я сам только отрабатываю его.
   - Думаю мы начнем здесь, чуть позже узнаем расписание кораблей, а остальные тренировки пройдут в каюте и у поместья.
   - Согласен - Кэстрет прислушался к себе - Дирк говорит, что лучше сейчас отработать большое общение.
   - Это как - заинтересовалась я.
   Кэс снова прислушался к себе.
   - Мы должны научиться передавать через взгляд не только свои мысли, но и мысли духов. Так сказать будем общаться вчетвером.
  
   Кораблей не было вот уже четыре дня. В городе начиналась долгожданная летняя ярмарка. Меф вновь стал бегать по библиотекам. Иногда он присутствовал на наших с Кэсом тренировках и помогал. "Большое общение" Мы так и не смогли освоить, поэтому решили повременить. В место этого, Кэс натаскивал меня в ловкости, силе и перевоплощении. Первые два урока я не могла сменить ипостась. На третьем мне все же удалось это сделать, но я перевоплотилась лишь частично, как в тот день или в лесу. Окончательно сменить тело, мне если честно, не позволил страх. Я очень боялась. Боялась не сдержать себя и убить кого-нибудь. "Мы не такие звери, как всем кажется - сказал мне тогда Пантер - И потом, сколько можно говорить, что это все ГАЗ! Мы не при чем! Нас принудили!"
   - Не бойся. Все будет хорошо - сказал Кэс, уловив мой настрой - Моя дверь самая крепкая, окно непробиваемое. Со мной Дирк, с тобой Пантер. Все будет нормально. Ты должна полностью поменять ипостась. Должна побороть свой страх. Иначе ты погибнешь.
   Я кивнула. Сейчас мы снова находились в комнате Кэстрета. Я понимала, что это необходимо, но все равно тряслась. Пантер рассказал мне, что на асков всегда шла охота. Никто даже не помнит причины, почему нас истребляют. Многие говорят - дело принципа или семейная профессия.
   Сейчас на мне был лишь специальный халат Кэса. Госпожа Дриала сшила его специально для тренировок сына. Оказывается мама Кэстрета хорошая швея. Она взяла с меня мерки и сказала, что подготовит сюрприз.
   Я встала посреди комнаты и сосредоточилась. Язык нащупал появившиеся клыки. Спина начала чесаться, но сейчас я не обращала на это внимания. Ногти превратились в когти. На теле появились маленькие черные шерстинки. Выступили длинные усы. Глаза сменились с человечьих на кошачьи. Переменяя внешность, я смотрела в зеркало и следила за всеми изменениями. Вот та грань. Страх переполнил меня.
   - Не бойся. Я рядом - услышала я сквозь биение сердца в ушах голос Кэса.
   Правильно! Хватит трястись! Внезапно выросшие крылья сорвали халат, который целый и невредимый опал на пол. Скрывать уже было нечего. Грудь исчезла. Все тело покрывала черная, с отливами синего, шерсть. Я вновь посмотрела в зеркало. В нем отражалась большая кошка. Точнее КОТ! Я пацан! "А ты чего ожидала? - ехидно заметил Пантер - Все-таки аски принимают тела духов. А я юноша в полном расцвете лет!" А разве не мужчина? "Не дорос. Я должен был стать мужчиной через месяц после смерти. Мне бы тогда исполнилось триста пятьдесят лет. Ну по-вашему это двадцать лет"
   Тут я поняла, что превратилась в того, кто снился мне в кошмарах, в тех кого я уничтожила без сожаления. И что самое главное - это тело мне не напоминает ТОТ день. В отражении я вижу Пантера и себя. Вижу Небесную Пантеру неземной красоты. Сильное, гибкое и ловкое тело. Большие темные-претемные кожаные крылья, которые компактно складываются за спиной и могут укрыть от ветров в лютую пору не только тебя, но и двоих людей. Черная лоснящаяся и мягкая шерсть. Выразительные зелено-желтые глаза. И самое главное - мой разум. Никаких животных желаний и инстинктов. Это я. Только я. Лишь человек в кошачьем обличии. Какая я была дура!
   - Ты очень красивая в этой ипостаси - тихо произнес Кэс.
   - Сама поражаюсь... Кхе-кхе... Это мой голос? И это мой голос? Ну что поделаешь? - пожала я плечами. Мой голос стал хриплым и рычащим. Самой жутко от него стало.
   Кэстрет слегка напрягся. Через две секунды он сменил тело. Я ещё не видела, как Кэс перевоплощается. Произошло все быстро. Я даже не заметила, как отросли рога и крылья. "А как же одежда?" - удивилась я. "С ней все в порядке. Просто она на другом теле - успокоил меня демон - позже ты тоже научишься"
   - Так, а теперь попробуй взлететь наверх - вслух сказал он и подпрыгнув сделал несколько взмахов крыльями, благодаря чему оказался на одной из балок под крышей.
   Я подвигала крыльями. Хорошо, они прекрасно меня слушаются. Сделав прыжок посильнее я собралась было взмахнуть крыльями, но не смогла из-за балок. Прыжок оказался на столько сильным, что я взлетела под потолок. Когда мое бренное тело начало падать, я поняла, что скоро превращусь в лужу.
   Не успела я додумать эту мысль, как меня подхватили сильные руки. От страха я перевоплотилась обратно в человека.
   - Прости - проговорил Кэс краснея. Впервые вижу, как демоны краснеют.
   - За что? - не поняла я.
   - Ну... это... - Кэстрет смутился ещё больше и повернул лицо почти на сто восемьдесят градусов от меня.
   Я осмотрела себя беглым взглядом. О ГОСПОДНЕ! Я совсем забыла, что не могу менять ипостась в одежде. Я покраснела сильнее демона. Уши и щеки нещадно заполыхали. Неудивительно, что я раньше не видела как демоны краснеют. Ведь не каждый день они держат на руках обнаженную девицу и при этом находятся в разуме мальчишки. Я прикрылась руками, как могла.
   - Эээ... Кэс? - чуть заикаясь спросила я - Не спустишь меня отсюда? Пожалуйста!
   - Хорошо - выдавил Кэстрет, стараясь не смотреть на голое тело.
   Он прижал меня покрепче, стараясь скрыть все "ненужные" места и, расправив крылья, спрыгнул вниз. Там он поставил меня возле кресла с халатом и быстро отвернулся от меня и от зеркала. Я решила не надевать халат и снова сменить ипостась. На этот раз я сделала это быстрее. Примерно за десять секунд.
   - Я готова - я удивилась. В этот раз перевоплощение прошло действительно хорошо, так как голос был моим. Девичьим, звонким.
   - Ты уверена, что хочешь повторить? - спросил Кэс, когда увидел меня.
   - Да, только на этот раз стой тут и лови меня в обнимку с халатом.
   Кэстрет кивнул и перекину через плечо халатик. Мы прошли на середину комнаты. Я собралась, подождала долгое мгновение и прыгнула. Но на этот раз я расправила крылья ещё в начале прыжка и сделала два сильных взмаха. Опять я оказалась под крышей. Сделав ещё один взмах в сторону, я перелетела через две балки и чуть не врезалась в стену, но вовремя опустилась на третью.
   Кэс присвистнул. Все время моего полёта он послушно бегал за мной. Сейчас он подставил руки, показывая, что если я не смогу спуститься сама, то он меня поймает. "Ничего. Сами разберемся. А ну подвинься..." - сказал Пантер, занимая мое место во главе тела.
   Дальше я наблюдала со стороны. Беспокоиться было не о чем. Мы с Пантером уже договорились, что как только я смогу перевоплотиться в его тело, он покажет мне парочку мастер-классов по владению кошачьего тела. Пантер наполовину свис с балки. Уперся передними лапами ей в бок и слегка напрягся. Сделав небольшой рывок, вожак прыгнул, но не так сильно как я. Через мгновение мы были на соседней балке. Пантер вернулся на прежнюю балку и опять напрягся в той же позе. На этот раз рывок был сильнее. Кот сделал один взмах крыльями и мы оказались в другом конце комнаты. Развернувшись, вожак снова приготовился к прыжку. Прыжок был такой же, только без взмахов крыльями. На этот раз мы не долетели до стены две балки. "Хватит с тебя на сегодня" - заключил Пантер и свиснув больше чем на половину, грациозно спрыгнул на пол. Спасибо.
   Приняв управление над телом, я подбежала к запыхавшемуся Кэстрету, встала на задние лапы и зубами стащила халат. Бедняга. Ведь пока Пантер прыгал, Кэс бегал по всей комнате, стараясь подстраховать меня на всякий случай.
   Увидев, что я собираюсь менять ипостась, друг послушно отвернулся. Я минут десять пыталась перевоплотиться обратно. Было сложно, ведь мне понравилось в теле кота. Как только я приняла средний облик, тоесть стала более-менее походить на человека, накинула халат и стала стараться вернуться обратно. Кэс уже сменил ипостась и дожидался меня.
   - Войдите! - крикнул он на стук в дверь. В этом доме все знали об асках и о том, что мы с Кэстретом аски тоже знали.
   В комнату вошла мама Кэса. В её руках был какой-то сверток. Увидев, меня женщина вскричала. Сверток выпал из её рук.
   - Проклятие... - выдохнула госпожа Дриала, падая в обморок.
   Я тут же кинулась к ней. Еле успела поймать. Женщина открыла глаза через минуту и тут же вскричала.
   - Госпожа Дриала! Госпожа Дриала! - закричала я, пытаясь говорить громче, чем очнувшаяся - Это я! Катя!
   - Проклятие! Проклятие... - бормотала уже успокоившаяся женщина.
   - Его уже давно нет - негромко произнесла я, гладя по волосам госпожу Дриалу.
   - Как нет? - удивилась она.
   - Просто мы все были асками. Проклятие исчезло после того, как отец смог договориться с пантерами. А теперь их вожак мой дух-хранитель.
   Мама Кэстрета все ещё смотрела на меня со страхом. Но Кэс рассказал ей все, что знает об Пантере и женщина, поверив сыну, успокоилась. Поднявшись с пола, она посмотрела на меня со смесью страха и любопытства. Я напряглась и окончательно вернулась в человечье обличие. Госпожа Дриала вздрогнула, когда я начала меняться, но не отошла, а даже приблизилась ко мне.
   - Что ж ты голой девицей в комнате мальчишки стоять будешь? - спохватилась мать Кэса - Пойдем детка, я как раз кое-что тебе заготовила.
   Взяв меня под ручку, женщина подняла упавший сверток и вышла из комнаты. Она подвела меня к своей комнате. Открыв дверь мы вошли и прошли за большую ширму. Там стоял подиум и три зеркала, как в примерочной лучших швей города. Я встала на подиум и, по просьбе госпожи Дриалы, скинула халат. Женщина раскрыла сверток. Там лежали какие тряпки. Она достала белые. Это оказалось кружевное белье.
   - Я знаю, что в поместье была вся твоя одежда - сказала она, протягивая мне трусики с майкой - Но это не значит, что ты должна ходив в чем попала и в чем выжила.
   Я быстро одела предложенное и покрутилась перед зеркалом. Очень красиво, удобно и тепло. В этом не замерзнешь. Да и скидывается легко, поэтому можно будет быстро перевоплотиться. Да и держится хорошо, не спадает. Госпожа достала из свертка военно-походные облегающие штаны. Они были черные с темно зелеными пятнами. Потом она достала коричневую блузку и жилетку в тон штанам. Я быстро все это одела. Одежда была такая же как и бельё. Тепло и прохладно (большой плюс - зимой не холодно, летом - не жарко), легко снимается, крепко держится на мне, очень удобно и безумно красиво. А ещё очень идет мне. Я была в полном восторге.
   - Спасибо большое! - только и выдохнула я, не в силах оторвать взгляд от отражения.
   - Ой, да что там? - смутилась госпожа Дриала - Я помню твоего отца... Ой! Простите графиня. Все-таки вы теперь глава рода...
   - Прошу, только не надо официальностей - попросила я - Для вас я просто Катя. Мы же, можно так сказать, одна семья.
   Потом мы ещё долго болтали о том и о сем. Деньги за костюм госпожа Дриала брать отказалась. Я не сдалась и просто оставила их в комнате.
   Выйдя я тут же наткнулась на Мефа. Он крепко обнял меня и уткнулся лицом в волосы. Как же я по нему соскучилась. Сегодня он встал не свет ни заря и отправился по делам. А уже вечерело.
   - Как же я по тебе соскучился - прошептал он. Вот что значит долгая дружба. Мыслим буквально одинаково.
   - Я тоже - сказала я - ты где сегодня пропадал?
   - Да так. Туда сюда мотался.
   - Ну это мне понятно, но вот Тольке где это "туда" и где это "сюда".
   - Там где надо. Ладно, слушай - резко сменил тему Меф. Мы направились в гостевую комнату - Завтра вечером в сторону Невского канала отойдет грузовое судно. Сейчас главное доплыть до Невского, там пересядем на что-нибудь в сторону Твери.
   - Отлично, только просьбочка будет.
   - Какая?
   - Руку!
   - Ой, прости!
   Когда мы встречались, Мефодий любил прижимать меня к себе и лапать. К моему сожалению (хотя это на вряд ли) у него сохранилась эта привычка. Бывало, я этого даже не замечала. Привыкла к его прикосновениям. Это было вполне терпимо, ведь привычка осталась только в руке ниже пояса. Да и приятно как-то.
   Сейчас надо найти Кэса и рассказать ему о судне. Меф только поднял руку на пояс, как позади хлопнула дверь. Мы обернулись. У своей комнаты стоял Кэстрет. О! Нашлась пропажа!
   "Неудивительно, что он выиграл спор" - пролетело в его глазах. Мефодий сразу стал серьезным и напряженным. Стало немного обидно. Мы стали хорошими друзьями. Кэс для меня так же ценен, как и Меф. А за Мефа я готова жизнь отдать. Неприятно, когда между твоими друзьями стоит какая-то вражда, о которой тебе не известно. Жутко. И что самое противное, у меня такое чувство, что я знаю об этой причине. Она прямо пред носом. Но не могу понять, что это!
   - Кэс, мы как раз тебя искали - попыталась я разрядить обстановку.
   "Ага, вижу" - сказал его взгляд, но вслух он сказал другое.
   - Что-то случилось?
   - Да - ответил ему Меф - завтра вечером торговое судно отплывает к каналу. Поэтому завтра вечером мы уезжаем.
   Кэстрет сначала погрустнел, но потом приободрился.
   - Хорошо, только скажи к которому часу я должен быть готов.
   - А причем тут ты?
   - Притом, что я еду с вами.
   - С какой это стати?
   - Я учитель Катерины. И вы уже впутали меня в эту заварушку. Поэтому я буду расхлебывать её вместе с вами.
   - Меф. Остынь - попыталась разрядить обстановку я - Кэстрет нам может понадобиться. И кстати, что между вами произошло? Между вами как будто стена.
   - Тебе это просто кажется - сказал Кэс. "Между нами и есть стена" - произнес его взгляд.
   "Кэс. Что происходит? У тебя эмоций через край. Даже мысли не сдерживаешь" - спросила я. "Ничего" "Не ври" "Спроси это у своего друга" Глаза Кэстрета сейчас были похожи на лед. Я отвернулась. Почему они так ненавидят друг друга? А что если Меф скрывает от меня что-то важное, из-за чего и встала эта стена? Надо будет спросить.
   Я быстро зашагала в гостевую комнату. На сердце было неспокойно. Я не вошла - я влетела в комнату. В голове вертелся всего один вопрос, который не терпелось задать.
   Мефодий нагнал меня уже в комнате. Вид у него был довольно растерянный.
   - Что случилось? Что он тебе сказал? Кэстрет тебя обидел? - тут же засыпал друг меня вопросами.
   - Нет все в порядке. Дело не в нем.
   - А в чем? - совсем растерялся Меф.
   - Что между вами произошло? Почему вы терпеть друг друга не можете? - конечно не то, что хочется спросить, но есть надежда на чистосердечное признание.
   - Ничего - ответил Мефодий. Надежда умирает последней, но все же умирает. Пришло время к главному вопросу.
   - Ты от меня что-то скрываешь?
   - Нет, что ты - испуганно произнес Меф.
   "Врет!" - заметил Пантер. Вижу.
   - Меф, не ври. Ты не умеешь - устало произнесла я.
   - Я тебе не вру - уже уверенно сказал Мефодий - Мне нечего от тебя скрывать.
   Маг попытался меня обнять, но я отстранилась. Ничего не сказав, я вышла из комнаты, не забыв прихватить плащ. Я спустилась вниз. В гостиной сидел Ласктат. Он сидел на диване и рассматривал равномерно догорающее полено. Он посмотрел на меня и тут же нахмурился.
   - Что-то случилось? - спросил он. Я отрицательно помотала головой - А что у тебя вид, как после похорон любимой кошки?
   - Да ничего. Просто хочу прогуляться. Не составишь компанию?
   - С удовольствием, только накину плащ.
   Ласкат подошел к вешалке у входной двери и снял с него темно-красный плащ. Одев его, он открыл дверь и поклонившись пропустил меня вперед. Я накинула капюшон и вышла. На улице смеркалось. Свежий воздух сразу ударил по ноздрям. Эх! Как же давно я не выходила на улицу!
   Ко мне подошел Ласкат и взял под руку. Мы подождали пока мимо проедет карета и двинулись на прогулку. Юноша был на удивление учтив. За всю дорогу до центральной площади он ни о чем меня не спрашивал, даже не пытался завести разговор. Просто вел и следил за стражей.
   Я думала. Неужели Мефу есть что от меня скрывать? Я знала о нем все, даже девчонок которые ему нравились и все родинки на теле. Похоже он врал мне всегда. Это около пятнадцати лет! Так нечестно! Я всегда ему все рассказывала и рассказываю. И про то, что я аск, я рассказала ему сразу. Несмотря на то, что знала всю опасность и не достоверность.
   - Ну чего ты плачешь? - утер мою выступившую слезу ладонью Ласкат - Тебя, что - парни обидели? Не боись, я им устрою трепку по приходу.
   - Да ладно - отмахнулась я.
   - Какой "да ладно"? Будут знать, как беззащитное существо обижать.
   - Это я-то беззащитная? - попыталась улыбнуться я, но не выдержала и уткнулась в грудь парня - Ласк, я просто не понимаю, что между ними происходит. Сразу видно, что они терпеть друг друга не могут. А я люблю их обоих. Они мои друзья. Я не могу разделиться между ними. Меф от меня что-то скрывает, а Кэс знает что именно и не хочет говорить!
   - Не волнуйся. Я перегово...
   Ласкат не успел договорить. Кто-то ударил его. Юноша отошел назад, сгибаясь и держась за грудь. Я повернулась на обидчика. О нет! Это же стража во главе с самим принцем. Кстати, а у него нет синяка! Кристиан подошел ко мне и схватил за руку. Я попыталась отстранится, но у принца под нежной кожей были стальные мышцы.
   - Вот ты и попалась - проговорил он, после чего добавил громче и официальнее - Именем короля Дрэнера Альтера, Вы обязаны пройти с нами во дворец!
   Я оглянулась. Ласката скрутили, как канат. Бедный. Я спросила у Кристиана, что они с ним сделают. Так я и знала. Бросят в темницу. Ну что ж, мне все равно сейчас терять нечего, да и не спастись.
   - Я пойду с вами добровольно - все посмотрели на меня с большим изумлением. Ага! Не ожидали? Пара бы спустить их с небес на землю - Но только с одним условием. Вы отпустите Ласката!
   Принц критично посмотрел на моего спутника.
   - Ладно, отпустите его. Нам все равно нужна только девчонка, а он будет только лишнее место занимать.
   Стражники отпустили скрюченного парня, который тут же рухнул на землю. "Не надо" - прошептал он одними губами. Надо. "Ты этим собираешься себя успокоить или его?" - спросил Пантер. У меня не было другого выхода.
   Я повернулась и побрела в кольце стражи. Ну вот я и попалась королю. Теперь самое главное - отдать свою жизнь подороже.
  
   Кэстрет
   Меф - гад! Ненавижу его! Да и он от меня не в восторге. "Да ладно тебе, может это просто кровь" - попытался усмирить меня Дирк. Кровь?! Ладно если бы дело было только в крови, но Катерина не знает об опасности - и это самое главное. Я просто не могу оставить их вдвоем! По крайней мере, пока я рядом Мефодий не посмеет ничего сделать Кате.
   Сейчас я метался по комнате, как зверь в клетке. Меня передергивало от одной мысли, что Катерина в постоянной опасности и что она не позволит мне избавить её от этой опасности. Хотя она и сама может защитить себя, с девушкой ведь Пантер. Небесные Пантеры во всех легендах славились большой силой. Я в этом и сам убедился на сегодняшней тренировке. Стоит вспомнить только легкий прыжок, с которым Катерина буквально улетела под потолок. А её тело... Стоп! Что-то меня не в ту степь заносит. "Неудивительно" - хмыкнул демон. Ты это о чем? "Ты мужик или кто? Запомни одну мудрость "Слабый пол сильнее сильного в силу сильной слабости сильного пола к слабому". Если не понял, то тебя тянет к девчонке, как к женщине" Да не влечет меня к ней! "Да пойми же ты простую мудрость! Парней всегда влечет к девчонкам. К любым! С девками тоже самое"
   Ладно вернемся к нынешней проблеме. Катерина может за себя постоять, но проблема в том, что Катя слепо доверяет Мефу, причем во всем. А эта тварь даже не удосужился рассказать кто его родители и кто он сам! Сволочь! Так подставить лучшего друга! Так ведь и не подберешься к нему близко. Маг, да и Катерина на его стороне. А если Мефодий захочет, то с легкостью вставит нож в спину. Ненавижу!
   Ну да ладно. Прибью я его как-нибудь потом. Сейчас нужно было обговорить более точный маршрут и узнать расписание ближайших кораблей.
   Я вышел из своей комнаты. По коридору, в сторону гостевой, шли Катерина и Мефодий. Что? Так он её ещё и лапает! Нет, точно убью! Я успокоился, когда Катя попросила своего дружка поднять руку. Я закрыл дверь своей комнаты. Меф и Екатерина обернулись. Неудивительно, что он выиграл спор. Падло.
   - Кэс, мы как раз тебя искали - сказала Катерина.
   Ага, вижу.
   - Что-то случилось?
   - Да - ответил мне Меф - завтра вечером торговое судно отплывает к каналу. Поэтому завтра вечером мы уезжаем.
   Так значит они завтра уезжают. Чёрт! А что это расстраиваюсь. Я же еду с ними. Не позволю обидеть Катерину.
   - Хорошо, только скажи к которому часу я должен быть готов.
   - А причем тут ты?
   - Притом, что я еду с вами.
   - С какой это стати?
   - Я учитель Катерины. И вы уже впутали меня в эту заварушку. Поэтому я буду расхлебывать её вместе с вами.
   - Меф. Остынь - попыталась разрядить обстановку Катя - Кэстрет нам может понадобиться. И кстати, что между вами произошло? Между вами как будто стена.
   - Тебе это просто кажется - сказал я. Между нами и есть стена.
   "Кэс. Что происходит? У тебя эмоций через край. Даже мысли не сдерживаешь" - спросила девушка. "Ничего" "Не ври" "Спроси это у своего друга" Меня бесила эта опасность. Но рассказывать о ней абсолютно не хочется.
   В глазах Катерины появилась обида. Она развернулась и быстро ушла в гостевую комнату. Ещё минуту я и Меф сверлили друг друга взглядами. Мы так и не успели переговорить на счет наших рас. После того, как мама увела Катерину с тренировки, зашел Мефодий. Когда он собирался уходить я увидел крест на его шее. Ничего сказать я не успел. Мефодий только холодно глянул на меня, когда я собрался завести разговор на счет этого и быстро вышел.
   После недолгого поединка взглядов, маг развернулся и побежал за Катериной.
   - Мы ещё переговорим на этот счет - сказал я ему.
   - Через пятнадцать минут в твоей комнате - кинул он мне убегая.
   Я вернулся в комнату и начал мерить её шагами. На мое удивление, через три минуты ворвался Меф. Он был разъярен. Его сжатые кулаки пылали зеленным огнем.
   - Что ты ей сказал? - прошипел маг.
   - Не то, что должен был сказать ты - в тон юноше ответил я.
   - Чего ты пытаешься этим добиться?
   - Я лишь хочу защитить Катю! Защитить от тебя! И от всех остальных опасностей! Но ты - на первом месте!
   - Это ещё почему же? - огненные шары уже готовы были сорваться с рук Мефа. Но я тоже был на взводе. Мне требовалась всего секунда на перевоплощение. Этого вполне достаточно для того, что бы увернуться или даже разбить шары.
   "Не горячись! И не зли Мефодия сильнее! - подал голос Дирк - Успокойся и попытайся успокоить его!" Но я не слушал демона. Внутри все пылало от гнева.
   - Ты - наш естественный враг! Я знаю как появились вы! Уже успел познакомиться и перебить не одного, кто покушался на нас!
   - Да чтоб ты знал! Мои руки чисты! А Катерине я никогда не причиню вреда! Я шкуру за неё с кого угодно сдеру! Даже с себя!
   - С чего бы это?
   - Я люблю её! Любил и буду любить! - от этого признания я только ещё больше рассвирепел и готов был начать драку первым - Я никогда не предам Катю! Я буду защищать её до конца своих дней! И лично прослежу, что бы такие кабели, как ты, Катю и пальцем не тронули!
   - Это я-то кабель?! - нет, ну он просто нарывается - Да ты на себя взгляни! Сколько у тебя девок было кроме Кати? У меня вообще пока никаких отношений не было! Да и веду я себя приличней некоторых! Руки не распускаю!
   - Ты что, думаешь я не вижу, как ты её взглядом раздеваешь?
   - Что? Да ты сам мечтаешь с Катькой в одной койке оказаться!
   - Да ты на каждой тренировке Катерину раздеть пытаешься!
   - Да не пытаюсь я!
   - Ладно давай успокоимся - сказал Меф гася огонь и разжимая кулаки.
   - Согласен. Уж лучше говорить о своих достижениях - сказал я, тоже потихоньку успокаиваясь. Крылья, шипы и рога, выступившие в горячке спора, стали неспешно врастать обратно.
   - Достижения? Хех... Я видел Катю в одном белье - решил похвастаться Мефодий, говоря уже более дружелюбно. Если честно, то меня тоже потянуло на дружелюбие, поэтому быстро ляпнул:
   - А я без.
   Меф поперхнулся и посмотрел на меня вытянувшимся от удивления лицом. Я же гордо вздернул подбородок. "Этим действительно можно гордиться - поддержал меня демон - Ты спас девчонке жизнь и она в каком-то смысле тебя отблагодарила" Мда... Гордиться нечем.
   - Я потом ещё узнаю детали этого обстоятельства - пообещал Мефодий - Сейчас нужно получше обсудить маршрут.
   Я кивнул. Мы устроились на диване и стали спорить на счет дороги. Тут мы во многом сходились в теории и методах. Спорили мы не долго. В комнату ворвался брат.
   - Катя! Её увели к королю! - выкрикнул Ласк на одном дыхании.
   - Как? - в унисон вскочили мы с Мефом.
   - Как они могли её схватить - быстро спросил я.
   - Мы пошли прогуляться, подышать свежим воздухом. Шли в тени по малолюдным улицам. Я даже не заметил, как к нам подошли! Спереди! - затараторил Ласкат. Я только сейчас заметил, как побили моего брата. Одежда была мятая и грязная. Под глазом красовался фингал - Я ничего не успел сделать. Они тут же поставили мне фонарь и скрутили. Собирались ещё и в темницу кинуть, но Катерина попросила меня оставить. За это она пошла с ними добровольно.
   Руки Мефодия вновь зажглись зеленым огнем, но на этот раз до локтя. Рукава его рубашки потихоньку тлели. Я лихорадочно соображал. Если Катя попала к королю - это конец. Он не оставит её в живых. Это чертовски плохо. Стоп! Идиот! Склеротик! Я же теперь во дворце работаю! Значит ещё есть шанс! И это здорово.
   - Расслабься - положил я руку на плечо Мефу.
   - Как ты можешь так спокойно говорить? Король её в живых на вряд ли оставит, только если не придумает пытку страшнее, чем смерть! - взъелся маг.
   - Не забывай! Я теперь в дворцовой страже. Завтра пойду с утра пораньше и постараюсь вытащить Катерину. Думаю, будет лучше скрыться у Мертвого Круга.
   - Ты спятил? Опять этот лес трупов с чокнутыми статуями? Да я ни за что не отпущу туда Катю! Тем более с тобой!
   - Да чтоб ты знал - я не имею на Катерину никаких видов! Она для меня просто друг, не больше! - он опять начинает выводить меня из себя. Да не нравится мне Катя!
   "Ага, как же!" - скептически хмыкнул Дирк. А ты лучше не вякай! "Ладно, ладно! Молчу! Но хотя бы себе признайся: девчонка привлекает тебя"
   - Так! - решительно заявил Ласкат - Довольно! Вы что, опять спорите за кого Катя выйдет? Может сначала вытащим её? Да, кстати. Кэс, а как же больничный?
   - Плевать на больничный! - отмахнулся я - Все равно на другое место перехожу. В крайнем случае скажу, что выздоровел быстрее, чем рассчитывал!
   На этом и решили все разногласия. Теперь оставалось только дождаться первых петухов и отправиться во дворец. Парни вышли и направились по своим комнатам.
   Я был как на иголках. Понимание, что Катерина сейчас может быть при смерти, было мне противно. Я думал, что не смогу уснуть, поэтому даже не стал раздеваться и расстилать кровать. Но когда я прилег, глаза стали медленно закрываться. Через пятнадцать минут я заснул, размышляя о завтрашнем дне.
  
   Проснулся я ещё до петухов от кошмара, который быстро испарился из моей памяти. Решив не терять времени, я быстро оделся в приготовленную с вечера одежду. Взял плащ и спустился вниз. Сделал на кухне пару бутербродов и дождавшись первых петухов выбежал из дому.
   На улице царил легкий холодок. Земля была влажной от росы. По переулкам бродил туман. Крайне редко кто-то встречался на пути. За всю дорогу я встретил двух человек и одного эльфа.
   Дома, стоящие вдоль дороги, смазывались в одну разноцветную полосу. Я бежал так быстро, как только мог. Сказывались нервы. Каждая мысль о Катерине добавляла сил и решимости.
   Замок приближался. В ста метрах от него, я остановился. Сердце бешено билось. Я судорожно ловил ртом воздух, которого мне сейчас так не хватало. Успокоившись, я шагом направился к воротам. Калитка была закрыта. Подойдя, я достал бумагу о переводе, подписанную королём. Окошко в двери открыли сразу же после стука. Я показал бумагу. Быстро пробежавшись по ней взглядом, стражник открыл дверь.
   - Не спится? - усмехнулся он, когда я вошёл.
   - Да. Не терпится приступить к новой работе.
   Стражник лишь одобрительно улыбнулся. Я, стараясь скрыть свое волнение, набросил на лицо серьезную маску и не спеша прошествовал по указанному стражником направлению.
   Я вошел в замок. Он ещё спал. Стражи тут не было. Пройдя несколько метров по огромному коридору, облицованному серым камнем и украшенным знаменами, я завернул в небольшой коридорчик. Стражник сказал, что нужно пройти до конца коридора, что я и сделал. В конце коридора была дверь с табличкой "НЛО". Расшифровывалась она просто: "Начальник личной охраны". Конечно же личной охраны королевской семьи.
   Я постучался. Как не странно, НЛО был на месте и крикнул, что бы я входил. Ну я и вошёл. Кабинет начальника личной охраны был небольшой. По середине стоял стол. Большое зеленое кресло, немного повернутое к окну. Стул возле стола. Стеллаж с книгами у стены и картина с противоположной стороны. НЛО сидел в кресле и поглядывал в окно.
   - По какому Вы пришли вопросу? - повернулся он ко мне. Начальник был оборотнем. Это сразу видно по глазам. Желтые и пронзительные. Черные волосы в хвосте. Крупная мускулатура скрыта под блузкой.
   - Я пришел по приказу Полковника - я положил бумагу на стол и вытянулся по струнке.
   Оборотень усмехнулся. Я слышал, что они с Полковником в очень хороших отношениях. НЛО быстро пробежался глазами по бумаге. Потом посмотрел на меня оценивающим взглядом.
   - В письме сообщается, что вы были сильно ранены на службе - заметил начальник.
   - Да так и есть - не стал скрывать я - Но я выпил специальное зелье, поэтому рана затянулась быстрее.
   Про зелье мне диктовал Дирк. Он всегда помогал мне выкручиваться из подобных ситуаций. Оборотень ещё раз осмотрел меня.
   - Ну что ж - заключил он - Кэстрет? Ты прибыл очень вовремя мой мальчик. Как раз есть задание на которое Его Величество попросил выделить какого-нибудь стражника на охрану важного гостя. Точнее гостьи. Но ты сам понимаешь, время не спокойное. Вся королевская семья под угрозой. Поэтому у меня каждый человек на счету. А тебя я все равно в деле ещё не видел. Вот и будет проверка.
   Королевская семья состояла из короля, принца и принцессы. Королева бесследно исчезла несколько лет назад. Никто даже предположить не может, что с ней случилось. Король и принц были сейчас в королевстве. А принцесса сейчас в герцогстве оборотней. Поговаривают, что она шпионит, как бы герцог Эдмунт Третий не задумал нарушить мирный договор и захватить Неву.
   Интересно, что это за гостья к которой меня поставят? Насколько я помню, в королевство не прибывало пока ни каких важных гостей. Может она здесь инкогнито?
   Оборотень встал и подошел к двери, жестом показывая, что бы я следовал за ним. НЛО открыл дверь и вышел. Мы вышли в главный коридор. Прошли немного к выходу. Там заглянули в ещё один небольшой проход, который резко поворачивал. За поворотом была длинная лестница. Мы прошли на третий этаж. Вновь вышли в главный коридор. Он отличался от того, что был внизу тем, что знамен практически не было. Чаще встречались фарфоровые вазы и статуэтки. Мы прошли к третей комнате от конца коридора, который вел на балкон.
   - Да и вот ещё - обратился ко мне начальник - Меня зовут Вульфинг. Обращайся ко мне без всяких званий. И самое главное - никому о гостье не слова без разрешения короля или принца.
   Я кивнул. Улыбнувшись, Вульфинг повернулся к двери и постучал. Дверь открыл юноша. Черные, неосторожно подстриженные волосы, чуть резкие черты лица, надменные черные глаза. Парень выглядел усталым и растрепанным. Рубашка выбилась из брюк. Волосы дыбом. Синяки под глазами. Оборотень поклонился. Я сделал тоже самое.
   - Ваше величество - обратился к юноше НЛО - По приказу вашего отца, я предоставляю охранника для вашей гостьи.
   Принц, а я не сомневаюсь, что это он, вздохнул с облегчением и улыбнулся.
   - Слава Господне! Спасибо Вульфинг. Можешь быть свободен. А ты, - обратился он ко мне - пошли, поможешь гостью успокоить.
   Он меня заинтриговал. Оборотень поклонился сначала принцу, потом мне. Я тоже поклонился. Ещё раз улыбнувшись, НЛО ушел.
   - Как тебя хоть зовут? - спросил меня юноша, прежде чем впустить в комнату.
   - Кэстрет.
   - Зови меня Кристиан. Без всяких званий. Я этого терпеть не могу - сказал принц и пропустил меня внутрь - А теперь будь осторожен Кэс. Эта девочка с характером.
   Я вошел и не поверил глазам. Ко мне спиной стояла молодая девушка в длинном голубом платье. Черные шелковистые волосы доставали до лопаток. Екатерина! Катя обернулась. Руки её были скрещены на груди. Взгляд метал молнии. Лицо было злобно перекошено.
   "Какого ты здесь забыл?" - посмотрела Катерина в мои глаза. "Я за тобой пришел - честно ответил я - Мы думали, что тебя собираются убить!" "Нет. По крайней мере пока. Я для чего-то нужна королю"
   Катя отвернулась и подошла к столику с фарфоровой вазой, высотой примерно в пол метра. Обходя этот столик, она провела пальцем по горлышку с нежной улыбкой на губах. Кристиан напрягся. Я тоже. Екатерина посмотрела на нас с какой-то злобной улыбкой. Что она задумала?
   Катерина взялась за горлышко вазы и без особых усилий подняла её. Подержала в руках, побросала немного вверх. Потом девушка подняла вазу над головой и кинула в нашу сторону. Мы с принцем успели отскочить с траектории полета снаряда, который, ударившись о стену над изголовьем большой двуспальной кровати с балдахином, осыпался осколками на покрывало и подушки.
   - Вторая - тихо произнес Кристиан, после чего обратился к разгневанной Катерине - А ваза-то тут причем?!
   - Хотел месть? Ты её получишь! - прошипела она в ответ.
   - Месть - это святое! - сказал принц - Ты нас на посмешище выставила.
   - Приставать не надо было!
   Что? Так Кристиан приставал к Катерине?! Спокойствие, только спокойствие!
   Я оглядел Катю. О господне! Вот это декольте! А вырез до середины бедра! Великолепные стройные ножки. Сердце забилось чаще. Как же она прекрасна в этом платье.
   Принц понял направление моих мыслей и шепнул на ухо:
   - Да, платье она подобрала с умом. Мы за ней пол ночи по всему замку носились. Разрез может и откровенный, но зато в нем бегать удобно. А кода её кто-то видел, то с места сдвинуться не мог. Хороша чертовка.
   "Чего лыбишься?" - сверкнула глазами Катерина. Похоже, то как я её осматриваю, только ещё больше разозлило девушку. "Тебе идет" - честно ответил я. Лицо Катерины вытянулось от удивления, но она быстро пришла в себя и запустила в меня хрустальным чайником. "За что?" - заглянул я в карие глаза. "О чем ты думаешь?! Лучше бы подумал, как мне отсюда выбраться!" Похоже Катерина на взводе. Может ей отдохнуть?
   Катя подошла к креслу и плюхнулась в него со всего размаху. Она закрыла глаза ладонью и попыталась успокоиться.
   - Ты должен ходить за ней всегда и везде - положил мне руку на плечо принц, с опаской поглядывая на временно успокоившуюся девушку - Ну кроме сам-знаешь-каких-мест. А я пойду. После того, как отец спихнул эту девку на меня, я успел трижды пожалеть о том, что встретил её. Крепись.
   Кристиан быстро вышел, оставив меня наедине с бешеным зверем. В таком настроении я Катю пока ещё не видел. Лучше близко не подходить.
   Я осторожно обошел кресло. Уж что-то слишком тихо это лихо. Ну ни фига себе! Она спит! Хотя если верить Кристиану, то бедная девочка всю ночь пробыла на ногах. Да наверняка и на нашей вчерашней тренировке измоталась. Все-таки первое перевоплощение.
   Укрыв Катерину пледом, я подошел к кровати. Она вся была в осколках. Оставлять Катю в кресле не хотелось, поэтому я принялся очищать кровать от осколков. Переложив подушки на прикроватный столик, я встряхнул покрывало, простыню и одеяло. После этого, я использовав силу луны, очистил кровать от оставшихся осколков. Заправил кровать и переложил на чистую постель мирно сопящую девушку.
   Я подозвал заранее приготовленного почтового голубя и отправил сообщение домой. Если Мефодия не предупредить о том, что с Катериной все в порядке, то думаю он замок по камушкам разберет. Все-таки я был не прав и надо это признать. Меф любит Катю и не причинит ей вреда. Но все равно верится ему с трудом. Если он не причинит вреда Кате, то это ещё не означает, что я в безопасности.
   Катерина проснется ещё не скоро. Поэтому я начал убираться в комнате. Особого бардака тут не было, просто куча осколков на полу и все, что не смогло разбиться. Из-за этого я убирался без особого энтузиазма.
   Когда же с уборкой было покончено, я просто сел на стул возле кровати и посмотрел на спящую Катерину. Она была бледная и очень красивая. Волосы раскиданы по подушке. Руки лодочкой сложены под щекой. Умиротворенная улыбка придавала особой нежности.
   К обеду в комнату без стука зашел заспанный принц. Он широко зевнул и без особого интереса посмотрел на девушку. На этот раз Кристиан был более опрятен, чем утром. Ого! А это случаем не тот синяк под глазом, о котором рассказывала Катерина?
   - Буди девку - ещё раз зевнув пошире сказал мне принц - Нас отец завет.
   Я кивнул и стал легонько трясти за плечо Катю.
   - Меф... - протянула она укутываясь в одеяло - Ну ещё пять минуточек... Ну минутку хотя бы...
   - Екатерина Тверская! - сказал официальным тоном Кристиан - Ваш ждет Его Высочество король Дрэнер Альтер.
   Катерина подняла голову и посмотрела на него жутко недовольным взглядом. Потом она заглянула под одеяло и решив, что и так сойдет, села, отыскала ногами туфли, обулась и встала. И при этом она не открывала глаз. Я стоял рядом. Катя обвила руки вокруг моей шеи и повисла на мне.
   - Неси меня мой рыцарь, а я пока посплю - торжественно объявила она.
   Кристиан взял ближайшую вазу и плеснул в лицо девушке воду. А заодно и мне. Катерина вскрикнула и с настоящей ненавистью посмотрела на принца. Тот даже отшатнулся. Потом Катя присмотрелась и захихикала. Кристиан, тут же заподозрив неладное, глянул в зеркало. Потом быстро прикрыл подбитый глаз ладонью.
   - Надеюсь ты не будешь мне мстить за фонарь? - спросила Екатерина стряхивая с себя капли воды.
   - За фонарь я буду мстить твоему дружку - оскорблено сообщил принц. Он щелкнул пальцам и мы тут же оказались сухими.
   Принц повел нас по бесчисленным коридорам и подвел к одной из дверей на втором этаже. Постучавшись Кристиан вошел. За ним вошла Катерина и я замыкал шествие.
   Мы оказались в просторном кабинете. Основным цветом в нем был темно зеленый. В кресле, за рабочим столом у окна, сидел крупный мужчина с крупным шрамом на шее. Это был король Дрэнер. Увидев нас он улыбнулся. Мы с Кристианом поклонились, девушка же сделала хилый реверанс.
   - Вызывал отец? - спросил принц.
   - Да. Я хотел объявить о твоей помолвке.
   - Но при чем тут я? - подала голос Катя.
   Ответ короля заставил наши челюсти синхронно отвиснуть:
   - Притом, что вы невеста моего сына.
   - Что? - в один голос опешили молодожены. Я предпочел промолчать, не смотря на то, что был ошеломлен не меньше ихнего.
  
   Кристиан
   Графиня металась по комнате. Такой разъяренной она не была даже сегодня ночью. И я её понимаю. Я сам готов был придушить отца! И сейчас готов! Нет ну это надо же! Он навязал мне в жены эту истеричку! Второй раз! В первый я ещё был согласен на ней жениться. Политический брак для нашей семьи не в новинку. Но теперь...
   Я потрогал глаз. Фингал мне залепили качественно. Всего-то пошел прогуляться по торговым рядам, а мне как гром среди ясного неба на голову свалилась эта девка! Не, я сначала обрадовался, ведь отец приказал её поймать, но кулак, который я увидел после, изгладил всю радость встречи. Тогда Екатерина от меня скрылась. На счастье существует пудра. Меня бы засмеяли с таким синяком. Особенно Лир с Туром. Жаль, что они уехали.
   Брак - это ещё не самое страшное. Самое страшное это то, что после того, как мы попытались возразить, отец накинул на нас чары. Теперь мы не можем отойти друг от друга дальше чем на десять метров. Ужас! Мне теперь придется спать с графиней на одной кровати! За что мне это?!
   - Так, ладно - наконец остановилась девушка - Ваше Высочество, знаю, вы не в восторге от помолвки. Поверьте, я тоже. У меня далеко идущие планы! По крайней мере были... Но в общем-то, Ваше Величество! Надо найти выход из этой ситуации.
   Я посмотрел на графиню Тверскую с легким удивлением. Она говорила спокойно и рассудительно. И где та истеричка, которая измотала мне все нервы? Сейчас передо мной стояла девушка с самыми серьезными и здравыми намерениями. Может я ошибся в ней? Ведь если вспомнить наши две первые встречи, то она совсем не похожа на истеричку.
   - Зови меня просто Крисом - решил начать я дружелюбную беседу.
   Екатерина посмотрела на меня с подозрением и мельком глянула на своего охранника. Буквально минуту Кэстрет и графиня смотрели друг другу в глаза, как будто молча советуясь. Потом, Екатерина повернулась ко мне, смотря все так же с подозрением.
   - Я готова объявить тебе союз - начала она неторопливо ходить по комнате - С условием, что ты будешь хранить мои секреты, а я твои. Поэтому предлагаю Ритуал Крови.
   - Согласен - отозвался я и поставил на круглый столик глубокое блюдо. Кэстрет передал Екатерине кинжал. Я и графиня встали друг против друга. Стражник стоял рядом.
   - Мы - Екатерина Тверская, последняя графиня рода Тверских, невеста принца нашего Кристиана Альтера, аск и честная воительница и Пантер, последний вожак Небесных Пантер, Проклятие Тверских, ныне второе сердце Екатерины Тверской, КЛЯНЕМСЯ соблюдать Клятву Крови, хранить все тайны, защищать собственной жизнью и скрепляемся вечной дружбой с Кристианом Альтером, старшим ребенком и единственным сыном короля нашего Дрэнера Альтера, принцем столицы-города Альтера, королевства нашего славного людского Нивы, моего жениха и честного воина, с Кэстретом Даркаром, потомком по отделившейся ветке де Тверов, аском, учителем нашим, другом и честным воином и с Дирком, лунным демоном, хранителем Круга Мертвых, ныне вторым сердцем Кэстрета Даркара, учителем нашим. КЛЯНЕМСЯ!!! КЛЯНЕМСЯ!!! КЛЯНЕМСЯ!!!
   Катерина говорила все это монотонным голосом, не обращая внимания на наши вытянувшиеся лица. Получается, что Екатерина и Кэстрет аски! И теперь я должен об этом молчать, ибо связанны мы на веки. Закончив свою речь, девушка полоснула кинжалом свою ладонь. Рана лишь мгновение была не заметна. Она быстро наполнилась кровью, которая лилась с ладони в блюдо. Но через несколько секунд кровь перестала течь. Рана затянулась в мгновение ока. Кровь, что осталась на ладони, быстро впиталась в кожу.
   Дальше графиня передала кинжал стражнику. Тот посмотрел на неё округлившимися от удивлениями глазами. Екатерина кивнула ему. Кэстрет взял кинжал и начал:
   - Мы - Кэстрет Даркар, потомок по отделившейся ветке де Тверов, аск, учитель Екатерины Тверской и Пантера и честный воин и Дирк, лунный демон, хранитель Круга Мертвых, ныне второе сердце Кэстрета Даркара, КЛЯНЕМСЯ, соблюдать Клятву Крови, хранить все тайны, защищать собственной жизнью и скрепляемся вечной дружбой с Кристианом Альтером, старшим ребенком и единственным сыном короля нашего Дрэнера Альтера, принцем столицы-города Альтера, королевства нашего славного людского Нивы, женихом друга моего Екатерины Тверской и честного воина, с Екатериной Тверской, последней графиней рода Тверских, аском, ученицей моей, другом, невестой принца нашего Кристиана Альтера и честной воительницей и Пантером, последним вожаком Небесных Пантер, Проклятием Тверских, ныне вторым сердцем Екатерины Тверской, учеником моим. КЛЯНЕМСЯ!!! КЛЯНЕМСЯ!!! КЛЯНЕМСЯ!!!
   Кэстрет тоже провел кинжалом по ладони. Так же, как и у Екатерины, его рана быстро затянулась и впитала кровь. Но все же его кровь смешалась с кровью девушки в блюде. Боги приняли смешение кровей. Это было видно по свечению, которое произвела кровь в блюде. Настала моя очередь. Я взял кинжал и начал произносить свою клятву:
   - Я - Кристиан Альтер, старший ребенок и единственный сын короля нашего Дрэнера Альтера, принц столицы-города Альтера, королевства нашего славного людского Нивы, жених Екатерины Тверской и честный воин, КЛЯНУСЬ, соблюдать Клятву Крови, хранить все тайны, защищать собственной жизнью и скрепляюсь вечной дружбой с Екатериной Тверской, последней графиней рода Тверских, аском, , невестой моей и честной воительницей, с Пантером, последним вожаком Небесных Пантер, Проклятием Тверских, ныне вторым сердцем Екатерины Тверской, с Кэстретом Даркаром, потомком по отделившейся ветке де Тверов, аском и честным воином и с Дирком, лунным демоном, хранителем Круга Мертвых, ныне вторым сердцем Кэстрета Даркара. КЛЯНУСЬ!!! КЛЯНУСЬ!!! КЛЯНУСЬ!!!
   Я прошелся кинжалом по ладони. Кровь пролилась в блюдо. В отличие от асков, моя рана не затянулась. Весь кровавый коктейль, что получился, засветился и стал подниматься в торнадо. Мы вытянули руки к взбесившейся крови. Она разделилась на три части и впиталась в наши ладони. Ритуал закончен. Теперь мы все связанны.
   - Зачем ты впутала меня в ритуал? - возмутился Кэстрет.
   - Кэс, ну мне что, одной отдуваться? - жалобной улыбкой вопросом на вопрос ответила Екатерина.
   Ритуал Крови соединял нас Клятвой Крови. Теперь мы чувствовали все сильнейшие чувства, которые могли быть сильнее мыслей, например нестерпимая боль, которая происходила с кем-то из нас. Скажем сейчас все чувствовали как ноет моя порезанная рука. Если хорошо сосредоточиться, то мы могли мысленно переговариваться. Предать мы ни как не могли друг друга. Клятва давила на нас, заставляя добровольно спасать того с кем ты смешал кровь.
   Про асков я знал многое. Когда-то меня интересовали неизвестные расы. Как-то раз, я наткнулся в библиотеке замка на книгу под названием "Великое разделение". Так как она стояла в разделе "Расы", то эта книга меня заинтересовала. В ней я узнал про две мало кому известные расы - аски и антаски. Там рассказывалось о Великом разделении одного большого народа, чье имя уже стерлось из летописей. В общем существовал народ. Половина народа имела духов-хранителей и вторые сердца, а другая вселишь большую магическую силу. Вторая половина завидовала первой и объявила им войну. С тех пор этот народ разделился на асков и антасков. Про них почти никто никогда не слышал. И летописи обрываются. Только известно, что антаски стали уничтожать асков, из-за чего и получили свое название, то есть "анти аски" и прозвище "Охотники". Поэтому я мог особо не допрашивать эту парочку.
   - Итак - начал я - Про асков мне известно. Но при этом хотелось бы поподробнее узнать о вас.
   Кэстрет и Екатерина переглянулись.
   - Начнем с того, что можешь звать меня Катериной или просто Катей. Слухи говорят правду, но не всю. Семью Тверских действительно погубило проклятие, но не по своей воле...
   Остальные полчаса Катя рассказывала все самое важное, что произошло за эти несколько недель и свои выводы. Спасибо хоть про свидание не упомянула. До сих пор стыдно. Кэстрет все это время молча стоял у окна. Время от времени он что-то добавлял, но не более.
   - Так значит, кто-то подставил Проклятие Тверских, из-за чего чуть не погибло королевство... - заключил я.
   - О чем ты? - не поняла графиня - Все было не так масштабно.
   - Это только на первый взгляд - поддержал меня Кэс - Если бы взбешенные духи не были остановлены, то первым погибло бы Тверское графство. За ним погибло бы и все королевство.
   - Да, асков так просто не остановить, особенно если они не управляемы - добавил я - Возможно эта третья сторона антаски.
   - А кто это? - спросила Катя.
   - Охотники - сплюнул Кэстрет - Когда-то они были тоже асками, но при этом у них было всего одно сердце. Единственное чем антаски отличались от людей, так это огромной магической силой. Абсолютно разной.
   - А какой силой владеют аски, помимо силы духа? - задала новый вопрос Катерина.
   - Ты что, совсем ничего не знаешь про асков и антасков? - поразился я.
   - Ну если честно, то да - смутилась девушка - Мне про них ничего не рассказывали. Про то, что я - аск, я сама узнала меньше недели назад.
   - Оу! Ясно. Ну насколько я знаю, помимо силы духа, аски владеют быстрой регенерацией и они более энергичны, могут продержаться на ногах больше двух суток и их будет просто слегка клонить в сон.
   - Не совсем - возразил Кэстрет - Я как-то раз пытался продержаться. Уснул через сутки. Так что это ложь. Может мы и можем продержаться дольше, но не настолько.
   - Слушай... А какими силами ты владеешь из тех, что есть у лунного демона? - поинтересовался я.
   - Ну телекинез, притяжение, могу приливами, отливами управлять, левитация... Ну ещё большая сила и владение мечом.
   - Смешно - вдруг сказа Катерина.
   - Что? - не понял Кэс.
   - У Дирка есть большие крылья, на которых он может преспокойно летать. А он ещё и левитацией владеет.
   И правда. Забавно. Правда если во время полета потерять сознание ни крылья, ни левитация не помогут.
   Я взглянул на эту парочку. Сейчас они не были похоже на своих ровесников. Не похожи на подростков. Сейчас аски больше всего походили на молодых воинов, которые находились на задании. Настолько серьезно они выглядели и размышляли.
   - Надо придумать, как выбраться из передряги - сказала Катерина.
   - И как можно скорее - добавил Кэстрет, подходя к нам с голубем в руках - Меф уже волнуется. Замок жалко. Уж больно он красивый и величественный.
   На сколько я понял, Меф - это Мефодий де Твер. Внук погибшего Котило дер Твера, придворного мага Тверских. То есть Мефодий дер Твер. Нынешний маг Катерины с немаленькой магической силой. И судя по словам Кэса - очень не маленькой. Почему-то насчет того, что Мефодий может уничтожить замок, верилось сразу.
   - Ой! - спохватилась графиня - Я совсем забыла про Мефа! Черт! Надо срочно его успокоить! Один раз меня попытались похитить. После того, как Меф переговорил с похитителями наедине, их никто не видел. Даже следов никаких не осталось.
   Кэстрет хмыкнул. Похоже, что он знает про Мефодия больше, чем Катя. Интересно.
   В комнату постучались. В дверном проеме показалась светлая головка служанки. Чуть погодя служанка внесла нам обед. Хороша. Эх, не был бы связан со своей дражайшей невестой, то наверняка провел бы ночь навеселе. Я проводил блондиночку плотоядным взглядом. Красотка. Как только она вышла, я ощутил на себе взгляд. На меня смотрела Катерина, какими-то грустными глазами.
   - Что, ревнуешь? - ехидно спросил я. Кэстрет бросил в мою сторону странный взгляд. Как удав на кролика. Я постарался не обращать на это внимание и взял бокал с вином.
   - Неа - вздохнув, ответила Катя - Было б ещё, что ревновать. Просто подумала, что чем выше должность у мужчины, тем больший он кабель.
   Я аж поперхнулся. Кэс ухмыльнулся и взял куриную ножку с одного из блюд. Катерина вздохнула еще раз и взяла мисочку с салатом, после чего устроилась в одном из кресел. Откашлявшись, я решил не отставать от товарищей по несчастью.
   - Кать - спросил во время обеда стражник у графини - Ты говорила, что вас когда-то чуть не поженили. Как тогда удалось избежать свадьбы?
   - Я сбежала из дому - призналась графиня - Помнишь, рассказывала как-то? У отца не было другого выхода, кроме, как отказаться. Иначе со мной было бы слишком много проблем. Да и Мефодий был на моей стороне. А у него уже тогда были дюжие способности. И отцу, кстати, эта идея со свадьбой тоже не нравилась. Его настораживало то, что принца еще никто не видел. Даже шли слухи, что принцесса Элиза единственный ребенок короля.
   - Хех, отец всегда старался скрыть меня где только можно. Моя дружба с принцами Империй случайна и не планировалась - рассказал я - Видели бы вы лицо Его Величества, когда он застал своего единственного и хорошо охраняемого сынка в компании эльфийских принцев. Он потом меня под замок почти на год посадил. Но мы с Лирнетом и Туретом все равно переписывались. Даже иногда мне удавалось сбежать и мы встречались в лесу.
   Да... Хорошие были времена. Мы с ребятами нашли друг друга в лесу. На границе двух Империй и королевства. Как-то странно получается. Три великих столицы находятся с краю своего государства в непосредственной близости от враждующих столиц. Странно. В большинстве государств, коих великое множество (перечислять не буду, лень и замучаешься. Их больше сотни), столица находится в центре страны. А у Империй и Невы столицы прямо на самом углу. Почти на самой границе.
  
   - Меф, со мной все в порядке - успокаивала Катерина мага.
   После обеда мы пошли в город. Благо мы вполне могли гулять за пределами замка. Правда не дальше центральной площади. Да и на нее зайти уже не можем.
   Катерина наложила на меня макияж, скрывающий синяк, поэтому я быстро согласился на встречу в городе.
   Мефодий не изменился после того, как я видел его в последний раз. Торговые ряды не в счет. Тогда я увидел только его кулак. И то мельком.
   Сейчас мы стояли у какого-то кабака. Маг смотрел на меня так же, как и Кэстрет после шутки про ревность. Жуть. Так и представляется сытый удав. Неужели и Кэс и Меф ревнуют Катерину? Ну Мефодий, это понятно. Он даже когда-то встречался с девчонкой. А Кэстрет... Не, ну я слышал, что учителя, бывает, влюбляются в своих учеников, но не так же быстро. Обычно это происходит к концу обучения.
   В данный момент, Катерина успокаивала Мефодия. Как я узнал, они должны были сегодня уплыть из города, но я, большущая заноза, это предотвратил. И теперь из-за меня они в такой трудной ситуации.
   - Ну ты же можешь сейчас сбежать отсюда - настаивал маг.
   - Нет, Меф - гладила его по руке девушка - Во-первых - вокруг замка щит. Он не пропустит меня. Во-вторых - даже если удастся прорвать щит, я связана с Кристианом. Мы не можем отойти друг от друга больше, чем на десять метров.
   - Это будет выглядеть, как похищение принца - продолжил я - Отец бросит все силы чтобы найти меня. У нас не будет шанса скрыться.
   - И что вы предлагаете делать? - скрестил на груди руки Мефодий.
   Кэстрет и Катерина начали мысленно совещаться. Время от времени они опускали глаза и прислушивались к себе. Я попытался подслушать их мысли, но смог уловить лишь рваные не связные отрывки. Голоса при этом были какие-то чужие. То рычащий, то раскатистый бас. Может это духи?
   Забросив бесполезно занятие, я просто ждал. Мефодий тоже.
   Вдруг Кэстрет лукаво улыбнулся. Катерина с самым решительным видом сунула ему под нос кулак. Кэс, ехидно посмеиваясь, взял руку девушки, издевательски поклонился и поцеловал тыльную часть ладони. Катя покраснела.
   - Ты что, издеваешься? - прошипела графиня.
   Стражник поднял голову и лукаво взглянул ей в глаза. Екатерина состроила умоляющее личико. Кэс лишь обреченно покачал головой. Девушка насупилась, скрестила руки и встала в "позу", упорно разглядывая крыши домов.
   - Ладно. Хорошо - произнесла она - Но раньше точно никак нельзя?
   - Нет. Только через неделю минимум - вынес вердикт аск.
   - Что через неделю? - спросил Мефодий. В его глазах поселилось беспокойство.
   - Мы сможем вырваться миниум через неделю - пояснил Кэс - Круг Мертвых говорит, что через неделю в Неве должны начаться изменения. Будет много крови.
   - А пораньше никак? - с ноткой мольбы спросил маг.
   - Я же сказал - нет! Через неделю король... - Кэстрет замялся.
   - Королю будет не до нас - продолжила за него Катерина - Это хороший шанс сбежать. Кристиан, ты с нами?
   - А как же! - сказал я - Кстати, а что за перемены?
   - Не знаю - ответил Кэстрет.
   - Это будет связанно с волками - задумчиво проговорила графиня - Пантер говорит, что волки хотят большего, чем имеют, но не все.
   - Что это значит? - спросил я.
   - А мне откуда знать? - пожала плечами Катерина.
   - Кстати, а что это были за выкрутасы? - вдруг поинтересовался Мефодий.
   Катерина опять насупилась. Кэстрет лукаво улыбнулся.
   - Да так - ответил он - Вспомнили, что через два дня будет бал, где Катерину представят, как невесту нашего дражайшего принца.
   Ах да! А я и забыл, что скоро бал. Во блин! Меня же друзья засмеют! Там еще этот надменный волкодав появится. Век бы ещё не видеть младшего герцога (Сын старшего герцога или попросту принц).
   Стоп! Оборотни! Они же наполовину волки! Вот и разгадка! Значит перемены будут из-за оборотней! Но какие? Вот в чем вопрос.
   - Перемены произойдут из-за оборотней - негромко сообщил я - Оборотни - это волки.
   Все задумались. Подумать было над чем. Но никто ничего не успел высказать. Кэстрет быстро похлопал меня по плечу и указал на толпу. Присмотревшись, я увидел Вульфинга. Оборотень направлялся к нам. Быстро попрощавшись с Мефодием, мы направились навстречу.
   - Хорошо, что я вас нашел - улыбнулся Вульфинг, когда мы сблизились - Его Величество просит вас вернуться в замок.
   - А в чем дело? - спросила Катерина.
   - Король Дрэнер приказал портным сшить вам платье к балу. Поэтому и приказал найти графиню для снятия мерок.
   Катя вздохнула. Нам же ничего не оставалось, как идти следом за начальником личной охраны. По пути мы узнали о том, что скоро начнут пребывать первые гости. Подойдя к замку, мы в этом убедились. У ворот стояла богатая карета. Похоже из эльфийского дерева. Дорого, но прочно и надежно. Похоже у этой кареты какие-то проблемы.
   Мы подошли поближе и заглянули в карету. О нет! Только не она!
   - О, мой принц! Братик! Как же я рада тебя видеть! - раздался визжащий голосок сестрицы.
   - Элиза? Что ты тут делаешь? - поразился я. Отец отослал её следить за оборотнями. Неужели что-то случилось.
   - Как что? - удивилась Лиз - Приехала домой на помолвку моего дорогого брата!
   Аски с Вульфингом уже прошли за ворота и дожидались меня. Ближе всего стояла Катерина с крайне недовольным видом. Что я уже успел такого сделать? Ах да. Проклятая магическая веревка.
   Я подал знак и карету пропустили во двор замка. Там я попытался поскорее скрыться от сестры. Опять начнет мозги полоскать. Попросишь её рассказать о деле, а она сначала расскажет о всех симпотяжках, козлах, стервах и когда ты уже будешь на взводе расскажет наконец то, чего ты ждал не первый час. Пусть сначала кому-нибудь выскажется. Я потом всю интересующую меня информацию спрошу.
  
   Катерина
   Не понимаю, сколько еще можно болтать?! Черт! Эти чары меня нервируют. Чувствую себя собакой на выгуле.
   Наконец карета проехала в замковый двор. Когда она проезжала мимо нас, я попыталась разглядеть девушку, но увидела только подол платья.
   К нам подошел Кристиан. Выглядел он раздраженно и растерянно. На мой вопросительный взгляд принц ответил улыбкой.
   - Пошли - беззаботно сказал Кристиан и обнял меня за плечи. Что это с ним?
   "Что это с принцем?" - мысленно спросил Кэс. Я даже вздрогнула. Мы же не смотрели друг другу в глаза. Но потом вспомнила, что Клятва связывала нас еще сильнее. "Что с тобой?" - спросила я Кристиана. "А что со мной не так? - поразился он - Все в порядке. Просто подумал, что раз мы помолвлены, то почему бы хотя б не сыграть жениха и невесту?" "Только я в этом не участвую!" "А кто же будет играть мою невесту?" "Та девица, что приехала" "Ты что же, ревнуешь?" "Было бы что" Эх. Пора бы признаться. Эта девица - моя сестра" Сестра?
   Я было открыла рот, чтобы узнать поподробнее об этом, но Крис прижал меня крепче и положил палец на мои губы.
   - Потом - нежно проговорил он - Все потом.
   Нет, с ним явно что-то творится. Я посмотрела на Кэса. Хоть аск и не смотрел в мою сторону, но я ясно читала в его глазах ярость и искорку еще какого-то чувства. Ощутив мой взгляд, Кэстрет удивленно посмотрел на меня. В голубых глазах отражались самые разные чувства. Как что-то нежное, так и что-то грубое и противное. Эх! Совсем перестала понимать парней.
   Когда мы подошли к замку, карету уже почти разгрузили от многочисленных чемоданов. Возле кареты, к нам спиной, стояла девушка, блондинка. Она обернулась, ослепительно улыбнулась и бросилась к нам с визжащей триадой:
   - Крис! Как же я соскучилась! - бросилась она на шею принца.
   Тот даже отшатнулся от веса повисшей на нем мертвым грузом сестрицы. Он отпустил меня и стал потихоньку отходить назад. Кристиан запутал в чем-то ногу и упал на спину. Я почувствовала, как невидимая веревка натянулась, и начала падать лицом вниз. Это грозило мне разбитым личиком, что перед балом крайне нежелательно, но почти у самой земли, меня нежно подхватили за талию. Из-за натянутых чар, я не могла нормально подняться. Тот кто меня держал, тоже это понял, поэтому помог мне немного продвинуться вперед. Кто мой спаситель я не знала, не до того было, но по сильным рукам, я предположила, что это Вульфинг. Какого же было мое удивление, когда я обернулась и увидела обеспокоенного блондина.
   - Ты в порядке? - спросил Кэс. Я посмотрела на руки аска. Чуть заметные мышцы вросли обратно. Дирк.
   - Да, все нормально - ответила я и тут же вспомнила о причине своего падения - А где Кристиан?
   Вновь натянувшие чары были мне ответом. На этот раз они натянулись слабо, благодаря чему я устояла. Посмотрев в сторону, откуда тянулась невидимая веревка, я увидела милейшую картину: Кристиан, уже давно скатившийся с камней дорожки, валялся на траве и пытался отбиться от обнимающей его сестренки. Странно. Принц находился не так уж и далеко от меня. Почему же чары натянулись? Ответ был прост, но при этом порождал новые вопросы. Как только мой жених дергал правую ногу, которая была постоянно вытянута, как бы Крис не пытался отползти и задействовать её, дергались и чары. Похоже он запутался в магической веревке. Значит мы можем её осязать? Я потрогала свою талию. Пальцы нащупали невидимый пояс. Еще немного поискав ладонями, я отыскала дергающуюся веревку. Значит я все-таки могу её осязать, как и Кристиан. А остальные могут?
   От раздумий меня отвлек новый рывок. Более сильный. От неожиданности я шагнула вперед. Черт! Похоже принц все больше и больше путается в веревке. Еще чуть-чуть и я присоединюсь к этой парочке. Надо что-то делать.
   Я не придумала ничего умного, кроме как подойти и пнуть их. Блондинка тут же перестала визжать и, с нескрываемой помесью удивления и презрения, стала меня рассматривать. Я наконец-то тоже смогла рассмотреть её. Тонкие и изящные черты лица. Шелковистые блондинистые волосы. Серые выразительные глаза. Стройная подтянутая фигурка. Белая кожа. Типичная принцесска избалованная всем чем только можно.
   Насмотревшись друг на друга, наш женский коллектив повернул свои взоры на принца. Тот переводил чуть удивленный, но все же явно счастливый взгляд (конечно. Свобода! Как тут не порадоваться?) с меня на принцессу и обратно. Потом осторожно выбрался из-под сестренки и попытался встать.
   - Подожди - остановила я его и опустилась рядом.
   Мои пальцы осторожно заскользили по ноге Кристиана, выискивая запутавшиеся чары. Когда мои руки опустились на голень юноши, я наконец нащупала невидимую веревку. Принц не двигался, за что я была ему благодарна. Распутывать ничего не пришлось. Я просто стащила веревку с ноги жениха.
   Вокруг стояла поразительная тишина. Я посмотрела на оставшихся стоять в стороне начальника личной охраны и Кэса. Вульфинг тихо хихикал в кулак. Причиной его смеха оказался Кэстрет. Аск прятался за спиной оборотня и странно косился на нас. Я взглянула на Кристиана. С принцем было все в прядке, только он смеялся так же гаденько как и Вульфинг. Тогда я посмотрела на его сестру. Принцесса с волчьим интересом разглядывала прячущегося Кэстрета.
   Я понимала, что это свинство по отношению к другу, но губы сами начали расползаться в улыбке. От возмущенного взгляда Кэса, улыбка стала ещё шире. Начал пробиваться смех.
   Кристиан успокоился первым. Он встал и начал отряхиваться. Принцесса быстро вскочила и подошла к Кэстрету. Аск отбежал на метр от своего "убежища". Для начала. Было видно, что он готов убежать еще дальше в любое мгновение.
   Отряхнувшись, Кристиан с легкой улыбкой предложил мне руку. Я её приняла и поднялась с земли. Как только я смахнула с юбки всю траву, принц взял меня под ручку и повел к остальным. Когда Крис дотронулся до плеча сестры, она наконец-то отвлеклась от несчастного Кэса и посмотрела на нас.
   - Лиз, тебе что, в герцогстве парней мало было? - обратился к принцессе Кристиан - Посмотри, как ты бедного зашугала.
   - - Милый братец, позволь мне сначала узнать кто это такая? - девушка ткнула в меня пальцем.
   - Ох! Простите мне мою бестактность. Это моя младшая сестра - принцесса Элиза Альтер. А это моя невеста - причем на "невесте" принц как-то странно повысил голос - графиня Екатерина Тверская.
   - Как? Разве вы не погибли? - опешившая принцесса тут же растеряла всю важность и надменность.
   - Как видите, живем - вздернула я носик.
   - И как же, Крис, ты её нашел? - взяла себя в руки Элиза.
   - Не представляешь - усмехнулся Кристиан - Сначала она выставила меня на посмешище, потом свалилась на голову и в конце концов сама пришла ко мне в руки.
   М-да... Больше всего мне хочется вспоминать нашу первую встречу. Было весело. Я тогда еще пол ночи не спала. Ужасно хотелось пойти и посмотреть, как они меня у фонтана дожидались.
   - И она тебя так заинтриговала, что ты решил жениться на ней? - продолжала свои допросы принцесса.
   Я вздрогнула. Кто-то положил мне руку на плечо. Я посмотрела через плечо. "Это я. Все в порядке - сказал голубой взгляд - Спаси меня от этой девки! Даже Дирк ежится под её взглядом. Она смотрит на меня так, будто решает: освежевать меня или лучше живьем зажарить" Мы с Пантером мысленно похихикали.
   - Нет - покачал головой Кристиан - Это идея отца - принц понизил голос - И лично я от неё не в восторге.
   - Ага! Видно - усмехнулась Элиза.
   - Лиз! - Крис опустил голос до шепота - ты не представляешь какой это шанс! Если все эти расфуфыренные дамочки подумают, что я влюблен и не собираюсь изменять своей невесте, то наверняка перестанут вешаться мне на шею. Такой шанс хоть на одном бале не защищаться от атак "слабого" пола. В кой-то веке смогу не опасаться попасть под приворот.
   Стало немного обидно. Нет, я конечно была рада, что странное поведение принца, лишь хорошо (а может и не очень) продуманный план, а не прорезавшиеся чувства. Но это как-то бьет по самолюбию. Уверенность в себе падает.
   Элиза заметила Кэса, который стоял за моей спиной. Я почувствовала, как Кэстрет отшатнулся. Да... такому взгляду, как у принцессы, позавидовал бы любой чернокнижник с садистскими наклонностями и профессией мясника! Даже мне стало не по себе. А на мою персону вообще не обращают внимания. Бедный Кэс! Теперь я его понимаю, даже наверное не до конца. Элиза же ведь прямо ему в глаза смотрит! Жуть!
   - Простите, то вмешиваюсь - вдруг подал голос Вульфинг - Но графиня Екатерина опаздывает на примерку.
  
   Вот уже час я стояла в жутко неудобной позе, проклиная все на свете. И в первую очередь Кэстрета. Этот гад безжалостно спихнул мне свою сестру! Хоть бы предупредил, что она болтает без умолку! Мысленно я уже начала продумывать казни для всей королевской семьи. "Ого, какая ты кровожадная!" - поразился Пантер, подсмотрев мои мысли. Ага. А сам-то к власти как пробился? Даже у нас не существует двадцатилетних правителей. "У нас иная иерархия" Это как? "Ну у нас вожаком становится Сильнейший. Как только рождается котенок, мы сразу узнаем сколько в нем силы. Если это Сильнейший, то он с рождения становится вожаком. Бывший вожак становится его заместителем и учителем. Но все равно! За что ты так ненавидишь Альтеров?" За что? Король - мерзавец, который любыми способами старается удержаться на троне! Параноик! Принц - подлец! Скинул на меня сестренку! Да принцесса кого угодно до смерти заболтает! Это же оружие массового поражения! Скажи, вот какое мне дело, сколько у нее было парней?! И ты ещё спрашиваешь за что я их ненавижу?! "Тише, тише - я почувствовала, как душа Пантера сжалась внутри меня - Ты просто раздраженна. Хочешь я встану во главе тела, а ты отдохнешь?" Нет, спасибо.
   Пантер прав. Мне надо успокоиться. Из горла вырвался рык. Я взглянула на пажа, который уколол меня булавкой. Парнишка отшатнулся от меня и забился в угол. Я посмотрела в зеркало. М-да... Вид матерого маньяка. Кошачьи глаза светятся, лицо начало менять форму, губы застыли в грозном оскале, обнажая выступившие клыки. Волосы укоротились. На руках появились когти. Я попыталась взять себя в руки. Через минуту мое тело наконец приняло нормальный вид.
   Вокруг меня стояла тишина. На меня все смотрели с опаской. Все кроме Элизы. Принцесса как-то странно ухмылялась. Она больше не казалась мне наивной принцесской избалованной родителями. Теперь я видела перед собой опасного противника: хитрого, расчетливого хладнокровного и безжалостного.
   - Чего застыли? - прикрикнула на портных Элиза - Давайте, продолжайте работу!
   - Так мы уже все закончили - заикнулся кутюрье.
   - Ну вот и хорошо - кинула принцесса - Одевайтесь графиня. Я буду ждать вас в соседней комнате.
   Элиза галантно вышла за дверь. Через пару мгновений сюда влетел Кэс и плотно закрыл дверь.
   - Кэс! - крикнула я пытаясь прикрыться руками. Не, я конечно же знаю, что стесняться его уже нечего, но скромность мне не дозволяет.
   - Ой! - вздрогнул Кэстрет - Прости. НО ОНА ТАМ!
   Я сочувственно глянула на друга. Спасибо хоть не оборачивается. Пока я одевалась, Кэс стоял ко мне спиной, упершись руками в дверь. Хех... Прямо военная оборона! Подойдя к аску, я увидела, что он действительно держит дверь. Неужели боится, что сюда кто-то прорвется. Или скорее кое-кто.
   Заслышав мои шаги, Кэс обернулся и одарил меня радостным взглядом. М-да... Кто кого защищать должен, спрашивается? Я его или он меня? Пожав плечами, предоставила свое хрупкое тело как щит, и первая прошла в комнату ожидания. Кэстрет осторожно крался за мной. Похоже у принцессы взгляд убийственнее языка. Хотя с этим еще можно поспорить. Не удивлюсь, если Элиза уже убивала. И не раз.
   В комнате ожидания на диванчике вольготно развалился явно скучающий принц. Увидев меня, он вскочил, готовый в любую минуту упасть на колени и возвести хвалу всем известным богам.
   - Ну наконец-то! - воскликнул Кристиан - Ну сколько можно было возиться?
   - Столько сколько нужно! - прошипела я - И нам дорогой женишок нужно решить еще один важный вопрос. Дело к вечеру коротается.
   Крис все понял и, настороженно косясь на меня, взял под ручку. Элиза, списавшись на дела, куда-то убежала. Принц разочарованно посмотрел ей в след. В комнату мы шли молча. В уме я до сих пор пыталась продумать месть по кровожаднее, что вызывало рьяные протесты Пантера. А еще хищник! Справа, продумывая все поджидающие его опасности от моей безобидной персоны, шел Кристиан. С другой стороны, с легкой походкой и жутко довольным лицом, шагал Кэстрет.
   Стражник время от времени бросал на меня лукавые взгляды, которые отвлекали от кровожадных мыслей. Пантер был ему жутко благодарен. Наверняка уже с Дирком спелся. Чувствую их следующим пунктом будет свести меня и Кэса. А что? Я не против. Только с начала надо убрать одно досадливое препятствие в виде моего женишка. Поэтому я согласна вдвойне.
   Как только мы вошли в покой принца, Кристиан тут же запер дверь и поставил "Семь завес". Очень хорошая защита. Помимо прослушки и подглядывания, охраняет от непрошенных гостей, пусть те даже будут ломиться с тараном целым табором. Даже дракону не пробить эту защиту. Он сможет только разрушить максимум три завесы. Взломать невозможно. Создано на совесть лучшими магами Империй! Правда как эти "Семь завес" попали к нам, история умалчивает.
   - Ну так что же за важный вопрос ты хотела со мной обсудить - обернулся ко мне принц.
   - Я собираюсь спать в нормальной теплой постели, поэтому советую подумать где будешь спать ты.
  
   Кристиан
   Ночь выдалась ужасной. Катерина заявила, что бы я нашел себе другую кровать. А на мой отказ добавила, что это для моего блага. А начал выяснять какое такое благо мне это принесет, на что графиня заявила, что придушит меня ночью за подкол с сестренкой. Потом до ужина, во время и после, очень профессионально сверлила меня взглядом. Мне не то что кусок в горло не лез, я уже жалел, что сам не стал выслушивать всю эту шелуху сестренки. Ведь знал какой она производит эффект на неподготовленную публику. И все равно решил облегчить себе жизнь. Ага, облегчил...
   На кровать я все-таки улегся. Еле-еле уговорил. В конце концов это мои покои и моя кровать! Да и вообще - я принц или кто?! Что бы я, да уступил какой-то девчонке свою кровать? И не понимаю, чего графиня так морщится? Да любая бы с радостью заняла её место!
   Лежали мы на разных концах кровати. Кэстрет отверг предложенную комнату и устроился в кресле, уверяя, что не в первой. И правильно. Насколько я знаю - Катерина еще толком не обученный аск. А это очень легкая мишень для Охотников. Даже оборотни с их знаменитым нюхом с трудом различают антасков от людей или магов.
   Я долго не смог сомкнуть глаз. Мне все время казалось, что Катерина до сих пор сверлит мою спину своим прожигающим насквозь взглядом. Но когда я оборачивался, то видел, что девушка тихонько спит ко мне спиной. Жуть. Кэстрет первое время тоже не мог заснуть и постоянно ехидненько так улыбался. Но и он заснул ещё до полуночи.
  
   Ловкие пальцы осторожно гладили меня вдоль всего пояса. Приятно... Стоп!
   Ни о чем не думая, я схватился за один из парных кинжалов, что лежали под подушкой, и резко развернулся стараясь попасть по незваному гостю. Не удержавшийся в руке кинжал отлетел в сторону. Перед моим носом был немаленьких размеров меч. Я поднял глаза на владельца меча. С самым суровым видом, стоя на коленях на покрывале, на меня смотрел Кэстрет.
   - Простите - пробормотал он и начал сползать с кровати. Меч буквально растворился в воздухе.
   Как только грозное оружие исчезло, я увидел немного шокированную девушку. Она моргнула. Потом нахмурилась. Во блин! Влип...
   - Очумел что ли! - напустилась на меня Катерина - Ты хоть соображаешь что творишь?! Чуть нас пятерых не погубил!
   - Пятерых? - удивился я.
   - Духи - пояснил Кэс, разумно стараясь держаться подальше от эпицентра бури.
   - Какого черта ты вообще за клинки схватился! - тем временем продолжила графиня - Прекрасно же знаешь, что завеса постороннего не пропустит!
   - Да привычка это! Меня отец с младенчества натаскивал! - стал оправдываться я, но потом сообразил, что и у меня есть пара веских аргументов - А какого черта ты начала меня лапать!
   - Ну во-первых не лапать, а ощупывать. Во-вторых - все было в рамках приличия. И в-третьих - я хотела кое-что выяснить - сказала Катерина, причем таким спокойным будничным тоном, что я опешил.
   - Что выяснить? - подозрительно скосил я глаза.
   - Ну помнишь ты вчера запутался? - как такое не помнить, особенно с такой шишкой - Ты запутался в связывающих нас чарах. Я сама тогда сильно удивилась. Пощупала себя, и действительно! На талии оказался пояс с отходящей от него веревкой. То есть получается, что мы можем чувствовать эту веревку, но она вполне спокойно проходит через стены и других живых существ.
   Я почувствовал себя обделенным. Ну папаня! Ну удружил! Так это получается, что мы можем легко запутаться в этих чарах, а остальным до фени будет? Нечестно! Если страдаем мы, то пусть и остальным достанется.
   Эх не задалось утречко! Ладно, думаю в душе отмокну, расслаблюсь и чего-нибудь придумаю. Встав и теплой кроватки, вытащил из шкафа большое мягкое полотенце и направился в ванную.
   Ванная комната была необычайно большой и чего в ней только не было. Сауна, душевая кабина на пятерых, маленький бассейн, джакузи и простая ванна. Лично для меня это многовато, но отцу так не казалось. Он редко выпускал меня из замка. Единственными местами, где я раньше был, это библиотека и моя комната. Даже во внутренний сад пустил только раза три.
   Скинув мятую одежду, я направился к душевой кабинке. После заключения союза, империи и королевство стали процветать. Начала развиваться техника, появился водопровод, огнестрельное оружие. Говорят, что скоро еще будут ходить железные люди и повозки без лошадей. И куда мы катимся?..
  
   * * *
  
   За стенкой шумела вода. Девушка, подобрав платье, сползла с кровати и подкралась к двери. Прильнув к ней ухом, графиня напряженно что-то выслушивала.
   Юноша сидел в кресле и наблюдал за своей ученицей. Что-то с ним было не так. Он это чувствовал. Но не знал или не понимал что происходит. "Надо бы возобновить тренировки - попытался отвлечься аск - Антаскам и десять завес не по чем будут" "Правильно - поддержал его демон - а с сердечными делами потом разберешься" С сердечными? Юноша улыбнулся и помотал головой. Нет, он был уверен, что дело в чем-то другом и сердце тут не причем. "Дурак" - буркнул демон, прячась в глубине сознания.
   Девушка с хитрым видом прокралась за ширму у гардероба. Через три минуты оттуда вышел большой черный кот. Без крыльев, как ни странно. Пантера подошла к двери в ванну и осторожно её приоткрыла. В комнату сразу проникли клубочки пара, которые мгновенно рассеивались.
   - Ты куда? - спросил парень.
   - Мстить! - улыбнулась пантера и прошмыгнула в ванную, осторожно прикрыв за собой дверь.
   "Не волнуйся. Я действительно буду мстить, а не любоваться. Это будет делать Пантер - "успокоила" девушка друга - Так что я ничего особенного не увижу" еще с минуту аск колебался: может её остановить? Но потом решил оставить все как есть. Подойдя к окну, он подозвал голубя и отправил домой письмо.
  
   * * *
  
   Зря я сразу не извинился перед Катериной, ой зря... Хотя... Она переборщила с местью! Поэтому я имею полное право на ответную месть!
   Нет, ну какого это! Сначала вода резко меняет температуру, потом ты "случайно" путаешься в шторках, наступаешь на мыло и завершает эту картину огромная скалящаяся пантера, с плотоядным отблеском в глазах! Меня от вида кулинарно настроенного кота чуть кондрашка не хватила! А когда этот котяра стал еще говорить смутно знакомым женским голосом, я вообще охрип! Только на этот раз от возмущения.
   Сейчас я сидел за завтраком и сверлил взглядом жутко довольную графиню. Кэстрет молча смотрел в свою тарелку, пряча смешинки в глазах. Конечно. Ведь помимо синяка под глазом мне ещё добавилась царапина на скуле. И это перед балом!
   - Да ладно тебе - примирительно говорила Катерина - Шрамы украшают мужчину.
   Ага. Наверняка не хочет, чтобы я ей мстил. Ну нет. Месть - это святое.
   - Кристиан - вдруг подал голос Кэстрет - Кто твоя сестра?
   - Не понимаю, о чем ты? - странный вопрос.
   - Не ври. Я вижу, что принцесса Элиза если и человек, в чем я сильно сомневаюсь, то очень странный.
   - Да обычный она человек. Просто немного подпорченный королевской жизнью.
   - Крис, не считай нас за идиотов - поддержала друга графиня - От её взгляда даже пантер ежится.
   - А Дирк вообще пытается где-нибудь спрятаться - поддакнул Кэс - Да я и сам готов бежать от Ее Высочества, хоть на край света.
   - Кэстрет, ты ей понравился, вот она и ведет себя странно - правило поведения королей (по словам друзей): улыбаемся и машем. В данном случае нужно просто улыбаться, дабы ничего не заподозрили, но их похоже не обмануть, блин. И нет чтобы вести себя нормально тихо и спокойно, так надо было ей покрасоваться! Тьфу!
   - Крис, это не похоже на обычного человека, если тому кто-то нравится - ой, только не надо сверлить меня этим взглядом. Вчера насмотрелся - Учти, я все равно выясню. Пусть даже мне придется тебя пытать.
   - Я буду кричать.
   - Я заткну тебе рот, а Кэс на стреме постоит. Наши шкурки важнее твоей. Ну для нас точно.
   Угроза попала в цель, а карие глаза вывернули душу. Правда сама слетела с моих уст.
   - Элиза антаск.
   - Ч-что? - вскочил Кэстрет - Она не может быть антаском! Я её не чувствую, как Охотника. А с ними я уже не однократно встречался.
   - Она на половину антаск. Полукровка - я понимал, что уже не смогу скрыть правду. Единственное, что я смог сделать, так это отвести свои глаза от Катерининых.
   - А кто по второй линии? - вкрадчиво спросила графиня. Догадалась, черт! Ведь не могу не ответить! Не хватает воли. Но почему?
   - Аск - выдавил я.
   Катерина спокойно смотрела на меня взглядом хищника. Кэстрет начал нервно ходить кругами. Теперь точно придется все рассказать.
   - Прошу, не смотри на меня. Я и так все скажу - попросил я невесту. Она удивленно на меня посмотрела. Черт! Ну вот. Еще в чем-то сознался - Просто твой взгляд душу вынимает. Скрыть что-то просто невозможно - Катерина опустила взгляд, но теперь Кэс начал гневно меня рассматривать. Ревнует - Мой отец - антаск. А мать - аск. С Элизой мы являемся близнецами, как это не странно слышать. Родители всегда ненавидели друг друга. Жениться их заставили собственные родители. С сестренкой у нас разное воспитание. Лиза почти все время была с мамой. Ко мне же мама практически не подходила. Отец поставил стражу. Были только редкие моменты, когда мы виделись.
   - А как же вы с принцессой тогда появились? - удивилась Катерина.
   - Отец говорил, что это была единственная ночь страсти под маревом алкоголя, сковавшая их навек. Потом мама исчезла. Никто не знает как и почему. В итоге Элиза получила все вытекающие, а я так и остался простым человеком.
   - Прости - сказала графиня и, подсев поближе, положила свою руку на мою.
   - Да, кстати - добавил я - Охотников можете тут особо не опасаться. Отец не входит в Гильдию Смерти. И к тому же находится с ними на грани войны. Эти прохвосты требуют на основании того, что они с королем одной расы, бесплатный проезд.
   - Гильдия Смерти? - изумилась Катерина.
   - После того как развалилась Долина, ну родина асков и антасков, остатки Охотников собрались в Гильдию Смерти и теперь отлавливают нас - объяснил Кэстрет - Но так же есть поверье, что где-то на востоке, уцелевшие аски создали Гильдию Жизни. Вот так-то.
   Тут дверь резко открылась. На пороге стояла сияющая Элиза. Кэс встал. Увидев его, сестренка тут же позабыла все на свете. М-да... Влип парень. Ведь еще ни один человек, ну кроме меня, не отказывал Лизе. Да даже если и был, то Элиза всегда умела добиться своего. Не зря же она считается лучшей шпионкой королевства.
   - Кэстрет - начала сестра - А вы с кем пойдете на бал? Вы уже кого-то выбрали? Вы же ведь пойдете на бал?
   - А куда он денется? - хмыкнул я. Да, Кэс должен постоянно находиться неподалеку от Екатерины. Не хотелось бы, что бы на мою невесту кто-то напал, а я не смог помочь. Ведь я практически не владею магией, а меч не всем помеха.
   - Я должен сопровождать графиню Екатерину всегда и везде! - нашелся стражник.
   Вдруг я почувствовал сильную волну тепла, исходящую от графини. Не понял! Ах да, мы же связаны. Но можем чувствовать только сильные чувства! Стоп! Я что, начинаю ревновать? Да было бы кого и к кому! Кэстрет мне не соперник, пусть даже голубоглазый блондин. А Катерина... Она меня даже принципиально не привлекает. Подожди-ка. А ведь такое уже было когда-то...
   - Да, но ведь графиню уже пригласил братик - продолжала нападать Элиза - Значит вы абсолютно свободны.
   В мгновение ока сестрица вцепилась в Кэстрета мертвой хваткой за пояс. Стражник покачнулся, но все же смог устоять на ногах и стал активно сопротивляться.
   - Я предпочитаю шатенок - выдавил он. Катерина вопросительно изогнула бровь. Кэстрет увидел это, стушевался и попытался исправиться - Э... То есть брюнеток... То есть рыжих... А... Эм... Ну в общем темненьких.
   Завтрак был единственным спокойным моментом за этот день. Насмотревшись и навеселившись над другом, графиня подошла к моей сестре и что-то шепнула ей на ушко. Элиза тут же оживилась и стала таскать Катерину по замку. В основном по косметическим комнатам в специально отведенной для этого части замка. Сюда же стали стекаться все приехавшие барышни что бы отдохнуть с дальней дороги. Самое печальное, так это то, что все эти дамочки появлялись именно тогда, когда мы с Кэстретом ожидали девочек и ни разу, пока я был рядом с Катериной! Ну ничего. До бала недолго осталось. А там все узнают, что я намертво занят!
   Пару раз все-таки попадался, но Кэстрет выручал меня. Как и я его. Дамы настолько заскучали в своих поместьях, что бросались даже на слуг.
   За званым обедом меня пару раз пытались накормить приворотом. Кэстрета четыре (выдали его за графа Даркара, чьи земли находятся возле графства Тверских. Самое забавное, что такой граф действительно существует, просто предпочитает отсиживаться в одиночестве). А ведь это действительно повод побеспокоиться. Ведь к блондину и приставали чаще. Хотя возможно так действует весть о моей помолвке. Катерине тоже добавляли всякую всячину в еду, причем все те же дамы. Только в место приворота ей подкидывали яды. А один раз и приворот попался. Как позже оказалось, это был какой-то младший граф, который уже успел поприставать к моей невесте, пока меня не было рядом.
   Вечер мне не понравился больше всего. Наша троица наконец-то вырвалась из круговерти предпраздничной суеты. Не знаю как остальные, но я почувствовал себя безмерно одиноким.
   Кэстрет и Катерина постоянно смотрели друг другу в глаза. Их руки время от времени соприкасались, желая сцепиться друг с другом. Даже когда я притягивал девушку к себе в объятия. Черт! И почему эта девчонка начала притягивать меня? Не понимаю. Нужно будет в ближайшее время наведаться в библиотеку и узнать все о Небесных Пантерах, ведь об асках я знаю все, что смог отыскать в библиотеке. И нужно это сделать как можно быстрее, ведь эта идея со свадьбой начинает мне казаться все менее бредовой. И я даже, кажется, начинаю желать нашего бракосочетания. Черт, черт, черт!
  
   - Чего это ты полдня был хмурый? - поинтересовалась Катерина устраиваясь ко сну.
   - Просто скоро должен кое-кто приехать - соврал я. Хотя нет. Это меня тоже жутко раздражает.
   - Поэтому ты решил напиться с горя, но так как под рукой не нашлось бутылки, решил просто вусмерь начитаться - съязвила девушка.
   Я хмыкнул. Пожалуй с ней моя жизнь будет интересной... Стоп! Не думать об этом! Мы разойдемся как в море корабли и ничто не будет нам напоминать друг о друге. Я уеду на окраины королевства или буду путешествовать по империям. А Катерина выйдет замуж за Кэстрета, и они поедут восстанавливать порядки в Твери. Эх... Печально.
   Тряхнув головой я открыл книгу, которую по моей просьбе отыскал слуга и прочитал заглавие. "Редчайшие расы" - гласила она. Так... Горные тролли... Фурии... Кентавры... Не то, все не то... А вот! Небесные Пантеры. Страница 193.
   Я быстро пролистнул томик на нужную страницу. Тэк-с. Начнем.
   "Небесные Пантеры.
   С виду простые хищники. Похожи на обычных пантер. Больше в полтора раза. Имеют большие размашистые крылья. Разумны. Могут говорить. Владеют мимикой лица. Прекрасные войны. Могут стать домашним животным, но только по желанию самой Пантеры. Такой случай был зафиксирован много веков назад в Великой Долине. Аски смогли "приручить" Небесных Пантер. Между ними был заключен взаимовыгодный договор.
   Каждая Небесная Пантера может владеть силой стихий и перевоплощаться в человека. Все это требует большого запаса энергии, из-за чего редко кто может увидеть волшебство Небесных Пантер.
   В человеческом обличии непроизвольно выбрасывают приворотную магию. Из-за этого слывут покорителями сердец, как самцы, так и самки. Эта способность нередко проявлялась при слиянии с аском..."
   Теперь все понятно! Приворот! Интересно, а она сама знает о том, что приворожила меня? Нужно будет поинтересоваться знает ли она вообще о такой способности своего духа?
   Я обернулся на предмет моих размышлений. Спит. Да и мне тоже пора. Еще чуть-чуть и прямо тут засну. А вот Кэстрет не спал. Он смотрел в окно и тоже размышлял о чем-то своем.
   - Кэс - шепотом окликнул я его - Ты знаешь про способность нашей подружки к приворотам?
   - Что? - изумился стражник - В каком смысле?
   - В таком, что Небесные Пантеры, когда перевоплощаются в людей, выбрасывают приворот и все в округе с ума сходят. И Катерине эта способность тоже передалась. Правда она не может её контролировать. Не веришь? Хочешь, сам взгляни.
   Кэстрет встал и подошел ко мне. Я любезно указал ему на строчку. Он её прочитал. Нахмурился. Перечитал снова. Потом прочитал дальше. На лице стражника появилась улыбка. На этот раз нахмурился я. Быстро перевел взгляд на книгу и прочитал строчку, которая явно была приписана пару веков назад: "...Приворотная магия действует на всех кроме асков и антасков..."
   - Хех... Не расстраивайся, но похоже приворожила Катя пока что только тебя - похлопал меня Кэс по плечу.
   - Значит ты признаешь, что любишь её по своей воле и вкусам - подловил я его.
   Кэстрет тут же растерялся. Да, что и говорить. Признание в слабости с трудом дается даже матерому войну.
   - Да - хрипло ответил стражник и побрел к креслу.
   Я же постарался успокоиться. С каждым разом этот чертов приворот действует на меня все сильнее и сильнее. Вон, уже от одного признания жутко ревную. А ведь ещё не известно любит ли она его.
  
   Я осторожно высунул голову из-за гобелена и посмотрел в сторону прошедшей мимо председательницы клуба "Принц на белом коне". Этот клуб стоит на первом месте в моем черном списке. И на первом месте по поимке моей свободы. Участницы именно этого клуба ведут себя активнее всего, особенно в борьбе за место моей невесты. Видите ли выйти замуж за принца последний писк моды! Тьфу! Сколько бы эта мода не пищала, все никак не сдохнет! Как хорошо, что место невесты уже занято... Так! Не думать об этом!
   Убедившись, что на горизонте все спокойно, я вынырнул из укрытия. Но услышав приближающуюся погоню, запрыгнул обратно. Незаметно выглянув из-за гобелена, я стал дожидаться гостей.
   Вот из-за поворота показались две тени, которые стремительно приближались. Ого! Вот это встреча! Из поворота вынырнули эльфийские принцы и понеслись в мою сторону. За их спинами показались еще четыре тени.
   - Пс! Сюда! - позвал я друзей, когда они пробежали мимо моего укрытия.
   Эльфы тут же затормозили, быстро развернулись и присоединились ко мне. Мы молча пожали друг другу руки и притаились. В коридоре раздались цокот каблучков и тихое шушуканье. Напротив нас все затихло. Во блин! Неужели нашли?
   - Чего стоим? Принцы уходят! - спросила одна из девушек.
   - Да! Они и так отрываются от нас все больше и больше! Такими темпами мы их никогда не догоним! - поддержала подругу другая.
   - Они вполне могли забежать к своему другу. А три принца лучше двух - заметила, похоже, самая главная из этого квартета - Так, приготовили приворотные духи? Тогда вперед!
   Дверь в мои покои открылась. Мы услышали как девушки начали распрыскивать духи. В следующее мгновение все было тихо. Потом раздался сильный сухой кашель. Визг огласил коридор. На пол попадали склянки. Цокот каблучков, вместе с визгом, унесся с неимоверной скоростью. Я, судорожно всхлипывая, сполз по стеночке.
   - Чего ржешь? - спросил Турет, осторожно выходя из-за гобелена.
   Не в силах сказать ни слова, я просто отмахнулся. Интересно, в каком таком виде предстала Катерина, что дамы так быстро убежали? Хотел бы я видеть лица этих дам.
   - Слушай, а кто там в твоей комнате? - поинтересовался Лирнет, подходя к уже закрытой двери моих покоев.
   - Моя невеста - отсмеявшись сказал я. Надеюсь не спросят почему я нахожусь в коридоре. Ну не рассказывать же в самом деле, что Катерина на пару с моей сестрицей выгнали пинками нас с Кэстретом за дверь! Засмеют!
   - Ого! Она что, настолько страшна? - усмехнулся Тур.
   - Ужасна она только в гневе - честно признался я - А вообще Катерина прекрасна.
   Я подошел к двери и поднял один из флакончиков. Принюхался и скривился. Тур понятливо хмыкнул:
   - Не знаю почему девки называли эту дрянь приворотом? Лично по-моему - отворот в чистом виде.
   Лир скривился и ногой спрятал за одной из колонн скляночки с духами. Я поднялся и собирался было постучать в собственные покои, но тут всплыл важный вопрос.
   - Ребят, а что вы так поздно приехали и не сообщили мне о своем прибытии?
   - Прости, дела - отозвался на мой первый вопрос дроу - Наши отцы хотят как можно скорее заключить мир и объединить империи. Сейчас идут жестокие споры о том, какая семья останется править, а какая уйдет на второй план. Ведь у нас нет ни братьев, ни сестер и мы оба наследные принцы. На наше предложение подождать следующего поколения, они дружно воротят носы.
   - А когда мы прибыли, на нас тут же накинулись эти девицы и мы поспешили ретироваться - смущенно ответил на мой второй вопрос Лирнет.
   Я хмыкнул и постучал в собственную дверь. Дожил! Дверь быстро открылась. На меня с возмущением смотрели девочки. Эльфы предусмотрительно притаились, дабы не попасть под горячую руку.
   - Твоих рук дело? - строго спросила Катерина.
   - Что? - решил состроить я дурачка.
   - Не смей играть с нами - прошипела Элиза. И я ей поверил. Ведь сейчас передо мной были не девушки, а разозленные звери, готовые наброситься на меня из-за одного неосторожного слова. Неудивительно, ведь мне самому было противно вдыхать эту гадость, а их, судя по аромату, опрыскали.
   - Да не я это, не я! Это все фанатки моды, которым позарез нужны кавалеры на бал!
   - А почему ты их не остановил? - возмутилась Катя.
   - Ты должен был быть возле двери! - продолжила сестрица. Сговорились что ли? - Вместе с Кэстретом, кстати!
   - А где Кэс? - вдруг спросила моя невеста.
   Я попытался вспомнить, что произошло после того, как нас вытолкнули из покоев. Что же произошло? Ах да! Мы наткнулись на целую делегацию клуба "Принц на белом коне". За поворотом я притаился за колонной и потом вернулся обратно. А Кэстрет, кажется, побежал дальше.
   - Гуляет по замку - пожал я плечами. Не соврал, но и всей правды не сказал.
   - Анастасья? - вдруг Лир сделал шаг вперед.
   - Ах да - спохватился я - Позвольте представить вам мою невесту. Графиня Екатерина Тверская. Лирнет Лайт. Турет Дарк.
   Светлый эльф и Катя побледнели. Тур ехидно ухмыльнулся. Весь его вид так и ликовал: "Ну что я говорил?".
   - Мы еще не готовы! - заявила Элиза после недолгой паузы и захлопнула перед нами дверь.
   - Ну пожалуйста! Впустите! Я честно, не буду смотреть! Запрусь в ванне или на балкончике! Только пожалуйста, не оставляйте меня в коридоре! - взмолился я, заслышав новый цокот.
   - Мы все сказали! - донеслось из-за двери.
   - Ну будьте людьми! - присоединился ко мне Лирнет - Нас же разорвут!
   - Ничего - крикнула Катерина - Легкая пробежка вам не повредит! Заодно и Кэса найдете!
   - Катерина! - забарабанил я в дверь - Ты что, издеваешься?! Я же не могу далеко от тебя отойти! Ну пожалуйста! Девочки, смилуйтесь!
   Тут в меня что-то врезалось. Я пошатнулся и упал.
   - Быстрее! Они рядом! - сказал Кэстрет, вставая с меня и тяжело дыша.
   - Девочки дверь не открывают! - пожаловался я.
   - Катя! Отворяй! А то я сейчас Мефа позову! - сразу все смекнув, застучал в дверь Кэстрет. Но не дождавшись ответа, стал быстро наматывать пальцем круги вокруг замка.
   Щёлк! Быстро открыв дверь, мы всей компанией ввалились в мои покои. Потом навалились на дверь, готовые в любой момент держать оборону. Не смотря на напряжение, мы разом облегченно вздохнули. Но это не надолго. Почувствовав на себе суровые взгляды вся мужская половина повернула голову в сторону женской. Скрестив на груди руки, девушки зло смотрели на нас, явно ожидая объяснений такого вероломства.
   - Даже не спрашивайте - отмахнулся я и пошел в ванную. Парни устало поплелись за мной под ошарашенные взгляды девочек.
   Только заперев замок я смог расслабиться. Тут точно не достанут, стервы.
   - А теперь давайте знакомиться - повелительно сказал Тур - Турет Дарк. Темноэльфийский принц.
   - Лирнет Лайт - представился Лир - Светлоэльфийский принц.
   Кэс сначала побледнел, потом быстро поклонился и зачастил:
   - Кэстрет Даркар. Личный страж графини Екатерины.
   - Надеюсь я могу не представляться. Вроде меня здесь все знают - ухмыльнулся я и похлопал аска по плечу - Расслабься Кэс. Перед балом мы все друзья по несчастью и все равны. А так же каждый сам за себя.
   Стражник удивленно изогнул бровь, не понимая смысл моих слов.
   - Сейчас мы все звери на которых охотятся одиноки дамы, и для каждого из нас самое главное спасти собственную шкурку. И не важно принц ты или крестьянин - пояснил Турет - охота идет на всех.
   Кэс понятливо кивнул. Да, королевская жизнь не сахар. Особенно перед балом. Мы молча расселись на скамейках и задумались каждый о своем. Лично я сейчас думал о младшем герцоге. Как же не хочется его видеть. Огуст, сын старшего герцога, властителя всех оборотней, был моим давним противником. Худшего врага, чем младший герцог никому не пожелаешь.
   Раздался стук в дверь моих покоев. Кто-то из девушек тихо выругался. Каблучки зацокали к двери. "Если что, меня здесь нет" - мысленно попросил я Катерину. "Ладно" - недовольно ответила она. По звуку дверь в покои открылась.
   - Младший герцог Огуст! Какими судьбами? - воскликнула Элиза. Вспомнишь г... кхм... вот и оно.
   - Здравствуйте милая Элиза - раздался слащавый голос оборотня - Я хотел бы повидаться с вашим братом.
   - Он вышел прогуляться - сообщила Катерина. Спасибо, зайка моя!
   - О! А можно ли узнать имя прекрасной дамы и поинтересоваться, что она здесь делает? - спросил герцог.
   - Графиня Екатерина Тверская - вступила в разговор сестрица - Моя подруга.
   Я зажмурился и сосредоточился. Открыв глаза, я увидел мир взглядом Катерины. Вот он. Высокий стройный брюнет с обворожительной улыбкой. Сволочь! Да он с моей невестой заигрывает! Вон, взял и поцеловал ей руку одним из своих фирменных поцелуев! Подлец! Придется ему объяснить, что женщина которая находиться в моих покоях МОЯ! И делить её С НИМ я не собираюсь!
   Похоже, что Кэстрет подсоединился к чувствам Катерины, и явно почувствовал, что поцелуй ей понравился. Вон как тихо и сочно ругается.
   Я тем самым временем продолжил наблюдение.
   - Приятно познакомиться, графиня - проговорил Огуст - Скажите, вы еще не приглашены на бал?
   - Да, приглашена - вдруг отшатнулась от оборотня моя невеста. Кэс довольно хмыкнул. Дело идет хорошо!
   В темных глазах герцога на мгновение промелькнуло раздражение. Но он быстро взял себя в руки, улыбнулся еще обворожительнее и сделал шаг к Катерине. Девушка сделала шаг назад. На этот раз в глазах Огуста плескалось недоумение. "Что случилось?" - тут же обеспокоился я. "Я его побаиваюсь" - честно призналась Катерина. "Не волнуйся, Кать. Мы рядом" - влез Кэс.
   - Позвольте узнать имя вашего кавалера - младший герцог смотрел с решимостью. По-видимому решил убрать своего соперника. Интересно какое у него будет лицо, когда герцог узнает, что Екатерина моя невеста?
   - Узнаете на балу - достойно ответила графиня.
   - А теперь попрошу вас удалиться и не мешать нашей подготовке к мероприятию - начала выталкивать герцога из моих покоев сестрица.
   Не сумев ничего вовремя противопоставить, Огуст был выставлен за дверь, которая тут же хлопнула перед его носом и заскрежетала замками. Я вернулся к обычному зрению. Эльфы недоуменно поглядывали на меня и Кэса. Я лишь вздохнул и начал рассказ, про то что произошло за эти дни.
  
   Я посмотрел на себя в зеркало. Результат явно удручает. Хотя синяк почти прошел. Правда царапина все портит... М-да... И с кем я только связался? Садисты эти Тверские. Один синяк под глаз влепил, другая царапает лицо уж очень изощренным способом. Нужно бы еще разузнать, чего от Даркара ожидать, чтобы заранее себя обезопасить.
   Я в последний раз поправил камзол. Так, вроде все в порядке. Я быстро пробежался взглядом по себе и по отражению. Я готов. Ко мне сзади подошла Катерина. Она выглядела прекрасно. Светло серое платье очень подходило к темным волосам, которые были собраны в затейливую прическу. Девушка обняла меня за пояс и потрепала мои волосы.
   - Хорошо выглядишь. Осталось только пара штрихов - сказала Катерина.
   Она зачерпнула немного мази телесного цвета, что стояла на столе под зеркалом, и стала осторожно наносить вокруг глаза и на скулы. Крем равномерно впитывался в кожу. Я пытался поморщиться, но блаженная улыбка так и выползала на губах. Крем приятно холодил кожу, а легкие пальцы нежно массировали лицо. Через минуту не было даже намека на недавние изъяны. Улыбка стала еще шире и еще более довольная.
   В покои вошел Кэс. Я отпустил его за костюмом домой. Он подбежал к Катерине и передал ей записку. Моя невеста быстро пробежалась по ней глазами и на её лице появилась улыбка похлеще моей, которая тут же спала.
   - Ну, что там - как можно равнодушнее спросил я.
   - Меф пишет, что у них пока все хорошо. О господне! Как же я по нему соскучилась! Прямо слов нет! - объяснила Катерина.
   Я расслабился. Соперника, по крайней мере нового, не предвидеться. Я взял графиню под ручку и повел в Зал Торжеств. По дороге к нам присоединилась Лиза. Она осторожно нырнула под руку к Кэсу и весь оставшийся путь до Зала провела с ним в обнимку. Вид у стражника все это время мало чем напоминал удовлетворительный. Особенно когда Катерина бросала на него сожалеющие взгляды.
   И вот, проплутав бесчисленные коридоры, мы стояли перед большими двустворчатыми дверями. Постучав условным сигналом я стал ждать. Между дверями появилась небольшая щелка, которая стала быстро расти. В Зале все стихло. Множество глаз старались разглядеть новых гостей в тени проема.
   - Его Высочество принц королевства нашего Невы Кристиан Альтер со своей невестой графиней Екатериной Тверской.
   Теперь все присутствующие смотрели только на нас. Мы вышли из тени. После нас вышли Элиза и Кэс. Их тут же поспешили представить. Я же повел Катерину танцевать. На балу все равно делать нечего, да и поздравлять сейчас начнут. А тут хотя бы можно скоротать время за любимым занятием в приятном обществе.
   Как только мы начали кружиться, Катерина заметно расслабилась. От нее так и веяло счастьем. И мне это нравилось. Я тоже начал расслабляться. Мой взгляд постоянно падал на безмятежную улыбку Катерины. "Мы разойдемся на веки вечные - вдруг озарила меня мысль - Если не сейчас, то никогда" Я быстро приблизился к Катерине и поцеловал её. Поцелуй длился недолго, но за те секунды я еще больше привязался к своей невесте. Теперь расставаться не хотелось вообще.
  
   Бал прошел как обычно, только на этот раз я отлично провел время, которое почти все протанцевал с Катей. Моему настроению не повредил даже герцог, который стянул к себе первых красавиц и пару раз попытался увести мою даму. Ключевое слово "попытался". Катерина его постоянно отшивала, а когда он намеревался действовать силой, на горизонте появлялись мы с Кэсом и Огуст тактично отступал.
   Сейчас графиня уже спала, а я просто лежал и смотрел на нее. Губы все еще хранили сладость поцелуя. Он был великолепен. Хотелось приблизиться и повторить. Но тогда это было бы последним в моей жизни. Если меня не убьет Катерина, то это обязательно сделает Кэстрет. Опять вспомнился удав. Только на этот раз Кэс был похож на самого голодного в мире волка, который наконец-то нашел добычу у которой ошивается соперник в моем лице.
   Вновь вздохнув, я перевернулся на другой бок и попытался заснуть. Осталось лишь пять дней. Сейчас для меня это слишком мало. Ведь свадьба только через месяц. Черт! Нет, я все-таки постоянно захожу на эту тему! Ну сколько можно повторять себе - это просто приворот! Ничего настоящего! Фальшивка, а не чувства! Наверное бесконечно. Эх... Все же решение расстаться с Катериной будет самым верным. А не то я совсем от этой девки голову потеряю!
  
   Гости разъехались только через два дня после бала. Все это время мы дружной четверкой прятались в моих покоях. Но к сожалению дамы быстро просекли, что я не могу далеко отходить от своей невесты и стали выслеживать Катерину. Поэтому наш мужской квартет расширил зону игры в прятки. Кстати, Кэс довольно быстро вписался в нашу компанию, особенно когда мы искали где спрятаться. Свежий взгляд, так сказать.
   Но вот последняя карета отъехала от замка. Наш мужской коллектив стоял на балконе и дружно махал платочками самой настойчивой даме, которая уже у всех сидела намного дальше, чем в печенках. Как только карета скрылась из нашего вида мы в унисон облегченно выдохнули.
   Потом сели за стол и стали ужинать. В первый раз абсолютно спокойно! За едой все еще царило напряжение. Но оно было скорее привычкой.
   На утро Лир и Тур тоже отправились домой. У Элизы тоже появились какие-то дела, поэтому Кэс смог вздохнуть свободно.
   Осталось лишь три дня. Жаль...
  
   В замке было скучно, поэтому я решил отправиться в свое любимое место. Туда, куда часто сбегал, ища свободу и спокойствие. Но из-за чар я не могу далеко отойти от Катерины. Хотя от её общества я не откажусь... Но рядом будет Кэс! А это значит, что нам не дадут побыть наедине. И я отчасти рад этому. Ведь мы выйдем из-под защиты замка. А я не уверен, что смогу защитить графиню в случае нападения. Кэстрет же аск, причем связанный с Мертвым Кругом в проклятом лесу.
   Повесив "Семь завес" и на всякий случай восьмую, я подошел к гардеробу.
   "Что ты задумал?" - мысленно спросила Катерина. Как я понимаю, Кэстрет тоже услышал вопрос, так как он заинтересованно посмотрел на меня.
   - Сюрприз - весело ответил я и отодвинул ширму.
   Потом пододвинул её к шкафу и прислушался. Ещё немного подвигал. Щелк! Гардероб плавно отъехал назад и в сторону, открывая темный и пыльный туннель. Кэстрет подошел к туннелю и прищурившись попытался хот что-то разглядеть. Я решил помочь и пустил электрический шар, который, освещая свой путь, прошелся по небольшому отрезку туннеля и разбился метров через двадцать на повороте. Кэс присвистнул.
   - Ну что ж - проговорил я - Проводник-светило вперед, дамы вторые, а стража замыкает.
   Катерина подошла сзади и, положив свою голову мне на плечо, принюхалась. Поморщилась и чихнула.
   - Будь здорова - хором сказали мы с Кэстретом.
   Графиня кивнула и чихнула еще раз. Я создал еще один электрический шар и первым вошел в тоннель. Следом за мной пошла Екатерина. Кэс вошел последний. Шкаф за ним тут же встал на место.
   Минуты две мы шли в гнетущем молчании. Темные каменные станы, покрытые паутиной и вековой пылью, всегда давили на меня. Коридор, уходящий вниз, казался проход в мир мертвых грешников. Раньше я всегда пел, проходя туннель, но сейчас постеснялся, так как песни которые я знаю не приемлемо слушать приличным девушкам. Ну а что поделать, если друзья в свое время наобщались с орками, а потом научили и меня? Первой не выдержала Катерина.
   - Крис, а как ты научился колдовать? - спросила она.
   - Дело было вечером, делать было нечего - пожал я плечами - в библиотеке никого не было. Я обходил стеллажи и наткнулся на одну книгу.
   - Которую ты благоразумно свистнул - закончил Кэс.
   - Одолжил в безвозмездное пользование - поправил я - Ну в общем-то книга называется: "Магия различных рас и нечисти". Очень большой томик. Меня заинтересовала эта книга и я стал пробовать разнообразные виды магии. На счастье мне достались способности от отца. Но большинство из них здесь неприменимы. А наша магия не очень интересная.
   - Ясно - протянула графиня.
   Мы приблизились к тупику. Я, по уже выработанной привычке, пнул стену. Чуть выступающий камень вошел в стену, которая начала плавно поворачиваться. Я погасил электрический шар. В лицо ударил морской ветер. Послышались крики чаек и шум прибоя. Волны ласкают песчаный берег. Рифы и скалы укрывали чистую лагуну от чужых кораблей, глаз и ветра. Эх...
   - Красота - докончила мою мысль Катерина.
   Она вздохнула полной грудью и не спеша направилась к лагуне. Кэстрет стоял рядом, явно чувствуя, что я от него что-то хочу, но при этом не выпускал из поля зрения девушку. Я пытался рассмотреть свою комнату среди множества окон. Ага! Вот они, черно-белые шторы моих покоев. Я поманил к себе Кэса.
   - Видишь вон то окно, с черно-белыми шторами - указал я на нужную комнату и, дождавшись утвердительного кивка, продолжил - Я там заранее приготовил корзину. Можешь перенести её сюда, а то я забыл?
   Кэстрет кивнул, вытянул руки по направлению к окну и закрыл глаза. Медленно и лениво из окна выплыла корзина, накрытая красно-белым клетчатым покрывалом. Она начала размеренно спускаться вниз по стене, стараясь избегать других окон. Кэс, особо не напрягаясь, опускал руки вместе с корзиной. Похоже это не составляет ему никакого труда. Интересно, какого ему сейчас? Но влезать в разум стражника я не стал.
   Корзине до земли оставалось не очень много, примерно два этажа, как вдруг она покачнулась и замерла. Кэстрет напрягся. На его лбу появилась испарина.
   - Ловлю! - сказал я и подбежал под зависшую корзину.
   Кэс расслабился и корзина рухнула в мои руки. Тяжеленькая. Поудобнее перехватив груз, я подошел к аску. Тот устало массировал виски.
   - Ты в порядке? - спросил я.
   - Да - неуверенно отозвался стражник.
   - Что случилось?
   - Не знаю. Такое чувство, что кто-то блокирует мою связь с духом. Но уже все прошло. Наверное мимолетная слабость. С каждым бывает.
   - Ладно, пошли - подтолкнул я его к стоящей в одиночестве девушке.
   Все это время Катерина просто стояла и любовалась здешними красотами. Я снял с корзины покрывало и расстелил его на золотистом песке. Дальше из корзины были извлечены вино, бокалы, фрукты и шашлычок.
   - А вот и сюрприз! - торжественно объявил я - Пикник на пляже!
   Катерина обернулась и её глаза радостно засияли. Кэстрет отвлекся от своих дум, взглянул на покрывало и мягко улыбнулся. Эх! Чует мое сердце, неладное что-то творится. И это что-то связано с оборотнями и той датой, которую мы все ждем.
   - Ух ты! - воскликнула Катерина, отвлекая меня от грустных мыслей - Какая прелесть! Крис - ты чудо!
   Я победно улыбнулся. Думаю, если постараюсь, то смогу влюбить в себя графиню и... Стоп! Так, я уже все решил! Пусть все будет так, как захочет Катерина!
   Мы расселись на покрывале и начали небольшой пикник. Потом к нам присоединилась Элиза. Просто не представляю как она нас нашла! Хотя... Она же наполовину антаск. Но я поставил ВОСЕМЬ завес! Значит воспользовалась способностями аска. И почему я родился обычным?
   Как оказалось девочки уже успели подружиться за время подготовки к балу и после него. А как же! Они же вдвоем держали оборону против нашего квартета, когда мы хотели спрятаться где-нибудь у них. Потом, когда нам все же удалось прорваться, мы узнали, что они мерили платья и много нового о себе. Никогда бы не подумал, что сестренка знает такие выражения. Наобщалась с оборотнями...
   Наевшись, мы просто развалились на песке, шутили, непринужденно болтали и разглядывали облака. Самые лучшие моменты в моей жизни! Рядом самые дорогие мне существа. Не хватает только друзей для полного счастья. Никогда со мной такого не было. Я просто забыл, что являюсь принцем. Почувствовал себя самым обычным пацаном. Это превосходно! Свобода...
   Потом мы с сестренкой наблюдали за тренировкой аском. Сначала графиня убежала за ближайший крупный валун, где, под дополнительной защитой в виде Лизы, сбросила одежду и перевоплотилась в пантеру. И сейчас я смог полностью оценить другу ипостась девушки. Черная шерсть на солнце отливала синевой. Зеленые глаза светились азартом. Большие крылья были похожи на плащ, плавно облепляющий кошачью фигурку. Походка была полна грации и гордости.
   Кэстрет перевоплотился не полностью. Он стал крупнее. Кожа приобрела голубоватый оттенок. От бровей вверх проросли рожки. Торс оголился сам собой. Я кажется где-то читал, что меняя тело аски могут оставить на другом теле все ненужное. Появились стальные мышцы. Аск вежливо поклонился, давая право первого удара даме. Пантера кивнула и чуть расправила крылья, увеличивая маневренность.
   Бой начался. Катерина припала к земле и стала осторожно по-кошачьи обходить свою жертву. Кэстрет усмехнулся и приготовился к защите. Девушка не торопилась нападать. Она осторожно обходила своего учителя, примериваясь к лучшему удару. Зайдя за спину аска, пантера остановилась и приготовилась к прыжку. Долгую минуту ничего не происходило. Потеряв терпение Кэстрет обернулся. Девушка этого и ждала. Прыгнув, она в мгновение ока вцепилась в стражника и повалила его на землю.
   - Нечестно! - возмутился Кэс, но быстро взял положение в свои руки и ловко извернувшись, подмял под себя извивающуюся кошку.
   - Нечестно! - взвыла уже пантера.
   Она еще немного побилась, пока не смогла лечь на живот и замерла. Чуть переждав, графиня распустила крылья и Кэстрет свалился с неё.
   - Тебе пора на диету - заявила девушка, насторожено отходя назад - Тяже-е-елый... Жуть!
   - Это кому тут на диету пора? - фыркнул Кэс, начиная ходить по кругу вместе с пантерой - Мне такая масса положена! А ты, дорогая моя, явно поправилась!
   - Что? - оторопела кошка.
   - Это удар ниже пояса! - запротестовала Элиза - Нормальная у тебя фигура! Катюш, да ведь за тобой толпы бегают!
   - Какие толпы? - нахмурились мы с Кэстретом.
   Этим замешательством и воспользовалась Катерина. Подпрыгнув к стражнику, пантера начала извиваться у его ног, из-за чего аск упал. Не теряя ни секунды, Катерина села на грудь парню и начала водить лапами по бокам.
   - А! Садистка! Слезь с меня! Щекотно ведь! - захохотал поверженный.
   - Нет - протянула кошка - Ты мне сейчас за все ответишь! И вообще! С тех пор, как я покинула поместье, я сильно похудела!
   - Хорошо, хорошо! Сдаюсь! Сдаюсь! ПАМАГИТЕ! - из глаз аска брызнули слезы. М-да... Действительно садистка. Ведь знает, что парни до смерти боятся щекотки.
   - Ха-ха! Я победила! Ну наконец-то! - Обрадовалась Катерина и спрыгнув со своего учителя понеслась за валун с одеждой.
   - Ты сжульничала - обиженно заявил Кэстрет - И потом - ты становишься сильнее. Ладно, а теперь как договаривались.
   - Хм... Дай подумать - задумалась из-за валуна Катерина - Я хочу походить по воде!
   Кэстрет посмотрел на лагуну. Из-за скал и рифов здесь не было больших волн. Как я уже успел узнать, Кэс и графиня договорились, что после каждого такого боя победитель загадывает желание побежденному. Поэтому сейчас Катерина имела полное право требовать со стражника все, что только заблагорассудиться.
   - Ладно - пожал плечами Кэс.
   Я вопросительно вздернул бровь. Через минуту напряженного размышления вспомнил про телекинез и левитацию.
   Катерина вышла из-за камня уже в человеческом облике и расправила складки на платье. Кэстрет тоже вернулся в обычный вид. Буквально на глазах рожки вошли обратно, тело стало уменьшаться и приобретать нормальный оттенок, появилась рубашка. Он встряхнул головой и подал руку Катерине. Графиня подошла ближе и вложила свою ладонь в его. Ревность вновь кольнула меня.
   Подойдя к самой воде, Кэстрет махнул рукой, будто отгоняя надоевшую мошкару. Волны успокоились. Ободряюще улыбнувшись Катерине, Кэс сделал первый шаг. Девушка шагнула за ним. Я наблюдал за ними с замиранием сердца. Но они уверенно шагали по воде, уходя к скалам. Рядом плескались рыбы. Казалось, что каждый шаг будет последним. И вот они остановились. Кэстрет обхватил Катерину за талию.
   - Поразительно - выдохнула сестренка - Я никогда еще не видела ходящих по воде.
   Я вновь посмотрел на асков. Что?! Да как он посмел! Это моя невеста! Стоп! Я опять попадаю под влияние приворота. Вдох выдох. Вдох выдох. Вот так-то лучше. Пора смириться с простой мыслью. Катерина никогда не будет моей невестой.
   Я отвернулся и пошел собирать остатки пикника. Грустно вздохнув, Элиза поплелась за мной. Через несколько минут к нам подошли Катерина и Кэстрет и помогли собрать все, что осталось от недавнего пиршества. Убедившись, что следов своего присутствия мы не оставили, наша четверка пошла к замку.
   Чем ближе мы приближались к потайному ходу, тем мрачнее становились у всех лица. Не знаю почему у других, но я жутко ревновал. Будь проклят этот приворот!
   Уже когда я открыл пинком стену, к Кэстрету подлетел почтовый голубь. Он быстро прошелся глазами по письму и отослал голубя обратно. Лицо стражника стало еще мрачнее.
   По темному туннелю мы шли молча. Каждый был в своих думах. Аски смотрели друг другу в глаза и начинали заметно нервничать. Элиза ушла в один из боковых ответвлений. Я был обеспокоен неизвестным посланием и настроением своей компании. Когда мне все это надоело, я просто резко остановился и обернулся. Катерина не успела остановиться и врезалась мне в грудь.
   - А теперь быстро рассказали что случилось - прошипел я - Мало того, что сам туннель угнетает, так еще и вы со своими тайнами и переживаниями.
   - Мы теряем связь друг с другом - проговорила Катерина - Нас что-то глушит. Мы больше не можем общаться через глаза. Я практически не слышу Пантера.
   Во блин! Как это понимать? Значит только я остаюсь дееспособным? Но моей магии не хватит! У меня она очень слабая.
   - Нас может кто-то подслушать? - внезапно спросил Кэстрет.
   Я отрицательно покачал головой. Мы находились в никому неизвестном тайном ходе. О нем знаем только я и сестра. Подслушать здесь нереально. Стены слишком толстые и давят на психику.
   - Мефодий пропал - выдохнул Кэстрет, показывая письмо.
  
   Вот и настал тот самый день. Прошла неделя с нашей помолвки. Этой ночью никто из нас четверых не спал. Да, Элизу мы тоже посвятили и она согласилась нам помогать. Какая же мне досталась сестра... Прям нахвалиться не могу.
   Завтрак проходил в гробовом молчании. Я осмотрел всех собравшихся. Элиза волновалась до дрожи в руках. Она явно чувствовала что-то неладное. Кэстрет отказался от еды и просто стоял у окна. Было видно, что он напряжен. Аски совсем потеряли связь с духами. Не могут не то что перевоплотиться, второе сердце услышать не могут. Я перевел взгляд на свою невесту. За эти последние дни она стала выглядеть ужасно. Не улыбалась, практически не разговаривала, просто односложно отвечала. Совсем потеряла аппетит. Вот и сейчас графиня сидела, опустив лицо, и просто рылась в тарелке. Под её глазами появились синяки. Сон практически не шел. Приходилось кормить Катерину снотворным. А во сне она тихонечко хныкала и вздрагивала.
   Я поднял голову графини за подбородок и ободряюще улыбнулся.
   - Не волнуйся. Сегодня мы освободимся и сможем найти Мефодия. Вот увидишь, с ним все будет хорошо.
   Катерина кивнула и вновь опустила потускневшие глаза в тарелку. Бедная. Я даже не представляю какого это, сначала потерять всю семью, а потом еще и друга детства, который связывал тебя с темы остатками, что остались от родных. Ведь Мефодий знал её лучше всех. Только маг знает, что пришлось пережить девушке и только он знает как её утешить. Кэстрет тоже это понимал и мог лишь горько вздыхать, глядя на тускнеющую ученицу. "Мы не заменим ей Мефа. Никогда" - сказал он мне позавчера, когда мы еле довели ошарашенную Катерину до комнаты.
   В дверь постучали. После разрешения войти, в комнату просочился Вульфинг.
   - Здравствуйте ваши Высочества. Графиня - поклонился начальник личной охраны. Кэстрет поклонился своему начальнику - Через час приезжает посольство оборотней. Они хотят представить новую расу, найденную ими по ту сторону границы. Ваш отец просил передать, что вы тоже присутствуете. И ваша невеста. Её охранник может остаться здесь. Графине ничего не будет угрожать на переговорах.
   Странно все это. Но в преданности Вульфинга грех сомневаться. Насколько помню, он и во время войны с герцогством был одним из повстанцев играющих на нашей стороне. Но рисковать не стоит.
   - Нет. Кэстрет пойдет с нами - решительно заявил я.
   Вульфинг поклонился и вышел. Я подождал еще некоторое время, для уверенности, что нас никто не услышит. Поставил три завесы. После этого постучал вилкой по столу, призывая внимание.
   - Значит так. Говорю сразу - мне это не нравится. Поэтому сделаем так. Лиз. Сначала пойдешь с нами. Потом зайдешь в свою комнату и запрешься там. Подготовь сразу несколько путей побега. Катерина. Я понимаю - тебе тяжело. Но нам сейчас нужно, что бы ты не показывала своих слабостей. Оборотни жестоки. Единственное что их волнует - их кровь. По некоторым способностям они похожи на собак. Например чуют страх и слабость. Прошу тебя. Соберись. Мы будем рядом. Кэстрет. От Катерины не отходишь ни на шаг. Меч держи всегда наготове. Всем все понятно? Возражения не принимаются.
   Я увидел кивки и понятливые взгляды. Все чувствовали это. Опасность, угроза, беспокойство.
   Через час мы уже шагали под конвоем еще из четырех стражников. Элиза, как мы и договорились, заперлась в своей комнате. Кэстрет шел почти вплотную с моей невестой. Катерина тоже молодец. Гордо вздернув носик, она спокойно вышагивала каблучками ритм, ничем не показывая своих истинных чувств.
   Войдя в зал, я почувствовал, как воздух сгустился. Быстро оглянувшись я понял, что вся делегация в сборе и ждали только нас. Отец сидел на троне. У него было жутко недовольное лицо. Мне это сразу сильно не понравилось. Значит дело действительно плохо.
   А вот и младший герцог собственной персоной. А что это еще за ухмылочка на его лице? Нет, дело не плохо - дело дрянь. Рядом с Огустом стояло еще несколько оборотней и человек в накидках, полностью скрывающих их.
   Кэстрет напрягся. Катерина прижалась ко мне. Я отчетливо почувствовал их страх и настороженность. "Антаски" - услышал я голос Кэса в голове. Пип... кхм... Дело хуже, чем я думал.
   - Ну что ж - заерзал на месте отец - Все в сборе, как вы и просили. А теперь выкладывайте, что вы хотели обсудить.
   - Конечно, Ваше Величество - усмехнулся младший герцог - Просто хотел сообщить вам, что Нева полностью переходит в подчинение антасков.
   - Что?! - вскочил отец - Да как вы смеете?! Это мое королевство, мой замок! И сейчас я позову сюда своих солдат! Это объявление войны...
   Блеснувший нож впился отцу в глотку. Живот скрутило, но через мгновение отпустило. "Чар больше нет" - озарила меня мысль. Мы с Кэсом мгновенно загородили Катерину. Отец держась за рану, с булькающими звуками упал на колени. Просверлил все ненавидящим взглядом Огуста и его лицо соприкоснулось с лестницей, ведущей к трону.
   - Нет, это всего лишь смена власти - закончил младший герцог и повернулся к нам - Хм. Остались только вы. Графиню я пожалуй пощажу. Думаю из Вас выйдет прелестная герцогиня. Ну или хотя бы любовница. А остальные - герцог провел взглядом по мне, Кэстрету и четырем стражникам, конвоирующим нас - можете попрощаться с жизнью.
   - С какой это стати - вдруг выкрикнула графиня, выходя из-под защиты.
   - Моя милая, не влезайте в политику. Это чисто мужское дело.
   - А женское - постель греть?!
   - Конечно.
   Ну все. Он труп. Такой разъяренной я не видел Катерину даже в ту ночь, когда мы её поймали по отцовскому приказу. Её глаза тут же забегали в поисках чего-нибудь поувесистей. Но тут её оттолкнул Кэстрет и сделал резкий взмах рукой. Ковры вздыбились, как не оседланные жеребцы. Огуста отбросило за трон. Все его приспешники повалились с ног.
   - Назад! - заорал я, подхватывая еле дышащее тело Кэса.
   Один стражник подхватил аска с другой стороны. Еще двое открыли двери. Выскочив из тронного зала, стражники плотно закрыли за собой двери. Я поудобнее перехватил Кэстрета и повел отряд в свои покои. Там через потайной ход мы вполне спокойно выберемся из замка. Если бы еще на мне не было этого мертвого груза... "Нам перекрыли всякие связи с духами. Из-за этого, что бы воспользоваться своей силой, нужно затратить много энергии. Дай ему немного времени на восстановление" - мысленно проговорила Катерина.
   Графиня знаком попросила нас приостановиться. Потом она подошла и прислонилась своим лбом ко лбу Кэса. Тот тихонечко застонал, но все же очнулся и встал на ноги. Катерина же напротив. Свалилась в обморок. Аск осторожно подхватил девушку на руки. Сейчас он выглядел бодрым, как огурчик.
   - Катя отдала мне свою энергию - пояснил Кэс, двигаясь дальше - Она будет меньшей обузой, чем я. Да и восстановиться быстрее.
   Нам на встречу внезапно выбежал целый отряд из оборотней и людей во главе которого был Вульфинг, перемазанный с ног до головы кровью. За ним, сжавшись в комок, брела Элиза. Завидев начальника, Стражи тут же загородили нашу троицу, намереваясь биться до последнего. Не размениваясь на традиционные вежливости, Вульфинг доложил на одном дыхании:
   - Ваше Величество! Замок захвачен. Единственное свободное крыло - западное. Во всех остальных прочесывают отряды оборотней вместе с неизвестной расой магов.
   Отлично! Значит я не ошибся в оборотне! И что самое приятное - путь в мои покои чист! У нас есть около пятнадцати оборотней, семь магов и десять людей. Рассказав свой план действий, я повел наш отряд дальше. Встречающиеся по пути вражеские войны истреблялись на месте оборотнями. Благодаря этому мы не понесли никаких потерь и благополучно прошли почти все западное крыло. Катерина по пути успела прийти в себя и уже быстро шагала рядом.
   Сердце кольнуло неприятное предчувствие. Да, так оно и случилось. Возле очередной развилки, мы напряжено прислушивались к подозрительным звукам. Ничего не заметив, наш отряд вышел из укрытия и тут же попал в ловушку.
   Пять оборотней и три антаска взяли нас в кольцо. Сначала мы напряженно смотрели друг на друга, после чего Вульфинг дал сигнал и мы ринулись в бой. Девочки благоразумно не вмешивались и стояли где-нибудь в укромном месте. Мы сражались минут пятнадцать. Один раз мне чуть не отрубили левую руку, но я отделался лишь глубокой раной. Трое наших погибли. У Кэса появился шрам на подбородке.
   Я глазами начал искать девчонок. Сдавленный хрип подсказал мне нужное направление. Сволочь! Один вражеский оборотень все же выжил. И сейчас он прижимал к себе Катерину, показывая всем клинок, прижатый к шее моей невесты. Враг уже понял, что живым ему точно не выбраться, поэтому заметно нервничал. По лезвию покатились капли крови. Кэстрет зарычал.
   Оборотень начал отступать назад. Мы наступали на него. Все происходило в полном молчании. Нервы были на пределе. Враг, пятясь спиной зашел на балкон. Внизу бушевало море. Отполированные водой скалы жадно поблескивали. Оборотень опасливо покосился через перила. Мы не спешили выйти на балкон.
   - Отпусти её - медленно прорычал Кэстрет.
   Оборотень нервно замотал головой, сильнее надавливая на шею девушки. Я почувствовал её боль и привкус крови от прокушенной губы. Внезапно нас озарила яркая вспышка. Балкончик стал стремительно рушиться. Я почувствовал, как холодная сталь прошлась по глотке. Страх, отчаяние, боль, крик. Все смешалось в единую смесь.
   - НЕТ!!! - заорали мы с Кэсом.
   Сильнейшая боль пронзила сердце. Кэстрет, как и я схватился за грудь. По волнам расплывались алые пятна.
   Я ошарашено смотрел на скалы, не веря случившемуся. Её больше нет. Та, которую я полюбил умерла.
   Разум перестал подчиняться. Сердце бешено билось в ушах. Единственная мысль крутилась не только в моей голове, но и в голове Кэса. Её больше нет.
   Теперь род Тверских точно прекратил свое существование. Это жирная точка...
  
   Екатерина
   Я стояла на балконе, чувствуя, как связь с Пантером постепенно налаживается. Мне нужно еще совсем немного времени, и я смогу вырваться.
   - Отпусти её - злобно прорычал Кэстрет.
   Я попыталась заглянуть к нему в глаза, но они были завешаны пеленой гнева.
   Яркая вспышка. Глаза ослепли на несколько мгновений. Камень под ногами разрушился. Клинок прошелся по моему горлу, оставляя глубокую рану, которая тут же начала заживать. Есть! Я почти наладила связь! Но крик все же сорвался с моего языка. Он был больше похож на хрип.
   Я чувствовала, что приближаюсь к скалам и попыталась перевоплотиться. Хотя бы крылья! Ну же, ну же! Да! Я смогла перевоплотиться в мгновение ока, но было слишком поздно. Холодный камень пронзил мое сердце. В глазах потемнело. Еще несколько секунд руки ощущали прибой, но потом наступила тьма.
   Как-то глупо я умерла...
  
   * * *
  
   Полуденное солнце освещало своды грота. От воды к небольшой скале шел широкий кровавый след, перемешанный с каплями воды. В темном туннеле показалась небольшая искра, послышались шаги. С каждым шагом искра становилась все больше, превращаясь в магический шар.
   Большой черный кот, лежавший под скалой и укутавшийся в свои крылья, устало посмотрел на юношу, который опустился рядом. Дыхание коту давалось с трудом. Алая лужа вокруг него становилась больше с каждой секундой.
   - Помоги... человек... - прохрипел он чуть рычащим голосом.
   - Не понимаю - пробормотал юноша - Все должно было зажить. Покажи мне рану - кот послушно поднял крыло - Ого! Это вы где так умудрились?
   Открывшаяся картина серьезно озадачила человека. В спине кота был большой камень, острие которого выходило из груди. Под кожей виднелось насаженное на камень сердце. Юноша осторожно покачал камень за основание и начал медленно вытаскивать, стараясь не повредить другие органы. Кот зашипел и заскреб когтями по кровавой земле. Вытащив камень, юноша запустил свою руку в грудь коту.
   - Потерпи - нашептывал человек - Надо сердце на место поставить.
   Как только юноша вытащил свою руку, кот вздохнул полной грудью и закашлялся. Сплюнув кровь, он поднялся на ноги и расправил крылья. Его кожа на глазах начала заживать. "Как хорошо, что мы так быстро регенерируем - пронеслась кошачья мысль - Вот только её сердце будет долго заживать". Человек опустился на колени перед котом и осторожно вытянул руку.
   - Милая, ты слышишь меня? - спросил юноша.
   - Нет - покачал головой кот - Её сейчас здесь нет. Пробито ведь не мое сердце.
   - Что? - сердце юноши пропустило удар.
   - Все зависит только от неё. Захочет - будет жить. Не захочет... Останется навсегда там - вздохнул кот - Нам пора. Нужно наведаться домой. И кстати... Спасибо, человек.
  
   * * *
  
   - Катя...
   Кто я? Где я? Я Катя?
   - Катенька...
   Тьма. Свет. Нигде. Никогда.
   - Милая...
   Кто ты?
   - Неужели ты меня уже не помнишь? А ведь прошло не так уж и много времени.
   - Сестра!
   Сид. Брат. Младший братишка. Мёртвый.
   Где я?
   - С семьёй. Дома.
   Мама. Семья. Дом. Его больше нет. Пожар. Пламя. Все погибли. Семья убита. Я всех убила.
   - Не говори глупостей, милая. Ты просто защищала себя. И правильно сделала. Гильдия Смерти не предполагала, что кто-то сможет противостоять их газу. Не ошибусь, если они сейчас празднуют победу над Гильдией Жизни. Но Тверские выжили, хоть и в живых вас осталось всего двое с половиной.
   С половиной?
   - Да, ведь ты на грани жизни и смерти, сестрёнка. Так сказать одной ногой тут другой там.
   Такой знакомый безмятежный смех. Сёстры.
   - Девочки! Нам не до шуток!
   Мама. Тепло. Хорошо.
   - Дорогая... Давай поменьше нежностей. Катя, сейчас зависит только от тебя останешься ли ты в живых или умрешь. Но учти, если ты останешься с нами, то потеряешь всё что имеешь. Любовь, дружба, преданность, цель. А если ты вернёшься, то тебя предстоит возродить всё то, что мы потеряли много веков назад. Надеюсь, что трое из рода Тверских с этим справятся.
   Трое? Я думала, что нас двое.
   - Нет, вас трое: Ты, Мефодий и... Ну это потом. Время еще не пришло. А теперь выбирай: пойдешь ли ты направо или налево.
   Я наконец обрела плоть. Вокруг была тьма, но я твердо стояла на ногах. Справа и слева зажегся яркий белый свет, но он не слепил меня.
   Я не знаю.
   - Мы поможем - засмеялись сестры и меня унес круговорот...
  
   * * *
  
   - Ласк! Ну пожалуйста! Она все равно уже за нами увязалась!
   - Ладно, ладно! Нам все равно нужна принцесса.
   Трое мальчишек стояли вокруг небольшой детской тележки, на которой восседала маленькая девочка.
   - А теперь принцессе нужен жених - сообщил самый старший на вид мальчик - Без него никуда. У каждой принцессы должен быть жених! Никого к нам в банду больше брать не будем. Значит это будет кто-то из нас.
   - Я! - выкрикнули двое младших.
   - Это почему ты? - спросил красноволосый у блондинчика.
   - Я старше тебя! - заявил тот.
   - А я с Катериной теперь вместе жить буду! А два месяца не считаются!
   - Считаются! И ты с ней больше жить не будешь! Забыл, что мы сбежали? А еще ты не сможешь защитить Катерину, если что случиться! Я старше и сильнее, поэтому я смогу!
   - Нет, я сильнее!
   Мальчики сцепились и стали кататься по земле.
   - Да прекратите вы! - попытался расцепить их самый старший - На большой дороге выясним кто достоин...
  
   * * *
  
   - Ты чего плачешь? - красноволосый парень осторожно взбирался на стог сена к ревущей девушке. Меф. Я помню этот день.
   - Ничего - всхлипнула я, поджимая колени к животу.
   - Просто так не рыдают - Меф устроился рядом со мной и легонько потрепал меня по волосам - Кто тебя обидел? Назови мне имя этого самоубийцы!
   - Никто меня не обижал. Просто все девчонки уже целовались и не раз, а я одна такая не целованная! Глядишь и молодость пройдет. И останусь я старой девой!
   Меф обнял меня за талию и подтащил к себе.
   - Милая моя - ласково проговорил внук мага, вытирая мои слезы - Ну стоит ли из-за этого расстраиваться? Ты очень красивая молодая леди за которой через годик другой выстроятся миллионные очереди кавалеров!
   - Но мне нужно сейчас!
   - Ну ладно - пожал плечами Меф.
   - Ты меня поцелуешь? - удивилась я его спокойствию.
   - Да - друг опустил взгляд на мои губы и подсел ближе, все плотнее прижимая меня к себе.
   - Но почему? - спросила я, обвивая свои руки вокруг шеи Мефодия и закрывая глаза.
   - Я уже говорил, что ты очень красивая и... Я люблю тебя.
   Губы Мефа впились в мои. Я легла, утягивая за собой друга. Поцелуй пылал страстью. Пальцы Мефодия ласково забегали по моей спине. Дело потихоньку приближалось к большему, чем просто поцелуй. Все больше увлекаясь в страстное занятие, я не обратила внимания на свои руки, которые нашаривали каждую пуговку на рубашке Мефа и расстегивали их. Подол платья поднимался. Нежные ладони ласкали по бедрам.
   - Младшая графиня? - раздался невинный голос служанки, которая постоянно строила глазки Мефу.
   Меф... Не любимый, но самый близкий...
  
   * * *
  
   Девушка положила свою руку на локоть юноши. Двери распахнулись и они прошли в большой зал. Все стихло.
   - Его Высочество принц королевства нашего Невы Кристиан Альтер со своей невестой графиней Екатериной Тверской.
   Гордо вздернув подбородок, мы натянули улыбки и вышли в свет. На меня с ненавистью посмотрели дамы, мечтающие в свои тридцать выйти замуж за принца. Девушки помоложе бросали лишь разочарованные взгляды в сторону принца.
   Вновь зазвучала музыка. Не желая принимать многочисленные поздравления, Кристиан затащил меня в круговорот вальсирующих пар. Одна его рука легла мне на талию, другая взяла мою ладонь. И мы закружились в танце. Я расслабилась, впервые за долгое время почувствовала себя счастливой. Я просто танцевала, радовалась и кокетливо смотрела в глаза принцу. Красивый зараза.
   "Будь осторожнее - вновь прозвучал в голове голос Пантера - Помни что я тебе говорил про приворот..." Вдруг, неожиданно быстро губы Криса приблизились к моим. Сразу почувствовался опыт. От переполнивших меня эмоций я даже не подумала отстраниться. А может, из-за того, что поцелуй мне понравился? "Ну я же предупреждал..."
   Крис... А ведь такими темпами я влюблюсь в него...
  
   * * *
  
   Свежий морской ветер обдувает лицо. Под ногами плещутся волны. Руку крепко сжимают.
   - Великолепно - выдохнула я, наблюдая за алым закатом.
   Сильная рука нежно обхватила меня за талию. Я прижалась к теплому телу и подняла голову. "Да, это прекрасно. Но ты еще прекраснее" - проговорили голубые глаза. Кэс... Он чмокнул меня в губы и я прижалась к юноше еще ближе.
   Нет, я не хочу прощаться с тобой. Ты мне стал слишком дорог...
  
   * * *
  
   - Аски отличаются феноменальной способностью к нахождению идеальной пары. Ещё ни один аск не женился по расчету. Все всегда по любви. А загляни-ка вот сюда...
  
   * * *
  
   ...Коридор. Теплый, чистый, сухой. Я заглянула в приоткрытую дверь. Спальня. В постели спали супруги. Похоже молодожены. Я осторожно закрыла дверь и прошлась по коридору. В глаза сразу бросился столик с большой вазой. Там стояла черно-белая картинка в рамке. Кажется она называется фотографией. Я взяла в руки позолоченную рамку и стала рассматривать изображение. Это я! Беременная! Рядом Кэс, Меф, Крис, Элиза и Вульфинг. У моих ног сидела Небесная Пантера. Неужели Пантер? Хотя нет. Похоже это самка. К моей юбке жалась девочка лет одиннадцати. Еще рядом стоял какой-то парень с флейтой. Шатен. Симпатичный. Стояли мы все вместе, рядом, на фоне нашего поместья! Полностью восстановленного! Это какой же должен быть год, что поместье отстроено и я ношу второго ребенка?
   Я перевернула фотографию. "Графиня, её муж и приближенные. 1818г." Что?! Но это... это получается так скоро. Ведь насколько я помню, при моей жизни был еще 1816 год. А что если с того дня прошли века?
   Тут в голову пришла шальная мысль пойти и посмотреть на молодоженов. А что если... Соблазн так велик...
  
   * * *
  
   - Ну что, ты решилась?
   Да, отец.
   - Ну и куда же ты пойдешь, сестренка?
   Как любой нормальный мужик. Налево, сестренки, налево.
   Веселый смех окружил меня, сея сомнение в сердце. Ведь в жизни меня ждет любимый, но в смерти вся семья.
   - Не сомневайся, дочка. Мы всегда одобрим твой выбор.
   Спасибо, мам.
   - Простите, мы опоздали. Привет, сестренка. Что ж ты себя не бережешь?
   Здравствуйте, братья. Где ж вы были?
   - Да так. То там, то здесь. Дочку Эдала искали.
   Дочь Эдала? Когда они уже успели?
   - Милая, разве ты не помнишь свою племянницу, Татиану? Она исчезла десять лет назад.
   Нет, не помню.
   - Так мы напомним день её исчезновения...
  
   * * *
  
   ... Возле колыбельки собралась вся семья. Маленькая девочка, поднявшись на цыпочки посмотрела на малышку.
   - Ну как тебе племянница? - спросил высокий юноша, с нежностью обнимающий свою молодую супругу.
   - Она такая маленькая - округлила глаза девочка.
   - Эдал, ты теперь настоящий мужчина - хлопнул старшего брата по плечу отец - Первый ребенок, это тебе не хухры мухры.
   Звон стекла. Все резко обернулись к открытому окну. Там стоял страшный мужчина в плаще. Его лица не было видно, но сам вид сильно пугал. Он держал в руке какой-то зеленый шар.
   - Уводи детей - прошипел отец матери. Та кивнула и взяла меня за руку.
   Внезапно её поразила молния и мама упала на пол.
   - Смерть правящему отродью! - заорал мужчина и кинул шар в колыбель.
   Племянница закричала. Через мгновение на месте колыбельки было пусто.
   - Таня!
   - Паскуда - прошипел брат. Его жена упала на колени и заплакала. Лицо Эдала стало принимать звериные очертания.
   Отец взял меня на руки и вытолкнул из комнаты. Еще некоторое время оттуда доносились непонятные звериные звуки...
  
   * * *
  
   Помню.
   - Да сестренка. За нами охотились всегда. Как никак, но правящая династия асков.
   А Татиана? Её нашли?
   - Нет...
   Обреченный голос брата мне не понравился. Но я ничего не могла поделать.
   - Ладно, пора.
   Хорошо отец.
   Я улыбнулась и бодро зашагала налево...
  
   * * *
  
   - Вы сделали то о чем я просил?
   - Да, отец. Они в полном порядке. Правда замок сильно пострадал...
   - Хорошо, Локк. Я все понял.
  
   Кэстрет
   Ветер бил в лицо. Ноги ныли. Ветки шлепали везде, где только достанут. Воздуха не хватало. А мозг был неизвестно где. Перед глазами была Катерина. Я так и не успел её спасти. А ведь должен был!
   - Стой! Куда гонишь! - набросился на меня сзади Кристиан.
   Не удержавшись на ногах, я упал.
   - Всё! Остынь. Погони не видно. Можно отдохнуть и подумать.
   - О чем - простонал я, даже не собираясь подниматься с земли. Мне не хотелось, чтобы кто-нибудь видел мои слезы.
   - О том куда двигаться дальше. Отряд Вульфинга, он сам и моя сестрица покинули нас.
   - Как? Когда?
   - Ещё возле замка. Они там тоже разделились. Все маги и люди пошли по деревням, городам и графствам. Они всех предупредят и соберут армию. Оборотни и Элиза отправятся в герцогство и наскребут тех, кто недоволен войной.
   - А мы? - моему удивлению не было предела. Даже мысли перестроились.
   - А мы должны найти Мефодия. Вы рассказывали, что он сильный маг. Так же я на своем опыте убедился, что он хорошо физически развитый человек.
   - Он не человек.
   - Что?
   Я рассказал Кристиану все что знал про Мефа, не поднимая своего лица от земли. Слезы, сначала подсохшие, вновь полились рекой. Пару раз я всхлипнул. Знаю, знаю... Но это выше моих сил.
   Заподозрив неладное, Кристиан одним рывком перевернул меня.
   - Как понимаю, говорить про то, что ты мужчина бесполезно - вздохнул он - Но думаю сейчас это к лучшему. Мне сестра рассказывала, что когда плачешь легче становиться. Поверь это правда.
   Я немного удивленно посмотрел на Кэстрета. Глаза его блестели. Значит я не один такой. Плачущий.
   - Когда мама пропала, я тоже плакал - признался принц.
   Я сел и уткнулся лицом в колени. О господне! Почему именно она? Почему не я?! И это, когда я признался себе и готов был признаться ей в своих чувствах!
   Кристиан опустился рядом со мной и положил руку на мое плечо.
   - Мы найдем Мефодия. А потом будем страшно мстить. Не только для тебя гибель Катерины болезненна. Я её тоже успел полюбить. По настоящему. Без приворота. Я это понял, когда приехали Лир и Тур. Они даже бровью не повели. Значит Катерина не владеет приворотом.
   Я обалдело посмотрел на принца. Первой мыслью было вызвать его на дуэль и убить, но потом я одумался. Ведь не за кого теперь сражаться.
   Я вспомнил тот момент. Катерина падала вниз, а я ничего не мог сделать. Я пытался применить телекинез, но не смог! Потом оказалось, что на соседнем балконе стоял антаск, и кинул магический шар. Он умер следующий. Непонятная энергия переполнила меня и я уничтожил все живое на нашем пути к тайному ходу. У меня было такое чувство, что помимо Дирка, которого я вновь почувствовал, со мной было еще несколько духов. И это отлично подтверждалось моими новыми способностями. Но как только наш отряд выбрался из потайного хода все прошло. Мы бежали постоянно. К покоям принца, по туннелю, вне замка. Мои мысли все время были вдалеке. Глаза ничего не видели. Из-за этого, я даже не понимал что делаю.
   Я вытер слезы и понял, что похож сейчас на желторотого сопляка у которого отобрали конфетку. Да что со мной такое! "Это погибшая любовь - вздохнул Дирк - Ведь аски - однолюбы. Если они кого-то встретили в своей жизни, кто сумел добиться их чистой и искренней любви, то потом навряд ли смогут полюбить кого-то другого. Хотя и бывали такие случаи. Но все равно. Ты полюбил чисто и искренне. Из-за этого тебе ужасно больно. Ведь у асков это почти равняется потере одного из сердец. А когда это случается аски сходят с ума"
   - Значит мы будем жестоко мстить. Никакой пощады - сказал я.
   - Никакой пощады - повторил Кристиан - Успокоился? Учти, что ты сам виноват в том, что я влюбился.
   - В каком смысле? - не понял я.
   - Мы же связаны Клятвой Крови - пояснил бывший принц - Мы чувствуем все сильные чувства друг друга. Вот я, сам того не замечая, и присоединился к тебе. А теперь у нас общая боль, которая становится сильнее оттого, что мы испытываем её вдвоем.
   Вот это загнул. Я и не думал, что он такой мудрый. Но в данный момент это не важно. Сейчас нужно понять где искать Мефа и придумать достойную месть за смерть любимой.
   - Нам нужно в Тверь - сказал я - Они собирались туда поехать, что бы выяснить кто желал смерти Тверским и всему люду.
   - А я знаю кто - выпалил Кристиан и продолжил - Оборотни объединились с антасками.
   - Точно - подхватил я. Мысли наконец-то начали собираться в кучку - Антаскам выгодна смерть асков. А пока последние начали бы уничтожать все в округе, оборотни под шумок захватили бы Неву.
   - Ну оборотням это и так удалось. И никакого шума. Все сделано чисто и аккуратно.
   - Но это ненадолго. Скоро все узнают о смене власти и бунта не избежать.
   - Поэтому нужно как можно быстрее убраться подальше от столицы.
   Мы посмотрели друг на друга. Еще один побочный эффект Клятвы. Мы начинаем синхронизироваться. Вон, уже думаем одинаково. Кивнув, я встал.
   - Мефодия не так уж и легко победить, поэтому он по любому пойдет к поместью.
   Я наконец-то смог успокоиться. Катерина, я отомщу за тебя, любимая.
  
   Мы уже второй день ходили возле порта. Везде были оборотни. Многие рейсы были отменены. Лететь, продираться сквозь лес и ехать с караванами опасно. Наверняка оборотни вместе с антасками прочесывают леса и дежурят в городах да на дорогах. Корабль - единственное спасение. Договорившись с Кристианом, мы разделились. Я пошел на охоту, а принц на разведку.
   В лесу было тихо и спокойно, но улыбнуться я не мог при всем желании. Мысли вообще были далеко от мирского в последние дни. Ага, а вот и олениха. Молодая и небольшая. То что нужно. Выждав нужный момент, я кинул в неё свой меч. Он вошел точно в горло и жертва быстро скончалась. Взяв её, я отправился в наш временный лагерь.
   Кристиан уже был на месте. Какой-то он радостный. Неужели есть хорошие новости? Увидев меня, Кристиан вскочил со своего места.
   - Хорошие новости! - воскликнул он - Я нашел корабль, где мы можем тайком проплыть до самой Твери! Только для этого мы должны будем принести им мясное продовольствие на неделю для сорока человек.
   Я хмыкнул. Ну с этим проблем-то как раз не будет. Скинув перед принцем тушку, я перевоплотился. В руке сразу материализовался лунный меч. Люблю его. Он намного больше, увесистей и острее обычных мечей. А еще очень прочный. С ним я прошел огонь и воду. Поубивал не одно антаска.
   Через пару часов мы были готовы. Пока я снова охотился, Кристиан подготавливал наше безопасное отступление на корабль. Подойдя к окраине леса, я увидел принца в компании двух моряков. Перевоплощаться я не стал, так легче было тащить добычу.
   - Аск - уважительно хмыкнул один из моряков. У него была короткая рыжая борода и пивной животик.
   - Да - подозрительно я покосился на него. Мои руки уже были готовы вцепиться в мечи.
   - Домой едешь? - дружелюбно улыбнулся моряк.
   - Нет, а что? - нервы натянулись до предела.
   - Ничего - пожал плечами морячок - Просто подумал, что ты один из наших.
   - В каком смысле? - опешил я. Напряжение как рукой сняло. На его место пришло бескрайнее удивление. Ведь есть подвох в этих словах.
   Моряк выразительно посмотрел на своего товарища. Тот одобрительно кивнул, после чего рыжий вновь повернулся ко мне.
   - Так мы ж весь корабль с Тверских владений. Домой все плывем. Во! - моряк гордо раскрыл свою жилетку. Там был белый значок. Переплетенные в форме сердца две лианы.
   - Что это? - округлил глаза Кристиан.
   - Как что? - поразился моряк - Знак Гильдии.
   Гильдии? Я тут же бросил всю добычу и взяв покрепче мечи, приготовился к битве. Увидев мои действия, моряк гулко рассмеялся. Не понял? Нас что, в ловушку загнали?
   - Не бойся - поспешил меня заверить рыжий - Мы из Гильдии Жизни.
   Мечи глухо упали на землю. Так она существует? Гильдия Жизни действительно существует? Я бы ни за что не поверил в его слова, не смени моряк цвет кожи на синеватый оттенок кожи и не появись на его шеи жабр. Через несколько секунд все исчезло. Наши с принцем челюсти синхронно отвисли.
   - А теперь давайте на корабль. Вижу провизии нам хватит. Туман, готов?
   Второй моряк кивнул. Я вновь поднял с помощью силы свою добычу. Через несколько мгновений нас окутал плотный туман. Я с помощью Клятвы отыскал Кристиана и положил руку ему на плечо. Принц вздрогнул от неожиданности. Я тоже вздрогнул когда моряк положил свою руку на мой пояс. Не достает выше, хех!
   - Тихо. Антаски повсюду - прошептал он.
   Мы с Кристианом кивнули и пошли за рыжим. Туман куда-то исчез. Хотя в таком тумане (прошу прощения за тавтологию) это не мудрено. Я не видел ничего вокруг кроме Кристиана и рыжего моряка. Через несколько минут мы ступили на пляж. Вдруг моряк остановился и заглянул ко мне в глаза. "Дальше будет сложнее - мысленно сказал он - доски старые, скрипучие. Постарайтесь ступать по аккуратнее, чтобы было меньше звуков. Нам нельзя привлекать лишнее внимание" "Подождите" - так же мысленно остановил его я. Быстро переговорил с Кристианом (конечно же тоже мысленно). "Я перенесу нас" - посмотрел я в черные глаза моряка. Тот кивнул. "На телекинез и не рассчитывай - предупредил меня Дирк - мы и так несем около тонны добычи" Я кивнул демону.
   Ничего не говоря я перекинул через одно плечо Кристиана, а через другое моряка. Принц сначала было хотел протестовать, но потом быстро сник. Я расправил крылья и поднялся в небо. Туман был везде, но я все же смог разглядеть палубу корабля. Приземлился я на удивление тихо. Добыча послушно следовала за мной. В тумане появилась фигура. Нам на встречу вышел товарищ моряка. Но как?
   - Провизию в трюм - прошептал рыжий - Только тихо. Потом Туман проводит вас ко мне в каюту.
   Мы с Кристианом переглянулись. Похоже это капитан.
   Туман вокруг трюма рассеялся. Я осторожно сложил туда свою добычу, после чего он бесшумно закрылся.
   Туман повел нас в каюту капитана. Его очертания время от времени стирались, исчезали или становились очень четкими. "Похоже имена тут дают не за красивые глазки - подметил Кристиан - Не собираешься перевоплощаться?" Я кивнул и мгновенно перевоплотился. В своем теле я почувствовал себя уютнее.
   За бортом послышались хлопки о воду. Мы стали вертеть головами, пытаясь что-нибудь рассмотреть. Как-то заметив это, Туман усмехнулся и чуть повернулся к нам.
   - Не волнуйтесь - просипел он - Это наши корабль толкают.
   Что? Корабль толкают? Дурдом.
   У Кристиана были те же мысли, но выразить их вслух мы не решились. Просто пошли следом за товарищем капитана. Через пятнадцать минут мы уже удобно расположились в небольшой каюте, больше похожую на кабинет. На стене весела полка с несколькими книгами и кораблем в бутылке. В середине каюты стоял большой письменный стол, явно привинченный к полу. За столом сидел капитан. Мы с Кристианом расположились в креслах перед капитаном. Туман встал по правую руку от него.
   - Итак - начал капитан - Давайте для начала представимся. Я капитан "Путеводной звезды" Дост Саньтьяно. А это - указал он на Тумана - моя правая рука Луцифус де Сантьян. Но меня здесь все зовут кэпом, а Луцифуса Туманом.
   Луцифус поклонился и теперь, когда мы были вне тумана, я смог его рассмотреть. Высокий шатен лет двадцати. Немного тощий, но сразу видно, что ловкий. Интересно, а Катерине он понравился бы? Черт!
   Вновь вспомнив о Катерине, мое настроение упало ниже уровня моря.
   - Кэстрет Даркар - представился я.
   - Кристиан Альтер - представился принц.
   - Что? Принц? Человек? - вскочил со своего места капитан.
   - Да - как можно спокойнее произнес я. В носу защипало от воспоминаний - Он жених Екатерины Тверской. Был.
   - В каком смысле был? - Дост Саньтьяно заподозрил неладное - Где графиня? Она все-таки выжила?
   - Она погибла при захвате замка - выдавил Кристиан.
   - Мефодий дер Твер тоже спасся тогда - добавил я - Но недавно он пропал.
   - Стоп! Как это Мефодий дер? Он же ведь де Твер! - удивился капитан.
   - Катерина называла его дером - объяснил я - И думаю это было бы логично, ведь Мефодий последний маг из всей прислуги графини, да и вообще единственный слуга.
   Кэп кивнул и опустился на свое место. Он сильно помрачнел. Сразу видно, что капитана терзают плохие мысли.
   - Эх... - наконец вдохнул он - Ладно Ваше Высочество...
   - Уже не Высочество - перебил его принц. Извиняюсь. Бывший принц - Замок захватили, отца убили. Теперь Нева во власти Герцогства.
   - И вы убегаете спасая свою шкуру? - возмутился Луцифус.
   - Туман, если принц погибнет, то он принесет меньше пользы своей стране - сказал ему капитан - Так какие у вас цели?
   - В первую очередь надо найти Мефодия - проговорил Кристиан - Скорей всего он отправился к поместью, как они с графиней и собирались поступить.
   - Хорошо, Кристиан? - уточнил капитан. Принц кивнул - И Кэстрет. Подождите-ка. Ваш род Даркар?
   - Да - я вновь напрягся.
   - И вы происходите от рода де Тверов? - я просто кивнул - Странно, что вы не входите в Гильдию.
   - А что такое?
   - Просто, насколько я знаю, ваша мать состояла в Гильдии Жизни.
   Челюсть так и стукнулась об пол. Мама состояла в Гильдии Жизни? Но почему мне ничего не сказала? Я же аск! Стоп! Получается она тоже аск?
   - А с чего Вы это взяли - чуть заикаясь спросил я.
   - Как с чего? - поразился кэп - Да каждый аск живущий в Великой Долине входит в Гильдию!
   - Стоп! - мозг не поспевал усвоить поступающую информацию - Подождите! Тверь - это Великая Долина?
   Капитан гордо кивнул. Вот это номер! Значит... Катерина повелительница Великой долины! Была...
   - Кристиан, скажите пожалуйста, у вас есть опыт правления? - вдруг спросил капитан.
   - Нет, не выдавалось случая - признался принц - А что?
   - Долина, как и Гильдия, в затруднительном положении - проговорил кэп - Как понимаю, мы действительно лишились правителя. Причем последнего законного. А Вы лишились своего королевства. Нам просто необходим правитель. Без него мы слабеем. Скоро начнутся междоусобицы и антаски перебьют всю Великую Долину.
   - А Мефодий не может считаться законным наследником. Ведь он пропал, а не погиб? - спросил я.
   - Может - согласился кэп - Но за ним никто не пойдет, ведь он не аск, и даже не человек...
   - Мы знаем - сказал Кристиан - Но он предан Тверским. А кто пойдет за мной? Ведь я просто человек и к тому же я упустил трон. Да и отца убили на моих глазах... И Катерину тоже...
   - И на моих - признался я.
   Да, тот оборотень мертв. Я убил антаска, который выпустил тот шар. Но... Даже это признание не вернет Катерину. Тогда какой смысл вообще что-то делать? Нет! За это я явно бы получил от графини по наглой морде. Нужно спасти то, что еще осталось! Нужно возродить добрую память о Тверских, вернуть Кристиану трон и постараться возродить Великую Долину! А теперь осталось лишь придумать, как все это провернуть. Ведь я простой аск-стражник, не сумевший даже спасти дорого моему сердцу аска.
   - Ладно - проговорил капитан - Идите отдохните. Вижу что долгое время вообще не спали. Туман, проводи их в свободную каюту.
   Луцифус кивнул и вышел из каюты капитана. Мы с Кристианом тоже кивнули и направились вслед за Туманом. Он провел нас в дальнюю каюту и оставил отдыхать.
   Каюта была маленькая и уютная. У стенок стояли две койки. Над ними было по полке. На двери висело зеркало. Рядом стоял умывальник.
   Мы с Кристианом посмотрели на свои отражения. Похоже нам и правда не мешало бы поспать. Мы были похожи на двух трупов. Синяки под глазами. Бледная кожа. Я то еще выглядел более-менее нормально из-за того, что по природе светлый, но принц выглядел намного бледнее, особенно на фоне темных волос и глаз.
   Я выглянул в иллюминатор. Столица, окутанная медленно рассеивающимся туманом, отдалялась от наших взоров. Впереди был океан.
   Выдохнув я плюхнулся на одну из коек. Вторая уже была занята Кристианом.
   "Вот и все. Теперь я просто парень. И теперь мне предстоит ради собственного королевства вернуть трон. О господне! Как же все запутанно!" - услышал я мысли Кристиана. "Не волнуйся. Ты уже нашел себе верных подданных" - постарался приободрить его я.
   - Спасибо - тихо проговорил он и отвернулся к стенке.
   Я же закрыл глаза и просто заснул без снов.
  
   Мефодий
   Я сидел на крыльце очередного трактира и уныло смотрел как Пантер уплетает мясо.
   - А ты не лопнешь, деточка? - устало спросил я, глядя за очередным исчезающим килограммом провианта.
   - Эшо хто тут дешошка? - с набитым ртом спросил он - Между прошим я шебя стайше больше, шем на што леш.
   - Чё? - переспросил я. Пантер с явной неохотой прервался от своего очередного перекуса.
   - Это кто тут деточка? - повторил он - Между прочим я тебя старше больше, чем на сто лет.
   - Зато ешь как будто и не умирал!
   - Не для себя стараюсь. А что если Катерина все же решит жить? Посмотрит, а в её теле здоровенная дырка!
   - Так ты пока не знаешь, выживет она или умрет? - ответ был очевиден, но мне хотелось верить в чудо.
   - Нет - покачал головой кот.
   Сердце кольнула уже привычная боль. Эти два дня она не утихала в моей груди. Катерина на краю гибели, а я даже не знаю как ей помочь! Черт, черт, черт!
   - Но восстановление тела идет полным ходом...
   - Тихо! - прервал я Пантера, заслышав тихие шаги.
   Кот быстро дожевал мясо и свернулся у моих ног. Мы еще в столице договорились, что Пантер притворяется обычной пантерой и является моим домашним питомцем.
   Из-за угла вышла дочка трактирщика. Она несла таз с мясом. Пантер хищно облизнулся. Девушка смотрела себе под ноги. Подойдя ко мне, она с трудом подняла взгляд и, встретившись с моими глазами, зарделась. Я мысленно усмехнулся.
   - Вот - промямлила девушка, протягивая таз - Это вашему котику.
   - Мой котик лопнет - сказал я, проигнорировав возмущенный взгляд "котика".
   - Ой! Да?.. - смутилась дочка трактирщика.
   - Да - встал я - Но все равно спасибо. Если вы не против, то мы возьмем его с собой в дорогу.
   - Вы уже уезжаете? - выдохнула она.
   - Да. Дела, дела, дела.
   Я подошел к девушке вплотную. От того, что нас разделял лишь небольшой тазик, она совсем раскраснелась и с удвоенным рвением рассматривала свою обувь. Я взял мясо из её рук. Девушка, отбросив тазик, кинулась на меня. Я не смог удержаться на ногах. Пантер поймал зубами тазик, благодаря чему мясо не пострадало. А вот мои лопатки никто не спас, поэтому они больно встретились с землей.
   Девушка мертвой хваткой обвила свои руки вокруг моей шеи и впилась в мои губы. Я честно пытался вырваться и мычал, но девка была похлеще клеща. Я перекатился со спины и подмял под себя девушку. Только тогда мне удалось вырваться.
   - Спятила?! - рявкнул я.
   - Простите - сжалась девушка - Просто я подумала, что из всех наших захватчиков Вы самый симпатичный... и... и другого шанса не будет... Но Вы мне действительно очень понравились!.. Ой!..
   Девушка совсем стушевалась под моим разъяренным взглядом. Мало того, что она на меня накинулась, так еще и к захватчикам причислила! Не будь она девкой, немедленно начистил бы морду!
   - Я никогда, слышишь?! Никогда не предам ту что люблю! - прошипел я.
   Девка затравленно закивала. Поняв, что есть положительный результат, я встал и попытался успокоиться. Признаю, у меня от неё чуть крышу не сорвало, но совсем не в том смысле. Девушка меня сильно разъярила своими словами. Задела за больное. Из-за этого я не смог сдержать своих эмоций. Прости, Катерина...
   Девушка, всхлипнув, быстро встала и убежала. Я посмотрел на Пантера. Он времени даром не терял и сложил все мясо в мешок, возле которого преспокойно сидел.
   - Мог бы быть с дамой повежливее - с укоризной сказал Пантер.
   - А ты видел, что эта чокнутая учинила? - запротестовал я.
   - Такими темпами все решат, что ты предпочитаешь мальчиков.
   - Что? - челюсть таки и звякнула с возмущением о землю.
   Пантер лишь ехидно улыбнулся и зубами подтащил ко мне мешок. А что? За мясо мы уже заплатили, следовательно оно наше. Я глубоко вздохнул окончательно успокаиваясь и взвалил мешок на свои плечи.
   - А ведь дело не только в графине. Не так ли? - тихо проговорил кот.
   Я лишь сжал свою ярость в кулак. Да! Не только в этом! И это меня еще больше гнетет! Ведь я ей так и не признался!.. Но Катю еще рано хоронить! Выжили тогда, выживем и сейчас!
   Вновь успокоившись и вздохнув, я приглашающе махнул Пантеру и направился на тракт. Ехать с караванами опасно. Опять примут за захватчика. А с учетом пантеры-переростка, что ходит рядом, так от меня вообще все шарахаться должны. Так кстати и случалось в семи прошлых деревнях.
   Я в очередной раз просчитал весь наш путь. И так. Выйдя из столицы мы уже прошли семь небольших деревень и десять городов, в которые заходили мы с Катериной, когда бежали из Твери. Прошло четыре дня. Движемся хорошо. Значит через дня три должны быть на месте.
   Мы вполне благополучно вышли из деревни. Я не оборачивался, но спиной почувствовал, что дочь трактирщика вышла нас провожать и простояла у ворот деревни, пока мы с Пантером не скрылись за поворотом. Там я вздохнул с облегчением. Наконец-то можно свернуть в лес!
   Поставив на мешок заклинание невесомости, я вдохнул лесной воздух. Успокаивает. А у меня в последнее время нервы ни к черту.
   Ступив на территорию леса мне стало еще лучше. Пошли сплошные положительные эмоции. Все несчастья забились в самый темный угол подсознания и молчат в тряпочку. У Пантера тоже повысилось настроение. Он даже замурлыкал и потерся о мои ноги.
   Вот тут-то в меня и закралось смутное сомнение. С чего бы это? Такое чувство, что кто-то зачаровал весь лес и теперь управляет нашими эмоциями.
   Впереди, меж деревьев, появилась тень. Она приближалась медленно и плавно, постепенно приобретая очертания человека. Мозг стал лихорадочно соображать. Руки приготовились к обороне. Человек вышел из тени. Девушка. Рыжая, зеленоглазая. Наверно ей лет девятнадцать. Безумно красивая. Но меня это как-то не впечатлило. Переведя взгляд на нескромную одежду, подчеркивающую прекрасную талию и все прелести, я поморщился. Мне в голову сразу пришло сравнение с продажной девкой. Все-таки Катерина лучше раз в десять.
   - Здравствуй дорогой друг - пропела девушка, проигнорировав мое явное неудовольствие видеть её.
   И тут до меня дошло. Антаск! Только у антаска хватит сил зачаровать целый лес! Да еще и не мало останется! Неужели это все ради меня? Странно. Я вроде не светился, всегда был аккуратен. Не использовал сильных заклинаний. Только слабые. Иногда бывало и средние, но довольно редко.
   Антаск сделала еще один шаг ко мне. Сбросив мешок на Пантера, я запустил в неё два атакующих шара. И плевать что девушка! Пусть с виду она и хрупкая, зато с легкостью целый взвод укокошит!
   Девушка отскочила назад, а я и уже все смекнувший Пантер, не теряя драгоценного времени, побежали в глубь леса.
   - Брось мешок! - крикнул я на бегу коту.
   - Не дошдешься! - прошипел Пантер, упрямо таща мешок в зубах.
   Делать нечего. Я быстро создал уменьшающую сеть и окинул мешок, который тут же стал меньше раз в двадцать. Быстро выхватив его из пасти Пантера, я положил мешочек в свой карман.
   Теперь я сосредоточился на магических сплетениях. Да, так и есть. Не малая часть леса опутана чарами. Какое счастье! Мы уже приближаемся к границе! Хех! Похоже эта девка думала, что мы побежим в глубь леса, а мы побежали вдоль тракта.
   Вот черт! Она перестраивает сеть чар! Граница перемещается все дальше! Я притормозил. Быстро создал портал и запустил туда еще парочку атакующих шаров. Потом вновь посмотрел на сплетения. Кажется попал. По крайней мере, граница остановилась и даже немного развеялась.
   Нужно придумать что-то еще. Я быстро осмотрелся.
   - Чего встал?! - крикнул недоумевающий Пантер - Давай бегом!
   - Да! Сейчас, сейчас... - ответил я.
   Деревья! Отлично! Посмотрим, как она справится с природой и собственными чарами. Я прикоснулся к магическим сплетениям. Знакомые чары. Помню я один раз использовал их на дне рождении Катерины. Бедняжка. Она тогда чуть не утонула и нужно было как-то поднять Кате настроение. Но что-то я отвлекся. Поменяв местами пару сплетений я сосредоточился на местной фауне. Деревья зашумели листвой. Вдалеке послышался девичий визг. Есть! Посмотрим как она выберется отсюда.
   Переместив все чары в одно место (надеюсь все догадались в какое. Хех!), я припустил за Пантером. Увидев, что я бегу, Небесная Пантера тоже начала набирать ход.
   Остановились мы только через час. И тут же упали на землю не в силах двинуться дальше.
   - Не знаю, как по-твоему, но по-моему, мы только что побили мировой рекорд в скорости - пропыхтел Пантер, пытаясь отдышаться.
   - Я с тобой полностью солидарен - согласился я, тоже пытаясь выровнять дыхание.
   Еще минут десять мы валялись на прохладной земле и тяжело дышали. Остановились лишь по тому, что впереди показался город, до которого мы должны были еще полдня идти. Вот что значит опасность за спиной. Лучше любого зелья или заклинания!
   - Перекусить бы - наконец-то отдышался Пантер.
   - Ты же ведь уже ел где-то полтора часа назад - удивленно поднял я голову.
   - Между прочим, мне сейчас нельзя так активно двигаться! Наши тела связаны! А тело графини еще не восстановилось! Давай сюда мешок!
   Я лишь вздохнул и вытащил из кармана мешочек и кинул его коту. Пантер провел когтем вдоль мешочка и тот стал увеличиваться. Я ошарашено вытаращился на него.
   - Я могу надрывать заклинания, сети, чары и т.д. - предугадал мой вопрос кот.
   Пантер засунул голову в мешок и через секунду там раздалось счастливое чавканье. Мой желудок заурчал, требуя присоединиться к банкету. Я согласился с ним и достал из своего походного мешочка пару бутербродов и бутылку с чаем. Увидев мордочку Пантера, которая явно попрошайничала, с обреченным вздохом достал миску и отлил туда примерно четверть бутылки. Кошачьи глазки благодарно засверкали.
   За перекусом я быстренько просканировал округу. Все спокойно. Пока никаких магических всполохов не видно. Хорошо. Значит можно пока вздохнуть спокойно.
   Я достал карту. Мой магический указатель показывал, что мы находимся рядом с Обилоном. Я был прав. Мы за час преодолели полудневный переход. Надо отдать должное той девушке. Хорошо она нас подогнала. Такими темпами мы бы уже завтра добрались до Твери. Правда в состоянии полутрупов. Но думаю мы это пережили бы. А вот Катерина...
   Город мы решили обойти стороной. Все равно идем быстрее, чем предполагалось. А так и гуляем спокойно, и не привлекаем лишнего внимания. Пантер даже крылья распустил и теперь гордо шел изображая павлина. Получилось очень забавно. Особенно сзади. Один раз нарвались на даму, которая увидев кота-павлина размером с огромного тигра, упала в обморок. Потом пришлось наврать, что я травник и разбил одну из своих настоек. А монстр ей просто привиделся из-за слишком резкого запаха.
   К вечеру мы дошли до еще одного города. Там нашли небольшую дешевую таверну. Я оплатил ночь и завалился в свою комнату. Пантер, чтобы вновь кого-нибудь не шокировать, забрался через окно. Мы улеглись на небольшой кроватке и сразу заснули. Последствия нашей пробежки дали таки о себе знать. Ноги безумно ныли. У меня-то подобных конечностей лишь две, а у Пантера четыре! Бедный.
  
   Утром я проснулся от какого-то шума внизу. Пантер дрых без задних лап, поэтому не думаю, что он еще скоро проснется. Натянув штаны и рубашку, я посмотрел в зеркало. Ну и рожа! Просто ужас летящий на крыльях ночи, как любил выражаться дед. Я потер свой подбородок. Щетина уже была, но пока незаметно. Где бы побриться? И главное: Чем? С этими грустными мыслями я обулся и спустился вниз.
   Ого! А это интересно! На столе стояла девушка. Быстро проверив магическую активность, я успокоился. Магов в округе не было. Тоненькая блондиночка, грозно призывала всеобщее внимание, но её пока как будто не замечали. Я попросил квас, и быстро опустошив кружку, громко ударил ею по столу.
   - Давайте выслушаем девушку! - крикнул я - Вдруг что-то интересное!
   Все загоготали, но вскоре смолкли и уставились во все глаза на блондиночку. Девушка от такого внимания быстро стушевалась. Я кивнул и она собрала всю свою храбрость, после чего гордо выпалила:
   - Люди! Оборотни захватили наше королевство, славную Неву! Разве мы должны позволить им править нами? У них есть свое герцогство, а Нева наша!
   - И что ты хочешь? - прервал её один из мужиков - Чтобы мы взяли мечи и пошли погибать за славу королевства? Деточка, ты говоришь верно, но не находишь, что нас здесь слишком мало? Всех заговорщиков маги оборотней убивают на месте.
   - Это не маги - поправил его я - Это один из позабытых народов древности - антаски.
   - И что? Они все равно сильнее нас!
   - Но мы можем попросить помощи у асков. Только они могут противостоять антаскам.
   - А это еще кто такие? - выкрикнул еще какой-то мужик.
   - Тоже давно позабытый народ. На их стороне уже есть пара антасков и скорей всего встанут оборотни недовольные войной.
   - Но все мало. Герцогство больше нас.
   - Именно поэтому нужна ваша помощь. Если вы обойдете весь город и поднимите их на борьбу с герцогством, то у нас будет больше шансов.
   - Значит ты относишься к аскам?
   - Не совсем. Просто я являюсь магом Гильдии Жизни.
   - Но все равно. Тут не мало стражи. Если мы начнем бунт, то сюда вызовут подкрепление и город погибнет в одночасье.
   - А вы пока не бунтуйте. Просто договоритесь со всеми молчать и соберите небольшую армию от вашего города - и тут мне вспомнились слова Катерины - Что мы замечаем хуже всего? То, что творится у нас перед носом.
   Таверна согласно загалдела. Я посмотрел на девушку. Она все также стояла на столе и ничего не могла понять.
   - Вы хотели бы добавить что-нибудь ещё? - спросил я у неё.
   - Нет... То есть да. Я вот тут стих сочинила... Для поддержки духа - смущенно пробормотала она.
   - Ну что? Послушаем стих? - спросил я у всех присутствующих здесь.
   - Да! - взорвалась таверна согласными криками.
   Когда все вновь смолкло, девушка достала изрядно помятую бумажку, выпрямилась, вздернула подборок и начала, изредка подглядывая в бумажку:
   Страх...Одиночество...Смерть....
   На кого мне смотреть?
   На журналистов,
   Что вечно себе!?
   На политиков,
   Что покупают кратеры на луне??
   Все они лишь сброд эгоистов...
   Они говорят "для блага народа"!
   Стараясь наполнить жить высоким смыслом,
   Под видом лекарства, продать склянку яда!
   И всё для чего???
   Чтоб наполнить свой желудок!
   Для вас я "никто" и "ничто"!
   Вы даже не пытаетесь победить собственный предрассудок!!!
   Да и к чему?..
   Вам же на всё наплевать!
   Наплевать на чуму,
   На слёзы, что проливает мать
   Провожая ребёнка на войну!
   Что вы и затеяли....
   "Защищать страну"!!!!!
   Что давно сами погубили!!!
   Я попытаюсь спасти...
   Тех кто ещё жив,
   Кто здравомыслие способен обрести!....
   И мой путь, как миф -
   Будет рассказан в свободной стране,
   Школьникам в жанровых канонах...
   Рассказ о войне
   Победившей страх одиночества перед законом...
   (Эмилин)
   Как только девушка замолчала, зал снова разразился согласием. Пара мужиков взяли блондиночку на руки и стали подкидывать к потолку. Всем было весело. На меня два раза пролили пиво, один раз вино, но было как-то по фигу. Только что я увеличил армию асков и меня это откровенно радовало!
   Вдруг, перекрывая весь гомон, раздался злющий рык. Все тут же посмотрели на лестницу. На ней стоял Пантер. Вид был жутко раздраженный. Хвост злобно хлестал по бокам.
   - Прошу любить и жаловать! Заместитель правителя асков! Пантер! - не растерявшись, объявил я.
   Пантер так и осел с отвисшей челюстью и офигевшим взглядом.
   - А где сам предводитель? - раздался из толпы вопрос.
   - Временно находится в состояние не стояния - невесело пошутил я - Кхм! Наш предводитель был в замке короля во время захвата и сильно пострадал! Но скоро он (а точнее она) вновь сможет сражаться!
   Все вновь загалдели. Девушку наконец-то отпустили. Я поспешил подойти к ней.
   - Привет - поздоровался я.
   - Здравствуйте... Спасибо вам - залепетала блондиночка вновь краснея.
   - Это тебе спасибо. Теперь у нас есть город союзник. Тебя как звать-то?
   - Эмилин.
   - А я Мефодий. Дер Твер - подмигнул я.
   Эмилин раскрыла от удивления рот.
   - Так значит Тверские выжили?
   - Не все - грустно покачал я головой и кивнул на лихорадочно соображающего Пантера - Только графиня Катерина и я.
   - Это графиня? - Эмилин ошарашено посмотрела на очумевшего кота. Надо бы его поскорее просветить, а то мне уже страшно за кошачий рассудок.
   - Не совсем. Графиня сейчас находится в плачевном состоянии, поэтому ее пока замещает Пантер.
   - Аа... - понятливо протянула девушка.
   - Держи.
   Я протянул ей небольшую брошку в виде ракушки.
   - Что это? - стала вертеть Эмилин в руках брошь.
   - Передатчик. Если вдруг случится что-то важное, постучи по нему пять раз ногтем. И я тебя услышу. Только никому ни слова.
   Я вежливо улыбнулся и подошел к тому мужику, с которым разговаривал.
   - Здравствуйте. Я Мефодий дер Твер - представился я.
   - Я Мартин - подобрал отвисшую было челюсть мужик.
   - Я прошу вас организовать местное войско. Сразу видно, что вы здешний авторитет. Если что-либо случится или если вы соберете всех, кто согласен выступить против захватчиков, то попросите Эмилин, что бы связалась со мной - указал я на блондиночку.
   - Так точно! - закивал Мартин.
   - А теперь нам пора.
   - Куда?
   - Мы должны добраться до асков. Только тогда наша армия будет полна.
   - Доброго вам пути - произнес Мартин и встал - Итак! Слушайте все! Сегодня все обговариваем, завтра приступаем к активным действиям. Предателям лучше не знать, что мы с ними сотворим в случае предательства! Эми, дочка, поди сюда.
   Дочка? Ух ты! Вот это попал! Тогда все еще проще!
  
   - Что все это значит? - прошипел Пантер, когда мы уже отдалились от города.
   - Это город-союзник! - торжественно объявил я - Армия пополняется.
   - Ты хотя бы понимаешь, что против антасков и оборотней они бесполезны - продолжал шипеть кот. - Они все погибнут!
   - Не совсем - рассмеялся я. На душе было легко и свободно - Они хороши как артиллерия. Да и зачарованными доспехами они обеспечены.
   - Где ты столько магов найдешь?
   - А я уже нашел! Видишь ли, неделю все равно было делать нечего и я прошелся по знакомым антаскам. А у меня их много, уж поверь. Тогда-то я и узнал о намеревающемся перевороте и собрал полк антасков, выступающих на нашей стороне. На наше счастье не все антаски довольны их нынешним положением и хотели бы возродить Великую Долину.
   - Слушай - вдруг резко сменил тему Пантер - А что ты ту девку-антаска не убил? Ты ведь мог.
   - Ну у антасков, если кто-либо умирает, то остальные это чувствуют и причину смерти тоже. Для нас это не выгодно - объяснил я.
   - А откуда ты знаешь столько о них? - подозрительно сощурился кот.
   - Я читал о них много, - пожал я плечами - особенно после того, как узнал правду про Тверских.
   Знал бы Пантер, как у меня тряслись руки от волнения!
  
   Кэстрет
   На судне второй день был траур по погибшей графине и второй день меня и Кристиана держали взаперти. Как бы в темнице.
   Узнав о гибели Катерины, команда обвинила нас виноватыми во всех смертных грехах. Капитан конечно пытался нас выгородить, но куда ему одному (Тумана можно не считать. Он подчинялся капитану, но нас не любил) против тридцати пяти человек. Остальные пятеро не знали что выбрать. Они верили капитану, но не решались переть против большинства. Из-за этого капитан и поставил их на наш караул. У одного мы даже смогли выклянчить карты.
   И вот была очередная партия дурака на раздевание. Сначала мы играли на интерес. И во что мы только не играли! Но нам это за два дня как-то надоело, а денег или какой либо другой ставки у нас было. Вот и додумались. А вы только представьте себе двух парней играющих между собой на раздевание! Мы тоже сначала смущались, но быстро втянулись, так как игра стала хоть как-то интереснее.
   За иллюминатором все еще простирался лес. Время от времени все заволакивало туманном. Как нам потом объяснили, это Луцифус производил туман, прикрывая корабль от лишних глаз.
   В дверь постучали. Мы быстро одели проигранные рубашки (игра только недавно началась). Дверь распахнулась и к нам вошел один из моряков. Рыбник, кажется. Настоящего его имени мы не знали. Тут всем давали клички и постоянно по ним звали или отзывались. Поэтому мы знали настоящие имена только у кэпа и Тумана. Рыбник принес нам обед.
   Как только моряк ушел, мы тут же отложили карты и занялись пищей. Должен заметить, что здешний кок готовил отменно. Особенно морепродукты. Как нам потом сказали - опыт и еще раз опыт. Пообедав, я постучал в дверь и передал поднос с посудой.
   - А долго еще до океана? - спросил я.
   - Нет. Полдня пути - сообщил караульный.
   Новость несомненно хороша. Корабль явно плывет быстрее обычного, следовательно мы быстрее прибудем на место.
   - Я бы так не радовался - заметил Кристиан.
   Да, он прав. Еще не известно что хуже. Здесь есть хотя бы кто-то, кто сможет защитить нас. В Твери же, наверняка все будут против нас. Как же. Не спасли последнюю Повелительницу. Нужно обязательно найти Мефодия. Хотя не думаю, что его там тоже радушно примут. А мы... Да кто нам поверит, если мы с Кристианом скажем, что были друзьями покойной графини? Растерзают на месте за осквернение светлой памяти Повелительницы!
   Туман в иллюминаторе вновь рассеялся. Я выглянул. Океана еще не было видно. Да и не мудрено. Небо стало быстро заволакиваться тучами. Ох не нравится мне это.
   С палубы начал доносится шум. Капитан опять попытался нас выгородить перед командой. И как обычно у него ничего не вышло. Бедняга. И подфартило же ему на нас нарваться. Теперь имеет большой шанс лишиться команды в придачу с жизнью.
   Кристиан стал снова тасовать колоду. Я лишь поморщился. С погодой испортилось все настроение. Принц лишь вздохнул с сожалением, но не перестал тасовать карты. Черт! Теперь наверное все время буду его принцем звать. Треклятая привычка.
   - Что случилось? - спросил Кристиан раскладывая какой-то сложный пасьянс.
   - Просто погодка не нравится - неохотно проговорил я.
   - Ясно - кивнул он.
   - А что это за пасьянс? Я никогда о таком не слышал - поинтересовался я, разглядывая, как принц раскладывает полосу карт и напряженно рассматривает их.
   - Да так. Меня Лир научил - не отрываясь рассказал Кристиан - Выкладываешь карты в ряд и смотришь через одну. Если совпадает масть или ценность карт, через карту, то пододвигаешь дальнюю ближе к началу.
   Рассказывая, Кристиан продолжал раскладывать пасьянс. Потом показал на комбинацию трех карт. Червовая шестерка, пиковый туз и валет червей. Потом переложил валета на туз. Дальше у него выпала бубновая шестерка. Он тоже переложил её, только на валета. После чего еще на червовую шестерку, так как рядом с ней была дама бубей.
   Смысл и правила я уловил, но на карты все равно не тянуло. Я сел на кровать, скрестил ноги и положил расслабленные руки на колени. Я где-то слышал, что похожая поза называется "позой лотоса" и отшельники используют её для медитации. Сейчас я собирался сделать что-то похожее, а точнее - связаться с Мертвым Кругом. Рядом мне это не составляло особого труда, но вдалеке нужна была большая концентрация.
   Шум ветра и волн. Легкое перелистывание карт. Тихое дыхание. Двое в одном. Двое рядом. Двое связанных навечно и пока смерть не разлучит нас. Два духа - один аск. Сейчас мы с Дирком были как никогда едины. Буквально сливались. Я чувствовал его тело, хотя находился в своем. Шипы, крылья, мышцы, меч. Да, для Лунного Демона меч был частью тела. Как собственно и для других демонов их оружие. Разум, вместе с душами, отделился от тела. Стало прохладно. Послышался легкий шепот. Тихий, ласковый и манящий голос. Голос Круга, постоянно подзывающий к себе наивные души. Но я знал Круг. И он принял меня.
   Не знаю почему, но перед глазами пронесся кусок из детства. То время, когда я был помирающим дохляком, а родители не знали как меня спасти. Знакомство с Дирком и Мертвым Кругом. Потерявшись на центральной площади, я испугался стражников, которые, шутя, припугнули меня. Я был еще маленький, года три. Без оглядки бежал сквозь толпу прохожих. Я даже не заметил, как забежал в какой-то незнакомый лес. И даже не заметил, как пробежал его. Остановился я, лишь споткнувшись и упав.
   Когда я поднял глаза, то увидел старое заброшенное кладбище. Нет, я не испугался. Просто заворожено смотрел на постаменты со статуями демонов, но больше всего меня привлек тот, что стоял рядом с какой-то шкатулкой, устало понурив голову и облокотившись на массивный меч.
   Я подошел к нему сзади и попытался дотронуться, но моя рука прошла внутрь, взбаламутив в том месте до которого дотронулся небольшие клочки тумана. Демон удивленно развернулся ко мне и уставился с отпавшей челюстью. Я же уставился на свою руку. Я ничего не почувствовал. Как будто просто опустил её в легкий пар и все.
   - Ты как сюда попал, пацан? - обалдело спросил демон.
   - Не знаю - заикнулся я.
   - Ты живой? - недоверчиво уточнил Дирк.
   - С утра вроде еще жил - восхищенно рассматривая демона пробормотал я - А что?
   - Ну даешь, парень! - воскликнул он, все так же ошарашено рассматривая меня, после чего обратился к постаменту со шкатулкой - Твои проделки?
   Поднялся небольшой ветерок и я ясно услышал очень тихий шепот.
   - Кто это? - не удержавшись спросил я.
   - Ты его слышишь? - спросил демон. Я боязливо кивнул - Это Мертвый круг, пацан. А я - Дирк, Лунный Демон, хранитель Мертвого Круга и проклятого кладбища вместе со всем проклятым лесом - поднялся сильный ветер. В шепоте появилась укоризна - Ладно, ладно. Бывший хранитель. А ты кем будешь?
   - Я Кэстрет. Приятно познакомиться.
   Я протянул было руку для пожатия, но вовремя опомнился. Вдруг горло перехватил спазм. Я упал на колени, держась руками за шею, и стал нервно кашлять. Опять приступ! И никого нет рядом!
   Дирк склонился надо мной и быстро провел призрачной рукой по моей спине.
   - Плохо дело - проговорил он - Кто твой второй дух?
   - Хто? - прохрипел я, прежде чем снова закашляться.
   - Ты аск?
   Ничего не говоря, а только кашляя, я попытался как можно более понятливо пожать плечами.
   - Надеюсь ты будешь не против? - в пустоту спросил Дирк.
   И тут я услышал над самым ухом холодный смертельный шепот:
   - Да сдался ты мне. Только статуи активируй и можешь хоть на тот свет отправиться.
   - Спасибо.
   Что было дальше я не видел, так как склонился над землей и стал кашлять уже кровью. В легких не хватало воздуха. На смену кислороду приходила кровь. В глазах стало мутнеть. И не только от выступивших слез.
   Но скоро все кончилось. Я прислушался к себе. Биение сердца стало отдаваться с эхом. Как будто их два. Стало легче дышать. Глаза прояснились. Стало как-то лучше. Я почувствовал рядом поддержку. Взглянув на свою ногу я чуть ли не закричал. Глубокий шрам от стекла, видневшийся под шортами, затянулся на глазах, вызвав небольшую боль, которая тут же прошла.
   "Не бойся - это нормально" - раздался в голове голос Дирка. Но что ты там делаешь? "Теперь я всегда буду с тобой, юный аск..."
   - Звал? - раздался в голове шепот Круга.
   - Да, нам нужны последние новости. Пошли ворона.
   - Сейчас.
   Я мысленно открыл глаза. Но не свои. Глаза черного ворона, сидевшего на одной из могильных плит в Мертвом Круге. Ворон каркнул и сорвался с места. Через минуту он уже летел над городом, разглядывая шумные улицы. С виду все было как обычно, но гомон был скорее взволнованный, чем будничный. Я направил ворона к центральной площади. По всюду висели черные гобелены с красными крестами. Знак антасков.
   Ворон подлетел к центральной площади и сел на одну из крыш. Мое сердце разрывалось от боли. По середине площади стояли виселицы, на которых публично повесили множество народа. Но это не самое главное. На трибуне стояли две выделяющиеся чем-то виселицы. На них висели мужчина и женщина. Отец и мать...
   Внезапно меня вдернуло обратно. Я просто по-настоящему открыл глаза и резко переключился. В глазах потемнело. Голова начала кружиться. Я выругнулся. А Дирк добавил нечто сочное, от чего даже у заядлого сапожника-алкоголика полуорка тролля и гнома уши в трубочку бы свернулись. Настолько не приятным был такой резкий переход.
   В глазах прояснилось. Передо мной на коленях стоял обалдевший Кристиан. Его руки лежали на моих плечах, а челюсть покоилась на полу.
   - Что случилось? - прорычали мы на пару с Дирком.
   - А... У... Э... Ну...- промямлил Кристиан, явно забывший из-за такого приема зачем меня тряс - Мы вышли в океан, а команда наконец успокоилась и теперь можно выйти на палубу.
   - Как? - теперь была моя очередь терять челюсть.
   - Их погодник-предсказатель сказал, что бы они выпустили нас и команда его послушалась.
   Я все еще не веря своим ушам перерабатывал полученную информацию. Значит погодник-предсказатель... Это очень важный чел... аск на корабле. Если он что-то просит, то ему не смеет ничего сказать даже капитан. Но если он аск, то злоупотребления положением не будет. Принципы другие. Но если нас выпускают, значит что-то случится. Это плохо. "Я знаю" - мысленно сказал Кристиан.
   Оружие нам так и не выдали. Но нас это не особо огорчало. Выйдя на палубу, мы вздохнули полной грудью свежий морской воздух. Океан. Он повсюду. И края ему не видно.
   На палубе было тихо. Некоторые моряки отдыхали. Кто-то скручивал канаты, а кто-то драил якорь. Мы тоже не остались стороне от общественных работ. Как только мы появились, Осьминог со злорадной улыбкой протянул нам ведро и две швабры. Лишь вздохнув, мы принялись драить палубу. Все равно никуда от этого не денемся. Растерзают в самом прямом смысле!
   Я смотрел за мерно движущейся шваброй и постарался отвлечься. Шум волн, прохладный ветер, брызги морской воды, крики чаек, плавное движение корабля. Красота... Если бы еще не швабра, было бы вообще замечательно. А если бы рядом была Катерина...
   Хорошее настроение как рукой сняло. Сердце вновь отозвалось болью. Помимо Катерины перед глазами появились родители. За что? Понимаю еще отец. Он мог возглавить повстанцев, но мама... Будь прокляты эти антаски! Моя месть будет еще слаще, когда я смогу вытереть со своего меча последние капли крови младшего герцога! Не удивлюсь, если он в ближайшее время возглавит герцогство. Подхалим... Эх... Два о чем я думаю. Меня по стеночке размажут прежде, чем я даже на замок взгляну, не то что на герцога. Нет, тут нужно все продумать до мельчайших подробностей.
  
   Драили палубу мы еще около часа. Потом начал моросить дождь. Я посмотрел на небо. Ни одного просвета. "Ох не нравится мне это" - протянул Дирк. Мне тоже. Боюсь в ближайшее время нужно ждать большой пакости от судьбинушки.
   Вдруг Кристиан пихнул меня в бок и указал куда-то в даль. Я пригляделся. Ни фига себе... Это же настоящий торнадо! Мне все это еще больше не нравится. Вдалеке поднимался огромный водный торнадо, который приближался к нам.
   - Кэп! Кэп! - спрыгивая с капитанского мостика на палубу, прокричал Туман - Нас несет прямо на торнадо! Мы не можем развернуться! Штурвал заклинило! Силач ничего не может поделать!
   Ветер усилился необычайно быстро. Начался настоящий ураган. Дождь превратился в ливень. За считанные секунды я промок до нитки.
   Тут я заметил на горизонте еще один корабль. Такое знакомое чувство опасности пронзило меня снова. Теперь ясно что мне так не нравилось.
   - Антаски! - прокричал я.
   - Что? Где? - надрывая голосовые связки спросил капитан.
   Я указал на вражеский корабль. Его ураган не трогал. Как будто того вовсе не было.
   - Опустить паруса! - с новой силой прокричал кэп - Развернуть корабль! Приготовиться к бою!
   Побросав швабры, мы с Кристианом разбежались. Он побежал спускать паруса. Я же попытался развернуть корабль. Перевоплотившись, я сосредоточился. Корабль поддавался плохо. Ко мне быстро присоединились перевоплотившиеся моряки. Вокруг были самые разные существа, но я не обращал на них внимания. Паруса были уже на половину спущены, но корабль продолжал набирать ход. На мостике кэп, Туман и Силач пытались совладеть со штурвалом.
   Внезапно, на десятки метров вверх взметнулось огромное щупальце, которое стремительно начало падать на палубу. Я еле успел отскочить. Сделав прыжок обратно, я мечом отрубил монстру конечность. Раздался оглушающий рев.
   - Пошел, пошел, пошел! - закричал капитан.
   Десяток моряков, перевоплощаясь на ходу, прыгнули в воду. Раздался еще один рев. Из воды показались уже семь щупалец. Еле уворачиваясь, я отрезал конечности. Но их становилось все больше. "Здесь нужно что-то другое" - задумчиво протянул Дирк.
   Торнадо приближался. И тут в моей голове родился безумный план. Найдя укромное местечко, я стал призывать силу Мертвого Круга. Установив связь, я крикнул во все горло, перекрикивая вой ветра.
   - Надо кинуть его в торнадо!
   И не дожидаясь вопросов, первым сосредоточился на монстре. Оглушительный рев. Я попытался опустить тварь чуть ниже. Смекнув в чем дело, остальные моряки, владеющие водой и телекинезом, присоединились ко мне. Монстр отлепился от корабля. Справа от корабля в воде появилась огромная тень. Спереди от нее был штиль, сзади погоняли волны и течения. Тварь двигалась к торнадо, но упорно сопротивлялась. Некоторые моряки осели в беспамятстве. Я бы уже тоже потерял сознание, если бы не брал силы из круга. Мощная, тварь!
   Когда монстра уже начало засасывать в торнадо, неподалеку показался вражеский корабль. Краем глаза я заметил стоящих у края своего корабля антасков. Они готовились к атаке.
   Монстр не сдавался. На мгновение мы не удержали его. Воспользовавшись этим, тварь прошлась щупальцем вдоль палубы. Меня тут же снесло к центральной мачте. Ударившись затылком, я осел на колени. В глазах потемнело, но я быстро пришел в себя и надвинулся на монстра с новой силой.
   Как только монстр почти втянулся в торнадо, антаски начали обстрел огненными шарами. Один снаряд обжег мне крылья. Остальные успешно отбивали воздушные антаски и, как я уже успел заметить, Кристиан. Хорошо что в нем есть кровь антаска. Из принца получился прекрасный маг.
   Раздался еще один предсмертный рев и торнадо окрасился алым. О Господне! Это же с какой скоростью он должен крутиться, что сотворил кашу из такого монстра?
   На палубу стали забираться мокрые и израненные моряки. Почувствовав доски под ногами, они тут же валились в спасительный обморок. Черт! У нас уже пол корабля полегло, а антаскам хоть бы что! Твари!
   - Отходим! - заорал капитан. Судя по всему им наконец удалось справиться со штурвалом.
   Оставшиеся моряки тут же принялись разворачивать корабль и пытаться отвезти его подальше от бушующего торнадо, но все было без толку. Мы все ближе приближались к алому урагану. Время от времени на поверхности урагана показывались окровавленные части монстра, что придавало еще больше желания убраться отсюда.
   Зачерпнув побольше сил из Круга я бросил корабль и попытался двигать торнадо.
   - Нужно уничтожить корабль антасков! Тогда торнадо исчезнет! - поняв мою идею выкрикнул Кристиан.
   Капитан тут же приказал свести торнадо с кораблем. Очнувшиеся моряки вновь попрыгали за борт. Кристиан и воздушные аски стали надувать паруса вражеского корабля. Огненные аски перешли в атаку, заставляя антасков отвлекаться от парусов. Ага! Они слишком самонадеянны, поэтому скорей всего на вражеском корабле только пятнадцать антасков. Водные аски стали пытаться взять на себя управление торнадо, которое явно стало приближаться к антаскам. Все кто владели телекинезом старались пододвинуть торнадо и антасков друг к другу. Врагов и ураган накрыл плотный туман. Стало слышно как антаски начали паниковать.
   Через некоторое время все стихло. Ливень перешел в грибной дождик, а вскоре и вовсе прекратился. На небе показалось солнышко. Туман рассеялся. Вокруг была водная гладь. На месте вражеского корабля плавали обломки и пара-тройка трупов. На много миль вокруг вода окрасилась светло-алым.
   Я устало упал на колени, перевоплощаясь в человека. Сил не было. В глазах помутнело и я окунулся в небытие.
  
   Мефодий
   Чем бы его придушить? Нет, ну ведь знает, что неправильно идем и назло мне продолжает топать с гордо поднятой головой, как будто так и надо! Может попробовать его тем бревнышком оглушить?
   - Пантер! - не выдержал я - Какого черта! Ты хоть соображаешь, что мы идем в совершенно неправильном направлении?!
   - Мы идем правильно, просто срезаем угол - ответил мне этот кот недоделанный.
   - Вот, взгляни на карту! - остановил я его - А еще посмотри на магическую! Мы не туда идем!
   Пантер посмотрел на карты и даже бровью не повел. Гад! Он что, решил меня куда подальше завести? Антонов, блин! (Антонов - по-нашему Сусанин) Кот вновь задрал хвост, и обойдя карты двинулся дальше.
   - Я знаю куда нам идти - бросил он через плечо - Доверься мне.
   Довериться, как же! Хотя я всю жизнь доверял аскам и не раз мечтал стать одним из них. Но духам я особо не доверюсь все равно. Им же терять уже нечего! А мы всего в дневном переходе от Твери.
   Горько вздохнув, я поплелся за Пантером. Собственно мы не так уж и далеко отклонились. Просто забрали четверть оборота(45о) вправо. Шли мы быстро. Пару раз удавалось идти с обозами. Раз десять были стычки с антасками и раза три с оборотнями. По такой статистике можно сказать, что Нева отойдет антаскам. Или что они развили бурную деятельность по отлову затерявшихся сородичей и уничтожению асков. Ни то, ни другое меня откровенно не устраивало.
   Как же я устал. Устал ходить и ради кого-то стараться, когда на возращение той, к чьим ногам я положил бы весь мир, остается все меньше шансов. Ведь прошло уже немало времени. Нет, надо постараться всеми силами прекратить эту войну! Ради светлой памяти Катерины.
   Вскоре между деревьями показался просвет. То-то птички не поют. Тут даже волки не повоют. Шум - ужас! Просто уши вянут!
   Подойдя к краю леса, я осторожно выглянул из-за кустов. Перед моими очами предстал полуразрушенный замок. Странно, что мы его раньше не заметили. Хотя, проведя рукой по магическим сплетениям и понял, что замок, а точнее его руины, окутывают древние скрывающие чары.
   - Здесь можно разжиться наемниками - прошептал Пантер.
   Я быстро осмотрел замок. Одной стены у него не было, как раз той самой у которой мы притаились. На замковом дворе было какое-то собрание. Все галдели как незнамо кто. "Четвертовать! Сжечь! Голову руби! Повесить! Утопить! ....!" - доносилось до нас. Ого! Похоже там начинается шоу! Надо бы пойти посмотреть.
   Я, уже не скрываясь, вышел из тени деревьев. Ветер взъерошил и без того лохматые волосы. Ну наконец-то открытое пространство! А то все лес, да город с небольшим кабачком или таверной. Я с наслаждением потянулся. Хочу спать. И есть. Нет, скорее жрать. И дрыхнуть.
   Я подошел к ближайшему наемнику, то есть наемнице, и привлек к себе внимание, просто потеребив за плечо. Русая головка даже не дернулась в мою сторону.
   - Че те? - грубо отозвалась девушка, пытаясь разглядеть через толпу происходящее в центре.
   - Кхм. Простите, но вы не подскажете где я оказался? - как можно вежливее спросил я.
   - Чё, интюлюгенция заблудившаяся? - девушка наконец соизволила окинуть меня хотя бы скептическим взглядом - Отчего не подсказать, раз интюлюгент просит? Мы банда... как ж это по-вашему... А! Имени Соловья Дикого! Во!
   - А что происходит - я кивнул на то место куда были устремлены все взгляды.
   - Да зверюгу какую-то захапали. Теперь решают шо с ней делать.
   - А можно узнать твое мнение?
   - Жалко мне зверюгу. Я ваще животинку люблю.
   - Особенно схрячить! - хохотнул стоящий рядом мужик.
   - Да тих ты, Петрович! Не вишь что ли, интюлюгент к нам пожаловал - одернула его наемница.
   На меня сразу устремились пар десять ох каких недобрых глаз.
   - Интюлюгент говоришь? - протянул Петрович, проводя пальцем по острию своего кинжала - А кошель у интюлюгента наверняка тяжел. Мож мы поможем его облегчить как, а?
   - Простите, но кошель мой и так пуст да голоден - сокрушенно подняв руки вверх, признался я. Деньги у меня кончились еще вчера, но меня это особо не волновало, так как до Твери, можно сказать, уже рукой подать.
   - Ба... гляньте-ка! Эт ж та зверюга! Ток без махалок - указала на Пантера пальцем наемница.
   Мы с Пантером недоуменно переглянулись.
   - Хватай паскуду, ядрен гашиш! Варварка, прячсь! - заорал Петрович, лицезрев "ту зверюгу" в лице Пантера.
   Кот оскалился и показал крылья. Наемники тут же отпрянули, но потом оживились и кинулись на Пантера. Быстро встав между ними, я пустил энергетическую волну. Разбойники отлетели на метр. В этот раз они призадумались. Минуты на две. Потом девушка вышла вперед и оглянувшись на остальных, но так и не найдя поддержки, спросила:
   - Ты кем бушь, интюлюгент?
   - Я Мефодий дер Твер - громко представился я, сделав акцент на втором составляющем имени.
   Все ахнули. Неожиданно толпа расступилась и передо мной предстал полноватый, но мускулистый мужик, с бельмом на правом глазу. Через все лицо у него пролегал шрам, который явно плохо обработали. Короткие темно-русые волосы отдавали сединой. Грубые черты лица. Запоминающаяся личность, ничего не скажешь. На поводу он вел крупную, но побитую и исхудавшую пантеру. Стоп! Но это...
   - Клео? - глаза Пантера жадно всматривались в лицо молодой Небесной Пантеры.
   - Пантер? - недоверчиво спросила кошка хрипловатым женским голосом, так же жадно всматриваясь в кота.
   - Что здесь происходит? - спросил мужик со шрамом. Видимо это и есть Соловей Дикий.
   - Проклятый маг... - проблеял Петрович и ползком на четвереньках задом скрылся среди толпы.
   - В каком смысле? - не понял вожак.
   - Я дер Твер - повторил я.
   - Так проваливай отсюда, .....! - уж очень грубо послал меня Соловей. Причем во всех смыслах.
   - Отпусти Клео, паскуда! - прошипел Пантер, вновь оскалившись и приготовившись к битве. Нет, скорее даже к убийству.
   - А ну-ка, пришлепнете этого выродка - приказал главарь своей банде. Но никто даже не шевельнулся - Ладно. Тот кто уложит эту ..... может забрать себе шкуру - смиловистился вожак. Опять ноль реакции. Тогда Соловей Дикий решил поступить по другому - Если сейчас же никто не исполнит приказ то я сам спущу шкуру! С каждого!
   Наемники вздрогнули и стали робко доставать свое оружие. Соловей было с ухмылкой развернулся к нам, но на него кинулась черная молния. Прыгнув на мужчину, Пантер, легким и непринужденным движением челюстей, перекусил шею вожаку наемников. Голова Соловья Дикого откатилась куда-то, но я и так прекрасно видел куда. Все наемники перед ней расступались на полметра. Тело вожака безвольно лежало все еще крепко стискивая в руке поводок.
   Пантер выплюнул откушенную шею и повернулся ко мне. Я вздрогнул. Морда кота была в крови, глаза были далеко от разума. Сейчас он как никогда походил на грозного хищника. Но мурлыкающая у его ног Небесная Пантера привела Пантера в чувства.
   - Пантер. Как же я рада тебя видеть. Сколько столетий прошло. И вот мы снова вместе - шептала она. Кто это? Подружка?
   - О Клео. Как же я рад видеть тебя живой. Знала бы ты, сестренка, как я волновался за тебя - ласково терся о Клео Пантер. Сестренка? И живая? Живая Небесная Пантера? Нонсенс...
   - А вы чего уставились? - прикрикнул я на наемников, вовсю разглядывающих своего бывшего вожака и счастливое воссоединение семейства - Ищите себе нового главаря и расходитесь!
   - Слышь, интюлюгент - вновь подала голос наемница и кивнула на Пантера. Видимо она тут за дипломата - Дык, мы бы с радостью, но токо по Кодексу, теперь типа он у нас главнюк.
   Я посмотрел на кота. Слезы счастья и отвисшая челюсть меня ни капельки не растрогали. Пантер смотрел на всех с квадратными глазами. Я смотрел на него двумя яростными щелками.
   - Ну что, доигрался? - напустился на него я - Нет чтобы просто дать по тыкве и драпать отсюда, так ты его решил кокнуть! И что теперь прикажешь делать?
   Пантер потупился, но на его морде уверенно держалась блаженная улыбка. Кошка забыв про все на свете, мурлыча ласкалась о брата.
   - А что делать? Все равно мы собирались их нанять, а так бесплатно выйдет - проворчал Пантер - Возьмешь у них коня и поедем в графство. Так может и меньше чем за сутки управимся.
   - А мы? Хо... хозяин? - заикнулась девушка. Пантер только горько вздохнул:
   - Готовьтесь к войне. На обратном пути мы пойдем через ваш замок - скептический взгляд по развалинам - и захватим всю вашу шайку с собой. И кстати, вы переименовывайтесь. Гильдия Небесных Наемников! Во как! А теперь выделите моему магу самую быструю лошадь!
   Сначала все колебались, потом позыркали друг на друга и, смирившись с Кодексом, отправились выполнять свои дела. Небесные Пантеры тихо шушукались в сторонке. Я же стоял на месте как вкопанный.
   - Эй, маг интюлюгентный! - окликнул меня знакомый голос - Вот твоя коняшка. Стрелка.
   Я обернулся. Наемница одной рукой держала темную поджарую кобылку, а другой теребила длинную тугую косу. Глаза её смотрели с недоверием... и какой-то надеждой.
   - Спасибо - проговорил я, беря лошадь под узды.
   - Стрелка хорошая. Заговоренная она у меня, во. А сама я Варваркой слыву - девушка замолчала. Я требовательно изогнул бровь. И она продолжила - Возьмите меня на войну! Я тоже хочу сражаться за славу Невы!
   - А разве твой отец одобрит это? - у меня аж челюсть отвисла.
   - Да нету батьки моего уж как десять лет! - зарыдала Варвара - Соловей его тыкву по стене размазал, когда батька пытался защитить меня от этого педофила чокнутого! Потом на мою сторону вся банда встала, а Петрович ваще отца заменил! Пожалуйста, не берите его на войну! Не выживет он! Меня за него возьмите!
   Я положил руку на плечо девушки и та, не удержавшись, прижалась ко мне, постоянно всхлипывая на груди и моля. Я всего лишь успокаивающе поглаживал её по вздрагивающим плечам. Не удивительно, что вокруг столько счастливых лиц. Похоже Соловей действительно был диким. Эх... загонял он свою банду. Но все равно на Пантера смотрели с недоверием. Мдам... Придется после войны сделать большое собрание и объяснить несчастным наемникам во что они только вляпались.
   Я вздохнул. Где-то что-то крикнули и Варвара убежала на крик. Пока никто не видел я нанес на Стрелку заклинания скорости и неутомимости. Так будет быстрее и надежнее. Ведь насколько я понял, пантеры собираются лететь. Лично мне кажется, что это плохая идея. Сестра Пантера слишком слаба.
   Я обернулся на пантер и вздрогнул. Уууу, гад! Он мясной мешок стащил! Но хотя... Ведь Клео явно стало лучше. Вон, сидит, уплетает здоровенные куски за обе щеки, а её братец только умиляется звериному аппетиту сестренки. Кстати... А она на глазах поправляется! Не, не в смысле фигуры, в смысле здоровья.
   - Ну что, готов? - спросил Пантер, когда последний кусочек мяса со счастливым чавканьем был съеден.
   Я вскочил на лошадь и сразу пустил её в галоп по направлению к виднеющейся вдалеке дороге. Под копытами Стрелки мелькали две черные тени. Потом они вырвались вперед, расправили крылья и взлетели в голубое небо.
   Я обернулся. Весь замок провожал нас. Кто с вздохом облегчения, кто разочарования и сожаления.
   Свежий ветер развевал волосы, мешая глазам и дыханию. Кобыла неслась с невероятной скоростью. Пыль даже не успевала подниматься. Ощущение скорости лукаво трогало сердце, принося какую-то глупую радость. Время от времени солнце перекрывали тени облаков или пантер, которые указывали верную дорогу. Пару раз мне показалось, что Пантер упадет замертво. Он опускал морду и переставал махать крыльями. Клео тут же подлетала к нему, обеспокоено сверкая глазами, но Пантер отмахивался и продолжал лететь как ни в чем не бывало.
   Один раз мы все же остановились на привал. Когда Пантер действительно чуть ли не упал. Он летел едва касаясь земли и это послужило самым главным поводом для беспокойства.
   - Как ты? - спросила кошка брата, когда мы положили его в тень ветвистого дерева - Что чувствуешь?
   - Как будто вновь умираю - нехотя признался Пантер. Дело плохо.
   Вожак Небесных закрыл глаза и задремал. Понимая, что ему нужен отдых и покой, мы с Клео отошли к всхрапывающей у дороги Стрелке. Там сели на травку и просто стали наблюдать за Пантером.
   - Давно вы с Пантером знакомы? - прервала тишину кошка.
   - Даже не знаю что сказать - честно признался я и начал думать вслух - Как понимаю в Катерине он сидел с самого её рождения. А Катю я знаю с трех лет. Но сама Катерина узнала о нем сравнительно недавно, я тоже. Нет, все-таки на этот вопрос я не смогу сейчас ответить - обреченно произнес я и вдруг меня осенила простая мысль - Ты живая?
   - Ну да - фыркнула пантера - А что, должна быть мертвой?
   - Нет, ну просто я думал, что все Небесные Пантеры погибли.
   - Ну - замялась Клео, после чего горько выдохнула - Мне тогда было сто восемь лет. А у нас есть традиция, что когда Небесной Пантере исполняется сто лет, она перевоплощается в человека и десять лет странствует по мирам, вот...
   - Ты странствовала по мирам? - решил закрыть я болезненную тему.
   - Да.
   - А какой мир тебе запомнился больше всего?
   - Мир планеты Земля.
   Я вопросительно изогнул бровь. Клео поняла мой намек.
   - Видишь ли, там аура планеты блокирует всю магию. До последней капли. Я в том мире пробыла три года, пока совершенно случайно не наткнулась на портал. Он вывел меня прямо в наш мир. И... Можно тебя о кое-чем попросить - я кивнул - Пантер рассказал мне, что ты сильный маг. Так вот. Когда все это закончится, можешь, пожалуйста, разобраться с порталами? Что-то с ними не то. Открываются когда угодно, где угодно и куда угодно. К примеру младшая графиня Татиана Тверская. Ведь я тогда все видела. Шар так и не добрался до ребенка. Она исчезла за мгновение до этого.
   Я ошарашено посмотрел на пантеру. Значит Тверские еще не исчезли! Но пока мы отыщем наследницу графства пройдет куча времени, да если мы вообще её отыщем. Да, я замечал за нашими порталами такую странность, поэтому знаю, что младшую графиню могло выбросить в один из бесконечного числа миров, существующих во Вселенной.
   Пантер застонал сквозь дрему. Единогласно было решено немедленно отправиться в путь. В Твери у нас будет больше шансов понять что случилось с котом и помочь ему. Притом нам осталось совсем чуть-чуть. Еще пара километров.
   Я взгромоздил Пантера на седло перед собой. Убедившись, что он не упадет я пришпорил коня. Двигались мы медленнее, но все равно достаточно быстро. Клео неслась рядом со Стрелкой, чуть обгоняя её.
   Через полчаса на горизонте показались ворота, ограничивающие графства. Плотить пошлину мне не хотелось, да и нечем было. Я просто окутал лошадь еще одним заклинанием, которым пользовался, когда Катерина бежала из тюрьмы. Стрелка быстро расправила появившиеся крылья и, взмахнув пару раз, перелетела препятствие. Клео повторила наш маневр. Мы дома.
   Я ехал по знакомому лесу, вдыхая привычные ароматы. Скоро появились наши поселения. Все жители удивленно оглядывались на нас. Добравшись до главной площади, я увидел кучу трупов оборотней и антасков. Ага! Не по зубам вам наше графство!
   Не задерживаясь, я направил лошадь к поместью. Сердце кольнула тоска. Угли поместья картинно лежали на все том же месте. Жители даже и не подумали разграбить его.
   - А ну слазий, предатель! - крикнул мне сельский мужской голос из-за спины.
   Я обернулся. Вот это прием! Передо мной стояла целая мужская делегация с вилами, мечами и косами. Все смотрели на меня со злостью и презрением.
   - Что вернулся на место преступления, гад паршивый? - сплюнул один из мужиков с вилами.
   - Мефодий!!! - донесся до меня женский голос.
   О! А вот и женская делегация! С цветами, пирогами и чем-то еще не менее приятным.
   Пока я жил и обучался у Тверских, большинство мужиков бросали в мою сторону косые взгляды и никогда бы не доверили даже крошки. А вот женщины умилялись надо мной, особенно когда я помогал по хозяйству. В основном я старался выпендриться перед Катериной, показывая, что был бы хорошим мужем. Но к сожалению на желаемый объект это никакого эффекта не произвело, а на остальное женское население... Меня все бабушки зовут внучком, женщины - сынком, а девушки - Мефочкой.
   - Повесить гада! - выкрикнул кто-то из мужиков.
   - Чтооо? - возопила женская делегация - За что? Какой он предатель?
   - А вы вообще... - собиралась было высказаться мужская часть, но была прервана.
   - Молчать! - разнесся на мили вокруг грозный крик. Такой знакомый, родной и горячо любимый...
  
   Кэстрет
   Вот плавание и подходило к концу. "Путеводная звезда" мерно покачивалась на волнах. Паруса были спущены, отдавая корабль течению. Вдалеке Невского канала виднелась гладь Тверского озера. Влажный ветер ласково обдувал лицо.
   Я вспомнил, как в первый раз увидел Катерину. Её заинтересованный взгляд обращенный ко мне. Как прижимал к себе бессознательное тело. Как случайно задумался о нашей совместной жизни. О Господне! Как бы я хотел, что бы это было наяву, а не в моих мечтах. Я не раз пытался смириться, но так и не смог. Перестать думать о Катерине намного сложнее, чем мне казалось. Графиня твердо засела в моем сердце и, похоже, я никогда не смогу её забыть.
   Я отстранился от борта и обернулся. Моряки неспешно завершали последние приготовления к торжественному возвращению в Тверское графство. На нас с Кристианом перестали подозрительно коситься, но к дружелюбному общению пока не стремились ни мы, ни они.
   После боя в океане мы плыли на удивление спокойно. Ничего серьезного не происходило. Правда, когда мы уже заплыли в канал, пару раз корабль обстреливали из-за прибрежных деревьев, но ответный залп с судна всегда достигал свои цели.
   Кристиан болтался неизвестно где. Но сейчас для меня это было даже к лучшему. Я связался с Мертвым Кругом. Круг был далеко, но рядом с Тверью мне было почему-то проще связаться с ним. Может поэтому аски выбрали именно эти земли для новой жизни? Здесь очень интересный магический фон, да и проход в загробный мир вроде тоже присутствует. Найти духа-хранителя проще простого.
   - Звал? - раздался в голове шепот Мертвого Круга.
   - Да. Привет. Можешь, пожалуйста, найти кое-кого? - мысленно спросил я.
   - Ты совсем помешался на этой девке! - заворчал Круг - Даже меня уже в загробный мир посылаешь. А ведь знаешь, что воскрешать кого-то - вне закона. Нет, все равно нужно потравить себе душу!
   - Не ворчи - вступился за меня Дирк - Для асков потерять настоящую любовь все равно что второй души лишиться.
   - Ладно - обреченно согласился Круг - Но на быстрый ответ не рассчитывай. Мне нужно минимум полтора часа. Как раз в графство прибудешь, устроишься, отдохнешь с дороги... ВСЕ! А меня сейчас не трогать! Тут и так какие-то фанатики пытаются пробить мою защиту. Чокнутые! Хотя... Они хорошо пополняют ряды моих трупов... О нет! А-а-а-а-а! Гады! Вы что творите, ненормальные?! Извини, хозяин, но эти фанатики собираются лес вырубать!
   И тишина. Интересно, что это за фанатики? Во всяком случае мозгов у них не слишком много, раз решили сунуться в проклятый лес. Хех! Ненормальные! Ну а вообще круг молодец. Ведь он сейчас играет роль большого партизанского отряда в тылу врага.
   Я вздохнул и еще раз оглянулся. Моряки с мягкими и теплыми улыбками, которые на большинстве вообще кошмарно смотрелись, вглядывались во все приближающиеся озеро. Я не раз путешествовал в далекие города и графства, задерживаясь на несколько дней у родственников, и отлично помнил радостное чувство, клокочущее внутри, когда я возвращался домой. И вот что странно: сейчас я вновь его ощущал, но при этом как никогда ярко и отчетливо.
   Все! Это было последней каплей! Когда все кончится, обязательно перееду в Тверское графство! Здесь можно хорошо переговаривать с Кругом, возможно даже удастся перенести его куда-нибудь неподалеку. Рядом все свои, никого из врагов. Здесь навсегда останется мое сердце и я чувствую в Твери свой дом.
   Через пару часов корабль вышел в озеро и кэп отдал приказ поднять паруса. Оно просто огромное! Почти как море. "Путеводная звезда" плавно повернула к берегу, у которого виднелись дома. Кристиан наконец нашелся и сейчас вместе со мной стоял у носа судна и наблюдал за приближающейся землёй. Вот и дом Катерины.
   Когда корабль зашел в порт, я смог разглядеть за городом холм, на котором стоял большой обгоревший дотла дом. Должно быть это и есть поместье Тверских. Вид был удручающий.
   Команда забегала по палубе. Корабль замедлил ход. По правому борту над водой возвышалась длинная и широкая пристань. Паруса вновь опустили. Якорь с всплеском скрылся в воде.
   У пристани причалили еще два эльфийских корабля. Похоже боевые. На самой пристани было на удивление тихо и безлюдно. Только одинокая чайка сидела на одной из балок, держащих на себе пристань. Странно...
   Аски никогда бы не сдались антаскам. Неужели Тверь пала?
   Принц задумчиво потер подбородок:
   - Надеюсь это не то - "И не те" - мысленно добавил он - о чем я думаю.
   После этих слов версия падения графства отпала сама собой. В голосе Кристиана были надежда и отчаяние. Да, я бы тоже надеялся на помощь. И злился за то, что некоторые личности лезут куда не просят.
   Кэп тоже заметно нервничал. Не, я конечно же поддерживал вариант Кристиана, но он еще не был доказан, а сделать это можно лишь действием.
   - Спустить трап - буркнул капитан.
   Стоящий рядом моряк поспешил исполнить приказ, хоть и с недоверием косился на порт и весь город вообще. Как я его понимаю... Самому все это до чертиков не нравиться.
   - Что-то здесь не так - пробурчал кэп.
   - Мда... Народу могло бы быть и побольше - согласился принц.
   - Да не в народе дело - отмахнулся капитан - Музыкант обещал нас встретить. Эх! Зря я сразу неладное не заподозрил! Сначала отказался плыть с нами, а теперь...
   - А кто это? - вдруг заинтересовался я.
   - А, ты про Безумного Музыканта? Хороший такой паренек. Один из самых известных асков. Правда прославился он своим безумием и талантом. Но такой попался ему дух.
   Трап тихо коснулся пристани. Кэп пошел первым. Рядом с ним появился Туман. Мы с Кристианом пошли следом. Моряки не посмели без приказа сойти с корабля. Я прислушался к ощущениям. Тут было полным полно существ. "Засада - мысленно передал мне принц - но думаю аски смогут выстоять. Притом, что засада заготовлена для нас и состоит из одних эльфов..."
   Не успел Кристиан додумать свою мысль, а мы ступить на пристань, как нас действительно окружили эльфы. И что самое удивительное - и светлые и темные. С эльфийских кораблей осторожно выглядывали лучники. Нас взяли в полукольцо, оставив отступление по трапу. Но никто из не дрогнул, хоть и был сильно удивлен. Стоящие перед нами эльфы расступились, делая просторный проход. В проходе показались светлый эльф и дроу. При полном параде. Доспехи сверкали на солнце. Рукояти мечей хищно выглядывали из ножен.
   Рыцари величаво шли вдоль ровных колонн своих солдат. И они бы произвели на нас должное впечатление, если бы не принц. Кристиан вышел вперед, скрестил на груди руки и раздраженно посмотрел на каждого эльфа, остановившись на рыцарях и подарив им особенно злой взгляд.
   - Ну и что это за цирк? - грозно спросил он.
   Рыцари тут же стушевались и виновато сгорбились. Если честно, то выглядело это комично. Рыцари подняли забрала. Из под шлемов смотрели смущённые Турет и Лирнет.
   - Какого чёрта вы тут делаете? - напустился на них Кристиан.
   - Давай обсудим это в более укромном месте - скинул голову дроу.
   - Отмена операции! Расходитесь, можете быть свободны! - крикнул Лирнет.
   Солдаты разочарованно загудели и стали расходиться. Кристиан подошел к принцам и стал громко шептать:
   - Что вы тут устроили? Позорище! И так должны вести себя принцы? Тьфу!
   - Ну что ты так разъярился? - так же шепотом спросил Лирнет.
   - А то, что помимо того, что вы сами выглядите как идиоты, так еще и отцов подставляете, а самое главное - меня! - не на шутку рассердился Кристиан.
   - Между прочим мы за тебя волновались! - напустился на человеческого принца Турет - Нам пришла весть что Невы больше нет. Король мертв, а принц исчез. Как думаешь, что мы должны были подумать? Не мы конечно же послали поисковики, но практически все нейтрализовали. Вернулись лишь два поисковика. От них мы узнали что тебя или твоего...- дроу замялся - трупа нет в замке. Мы тут же подумали о твоей невесте и, взяв пару кораблей полков и отрядов лучников ринулись сюда.
   - Мы отправили еще пару поисковиков и узнали, что тебя держат как преступника - продолжил Лирнет - Вот и решили освободить как только ваш корабль причалит к Тверскому порту.
   - Ладно - устало выдохнул принц - Сначала мы пойдем и снимем комнаты в гостинице, после чего все подробно обсудим.
  
   В гостинице мы с Кристианом взяли разные комнаты и первым делом пошли обживать свои номера.
   Комната была небольшой, но уютной. Полуторная кровать у стенки. Два кресла возле кофейного столика. Комод. Личная ванна.
   Я подошел к большому окну, через которое прекрасно виднелось погибшее поместье. Хорошо. А теперь можно узнать результат поисков Мертвого Круга.
   - Нашел? - спросил я, едва почувствовав настроившуюся связь.
   - Ну... - замялся Круг.
   - Где она? - во мне ни с того, ни с сего стали закипать злость и беспокойство.
   - Не знаю! Её нет в загробном мире! - пролепетал Круг.
   - Что? - только и смог выдохнуть я, выпадая из связи.
   Мое сердце пропустило удар. И не один, и не два. На несколько секунд мне показалось, что оно остановилось навсегда. Её там нет... Но где же она тогда? Неужели стала призраком на том треклятом месте?.. Или теперь стала просто бесплотным духом и ждет рождения своего хозяина?.. А что если?.. Нет. Это слишком смелая надежда. Но все же, я буду надеяться. Ведь теперь для этого появился повод.
   "У асков два сердца" - послышался в ушах голос Дирка. Два сердца... Я прислушался к себе. Вот дурак... Цензурных слов на меня нету! Ведь мог сразу вспомнить нашу анатомию, прощупать клятву и понять, что нас не двое, нет. Нас трое! Значит... Значит...
   Дверь тихонько скрипнула. Я навострил слух и до меня донеслись тихие, чуть крадущиеся шаги. Мое сердце забилось в четыре раза быстрее. Но я не решился повернуться или показать, что заметил гостью, боясь развеять иллюзию. Когда гостья подошла так близко, что я почувствовал её дыхание на своей коже, вызвавшее еле сдерживаемую дрожь, все сомнения исчезли. Это не иллюзия. Мы нашли в Твери то что искали. Или точнее ту.
   Тонкие руки обвили меня сзади за талию. Я осторожно развернулся, стараясь не расцепить долгожданных объятий. Одной рукой притянул девушку, а другой поднял её голову за подбородок, заглядывая в темные притягивающие глаза. "Я скучала" - сказал взгляд Катерины. "А я тебя люблю" - не смог сдержать я мыслей. Катя опустила глаза и смущенно улыбнулась.
   - Знаешь, по-моему я тоже тебя люблю - прошептала она и от этих слов мне стало жарко.
   Катерина осторожно чмокнула меня в уголки губ, от чего по телу вновь пробежала дрожь. Не удержавшись, я еще немного прижал к себе девушку и страстно поцеловал. Катерина прижалась ко мне всем телом и крепче сцепила руки за моей спиной. Не знаю сколько прошло времени, но я еще никогда не чувствовал себя таким счастливым. Она любит меня. Больше для жизни мне ничего не нужно.
   Вдруг я почувствовал сильное удивление и сразу понял, что это не моё чувство. Черт! Я же совсем забыл про Кристиана.
   Я с большим сожалением отпрянул от нежных губ Графини. Но всё же не смог отпустить девушку и ткнулся а её чёрные шелковистые волосы . Мне вдруг стало страшно, что она снова исчезнет. Нет, разум понимал, что она здесь, рядом, я её чувствую, слышу тихое дыхание. Но почему-то не мог до конца поверить в то, что она жива и невредима. Всё это кажется слишком не вероятным, что бы сразу принять и понять.
   Резко распахнутая дверь громко стукнулась о стену. Я не видел, но знал, что это Кристиан.
   - Катя?.. - пролепетал он, не в силах сделать большего.
   Катерина ловко высвободилась из моих объятий и кинулась на шею Кристиану.
   - Крис! Женишок ты мой непутевый! Как же я соскучилась! - расцеловала она его в обе щеки. Всего лишь в щеки! Ха!
   "Ничего. Я приложу все свои усилия" - мысленно пригрозил мне принц, прижимая к себе Катерину. Значит он уже знает. "Посмотрим - ответил я - Я тоже приложу все усилия, что бы удержать её".
   - Здравствуйте графиня - раздался за дверью мелодичный голос светлого принца.
   Кристиан прошел в комнату и уселся в одно из кресел. В другое плюхнулся я. Катерина присела на столик. Эльфийские принцы сели на кровать. Вдруг у всех присутствующих, кроме Катерины, округлились глаза и отпали челюсти. В комнату вбежала самая что ни наесть Небесная Пантера. Она гордо прошла к кофейному столику и устроилась в ногах Кати. Потом в комнату вошел Мефодий. Он обеспокоено осмотрел комнату и встал рядом с Катериной, держа нас всех в поле зрения. Все таки живой. Не удивлюсь если он сам сбежал из города.
   - Ну что ж - начала графиня - Начнем с того, что представимся. Меня вы уже знаете. Я графиня Тверская. Повелительница асков. А это моя свита - Катерина указала на Мефа и пантеру - Придворный маг Мефодий дер Твер и моя личная телохранительница, последняя Небесная Пантера Клео.
   Пантера зевнула и потянулась, показывая свой устрашающий арсенал. Зубы и когда и правда впечатляли. Все трое принцев переглянулись. Дирк лишь усмехнулся. Я же подобрал свою челюсть, которую не успел пока поднять. Ну ничего себе. И как только Катерина все успела. Да, кстати. Нужно еще выведать как она выжила.
   - А теперь я хотела бы узнать цели вашего приезда - закончила Катерина, налюбовавшись произведенным эффектом.
   - Катерина, но... - начал было Кристиан.
   - Крис - прервала девушка его - Цели твоего приезда я прекрасно знаю. В данный момент я обращаюсь к эльфийским принцам.
   Выше упомянутые принцы переглянулись и выбрали для ответа Турета.
   - Поначалу мы пытались спасти друга - усмехнулся дроу - Как понимаю тут все свои, поэтому можно поговорить неофициально. Ну в общих чертах: мы свистнули у отцов по военному кораблю, по паре полков и по три команды лучников. В самом начале нашего пути мы собирались помочь единственному другу. И после того как узнали все обстоятельства дела будем твердо стоять на своем решении.
   - А ваши отцы будут не против, если мы все это позаимствуем? - невинно поинтересовалась Катерина.
   - Стоп! - перебил Кристиан - А как вы вообще со всем этим выбрались из империй?
   - Ну ты же нас знаешь. Обвести папань вокруг пальца проще простого. Если хочешь мы еще пару полков свистнуть можем - усмехнулся Лирнет.
   Я чуть ли снова не потерял челюсть. Они говорят это так легко и просто, как будто провернуть такое еще проще. "А может так оно и есть?" - проговорил Дирк.
   Дальше около двух часов шли военные обсуждения. Оказывается Мефодий смог достать антасков, которые будут сражаться на нашей стороне! Да еще и людей немало набрал. А Катерина оказывается еще и вожак какой-то шайки наемников! О Господне! Когда же они все это успели?
   К вечеру все споры были окончены. Военное наступление на Альтер решили начать обдумывать более детально когда подтянуться все подкрепления. В итоге получается, что мы неведомым образом собрали армию практически из всех известных рас. Невероятно... "Ага, ты бы на себя взглянул - хмыкнул Дирк - Чертовски быстро нашел себе пару, и признался, не как обычные аски, с запинкой, с заиканием, а влет!" Ну это как-то само собой получилось.
   Ужин прошел в той гостинице, где остановились мы с Кристианом. Потом нас пересилили в посольство, которое строилось в тайне от отца. Оказывается граф Тверской собирался провозгласить Тверь самостоятельным государством, но боялся антасков, так как знал что они тоже собрались вместе где-то за герцогством.
   Комнатка была похоже на гостиничную, только больше раза в два-три. Рядом были комнаты принцев, Мефа и Катерины. Пока поместье не восстановили Тверские жили в посольстве.
   - Катя - обратился Кристиан к графине перед тем как разойтись по комнатам - Скажи, пожалуйста, наша помолвка еще в силе.
   - Конечно же нет, Крис. Мы теперь снова свободны друг от друга - рассмеялась Катерина.
   - Но может все-таки стоит её сохранить. Ты стала бы прекрасной королевой - предпринял слабую попытку Кристиан.
   - Крис. На мне итак уже лежат не малые обязанности - вздохнула девушка.
   - А что если я погибну? Ты будешь скучать?
   - Конечно буду. Но могу точно сказать, что два года жизни тебе гарантированно!
   На этом Катерина чмокнула Кристиана в щечку и скрылась в своей комнате. Принц еще немного постоял и тоже зашел в свою комнату. Я же подошел к двери Катерины. Нужно было с ней поговорить. Любой бы на моем месте скакал от счастья. Если бы Катерина так заметно не изменилась. Что-то с ней случилось за время нашей разлуки и я не успокоюсь пока не узнаю что.
   Я постучался и вошел. Катерина стояла у окна. Услышав открывающуюся дверь, она повернулась. На лице девушки появилась улыбка, от чего у меня сбилось дыхание. Катерина присела на небольшой диванчик и приглашающе похлопала рядом с собой. "Не бойся. Не укушу" - лукаво сверкнули её глаза.
   Я присел рядом и осмотрел Катю. Сапфировое платье очень красило девушку. Такое простое, без рисунков, фетюличек там всяких, оно делало хозяйку своей изюминкой. Причем довольно большой и вкусной. Волосы как обычно распущенны в художественном беспорядке. А вот глаза... Они стали более серьезные.
   "Ты изменилась" - сказал я взглядом. "Знаю. После грани сложно остаться самим собой" - грустно ответила девушка. "Ты была на грани?!" "Да. Тогда мне пробило сердце и я отправилась на грань. Там я встретилась с семьей. Они помогли мне сделать выбор. Потом нужно было ждать, пока мое тело не восстановится и я просто была второстепенным духом. А потом, когда тело все-таки восстановилось, я смогла занять основное место и перевоплотиться в человека. А дальше нужно было наладить здесь порядок. Потом приплыли вы" "Ты и правда меня любишь?" - не знаю почему, но меня это очень сильно волновало. Да и основной вопрос был решен. "Конечно. Знаешь, пока я была на грани, у меня было время подумать. Особенно над словами отца. Он сказал, что у асков есть способность находить идеальную пару. Я думала, думала, но в моих мыслях был только ты. Знаешь что это значит" "Мы нашли друг друга?" "Похоже на то" - вдруг ответил хрипловато-рычащий голос. "Пантер?" - у меня аж челюсть отпала. "Ты его слышал?" - поразилась Катерина. "Да его даже я слышал" - ответил за меня Дирк. " Я тебя тоже прекрасно слышу. И не надо так орать!" - проворчал Пантер. "Это кто тут еще орет? Да и вообще на свою речь обрати внимание!" - насупился лунный демон. "А что не так..."
   Мы с Катериной отвернулись друг от друга, не желая продолжать спор наших духов. Так значит мы все же смогли наладить эту связь. "Э! А ну повернулся обратно! Мы еще не договорили!" - возмутился Дирк. Договорили.
   - Ладно, я пойду. Спокойной ночи.
   Катерина быстро развернулась и поцеловала меня. Потом поднялась. Я тоже встал и обдал Катерину нежным взглядом. Как же не хочется отсюда уходить. Но пока я не сделаю ей предложение это будет выглядеть неприлично. "А ты собираешься делать ей предложение?" Конечно. Как только все кончится. И я уверен в нашей победе, ведь Катя...
   - Катя, а откуда ты знаешь, что Кристиан через два года будет жив? - спросил я на пороге.
   - Просто видела 1818год - легко ответила она. И по её тону я понял: Мы победим!
  
   Катерина
   Утром я была немного раздраженной. Не выспалась. Пол ночи думала о правильности своего поступка. Может не стоило признаваться? Нет, я конечно же рада, что Кэс питает ко мне взаимные чувства, но теперь я еще больше боюсь его потерять. Ведь война это не шутки. Особенно между такими расами, как аски и антаски. Вернутся не больше половины. И чувствую я, что придется удар и по моему сердцу после намечающейся битвы, что начнется после прибытия подкрепления. Но ведь на фотографии были все! Все!
   Потом я заснула. Сначала мне снилось что-то странное: тронный зал замка в Альтере. Обвал. Потом я открыла глаза и опять увидела ту фотографию. Но на ней что-то не так. Ни как не могу вспомнить что. Потом мне приснились все три поцелуя с Кэстретом. Меня даже во сне пробрало приятной дрожью. А после... кхм... пошли не совсем приличные сны. Я бы даже сказала совсем неприличные. Но такие восхитительные... что когда меня разбудил Меф, я его чуть ли не задушила.
   Ну и что, что народ ждет! Повелители тоже хотят ночью получать удовольствие. А самое приятное из всех этих удовольствий - приятный сон! Да и вообще! Нужно было лучше уворачиваться и не ехидничать! Откуда я знала, что гранат таким крепким окажется?!
   Ну в общем весь завтрак Меф потирал ушибленную челюсть и обиженно косился на меня. На дворе только поднялось солнце, поэтому мы с Мефодием завтракали в одиночестве.
   Сейчас же я сидела в приемном зале в посольстве на троне повелителя асков, который использовал отец для приема населения. Чем собственно я и занималась. Трон был деревянный, с мягкими сиденьем и подлокотниками и с причудливой резьбой высокой спинке. Как мне сказал Меф, эта резьба обозначает суть асков: объединение двух душ и сердец. Сам Мефодий сидел на ступеньках подиума, на котором стоял трон.
   Дер Твер увлеченно читал одну из книг, принадлежавших бывшему придворному магу. Мы нашли их в сокровищнице еще когда бежали из графства. Самое противное, так это то, что Меф обещал мне помочь, но так увлекся книгой, что машинально оградился от мира и теперь никого не слышал и ничего не видел. Из-за этого все население было скинуто на мои хрупкие плечи. Кстати, сейчас их покрывала теплая легкая мантия повелителя, а на голове красовалась небольшая диадема, украшенная мать-и-мачехой, как символом двуличности.
   После смерти моей семьи аски совсем распустились. На счастье к дому они не подходили, чтя память о бывшем повелителе. Но все же многие рассорились, не мало разграблено. Народ не знает что делать с возникшими проблемами. "А то что повелительнице жить негде - их не волнует!" - ворчал Пантер. И я конечно же понимала, что по большей части он волнуется за свою сестру, которая лежала у меня в ногах.
   Клео вообще прекрасная кошка. Я бы даже сказала еще котенок. Добрая, милая, часто терлась о чьи-то ноги и мурлыкала. Потеря семьи не озлобила пантеру, но сделала сильнее. И порой я видела её как великолепную воительницу. Один раз это было особенно хорошо видно. Хех, может тому оборотню и повезло, когда он пробрался ко мне в комнату, но на этом его везение закончилось, так как он поближе познакомился с Клео.
   Я устало посмотрела на отчитывающегося передо мной торговца. Тот даже запнулся. Я лишь махнула рукой, призывая продолжать изъяснение своей проблемы и потянулась к стоящей рядом вазе с фруктами. Взяв две виноградинки, одну я незаметно кинула в Мефа, а другую отправила себе в рот. Мефодий вздрогнул и возмущенно посмотрел на меня, но поперхнулся, встретившись с моим недобрым взглядом.
   - Уважаемый - перебила я торговца - Думаю вам лучше будет обратиться к дер Тверу. Но к сожалению он все прослушал. Поэтому, будьте добры, повторите еще раз.
   На меня уставились две пары недоумевающих глаз. Я лишь ослепительно улыбнулась и невинно похлопала ресницами. Так тебе и надо, маг недоделанный. Как тут говорят? Получи антаск взрывчатку!
   - А... Ну... Э... - замялся торговец, но потом нашелся и начал сначала - Видите ли, многоуважаемый дер, сами знаете - время неспокойное. Охотники на каждом шагу поджидают. Да и оборотни с ними заодно. Будь одни оборотни, мы бы с легкостью их обошли. Но ведь охотники нас за милю чуют...
   Дальше я не стала вслушиваться в повторный рассказ торговца. Я в очередной раз провела грустным взглядом по залу. Размером он был раза в два меньше, чем тронный зал замка в Альтере. По всему периметру стояли изящные светлые колонны, между которых весели гобелены, изображающие герб Великой Долины: Две переплетенные белые ленты, в форме причудливого сердца на нежно-зеленом фоне. От массивной дубовой двустворчатой двери к трону вела голубая ковровая дорожка. Окон не было. Зал освещали мягким светом небольшие магические искорки, парящие под потолком, украшенным мозаичным ночным небом. Над дверью висели зачарованные колокольчики, которые предупреждали нас в случае чего.
   О Господне! Когда же это закончится? Когда же это чертово подкрепление прибудет? Ну или хотя бы когда у моего народа закончатся проблемы?
   Торговец закончил свой сбивчивый рассказ только через пятнадцать минут. Я торжествующе взглянула на вытянувшееся лицо Мефа. Потом оно просветлело, и друг начал быстро что-то колдовать. Через минуту в его руках оказалась цепочка с небольшим сидящим драконом. Амулет полной маскировки.
   Когда сияющий и проинструктированный торговец скрылся с наших глаз, я подозрительно покосилась на Мефа:
   - Ты чего семейные ценности разбазариваешь?
   - Не волнуйся - прошептал Мефодий, лукаво сверкая глазами - это лишь копия. Когда все закончится и аскам ничего не будет угрожать - амулетик исчезнет.
   Над дверью зазвенели колокольчики, оповещая о следующем посетителе. Но звонили они специальной мелодией, сообщающей о важных гостях. Меф даже пальцами щелкнуть не успел, что бы превратить зал в приемную из обычного посольства. Все пространство озарилось мягким красным светом. Через несколько секунд свет исчез и весь зал наполнился гомоном.
   Я огляделась и пришла в тихий шок. Весь приемный зал был заполнен народом. Кого тут только не было! Эльфы, люди и даже несколько антасков! И главное сколько!.. тут было не то что не протолкнуться - пальцем не пошевелить! Все кричали, ругались, пытались куда-то пробраться. Повсюду сверкали мечи, копья, доспехи, кольчуга, щиты, стрелы, кинжалы, неприлично поставленные пальцы... Хорошо хоть на подиуме никого кроме меня, Мефа, Клео и еще пары человек не было.
   Я не выдержала и рыкнула. Меф мгновенно увеличил громкость. Благодаря этому мой рык покрыл весь шум, и наступила тишина. Все посмотрели на меня. Я, в свою очередь, выразительно посмотрела на Мефодия. Тот и сам прекрасно понимал ситуацию и, поэтому, без лишних слов сделал пару пасов руками.
   Дверь исчезла, и часть народа вывалилась в коридор. Дышать стало свободнее. Но опять начался шум, в котором стала преобладать ругань. Практически везде цензурными были только междометия, а в некоторых местах и перерыв между словами был матным. Послышались рыки. Значит это не люди, а оборотни. Где они только успели встретиться? Хотя герцогство делит границы с обеими империями. Но как они сюда переместились? Ведь для этого надо много сил.
   - Тихо! - раздался властный рык, заставивший толпу вновь угомониться.
   Через "армию" ко мне стала протискиваться крупная фигура, но большинство воинов все же уступало дорогу. Через минуту передо мной появился Вульфинг. Он благоговейно посмотрел на меня и опустился на колено перед лестницей подиума.
   - Здравствуйте, повелительница. Рад видеть вас в жизни и здравии.
   Так вот чего он так на меня смотрит! А я уже и забыла, что чуть не умерла. Не до того было.
   "Армия" стала переводить очумелый взгляд с Вульфинга на меня и обратно, но все же склонилась, как и оборотень. Теперь я могла увидеть всех тех, кто не вывалился в коридор и еще не выскочил из посольства. К Вульфингу присоединились эльфийские принцы. Стоп! Кого-то не хватает! А куда этот оборотень Лизу подевал?
   Со стороны двери послышалась тихая ругань. Я посмотрела на проем. Массивные двери пока не собирались возвращаться на прежнее место. В зал продирались Кэс и Крис. "А неплохо звучит" - заметил Пантер. Ребята пытались пробраться сквозь поклоняющееся воинство.
   - Что здесь происходит? - выкрикнул Кристиан, едва заметив меня.
   - Попрошу всех посторонних выйти - на весь зал объявил Мефодий.
   Войны тут же встали и сплошным потоком двинулись из посольства. Под ехидным взглядом Мефа, принц и аск стали пробиваться еще яростней, так как их стало буквально смывать толпой. Тут Кэстрет вспомнил про свои способности (скорей всего Дирк подсказал), взял Криса за руки и взлетел над воинством. Кристиан покрепче ухватил за руки аска, дабы не упасть. Приземлились они рядом с троном.
   Через минуту в зале остались только принцы, Вульфинг, я, Кэс и Меф. Я вопрошающе посмотрела на эльфов и оборотня:
   - И что это было? - так, власть портит меня.
   - Часть того войска, которое мы обещали - сообщил Лирнет.
   - А какая часть? - тут же спросил Меф.
   - Одна четверть - ответил Вульфинг.
   - И они все телепортируются в этом зале? - сдавленно поинтересовалась я.
   Вся троица затравленно переглянулась. Бли-и-ин! За что мне это? Радует только одно - размеры армии действительно впечатляют. Но если все они окажутся тут...
   - Стоп! - внезапно воскликнул Кристиан - А когда это вы всё успели и где встретились?
   - Ну... Э... - замялся Лирнет.
   - Мы телепортировали еще вчера вечером - выручил друга Турет - На обратном пути нам не хватило сил и мы решили остановиться на перерыв где-то между империями и Тверским графством.
   - И свалились прямо нам на головы - Усмехнулся Вульфинг.
   - А нечего было с Элизой в сторонке флиртовать! - взвился Лирнет - Откуда мы знали, что поляна была уже занята?
   - Что?! - челюсть Криса звонко встретилась с половой плиткой - С Элизой?!
   Оборотень смущенно покраснел. Кристиан тоже, правда от гнева.
   - Простите, но вам не кажется, что мы несколько отклонились от темы? - встряла я.
   Вывод: с подружкой все в порядке и, похоже, что она больше не имеет видов на Кэса.
   Я мельком глянула на предмет своей страсти. Аск тайком облегченно вздохнул и тоже стрельнул в мою сторону глазами. Сердце радостно забилось в груди. "Эй! Моё, между прочим, не поспевает!" - проворчал Пантер.
   - Вы правы, повелительница - поклонился Вульфинг. Ага, еще как! Шкурка своя ведь всем дорога.
   - Ничего. Я этот вопросик потом еще решу - ласково пригрозил Кристиан.
   - Меф, ты сможешь что-нибудь с этим поделать? - поинтересовалась я у друга.
   - Ну что тут поделать? - пожал он плечами - Это их личное дело. Да и нет еще такого мага, чтобы чувствами управлять...
   - Меф, я про телепорт - перебила я Мефодия.
   - Ой! Прости... Ну с этим я постараюсь что-нибудь сотворить - заверил он меня и обратился к эльфийским принцам - Кто создавал телепорт?
   - Антаски - ответили они в один голос.
   - Антаски? - так же дружно удивились Кэс и Крис. Упс... Мы же забыли им рассказать! Надо срочно сообщить, а то потом зажмут в угол и выпытывать начнут.
   - Да, антаски - начала пояснять я - Видите ли, некоторые уже начинают жалеть, что их предки объявили себя антасками. Ведь раньше в Великой Долине были одни аски. Это потом Охотники появились, когда начался Великий Раскол. И некоторые антаски решили вновь объявить себя асками. Поэтому они с нами.
   "Я вам потом поподробнее расскажу" - мысленно пообещала я. Эх... Это их придется в курс истории вводить. Причем в начальный. Хотя чего я на них наговариваю. Даже не все потомки Долины знают собственную историю. "Учти, мы поймали тебя на слове" - через глаза сказал Кэс. Значит влипла.
   Дальше пошли довольно скучные, но очень серьезные дебаты. Меф все-таки щелкнул пальцами, и мы переместились в уютный кабинет, все пространство которого занимал большой овальный стол. После этого Мефодий исчез. Видимо пошел разбираться с телепортом.
   О Господне! Мне пора бы хоть немного да научится военному ремеслу. Ну или хотя бы военным терминам, потому что их тут столько посыпалось... Словарей не оберешься!
   Зато какой опыт у меня появился! Я впервые увидела разъяренных эльфов, оборотня, асков и человека одновременно!
   - А ты что думаешь? - прошипел злой-презлой Кэстрет, когда все уже были на взводе.
   Я подняла на них спокойный взгляд и выдала следующий план действий:
   - А ничего особенного. Разделим армию на пехоту и флот. Кораблей нам, на счастье, хватает. Одну треть отправим по Невскому каналу через океан к замку. Там есть небольшая лагунка прямо под дворцовой стеной. Хорошее убежище. Туда отправятся часть воздушных, огненных и все водные аски. Так же на каждом корабле должно быть минимум пятнадцать лучников. Антаски считают себя слишком могущественными магами. Поэтому их среднее число на корабле - пятнадцать антасков. Все остальные пойдут в пехоте, коннице и тому подобном. Первую остановку совершаем в замке Гильдии Небесных Наемников - все окинули меня удивленным взглядом - И не спрашивайте. Это банда Пантера. Потом мы двинемся по проложенному Мефодием пути. Он смог организовать повстанцев в нескольких городах. Захватим города, возьмем свежие силы и двигаемся дальше. Последняя остановка будет в трех километрах от Альтера. Там, с помощью Мертвого Круга, флота и центральных повстанцев во главе с Ласкатом Даркаром начнется внутренний штурм. То есть, начнем захватывать город изнутри.
   "Ласк жив?!" - спросил почти безумный взгляд Кэстрета. "Да. И как ты сам слышал, стал главным. Но твои родители..." Он отвел взгляд. Значит знает.
   Все остальные смотрели на меня с отпавшими челюстями. "Кому там надо было поучиться военному ремеслу?" - вкрадчиво спросил Пантер. Ну может и не надо...
   - Кхм... А теперь к распределению - продолжила я - Распределение войск надеюсь вас устроило - слабые кивки, но и этого достаточно - А теперь распределимся сами. Я считаю, что лучшим вариантом будет оправит с флотом одного из эльфийских принцев и Кристиана. Остальные пойдут в пехоте.
   - У меня есть возражение - вдруг поднял руку Крис, и все внимание тут же обратилось на него - Думаю Кэстрету будет лучше поплыть вместе с флотом. Он прекрасно справился в прошлый раз...
   - Проще говоря ты хочешь махнуться с ним местами - "сократил" Лирнет.
   - Увы - это невозможно - вздохнула я - Мне уже доложили о ваших подвигах во время плаванья. Но нам нужны все имеющиеся телепаты и все с ними связанные, к коим относится Кэс. А так же он связан с мертвым кругом. Ты же знаешь замок как свои пять пальцев и все окрестности рядом. Тебе будет легче спрятать корабли. Да потом - в тебе течет кровь антаска. Благодаря этому ты хороший маг. Кстати об антасках. По одному на корабль - я обвела всех присутствующих взглядом - Я так думаю заседание можно считать закрытым?
   - А как на счет даты выхода? - спросил Вульфинг.
   - Дождемся остального войска, а там и посмотрим - ответил Кэс. И я была с ним полностью согласна.
   - Да и еще одно - приостановила всех я - Нам нужно выбрать главнокомандующего. Я предлагаю кандидатуру экспринца Кристиана. Все-таки его королевство спасать будем.
   - Н-но мы думали, что ты нас поведешь... - проговорил Турет. Ага, все на мои хрупкие плечики свалить? Дудки! Мне пока и графства хватает!
   - Я тоже голосую за Кристиана - объявил Кэс. "И я не собираюсь подставлять её под удар!" - мысленно сказал он, причем явно не мне. "Я тоже этого не сделаю" - ответил ему Крис.
   - Я голосую за повелительницу - сказал Вульфинг - Это не наша война.
   И последние слова ужалили в самое сердце. А ведь он прав! Это не война людей и оборотней, нет! Это война Великой Долины. Не будь Великого Раскола - этого всего бы не было.
   - Мы тоже - в унисон подтвердили эльфийские принцы.
   Все выжидающе посмотрели на второго кандидата.
   - Прошу, не поймите меня неправильно - начал он - но я голосую за себя.
   Все, кроме Кэса, недоуменно посмотрели на Кристиана. Турет даже открыл было рот, но его прервали.
   В кабинет ворвался посыльный мальчик и затараторил:
   - Госпожа!.. Повелительница!.. Там... Там... Дер... Он... он... Дер Твер...
   Паренек сбивчиво, пытаясь параллельно отдышаться, рассказал что произошло. О Господне! Меф! Только не это!
   Мы все в долю секунды выскочили из посольства. От волнения я еще по дороге наполовину перевоплотилась. Кэстрет перевоплотился полностью. Вульфинг достал свой меч. Турет тоже. Кристиан и Лирнет подготовили магическое оружие. Посыльный парнишка боязливо жался за нами.
   Увиденная картина поставила меня в ступор. На всей поляне перед посольством, и даже дальше, суетилась куча народу.
   - Эндег! - рявкнул Вульфинг. Перед нами тут же появился молодой оборотень, держащийся за кровоточащее плечо - Докладывай!
   - На лагерь напали антаски - хрипло доложил парень - Практически все успели пройти в телепорт. Нам было не отбиться.
   - Практически все? - переспросила я с замиранием сердца.
   - Около десятка воинов не успели пройти и попали в плен. В основном антаски и маги.
   - А Меф? - прошептала я одними губами, но Эндег все понял.
   - Ваш посыльный геройски сражался, прикрывая наш отход, и закрыл за нами телепорт. Он остался там.
   Сердце пропустило удар. Меф, миленький, держись! Мы обязательно тебя спасем! Иначе не может быть...
  
   Мефодий
   Я в который раз попытался стереть засохшую кровь с глаз, но снова не смог. Руки были прикованы слишком далеко.
  
   Как только я закрыл телепорт, нас схватили. Потом телепортировали в пыточные. Не знаю как остальные, но я ничего не сказал. Даже удалось уложить двоих, за что и получил топором по голове. К счастью обухом. А потом меня отнесли (я уже был бес сознания) в камеру и приковали по растянутым рукам.
   Когда я проснулся, то не смог открыть глаза, так как их застилала ссохшаяся кровь. Но я кожей чувствовал, что за мной кто-то наблюдает. Подняв голову, я еще раз попытался открыть веки, но сил на это не было. Я прислушался. Рядом раздавалось еле слышное сопение. Принюхавшись, я уловил сладковатый аромат, который подсказал мне, что это женщина.
   В животе тихонько заурчало. Женщина хмыкнула и зацокала каблучками к выходу. Дверь громко заскрипела. Меня обдуло холодным ветром. Значит я без рубашки. Дверь захлопнулась. Снаружи послышались голоса. Потом я ощутил на себе действие какой-то непонятной, но точно темной, магии. Сон поглотил меня с головой.
  
   Сейчас я размышлял. Первой проблемой были глаза. Из-за крови я до сих пор не могу их открыть. Второй проблемой были стены. Точнее камень, из которого они были сделаны. Хоть я их и не видел, но прекрасно чувствовал. Луннит. Это единственный камень, который мог лишить меня силы. Не удивлюсь если он и в оковах есть. Третья проблема - сами оковы. Руки уже затекли и ноги ноют. Чувствую себя как на распятии. Ну и в-четвертых - голод. Я здесь наверное второй день (а может и неделю) и меня ни разу не кормили. А если я до сих пор жив - значит им что-то нужно от меня.
   Снаружи заскрипел засов. Дверь с шумом отворилась. Я поднял голову на звук и вновь прислушался. Раздались тихие шаги, а в нос ударил знакомый сладковатый аромат. Дверь захлопнулась.
   Я напрягся. Шаги приближались. Совсем рядом послышалось, как капли падали в воду. Что-то керамическое поставили на пол. Я еще больше насторожился, пытаясь сконцентрировать разбегающуюся силу.
   Женская рука осторожно легла на мой подбородок и чуть опустила мою голову. На правое веко опустилась влажная тряпка, даже скорее платок. Как только кровь была стерта, платок переместился на правое веко. Когда тряпочку убрали, я опустил голову и осторожно приоткрыл глаза.
   Каменный грязный пол. Слабый свет из-под железной двери. Такие же замызганный как и пол стены. Обычные. А вот оковы, прозрачно-голубые, сделаны из чистого луннита. И жирная крыса у моих ног, которая под моим взглядом быстро обуглилась. Отлично! Хоть что-то да сохранилось! И никакой луннит меня не удержит!
   Я резко поднял горящие гневом глаза на стоящую передо мной женщину и поразился до глубины души. И дело было даже не в том, что передо мной стояла богато одетая молодая девушка. Остатки моей магии не действовали на неё, несмотря на то, что стена за девушкой уже обуглилась.
   Я стал изумленно бегать по девушке глазами. Пухлые губки, небольшой аккуратный носик, выразительные серые глаза, аристократичные брови. Блондинистые чуть вьющиеся волосы покоились на плечах. Хрупкая тонкая фигурка, одетая в темно-зеленое платье с золотой вышивкой.
   Девушка мило улыбалась мне. Я же смотрел на неё с отвисшей челюстью.
   - Ну что ты смотришь на меня, как на приведение? - проворковала девушка.
   Я потерял речь, а в челюсти что-то хрустнуло. А она вообще кто? И какого тут сейчас за мной ухаживает?
   Девушка тем временем намочила свой платок в миске у моих ног и принялась оттирать кровь с моих плеч. Я смотрел на неё с подозрением, но блондинка все так же мило улыбалась. Так она омыла весь мой торс, а когда решила припустить штаны, я злобно прошипел:
   - А вот этого я не советую Вам делать.
   - Ну почему же, милый мой? - все так же ворковала девушка.
   - Во-первых - это для вас запретная зона. Во-вторых - я вам не милый. А в-третьих - я не ваш. И вообще, что Вы тут забыли? - как же хочется погладить её по беленькой головке. Чем-нибудь поувесистей. Что бы дня три не могла в себя прийти.
   - Ну что же ты так грубо со мной? - девушка положила свою голову на мою грудь и обвила меня руками - Просто я видела тебя на пытках. И честно, была очень поражена - девушка стала нежно перебирать пальцами по моему торсу - Не каждый день видишь такого крепкого и сильно мага. Но если судить по кресту на твоей шее - ты вовсе не человек...
   - Я и так прекрасно знаю кто я - из моего горла стало вырываться раздраженное рычание.
   - Небось с Катериной ты себя по иному ведешь - обиделась девушка, но все же осталась буквально лежать на мне.
   Я ошарашено уставился на неё. Но откуда...
   - Ты звал её во сне - ответила на мой немой вопрос девушка - Если я не ошибаюсь ты дер Твер? Ну так вот - хочешь, я могу убрать этот крест. Ведь это печать позора...
   - Это моя гордость! - оборвал я блондинку - И плевать! Пусть вы даже распотрошите меня! Вашей грелкой я не стану!
   Догадаться о ходе мыслей девушки были не сложно. Точно так же издалека начинают многие. Причем по очень схожему сценарию.
   - Тогда может мне принести голову твоей обожаемой графини на блюдечке с кровяной каемочкой? - прошипела блондинка - Подумай хорошенько. Ты многое теряешь. Ведь если ты согласишься, то получишь свободу, власть, всемогущество. У тебя буде все чего не пожелаешь. А так ты останешься гнить в темнице.
   Девушка страстно поцеловала меня и выскочила из темницы. Я же только презрительно сплюнул. Хотя целуется она неплохо, но все же... противно.
   Я буду верен Катерине! И пусть она не выберет меня, пусть я погибну за неё, но никогда не предам! Мой род уже давно выбрал поклонение аскам, и я не сойду с кровного пути. И пусть эта девка хоть что-то попробует сделать с Катериной! Меня не остановит даже смерть.
  
   Прошло где-то около суток, но для меня каждая минута растягивалась в вечность. За это время я еще больше ослаб. В голову пришла мысль, что закрытыми глазами было не так уж и плохо. По крайней мере я не видел бы всего этого ужаса. Самым противным среди всей этой грязи был луннит из которого сделаны оковы. Он светился каждый раз когда я пытался собрать силу и сильно мешал. Да еще и стражники на свечение подходили.
   Один раз мне все же удалось подремать, но я быстро очнулся, заслышав скрежет засовов. Кажется я догадываюсь кто это.
   - Доброе утро, мой милый - пропела все та же девушка.
   - Какое же оно доброе - ухмыльнулся я - Вот если бы не видел Вас - тогда другое дело. А так...
   - Рада, что у тебя хорошее настроение - улыбнулась блондинка и вошла в камеру. В её руках был поднос накрытый полотенцем. Неужели будет пытать? Вот дура. Все равно молчать буду и не исполню ни одну из её прихотей.
   Девушка щелкнула пальцами. Цепи моих оков тут же исчезли, но сами оковы остались. Я медленно опустил руки и приготовился к какой-нибудь пакости. Девушка, все продолжая мило улыбаться, подошла ко мне вплотную.
   Когда нервы были на пределе, девушка стащила полотенце с подноса. Еда! Несмотря на всю мою радость, я продолжал холодно сверлить блондинку глазами. Еще не известно что она туда подсыпала.
   Оковы вновь озарились голубым свечением. Я обессилено опустился на пол. Зато узнал, что с едой все в порядке. Легенькое заклинение. Для него нужно совсем мало силы.
   Девушка опустилась на колени рядом со мной. Рядом опустился поднос с запеченной курицей и бокалом вина.
   - С чего бы такие почести? - проговорил я - неужели решили добить в ближайшее время? Как милосердно с вашей стороны.
   - Не придуривайся, глупышка. Я же знаю как ты голоден - проворковала девушка, от чего аппетит явно попортился - Меня, кстати, Яной зовут.
   - Как понимаю, мне не надо представляться - я с опаской взял небольшой кусочек птицы. Вкусно. Но дома еще лучше.
   - Вот так-то лучше. А то стоишь, молчишь, не отзываешься.
   А она что, меня звала? Похоже что "подремал" - это слабо сказано. Но я смолчал, глядя в пустоту. Значит Яна. Что-то знакомое, вот только не вспомнить, где я раньше слышал это имя. Но могу сказать точно, что она антаск. Причем высокородный.
   - Что же высокородный антаск забыл в этой низкой темнице? - все также, не глядя на девушку, поинтересовался я.
   Яна рассмеялась и начала свой рассказ.
  
   Кристиан
   Пятый день плавания был похож на остальные. Десять кораблей быстро шли по волнам. За весь путь нам встретилось лишь семь вражеских кораблей. И то четыре из них были кораблями оборотней, а остальные три антасков. Все было уж слишком спокойно. Мы практически не понесли потерь. Эх! Выругаться бы, да воспитание не позволяет!
   Выход в океан тоже был спокоен. Это жутко раздражало. По всему королевству война, а мы в таком спокойствии. Не естественно как-то...
   Черт! Накаркал! Корабль снова начало относить от берега! Гррр!!! Чтоб вас всех! Так тихо, спокойно. За эти несколько дней я жутко разнервничался. Вот и сейчас, заподозрив действие магии на корабль, я рыкнул, да так, что стоящий рядом эльф чуть за борт не перевалился.
   Вдалеке наметились не один корабль, как в прошлый раз, а целых четыре. Я быстро к антаску, стоявшему у штурвала.
   - Мне нужна срочная связь со всеми капитанами - скомандовал я.
   Антаск кивнул и тут же стал бормотать заклинание. Через пару минут передо мной появилось девять призрачных зеркал. Но в этих зеркалах не было моего отражения. В них во всех царил туман. Через пару мгновений в третьем зеркале справа появился знакомый образ Лирнета. Потом в остальных зеркалах стали появляться образы капитанов других кораблей.
   Все выгляди немного озабочено. Значит уже видели.
   - Как понимаю, вы уже знаете причину созыва? - начал я. Все "присутствующие" кивнули - Пусть антаски ставят защиту. Каждый на свой корабль. Водные аски должны совладать с течениями и отнести корабли к ближе к берегу. Воздушные им в этом помогут. Огненные аски должны начинать обстрел если враг подойдет к нам на расстояние полета снаряда. Выполняйте указания.
   Все зеркала тут же вновь стали отражать туман. Все кроме одного.
   - Что-то случилось? - спросил я.
   - Не нравится мне все это - покачал головой Лир - В империях беспокойно. Боюсь отец может перейти на сторону антасков. Отец же Тура собирается помогать тебе. Это может привести к новой войне. А может получится так, что они оба перейдут на одну сторону. И нам будет очень плохо, если не на нашу.
   - Я с тобой полностью согласен, Лир. Хорошо хоть народ на нашей стороне.
   - Да. Но помни, что наши войска всегда с тобой. И плевали мы с Туром на отцов! Все равно часть их войск по закону принадлежит нам. Ладно. Будь осторожен. Чую не обойдется без больших потерь.
   -Угу.
   Все зеркала исчезли. Я кивнул своему помощнику, капитану корабля, на котором сейчас находился, и он ловко спустился по лестнице, после чего стал быстро раздавать приказы. Ловкий парень. Всего тридцать шесть, а уже капитан судна. Антаск, стоящий рядом, прекрасно слышал наш разговор, поэтому поспешил выполнить указание.
   Меж тем корабли противника все приближались. И какого было мое удивление, когда я обнаружил, что два корабля - пиратские. А остальные действительно принадлежали врагу. Но ведь у нас отродясь пиратов не было! Так, только шли старинные байки. Да и корабль сам по себе какой-то странный. Неужели есть еще один материк? Или же это с другого конца нашего. Но сразу видно - чужеземцы. Тем-то лучше.
   Внезапно по правому борту поднялся большой столб воды. Какого!.. По левому борту тут же поднялась огромная волна и хлынула на палубу. Вместе с волной на судне оказался... Но этого не может быть! Морской грифон? Они же вымерли, как мамонты, еще в доисторические времена!
   Наши корабли открыли огонь. Небо прочертили алые полосы огня и темные дыма. Антаски открыли ответный залп.
   Я прыгнул на палубу и приготовился отвлекать грифона от команды. По возможности даже уничтожить. И плевать, что он может быть последним! Ему пора к предкам!
   Пальцы начало покалывать, а мощное заклинание готовилось с них сорваться. Да в моих жилах течет кровь антасков и я этим вполне спокойно могу воспользоваться и гордиться!
   Грифон как-то странно посмотрел на меня. Я бы даже сказал разумно. И тут дошло. Это не грифон. Это наемный демон! И похоже его послали за мной. Значит уже знают, что официально я здесь главный. Но на самом деле это не так. Главной все равно остается Катерина. Просто это не афишируется ради её безопасности.
   "Что делать, Ваше Высочество?" - мысленно спросил антаск. Я ему доверял, поэтому и поставил между нами телепатическую связь. И вот она пригодилась. "Уводи всех на другие корабли. "Эрика" погибла. Корабль не спасти. И передай Лирнету, что теперь он командует флотом. А на трон взойдет принцесса Элизабет" - приказал я. Мы с грифоном стали медленно ходить по кругу, примериваясь для первого удара. "Но как же Вы?" "Это наемный демон. Ты сам прекрасно понимаешь, что от него не спастись, поэтому и прошу перенести команду" "Но..."
   - Живо!!! - заорал я, спуская с пальцев небольшие черные сферы смерти.
  
   Кэстрет
   Я смотрел на мерно тлеющий костер в центре замковой площади. Удивительно, что этот замок еще не заметили ближайшие власти. Зато Гильдия, как эта шайка теперь называется, хорошо здесь устроилась. Правда, когда я в первый раз увидел замок, меня немного смутила разрушенная стена. Но стараниями антасков замок превратился в настоящий дворец.
   - А почему этот замок не смогли найти власти ближних графств? - спросил я у наемницы, которая дежурила вместе со мной на замковой площади.
   - Дык заговоренный он - пояснила девушка - Призраками охраняется, во. Каждый уважающий себя член, этой... как это... Гильдии! Во! Знает историю этого замка.
   - Можешь рассказать? - заинтересовался я.
   - Ну поговаривают, что когда-то давно, когда Невы еще в помине не было. Даже еще империй не существовало - заговорщицким шепотом начала наемница, от чего рассказ становился еще захватывающе, напоминая ночи, когда мы с братом, поджигая маленькую свечку, рассказывали друг другу страшилки - Где-то здесь располагалось великое государство и жил в нем могучий народ. А в этом замке обитал их повелитель.
   Государство это состояло... как их там... э-э-э... а! Во, вспомнила! Из двух наций! И звались они как-то по чудному, не могу сейчас вспомнить как. Но коротко, да чудно - не знаю почему, но мне в голову сразу пришла Великая Долина и аски - У одной нации было что-то по типу двуличия... ну как у оборотней... А у второй нации была огромная сила. Сила превосходящая любых наших магов вместе взятых.
   Ну вот. И как-то позавидовала вторая нация первой, и началась война. Долго она длилась. Уничтожали друг друга эти нации, пока не убили повелителя. И когда штурмовали - снесли ту стену - показала девушка на вновь возведенную стену - Там кажись и находился кабинет повелителя. А еще говорят, что этот народ еще жив и где-то среди нас. И что они до сих пор воюют между собой. Во.
   Я внимательно выслушал рассказ девушки и чуть не поседел. Ведь это история Великой Долины. История Великого Раскола. Уж в этом я не ошибусь. Спасибо Кристиану.
   "Звал?" - раздался в голове бодренький голос. "Привет. Вы как?" - спросил я. "Да пока все тихо. Блин. Скучно до ужаса. Даже сон не идет" - пожаловался принц. "Знаешь, что я узнал?" "Знаю. Я все слышал" Как хорошо, что принца нет рядом. Придушил бы. "Да ладно тебе. Я тоже не услышал чего хотел. Понадеялся, что вы с Катериной будете меня обсуждать. Уэа... Ладно, спокойной ночи"
   Я внимательно всмотрелся в лицо сидящей напротив наемницы. В голове вертелась какая-то мысль, не дававшая мне покоя. Что-то я забыл... "Письмо" - подсказал Дирк. Точно! Письмо!
   - Тебя, случаем, не Варварой зовут? - поинтересовался я.
   - Ну да. А че? - подозрительно сощурилась девушка. Я молча достал из-за пазухи записку и передал наемнице - Эт от кого?
   - От Мефодия дер Твера.
   - От интюлюгента, что ли? - удивилась Варвара. Я кивнул. Девушка мигом прошлась глазами по записке - Хех! Да какой ж он интюлюгент! Нашу речь, то, обалденно знает!
   Эту записку Мефодий написал кода мы только прибыли. Он случайно забыл её в моей комнате. Я собирался передать её магу, но не успел. А когда прочитал её... я и не думал, что Меф может свободно разговаривать на уличном жаргоне! Ну в общем-то я попытался передать записку адресату.
   - А где сам интюлюгент-то? - подняла на меня сияющий взгляд Варвара.
   - Самому бы знать - буркнул я.
   - Как это? - записка плавно опустилась к костру.
   - Он в плену. И мы не знаем что с ним и где он - холодно пояснил я.
  
   На утро мы вновь двинулись в путь. На этот раз наша армия увеличилась практически на всех жителей замка. Мало, но все же хоть что-то.
   В течение недели мы решительно двигались к Альтеру. По пути заходили в города. Там и отдыхали. Ночью жители помогали нам проникать в свой город и бороться с захватчиками. Чем ближе подходили к столице, тем сильнее было сопротивление. За весь поход до Альтера мы потеряли около четырехсот воинов. Самые большие потери были в последнем городе перед столицей. Двести пятьдесят воинов. Слишком мало для войны. Но это скорей всего из-за того, что враждующие армии слишком малы для больших убытков.
   Сейчас мы заняли этот небольшой городок. С его стен был виден неприступный Альтер, который сейчас был заполонен преступниками. Хех...
   Наше войско пополнилось за счет захваченных городов. Против захватчиков шли все кто только мог. Мужчины, женщины, инвалиды, старики, даже дети. Конечно же стариков, женщин и детей мы старались оставить дома, но встречались и очень настойчивые. Благодаря этому возрастная группа нашей армии составляла от шестнадцати до восьмидесяти трех лет.
   А один пацан, самый младший из всех здесь собравшихся, сильно поразил меня. Пришлось прижать его, чтобы сказал правду. Оказался малолетним беспризорным преступником работающим на заказ. Или проще говоря сирота-наемник.
   Катерина вновь собрала совет. Я отказался, так как не входил в число главнокомандующих.
   На стене, где я дежурил, было тихо. Ночной ветер может кого и убаюкивал, но только не меня. Я смотрел на Альтер. Где-то там сейчас Ласкат. Скрывается от антасков и оборотней и собирает революцию.
   "Ласк, мы уже рядом. Не предпринимайте пока никаких активных действий. Просто приготовьтесь к восстанию. Мы подадим сигнал к началу. Синий - готовьтесь. Красный - выходите. Белый - в атаку.

Прошу, брат, будь осторожен.

Кэс"

   Такое письмо пару дней назад отправилось с голубем к Ласкату.
   Нежная рука легла на мое плечо.
   - Мы связались с флотом - проговорила Катерина - Потеряно два корабля, одиннадцать человек и один главнокомандующий.
   - Плохо дело - я повернулся к Катерине и заглянул в её такие притягательные карие глаза.
   Девушка крепко обняла меня. О Господне! Как же не хочется верить, что скоро начнется битва, где мы можем потерять друг друга. Но к сожалению это неизбежно. И я буду молить, чтобы с Катей ничего не случилось.
   - Выступаем - прошептала она.
   - Уже? - выдохнул я.
   - Да. Сейчас ночь и до рассвета, а многие аски хорошо ориентируются в темноте. И эльфийские поисковики доложили, что ночью защита города слабее.
   - Ты должна остаться тут - потребовал я - Это слишком опасно. Половина не выживет. Ты это и сама прекрасно знаешь.
   - Я не могу. Я последняя из рода повелителей, поэтому должна сражаться.
   - Я не хочу терять тебя снова.
   - И я тебя. Но не заставляю же остаться.
   Я лишь горько усмехнулся. "Пора" - сказал Дирк. Я с тобой полностью согласен.
   Мы спустились к воротам, где уже собралась армия. Многие аски перевоплотились, и я не стал исключением. Ворота стали бесшумно раскрываться. Все тут же стали тихо выбегать и укрываться в лесу. На дороге остались лишь три повозки с изобретением эльфов, которое на праздники пользовалось большим успехом. Они должны были проникнуть в город и дать начало к восстанию.
   Около получаса мы добирались до Альтера. До сих пор удивляюсь, как они не заметили восстание в соседнем городе. Хотя мы старались действовать тихо и чисто. И похоже нам это удалось.
   Я шел рядом с Катериной. Девушка обратилась наполовину, но ей было так намного удобное, чем в какой-то конкретной ипостаси. Она стала на пол головы выше. Лицо больше похоже на кошачье. Тело покрывает черная шерсть. Сзади беспокойно покачивается хвост. Черная безрукавка с вшитыми доспехами и такие же защищенные черные брюки, на поясе которых висят два острых женских клинка.
   В моих же руках был родной и давно знакомый меч дирка. Единственное чего не было - это крыльев. Сейчас они очень мешали бы.
  
   Кристиан, два дня назад
   Я отразил волну. Еще одну. Штурвал, летящий в спину. Подкосил мачту, которая тут же начала падать на противника. Быстро поставил щит, о который разбились ледяные стрелы. Еле успел увернуться от еще одной большой волны.
   Корабль опасно покачнулся. Я не удержался на ногах и покатился по палубе. Грифон тоже не удержался, но на пол пути к борту вцепился когтями в палубу. Я же остановился только врезавшись в борт.
   Мы подождали, пока корабль перестанет так сильно качаться. Заодно перевели дыхание. Где-то далеко раздались выстрелы. Наши уже начали перестреливаться с вражескими кораблями.
   Судно вновь тихо и мерно покачивалось на волнах. Внезапно подо мной раздался треск досок. Я моментально вскочил и побежал к другому борту, концентрируя новое заклинание. Прямо на том месте, где я лежал, поднялся тонкий столб воды, который начал быстро подниматься за мною тонкой лентой за мной, деля "Эрику" на две части. Внутри начала подниматься ярость и, смешиваясь с азартом сражения, превращалась в гремучую смесь, которая питала мои силы.
   Добежав до противоположного борта, я резко обернулся и ударил рукой по ленте поднявшейся за мной воды, которая тут же превратилась в ледяную фигуру, начавшую одной глыбой уходить под воду.
   Между ногами прошла трещина. Корабль раскололся на две части. Я быстро перешагнул на одну из сторон. Грифон остался на другой части судна.
   Демон разбежался и прыгнул. Когда он приземлялся на мою половину, я выпустил в зверя огненный шар, и тот отлетел в воду. В голове промелькнула мысль, что скоро я к нему присоединюсь. Но я совершенно не заметил маленькую, но очень важную деталь: Шар, который я выпустил, был полностью черным.
   Вода вокруг забурлила. Через минуту все стихло. Корабль, а точнее его половины не спеша опускались под воду. Странно даже как-то. На что-то капнуло. Я поднял голову и обомлел. Надо мной стояла огромная рысь, полностью состоящая из воды. Во блин...
   На пятнадцать минут я полностью отключился от боя. Но когда очнулся, понял, что что-то кардинально изменилось.
   Начнем с того, что я стоял на воде, а передо мной стоял грифон. Но был он внутри водной рыси. А надо мной возвышалось огромное существо тьмы.
   Ростом оно было выше рыси. Все покрыто тьмой. Вытянутая морда, похожая на горгулью. Два закрученных рога.
   Рысь зарычала. Мне тоже захотелось рыкнуть, но за меня это сделало существо тьмы.
   Грифон пригнулся и прыгнул. Рысь повторила эти движения. Я взмахнул рукой и мое существо, действуя синхронно со мной, отбросило водную тварь в сторону. Но та успела цапнуть монстра тьмы за плечо. Я ощутил острую боль и схватился за кровоточащую рану.
   Кто-то прыгнул на меня сзади и стал царапать спину и бока и кусать плечи и шею. Я с трудом повернул голову и увидел, что на спине моего существа шипит рысь. Я быстро упал на спину и стал кататься на воде, пока хватка противника не ослабла. После этого я еще локтем посильнее ударил за спину. Грифон взвизгнул и рысь распалась на простую воду.
   Тогда я с помощью существа схватил демона и пару раз посильнее приложил грифона к скалам, по которым тут же растеклась синяя кровь. На этом силы оставили меня и я упал в небытие, заметив напоследок, что моё существо исчезло.
  
   Мефодий
   Вот ведь влип! Оказывается Яна дочь повелителя антасков! Я просто в шоке! Но кое-что хорошее есть. Благодаря тому, что блондинка меня регулярно кормит, у меня накопились силы. Еще чуть-чуть и я смогу скинуть луннитные оковы и сбежать. Чувствую небывалый приток сил.
   Дверь внезапно открылась. Я проклял все на свете. Заклинание было почти готово!
   Ко мне в камеру втолкнули едва держащегося на ногах парня. Хотя нет... Он вообще не держится на ногах. Его подтащили к соседней стене и тоже приковали. Я лишь злобно сверлил взглядом ухмыляющихся стражников. Вот выберусь отсюда...
   Дверь хлопнула. Я наконец решил посмотреть на своего сокамерника и чуть не потерял речь. Да это... Нет не может быть! Хотя...
   Соорудив простенькое заклинание, я приподнял голову соседа. Все-таки он... Но почему без сознания? Так, глянем-ка на магические сплетения. Да они выжали его как лимон! Звери!
   Нет, ну и что мне теперь с ним делать? Оставить? Так Катерина меня убьет. Врать я ей не умею (хотя кое-что утаивать все же удавалось). Да и народ в восторге не будет. А судя еще по рассказам Кати - сестра его меня в бараний рог свернет, так тот оборотень ей еще и поможет. А если сейчас восстановлю его силы, то потеряю все свои, накопленные едой, которую мне приносила Яна.
   Размышлял я еще около пятнадцати минут. Разбить вторые луннитные оковы, в которые заковали сокамерника, мне не удастся, да и мнение Катерины с народом для меня не пустой звук.
   Я сосредоточился, обходя все ловушки луннита, и мысленно потянулся к соседу. Десять минут я находился в напряжении, пытаясь подкопаться к его сознанию. Есть! А теперь осторожно переносим энергию... Так, хорошо, отлично...
   Когда у меня начало мутнеть в глазах, я прервал контакт. Сосед шевельнулся. Похоже от прилива сил пришел в себя. Заключенный осторожно начал поднимать голову, попутно осматривая камеру и себя. Потом его взгляд упал на мои ноги. Глаза быстро пробежались по моему телу с ног до головы.
   - Как Вы, Ваше Величество? - спросил я.
   - Вроде ничего - пропыхтел Кристиан - Где мы? Ты жив?
   Второй вопрос меня несколько смутил. Они действительно думали, что я погиб?
   - Катя волновалась - произнес принц, видя замешательство на моем лице - Ты снова исчез. На этот раз при свидетелях. Что нам было еще думать? Пусть даже ты один из сильнейших. Мне Кэс все рассказал, Катя пока не в курсе. Там их было больше, причем намного.
   - Я не знаю где мы - признался я, попутно переваривая сказанное принцем - А как Вы сюда попали?
   - Давай на "ты". Я не знаю. Последнее что помню - это огромный монстр тьмы. Грифон - наемный демон. Я упал в воду. Думал что утону.
   Я не мог поверить своим ушам. Не, я конечно же знаю, что у Кристиана есть примесь крови антасков, но...
   - Идиот! - прорычал я.
   - Что? - не расслышал принц.
   - Даже полукровки с трудом вызывают свою истину! А в тебе кровь антаска даже не проклюнулась никаким образом!
   - Подожди - замотал головой Кристиан. Только сейчас я заметил, что он мокрый с головы до ног - Какая такая истина?
   - Ну... это идет еще с древности, поверье, что аски и антаски две сущности одного целого. Черное и белое. Добро и зло. Жизнь и смерть. Ну вот. И говорится, что аски - это существа порожденные светом. А антаски - тьмой. В момент опасности они могут выпускать свою истину, то есть существо тьмы или света. В зависимости от того кто в опасности.
   - То есть получается, что кровь отца во мне доминирующая - верно?
   - Да. Но для полноценного антаска или аска это очень утомительно. Существо выкачивает кучу силы. Полукровки вообще на месте гибнут, потому что не могут поддержать это порождение. Это вообще надо лучше у тебя спросить, жив ты или нет. Я вообще поражаюсь тому, что быстро смог восстановить тебя.
   - Значит мы с Элизой пошли в отца - усмехнулся принц.
  
   К вечеру (как мне казалось) дверь камеры вновь открылась. В неё прошмыгнула Яна с полным подносом энергии. Тьфу. В смысле еды. Девушка быстро осмотрела камеру и застыла, пораженно глядя на Кристиана.
   - Доброго времени, мадам - вежливо кивнул принц, так как не был способен на большее, как и я. Хех, похоже не только я во времени запутался.
   - А Вы собственно кто? - возмутилась блондинка.
   - Заключенный - притворно удивился Кристиан - А что - не видно?
   - Но что Вы здесь делаете? - продолжала Яна.
   - Не знаю - пожал плечами принц - купался себе преспокойно, задремал, открываю глаза - а я уже здесь прикован.
   - Вон! - крикнула девушка, вне себя от злости.
   - Как? - одновременно спросили мы с Кристианом.
   - Ах вы уже спелись - сладко прошептала Яна и подошла ко мне. Поднос в её руках буквально растворился. Жалко... Столько энергии исчезло - Тогда, мой милый, ты переезжаешь. Сегодня же!
   Девушка схватила мой подбородок и крепко, даже как-то злобно, поцеловала меня. После этого она буквально вылетела из камеры, напоследок громко хлопнув дверью.
   - Мой милый? - усмехнулся принц - А Катерина знает об этом тюремном романчике?
   - Смейся-смейся - вздохнул я - Тебе род Монтек о чем-нибудь говорит?
   - Ну... Что-то знакомое - задумчиво протянул Кристиан.
   - Это тот самый род который и задумал Великий Разлом. А твои предки их прекрасно поддержали. И сейчас Монтеки стоят во главе Гильдии Смерти.
   - То есть ты хочешь сказать что она дочь главы Гильдии Смерти?
   - Да. Яна Монтек. И вот что интересно - продолжил я - она говорит, что ненавидит своего отца. Когда-то у неё была сестра. Инной её кажется звали... Не помню точно... Ну и её отец убил эту Инну. Теперь Яна думает как бы укокошить свое отца. Понимаешь к чему я клоню.
   - Да... - на лице принца появилась хищная улыбка - Такой союзник - это то что надо.
   - Тем более, что она одна из сильнейших антасков - добавил я.
   - Как бы её уломать? - спросил принц.
   - Не знаю. Но надеюсь это будет несложно.
   - А как она относится к аскам?
   - Так же, как и весь её род.
   - Значил это будет нелегко.
   - Но я как-нибудь постараюсь.
   Наш разговор прервала скрип двери. В ней снова появилась Яна. Руки она держала за спиной. Ой как не нравится мне это. Блондинка медленно, с хитрой улыбкой, подошла ко мне. Кристиан посмотрел ей за спину и стал крутить головой, явно на что-то намекая мне.
   - Эээ... Яна? - начал я, когда она подошла совсем близко - Нам надо поговорить...
   - На новом месте, милый - прошипела девушка и сделала резкое движение руками по направлению к моей шее. Щелчок. Я и не заметил как на мне оказался ошейник из луннита - Ты переезжаешь.
   - Но... - запротестовал было я.
   Внезапно камеру заволокло дымкой. Телепортируемся.
  
   * * *
   Наше время...
   - Стой! Кто ты и с какой целью идешь в Альтер? - рявкнул оборотень, стоящий на воротах столицы. У главных ворот есть сторожка, где сидят еще девять стражников, поэтому было не страшно одному выйти за пределы города.
   - Я - Руэль. Простой торговец, а это мой маленький караван - говорил эльф, ведущий первую телегу.
   - Что в повозках? - продолжал допросы стражник.
   - Небесные цветы! - буквально пропел Руэль.
   - Чего? Говори по нормальному, коли жить не надоело! - прикрикнул оборотень.
   - Фейверки везем - обиженно пробурчал эльф - Хотите проверить?
   Оборотень кивнул и подозвал еще двух стражников. На счастье эльфов, тоже оборотней. Они подошли к каждой повозке и сдернули покрывала. После этого проверили документы каждого члена "каравана" и тщательно обследовали телеги. Руэль даже для наглядности запустил один фейверк. На небе тут же расцвел, моментально погаснув, синий цветок.
   Не найдя к чему придраться, оборотень все же приказал раскрыть ворота. Все три телеги успешно въехали в город. Восстание началось.
  
   Три телеги неспешно ехали по спящему городу. Практически во всех окнах было темно, а в тех что горели наверняка были столичные союзники. Ветер играл с флюгерами на крышах. Даже здесь был слышен шум листвы проклятого леса, который предвкушал свежую кровь.
   Несколько раз телеги повстречались со стражей. Чаще встречались антаски, чем оборотни. И все тщательно проверяли телеги. Руэля это уже начинало нервировать, но он понимал, что стоит добраться до центральной площади и можно будет достать так тщательно скрываемый клинок и перерезать глотки врагам. А до этого нужно быть осторожными. Ведь сейчас только от этих трех телег зависело начало восстания.
   Но вот эльфы наконец добрались до нужного места. Руэль разбил шарик, данный одним из антасков в прошлом лагере. Теперь по периметру всей площади стоял плотный щит, который даст время, чтобы подать сигнал.
   Деиль, брат Руэля, взял факел и поджег первую телегу. Через несколько минут над городом заполыхали синие фейверки. Через пять долгих минут настала очередь второй телеги. В красных отблесках салюта были видны скопившиеся у щита стражники. Они явно не понимали в чем дело и пытались пробиться сюда. Скрываться больше не было смысла, и эльфы приготовили свое оружие. На улицах стало люднее. Горящий факел упал в третью телегу, и на ночном небе расцвело белое солнце.
   Щит исчез, и эльфы побежали в атаку, вместе с сотней восставших горожан, армией и флотом, который начал обстреливать неприступный замок.
  
   Екатерина
   Наши войска окружили город и ждали сигнала. Мы разделились на четыре группы. Вульфинг вел войска к южным воротам, Турет - к северным, мы с Кэсом - к главным воротам, западным, а флот, возглавляемый уже Лирнетом, наступал через восточные портовые ворота. О судьбе Криса до сих пор ничего не известно, как и о судьбе Мефа.
   Такими темпами мы растеряем всех лучших людей. Лучших для меня. А из таких остались только Элиза, Кэс и Клео. Судьба как будто опять пытается лишить меня амого дорогого в этой жизни. Но на этот раз я буду сражаться!
   В небе, у главных ворот, одиноко полыхнул синий фейверк. Войны подобрали оружие и приподнялись с земли.
   - Рано - сказал Кэс, после того, как я ему кивнула.
   - Они еще вне города - добавила я.
   Внезапно подул короткий ветер. Чуткий нос уловил новый запах. Распознав его, я зашипела. Эльф, стоящий рядом, молниеносно достал стрелу, положил на тетиву и выстрелил в направлении откуда шел запах врага. Как только стрела скрылась во тьме леса, в нашу сторону полетел десяток других стрел. Кэс тут же загородил меня и махнул рукой. Стрелы мгновенно поменяли направление и полетели к своему хозяину, если не хозяевам.
   Войны быстро поднялись со своих мест. В нашу сторону летело уже около сотни стрел. "Десятичное копирование" - пролетело в голове шипение Пантера. Кэс снова махнул рукой. Но на этот раз снаряды разлетелись в щепки. Видимо пришёл к тем же выводам.
   Все замерли в напряжении. Вокруг воцарилась мертвенная тишина.
   Между деревьями появились тени, которые стали не спеша приближаться к нам. Все аски безошибочно поняли кому они принадлежали.
   Где-то тут же вспыхнул феникс. Где-то появился кентавр. Где-то еще какое-то существо. Прямо за моей спиной появился тонкий бело-зеленый летающий дракон. Пантер зарычал в глубине моего разума и я вместе с ним. Клео ощерилась и зашипела. Кэс поудобнее ухватился за меч.
   Все замерли. Даже ветер не играл с листвой. Так мы простояли толи вечность, толи мгновение. Внезапно антаски разом выпустили в нас по два огненных шара. Передо мной тут же появилась стройная колонна наших асков и антасков, которая погасила шары.
   Пантер быстро оттолкнул мою душу и встал во главе тела. Мои руки ухватились за клинки. "Нечего молоденьким девушкам за тяжелым мордобоем наблюдать" - мысленно сказал мне Пантер и полностью отключил от происходящего. Я погрузилась в безмолвную тьму. Как? Как он это сделал?
   Не знаю сколько прошло времени, но тьма и не собиралась расступаться. Мертвенная тишина нежно обволакивала меня. По мне прошлось какое-то странное чувство, спокойствие. Я закрыла глаза.
   Комната. Светлая, не смотря на ночь за окном, просторная. И жутко знакомая... Это... Это же комната Кристиана! Но она сейчас была в несколько других тонах.
   Скрипнула дверь. Я мысленно обернулась. В комнату вошла блондинка. Она усмехнулась и посмотрела прямо на меня. Я вздрогнула и поежилась. От неё так и разило опасностью. Даже больше, чем от антасков. На мгновение мне показалось, что девушка меня заметила, хотя внутри была полная уверенность обратного. Но вот блондинка перевела взгляд и подошла к кровати.
   Только сейчас я заметила звякнувшую цепь в руке девушки. А когда в комнате появился красноволосый парень в ошейнике на вышеупомянутой цепи, челюсть непроизвольно отпала.
   Меф! Он жив! И, похоже, совсем рядом! А эта стерва сажает его на цепь, как какую-то шавку!
   - Скажи правду. Зачем я тебе? - хрипло проговорил дер Твер.
   - Милый, - промурлыкала блондинка и буквально легла на Мефа. Он попытался отстраниться, но его спина наткнулась на стену - ну ты же знаешь, как я к тебе отношусь...
   - Яна, не пудри мне мозги! - холодно оборвал её трель Мефодий.
   Девушка обиженно посмотрела на парня, но не отстранилась. Даже прижалась сильнее и перешла на страстный шепот:
   - Ну Мефочка - дер скривился от этого обращения - я к тебе действительно хорошо отношусь. Но и конечно же ты наверняка понял мои цели. Ты такой сообразительный.
   - И в чем же тебе могу помочь я? - усмехнулся Мефодий, но в глазах его был холод.
   - Не строй из себя дурачка - продолжала медовым голоском, как я поняла, Яна - Все в округе знают, что ты один из сильнейших антасков...
   Дальше я как будто оглохла. В голове кружились последние услышанные слова: "...один из сильнейших антасков...". Не отдавая себе отчета, я пыталась заглянуть в глаза Мефа, которые с каждым новым словом блондинки, все больше заполнялись ненавистью. Я просто не могла поверить. Меф - антаск. Он... Он врал мне все время. С самого первого дня нашего знакомства. Но во мне не было ни ненависти, ни боли, ни обиды. Я не злилась на Мефа. Я не могу на него злиться. Слишком много он стал значить для меня за все эти года. Самый первый, самый верный. Он был лучшим другом из тех, кого я знала. И никто не смог бы заменить мне Мефодия.
   Тем временем блондинка, втолковывая что-то дер Тверу, уже чуть ли не кричала, с самым настоящим отчаянием.
   - ... Этот чертов крест не дает тебе всю свою силу! Я могу его убрать! Я могу вернуть твой род из изгнания! Пойми же ты, чурбак, что мы подходим друг другу как никто! - услышала я окончание её монолога.
   Сердце замерло, коленки подогнулись. Увидев, как от зрачков Мефодия расходятся воронки, делая глаза полностью черными, я еще сильнее испугалась. Ведь это были глаза тьмы.
   - А теперь слушай ты - прошипел Меф, тряся Яну за плечи. По ошейнику поползла трещина - Мне глубоко плевать на всё! Слышишь? На всё, что ты предлагаешь! Я был рожден служить Тверским и буду служить им по гроб жизни! И я горжусь своими предками! Я горжусь своей печатью! Я никогда не был антаском, слышишь, никогда! И все равно, что у меня нет второй души, но я АСК! И мои сердца всегда будут с Тверскими!
   Но тут Мефодий, будто ощутив мой пристальный взгляд, посмотрел прямо на меня. Глаза его стали прежними, но зрачки были расширены, а губы беззвучно прошептали: "Катерина"...
   Внезапно комната озарилась синим светом. На улице послышались свист и хлопки.
   - Вперёд!!! - заорала я, перекрикивая шум салюта и отрубая голову внезапно возникшему передо мной оборотню.
   Наши войска радостно загудели. Меня отбросило влево. Врезавшись в дерево, я услышала хруст. Рука не подчинялась мне. Тело обдало болью. Но скоро все прошло. Как только я пришла в себя и убедилась, что рука в рабочем состоянии, меня как холодной водой окатило.
   Я уже была в собственном теле, которое было полностью человечьим. Пантера внутри даже не ощущалось. Я была вся в крови. На небе Во всю полыхал красный фейверк и начал расцветать белый. Мы были у ворот города. Везде горела битва. Краем глаза я заметила Кэса.
   Не долго думая, я покрепче ухватилась за кинжалы и бросилась пробивать дорогу в город, который тоже уже бушевал. Я никогда раньше не убивала. Но сейчас, когда я видела множество трупов, начинала осознавать, что причиной их смерти являюсь я сама. И мне на это было откровенно плевать! Никогда бы не подумала, что лишить жизни так легко.
   Поймала я себя на подобных мыслясь только когда уже прорвалась в город. Сама! На мне стало больше крови и шрамов. Что-то внутри просило еще и еще. Но тут я опомнилась. Нельзя. А то так скоро и своих крошить начну.
   Внутри все сжалось. Кувырок, поворот, наискось и в сердце. Передо мной упал очередной противник, с раной от плеча к бедру и дыркой в сердце. Все было сделано буквально без моего участия. Тело двигалось само по себе, но при этом я управляла им... надо будет подумать на досуге, а то сейчас... Черт! Гад! Разворот, блок, атака, кувырок, блок, блок, соскользнуть, удар, увернуться, удар... некогда думать.
   В мыслях были только движения. Из всего моего пути к проклятому лесу я запомнила все один момент. Когда меня прислонил к стене один из оборотней. Скрещенные клинки дрожали в руках от напряжения, и я боялась, что это мой конец. Но вдруг моему противнику снесли голову. Когда тело упало, я увидела почти сгнивший труп с окровавленной рукой, на которой были полуметровые когти. Я охнула и вжалась в стену, но труп повернулся и пошел дальше.
   Добежав до леса, я очнулась от убийств. В тени деревьев была еле заметна фигура крупного человека. Кэс. Сбоку что-то быстро приближалось. Я повернулась и не успела ничего понять, как в меня впрыгнула Небесная Пантера.
   "Здравствуй, детка - проговорил во мне Пантер, пытаясь отдышаться - прости, что так получилось. Сам был в шоке. Но теперь мы снова вместе. Вперед!" А вот с этим надо будет тоже разобраться. "Тоже?" Потом, все потом.
   Я быстро вбежала в лес и, не останавливаясь, понеслась прямо к Кругу. Сзади за мной уже бежал Кэстрет. Должна заметить, что в этот раз здесь не было ни одного трупика. Кэс поравнялся со мной и мимолетом заглянул в глаза: "поворачиваем". После чего завернул влево. Я, не сбавляя ходу повернула за ним.
   Через минут пятнадцать мы выбежали к дворцовой стене. Тут было как-то уж слишком тихо. В тени деревьев стояли Лирнет, Турет, Вульфинг и Элиза. На мой немой вопрос подруга ответила, что не бросит брата и знает, что он еще жив. Это вселило в меня надежду.
   Я осмотрела всю команду. Рваная одежда, шрамы, кровь, своя и чужая. Сейчас мы были как никогда похожи. Потом осмотрела местность. Черт! Лучше бы здесь во всю бушевала битва. "Какая битва? Да этот лес даже во время войны опасаются! А на такой тонкой полоске не развернуться!" - дал мне мысленный подзатыльник Пантер. И действительно. Проклятый лес все боятся, а здесь лишь тонкая пустая полоса в полметра, разделяющая лес от замка.
   Под общим напряженным взглядом Элиза подошла к стене и стала водить по ней рукой. Один из камней поддался и буквально растворился в воздухе. Тоже самое сделали и другие камни, находившиеся рядом. В итоге получилась небольшая прямоугольная арка. Первыми прошли эльфы. За ними прошел Вульфинг. Потом мы с Кэсом. После всех нас зашла Элиза. Сразу за ней проход закрылся.
   Эльфы зажгли находящие на стенах факелы. Подруга тут же быстрым шагом направилась вперёд. Мы поспешили за ней. Через некоторое время показалась развилка. Элиза поколебалась лишь секунду и повернула направо. Туннель спускался вниз. Это сразу чувствовалось.
   Вскоре мы уперлись в тупик, и я почувствовала то, что давно не чувствовала. Крис здесь.
   Элиза опять начала водить рукой по стене, но в отличие от прошлого раза, стена с грохотом обрушилась. Мужчины тут же выскочили из туннеля и приняли воинственную стойку. Но опять же, везде было тихо. Странно. Чертовски странно.
   Не обращая ни на кого внимания (парни защитят, если что), Я кинулась к двери из-за которой исходил зовущий импульс. Через мгновение дверь вышиб Кэс. Я благодарно посмотрела на него и вошла в камеру.
   На одной из стен, распятый голубоватыми оковами, висел Кристиан. Выглядел он кошмарно, как зомби. Веки экспринца дрогнули и осторожно поднялись. Изумленный взгляд так и впился мне в лицо.
   - Я что, в раю? - хрипло отозвался он, потом перевел взгляд на оковы - Нет, похоже все-таки еще жив...
   Элиза быстро подбежала к брату и, расцеловав его лицо, начала колдовать над оковами.
   - Луннит - проговорил принц.
   Элиза сплюнула ругательство, что для неё было нехарактерно. "Луннит перекрывает способности антасков - пояснил Пантер - Так же как солнит асков"
   - Вам не помочь? - спросил, стоявший в проходе Лирнет. На его вытянутой руке звякнула связка ключей.
   Я тут же вырвала ключи и стала быстро подбирать нужный. Оказалось, что для каждого замка нужен свой ключ. Мы с Элизой быстро разломили связку и стали подбирать нужные ключики. Через несколько минут Крис был свободен и начал было заваливаться, но тут его подхватил Кэстрет. Кэс положил на лоб Кристиана руку. Бледность Криса начала исчезать, как и круги под глазами. Стало слышно четкое глубокое дыхание. Я почувствовала наладившуюся связь. "Спасибо" - мысленно произнес Кристиан.
   Через минуту Крис уже прочно держался на ногах.
   - В общем-то Мефодий смог обмануть луннит и мы с ним эти два дня переговаривались - начал принц, призвав свой меч - Попытались привлечь на нашу сторону дочь правителя антасков. Не получилось. В данный момент Монтеки находятся в тронном зале и дожидаются вас. Они знали, что вы придете.
   Теперь ясно почему здесь так тихо. Нас просто ждали. Мы гости на последнем нашем пире.
   Кристиан быстро привел себя в порядок. Мы тоже решили не появляться в таком воинственном виде. Приведя себя в порядок, наша команда вышла из подземелья и направилась к тронному залу. По пути один раз встретился антаск, который попытался нас остановить. Меня так раздражала нынешняя ситуация, что я опять отключилась и рассекла противника пополам.
   - Кать, я тут узнал... - замялся после этого Кристиан - Ну в общем Меф...
   - Я знаю - хрипло отозвалась я. Он антаск.
   - Ну я по ходу тоже - признался принц.
   Все недоуменно на него посмотрели. Крис лишь пожал плечами. По пути к тронному залу нам больше никто не повстречался.
   И вот снова те двери. Вспомнилось, как мы в прошлый раз поспешно покидали зал. Как умерла... Отбросив лишние мысли, я подошла к дверям и оттолкнула их. В глаза ударил яркий свет. Я на мгновение зажмурилась. Потом, переполненная страхом, вошла в зал.
   Здесь ничего не изменилось. Только лица поменялись. На троне сидел русый мужчина, лет тридцати на вид. Серые глаза смотрели с усмешкой и презрением. Рядом стоял младший герцог Августовский Огурец (Не запомнила его имени, но на это очень похоже). С другой стороны стояла Яна. Похоже это и есть дочь повелителя. Рядом с ней, прикованный к стене уже другим ошейником, гордо стоял Меф. Увидев нас, его взгляд наполнился беспокойством. Я улыбнулась другу.
   Идущая за мной "делегация" придавала уверенности. Я прошла в центр зала и остановилась. Рядом стояли Кэс и Крис. От этого стало еще легче.
   - Ну здравствуй, графиня, Повелительница асков, глава гильдии жизни, Екатерина Тверская - усмехнулся мужчина, сидящий на троне.
   - Здравствуйте, Повелитель антасков, глава гильдии смерти. Уж простите, но имени вашего я не знаю - Я старалась говорить спокойно, но у меня получилось даже с большей насмешкой, чем у моего оппонента.
   - Я Заркар Монтек - представился мужчина - А ты смелая, графиня.
   - Я не смелая, я нервная - вырвалось у меня. Заркар басисто рассмеялся.
   - Надеюсь ты поняла, зачем я тебя пригласил - проговорил антаск.
   - А как же. Выпить чашечку крови и поговорить по душам - не знаю почему, но сейчас меня так и тянуло поязвить. Наверное все дело в напряжении.
   - Хватит! - внезапно рявкнул Повелитель антасков - Шутки кончились! Пора уже давно объединить Великую Долину. И будут её держать руки достойнейшего!
   - Как понимаю меня вы таковой не считаете?
   - Догадливая девчонка...
   Но не успел он договорить, как Меф повернулся к мужчине лицом, скрестил руки и быстро их развел с криком: "Лови!". В мою сторону полетело что-то блестящее, небольшое и округлое. Я вытянула руку, и в нее влетело это что-то. Медальон. Круглый серебряный, с пятиконечной звездой посередине и украшенный шестью рубинами. В самой середине и между концами звезды.
   - Тварь - прошипел Заркар и махнул рукой в сторону Мефодия. Парень сначала было отлетел назад, но цепь натянулась до предела и Мефа оттолкнуло обратно, после чего он упал на пол.
   - Меф! - закричали мы с Яной.
   - Папа! За что? - вскричала блондинка, подбегая к Мефодию.
   - Хватит истерить! - прикрикнул Заркар - Он это заслужил.
   - Это тебе хватит - прошипела Яна, поворачиваясь к отцу - Прошло время твоего правления!
   - Это что - переворот? - усмехнулся Повелитель.
   - Яночка, дорогая успокойся - медовым голоском проговорил младший герцог.
   - Не называй меня так - уже прорычала Яна. Что-то в её чертах стало меняться.
   В зал ворвались солдаты. К сожалению не наши.
   - Убейте их. А графиню оставьте мне - повелительно махнул рукой Заркар.
   Друзья тут же были поглощены в битву, возле дверей зала. Я же подошла ближе. Черт! А ведь с таким раскладом мне действительно не выжить и армия моя падет. "Ты что издеваешься? - рассмеялся Пантер - Ты хотя бы представляешь, что сейчас держишь в руке? Это же медальон всевластия! Тот самый, который охранял Дирк" Да? А я совсем про него забыла.
   Повелитель и младший герцог переглянулись, после чего оборотень, ехидно улыбаясь, приблизился ко мне. Не успела я ничего придумать, как младший герцог выпустил в меня каким-то черным шаром. Рука с медальоном быстро поднялась на уровень моего лица и буквально поглотила шар.
   Тело снова действовало само, а в мыслях были лишь движения и какое-то заклятие. Шаг одной ногой... орока дел... медальон к сердцам... ла э монус... выбросить руки вперед... хук!
   Из медальона вырвался луч света. Герцог заслонил себя руками, но тут же осыпался прахом.
   - Как... как ты это сделала? - в унисон воскликнули Пантер и Заркар.
   Самой бы знать. "Хех! А тут и знать нечего! Мы в ответе за своих потомков! - прозвучал в голове абсолютно незнакомый, но жутко родной голос - Что не ждали? Не переживай внучка, это я - добрый дедушка Мороз! Так, ладно шучу! Я твой дедушка, Авродием меня кликали. Не отвлекайся. Сейчас будет самое интересное! Ах да, чуть не забыл!"
   Я обернулась и повторила все движения вместе с заклинанием, но с немного другой интонацией. Все противники друзей тоже осыпались прахом. А ребята, в свою очередь, недоуменно посмотрели на меня.
   Когда я развернулась, то просто не поверила своим глазам. Заркар ставил одну из мощнейших оборон, которую я только знаю. А возле уже сидячего Мефодия стояла девушка. Черные длинные волосы завивались в спирали. Глаза были абсолютно черные. Кожа белой-белой. И крылья с черными перьями, на которых был изображен непонятный белый узор.
   - Мне надоели твои эксперименты! - прокричала девушка - Ты лишил всего меня в этой жизни! И в отместку я лишу тебя твоей жизни!
   - Янка, не дури - усмехнулся Повелитель антасков. Это Яна? - Ты думаешь я не знаю твоих слабостей? Кто тебя создал, эксперимент Янь?
   От Яны пошли черные волны. Ошейник Мефа треснул и осыпался голубоватой кучкой. Друг осторожно приподнялся и перебежками направился к нам. На полпути Заркар пустил в Мефа какое-то заклинание, которое тот не смог отбить. В итоге дер Твер оказался прикован магией к полу.
   Яна запустила в отца энергетическим потоком. Я понимаю, что сейчас должна развернуться грандиозная битва, в которой будут отважно биться отец и дочь, а мы тут типа зрители. Но мне жутко не нравится, как трещат своды, и сыпется с потолка пыль с мелким камнем.
   "Здесь скоро все рухнет - подтвердил мои невеселые мысли Кристиан - забираем дера и уходим. Они сами себя погубят" Я была полностью согласна, поэтому я, Кэс и Крис, в упор не замечаемые этой родственной парочкой, которая перешла к более активным действиям, подбежали к Мефу.
   Кристиан начал колдовать, Кэс поддерживал его энергию, а я, с помощью медальона, поставила щит. За дверью послышалась какая-то возня. Остальные, так сказать "свободные", вышли из зала и занялись подкреплением.
   - Посмотри, дура! Они же уходят! - вдруг прокричал Повелитель антасков.
   Моими губами и телом вновь управлял дед. Неведомое мне доселе и непроизносимое заклинание сорвалось в отчаянный крик. Руки выставили вперед медальон, который тут же нагрелся и выпустил зелёный поток силы. Заркар Монтек упал уже бездыханным.
   - НЕЕЕЕТ!!! Он мой! - почти на ультразвуке прокричала Яна.
   Своды этого не выдержали. Камень стал рушится большими глыбами.
   - Бегите! - заорал Меф.
   - Только с тобой! - я не могла его бросить. Никогда и ни за что!
   - Это слишком сложное заклинание! Пока будите распутывать погибните!
   - Ничего! Успеем! Мефодий! Телепортируй отсюда Катю! - прокричал Кристиан, пытаясь заглушил гул падающего камня.
   - Да уходите вы отсюда - запротестовал Меф.
   - Нет! Я тебя не брошу! - из глаз предательски брызнули слезы.
   - Вы все здесь помрете! - закричала за нами Яна.
   Мефодий внезапно притянул меня к себе и крепко поцеловал. Его рука достала в моей медальон. Потом он отстранился, подмигнул мне и прошептал заклинание.
   Когда мы втроем вывались из портала, я посмотрела в черную глубь. Там еще отражалось улыбчивое лицо Мефа, но потом оно скрылось одним из камней, и портал закрылся. Я сидела на главной площади Альтера и рыдала, не смотря на битву вокруг. Кэс приобнял меня и попытался успокоить.
   Я даже не заметила, когда все вокруг стихло, а Кристиан забрался на верхушку полуразрушенного фонтана.
   - ПОБЕДА!!! - прокричал он.
   Вокруг стали появляться и закрываться порталы, а все, кто сражался за нас, ликовали.
   Но моя жизнь как будто рухнула. Были больно. И не столько от ран, сколько от одного осознания, что его больше нет. Меф умер.
   Краем глаза я заметила, как к Кэстрету подошел Ласкат. Весь в крови, бледный, хромой, но жутко радостный. Но Кэс не отстранился от меня, а только взял на руки и прижал покрепче, за что я была ему очень благодарна.
   - Все закончилось - прошептал мне Кэс - Теперь все будет хорошо, вот увидишь. Ты теперь Повелительница всех асков и большинства антасков. Мы рядом. А еще скоро к тебе выстроятся целые очереди женихов. Но ты никого даже в лицо не увидишь.
   - Почемууу? - чуть успокоившись, прорыдала я.
   - Потому что я люблю тебя...
  

Эпилог

   - Кать, я тут подумал... Я хочу поступить к тебе на службу.
   Я подняла на Кэстрета усталые глаза. Бумаги, бумаги, бумаги... раньше мне с этим помогал Меф, но теперь его нет.
   - Кать, я же тебя просил, не думай об этом.
   Кэс быстро понял ход моих мыслей. Может за это я его и люблю. Ведь за этот месяц, что прошел после гибели Мефа, он был рядом и всегда понимал меня.
   Перед носом тут же легла корзиночка со сладостями. Я благодарно посмотрела на своего бывшего учителя и нынешнего ученика. Тот ободряюще улыбнулся и подмигнул мне в ответ.
   Да, да, вы не ослышались. Сейчас Кэс был моим учеником. Как только мы вернулись дедушка радостно сообщил, что не покинет меня, пока не обучит кое-каким премудростям. Например более интересное и изворотливое перевоплощение или работа с бумагами.
   Словно прочитав мои мысли, Кэстрет обвел скептическим взглядом кабинет. Теплый, уютный, заваленный бумагами и посудой. Дел сейчас было невпроворот. Я даже не помню когда в последний раз выходила отсюда. А, точно. Вон и одеяло с подушкой на кушетке лежат. Значит минимум неделю.
   - Ты себя в зеркало видела? - усмехнулся Кэс.
   - Нет, а что?
   - Лучше и не смотрись - заверил меня парень, а когда я швырнула в него скомканной бумагой, продолжил - Тебе нужен свежий воздух и солнце! Забрось ты эти бумаги и пойди погуляй!
   - Но... - попыталась было запротестовать я.
   - Никаких "но"! - отрезал Кэс - А то сладкое отберу.
   Я посмотрела в его предельно честные голубые глаза. Вот гад! Ведь знает где подкопать. Потому что вообще хорошо меня знает и знает, что мне нужно.
   Сбросив все бумаги на пол, я встала на стол и, изображая картинный обморок, упала на руки Кэса.
   - Неси меня, мой герой - прохрипела я.
   - А если я тебя головой о косяк задену? Чисто случайно - усмехнулся аск.
   - Тогда по практике получишь "два" - проговорила я, слезая с аска, но тот уже и не думал меня отпускать.
   - Простите, что мешаю, но я хотел бы переговорить с графиней Тверской.
   Этот, только с виду, холодный голос исходил из проема двери. Кэс отпустил меня и смущенно улыбнулся вошедшему.
   - Извините, Ваше Высочество - согнулась я в реверансе.
   - Да отброс ты все эти приветствия, я же не официально - усмехнулся король и прошел в кабинет - хорошо тут у тебя. Уютненько, чисто...
   - Не придирайся, Крис. Это не твои царские хоромы - улыбнулась я - Кстати, а что ты здесь делаешь? Разве ты сейчас не должен восседать на троне?
   - Какой трон? - вздохнул Кристиан - Там пока еще разруха. И пока тронный зал не восстановят - не будет коронации. А если нет коронации, значит я еще принц.
   - Ладно, давай ближе к делу - я вновь уселась в осточертевшее мне кресло. "Подожди меня снаружи" - стрельнула я глазками в Кэса. Аск поцеловал мне руку, кивнул Крису и вышел.
   - Нам надо обсудить территориальные проблемы - сразу начал Кристиан.
   - Тверское озеро и все графство за асками - сразу отрезала я.
   - Конечно, я и не собираюсь на них претендовать - Крис сел в гостевое кресло и обворожительно улыбнулся - Просто, как я понимаю, Тверь теперь отдельное государство, а территория графства для вас будет маловата...
   - Ой, только не надо расшвыриваться землями налево и направо - вздохнула я.
   - А я и не расшвыриваюсь - обиделся он - Просто вы находитесь почти на самом краю Невы и мне будет неудобно следить за дальними землями, поэтому я передаю их Твери. Тогда получается, что все озеро будет вашим. Да и еще. Как только отстроится тронный зал, мне нужно будет объявить о новом соседе, поэтому продумывай речь и готовься. А вообще у меня есть идейка, как мы сможем избежать всех государственных проблем и не морочить голову вопросом о территории.
   - И какая же? - спросила я. Ой не нравится мне это... "Не тебе одной" - подхватил меня Пантер.
   - Подойди сюда - попросил Крис.
   Я встала из-за стола и подошла к принцу. Он тоже встал. Когда наши лица оказались друг напротив друга, Кристиан встал на одно колено и достал из-за пазухи красную бархатную коробочку, которую немедленно открыл.
   - Графиня Екатерина Тверская. Повелительница всех асков. Я прошу тебя выйти за меня замуж - торжественно объявил он.
   Я очумело смотрела на дивной красоты обручальное колечко, лежавшее в коробочке. Любая на моем месте разрыдалась бы от счастья и сказала бы "да", но не я.
   - Крис - начала я - Пойми, я тебя люблю и не хочу причинять тебе зла, но... мое сердце занято другим - на конец выдохнула я.
   Глаза Кристиана, сначала лучившиеся надеждой, потускнели и наполнились болью. Юноша опустил голову и убрал коробочку. Потом он встал и, стараясь не смотреть мне в глаза, выдавил:
   - Прости, это было лишним. Я как-то не подумал. Ну что ж. Думаю все вопросы между нами пока решены. Пока.
   Он развернулся и понуро пошел к двери. "Прости меня, пожалуйста. Я не хотела причинять тебе боль. Но..." - потянулась я мысленно к будущему королю. "Не надо - остановил он меня - Я все понимаю. Я не в обиде" И вышел из комнаты. Но это была ложь. Я чувствовала его боль. И, кажется, слезы...
   Я вздохнула и буквально выбежала из комнаты. Кэс уже ждал меня. Он подставил локоть, в который я тут же уцепилась за него. Кэс хорошо прочувствовал мое настроение. И наверное настроение Криса. Поэтому он молчал всю дорогу, давая мне возможность хорошенько подумать.
   Но мне скоро надоела тишина и я заговорила первой.
   - Кэс, мне докладывали, что к нам приезжали графы. Где они?
   - Ну я же обещал, что ты ни одного в глаза не увидишь - лишь усмехнулся Кэстрет, и я выбросила этот вопрос из головы раз и навсегда.
  
   * * *
   Перед глазами тьма. Трудно дышать. Кто-то пинает в живот. Я приоткрыл глаза. Все не так уж и плохо. Яна? Похоже я все-таки в аду...

Оценка: 4.01*6  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Е.Флат "Свадебный сезон 2"(Любовное фэнтези) Л.Малюдка "Конфигурация некромантки. Адептка"(Боевое фэнтези) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) Д.Деев "Я – другой 5"(ЛитРПГ) М.Юрий "Небесный Трон 2"(Уся (Wuxia)) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) К.Федоров "Имперское наследство. Сержант Десанта."(Боевая фантастика) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) В.Старский "Интеллектум"(ЛитРПГ) Н.Изотова "Последняя попаданка"(Киберпанк)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"