Штука Анастасия Викторовна: другие произведения.

Агентство Социальной Адаптации Людей и Нелюдей. Часть четвертая. Нежданная гостья

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:


 Ваша оценка:

  Часть четвертая. Нежданная гостья
  -Так, пропустим всю формальщину, где же это...А, вот... "Настоящим сообщаем, что на разгроме беседки два оборотня отвратительной наружности не остановились", - будничным тоном монотонно зачитал с длинного, слегка помятого листка Демир, удобно устроившись за столом в своем кабинете. Оторвавшись от чтения, он убедился, что она со скептическим выражением слушает его, и продолжил. - "И совершили еще много неправомерных деяний. Список прилагается".
  -Я же договорилась с хозяином беседки, он миролюбиво согласился замять инцидент за определенную плату, - Стелла с досадой передернула плечами. - Что же до братьев, то в своей второй ипостаси они вполне обычной наружности, чем-то огромных собак напоминают, кстати. - Отпив глоток своего любимого цветочного чая с душистым медом, она с любопытством спросила. - Ты из-за этой жалобы позвал меня?
   -Да, захотелось посмотреть, как ты будешь выкручиваться, - усмехнувшись, мужчина с наслаждением потянулся до хруста в суставах, с видимой неохотой встал из кресла, подошел к камину и выбросил смятый лист в огонь. Понаблюдав за тем, как пламя жадно набрасывается на бумагу, быстро пожирая ее, оставляя только обугленный пепел, он вернулся назад. - Будем считать, что строгий выговор я тебе сделал!
  -Правда? - Стелла хмыкнула, иронично выгибая брови. - Когда?
  -Вот только что, - он шутливо погрозил ей пальцем и наставительно сказал, - больше так не делай!
  -Сиена пригласила меня сегодня на ужин, - помолчав, произнесла она, покачивая чашку в руках, - ты будешь?
  -Конечно, - оживился Демир, - нечисть в последние дни не слышно и не видно, патрули впустую по улицам и окраинам ходят. А бестолковое сидение в кабинете и нудные бессмысленные переговоры мне порядком надоели. Бюрократия - это не мое!
  Стелла искренне улыбнулась мужчине. Их общение медленно возвращалось в привычные дружеские рамки, неловкость и скованность сглаживались. Видимо, Демир понял, что она не хочет говорить о прошлом, и не стал возвращаться к неприятной теме, за что она была ему безмерно благодарна.
  -Кстати, - он поднялся из-за стола, кивком головы указал на окно, выходящее на главные городские ворота, и спросил. - Сейчас должен обоз из столицы прийти. Не хочешь прогуляться?
  -Почему бы и нет, - Стелла пожала плечами, допила чай и встала. В агентстве в ближайшее время все равно делать нечего. Фейлин, судя по ругани и звону битого стекла, с утра колдовала в своей комнатушке в подвале. Лана суетилась по дому, затеяв что-то, очень сильно напоминающее грандиозную уборку. Дэйд чинил заборчик на заднем дворе, а оборотни строили сарай для приблудного вампала. Они долго не могли определиться, споря до хрипоты, куда определить существо. Строить банальную будку для такого красавца им было откровенно стыдно. Затем, понаблюдав, как вольготно он себя ведет в хозяйственной постройке, принадлежавшей соседям, куда его временно пустили на постой, решили соорудить такую же.
  Стелла перед уходом в Хантар сходила посмотреть на старания братьев. И предложила нанять профессиональных строителей. Оборотни, довольные и счастливые, оглянулись на кривоватое сооружение, ни капли не похожее на то, что было изображено на схеме, приколотой на дереве, под ее скептическим взглядом помрачнели, но не стали спорить. Они принялись собирать разбросанные по земле инструменты, но было видно, что слова женщины задели их за живое. Вздохнув, мысленно упрекнув себя в излишней резкости, она разрешила им заканчивать начатое строительство, хотя незаконченное деревянное сооружение ее откровенно забавляло своим неказистым и нелепым видом.
  На этот раз винить было некого - вампал увязался за ней. Стелла, по привычке выбравшаяся в лес за городом перед выходными, случайно нашла раненное существо. Ему серьезно досталось, скорее всего, он пострадал во время драки с более сильным сородичем. Он лежал на земле, положив огромную голову на ствол поваленного дерева. Вампал безучастно наблюдал за ее приближением затянутыми поволокой глазами, длинные остроконечные уши над изогнутыми рожками слабо двинулись, когда она подошла ближе. Он мотнул длинным мощным хвостом, но больше ничем не выразил своих эмоций от ее появления. Пожалев создание, обе передние лапы которого были перебиты, не позволяя ему передвигаться самостоятельно, она вернулась в город, взяла у Фейлин восстанавливающее и исцеляющее зелье, захватила Дэйда, и, купив на рынке свежего мяса, вернулась в лес.
  Они с горняком несколько раз ходили к густым зарослям орешника, где лежал зверь, чтобы напоить и накормить вампала, ведущего себя на редкость спокойно и мирно, пока он не смог сам подняться на лапы.
  Существо выждало пару дней, видимо, осознало, что больше приходить к нему люди не будут, и явилось само, перепугав всю улицу. Дэйд, наблюдающий со стороны за тем, как вампал, большое существо с темной, почти черной шерстью с огненно-рыжей толстой полосой на спине, как обычная собака, припадает на передние лапы, играя со змеем, выпущенным Мэйтом поползать, заметил, что такими темпами они сами скоро останутся на улице.
  -Мама тоже будет там, скорее всего, - Демир галантно пропустил ее вперед, снял с вешалки куртку и закрыл дверь, - она ждет из столицы какой-то ценный груз. Я предложил ей отправить за ним помощника, но она посоветовала мне ловить по пустырям нечисть, а не лезть в ее дела.
  -Все еще злится из-за того, что ты заставил ее взять на работу помощников и приставил к лавке охрану? - Понимающе улыбнулась Стелла.
  Мужчина коротко кивнул. Его лицо выражало мрачную решимость. - Я не люблю ругаться с ней, потому что от нашего разлада страдаем мы оба. Но маг, как не прискорбно, был прав, когда обзывал меня последними словами за неосмотрительность. Я проявил недопустимую беспечность. И она могла стоить ей жизни.
  -Я согласна, что оставаться в лавке в полном одиночестве не безопасно. Пусть самой Сиене ничего и не угрожает, ведь весь город знает, кто ее сын, зато клиенты могут оказаться такими, как я.
  -Ты не виновата, что на тебя напали, - сверкнул глазами Демир. Он кивнул в знак приветствия проходящим мимо стражникам, поприветствовавшим его, и стал спускаться по длинной каменной лестнице. - Это как-то связано с тем типом, которого я случайно убил?
  -Скорее всего, - колебалась Стелла недолго. В конце концов, мужчина действительно мог ей помочь. - Думаю, его, как и тех двух головорезов, нанял один и тот же человек.
  Она резко остановилась, не донеся ногу до ступеньки. Они спустились как раз до середины лестницы, откуда хорошо было видно весь просторный парадный зал крепости, предназначенный для приема важных гостей и проведения балов. Взгляд быстро выхватил из шумной толпы высокую, печально знакомую фигуру, вокруг которой собралось не меньше дюжины человек. Мужчины с длинными волосами и бородами, облаченные в просторные светлые хламиды, расшитые серебряными нитями на фоне затянутого в черный кожаный костюм мага выглядели пестро и нелепо. Они громко спорили, возмущались, размахивали руками и что-то настойчиво требовали от невозмутимо наблюдающего за ними колдуна, небрежно скрестившего руки на груди. Выглядело бы это комично, если бы не горящие гневом глаза последнего...
   Быстро отпрянув, она схватила Демира за рукав и заставила остановиться.
  Мужчина удивленно посмотрел на ее руку и задал вполне закономерный вопрос. - Что случилось?
  Помявшись, Стелла тихо произнесла. - Внизу стоит маг, а мне совершенно не хочется с ним встречаться.
  -А, - он усмехнулся, с нескрываемым злорадством любуясь картиной, представшей их глазам, - так ему и надо. Они сегодня нагрянули всей толпой ко мне, требуя, чтобы я снял какой-то купол.
  -Кто они?
  -Колдуны, - Демир поморщился, - на редкость неприятные личности. Я отправил их к градоначальнику, но они, похоже, нашли себе новую жертву.
  -Удивительно, что они не боятся с ним связываться, - Стелла стала быстро подниматься наверх. Из крыла, где располагался кабинет главы Хантара, на первый этаж можно было спуститься по другой лестнице.
  -Ну, думаю, поодиночке они вряд ли решились бы подойти к нему. Это на виду у всех они такие храбрые.
   Посмеявшись над ее поспешным бегством от колдуна, Демир покладисто поплелся следом, хотя пару раз и покосился на нее с насмешкой. Впрочем, вслух ничего по этому поводу говорить не стал, за что Стелла была ему признательна.
  Едва они вышли во двор через боковую дверь, как на них набросились: на нее сильный холодный ветер, пробирающийся длинными противными пальцами под одежду, неприятно холодя кожу, а на Демира - стражники, приставленные к проверке с обозом. Послушав пару минут емкие доклады о многочисленных найденных не указанных в списках вещах, которые пытались провезти на территорию Златогорска, она сочувственно покосилась на мрачного мужчину, ободряюще похлопала его по плечу и торопливо сбежала, бросив его на растерзание стражам.
  Видимо, обоз из столицы пришел недавно - стражники вовсю проверяли многочисленные повозки, кареты и одиноких всадников, строго следуя протоколу. Торговцы едва не плевались ядом, отвечая на вопросы дотошных стражей. Прибывшие из Вельска путники отошли в сторонку, чтобы не мешать досмотру. К ним подходил молодой улыбчивый стражник, вежливо интересующийся целью визита и записывающий адрес, где они собирались остановиться.
  Завывание ветра, несмолкающий ни на секунду гул голосов, резковатые окрики возниц, ржание усталых лошадей, нетерпеливо постукивающих подкованными копытами по гранитным плитам двора, и скрип колес смешивались и превращались в какофонию звуков.
  Зябко поежившись, Стелла с укоризной взглянула на затянутое низкими темными тучами небо, грозящее в любой момент пролиться дождем. Солнечные жаркие летние деньки внезапно, без плавного перехода, сменились холодом и проливными затяжными ливнями. Градоначальник привлек магов, но они рассудили, что горожане вполне могут помучиться пару деньков и перетерпеть плохую погоду.
  Немного в стороне нетерпеливо переминалась с ноги на ногу Сиена, сердито поглядывая на дотошного стражника, привязавшегося к торговцу, трясущему у него перед носом ворохом бумаг. Она прятала нос в пушистом меховом воротнике длинного теплого плаща, а руки - в муфту.
  -Вот какой прок от того, что твой сын стал главой Хантара, если все равно приходится ждать своей очереди на общих основаниях? - Ворчливо спросила она у Стеллы, стоило той подойти.
  Бывшая стражница, задумчиво хмыкнув, удивленно покосилась на нее, и успокоено вздохнула, увидев теплую и задорную улыбку. Лекарша просто шутила, желая скрасить холодный до неприличия пасмурный и унылый день.
  -Правила едины для всех, - она пожала плечами и кивнула в сторону Демира, которого со всех сторон осадили стражи, пытающиеся докричаться до него, перебивая друг друга и создавая дикую неразбериху. Она все ждала, когда терпение мужчины закончится. И вскоре была вознаграждена - Демир оглядел галдящую толпу тяжелым пронизывающим взглядом и рявкнул, призывая всех к тишине, заставив стражников резко замолчать. Смущенно покашливая и отводя глаза, они с виноватым видом разошлись, освобождая пространство вокруг него и стали подходить по очереди, стараясь говорить спокойно и внятно, сообщая о проблемах и нарушениях.
  -Это назначение тяготит его, - Сиена печально взглянула на сына, - он с нетерпением ждет того момента, когда сможет вернуться на границу к своим обязанностям начальника гарнизона. Он редко бывал дома, зато я знала, что он на своем месте и по-настоящему счастлив, занимаясь любимым делом.
  -Он рассказывал вам, что занимает пост главы Хантара временно? - Лезть в чужие дела не хотелось, но и Демир и его мать не были для нее посторонними людьми.
  -Да, - женщина наигранно весело улыбнулась и посмотрела на нее, - будем надеяться, градоначальнику удастся убедить человека, которого присмотрели в столице.
  Она еще что-то говорила, но Стелла уже не слышала ее. Она недоверчиво следила за молодым, высоким стражником в форменном черном костюме с серебристыми вставками на рукавах, который с озадаченным видом почесывал в затылке, рассматривая огромные дорожные сундуки, которые с пыхтением снимали с повозки два мужчины. Покачав головой то ли с недоверием, то ли с осуждением, он сделал пометку в бумагах, и повернулся к девушке. - Простите мой вопрос, но это что, все ваше?
  Стелла понимала его удивление. На гранитных плитах у ног путницы уже стояло штук шесть сундуков, обтянутых кожаными ремнями, поверх них лежали бумажные свертки, перетянутые бечевкой, всевозможных форм и размеров.
  Девушка, зябко кутающаяся в тонкий светлый плащ, покрытый дорожной пылью, одетый явно не по погоде, бросила короткий взгляд в сторону повозки, с которой озадаченные мужчины сгружали вещи, и робко кивнула.
  Она сильно изменилась за пять лет. В росте, правда, вытянулась совсем немного, оставаясь такой же миниатюрной, как и была. А вот худенькая подростковая фигура оформилась и превратилась в женскую - с высокой линией соблазнительной груди, тонкой талией и покатыми бедрами, выгодно подчеркнутыми дорогой тканью удачно скроенного плаща. И, несомненно, стала еще привлекательней, чем была. Светло-карие большие теплые глаза в сени длинных пушистых ресниц озадаченно смотрели на мужчину. На круглых щечках горел румянец смущения. Она привычным для Стеллы жестом недовольно морщила курносый аккуратненький носик и кусала губы. Сильный ветер заставлял ее ежиться от холода, играя длинными волнистыми прядями светло-каштановых волос, спускающихся ниже талии.
  Она так и не смогла разобраться со своими чувствами. С одной стороны, она обрадовалась, увидев ее. С другой - разозлилась. Пять лет от нее не было ни слуху, ни духу, а теперь она без предупреждения явилась сама. Только непонятно, зачем.
  -И надолго вы в Златогорск? - Продолжал расспрос стражник, не отвлекаясь от записей.
  Девушка вспыхнула и возмущенно поинтересовалась. - А вам какая разница?
  -Я обязан заполнить графу, где будет значиться предполагаемое время, на которое вы задержитесь в нашем городе, - терпеливо пояснил мужчина, наверное, в тысячный раз, для достоверности указывая пером на бумаги.
  -Чушь какая-то, - его собеседница покосилась на гору вещей, которая постепенно становилась все выше, и враждебно спросила. - А если я не могу ответить на этот вопрос? Если это зависит, так сказать, от принимающей стороны?
  -Вы хотите сказать, что вашему прибытию могут не обрадоваться? - Стражник тоскливо вздохнул и посетовал. - Да что ж мне в эту смену так не везет!?
  -Не расстраивайтесь вы так, - фальшиво посочувствовала девушка ядовитым тоном, - вдруг меня не выкинут из города коленом под зад, и я немного задержусь?
  -Хорошо, - смирился стражник, - уточните, пожалуйста, адрес, по которому вас можно будет найти.
  -Вы издеваетесь что ли? - Вспылила путница. Яростно сверкая глазами, она сложила руки на груди, вздернула маленький подбородок вызывающим жестом и отрезала. - Не знаю я никакого адреса!
  -Вы хоть знаете, к кому едете, а? - Тоскливо осведомился стражник, с надеждой оглядываясь по сторонам. Увидев стоящее неподалеку непосредственное начальство, он искренне обрадовался и предложил собеседнице. - Пойдемте, пусть с вами другие разбираются. А я так больше не могу!
  Стелла выждала какое-то время, собираясь с духом, решительно тряхнула головой, прогоняя дурные мысли, и направилась к мужчине, как раз выслушивающему спутанный доклад стражника, который под конец жалобно попросил отправить его патрулировать лес или овраги...
  -Это чистой воды формальность, - понимающе улыбнувшись, Демир взял у стража бумаги, показал их насторожившейся девушки, испуганно и смущенно посматривающей на него, и пояснил, - никто не собирается вас контролировать. Просто скажите адрес, и вас отпустят.
  -Но я правда не знаю, где живет моя..., - она сбилась и неловко закончила фразу, чуть не плача, - родственница. Меня теперь выгонят из города, да?
  -Надеюсь, вы сможете назвать ее имя, - Демир ободряюще потрепал понуро опустившую голову путницу по хрупкому плечу, - и мы сами найдем ее.
  -Не нужно никого искать, - Стелла решительно вышла из-за спины мужчины, останавливаясь рядом с ним. - Я уже здесь. - Пришлось заставить себя повернуться к сестре и вымученно улыбнуться. - Здравствуй, Агния.
  -Здравствуй... - Если всего пару мгновений назад перед ней стояла молодая женщина, пусть сбитая с толку, растерянная и смущенная, но взрослая и твердо уверенная в правоте того, что она делает, то под взглядом старшей сестры она очень быстро превратилась в маленькую перепуганную девочку. Девушка всхлипнула, глядя на нее огромными блестящими от слез глазами. Раньше ей удалось бы разжалобить ее таким несчастным видом в первые же секунды, но сейчас ее вид не вызывал ничего, кроме равнодушия.
  Стелла любила младшую сестру, они всегда были близки и дружны. Именно поэтому она так болезненно восприняла ее нежелание поддерживать связь на расстоянии. Словно стоило ей уехать из столицы, как они перестали быть друг для друга родными людьми.
  -Зачем ты приехала? - Действительно, зачем? Хотя, судя по огромному багажу, и так понятно - проситься на постой. Видимо, у нее в Вельске начались проблемы, от которых она и сбежала на окраину, вспомнив о сестре, так удачно перебравшейся жить подальше от шумной столицы.
  -Я, - Агния набрала в грудь побольше воздуха и выпалила, - приехала к тебе! - И поникла, сдавленно прошептав. - Только вижу, ты мне не рада.
  -Ты ждала другого приема после того, как сама отказалась от общения со мной? - Стелла изо всех сил старалась побороть подступающую к горлу желчь. Равнодушие и спокойствие быстро сменялись раздражением, перерастая в злость. - Прости, но во внезапный душевный порыв, заставивший тебя приехать, я не поверю. Поэтому скажи откровенно, зачем ты здесь?
  -Я отказалась общаться с тобой? - Голос Агнии охрип и сел. Отчаянно качая головой с таким видом, словно она отказывалась верить собственным ушам, девушка прошептала. - Я все эти годы писала тебе письма, умоляя вернуться домой. Я порывалась приехать сама, но мама сказала, что Златогорск - закрытый город, и из-за близости к границе меня просто так не пустят. Последние два года я только и делала, что отправляла тебе письма с просьбой прислать мне приглашение... Но ты просто игнорировала меня. Я даже в самом страшном сне не могла представить, что ты откажешься от меня!
  -Я ничего не получала. - Нехорошее предчувствие шевельнулось в душе. Стелла покосилась на удивленного Демира, переводящего взгляд с нее на девушку. Взволнованная Сиена, отмахнувшись от торговца, что-то заискивающе спрашивающего, поспешила к ним. Видимо, несчастный вид новоприбывшей девушки не оставил ее безучастной. У лекарши было слишком доброе сердце, поэтому просто так оставаться в стороне она не смогла. Закрыв на мгновение глаза, она поглубже затолкала давнюю обиду, набралась решимости и спокойно произнесла. - Давай поговорим в другом месте. Здесь неподалеку есть постоялый двор, ты можешь остановиться на ночлег там.
  -Ты меня даже в дом не пустишь?
  Стелла не успела ничего ответить. Агния, даже не пытаясь держать себя в руках, внезапно горько и обиженно, совсем по-детски, разревелась в голос. Она зло зашипела на девушку, на которую стали оглядываться находящиеся поблизости стражники и другие путники, ожидающие своей очереди зарегистрироваться и отбыть в нужном направлении.
  Сиена, запыхавшись, подбежала к ним, коснулась руки растерянного сына и тихо прошептала. - Нужно успокоить девушку. На вас и так уже все смотрят.
  -Кто она? - Демир, как и большинство мужчин, не знал, как реагировать на женские истерики, поэтому сейчас чувствовал себя не в своей тарелке, судя по смущенному виду.
  -Моя младшая сестра, - буркнула Стелла, защитным жестом складывая руки на груди. Словно ждала упрека со стороны мужчины или участливо наблюдающей за девушкой лекарши.
  -Кто? - Охрипшим голосом слабо переспросил Демир.
  -Что, по-твоему, у меня и семьи быть не может? - Вспылила она, неправильно истолковав его вопрос.
  Мужчина уставился на ревущую девушку таким взглядом, словно увидел перед собой какое-то легендарное сказочное существо. Сиена, стоящая рядом, болезненно сглотнула и взяла безвольно опущенную руку сына в свою, ободряюще сжимая.
  -Да что сегодня за день такой? Взрослые ходят со злыми и недовольными физиономиями, дети плачут. Мелкая, хватит реветь, здесь и без твоих слез сырости вполне достаточно. - Знакомый насмешливый голос, прозвучавший за спиной, заставил ее быстро обернуться. И в буквальном смысле уткнуться носом в грудь мужчины, обтянутую плотной кожей короткой куртки. В упор глядя на серебряную пуговицу, она смущенно кашлянула. Демоны забери этого мага с его проклятой способностью подкрадываться к людям совершенно бесшумно и незаметно, зло подумала Стелла, неохотно поднимая взгляд вверх.
  Колдун, на ее счастье, смотрел поверх ее головы на громко всхлипывающую девушку, которая, растирая сжатыми кулачками слезы по лицу, обиженно заявила. - Я не ребенок! Я - совершеннолетняя! Мне два дня назад восемнадцать лет исполнилось!
  Застонав от отчаяния, она не придумала ничего лучше, чем закрыть глаза и уткнуться лицом в мужскую грудь. В связи с последними событиями, она совсем замоталась и забыла о дне рождении сестры. Колдун, судя по тому, как колыхнулась его грудь, с трудом подавил смех.
  -Хм, действительно взрослая, - он склонил голову набок и вкрадчиво поинтересовался. - И как тебя зовут, прелесть совершеннолетняя?
  -Агния! - Имя прозвучало неразборчиво из-за отчаянного и надрывного всхлипа. - У меня день рождения был, а она меня даже не поздравила! - Стелла шокировано округлила глаза, силясь выдавить что-нибудь, но так и не смогла. Девушка, заполучившая нового слушателя, почему-то решив, что он самый внимательный и отзывчивый, продолжала обиженно жаловаться. - А раньше она меня всегда первой поздравляла! Будила на рассвете, дарила подарок, который оказывался самым лучшим из всех, что я получала за день, обнимала и целовала! Мы постоянно ходили в чайную и кондитерскую. Вместе гуляли по рынкам и лавкам. Она брала меня с собой на набережную, хотя туда только взрослых пускали, читала мне книжки! А сейчас... она даже в свой дом меня пускать не хочет!
  -Может, у нее есть на это какие-то веские причины? - Вкрадчиво поинтересовался у нее маг тоном, от которого у Стеллы по спине побежали мурашки. Не стесняясь толпящихся на площади людей, он скользнул рукой по ее плечу. Холодные пальцы нежно пробежались по грациозному изгибу длинной шеи, очертили овал лица и прокрались к губам. Она невольно затаила дыхание, когда мужчина едва ощутимо провел указательным пальцем по нижней губе. - Обида, например? К тому же, твоя сестра производит впечатление человека, не умеющего прощать разочарования и предательства.
  -Господин Шагрен, - внезапно довольно враждебно заговорил Демир, оправившись от потрясения. Недобро прищурившись, он смерил пронзительным взглядом скульптурную композицию, которую они с магом в данный момент представляли. - Будьте так любезны, повремените со своими нежностями. Психика у некоторых людей довольно ранимая и слабая, а здесь их собралось много. Мне не хочется, чтобы кого-нибудь из моих людей обязали посещать лекаря душ из-за перенесенного потрясения.
  -Демир, дорогой, не вмешивайся, - одернула его Сиена со смущенным видом. Приглушенно кашлянув, она быстро взглянула на покрасневшую Стеллу, отвела взгляд и тихо прошептала. - Думаю, мы должны оставить сестер и позволить им самостоятельно уладить все разногласия.
  -Господин Кейлар, - так же официально, только с изрядной долей сарказма в голосе, лениво отозвался колдун, - а не пошли бы вы...
  Все напряглись, ожидая продолжения. Демир с кривой усмешкой, вопросительно выгнув бровь. Побледневшая Сиена - с испугом и обидой за сына. Стелла - с тихим приглушенным вздохом отчаяния, прекрасно понимая, что оскорбление он, как начальник стражи, не может пропустить мимо ушей. Агния - восхищенно округлив покрасневшие глаза, затаив дыхание и перестав плакать. К ее немалому удивлению...
  -В Хантар. У вас там небольшая неприятность случилась, - как ни в чем не бывало, тем же тоном закончил свою фразу маг, не убирая руку, - хотя, на мой взгляд, скульптуры четырнадцати магов определенно добавляют скучному и скромному убранству приемной какой-то шик. Они так хорошо и естественно вписались в интерьер, что я подумываю, может быть, так их и оставить? А то ведь опять оживут, шуметь начнут, кричать, возмущаться...
  -Вы одновременно прокляли четырнадцать колдунов, заставив их окаменеть? - Пораженно ахнула Агния. Взгляд, обращенный на невозмутимого колдуна, выражал ничем не замутненное благоговение. И икнула, видимо, недолгая истерика не прошла даром. Девушка торопливо прикрыла обеими ладошками рот, краснея от смущения.
  -Они меня достали, - поморщился мужчина.
  -То есть в крепости меня будут ждать маги, готовые рвать и метать из-за пережитого у всех на глазах унижения? - Проницательно угадал Демир. Хмыкнув, он холодно сказал. - Без меня. Я на разборки колдунов не подписывался.
  -Я тоже, - маг с кривой усмешкой покосился на него, - но кого это интересует?
  -Вам напомнить, что такое деликатность? - Со вздохом сварливо спросила Сиена, уперев руки в бока. Смотрела она только на сына, но подразумевала и колдуна. Что ему не понравилось. Это было видно по быстро помрачневшему лицу и красноречивому взгляду, брошенному на лекаршу. Женщина тихо фыркнула, отказываясь трепетать перед ним, и спросила у Стеллы. - Договориться с извозчиками? У твоей сестры столько вещей, что за раз их и не увезти будет.
  -Не нужно, спасибо, - Стелла бегло улыбнулась, сняла со своего плеча руку колдуна, и не подумавшего убрать ее, и повернулась к девушке, настороженно следящей за ее действиями. Прямо встретив расстроенный и испуганный взгляд больших выразительных глаз, она спокойно произнесла. - Агния не останется. - И бросила вопросительный взгляд на хмурого Демира, озадаченного ее словами. - Когда обоз возвращается в столицу?
  Она знала, что не все торговцы местные, поэтому скоро они станут собираться в обратную дорогу.
  -Скорее всего, завтра утром, - голос мужчины звучал глухо. Почему-то ее решение не привело его в восторг.
  -Я никуда не поеду! - Агния от досады топнула ногой, скрестила руки на груди и бухнулась на землю, с вызовом глядя на старшую сестру. - Можешь звать стражников и силой выталкивать меня из города! Самостоятельно я с этого места не сдвинусь!
  -Ты в свои восемнадцать тоже была такой, как она? - Со смешком поинтересовался маг. Не дожидаясь ответа, он подошел к девушке, постоял над ней какое-то время, засунув руки в карманы куртки, отороченной мехом, и опустился на колено рядом с ней. Стражники и парочка торговцев, оказавшихся в непосредственной близости от колдуна, ну как непосредственной, если рассудить справедливо, до них еще шагов двадцать было, не меньше, побледнели от страха и торопливо шарахнулись от него в сторону.
  Агния же, шмыгнув носом, печально спросила у наклонившегося к ней мужчины. - Почему она меня больше не любит? Мы ведь сестры!
  -Пять лет назад ты ясно дала понять, что выбрала сторону матери, - Стелла на мгновение закрыла глаза, подавила тяжелый вздох, покачала головой и через силу продолжила. - Я понимаю, что ты тогда была ребенком. Но со временем твое мнение не изменилось, хотя я на это надеялась. Что случилось сейчас? У тебя начались неприятности, и ты сбежала из Вельска, надеясь переждать бурю здесь?
  -Как ты могла такое обо мне подумать? - Ахнула девушка. Она жалобно покосилась на мага, наблюдающего за ней, вскинув левую бровь, и быстро заморгала, стараясь справиться со слезами, вновь навернувшимися на глаза. - Конечно, мне было тринадцать, но я прекрасно видела, что происходит между тобой и матерью! И я никогда бы не приняла ее сторону, ведь она поступила отвратительно и жестоко! Я до сих пор не могу простить ее за то, что она позволила тебе уехать!
  -Хорошо, - уступчиво согласилась Стелла, - раз ты так хочешь, мы поговорим. Но не здесь и не сейчас!
  -Нетушки, - уперлась девушка, подозрительно прищуриваясь, - знаю я тебя! Ты только вид сделала, что согласилась! А сама меня на постоялый двор отведешь, на срочные дела сошлешься и сбежишь! И не появишься до тех пор, пока мне не нужно будет уезжать! Ты раньше так частенько делала, когда не хотела с кем-то видеться! Ты же упрямая, как мул! Тебя не переубедить никакими силами, если ты твердо уверена в своей правоте!
  -Значит, вы обе писали друг другу письма? - Стелла уже открыла рот, чтобы возмутиться. Но маг опередил ее. Он посмотрел на сидящую на земле девушку, испачкавшую плащ в грязи, покосился на нее и усмехнулся, словно догадывался о чем-то таком, что они обе никак не могли понять.
  -Да! - Одновременно, но с разными интонациями ответили сестры, скептически переглянувшись.
  Упрямство досталось им от отца. Каждая из них могла похвастаться наличием этой не всегда полезной и нужной черты характера.
  -Я написала тебе сразу после приезда в Златогорск. Сообщила, что поступила на службу в Хантар, указала свой адрес. Пригласила в гости... Ты уже забыла, что ответила мне?
  -Я ничего не могла тебе ответить, Стелла, - тихо вздохнула Агния, опуская голову, чтобы не встречаться с ней взглядом. Ее плечи вздрогнули, она всхлипнула и потянулась ладонями к щекам, вытирая слезы. - Потому что не получала твое письмо.
  -Выходит, ты перед отъездом рассорилась с матерью? - Обращался маг к Стелле, но ответила Агния, печально улыбаясь.
  -Они разругались в пух и прах...
  -И дальше рассказывать всем о том, что произошло, совершенно не обязательно!
  -Демир, пойдем, - мягко уговаривала Сиена сына, не сдвигающегося с места, не смотря на ее попытки увести его. - Это семейное дело!
  -Да ну? - Фальшиво удивился мужчина, прожигая в колдуне дыры пронзительным и яростным взглядом. Кивнув на него, он спросил у матери. - А он, я так полагаю, друг семьи? Или уже не просто друг?
  -Ты испытываешь мое терпение, - кривая улыбка мага, больше похожая на злобный оскал, не понравилась Стелле. Как и стойка, которую тут же принял начальник стражи.
  -Все, - разозлилась она, - хватит!
  -Моя драгоценная, открой глаза! - Ехидно сказал колдун, предлагая руку нахохлившейся девушке, подозрительно покосившейся на него. - А ты вставай давай!
  Вместо того чтобы спорить и упираться, Агния схватила протянутую тонкую руку, как утопающий - последний шанс на спасение, и вцепилась в нее, как клещ, позволяя мужчине с легкостью поднять ее с земли. Стелла фыркнула, наблюдая за тем, как она прижимается к его боку, преданно заглядывая в глаза. Ну все, колдун крупно попал! Избавиться от девушки, мгновенно сориентировавшейся и нашедшей себе защитника, будет не так-то просто!
  Похоже, он это тоже понял, но не стал ничего предпринимать. Просто слегка шевельнул пальцами, очищая запачканный плащ, и подтолкнул ее в сторону сестры. - Неужели ты еще не догадалась? Или просто не хочешь допускать даже мысли о таком?
  -Илар, у меня нет никакого желания разгадывать загадки!
  И признавать его правоту тоже, если уж на то пошло! Стелла знала, о чем он хочет сказать. Но гнала от себя страшную догадку...
  -Думаю, ваши письма получал один человек. И отвечал на них тоже он, специально настраивая вас друг против друга!
  -Мама! - Пораженно ахнула Агния, испуганно прижимая руку к задрожавшим губам, понимая, к чему он клонит. - Что она написала тебе якобы от моего имени?
  -Я не хочу об этом говорить, - Стелла покачала головой. - К тому же, все это не имеет значения. Ты должна вернуться домой.
  -Спешу и падаю! - Презрительно фыркнув, Агния вызывающе скрестила руки на груди и обожгла ее злым взглядом. - Если ты не возьмешь меня к себе, я останусь на этой площади. Вместе с вещами! Буду сидеть тут под проливным дождем, на глазах у всех, и пусть тебе будет стыдно!
  -Можешь бросить ее в Хантар на пару деньков? - Она вопросительно взглянула на Демира, высоко вскинувшего брови с таким озадаченным выражением лица, что она с трудом сдержала смех.
  Она больше не злилась на сестру. Ушла даже затаенная много лет назад горькая и мерзкая обида.
  Людмила, Людмила... Умно, ничего не скажешь, перехватывать письма и не позволять им общаться. Возможно, Стелла и смогла бы ее понять, скорее всего, мать просто не хотела терять младшую дочь, готовую бросить все и уехать вслед за ней, но простить и принять ее методы достижения цели - нет. Она хорошо помнила то проклятое письмо, которое сразу же порвала на мелкие кусочки из-за нахлынувшего разочарования и мерзкого понимания - больше она не нужна. Придраться было абсолютно не к чему - стиль написания, любимые словечки, почерк, даже ошибки - все указывало на то, что письмо писала наивная, добрая, взбалмошная и веселая тринадцатилетняя девчонка, какой тогда была Агния. Она перескакивала с одного на другое, описывала различные интересные события и знакомства, подробно рассказывала о новых друзьях и семье. Особенно о семье...
  Стелла поняла все без слов: девочка только-только пошла в ученицы к лучшему лекарю столицы, начинала осваиваться, учиться и общаться с другими учениками целителя. У нее просто не оставалось времени на общение, и уж тем более на поездки...
  -Эм, Стелла? - Сдавленно кашлянув, глухо спросил Демир, не понимая, шутит она или говорит серьезно.
  -Да что это за мать такая?! - Возмутилась бледная Сиена. - О чем она вообще думала, когда все это делала?
  -О себе, - Стелла изогнула уголок губ в презрительной и холодной усмешке, - как всегда, только о себе!
  -Меня нельзя в тюрьму, - Агния, сделав несчастные глаза, потрепала мага за рукав, - я крыс боюсь!
  -Брось, - колдун или умел читать мысли, или все же отличался редкой проницательностью и догадался, о чем она думает по выражению ее лица, - ну приедешь ты в столицу и что дальше? Будешь взывать к несуществующей совести?
  -А еще я учебу бросила, - невпопад смущенно и робко призналась мгновенно покрасневшая девушка, вычерчивая носком изящной туфельки какие-то узоры на мокрой грязной плитке под ногами.
  -Ты с ума сошла? Мать несколько лет уговаривала лекаря взять тебя в ученицы!
  -Он отказался отпускать меня! - Надувшись, она покосилась на колдуна, словно в поисках поддержки. - Сказал, что у меня нет времени на разные глупости! Я ему тоже много чего сказала... И вообще, не нужна мне такая учеба - я хочу заниматься чем-то действительно полезным, а не выслушивать потоки жалоб от совершенно здоровых, но нервных потенциальных клиентов, вежливо кивая и продавая успокоительное под видом настоящих зелий!
  -Ты училась у лекаря? - Сразу заинтересовалась Сиена.
  -Нет, - отрезала Стелла, быстро оборачиваясь с многообещающим видом к оживившейся женщине.
  Невинно похлопав длинными ресницами, лекарша хитровато прищурила свои лисьи глаза, и проказливо улыбнулась. - Ну, хороших лекарей в Златогорске можно по пальцам одной руки пересчитать. К тому же, я давно хотела обзавестись ученицей, да никого путного найти не могла!
  -И как ты можешь сказать вот так сразу, что она тебе подходит? Без проверки знаний и испытательного срока?
  -Эй! - Обиделась девушка, надувая нижнюю губу. - Я хорошо училась! Наставник говорил, что из меня выйдет прекрасный лекарь! Если я, конечно, соберусь и буду более внимательной и усидчивой, - последнюю фразу она гораздо тише и неразборчивее пробормотала себе под нос. Но услышали ее все.
  -Ну, я знаю тебя, - лаконично ответила женщина с лукавой улыбкой, - мне такой рекомендации вполне достаточно!
  -Ну и кто здесь главный? - Звонкий женский голос, в котором звучал лед, заставил всех дружно обернуться. От главных ворот, которые все еще оставались широко распахнутыми, быстрым и уверенным шагом шла женщина, гордо вскинув голову.
  Агния ахнула и крепче вцепилась в руку колдуна, увидев нежданную визитершу, в буквальном смысле пылающую ярким красноватым пламенем. Люди разбегались от нее в стороны с приглушенными испуганными восклицаниями. Стражники, стоящие в карауле у стен, стремительно вскинули луки, готовые в любой момент отправить в полет стрелы. Демир без колебаний поднял руку, останавливая их. Торговцы на всякий случай отступили за спины стражников, потянувшихся за оружием.
  Стелла нисколько не удивилась тому, что мать не изменилась за прошедшие пять лет. Красивое лицо было таким же привлекательным, холеным и моложавым, совершенно не тронутым морщинками и другими следами прожитых лет. Тугие рыжие локоны рассыпались по плечам, отливая красноватым оттенком. Фигура оставалась такой же стройной и соблазнительной, как и была. При виде младшей дочери ее лицо исказилось от гнева. Демонстративно игнорируя остальных, не удостоив никого из присутствующих и взглядом, она резко остановилась, быстрым и нервным движением рук откинула за спину длинные, растрепавшиеся волосы, и зло прошипела. - Как ты посмела сбежать из дома и бросить учебу?! Твой наставник рвал и метал, мне с трудом удалось успокоить его и уговорить принять тебя обратно! Ты хоть представляешь, сколько сил и золота мне пришлось потратить на уговоры? Я покажу тебе, как не слушаться мать, негодница! Ты будешь наказана, как только мы вернемся домой! Немедленно иди сюда, мы сию же минуту покидаем этот город!
  -Нет, мама! - На удивление спокойно и ровно ответила девушка. Она гордо вскинула голову, одарила ее презрительной улыбкой и спросила. - Думала, правда никогда наружу не всплывет? Ты ведь так всегда поступаешь, проворачиваешь свои делишки за спинами ничего не подозревающих людей? Кто тебе дал право распоряжаться моей жизнью? Ты знала, как я люблю Стеллу, но заставила меня поверить, что я ей больше не нужна!
  -Агния, не зли меня, мне надоело твое непослушание! - Взъярилась еще больше Людмила, кривя губы. Она обожгла дочь взглядом и осмотрелась с таким видом, словно из роскошного дворца попала в приют для сирых и убогих. Брезгливо подобрав подол алого шелкового платья, расшитый золотом, она прошипела. - И не тяни время, я не собираюсь торчать в этом убогом месте дольше, чем нужно! Мне и так пришлось идти пешком от самых ворот! Нужно поднять этот вопрос, где это видано, устанавливать над городом защитный купол от магов?! Как мы, интересно знать, должны перемещаться?
  -Ножками, - маг превзошел ведьму. Если бы интонациями в голосе можно было убить, на площади сейчас лежал бы бездыханный женский труп. - Как обычные люди. Ты забыла, как это делается? Могу напомнить - поднимаешь ногу, ставишь ее перед собой, затем повторяешь тот же номер со второй...
  -Господин Шагрен? - Людмила поменялась в лице, когда резко вскинула голову и рассмотрела мага, стоящего в непосредственной близости от ее дочери. Она удивленно приоткрыла рот, заметив, как отчаянно девушка цепляется за него, словно ища поддержки. Ведьма метнула потрясенный взгляд обратно на мужчину, с трудом, это было хорошо заметно, справилась с собой, и быстро присела в глубоком реверансе. Фальшивые нотки были хорошо различимы в мелодичном голосе. - Какая неожиданность!
  -Действительно? - Маг издевательски усмехнулся, лениво выгибая бровь. - Особенно учитывая тот факт, что ты сейчас находишься в моем городе? Куда тебя, к слову, никто не приглашал... - Заложив небрежным и привычным жестом руки за спину, он оглянулся на бледную Сиену и кивнул. - Госпожа Кейлар, покажите своей новой ученице лавку.
  Людмила тоже перевела взгляд на женщину, к которой обращался колдун, с силой сжимая руки в кулаки. Судя по всему, она готовилась со всей яростью обрушиться на голову несчастной, осмелившейся вмешаться в чужие семейные дела. И застыла, открывая и закрывая рот в безмолвном изумлении.
  -Приветствую, Людмила, - лекарша уже взяла себя в руки. Красивое лицо ничего не выражало, только глаза горели застарелой ненавистью и болью. Она мило улыбнулась застывшей ведьме, слегка склонила голову и насмешливым тоном пропела. - Извини за такое приветствие, не здороваюсь принятым образом, потому что не желаю тебе здравствовать! - Рассмеявшись грудным тихим смехом, она поманила к себе Агнию, быстро сориентировавшуюся и бочком скользнувшую к ней, и прибавила. - Вынуждена тебя разочаровать, моя дорогая, ты не заберешь девочку, потому что я уже взяла ее к себе в ученицы.
  -Сиееена, - злобно прошипела колдунья, отшатываясь назад. - Думаешь, меня это остановит? Решилась на мелочную и глупую месть? Я много лет назад предупредила, чтобы ты не путалась у меня под ногами!
  -Вы забываете, где находитесь! - Демир с окаменевшим от гнева лицом шагнул вперед.
  -Я редко даю советы, но сейчас именно такой случай, - колдун со скучающим видом похлопал по нагрудным карманам, будто что-то искал. Запустив пальцы в один из них, он вытащил свернутый в маленькую трубочку пергамент и протянул его нахмурившейся женщине. - Включи здравый смысл и умерь свою непомерную гордыню, если хочешь, чтобы наш разговор закончился мирно.
  -Что это? - Людмила проглотила угрозу, признавая силу собеседника и не дерзая оспаривать ее, и подозрительно покосилась на пергамент.
  -Подписанный с двух сторон договор, подтверждающий, что Сиена Кейлар берет в ученицы не доучившуюся Агнию Севьер. Там еще на полстраницы всякой писанины о том, какие они обе замечательные. - Маг нетерпеливо тряхнул рукой. - На, почитай на досуге. Это копия, конечно, - обрадовал он оживившуюся колдунью, в глазах которой загорелись недобрые огоньки.
  Ведьма и не подумала взять документ, хотя остальные присутствовавшие смотрели на колдуна, как на фокусника, на потеху публике вытаскивающего из шляпы пушистеньких прелестных белоснежных зайчиков. Нахмурившись, Стелла покосилась на сохраняющего непоколебимое спокойствие мага. Сила силой, но подделать официальные бумаги не так-то просто...
  Агния не скрывала своей радости и ликующего восторга. Она так искренне и восхищенно улыбнулась мужчине, что у нее в груди шевельнулось нехорошее предчувствие. Не хватало еще, чтобы наивная и простодушная девчушка влюбилась в мага, который сейчас производил впечатление благородного и мужественного защитника.
  -Я пожалуюсь, - процедила сквозь стиснутые зубы Людмила. Прямо смотреть в равнодушные глаза колдуна она не осмеливалась, поэтому удерживала взгляд где-то на уровне худой узкой груди. - Вы не имеете права вмешиваться в это дело. Оно носит семейный характер, поэтому...
  -Хм, любовь моя, ты не обрадовала свою мать радостной вестью? - Вид Илара, медленно направившегося к ней, Стелле сильно не понравился. Остановившись в неприличной близости, он без разрешения взял опущенную руку, поднес ее к своим губам и поцеловал.
  Поборов желание зябко передернуть плечами из-за побежавших по спине мурашек, она нахмурилась и вопросительно взглянула на него, безмолвно спрашивая, что он задумал.
  Маг, не выпуская ее руки, поглаживая подушечкой большого пальца центр ладони, посылая по всему телу импульсы, изогнул губы в ироничной усмешке и спросил. - Ты собираешься скрывать наши отношения от родственников? Сокровище мое, они не будут против, обещаю!
  Рядом что-то невнятно промычал Демир, ошарашенный новостью. Агния во все глаза смотрела на нее, не мигая. Сиена задумчиво хмыкнула и недоверчиво покачала головой. Ведьма странно дернулась, будто оступилась. С ее лица стремительно исчезали краски, а глаза наполнялись неприкрытым и откровенным ужасом.
  Стелла не сомневалась, мать ее узнала. Не могла не узнать. За пять лет она мало изменилась, просто стала выглядеть взрослее. Хотя пережитое несчастье наложило свой отпечаток на ее внешность: глаза практически в любой ситуации оставались серьезными, между тонкими изогнутыми бровями пролегла глубокая морщинка, избавиться от которой оказалось не под силу даже Фейлин. Как бы ведьмочка не старалась, привычка хмуриться делала свое черное дело. Она сама себе напоминала напряженную до предела пружину. Сейчас, глядя на мать, она в очередной раз порадовалась дальновидности и мудрости судьбы. Капризная фортуна не стала издеваться над ней, родилась она похожей на отца. Даже цвет волос у нее был другой, разбавленный светло-каштановым цветом волос отца, не огненно-рыжий, а медовый с красноватым отливом.
  -Не обидишься, если я не стану называть тебя мамой? - Между тем продолжал ломать комедию колдун, проигнорировавший общую негативную реакцию на свое потрясающее сообщение с завидным хладнокровием. - Признаться честно, ты мне никогда не нравилась. Но в виде исключения я готов иногда терпеть твое присутствие. Свадьба там, дни рождения детей. Только чтобы сделать приятно моей драгоценной.
  -Вы? - Людмила с силой потерла пальцами виски, словно у нее внезапно разболелась голова. На старшую дочь она старательно не смотрела, упорно избегая ее взгляда. Что ж, Стелла ни минуты не сомневалась в том, что любая их встреча прошла бы именно так. Гордость всегда управляла ее матерью, преобладая над всеми остальными чувствами. Она посмела отказаться от нее, поэтому Людмила попросту вычеркнула ее из своей жизни, не заботясь о том, что сама была виновна в их ссоре. - Жених твоей старшей дочери, - любезно подсказал маг с широкой улыбкой.
  Стелла издала какой-то невнятный звук, заслужив пристальный взгляд колдуна, изображающего оскорбленного в лучших чувствах человека. Откашлявшись, она придвинулась к нему и зло прошипела. - Что ты творишь?
  -Выпроваживаю вашу матушку из города, - честно признался Илар. Наклонившись, он быстро поцеловал ее в уголок губ, в последний момент изменив направление поцелуя. Внезапный ступор не позволил ей отклониться или хотя бы дернуть головой, чего ей в данный момент больше всего хотелось. Тонкие бледные губы обожгли холодом. Погода на улице, конечно, не радовала, и у нее самой давно замерзли руки и нос, но холод, исходящий от мужчины был каким-то неестественным и неправильным. Словно он носил его в себе...
  -Ты с ума сошел? - Устало спросила Стелла, встречая изучающий взгляд прищуренных светлых глаз. Мужчина поиграл бровями, раздумывая над ее вопросом. Вздохнул, заправил выбившуюся из длинного хвоста тонкую прядь, которую сильный ветер норовил бросить ему в лицо, и честно признался. - Да, давно. Хвалю, ты первая об этом догадалась...
  Она схватила мужчину за рукав куртки, дернула на себя и яростно зашептала, указав резким кивком на дружно выдохнувших стражников и торговцев, изумленно пялившихся на них со всех сторон. К счастью, даже шептаться в присутствии мага люди, наслышанные о его дурном нраве, мерзком характере и привычке без раздумий применять силу, не заботясь последствиями, благоразумно остерегались. - Ты только что ославил нас обоих на весь город! Учитывая тот факт, что ты - любимый объект городских сплетниц, местные кумушки еще лет пять упоенно будут об этом говорить, с особым смаком расписывая, как мы с тобой на этой площади целовались!
  -Я тебя умоляю! - Илар отчаянным жестом закатил глаза. - Эту маленькую невинную нежность назвать полноценным поцелуем даже язык не повернется! И чего ты так разошлась, сокровище мое? Я тебя даже не поцеловал, так, губами щеки слегка коснулся...
  -Когда-нибудь я тебя убью, - прорычала Стелла, с силой дернув сочувственно покосившегося на нее мага за руку. Она злорадно представила, как оглушает его тяжелой дубинкой по голове, подкравшись сзади. - С особой изощренной жестокостью!
  -Хорошо, - Илар кивнул каким-то своим мыслям, - если тебе так нужен повод ненавидеть меня, я с удовольствием предоставлю его!
  Обхватив ладонями ее лицо, колдун накрыл ее приоткрытые губы таким нежным и трепетным поцелуем, что Стелла растерялась. Она так и стояла, продолжая впиваться согнутыми пальцами в рукав кожаной куртки колдуна, когда он поднял голову, заглядывая ей в глаза.
  -Ты совсем не такой, как о тебе говорят, - невпопад сказала она. Фраза слетела с губ раньше, чем она успела задуматься над правильностью того, что внезапно пришло ей на ум.
  -А ты хотела бы, чтобы все слухи обо мне оказались правдой, не так ли? - Стелла вздрогнула от неожиданности, ошарашено оглядываясь по сторонам. Всего секунду назад они стояли посреди оживленной площади, под удивленными и испуганными взглядами людей, толпящихся на ней. А сейчас под ногами у нее оказался мокрый большой камень, который с довольным урчанием облизывало длинными языками море. Тихо выдохнув, она окинула потрясенным взглядом бескрайнюю водную гладь лазурного цвета. Неподалеку из воды с громким стрекотом выпрыгнула стайка дельфинов, подняв в воздух, наполненный неповторимым запахом, тучу брызг. Солнечный блик ослепил ее, заставив недовольно потрясти головой и отвернуться.
  Набежавшая волна, укутанная кружевными кольцами пены, ударила в камень, брызнув в лицо теплыми солеными каплями. Судорожно сглотнув, она опустила взгляд, глядя вниз, туда, где опора под их ногами убегала на невероятную глубину...
  Чувствуя, как предательски закружилась голова, она быстро шагнула ближе к магу, боясь поскользнуться на мокром камне и упасть в воду.
  Он, вопросительно изогнув бровь, терпеливо ждал ее ответа.
  -Да, - выпалила Стелла, не в силах оторваться от зрелища морской бездны, которая окружала ее со всех сторон. Она отводила взгляд, но его словно магнитом притягивало назад, вынуждая ее смотреть в лазурную, практически прозрачную, воду, сияющую от бегающих по поверхности солнечных зайчиков.
  -Почему? - Колдун причин ее странного поведения не понимал, но активно пользовался ее замешательством, видимо, списав его на неожиданную смену обстановки.
  -Так проще, - заворожено глядя на стремительно поднимающуюся из глубины темную тень, искаженную толщей воды, она затаила дыхание.
  -То есть, ты предпочла бы, чтобы я оказался тем чудовищем, которым меня считают в Златогорске? - Уточнил мужчина, убирая руки за спину.
  Чувствуя, как пересохло в горле, она просто быстро кивнула в знак согласия, с внутренним содроганием представляя, что за тварь они потревожили своим появлением.
  -И из-за этого ты так упорно стараешься ненавидеть меня все сильнее? - Продолжал допытываться маг. - Чтобы, не приведи боги, не подпустить меня к себе ближе, чем надо?
  В сознании внезапно ярко промелькнула картина того, как огромное морское чудовище высовывает на поверхность зубастую пасть, хватает ее и утягивает под воду. И демоны с ним, чудовищем и его острыми зубами! А если она не умрет сразу, и тварь будет утаскивать ее вниз еще живой? И она будет чувствовать, как заканчивается воздух, темнеет в глазах, как соленая вода попадает в легкие, убивая ее?
  -Да, - ответила она. Как обычно, под воздействием нарастающей паники, она говорила правду. Хотя сейчас ей было не до этого. - Илар! - Стелла не могла отвести глаз от воды. - Что это?
  -А, - яркая вспышка промелькнула сбоку от нее, со странным приглушенным гулом уходя под воду, разливаясь ослепительным светом. Темная фигура какого-то существа сделала финт, стараясь уйти от него, но сияние разливалось вокруг, заключая камень, где они стояли, в большой круг.
  Она все-таки поскользнулась, испуганно вскрикнула и замахала руками, пытаясь удержать равновесие и не упасть.
  Колдун легко перехватил руки, которыми она бестолково размахивала, притянул ее к себе и с фальшивыми заботливыми нотками в голосе насмешливо спросил. - Взять тебя на ручки, Звездочка?
  -Д...аааа, - от страха зуб на зуб не попадал. Стелла не могла поручиться, но по ощущениям, волосы, собранные в высокий хвост, встали дыбом.
  -Только не говори, что испугалась этой твари! В бытность свою стражницей ты сталкивалась с нечистью куда более опасной, нежели эта! - Колдун хмуро смерил ее оценивающим взглядом, тихо присвистнул от удивления, торопливо подхватил на руки, уже не иронизируя, и прижал к себе.
  Обхватив плечи мужчины руками, впиваясь ногтями в быстро нагревающуюся под солнцем кожу его одежды, она уткнулась лицом ему в шею и слабо покачала головой, показывая, что не будет этого делать.
  -Ты воды боишься?
  -Нет... - Сердце судорожно билось в ускоренном темпе, только не в положенном месте, а по ощущениям, где-то в горле. Она попыталась как можно тише перевести дух, и затаила дыхание. От волос и кожи мужчины исходил слабый, едва ощутимый приятный запах нагретой на солнце хвои. Словно он только что вернулся из леса, где гулял в жаркий погожий денек.
  -Ну нет, так нет, - покладисто согласился маг, подходя к краю камня. И сделал вид, что собирается бросить ее в воду. С ловкостью и быстротой, рожденной отчаянием и ужасом перед тем, что так красиво и безобидно на первый взгляд расстилалось вокруг них, Стелла извернулась в его руках, крепко обхватывая пояс мужчины ногами и сжимая шею в удушающих объятиях.
  Илар поморщился, но стоически перетерпел. Подождав пару минут, пока она успокоится и относительно придет в себя, он тихо попросил. - Ослабь захват, иначе ты меня задушишь.
  -Поделом тебе, - мстительно улыбнувшись, она с удивлением обнаружила, что смотрит в глаза колдуна, внезапно оказавшиеся на одном уровне с ее собственными. Не задумываясь над тем, почему она не смотрит на него, как обычно, снизу-вверх, Стелла хмуро пообещала. - Если падать, то только с тобой вместе!
  -Звучит интересно, если отыскать в твоих словах подтекст, - расплывшись в широкой улыбке, маг снял с ее талии одну руку и без труда ослабил удушающий захват на своей шее, впрочем, не делая попыток спустить ее на землю.
  -Если серьезно, ты на самом деле боишься воды?
  -Если ее так много, как сейчас, - вздохнув, призналась Стелла, отводя взгляд. Отрицать правду после того, как позорно показала свою слабость, было бессмысленно.
  -Почему? - Чем был обусловлен интерес мага, она не знала, но решимость, которую выражало его лицо, дала понять, что он все равно не отстанет. Не искушая судьбу, она честно призналась.
  -Я несколько раз тонула. Впервые - в детстве, пытаясь спасти Агнию. Мне удалось вытолкнуть ее на мелководье, а у самой уже не хватило сил выплыть. Меня вытащил отец, который случайно узнал, что мы без разрешения ушли на речку. Второй раз меня, скажем так, склонили к насильственному купанию.
  -Кто?
  -Соседский мальчишка со своими дружками. Он украл у нас щенка, я за это поколотила его. Вот он и отомстил... А в третий раз я провалилась в подземное озеро во время охоты на тварь, обитающую в нем. Мне повезло, она к тому времени уже плавала в воде к верху брюхом. Скорее всего, умерла со смеху, наблюдая за мной.
  -Ты всегда так искренна и откровенна, когда напугана?
  -Я уже пришла в себя, так что ответа можешь не ждать, - Стелла разжала руки, немного отстранилась от мужчины и с намеком посмотрела вниз. Волна паники улеглась, и их нескромная близость начинала ее порядком смущать и нервировать. Мерзкий внутренний голосок сладко нашептывал о том, что она тесно прижимается к телу мужчины, а его руки нескромно лежат на ее бедрах. Будто подслушав ее мысли, Илар с дразнящей улыбкой скользнул раскрытыми ладонями по ее ногам выше, вызывая волну дрожи.
  -Мне больше нравилось, когда ты надевала платья, - наклонив голову, он коснулся губами ее шеи, - они идут тебе, особенно то потрясающее фиолетовое...
  Возмущенно фыркнув, она дернула головой. По коже пробежали мурашки. Но гораздо больше ее разозлил не поцелуй, а его слова. Выходит, он еще и следит за ней!
  Это проклятое платье она вытащила из сундука со старыми вещами, привезенными из столицы. Стелла благополучно не вспоминала о существовании резкого сундука, пока не пришло время переезда. Нанятые рабочие перевезли его с остальными нехитрыми пожитками стражницы в новый дом, и отнесли на чердак, потому что Фейлин не знала, куда его приспособить. Обнаружился он благодаря деятельной Лане, добравшейся до чердака и решившей сделать там ремонт, чтобы превратить его в жилое помещение. Нашелся он как раз вовремя, их пригласили на свадьбу. Отказываться, как резонно заметила ведьма, было неудобно, наряжаться в одолженные у нее платья Стелле надоело, поэтому содержимое сундука пришлось как нельзя более кстати.
  -Ты выглядела в нем такой соблазнительной, - он почти касался уха, тихо шепча.
  -Надеюсь, ты не поколдуешь над моей одеждой так же, как над волосами? - Она с каждым мгновением чувствовала себя все более неуютно. И попытка пошутить не помогла.
  -Прекрасная идея, - рука на этот раз быстро спустилась ниже и посягнула на то, что никак не предназначалось для наглых конечностей самоуверенных мужчин!
  -Илар, отпусти меня!
  -Не могу, - искренне признался маг.
  Он поцеловал ее раньше, чем она успела отвернуться или хотя бы опустить голову. На этот раз поцелуй был настоящим, полновесным, долгим, каким-то жадным, словно колдун боялся не успеть его закончить, и дурманящим... Сначала Стелла решила не вырываться, не желая раззадоривать его еще больше, и просто принять поцелуй, перетерпеть прикосновение холодных твердых губ. Но вскоре с удивлением почувствовала, как в груди разливается приятное тепло, сменяющееся жаром. И происходящее уже не казалось диким, наоборот, правильным и естественным. Она сама не заметила, как робко и неуверенно ответила на поцелуй...
  Тварь, все это время плавающая вокруг сияющего магического круга, надеясь отыскать какую-то лазейку и проскользнуть в нее, чтобы добраться до потенциальной добычи, устала и разочаровалась в жертвах, отказывающихся стать ее обедом. С большой скоростью она вылетела из воды, всем своим огромным телом врезалась в невидимую стену, издала пронзительный щелкающий звук и рухнула обратно. Фонтан крупных брызг барьер преодолел безо всяких проблем, окатывая их теплой водой.
  -Твою ж мать, - Илар неохотно оторвался от сладких манящих губ, вздохнул и зло прошипел, - такой момент испортила, зараза прожорливая!
  И начал трепетными нежными прикосновениями стирать с ее лица соленые капельки, не обращая внимания на то, что сам промок с головы до ног.
  Стелла же думала о том, что готова сама прыгнуть в воду и стать обедом этого существа, обиженно затаившегося на глубине, только чтобы не видеть взгляд мужчины, переворачивающий все в душе...
  Вернулись на площадь они так же внезапно, как перенеслись на море. Солнечные яркие и ласковые лучи сменились промозглым и хмурым небом, низко повисшим над городом и грозящим в любой момент пролиться дождем. Ласковый ветерок уступил место сильным холодным порывам.
  Она украдкой оглядела стоящих на тех же местах людей, пытливо заглядывая в лица. Они не казались удивленными или потрясенными их внезапной отлучкой и возвращением.
  -Мама, я не вернусь с тобой, - Агния покраснела от смущения, чувствуя себя виноватой из-за высказанного вслух протеста. Но тут же упрямо вздернула голову. Ее красивое личико отражало непоколебимую уверенность в собственной правоте. Нервно потеребив плащ, она решительно добавила. - Я останусь жить в Златогорске, у Стеллы. Хочешь ты этого или нет!
  -Ты совершаешь самую большую ошибку в своей жизни! - Вокруг фигуры ведьмы вновь вспыхнуло пламя, выдающего охватившую ее ярость. Она скривилась, впервые посмотрев на старшую дочь, прямо и презрительно, показывая, как на самом деле она относится к ней самой и ее якобы жениху.
  Стелла только хмыкнула: терять младшую дочь Людмила была не намерена. Интересно, какие же грандиозные планы она успела придумать? Неужели подыскала для Агнии выгодную партию? Она всегда мечтала как можно удачнее выдать дочерей замуж, надеясь, что новые родственники помогут ей упрочить положение в обществе.
  -Нет, мама, - если раньше младшая сестра напоминала ей ребенка и речью, и рассуждениями, и манерой поведения, то сейчас ясно дала понять, что на самом деле выросла, пусть и сохранила старые привычки, - ее совершила ты, когда, делая выбор между своими детьми и мужчиной, выбрала последнего, отказавшись от трех дочерей. Что ж, роди себе и ему новых детей и будь счастлива...
  -Раз ты не хочешь по-хорошему, тебя вернет княжеский приказ. Мы с Богданом обладаем достаточным влиянием, чтобы добиться этого.
  -Она совершеннолетняя и может находиться в Златогорске без сопровождения, - вставил Демир.
  -Я найду способ вернуть тебя домой, не сомневайся!
  -Ты мне надоела, - вздохнул колдун, в голосе которого действительно присутствовала утомленность. Их одежда после возвращения сразу оказалась сухой. Хотя сама она даже не успела заметить, когда он успел применить магию. - Раз ты не желаешь мириться с решением своей дочери и отказываешься принять ее выбор, будешь иметь дело со мной. Я официально беру девочку под свою опеку.
  -Вы не посмеете! - Голос посеревшей от злости ведьмы сорвался на визг.
  Демонстративно потерев ухо, Илар перевел взгляд на Стеллу, скептически выгнул бровь и уголок губ и лениво отмахнулся. - Уже посмел. Свидетелей, готовых подтвердить мои слова, здесь предостаточно.
  -Я оспорю ваше решение! Никто не позволит взрослому одинокому мужчине оформить опеку над совершеннолетней девушкой.
  -Можешь жаловаться кому угодно, градоначальнику, советникам, главе магов или князю, мне плевать. К тому же, ты забываешь о самом главном, я - жених твоей дочери, мне не откажут.
  -Быстро же ты забыла своего любимого муженька, - ядовито прошипела женщина, впервые обращаясь непосредственно к ней. - Хотя, я тебя понимаю, твой новый избранник до неприличия богат. А его влиянию и положению в обществе, могуществу и силе может позавидовать любой знатный вельможа!
  Стелла болезненно сглотнула. Подлый удар ведьмы попал точно в цель, выбив весь воздух из легких, причиняя физическую боль на ряду с душевной. Память тут же услужливо извлекла из глубин памяти образ невысокого широкоплечего и крепко сложенного мужчины, с нежностью улыбающегося ей. Его яркие синие глаза смотрели на нее с любовью. Дин был другим: неизменно вежливым со всеми, воспитанным, образованным и корректным. Она ни разу не слышала, чтобы с губ покойного мужа сорвалось хотя бы одно бранное слово. Он уважал мнение других, поэтому старался не вмешиваться в конфликты друзей и учеников, помогая лишь мудрым советом. Он отличался спокойствием, степенностью и рассудительностью. Стелла знала, что он ничего не делал, не взвесив все за и против и не оценив ситуацию. И целовал он ее не так, как маг: трепетно и нежно. Без жадной и пылкой страсти, без явного, не скрываемого, вожделения. Дин всегда действовал осторожно и деликатно, опасаясь причинить ей боль и неудобство, смутить ее или оскорбить. Маг, похоже, не видел ничего плохого, неприличного или неправильного в жгучем желании...
  Она должна была оттолкнуть его, а не списывать собственное временное замешательство на пережитый до этого испуг. Удобная отговорка, Стелла была честна сама с собой и в этот раз, не более. Просто ей не хватило смелости признать очевидное: поцелуй колдуна поразил ее до глубины души. Столько эмоций, чувств... Она снова ощущала себя живой, наслаждаясь сильными объятиями и страстным прикосновением его губ к своим. Людмила оказалась права: она забыла о том, кого любила. И отказывалась простить себя за это низкое и мерзкое предательство.
  Но пропустить мимо ушей ядовитый сарказм матери не могла. Она уже собиралась ответить, когда земля у них под ногами существенно качнулась. Люди на площади испуганно притихли, а затем стали быстро разбегаться в стороны, когда тонкие трещины пошли по плитам, стремительно приближаясь к ведьме. Людмила выбросила вперед руки, направляя на них видимую волну силы. Ее лицо исказилось от ужаса, когда разломы легко прошли сквозь ее заслон и стали подбираться ближе.
  - Если тебе жизнь дорога, ты немедленно уберешься отсюда. Не стану скрывать, я как никогда близок к тому, чтобы убить тебя! - Илар шагнул вперед с мрачным многообещающим видом, не сулящим ведьме ничего хорошего. Обычно речь мага была вальяжной, ленивой и насмешливой. Он все время, за редким исключением, говорил в свойственной ему издевательской манере, слегка лениво растягивая слова. Но сейчас он говорил с откровенной угрозой, а впечатление от его слов многократно усиливалось из-за характерной манеры произношения. Оказывается, она успела привыкнуть к небольшому дефекту, и только сейчас обратила внимание на то, как раскатисто, грозно и неприятно могут звучать обычные слова.
  Стелла, резко тряхнула головой, прогоняя неприятные мысли, и облизала пересохшие губы. Сжав на мгновение пальцы, она переборола нежелание касаться мужчины, и остановила его, удержав за руку. - Не надо. - Вид светлых глаз с сильно увеличившимся в размере зрачком едва не заставил ее отшатнуться. Опустив взгляд ниже, она тихо добавила. - Ее убийство не останется безнаказанным.
  -Плевать, - отрезал колдун. И досадливо поморщился, когда она дернула его за рукав, шагнула вперед и прошипела.
  -Из-за нее тебя казнят!
  -Попробуют, - серьезно согласился маг.
  -Как ты могла сказать такое? - С горечью и болью выкрикнула дрожащим от слез голосом Агния, сжимая руки в кулаки. - Как у тебя язык повернулся?
  -Не расстраивайся по пустякам, милая, - Стелла холодно усмехнулась, кивая в сторону напряжено застывшей фигуры. Ведьма не убирала руки, удерживая силовую волну, хотя земная твердь уже успокоилась и приняла прежний вид. - Она привыкла судить по себе. Ведь не успел отец забрать свои вещи, как она привела в дом, им же и построенный, другого мужчину! К сожалению, наша матушка мало знает о таком понятии, как верность!
  -Да как ты смеешь?!
  -Пошла вон! - Илар заложил руки за спину, произнося приказ спокойным и ровным тоном.
  Видимо, ведьма поняла, что противостоять ему не сможет, но отказывалась признать свое поражение.
  -Не прощаюсь, - прошипела напоследок Людмила, гордо вскидывая голову.
  -Словно здесь кто-то этого ждет! - Усмехнулся колдун.
  -Ты всегда была несдержанной на язык. А о твоем мерзком характере по городу ходили целые легенды. Но я не думала, что ты способна выливать скопившуюся в тебе грязь на собственных детей! - Сиена ободряюще сжала хрупкое плечо плачущей Агнии, с ненавистью и презрением глядя на колдунью. - Мне искренне жаль тебя, Людмила. Из-за своей гордыни ты потеряла дочерей, но даже не понимаешь этого!
  -Оставь свою жалость при себе! Вы обо мне еще не раз вспомните! - Обведя всех бешеным взглядом, Людмила резко развернулась и быстро направилась к воротам. Колдун смотрел ей вслед с таким видом, словно хотел поступиться какими-то принципами и придать ей ускорение.
  Стелла обреченно закрыла глаза. Без сомнений, первое, что сделает их мать после возвращения в столицу - это напишет длинную и грамотную жалобу князю. И задействует все свое влияние, чтобы он приказал градоначальнику Златогорска вернуть девушку домой. Так это она не оставит...
  -А где вы взяли официальный документ? - Глядя на мага широко распахнутыми глазами, простодушно спросила Агния.
  Мужчина нахмурился и удивленно моргнул. Затем усмехнулся, видимо, понимая, о чем она говорит. Глубокая складка, образовавшаяся на лбу, разгладилась. Вальяжно пожав плечами, он провел пальцами по карману. - Не было никакой бумаги. Я блефовал...
  -А...а если бы она взяла тот свиток, что вы ей давали? - Поразилась девушка, почему-то оглядываясь на мрачную сестру.
  -Узнала бы, что я планирую купить загородное поместье, - с непроницаемым лицом спокойно, и главное, правдиво, ответил мужчина.
  -Не хочешь ничего мне сказать? - Как оказалось, недовольный вопрос Демира был адресован не ей. Она обернулась как раз вовремя, чтобы увидеть, как хмурый мужчина, странно отмалчивающийся во время неприятной встречи матери и дочерей, поднимает руку и показывает собственной матери безжалостно исщипанную длинными ногтями кожу. Стелла понимающе хмыкнула. Не удивительно, что он молчал в несвойственной ему манере, ограничившись парой фраз.
  -Дорогой, прости! - Сиена засуетилась, лихорадочно шаря руками по карманам плаща. - Да где же она? Точно помню, что брала...
  -Мама, прекрати, - обреченно покачал головой мужчина, - не нужна мне твоя мазь. Лучше скажи, зачем ты меня таким странным способом призывала к молчанию?
  -Я не хотела, чтобы ты с ней связывался, - помолчав, призналась лекарша, сдвинув брови. И тихо попросила. - Давай дома обо всем поговорим.
  -Вещи твоей сестры к вам в агентство везти? - Получив в ответ утвердительный кивок, он предложил. - Вас проводить?
  -А своими делами будешь ночью заниматься? - Невесело улыбнувшись, она поманила Агнию к себе. - Пойдем, горе ты мое! Завтра с утра сразу после открытия лавки она будет у тебя, Сиена.
  -Я - не горе, я счастье! - Довольно улыбнулась девушка, торопливо подходя. Покусав губы, она робко спросила. - А обнять младшую любимую сестричку ты не хочешь? Ну, как раньше, помнишь?
  Стелла сделала вид, что сомневается. Скептически смерив долгим взглядом красивую фигурку девушки, она с деланным сожалением произнесла. - Тебе больше не тринадцать. Поэтому мы перейдем на взрослый уровень общения. Без всяких нежностей, обнимашек и глупостей!
  -Нееет, - протянула Агния, хитро улыбаясь, - я на такое не согласная!
  -Да кто тебя спрашивать будет?
  Не дожидаясь дальнейших возражений от сестры, девушка быстро обняла ее, прижимаясь щекой к ее щеке. - Я так скучала по тебе! - Она издала какой-то восторженный приглушенный звук, который Стелла не смогла разобрать, сильнее прижалась к ней и восхищенно прошептала. - От тебя все также пахнет жасмином! Этот аромат у меня ассоциируется только с тобой!
  -Пойдемте, провожу, - старательно пряча улыбку, Демир указал на низкое нахмуренное небо, уронившее на землю первые холодные капельки, - сейчас как ливанет! Не успеем добраться до агентства, придется дождь в Хантаре пережидать!
  -А кто этот человек? - Прошептала Агния ей на ухо, скосив глаза на мужчину.
  -Начальник стражи, - пояснила она.
  Девушка нахмурилась и заинтересованно спросила. - А еще?
  -Он мой друг.
  -А твой, хм, жених не против, что ты общаешься с ним? - Хихикнув, девушка быстро обернулась через плечо на мага, демонстративно отошедшего в сторону. Рядом неловко переминалась с ноги на ногу лекарша, смущенно кусая губы. Судя по ее взглядам, она хотела о чем-то поговорить, но не отваживалась заговорить первой. И глядя на хмурое, холодное и отчужденное лицо мужчины, задумчиво смотрящего в ту сторону, где суетились стражники, торопясь быстрее отпустить перепуганных торговцев и путников, Стелла ее прекрасно понимала.
  Затягивать дальше с объяснением реального положения дел не было смысла, поэтому она тихо произнесла, так, чтобы ее слышала только сестра и Демир.
  -Агния, он не...
  -Против, но твоя сестра, прелесть моя, упряма во всем, - Илар, то ли обладал совершенным слухом, то ли прислушивался к их разговору, умело притворяясь не заинтересованным.
  -Илар, я...
  Маг не дал ей договорить. Неприязненно покосившись на Демира, он небрежно поднял руку и указательным пальцем кого-то поманил. Разозлившись, она с насмешливой улыбкой ждала того момента, когда колдун поймет очевидную истину - никто на площади не отложит свои дела и не помчится к нему по первому же зову. Тем более такому неуважительному...
  Ее улыбка увяла. Трое торговцев едва ли не наперегонки бросились к нему, подобострастно кланяясь. С широкими улыбками выслушали его просьбу, больше напоминающую требование, клятвенно заверили, что все вещи с величайшей осторожностью в кратчайшие сроки доставят в агентство и удалились, не забывая сгибать спины в уважительных поклонах. Уже не в первый раз Стелла замечала, что люди боятся поворачиваться к колдуну спиной. Но не знала, с чем это было связано.
  -Почему ты злишься?
  Бросив на удивленно нахмурившуюся сестру короткий раздраженный взгляд, она передернула плечами и неубедительно соврала. - Я не злюсь.
  -Ага, - скептическое выражение на милой мордашке смотрелось довольно забавно, - а лицо у тебя такое перекошенное почему? Уж извини, но ты сейчас выглядишь так, будто хочешь кинуть в него что-нибудь тяжелое!
  Напомнив себе следить за эмоциями в присутствии посторонних, ведь ни одна Агния обладала такой замечательной чертой, как наблюдательность, Стелла покачала головой. - Все хорошо.
  -Ой, - девушка побледнела от какой-то мысли, внезапно пришедшей ей в голову. Виновато опустив голову, она печально спросила. - Ты расстроилась из-за мамы, да? Прости, пожалуйста, это я виновата. Но я не смогла придумать ничего лучше, чем украдкой собрать вещи и сбежать.
  -Ты ни в чем не виновата...
  -Наверное, наш совместный ужин лучше перенести, - Сиена улыбнулась им обеим, - но не отменить. В гости я вас, теперь уже двоих, все равно жду!
  Стелла согласно кивнула, им было о чем поговорить. Она хотела узнать, откуда женщина знает их мать, да еще так хорошо. Лекарша попрощалась, и настойчиво подтолкнула сына в сторону крепости. - Идем, они сами разберутся!
  Поймав вопросительный взгляд Демира, она на мгновение опустила ресницы. Не скрывая враждебности по отношению к магу, он махнул рукой кому-то из стражников, подзывая к себе, и ушел.
  Колдун провожал их домой в полном молчании. Агния, чувствуя себя виноватой, робко следовала за ней, не задавая вопросов и стараясь не крутить по сторонам головой, хотя было видно, что ей хотелось осмотреться. Стелле же не давал покоя ехидный упрек Людмилы. Она не могла перестать думать о том, что она сказала. Угрызения совести нарастали, как снежный ком, грозя задавить ее своей непосильной тяжестью.
  Она краем глаза видела, что маг притормозил у крыльца террасы, недавно выкрашенного Дэйдом в приятный и яркий золотистый цвет, подчеркивающий пышную яркость фиолетовых махровых петуний, цветущих в больших вазонах, стоящих рядом с ним. И не пошел дальше, тяжелым пронзительным взглядом прожигая ей затылок. Передернув плечами, Стелла сделала вид, что ничего не заметила, проигнорировала собственную воспитанность, напомнившую о том, что неплохо было бы пригласить его в гости хотя бы из вежливости, ведь он помог им справиться с Людмилой. И пошла в дом.
  Агния замешкалась, переводя растерянный взгляд с поднимающейся по ступеням сестры на мужчину, остановившегося у крыльца.
  -Вот она всегда так, - со вздохом тихо произнесла она, понуро опуская голову.
  -Как? - Поборов зарождающийся гнев, хрипло спросил Илар. Дверь тем временем закрылась за неестественно выпрямленной спиной женщины.
  -Отталкивает от себя людей, - Агния подняла печальный взгляд на мага, - нарочно, чтобы ее оставили в покое. Она тяжело переживала смерть мужа и..., - девушка болезненно сглотнула и почти шепотом продолжила, - дочери. Даже меня близко не подпускала, считала, что я еще слишком маленькая. Если честно, я удивлена, что она впустила вас в свою жизнь.
  -Все дело в том, что я не из тех людей, которые дожидаются приглашения, - усмехнувшись, маг протянул руку и потрепал сбившиеся локоны девушки, - а из тех, кто обычно начинает свой путь, выбивая стоящую у них на дороге дверь.
  Подмигнув опешившей от такого признания Агнии, он осторожно взял ее за плечи, развернул лицом к дому и легонько подтолкнул в нужном направлении. - Беги, мелкая. У меня еще много дел.
  -А, ну, эм...
  -Какое интересное приглашение на ужин, - колдун широко улыбнулся покрасневшей девушке, проницательно угадав, что она хотела сказать. - Хотя твою сестру оно не обрадует. Не будем испытывать ее терпение...
  -Но, я ведь еще вас увижу? - Печально, но понимающе улыбнувшись, спросила девушка, бросив на мужчину быстрый взгляд из-под ресниц.
  Колдун удивился. Искренне.
  Задумчиво покусав нижнюю губу, он оценивающе взглянул на нее, словно пытался пробраться в ее голову и понять, что за мысли там витают. Мрачное выражение медленно уходило из светлых глаз, а лицо смягчилось. - Конечно, малышка...
  *****
  -Я сделала вам чай с мелиссой и медом, амана, - Лана бесшумно вошла в комнату, покосилась на женщину, забравшуюся на мягкий диван вместе с ногами, тихонько вздохнула и поставила поднос, заставленный чайными приборами и различными вазочками, на столик. - Он хорошо нервы успокаивает, вот!
  -Я не нервничаю.
  Девушка была уверена, что она ее даже не услышала, но ответ пришел незамедлительно. Голос звучал спокойно и буднично, словно ничего и не произошло.
  Лана укоризненно покачала головой, встрепав еще больше и без того спутанные светлые волосы, повернулась лицом к женщине и робко сказала. - Это не мое дело, амана, я понимаю. Но чувствую, что с вами что-то не так. Мы, пустынные кошки, улавливаем настроение окружающих людей, - смущенно прибавила она, прикусив нижнюю губу, - правда, у меня не так хорошо получается, как у сородичей. Я ведь полукровка, вот...
  -Где Агния? - Стелла потерла ладонью затекшую шею, и потянулась. Спустив ноги с дивана, она поморщилась. Тело из-за неудобной позы, в которой она провела много времени, затекло и отказывалось слушать свою безрассудную хозяйку, неделикатно намекая ей при помощи неприятных ощущений, что она забыла об удобстве. За что теперь и расплачивалась...
  -Ваша сестра все еще восторженно носится по дому, - непосредственно хихикнула Лана, прикрывая рукой губы. Подняв на нее смеющиеся глаза, она указала пальцем вниз, подразумевая, видимо, подвал. - Священными песками клянусь, она с таким энтузиазмом атаковала бедную Фейлин, отловив ее в лаборатории, что испугала ведьму. И засыпала вопросами. Вещи я уже распаковала и разложила по местам. Только...
  Стелла после возвращения задалась непростым вопросом, куда поселить непоседливую девушку? Все недавно отремонтированные и обставленные заново спальни оказались заняты, и разместить Агнию можно было, только подселив ее к кому-нибудь. Она сама не заметила, как нанятая на работу в агентство нечисть перебралась к ним на постоянное место жительства. Началось все с Ланы, которая, как она и подозревала, находилась в бедственном положении. Девушка снимала за гроши комнатушку на самой окраине, вставала очень рано, чтобы успеть к открытию агентства, поэтому не высыпалась и чувствовала себя не лучшим образом. Заметив, как она в очередной раз подбадривает себя каким-то сомнительным зельем, заполняя бумаги за большим столом в приемной, она предложила Лане перебраться к ним и занять свободную спальню на втором этаже. Затем к ним переехал хамелеон. Потом горняк и близнецы. Все они занимались делами агентства до глубокой ночи, отмахиваясь от такого понятия, как нормированный рабочий день. Они уходили на пару часов, чтобы отдохнуть, а на рассвете опять возвращались, поэтому Стелле такое положение дел вскоре показалось бессмысленным и несправедливым. Фейлин, правда, заикнулась было о том, что она сильно рискует, пуская в дом посторонних и незнакомых людей, но быстро поняла выгоду такого соседства и больше не заговаривала на эту тему.
   Оборотни, привлеченные незнакомым запахом, бросили стройку и быстро вернулись домой. Они, как и Дэйд, спустившийся с чердака, весь перемазанный краской с головы до ног, предложили уступить ей свои спальни. Ринат, живущий вместе с горняком, следил по просьбе Стеллы за подозрительным клиентом, но мужчина был уверен, что хамелеон не откажется пожить на постоялом дворе. Тем более что все они до сих пор считали, что находятся в доме не вполне заслуженно...
  Она понимала, что сестра должна жить с ней, но не могла отделаться от мысли, что они будут просто-напросто друг друга смущать. Пять лет, срок не малый, и наверстать эти годы будет нелегко. Положение спасла Фейлин. Она пригласила девушку пожить с ней, пока ремонт наверху не доделают. А потом кто-нибудь из них переберется туда. Агния не стала спорить или отказываться. Наоборот, расцвела в довольной и благодарной улыбке, и помчалась осматривать свои новые владения, чтобы решить, куда ставить вторую кровать.
  -Что? - Подтолкнула Стелла не уверенно замолчавшую Лану, не решающуюся закончить фразу.
  -Там еще и ваши вещи, - девушка вздохнула и опустила взгляд, нервно теребя бахрому на широком плетеном поясе.
  -Мама хотела освободить комнату, где ты раньше жила, - Агния вся раскраснелась. Обмахиваясь руками, она вошла в комнату, с интересом осмотрелась по сторонам, провела пальцами по золотистой обивке большого кресла, и улыбнулась. - Красивый дом. Здесь так уютно и комфортно. И царит такая теплая и светлая атмосфера. Совсем как в твоем столичном доме...
  -Она все-таки решила выйти замуж за Богдана? - Изогнув уголки губ в презрительной усмешке, спросила Стелла. Упоминание сестры о сгоревшем в пламени доме болезненно кольнуло в сердце. Она поймала себя на том, что невольно тянется рукой к кулону, подарку Дина. И резко отдернула ее, с силой сжав в пальцах кружевную подушечку, лежащую рядом. К розовому огромному камню, то ли подаренному, то ли данному на временное пользование колдуном, она старалась даже не прикасаться лишний раз...
  -Нет, она слишком дорожит своей свободой. Носится с ней, преподносит историю с разводом так, словно она совершила мужественный поступок, и сама разорвала связь с тираном - мужем, спасая и себя и нас от его жестокости.
  -Ты была совсем малышкой, когда отец ушел. - В отличие от сестер оправданий его поступку она не искала. Стелла всегда считала, что между мужем и женой может произойти что угодно. Но искренне не понимала, как он, будучи их отцом, смог забыть о существовании трех родных дочерей и легко отказаться от них, не предпринимая попыток для того, чтобы встретиться и объясниться. - Он не был таким ужасным человеком, как она рассказывает, и ты знаешь это не хуже меня. Наоборот, он был прекрасным отцом... Или таким же актером... Как бы то ни было, не нужно идеализировать его, основываясь на детских воспоминаниях. Он бросил нас, Агния. И прощения его поступку не было, нет, и не может быть!
  -Я знаю, ты злишься на него, - девушка вцепилась длинными ногтями в собственную темную дорожную юбку. Тяжело вздохнув, она неожиданно призналась. - Я ведь тоже так рассчитывала на него. Думала, он сможет отговорить мать от затеи сделать из меня лекаря. Я ведь не хотела обучаться у того наставника, которому она меня отдала...
  -Так что там с вещами? - Устало напомнила Стелла, откидываясь на спинку дивана. Из-за тяжелых мыслей у нее разболелась голова и с каждым мгновением тупая пульсирующая боль становилась все сильнее, разрастаясь. И вызывая отвратительную тошноту, подкатывающую к горлу.
  -А хотите, амана, я вам особый чай принесу? - Внезапно предложила Лана, прищуриваясь. Она улыбнулась и кивнула в сторону Агнии, не поднимающей взгляда от пола. - Его пьют в нашем племени только в особых случаях, вот!
  -Да у нас вроде бы не праздник! - Стелла потерла пальцами ноющие виски.
  -Так его и пьют для этого! Ну, чтобы на душе веселее и легче стало! Он печали, как рукой снимает, вот!
  -А он случайно не из винограда делается, а? - Нервно хихикнув, попыталась пошутить девушка, явно намекая на вино.
  -Нееет, - Лана озадаченно нахмурилась, потерла щеку и в поисках поддержки посмотрела на нее.
  Стелла вяло махнула рукой, позволяя ей делать, что ей хочется. Довольная Лана быстро унеслась прочь, на всякий случай оставив поднос с чаем и сладостями на столике.
  -Мама хотела выбросить все твои старые вещи. Она приказала слугам собрать их в сундуки и вывезти на свалку за город. Я, к ее огромному неудовольствию, зашла домой в неурочное время, когда ее самой не было, и застала ее верных прислужниц за работой. Когда я увидела, как одна из них как попало скидывает в сундук твои любимые книги, у меня перед глазами все потемнело от злости! Не помню, что было дальше, но мать сказала, что я безобразно вела себя, кричала без умолку на служанок, бросалась на них, отбирала вещи. И успокоилась только тогда, когда за последней из них закрылась дверь, - Агния болезненно сглотнула. Сделав небольшой перерыв, чтобы дать себе передышку, она тихо заговорила снова. - Не знаю, откуда у меня силы взялись, но я на следующее утро спокойно выслушала гневную отповедь матери, выведенной из себя моим поведением, притворилась, что согласна с тем, что прошлое нужно оставить в прошлом. Я заранее узнала, откуда уходит обоз в Златогорск, купила место в экипаже и наняла телегу для поклажи. Потом незаметно, пока ее не было дома, собрала свои вещи, побросала их в сундуки и стала терпеливо ждать, когда она вернется. Мать тем же вечером приказала служанке избавиться от них, а я проследила за возницей, увозившим сундуки, остановила его вдали от дома, чтобы никто из соседей ничего случайно не увидел, заплатила ему и попросила отвезти вещи на площадь. Ну, а дальше ты и так все знаешь...
  -Я не стану принуждать тебя вернуться в столицу, если ты сама этого не хочешь, - на поверку разочарование имело еще более горький вкус, чем она думала. Наверно, где-то в глубине души все еще жила робкая и маленькая надежда на примирение. Как бы она не относилась к Людмиле из-за разлада, случившегося пять лет назад, она оставалась ее матерью. Вот только, судя по всему, предпочла об этом забыть... Стелла понимала ее намерения. И продиктованы они были простым правилом: с глаз долой. Ведьма дала ей время на раздумья, позволяя признать свою неправоту, пережить боль потери, смириться с гибелью дочери и мужа и вернуться домой покорной и смиренной, готовой во всем слушаться и повиноваться...
  Не дождалась и решила вычеркнуть среднюю дочь из своей жизни. И избавиться от ее вещей, как от лишнего напоминания о той, кого она хотела забыть.
  -Ты же нашла здесь себя, - Агния храбрилась, стараясь быть сильной и отважной. Она выпрямилась в кресле, откинула назад сбившиеся локоны, уверенно и широко улыбнулась. И заговорческим шепотом добавила, весело подмигнув. - Ну, а если у меня ничего не получится, сяду тебе на шею и буду жить за твой счет!
  -Лане как раз нужна помощница. Она взяла на себя все заботы о доме, и я подумывала о том, чтобы нанять кого-нибудь. - Стелла боковым зрением видела лицо сестры: сначала она немного удивилась, озадаченно нахмурив изящные темные дуги бровей, затем весело улыбнулась, блеснув белоснежными зубами, понимая, что она шутит.
  -Ты выросла настоящей красавицей, - Агния была похожа на мать. От нее она унаследовала тонкие, правильные черты, маленький, немного курносый носик, алые губки - бантиком. Только светло-карие теплые бархатные глаза отличались от изумрудных материнских, холодных и высокомерных.
  -Маму это тоже радовало, - девушка постучала ногой по полу, нетерпеливо поднялась из кресла и прошлась по комнате, рассматривая красивую мебель из светлого дерева, золотистые портьеры на окнах, большой мраморный камин, замысловатую фреску на потолке и всевозможные безделушки, появившиеся с легкой руки Ланы. С наслаждением вдохнув аромат цветов, стоящих в большой вазе на столе, она обернулась к ней. - Она, нисколько не смущаясь моего присутствия, могла часами составлять список претендентов на мою руку и сердце. Ух, мой побег спутал ей все карты!
  В красивом звонком голосе девушки не было и капли раскаяния, только ирония с оттенком грусти.
  -Чай готов, амана, - Лана впорхнула в комнату с новым подносом. Тепло улыбнувшись смутившейся девушке, которая немного стеснялась незнакомых людей, она поставила его на стол, оправила темно-синее платье с пышной юбкой, пригладила растрепавшиеся волосы, перевязанные серебристой лентой и занялась сервировкой. - Я подготовила список посетителей, которые приходили сегодня, вот.
  -Спасибо, я посмотрю.
  -Ты мечтала стать стражницей, сколько я тебя знаю, - Агния плюхнулась на диван рядом с ней, любопытно заглядывая в чашку, над которой колдовала девушка. - Я и представить не могла, что ты будешь владеть агентством, да еще и таким!
  -Мы обязательно поговорим обо всем, но после того, как уладим вопрос с твоим ученичеством. Завтра с утра отправимся к Сиене...
  Она выполнила свое обещание.
  Хмурые тяжелые облака, нависшие над городом, роняли не частые холодные капли на сырой камень под ноги редких прохожих. Агния, поминутно зевающая и прикрывающая рот ладонью, тоскливо оглядывалась назад, в сторону дома с приветливо горящими на крыльце фонарями. Когда они уходили, Лана выглянула из кухни, весело поздоровалась и сообщила, что скоро можно будет завтракать, пироги с ягодами уже почти готовы, а чай уже закипел.
  Стелла, так и не сомкнувшая за всю ночь глаз, отрицательно покачала головой, набросила длинный плащ с капюшоном и широкими расклешенными рукавами, поманила сонную, не выспавшуюся девушку, которая толком не успела привести себя в порядок, и вышла на улицу, окунувшись в холодное и зябкое рассветное утро, серое, тоскливое и безрадостное.
  Агния попыталась намекнуть на то, что неплохо было бы вернуться и позавтракать горячими пирожками, но натолкнулась на тяжелый, немигающий взгляд сестры, вгляделась в мрачное, осунувшееся лицо, поражающее своей бледностью, заметила темные тени, пролегающие под глазами, и благоразумно замолчала.
  Лекарша, не смотря на ранний час, уже была в лавке. Из больших окон на нижнем этаже изящного деревянного домика, украшенного затейливой резьбой, выкрашенного в веселый желтый цвет, на мостовую падал свет. Она толкнула дверь, и, пропустив вперед Агнию, вошла следом за ней в теплую, хорошо протопленную комнату под мелодичное позвякивание колокольчика.
  Сиена оторвалась от полок, где расставляла многочисленные прозрачные флаконы с эликсирами и настоями. Оглянувшись через плечо, она увидела их, разулыбалась и приветливо замахала рукой. На женщине было простое, скромное платье практичного серого цвета. Длинные прямые русые волосы она собрала в пышный пучок. От вчерашней подавленности и растерянности не осталось и следа - она выглядела бодрой, свежей и отдохнувшей. Необычные лисьи глаза лучились внутренним мягким светом, на четко очерченных скулах горел румянец.
  -Рада вас видеть, девочки, - она с извиняющейся улыбкой махнула рукой на ряды склянок, выставленных на стойке, - я сейчас закончу.
  -Давайте я помогу, - Агния с энтузиазмом направилась к ней, с интересом рассматривая флаконы. - Вы сами готовите эликсиры?
  -Конечно, - Сиена вздохнула с притворным сожалением, - как говорит моя хорошая подруга, дурная голова ногам покоя не дает!
  -Ты просто не доверяешь местным знахарям, - со смешком произнес Демир, выходя из соседней комнаты. Обе руки у него были заняты толстыми книгами и какими-то свертками, поэтому дверь за своей спиной он закрыл ногой.
  -Каждый второй из них - шарлатан, - не стала спорить с сыном женщина, недовольно передернув плечами. - А я не хочу давать своим пациентам подкрашенную воду вместо настоящего и действенного лекарства!
  Мужчина широко усмехнулся, избавился от своей ноши, положив ее на стойку, и поманил Стеллу. - Как смотришь на чай? Мама сейчас начнет вводить твою сестру в курс дела, а это надолго.
  -Не откажусь, - на самом деле ей не хотелось чаетипничать с Демиром. Она прекрасно понимала, о чем пойдет разговор.
  -Оставьте и нам печенья, - Сиена вернулась к своему занятию, что-то показывая внимательно наблюдающей за ней девушке, - а то знаю я вас, сладкоежек!
  Агния хихикнула, тут же состроила серьезную мордашку под строгим взглядом сестры и с наигранным интересом уставилась на склянку в своей руке.
  Она едва успела устроиться в удобном мягком кресле в небольшой комнатке для отдыха, как ее называла хозяйка лавки, как Демир, оставшийся стоять, обманчиво-мягким тоном спросил. - Как тебя называли напарники?
  -К чему этот странный вопрос? Тебе прекрасно известно, у меня в Хантаре не было прозвища. - Нахмурившись, Стелла оторвалась от бесцельного изучения собственных высоких сапог из коричневой кожи и подняла удивленный взгляд на мужчину. Выражение мрачной решимости и холодной ярости на лице Демира ей не понравилось, как и стальной блеск желтовато-карих глаз. Из-за темной окантовки взгляд казался хищным и опасным.
  -Каким было твое первое задание в роли стражницы?
  -С тобой все в порядке? - Осторожно поинтересовалась она, подозрительно покосившись на него.
  -Не уверен, - честно признался мужчина. Качнувшись с пятки на носок, он встряхнулся, медленно прошелся по комнате, глядя себе под ноги. - Как и в том, что тебя не подменили.
  -Уверяю тебя, я - это я, - она усмехнулась, помассировала нещадно болящие глаза, в которые, судя по неприятным режущим ощущениям, кто-то насыпал целую горсть песка.
  -Тогда у меня к тебе только два вопроса: что с тобой случилось и имеешь ли ты представление о том, кто такой на самом деле Илар Шагрен?
  -Давай начнем с первого. Отвечу сразу, ничего. Поэтому можем переходить ко второму,- тема разговора ей откровенно не нравилась, говорить о маге не хотелось совершенно. Но от желания просто встать и уйти, оставив Демира беситься в одиночестве, ее останавливало понимание того, что он все равно не успокоится и не отстанет. К тому же, мрачный, но удовлетворенный вид мужчины подсказывал, что ему удалось что-то раскопать на колдуна.
  Поэтому она поднялась, сняла плащ, бросила его на соседнее кресло и опустилась обратно, откидываясь на высокую спинку. Выжидательно взглянув на Демира, она вопросительно выгнула бровь.
  -Признаюсь честно, меня вчера выбило из колеи заявление этого типа о том, что он является твоим женихом. Кто-то из стражников Хантара, торговец, оружейник, ювелир, да кто угодно... Но он? За последние годы я не слышал о нем ни одного хорошего слова. - Он вздохнул и осуждающе покачал головой. Оглянувшись через плечо назад, мужчина прошел к маленькому столику с высокими графинами, щедро плеснул себе в хрустальный стакан янтарную жидкость из одного из них, показал его ей и спросил. - Будешь?
  Стелла отрицательно покачала головой. Пару глотков и последствия бессонной ночи сразу дадут о себе знать, а она хотела сохранить ясную голову. - Странно, - она хмыкнула, - вы же оба родились и выросли здесь. Мне казалось, Златогорск не такой большой город, чтобы в нем можно было с легкостью затеряться. Особенно, магу... Тем более, такому...
  Отпив из стакана, Демир отставил его в сторону, присел на подлокотник дивана, стоящего напротив ее кресла, и хмуро воззрился на нее. - Но не такой уж и маленький. Лично с ним я не знаком, наши дороги никогда раньше не пересекались.
  -В последнее время я постоянно слышу это, - она не планировала заступаться за колдуна, но странная предубежденность со стороны жителей Златогорска начинала ее порядком раздражать. Поэтому она не сочла нужным скрывать свою насмешку. - Никто его не знает достаточно хорошо, чтобы составить о нем какое-то мнение, но каждый спешит оговорить его и выставить в неприглядном свете.
  -Я никогда не сужу о человеке по слухам, которые гуляют по городу, - Демир поморщился. Ее ирония не прошло даром, уколов его. - Но когда о ком-то не могут сказать ни одного хорошего слова, это настораживает, ты не находишь?
  -Нет, - она равнодушно пожала плечами, и едва сдержала недовольное шипение. Затекшая шея и напряженные до предела мышцы радостно сообщили о себе. - Забыл, как меня недолюбливали в Хантаре? Понадобилось немало времени, чтобы стражники перестали коситься на меня, как на прокаженную.
  -Чему ты удивляешься? Я тоже был поражен, когда впервые увидел тебя в составе ночного патруля. Молодая, красивая, соблазнительная и умная женщина среди закаленных, хмурых и неприветливых стражей. Ты выделялась и сразу бросалась в глаза, как гордая и прекрасная лилия, по иронии судьбы выросшая не в теплой и защищенной оранжерее, а на запущенной, заросшей сорняками грядке. К тому же, ты путаешь неприязнь с робостью и неуверенностью. К тебе же даже подходить боялись лишний раз...
  -Потрясающее сравнение, - скривилась Стелла.
  -Вначале, если помнишь, ты предпочитала отмалчиваться, - усмехнулся мужчина, - и мы не могли узнать, что у тебя отвратительный характер, острый язык и взрывной темперамент. Конечно, после более близкого знакомства с тобой ни у кого не оставалось сомнений в том, что ты сделала правильный выбор и нашла свое призвание. Хантар - это твое, тут не поспоришь!
  -Мы отошли от темы, - проворчала она, с трудом сдерживая желание улыбнуться. Прекрасное было время. Как же ей не хватало Хантара... Загнав поглубже не вовремя проснувшуюся тоску, жадными и острыми зубами вгрызающуюся в сердце, она вздохнула и с напором произнесла. - Он спас мне жизнь, Демир. Пусть сопровождая свои действия издевкой, пусть оскорбляя при этом моих друзей, пусть поступая только так, как ему хотелось... Да, я злюсь на него и не желаю принимать его помощь, о чем постоянно говорю. Но я благодарна ему, на самом деле благодарна за все, что он сделал. Хотя никогда и не признаюсь в этом. Не потому что я боюсь остаться его должницей, а потому что он не умеет принимать благодарность от кого бы то ни было. И вот это действительно настораживает, куда больше отсутствия манер, пренебрежения чужим мнением и нарочито-наплевательское отношение ко всему!
  -Да? - Мужчина насмешливо выгнул брови. - Ты считаешь нормальным, что он живет посреди города в доме, один вид которого вселяет ужас в людей? Да от него все соседи разбежались! А когда городской совет попросил его перебраться на окраину, он их откровенно послал, причем не в Хантар, как меня!
  -Дом, как дом, - Стелла сама не знала почему, но нападки Демира казались ей не справедливыми и злобными. Да и вел он себя, как заботливый и встревоженный папаша, узнавший об увлечении дочери не тем, кто ему был угоден! - Он просто построен из черного камня, и на фоне ярких особняков выглядит мрачновато!
  -Никто из горожан не бывал там.
  -Он не обязан приглашать в гости тех, кто его ненавидит и боится!
  -А туман и холод?
  -Он маг!
  -А засохшие дубы, растущие с обеих сторон от ограды?
  -Но не садовник!
  -Ты ведь понимаешь, что защищаешь его, не так ли? - Хитровато спросил Демир, мгновенно прекращая нападки.
  -Инстинкт, - она небрежно передернула плечами, сурово велев внутреннему голоску, мерзопакостно захихикавшему после такого оправдания, заткнуться, - я не люблю несправедливость!
  -Хорошо, - он миролюбиво согласился с ее объяснением. - А ты знаешь, что твой несправедливо обиженный маг сегодня утром без предварительной записи заявился к нашему высокопоставленному начальнику, чем едва не довел беднягу до обморока?
  -Он - не мой, - невозмутимо парировала Стелла, - и его дела меня нисколько не интересуют!
   -Он шлепнул под нос белому, как полотно, градоначальнику бумаги и потребовал подписать разрешение на опекунство. Как ты можешь догадаться, твое имя там тоже указано, рядом с его собственным, - он наигранно печально вздохнул, - я думал, собравшиеся на совет дружно лишатся чувств, когда градоначальник сдуру стал зачитывать содержимое документа вслух...
  -Зараза! - С чувством высказалась Стелла, с силой сжимая руками подлокотники кресла. Не в силах усидеть на месте, она вскочила и взволнованно прошлась по комнате. Внутри все кипело от злости и негодования, но здравый смысл холодно призывал ее успокоиться и подумать. Наверняка Людмила к этому моменту успела поднять на уши всю столицу и задействовать всех своих знакомых. Скорее всего, распоряжение от князя не заставит себя ждать...
  -Вот мне и стало интересно, - продолжал тем временем Демир, - подпись внизу ты поставишь сама или он ее искусно подделает? Наблюдая за тем, как маг умело нажимает на нужные кнопки, заставляя градоначальника делать то, что ему нужно, я не мог отделаться от одной мысли - кто дал ему такую огромную власть? Пусть я занимаю пост начальника стражи мало времени, но мне его хватило, чтобы заметить, как нагло, высокомерно и по-хозяйски он ведет себя. Так, словно этот город принадлежит ему... К сожалению, ответить вразумительно на мой вопрос никто не мог. Каждый, с кем я пытался заговорить, стремительно бледнел, начинал заикаться и поспешно сбегал под каким-нибудь благовидным предлогом. Пришлось постараться, чтобы разговорить помощника градоначальника, толковый и умный мужик, кстати... Вот он мне и рассказал интересную историю о том, что наш многоуважаемый, - издевательский тон явно показывал, как сильно на самом деле он уважает колдуна, - маг прибрал власть к рукам, не считаясь ни с чьим мнением. Просто пришел без приглашения как-то одним прекрасным днем на совет, послушал с ухмылкой споры и поставил всех перед фактом - решающее слово теперь всегда будет за ним. И ушел, оставив всех приходить в себя после такой неслыханной наглости. Градоначальник в ярости приказал местным магам разобраться с зарвавшимся колдуном по-свойски, пообещав закрыть глаза на любой исход. Кир, его помощник, хорошо помнит тот случай. Он присутствовал при этом разговоре и даже попытался выступить против, но его и слушать не стали. Никто не ждал, что один-единственный молодой маг справится с дюжиной опытных колдунов. Убивать он их не стал, просто хорошенько проучил, отбив желание связываться с ним впредь. Магов нашли поутру идущие на службу стражники. В одном исподнем они бестолково кружили по городской площади, толкаясь и пыхтя, переругивались между собой и пытались распутать связанные в одну длинные бороды. С тех пор они его и ненавидят, не упускают случая напасть из-за угла или побольнее укусить, но бросить вызов открыто опасаются. Понимают, чем это чревато...Градоначальник после того случая бросился строчить донос в столицу, требуя урезонить мага. Но так и не отправил его. Его помощник видел, как спокойный и сосредоточенный колдун выходил из его кабинета. А когда заглянул в оставленную не закрытой дверь, увидел, как градоначальник трясущимися руками сжигает в камине какие-то бумаги, поминутно вздрагивая и испуганно озираясь по сторонам. С тех самых пор он боится его до дрожи в коленях, в чем, конечно, не признается столичному начальству. Колдун вертит им, как послушной марионеткой, готовой выполнять все его требования.
  -А этот пресловутый Кир, помощник градоначальника, случайно не рассказывал тебе, почему люди так боятся поворачиваться к магу спиной? - Рассказ Демира ее не удивил. Что-то подобное она и представляла. К тому же, со своей позицией она уже определилась. Да и выбор был откровенно невелик: либо она принимает помощь мага, либо пишет письмо отцу с просьбой взять опеку на себя. Дурацкий закон! Хотя, справедливости ради, стоит отметить, что касался он не только молоденьких девушек, но и юношей.
  -Заметила? - Мужчина усмехнулся. - Мне вот тоже было интересно, откуда взялась у обычного в целом колдуна такая мания величия.
  -Мне показалось, что дело не в нем, - засомневалась Стелла, прищуриваясь.
  -Ты права. Люди просто боятся поворачиваться к нему спиной.
  -Извини, Демир, но я видела, на что он способен. К тому же, маг не из тех, кто будет трусливо нападать со спины...
  -У людей просто хорошая память. Оказывается, лет семь-восемь назад в Златогорск пожаловал виттарский маг. Никто не знал, что ему понадобилось в городе, но с Шагреном он сразу же начал враждовать. В конце концов виттарец бросил ему вызов, но еще в начале поединка быстро смекнул, что его дела плохи, и начал нарочно подставлять спину, зная, что колдун в нее не ударит. Маг из-за этого вышел из себя... Ну, площадь потом, конечно восстановили, да и виттарец, как не удивительно, уполз сравнительно целым и невредимым, но случайные свидетели недолгого сражения прекрасно запомнили одну простую истину - к колдуну нельзя поворачиваться спиной, его это бесит!
  -Бред какой-то, - Стелла недоверчиво покачала головой.
  -Согласен. Но он, видимо, счел объяснения ниже своего достоинства, и не стал спорить. Вот теперь от него все и пятятся, боятся навлечь на себя гнев.
  -И ты рассказываешь мне все это в надежде, что я прозрею, увижу, кем он является на самом деле, передумаю и разорву помолвку? - Она не выдержала, прыснула от смеха и подняла на мрачного, не разделяющего ее веселья мужчину лукаво поблескивающие глаза. - Между нами ничего нет, и быть не может, Демир. Никакой он мне не жених, я вообще не представляю, зачем он соврал.
  -Вот как?! - Как ни странно, но ее признание его совсем не обрадовало. Наоборот, насторожило. Между широкими бровями пролегла глубокая складка, выдающая его обеспокоенность, тревогу и задумчивость.
  -Я не знаю, что ему от меня нужно, - Стелле в этот момент казалось, что она не до конца честна сама с собой. Прекрасно все она знала и понимала, просто не хотела мириться с мыслью о том, что такой человек, как Илар, внезапно ее возжелал. - Но он упорно не желает оставлять меня в покое. Кстати, ты сможешь помочь мне разобраться с вопросом об опеке над Агнией? Я не хочу, чтобы ее в городе знали, как его подопечную.
  -Хм, ну, он определенно произвел на нее неизгладимое впечатление, - в голосе мужчины внезапно зазвучала обида, - тогда как я ее, скорее, испугал. Я видел, как она на меня смотрела. Вот скажи, неужели мой шрам пугает больше, чем внешний вид мага?
  -К нему вполне можно привыкнуть, - врать ему она не собиралась, - я же привыкла и давно перестала обращать на него внимание. К тому, какое впечатление производит колдун, привыкнуть не получится. И дело здесь совсем не во внешнем виде. Обычная у него, в целом, внешность. - Стелла не находила в нем ничего такого ужасного или отвратительного. Черты, как черты, фигура, как фигура. - Просто он очень худой. Да и постоянное угрюмое, презрительное и высокомерное выражение его не красит...
  -Да, - поддакнул с затаенной насмешкой Демир, - и глаза у него тоже вполне обычные...
  -Я о них ничего не говорила, - напомнила Стелла, с укором взглянув на него, - вот они действительно пугают, здесь я с тобой полностью согласна. Смотреть в них жутковато...
  -То есть, вас ничего не связывает? - Въедливо уточнил мужчина, словно и не слышал ее.
  -Нет.
  -Думаю, ты ошибаешься, - он торопливо вскинул руку, останавливая ее, заметив, что она приготовилась возразить с недовольным видом. - Я выуживал из помощника градоначальника информацию с вполне определенной целью, понять, откуда ты вообще знаешь мага. И как тебя угораздило с ним связаться...
  -Мог спросить и у меня, я бы ответила! Я оказала ему небольшую услугу, - привычно и монотонно ответила Стелла, закатывая глаза. Она уже несколько раз повторяла эту фразу, и она успела ей поднадоесть.
  -Держи карман шире, - циничная улыбка совершенно не красила мужчину. - Вот прям взял он из-за такой мелочи, как спасение жизни служанки, и счел себя перед тобой обязанным.
  -Ты меня удивляешь, Демир! - Холодно сказала Стелла, смерив его цепким взглядом. Скрестив руки на груди, она с осуждением покачала головой. - Причем неприятно!
  -Ну, для меня человеческая жизнь никогда не была мелочью, - смутился мужчина, виновато поглядывая на нее и смущенно потирая затылок. - Я просто неудачно выразился...
  -Суть я поняла, - она кивнула. - Я тоже думала об этом, но другого объяснения его поступку у меня нет.
  -А у меня есть. Вот только оно тебя не обрадует. Совсем...
  -Не хочешь поделиться? А уж выводы я сделаю сама...
  - Я не мог понять, почему ты ничего не рассказала мне о маге. Пусть мы и не общались последнее время, но я ведь не посторонний человек для тебя! Я был уверен, что ты рассказала бы мне о таком важном решении! Все думал об этом, и признаться честно, жутко злился! А тут еще Кир обмолвился, что у колдуна, похоже, все-таки есть слабость...Правда, поняв, что сболтнул лишнего, помощник тут же замял тему, но меня его оговорка заинтересовала. Пришлось напоить беднягу, потому что отвечать на мои вопросы в трезвом состоянии он категорически отказывался. Я подлил ему в стакан немного маминого зелья, но оно того стоило. Только тогда Кир признался, что стал невольным хранителем чужой тайны. От него я узнал, что маг наблюдал за тобой все эти годы, украдкой, со стороны.
  -Что ты хочешь этим сказать? - Колкие ледяные иголочки пробежали вдоль позвоночника. Стараясь сохранять хотя бы видимость спокойствия, она сцепила дрожащие пальцы в замок. И подняла взгляд на Демира.
  -Помнишь, мы все считали тебя невероятно удачливой? Тебе удавалось выходить сухой из воды, хотя другие за подобные выходки получали серьезное наказание. Ты много раз шла против закона, нарушая правила, но тебе все сходило с рук.
  -Как и тебе, - напомнила Стелла.
  -Верно, но тут другое... Кир рассказал, что стоило отчету, в котором твое имя упоминалось не в лучшем свете, лечь на стол градоначальника, как в его кабинете чудесным образом оказывался маг. И забирал бумаги, не давая тому даже прочесть отчет... И так каждый раз. По словам помощника, он не только избавлялся от бумаг, но еще и заставлял свидетелей молчать. Правда, он не знает, как... И это еще не все, - видимо, он решил добить ее своими признаниями, яростно подумала она, словно прежних было мало, - у нашего общего, пусть и не хорошего, знакомого есть одна проблема... Он не способен к созиданию.
  -Прости? - Стелла рассеянно моргнула, не понимая, о чем он говорит.
  -Он не обладает созидательной магией, - терпеливо пояснил Демир. И тут же развел руками. - Не знаю, почему. Но Кир сказал, что он начисто лишен возможности создавать. Ему не под силу справиться даже с плохой погодой, которая сейчас властвует над Златогорском. Именно из-за этого несчастные колдуны и превратились в статуи. Кто-то из них ляпнул, что маг не может справиться с непогодой, потому что ему это не под силу. Вполне ожидаемо, что тот разозлился и проклял их...
  -То есть он... - она нахмурилась, но так и не закончила фразу. Мужчина со вздохом опередил ее.
  -Разрушения, пожары, наводнения, камнепады, грозы, засухи, болезни и смерти - этот список можно продолжать до бесконечности. Он воплощает в себе все темное и плохое, что есть в силе. Обладая при этом могуществом виттарских магов, для которых практически нет ничего не возможного.
  -Даже твоя мать признала за ним мастерство целителя.
  -Вот именно, целителя. Поговаривают, он обучался у лучшей виттарской целительницы, Эссиры Фарнат.
  -Он лечит людей с помощью своей силы, - она не собиралась вдаваться в подробности.
  -Не зря же он пару лет жил в Виттаре. Наверное, его обучил кто-то из тамошних магов, - мужчина поморщился, словно ему было неприятно идти на уступки и признавать способность колдуна делать что-то хорошее. - И он явно положил на тебя глаз, за что я готов вызвать его на поединок...
  -И стать трупом? - Она усмехнулась, потерла пальцами виски и тихо произнесла. - Фейлин, конечно, попытается оживить тебя, но накладки иногда случаются, и ты можешь вполне стать бодреньким зомби! А мне не хотелось бы объяснять твоей матери, почему ее единственный горячо любимый сын решил покончить жизнь самоубийством, избрав такой странный способ!
  -Скажи еще, что тебе льстит внимание мага! - Возмутился Демир.
  -Ну, если учесть, что при всем многообразии выбора его взгляд упал на меня, - шутка не удалась, поэтому она раздраженно фыркнула и поднялась. - Я взрослая девочка, Демир, и разберусь с ним сама!
  -Вот этого я и боюсь, - откровенно признался мужчина, - он провоцирует тебя, а кому как не мне знать, насколько ты азарта, импульсивна и несдержанна!
  *****
  Стелла недовольно сдула с щеки упавшую вперед длинную прядь, и огляделась. Она стояла на высоком обрывистом берегу большого озера, над которым, не смотря на душную жару, лениво клубилась туманная дымка. Лес окружал озеро со всех сторон, близко подбираясь, но не отваживаясь пересекать какую-то невидимую черту, разделяющую их. Молодые березки и осинки трепетали на ветру совсем близко от берега, а вот степенные и величественные ели полукругом окружали их, сторонясь воды.
  Задумчиво хмыкнув, она, прищурившись, взглянула на ослепительно-яркое солнце, сбросила короткую легкую куртку и медленно прошлась по мягкой зеленой траве. От озера тянуло прохладой, заставив ее с наслаждением подставить разгоряченное лицо струйкам холодного воздуха. Жара вернулась в Златогорск внезапно, обрушившись на жителей, успевших смириться с плохой погодой, со всей силой, словно наверстывая упущенное.
  Где-то рядом заливалась птица, оглашая округу звонкими мелодичными трелями. Ветер привольно гулял в пышных кронах, вдалеке слышались голоса и смех. Молодежь дружно отправилась купаться и собирать ягоды...
  Стелла подошла ближе к кромке берега, резко уходящей вниз, и скользнула быстрым взглядом по песчаному обрыву, уходящему под чернильно-черную, непроницаемую воду. Надо было захватить с собой Лану. Девушка порывалась пойти с ней, уверяя, что засиделась дома и хочет прогуляться, но спрятанная за спиной корзинка ее не обманула. Не хватало только, чтобы кошка начала варить варенье...
  Видимо, соседке что-то померещилось с испугу. Перепуганная женщина, приносившая им молоко, не удержалась и рассказала Фейлин, что в последнее время на берегу лесного озера творятся странные вещи. Толком объяснить она ничего не смогла, но выглядела очень встревоженной и обеспокоенной. Зная о привычке детей убегать из города на озеро, облюбованное ими для игр, Стелла решила посмотреть, что же пугает местных.
  Она еще раз оглядела озеро, чью зеркально ровную гладь не тревожила даже рябь, посочувствовала сама себе, ведь ей пришлось идти в такую даль по солнцепеку, пообещала больше не приплачивать говорливой соседке сверх положенного, и уже развернулась, чтобы уйти, когда за ее спиной вкрадчивый и какой-то неправильный, словно искаженный голос со странным присвистом произнес.
  -Ку-ку...
  -Ну, ку-ку...
  Стелла недовольно повернулась к шутнику и замерла. Брови непроизвольно поползли вверх, образуя элегантные дуги. На нее смотрели огромные узкие глаза змея, неслышно поднявшегося из воды. Он возвышался над ней на добрые четыре головы, хищно склонив вниз продолговатую вытянутую морду. Мощное тело, покрытое серебристой чешуей с темным узором вдоль хребта, скрывалось под водой, заставляя гадать, каких же он размеров на самом деле. С шипением выпустив раздвоенный язык, он довольно облизался и плотоядно уставился на нее выразительными желтоватыми глазами с вертикальным зрачком.
  -Так вот почему озеро называют Змеиным, - она не заметила, как высказала свои мысли вслух, так велико было ее удивление. Похоже, об обитателе озера не знали и остальные стражники, раз он до сих пор оставался живым и здоровым.
  -Да его так еще до меня называли, - почему-то обиделся змей, раздраженно выпустив из ноздрей струйки пара. Глухой шлепок по воде заставив ее немного сдвинуться в сторону и проследить за тем, как он зло и нервно ударяет узким хвостом по водной глади.
  -И почему? - Вежливо поинтересовалась она, без труда удерживая тяжелый хищный взгляд.
  -Да почем я знаю, - справедливо возмутилось существо, кивком головы указывая в сторону города, скрытого стеной леса. - Люди вообще на вымысел богаты, чего только не придумают! Хотя... Припоминаю теперь... Раньше вместо озера болото было, и здесь гадюки гнездились. И шага нельзя было сделать без того, чтобы не наступить на змеиный хвост. Это потом река разлилась, и болото постепенно превратилось в озеро.
  -Выходит, это ты здесь хулиганил? - Змей явно не нападал на людей, иначе волнение соседки давно переросло бы в панику, а рассказ оброс кровожадными подробностями страшного происшествия.
  -Вот горазды же вы все судить по первому впечатлению, - существо досадливо мотнуло головой, поднялось еще выше из воды, сверкая на солнце гладкой чешуей. Но не ее блеск привлек внимание Стеллы - из правого бока змея торчал длинный и неровный обломок копья. Видимо, он пытался справиться своими силами и вытащить его, задевая телом дно или обрывистый берег. Но у него ничего не вышло, а острие лишь вонзилось глубже в тело.
  -Заезжий витязь ранил, - в голосе существа звучала ядовитая ирония. - До подвигов все эти рыцари, воины, витязи и прочие жадны. А как увидят противника, с которым им предстоит сразиться, так сразу вспоминают о благоразумии. Дома отсиживаться у огонька с кружечкой медовухи в руках, оно безопаснее и приятнее будет, чем с поганой тварью сражаться. А бросить напоследок копье издалека - дело святое, как уж без прощального подарка на память мерзкому чудищу!
  -Надо было его съесть, - она подошла ближе, рассматривая обломок. Хватит ли у нее сил вытащить копье из тела змея, вот хороший вопрос...
  -Я - существо водное, и на суше жить не приспособлено. Выбираться на землю и тем более передвигаться по ней я не могу. О чем иногда очень сильно жалею! Эх, надо было поступиться принципами, нависнуть над трусливым мерзавцем, метнувшим в меня копье, вот как сейчас над тобой, и сожрать его живьем!
  От его небрежного тона со скрытой насмешкой у нее по спине пробежали мурашки, но она не подала вида, что слова змея достигли цели и заставили ее насторожиться. Он действительно мог податься вперед и наброситься на нее. Хотя, сомнительно, что он сможет проглотить ее целиком...
  -Какими принципами? - Решила она уточнить на всякий случай.
  -Да не ем я людей, не ем, - он обернулся и взглянул в сторону заросшего тростником и камышами противоположного берега. - Вон там река в озеро впадает, я по ней вверх поднимаюсь и охочусь.
  -Почему раньше о помощи не попросил?
  -Как не попросил? - Змей вполне натурально закатил отчаянным жестом глаза и снова выпустил из ноздрей струйки дыма. - Ты как думаешь, из-за чего суматоха и началась? Грибники здесь пару деньков назад, после дождей шастали. Я вынырнул на поверхность, да только и пасть раскрыть не успел, как они побросали корзины и с истошными воплями пустились наутек! Потом ученик мага городского приходил за травой какой-то целебной. Этот оказался устойчивее - так и простоял, как соляной столб, я аж забеспокоился! Потом отмер, завизжал, как баньши, и бросился в лес. Не знаю, сколько деревьев он лбом посшибал, но гул стоял знатный! Ну, девушки ягоды собирали... Ясно дело, в обморок все попадали... Слухи поползли, люди шум подняли, да только так мне никто и не помог!
  -Попробую исправить это недоразумение, - пробормотала Стелла, подходя еще ближе. Земля под ногами податливо поехала вниз, мелкие камешки ссыпались с края обрыва и с веселым плеском упали в воду. - Если смогу...
  -Я потерплю. Делай что хочешь, хоть вырезай, только вытяни обломок из моего тела.
  Он еще выше поднялся из воды, наклоняясь к ней, позволяя ей беспрепятственно добраться до прочно засевшего копья.
  -Да из чего оно сделано? - Срывающимся злобным голосом спросила Стелла, с шумом переводя дыхание. От жары и прилагаемых усилий на лбу выступили мелкие бисеринки пота. Ладони саднило, к тому же она загнала в мизинец занозу. Меткий охотник на чудищ не счел нужным тщательно обстругать и отполировать древко копья.
  Змей, измученный не меньше нее самой, приподнял голову с земли и приоткрыл затянутые прозрачной пленкой глаза. Она изо всех сил старалась извлечь обломок, но он упрямо не поддавался. Стелла не знала, сколько времени прошло, но дело не сдвинулось с мертвой точки. Раненный змей, вынужденный частично покинуть родную стихию, обреченно подплыл еще ближе, положил голову на кромку берега рядом с ней и решительно велел. - Упирайся ногой.
  -Эм, - она смущенно покосилась на него, вытирая влажные ладони о штаны.
  -Забудь, что я - живое существо. Не надо меня жалеть, иначе ничего не получится.
  -Ты сам попросил, - на всякий случай напомнила стражница. Плюнув на этические соображения, она уперлась ногой в скользкое и гибкое тело змея, собралась и изо всех сил дернула проклятое древко. С отвратительным звуком оно вышло из тела вместе с непропорционально большим, острым и сверкающим каким-то красноватым огнем наконечником.
  -Ответ на твой вопрос, - змей судорожно дернулся от ее рывка, болезненно прикрыл глаза, но затем выпрямился и отряхнулся. Указав кивком узкой головы, украшенной длинными темными полосками, на необычное оружие, он пояснил. - Это копье заговорил маг. Чтобы тот, кто держит его в руках, не знал горечи поражения.
  -Видимо, он добавил еще парочку каких-нибудь заклятий, раз оно с такой легкостью пробило твою чешую, - Стелла провела пальцами по влажным серебристым чешуйкам, которые под ее рукой меняли цвет на более темный. Да такая чешуя любую, самую крепкую, броню посрамит! Убрав руку, она с отвращением швырнула обломок заговоренного копья на землю, но почти сразу спохватилась. - Забрать не хочешь? Мало ли кому оно может в руки попасть. На дне ему самое место!
  -Не хочешь оставить его себе? - Вкрадчиво поинтересовался змей, поворачиваясь и мрачно разглядывая небольшую слабо кровоточащую рану. - Вдруг да пригодится?
  -Предпочитаю честный бой, - фыркнула Стелла, уверенно и грациозно поддевая копье ногой и подкидывая его в воздух. Перехватив древко ладонью, она прицельно метнула его в середину озера.
  -У тебя получается куда как лучше, чем у того горе-воителя, - польстил змей, бесшумно уходя под воду.
  Пожав плечами, она развернулась и зашагала к едва приметной тропинке, ведущей в лес. Она была твердо уверена, копье с его заколдованным наконечником ей не понадобится. Если бы змей охотился на людей, о его существовании давно было бы известно. Она невольно поежилась при мысли о том, что сюда постоянно ходят купаться, особенно в жаркие денечки. Не зря она воды боится, что она оказывается, на своей глубине только не скрывает... Жуть какая, плаваешь себе спокойно на поверхности, наслаждаешься прикосновениями шелковистых струек к разгоряченной коже, любуешься солнышком, подставляя лицо ветерку, а под тобой также неспешно плавает огромное зубастое чудовище...
  -И кужа фы таф шпешишь, благовотная шпашительница? - Прозвучал ей в спину удивленный вопрос. - Я феть ещще ташшше шпашибо не шкажал!
  Она остановилась и оглянулась через плечо, вопросительно выгибая бровь. Змей, конечно, и до этого говорил довольно странно, но все буквы выговаривал правильно. А сейчас произносил слова так, будто за то короткое время, что он провел под водой, успел сломать пару зубов.
  Разгадка обнаружилась сразу. Она мирно покачивалась в пасти существа, вновь подплывшего к самому берегу и сейчас озадаченно смотрящего на нее. Змей в челюстях осторожно и бережно сжимал роскошное трехрядное длинное ожерелье из черного жемчуга с большим овальным бриллиантом-подвеской.
  -Выходит, зря я копье выбросила? - Присвистнув, уныло поинтересовалась Стелла, с восхищением рассматривая украшение. Черный жемчуг попадался в Тулгуре крайне редко и стоит целое состояние.
  -Я предлагал оставить его, - насмешливо напомнил змей, выпуская украшение из пасти, позволяя ему упасть на землю. Не уловив в ее голосе даже намека на алчность, он хмыкнул и коварно предположил. - Вдруг под водой лежат несметные сокровища, а ты их только что упустила?
  -Демоны с ними, - лениво отмахнулась Стелла с улыбкой, - если они лежали там до меня, то пусть и теперь покоятся на дне.
  -Ожерелье-то возьми, - змей прищурился от яркого солнечного блика, пробежавшего по воде, - оно уже давно в озере лежит. Не бойся, не с трупа снял...
  -Оставь себе, - она развела руками, - мне оно без надобности.
  -У красивой женщины должны быть красивые украшения, - змей немного подался вперед, склонил голову и уже другим, не искушающим, а серьезным тоном сказал. - Возьми, я от чистого сердца. И спасибо тебе...
  Стелла с минуту понаблюдала за тем, как он ныряет в озеро, скрываясь под темной водой. На поверхности озера давно улеглась последняя слабая рябь, а она все стояла, рассматривая то место, где ушел под воду змей. Подумав, она пожала плечами, подхватила ожерелье и попыталась засунуть его в карман давно сброшенной на землю куртки. Делать ей нечего, такой роскошью разбрасываться направо и налево! К тому же, если его не заберет она, то приберет к рукам какой-нибудь ушлый грибник или рыбак. Если рассудить справедливо, она его заслужила. Мокрые холодные жемчужины оказались еще и крупными, да к тому же идеально круглой формы. Вздохнув, она оставила бесполезные попытки спрятать украшение в карман, который был слишком мал для него, бережно завернула в куртку и направилась к тропинке. Нужно возвращаться, пока Фейлин или Агния тревогу не забили и не отправили к ней близнецов или Дэйда.
  Выбралась из леса она гораздо позже, чем планировала, потому что неподалеку от тропинки наткнулась на земляничную поляну. Не устояв перед искушением, она свернула с тропы и стала собирать мелкие спелые ягоды. Ароматная и душистая земляника, нагретая солнцем, проникающим сквозь кроны деревьев, таяла во рту. Она все еще доедала ягоды, когда вышла из леса к реке. Свернув на утоптанную дорогу, вьющуюся среди высоких трав и цветов, Стелла вздохнула с облегчением. От реки, рядом с которой шла дорога, тянуло свежестью и прохладой. Звонкий заливистый детский смех и голоса доносились откуда-то издалека. Она собиралась спокойно пройти мимо, когда от невысокой гряды камней, расположенной у самого берега, донесся мелодичный и томный женский голос.
  -Взгляни на меня, разве я не прекрасна?
  Русалка, будь она неладна. Судя по завораживающим, обольстительным ноткам, опробует свои чары на каком-то бедняге, которого угораздило искупаться в этом месте. Отправив в рот последние ягодки, она свернула на узкую тропку, убегающую к реке среди покачивающихся на слабом ветру колокольчиков, спустилась ниже и выглянула из-за камней. И едва не подавилась, когда услышала печально знакомый насмешливый голос.
  -Шла бы ты отсюда, тьфу, плыла...
  Видимо, на мага снизошло умиротворение, потому что против ожидания в голосе не было ни злости, ни раздражения. Он звучал лениво и немного устало...
  -Я могу подарить тебе незабываемую ночь любви!
  -День на дворе, - с приглушенным смешком отозвался колдун. Потом задумчиво хмыкнул и уточнил. - Любви, ты сказала?
  -Страсти, - поспешно исправила собственную неточность русалка.
  Стелла, стараясь не шуметь, подошла ближе и высунулась из-за камня немного дальше, чтобы видеть мага и его прелестную собеседницу.
  Русалка действительно оказалась прелестной. Длинные светлые волосы окутали покатые плечи и высокую грудь. Красивую головку венчал большой венок из цветов. Огромные изумрудные глаза влажно сверкали. Она то и дело проводила маленьким язычком по пухлым алым губам, неотрывно наблюдая восхищенным взглядом за мужчиной, стоящим по пояс в воде. Стелла перевела взгляд на песчаный берег, его вещи небрежно валялись на траве, сброшенные явно в спешке. Она тихо хмыкнула. Прекрасное создание грациозно скользнуло в воде еще ближе. Русалка откинула назад мокрые плети волос, зазывно улыбнулась, проводя пальцами по совершенным обнаженным формам, прикрытым теперь только ниткой лазуритовых бус, и томно прошептала.
  -Неземной и колдовской. Клянусь, я подарю тебе наслаждение, которое ты не испытывал в объятиях ни одной смертной женщины! Ты просто не представляешь, какое блаженство тебе может доставить мое тело! Мои поцелуи заставляют мужчин терять голову. Позволь мне коснуться твоих губ сладостной лаской...
  -Вон там, - маг неохотно поднял руку, и вяло указал в направлении ниже по течению, - купается пастух. Еще дальше, маг... Плыви туда и доставай их со своей страстью.
  Стелла нахмурилась, бледная кожа на руках колдуна поражала своей краснотой. Он стоял к ней спиной, длинные распущенные волосы закрывали спину, поэтому она не заметила этого сразу.
  -Всего один поцелуй, - сладострастно шептала русалка, подкрадываясь ближе, - если тебе не понравится, я оставлю тебя в одиночестве.
  -Не заставляй меня применять силу, - в голосе колдуна зазвучала сталь.
  -Мне нравится направление твоих мыслей, - водяница едва ли не мурлыкала от восторга, плотоядным взглядом пожирая фигуру мужчины.
  -Ку-ку, - вспомнив змея, ехидно сообщила о своем присутствии Стелла, выходя из-за камней.
  Маг резко обернулся с удивленным лицом. В глазах, оказавшихся к ее немалому удивлению не бесцветными, как раньше, а серыми, отразилось смущение и неловкость. Высокие, четко очерченные скулы, длинноватый ровный нос и впалые щеки пылали жаром и были еще краснее, чем рука. А худая грудь, плечи и шея вообще казались обожженными солнцем. Так и есть, определила она, спускаясь к воде, Илар действительно сгорел на солнце. Только как он умудрился получить ожог сквозь одежду?
  -И откуда вы только беретесь, смертные? - Тоскливо и зло спросила русалка, раздраженно ударяя руками по воде, поднимая в воздух тучу брызг, сверкающих, как маленькие бриллианты. - Следите, что ли, за своими мужчинами день и ночь? Стоит только мне к кому-нибудь приблизиться, вы тут как тут!
  -Нам ничего другого и не остается. Вы не отличается высокими нравами, а мужчины - верностью. - Сдерживая смех, печально ответила Стелла.
  -Да ты его с этой верностью запугала, вон даже от такой красавицы, как я, отказался. А я, между прочим, могу такое, о чем ты даже и не слышала! Понапридумывали, - ярилась девушка, сверкая глазами, - верность и любовь до гроба. Только смертным женщинам такая чушь могла прийти в голову. Почему мужчина должен принадлежать безраздельно одной тебе? А остальные? Вы - просто жадные единоличницы!
  -С какой стати я должна делиться? Да еще с кем, с жадной до утех, бесстыдной и распутной русалкой, готовой одарить своими ласками первого встречного? - Вполне искренне удивилась она, непонимающе выгибая бровь. - Может, тебе еще его красивым бантиком перевязать, сонным зельем напоить, чтобы не трепыхался, и на блюдечке с голубой каемочкой принести?
  -Моралистка! Могла бы и поделиться, всяко не убудет! К тому же, есть чем поделиться!
  -Говорят, из вас получается чудесная уха, - Стелла с фирменной широкой улыбкой шагнула вперед, медленно извлекая из-за отворота сапога длинный кинжал с узким лезвием.
  Взвизгнув от страха, водяница шустро нырнула, обдав отпрянувшего мужчину водой.
  -А может, зря я ее прогнала? - С деланным сомнением произнесла Стелла, поигрывая кинжалом и напустив на себя задумчивый вид. - Я решила, что ты не в восторге от такого соседства. Вдруг я неправильно поняла, и это была такая странная прелюдия?
  -При людях я точно не люблю заниматься тем, что она предлагала, - на редкость не приветливо отозвался маг, хмуро сдвинув брови. Неловко отвернувшись, он шагнул глубже, заходя в реку почти по шею.
  Повисла тишина. С легким вздохом убрав оружие, она аккуратно положила куртку на траву, старательно прикрывая украшение, чтобы оно не попалось на глаза магу. Покосившись на сверкающую на солнце широкую ленту реки, она осторожно шагнула назад, подальше от воды и прислонилась к камню. От которого тут же отпрянула со сдавленным проклятием, потирая обожженный локоть.
  Илар оглянулся, смерил ее тяжелым взглядом, уделив внимание тоненькой белой кофточке без рукавов с глубоким вырезом, нахмурился еще сильнее и прошипел. - Сгоришь...
  -Как ты? - Тут же поинтересовалась она. Склонив голову к плечу, она полюбовалась быстро темнеющими красноватыми пятнами на его щеках, не имеющими отношения к ожогу. Он явно испытывал смущение и недовольство из-за ее присутствия здесь. Но облегчать ему жизнь она не собиралась. Не после того, как он так старательно и умело отравлял ее собственную.
  -Это не солнце, - сквозь зубы отозвался колдун, морщась, словно от боли.
  Красноватые пятна на его руках тоже меняли цвет, приближаясь к бардовому. А на коже набухали мелкие волдыри, постепенно увеличивающиеся в размерах.
  -Зачем ты залез в воду? - Не удержалась от вопроса Стелла.
  -Она немного притупляет боль.
  -Почему ты не лечишь себя?
  -Потому что не умею этого делать, - резким и холодным тоном ответил Илар, давая понять, что разговор окончен.
  Он нырнул, и поплыл в сторону противоположного берега, вызывая у нее внутреннее невольное содрогание. Плавал он, нужно признать, ничем не хуже русалок, двигаясь быстро, ловко и умело.
  Наверное, она должна была встать и уйти, оставив его разбираться со своими проблемами в гордом одиночестве. Но почему-то его признание не позволило ей поступить так, как советовал внутренний голос. В конце концов, это несправедливо, рассуждала она, стоя на берегу. Маг с легкостью исцелил умирающую Елану, хотя справиться с раной, оставленной магическим лучом могли лишь единицы, и не мог ликвидировать неприятные последствия ожога. Интересно, где же он его получил?
  -Ты все еще здесь? - Маг, выходящий из воды, не поднимал глаз. Поэтому застыл, увидев попавшие в его поле зрения маленькие пальчики с накрашенными вишневым цветом ноготками. Он скользнул взглядом по изящной лодыжке и стройным ногам, обнаженным закатанными до колена брюками, и зло уставился на их обладательницу, удобно устроившуюся на траве, использовав его собственную куртку вместо покрывала. Стелла лениво приоткрыла один глаз и согласно его закрыла. На солнце ее разморило. К тому же, из-за жары она давно сняла высокие сапоги, отставив их в сторону. Она вышла из дома, едва рассвело, и теперь жалела, что не оделась легче, чем сейчас.
  -Драгоценная, окажи мне услугу..., - начал было раздраженно говорить маг, но она его нахально прервала.
  -Нет!
  -Звездочка...
  -Да, милый? - Заботливо и трепетно, но с ехидными нотками спросила Стелла, приподнимая голову со сложенной рубашки, которую она приспособила вместо подушки.
  Колдун издал какой-то странный приглушенный звук. Рядом с грохотом разлетелся на мелкие камешки большой камень, осыпавшийся на землю.
  -Дорогой? - Предложила она, из-под длинных ресниц наблюдая за пришедшим в ярость мужчиной.
  У берега вода начала покрываться коркой льда. С удовольствием послушав истошные крики и визги купальщиков, застигнутых врасплох, она невинно попеняла ему. - На тебя не угодишь.
  Она уже хотела съязвить и назвать его "любимым", когда натолкнулась на взгляд мужчины. Шутить и издеваться над ним сразу расхотелось.
  -А у тебя, оказывается, красивые глаза, - она не могла понять, почему они внезапно сменили цвет. Но такие, как сейчас, насыщенно-серого цвета, выразительные и большие, они больше не пугали. Наоборот, привлекали внимание.
  Колдун что-то хотел сказать в этот момент, поперхнулся и закашлялся. Мужественно поборов кашель, он сдавленно выдавил. - Тебе не кажется, что говорить комплименты должен мужчина?
  -Это не комплемент, - искренне улыбнулась ему Стелла, неохотно поднимаясь с травы и с наслаждением потягиваясь, - а констатация факта! Вот, держи, - она подняла давно вытащенную из внутреннего кармана куртки маленькую жестяную коробочку, - заживляющая мазь, мне ее Сиена дала.
  -Зачем мне она? - Мрачно спросил Илар, с презрением глядя на цветную коробочку, лежащую на раскрытой ладони, - скоро само все заживет.
  Стелла едва успела отвести взгляд, когда мужчина, нисколько не стесняясь, полностью вышел из воды, прошел мимо и стал натягивать брюки.
  -Боишься? - Провокационно предположила она смеющимся тоном.
  Колдун застыл, так и не застегнув до конца тяжелый широкий ремень.
  -Чего я, по-твоему, должен бояться?
  -Ну, не знаю. Почему ты не хочешь, как все остальные, прибегнуть к помощи снадобья, приготовленного лекаршей?
  -Я - маг!
  -Хорошо, - покладисто согласилась Стелла со странной отговоркой. - А если это сделаю я, ты откажешься?
  -Что именно? - Маг досадливо тряхнул головой, откидывая назад длинные мокрые волосы, и застегнул пряжку на ремне в виде головы какого-то хищного зверя с острыми клыками, алыми глазами и приплюснутой мордой. Он как раз наклонился за рубашкой, когда она искушающим тоном, не уступающим соблазнительным интонациям русалки, произнесла.
  -Нанесу мазь на обожженные места?
  Ага... Демоны побери этого Демира и его догадки. Он все-таки оказался прав, как с огромным неудовольствием отметила Стелла, поймав взгляд мага. Может быть, он и хотел бы отказаться, но этот бой с самим собой и своими чувствами был проигран с самого начала.
  Она опустила глаза, чтобы скрыть их выражение, открыла крышечку и зачерпнула пальцами побольше мази. В конце концов, она хотела получить ответы на свои вопросы. Пусть и бесчестным способом. Совесть тут же дала о себе знать, настойчиво сообщая разуму, что не согласна играть в такие грязные игры, но тот грубо посоветовал ей умолкнуть. В то, что она привлекла его внимание к себе просто так, Стелла не верила. Значит, его прокляли? Вполне возможно, у него много недоброжелателей в городе... А он мог и не заметить этого, или же проклятье отбивало волю к сопротивлению.
  -Да это издевательство! - Прошипела вновь показавшаяся на поверхности воды русалка. Она огромными глазами следила за тем, как женщина спокойно и размеренно наносит ласкающими нежными движениями мазь на плечи сидящего на траве мага. Внутренне она с ней была полностью согласна. Она чувствовала, как напряжен мужчина. Он сидел, слегка подавшись вперед, словно был готов вскочить в любое мгновение, но не делал этого. Ей даже показалось, что она слышала скрип зубов, хотя не была до конца в этом уверена. Нужно просто вспомнить все, что рассказывала ей о любовных проклятьях Фейлин и задать правильные вопросы. - Неужели ты не видишь, что с ним делают твои прикосновения?
  -Прекрасно вижу, - Стелла намеренно скользнула раскрытыми ладонями по шее мага, хотя сзади на ней ожогов не было, прокралась пальцами по плечам и перешла на грудь.
  -Жадина! - Вынесла свой вердикт несчастная русалка.
  Внезапная мысль заставила ее перевести прищуренный взгляд на водяницу. Многие крестьяне обращались к ним за помощью вместо магов. Поговаривали, что они тоже обладали силой... Чем демоны не шутят, решила она и небрежно спросила.
  -Вы на самом деле можете определить, подвергался человек магическому воздействию или нет?
  -Ну допустим, - обиженно пробубнила русалка, скрестив руки на груди.
  -Я, например?
  -Да тебя со всех сторон сила окутывает, каких там только чар не намешано! - Возмутилась водяница. - Вон ее источник под твоими руками млеет, как влюбленный юнец! У тебя на шее висит защитный артефакт, которого, поди, и у князя не сыщется!
  -А он?
  -Что конкретно тебя интересует?
  -Ну, скажем, любовные проклятия...
  -Да нет, - русалка склонила голову сначала на одну, потом на другую сторону, и пожала плечами с растерянным видом, - он тебя и так любит, безо всяких заклятий! Аааа!
  Огромная волна возникла из ниоткуда, с силой обрушиваясь вниз и накрывая собой не в меру говорливую русалку, исчезнувшую под водой.
  Стелла быстро убрала руки и отступила назад, когда маг резко вскочил на ноги, оборачиваясь к ней с таким многообещающим видом, что она не удержалась и сделала еще пару шагов назад, пора не уперлась спиной в обжигающе - горячий камень.
  -Я должен был догадаться, - на лице колдуна застыло непроницаемое выражение, не позволяющее понять о чем он думал. Она с ужасом следила за тем, как его глаза стремительно меняют цвет, становясь белесыми и тусклыми, как раньше. - Поверил, как дурак, о котором говорила русалка! Хотела узнать, не проклял ли меня кто, заставив влюбиться в тебя? Ну как, узнала, довольна?
  -Нет, - тихо прошептала Стелла, отводя взгляд. К такому она точно была не готова. Страсть, желание, похоть, это еще куда не шло. Она могла найти логическое объяснение этим чувствам. Но любовь?!
  -Нет? - Яростно переспросил Илар, медленно надвигаясь на нее. - А мне показалось, тебе понравилось издеваться надо мной! Или лучше назвать твой неожиданный душевный порыв дрессировкой?
  -Я думала, что тебя прокляли!
  -Можешь спать спокойно, драгоценная, - язвительно прошипел маг. Ослепительная вспышка ударила по глазам, и через мгновение она уже стояла у дверей агентства. Наклонившись вперед, колдун заглянул своими мертвыми ледяными глазами в ее и добавил. - Твоя совесть чиста, передо мной, по крайней мере!
  Она вздрогнула от неожиданности, когда сверху упала куртка, она едва успела подставить руки, чтобы поймать ее. Со смешанными чувствами маг покосился на виднеющееся жемчужное ожерелье и скривился.
  -Видимо, я куда гаже тех чудищ, с которыми ты так легко находишь общий язык!
  Стелла так и осталась стоять, с силой комкая в руках кожу куртки, когда он резко отступил от нее и исчез в яркой вспышке...
 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  О.Лилия "Чтец потаённых стремлений (16+)" (Попаданцы в другие миры) | | А.Ардова "Мужчина не моей мечты" (Любовное фэнтези) | | Р.Ехидна "Мама из другого мира" (Попаданцы в другие миры) | | В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2" (Боевая фантастика) | | А.Мур "Между болью и нежностью" (Попаданцы в другие миры) | | А.Ветрова "Перейти черту" (Современный любовный роман) | | С.Шёпот "Эволет. Тайна императорского рода" (Приключенческое фэнтези) | | С.Суббота "Ведьма и Вожак" (Попаданцы в другие миры) | | М.Боталова "Академия Невест 2" (Любовное фэнтези) | | Д.Вознесенская "Право Ангела." (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"