Скибинских Екатерина: другие произведения.

Наследница.Сбрасываем маски, господа!

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 7.79*81  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    "Легко ли простить предательство? Возможно ли править Темными Землями, в открытую признав, что ты женщина, еще и человек? А если при этом еще внутри тебя зреет что-то новое, неизвестное, что в конце концов убьет тебя? И божество, которое затащило тебя в этот мир, решило вдруг постоянно присутствовать в твоей жизни в качестве зрителя потому как ему, видите ли, скучно? И не стоит забывать о том, что угроза со стороны Светлых Земель не только никуда не делась, но стала еще весомой. Да и сами Темные Земли что-то подозрительно активизировались... Вот только и Злата больше не та слабая девчонка, которую случайно забросило в этот мир. Теперь она покажет всем, что по праву может величаться не просто Наследницей, а Темной Королевой. А с королевами шутки плохи."
    КНИГА ТРЕТЬЯ.
    Закончено! Черновик.
    Если за время чтения всех трех книг вы заметили ляпы, несостыковки, недосказанности или вам просто что-то осталось непонятным - отпишитесь, пожалуйста, в комментариях. спасибо)
    Третья книга цикла "Наследница". Выложена не полностью. Купить полную версию можно по ссылкам ниже
    Книгу можно купить ЗДЕСЬ или ТУТ.


  

  

"Легко ли простить предательство? Возможно ли править Темными Землями, в открытую признав, что ты женщина, еще и человек? А если при этом еще внутри тебя зреет что-то новое, неизвестное, что в конце концов убьет тебя? И божество, которое затащило тебя в этот мир, решило вдруг постоянно присутствовать в твоей жизни в качестве зрителя потому как ему, видите ли, скучно? И не стоит забывать о том, что угроза со стороны Светлых Земель не только никуда не делась, но стала еще весомой. Да и сами Темные Земли что-то подозрительно активизировались... Вот только и Злата больше не та слабая девчонка, которую случайно забросило в этот мир. Теперь она покажет всем, что по праву может величаться не просто Наследницей, а Темной Королевой. А с королевами шутки плохи."

Третья книга цикла "Наследница".

     

1 глава

Злата

      - ... нас больше никто не заставит пасть на колени! Отныне мы единый народ, готовый поддержать друг друга в любой ситуации, сплотившись против общего врага! Никто больше не будет прятаться, словно трусливая мышь от хозяйского кота! Нет! Мы заставим себя уважать! Мы будем развивать свою экономику, образование, свою армию. Мы не будем первыми начинать войну, но на удар ответим десятикратным ударом!!! - я остановилась, чтобы перевести дыхание.
      Вся моя армия, что была здесь на границе, сейчас была выстроена передо мной в ровные шеренги и стояла по стойке смирно. Я же на коне пегой масти (белоснежного не нашлось, увы) разъезжала перед своими воинами, толкая бравурную речь. Незадолго до этого произошло мое представление народу.
      Я вышла в своем полном облачении Наследника, включая маску. Все зашумели. Ринальдо высказал более торжественную речь на счет того, что вернулся Наследник. Моя армия громогласно обрадовалась. Приятно, ничего не скажешь. Многие и раньше меня видели, так что зрительно опознали. А затем Ринальдо хмуро оповестил всех, что Наследник решил избавиться от маски. И я стянула ее с головы. Вот затем и настала мертвая тишина. Ну, если не брать во внимание тонкий взвизг из задних рядов: "БАБА?!?". Впрочем, так же резко он и затих.
      И вот я уже добрых полчаса гарцую на коне, толкая горячую речь, вкладываю душу в каждое слово, а в ответ тишина. Только выражение полного шока так и не сошло с их лиц.
      - А с чего мы должны тебе верить? Да и что вообще баба может понимать в правлении? - о, вот и первое отмирание.
      Чего-то подобного я и ожидала. Совсем не понравилось, что остальные вдруг резко зашушукались, явно подтверждая его слова. Ринальдо дернулся было, чтоб бежать мне на помощь, но я остановила его жестом. Неторопливо развернула коня и, безошибочно определив говорившего, остановилась возле него.
      - Мда.... Погорячилась я. Дела в моей армии обстоят еще хуже, чем я думала. "Баба"? серьезно? Фи, какая бескультурщина! Малыш, мама тебе не говорила, что так выражаться не пристало в приличном обществе? - ласково заворковала я.
      Двухметровый "малыш" лишь ошалело захлопал глазами. Я приблизилась вплотную и немного свесилась с лошади, чтоб быть ближе к нему. Тем не менее, продолжала говорить громко.
      - И с каких это пор простые солдаты обращаются к высшему по званию без разрешения? Я уж молчу о том, что говорить правителю "ты" и вовсе не пристало. Знаешь, я могла бы сейчас начать распространяться по поводу того сколько я уже сделала для Темных Земель, какие полезные реформы ввела, законы. Опять же, что я делаю вас сильнее лишь одним своим фактом существования, но... Драгоценный мой, оно мне надо, как ты считаешь? - я улыбнулась и нежно потрепала его рукой по щеке.
      Орк и вовсе потерялся в своих мыслях и лишь заторможено помотал головой из стороны в сторону. Я удовлетворенно кивнула.
      - Правильно мыслишь, солнышко ясноглазое. Оно мне совсем не надо, - я вновь рассеяно улыбнулась своим мыслям. А затем, собравшись, рявкнула как можно грознее.
      - А раз так, именем наследника приказываю тебе говорить лишь тогда, когда к тебе обращается старший по званию! Все остальное время раздумывай о смысле пословицы "молчание - золото"! Исключение - какие-либо военные действия. До тех пор, пока я не изменю свое мнение. Это за то, что обратился к старшему по званию и сразу на "ты". Полагалось бы, конечно, два наказания назначить, но то, что усомнился - правильно. Мало ли кого вам тут подсунуть собрались под видом Наследника? Доверяй, но проверяй, - вновь опустилась до ласкового голоса я.
      - Все понятно? - обратилась я к нему.
      - Так точно! - ответил он, но в глубине глаз я увидела недоумение. Явно только что отвечать мне не собирался. Ну-ну!
      - Ах, да. Я ж еще не закончила. За то, что назвал "бабой", до того времени как мы доберемся до замка, ты назначаешься главным по сортирам. На каждой стоянке выкопать нужник, после стоянки засыпать землей. Мы же не хотим засорять окружающую среду, верно? И охранять это стратегически важное место тоже нужно - вдруг враг подкрадется незаметно? Так что ночевать и отдыхать ты тоже будешь рядом с ним. Вижу, что хочешь сказать мне много чего хорошего, но слушать не хочу. Припаси все эти комплименты для других представительниц прекрасного пола. И запомни на будущее: саботажа не потерплю. Также у меня совершенно нет времени размусоливать с вами темы типа "курица - не птица, а женщина - не человек". И без того проблем много: Светлые Земли вконец обнаглели! У кого-нибудь еще есть вопросы, возражения или сомнения? - спросила я, тут же потеряв интерес к орку.
      - Никак нет! - нестройным хором прозвучало в воздухе.
      Я холодно кивнула, разворачивая коня.
      - Отлично! Сейчас мы отправляемся в Замок. Там будут проводиться учения и подготовка к военным действиям. Светлые Земли могут атаковать нас в любую секунду. Нужно быть готовыми к этому. Защитим своих родных и близких! Не дадим Светлым войти на нашу территорию! Постоим за свою Родину! - высокопарно закончила я.
      - Даааа! - уже более радостно и уверенней прогремело над полем.
      - Выдвигаемся завтра с утра. Сегодня собираемся. Если у кого-то есть идеи как улучшить наши войска или новые сведения о Светлых Землях - обращайтесь к Ринальдо либо напрямую ко мне. Для Темных Земель я сделаю все возможное, чтобы они стали лучше, - напоследок сказала я и, отпустив всех, отправилась в свой шатер.
     

* * *

      - Это было крайне безрассудно! - выпалил Ринальдо.
      И это была далеко не первая его реплика в подобном духе за последние полчаса. Я лениво прикрыла глаза. Честно признаться, после моего "явления народу" меня еще немного потряхивало.
      - Вы считаете себя вправе так разговаривать с Наследницей? - осторожно уточнил Рик.
      После моего признания дроу старался находиться как можно ближе ко мне, но утратилась та нотка доверия, что была между нами. Он как-то отдалился от меня, но за последние дни, вникая в государственные дела, мне было не до того. И ко мне, и к Ринальдо, он держался подчеркнуто официально.
      - Да пусть говорит что хочет - я все равно не слушаю, - отмахнулась я.
      - Что?! Ты забыла уже как обстоят дела?! - почти перешел на крик Ринальдо.
      - По-моему, это ты кое-что забыл! - ледяным голосом отчеканила я.
      Ринальдо от моего тона аж слегка дернулся. Я выпрямилась в своем кресле.
      - Я Наследница, не ты. И мне здесь следует принимать решения. В конце концов, я рискую не только своей жизнью, но и благополучием всех Темных Земель и прекрасно это осознаю. Я уже не та глупая девчонка, которая доверилась вам с первых минут своего пребывания в замке. Напомнить тебе как вы отнеслись ко мне с самого начала, как я подвергала свою жизнь опасности в основном благодаря своей доблестной охране? Или ты уже забыл?! У меня было время все обдумать, осознать, собрать дополнительную информацию и о Темных Землях, и о Светлых. Знания никогда не буду лишними. Я вернулась, Ринальдо. И я вернулась как Наследница, достойная Правительница СВОИХ земель, а не глупая фаворитка-марионетка в руках сильных мужчин. Прошло это время! - высказала я все, что думала, даже не поднимаясь с кресла.
      Последнюю неделю меня что-то немного мутило. Сначала во время моего побега из замка. Но там можно понять: нервы, плохая еда, недосып. Теперь здесь. Хотя, а чем эти условия отличаются от тех? Все те же нервы, скудная еда (просто не успеваю нормально поесть) и, соответственно недосып.
      - Прости... Ты действительно изменилась, - отступил перед моим напором Ринальдо.
      - А я думаю, что ты выступила неплохо. И осадила того зарвавшегося орка, - подметил Рик.
      - Могла бы и лучше. Надо было заготовить речь заранее и предусмотреть все варианты. К тому же, я неосмотрительно близко подобралась к самим солдатам. Кто-то мог быть агрессивно настроенным и, недослушав, пришибить меня, лишь потом узнав, что я и есть Наследница, - поморщившись, ответила я. Ненавижу моменты, когда критика Ринальдо справедлива. Но все равно, я больше не позволю на себя орать.
      Подметив мое недовольство, Ринальдо понимающе усмехнулся, но от комментариев воздержался. И это, кстати говоря, тоже очень странно. Он воздержался, чтобы лишний раз не выпятить свое превосходство? Мир сошел с ума! Или я. Но мне больше хочется верить в первое.
      - Парень, не хочешь принести своей госпоже чего-нибудь поесть? А заодно и бодрящего чего-нибудь. Она вчера всю ночь не спала, а с утра сразу выступила перед армией. Плохо ты выполняешь свои обязанности стюарда, - велел кирсан.
      - Он не стюард, а охранник! - возмутилась я, подметив, что у Рика от этой фразы сжались руки в кулаки, но он промолчал.
      - Да? А ведет себя как стюард. Так же преданно заглядывает в глаза и не смеет перечить. И несет тебе все по первому зову, - продолжил насмехаться ящер.
      - Не выдумывай ерунды. Рик мой охранник и мой друг. Вот ты и бесишься. Сам-то стать моим другом ты не сумел, хотя возможностей было хоть отбавляй, - разозлилась я.
      Может, в чем-то замечание Ринальдо и оправдано, но это его не касается. Это только между мной и Риком и мы сами разберемся, как только будет время. Может, даже сегодня и поговорю с ним на эту тему. Но уж точно язвительные реплики кирсана этому не способствуют!
      - Даааа? А по-моему, ты каждый раз меня просто отвергала! - начал злиться кирсан.
      - К твоему сведению, дружба - это не перепихон на одну ночь. А другого ты мне не предлагал! - выпалила я.
      Если всего лишь полчаса назад я была спокойной, просто уставшей, то сейчас во мне просто бушевала злость.
      - Я принесу обед, - прервал нашу зарождавшуюся ссору Рик и вышел из шатра.
      Я устало откинулась на спинку походного кресла. Есть действительно хотелось неимоверно. Только подумать, было время, когда я вообще от еды отказывалась. А сейчас мне бы всего и побольше. Так и располнеть недалеко. А еще устала очень. Стремясь вникнуть сразу во все, что произошло с Темными Землями за время моего отсутствия, я почти не спала и сейчас была вымотана до беспредела. Но расслабляться некогда. У Аэрона кардинальные планы убрать меня и приструнить Темные Земли. Нельзя этого позволить. Нужно просчитать что лучше сделать для своих подданных в первую очередь. Вроде бы за последние два месяца экономика Эрдании начала подниматься. Да и армия, насколько я поняла из отчетов, у меня немаленькая и приходит много рекрутов. Опять же, казна наша отнюдь не пуста - кланы изрядно платят свою дань во дворец. Университет, которым я занималась больше всего перед тем, как меня похитили, уже полностью готов к набору студентов. И уже многие подали заявки на поступление. Нужно только их рассмотреть. И проверить как обстоят дела на моей территории реально. И продумать несколько вариантов борьбы со Светлыми Землями, если они сюда полезут. А также придумать вариант, при котором к нам никто не полезет. Дел полно. Сейчас только посижу еще пару минут, наслаждаясь кратковременным покоем.
      - Это действительно было рискованно, - миролюбиво заметил Ринальдо.
      Черт, а я уже почти забыла, что он здесь!
      - Я в курсе, - сухо ответила я.
      - Ты очень сильно изменилась, - добавил он.
      - Тоже не новость, - передернула плечами я.
      - Зачем ты так? - поморщился кирсан.
      - Как?
      - Каждую фразу воспринимаешь в штыки. Раньше ты такой не была, - с едва уловимой грустью заметил Ринальдо.
      - А с вами по-другому нельзя. Нельзя показывать даже минутную слабость - сожрете и даже не подавитесь. А я жить хочу. Может, недолго, но зато сделав как можно больше хорошего для земель, которым я по воле судеб стала правительницей, - резко ответила я.
      - С нами? Впрочем, ладно. Может, в чем-то ты и права. Раньше ты была совсем другой.
      - И какой же я была? - заинтересовалась я.
      - Доброй. Милой. Немного смешливой, малость наивной, дружелюбной, отзывчивой. Не ангел, конечно, но... Хотя, кто их знает, какими должны быть ангелы? На тебя хотелось смотреть и смотреть, до того ты была искренней, жизнерадостной, доверчивой, чистой... Словно лучик света, по ошибке заблудившийся в наших коридорах. Верила, что каждого можно сделать лучше. Но при этом была упорной, стояла на своем до конца. Впрочем, это у тебя осталось и даже выросло стократ. Только раньше взглянув тебе в глаза, можно было увидеть радость, веселье, смех. В любой ситуации. А сейчас там только глухая тоска и боль. Что с тобой случилось, девочка моя? - Ринальдо приблизился совсем вплотную и говорил мне все это, склонившись к моему плечу.
      По мере того как он говорил, на мои глаза навернулись слезы. Стало очень жалко себя. Хотелось просто свернуться клубочком и тихонько всхлипывая, жаловаться на свои беды и чтоб кто-то большой и сильный гладил меня по волосам и шептал что-то успокаивающее. Но последняя фраза меня внезапно отрезвила. Слезы высохли, так и не сбежав торопливыми дорожками по щекам.
      - Знаешь, там, где я родилась, говорят: все женщины по сути своей ангелы, но когда им обламывают крылья - приходится летать на метле. Я склонна согласиться с этим утверждением. Ты кое-что забыл. Может, поначалу я и была такой. Но ты в первую очередь делал все возможное, чтобы вытравить из меня эти черты характера. Пусть и не тебе, но это удалось. И теперь все. Забудь о той смешливой наивной девчонке. Ее больше нет. Радуйся, что же ты? Я стала той, кого вы хотели видеть здесь с самого начала - холодной и рассудительной Наследницей, которую волнуют исключительно Темные Земли. И не стоит вспоминать о прошлом. Прошлое должно оставаться в прошлом. Некогда предаваться воспоминаниям. И еще: не смей называть меня "твоей девочкой"! Я не твоя девочка и никогда ею не была. Все ясно? - под конец своей тирады я окончательно взяла себя в руки. Подумать только: чуть не расклеилась на глазах у кирсана. Нет уж! Такого удовольствия я ему больше не доставлю.
      - Послушай, да, я был неправ. И я глубоко сожалею о своих поступках, которыми причинил тебе боль. Я не хотел этого... - начал было он.
      - Да кому ты рассказываешь? Не смеши. Вот именно, что хотел! Ты хотел покорить меня, сломить, сделать безвольной куклой в своих руках, а затем делать со мной все, что заблагорассудиться. Поэтому и вел себя так по-скотски. Но ты знаешь, в чем-то я тебя понимаю. Я была настолько наивной, что грех было этим не воспользоваться. И уже почти не сержусь. Забыть - не забуду, но зла не держу, - я холодно улыбнулась.
      С головой уходя в государственные дела, я могла на время забыть о том, что со мной произошло у Светлых. Не думать - так легче всего. Жаль, что нельзя не чувствовать.
      - И все же. Что с тобой произошло там? Что они с тобой сделали, что ты стала... такая? - совсем тихо сказал Ринальдо, положив руки мне на плечи.
      Я едва ощутимо вздрогнула. Еще неделю назад некто другой точно также был рядом и интересовался моим состоянием, моими чувствами. Точно также прикасался ко мне.
      - Прости, не хочу об этом говорить, - также тихо ответила я.
      - Злата, пойми, я чудовищно виноват перед тобой! Но, пожалуйста, не замыкайся в себе. Поговори со мной. Помнишь, как раньше? Я был подонком, сволочью и просто скотиной по отношению к тебе. Но я изменился. Я понял как много ты для меня значишь. Я провел не одну бессонную ночь, разыскивая тебя. Я каждую свободную минуту думал о тебе. Не потому что ты Наследница, а потому что ты - это ты. Я хочу помочь тебе. Мне тебя очень не хватало и я не позволю никому тебя обидеть. Я разорву любого, кто на тебя только косо глянет! Пожалуйста, доверься мне! - почти с отчаянием воскликнул Ринальдо.
         - Прости... В другой раз, - подумав, тихо ответила я.
         Может, если бы эта фраза была сказана мне с полгода назад, я бы сейчас и растаяла, бросившись в его объятья. Но слишком много воды утекло. Я совру, если скажу, что к Ринальдо ничего не испытываю. Сейчас я понимаю, что он был нечто, вроде первой влюбленности. Даже не влюбленности, а скорее симпатии. Кто знает, если бы он относился ко мне тогда немного иначе и Светлые не похитили бы меня, то может у нас с ним все и получилось бы. А так... Я не могу спокойно думать об Аэроне, вспоминать дни, когда мы были вместе, но так просто это не исчезает. С кирсаном я никогда не была так счастлива. Даже близко. И никогда не была так несчастна.
         Но в какой-то момент мне безумно захотелось чьей-то поддержки. Я ведь не всесильная, я тоже имею право на человеческие чувства. Как же мне хотелось забыть последние полгода жизни! Но что-то подсказывало, что это и были главные моменты. Без них - это не жизнь. Лучше иметь и потерять, чем никогда не иметь. Хотя, я бы поспорила с этим заявлением. Слишком сильна еще боль. Не совсем соображая что я делаю, я слегка потерлась щекой о руку кирсана, что лежала у меня на плече. Услышала его судорожный вздох.
         Это привело меня в чувство. Больше всего хотелось прижаться к кому-то, возможно, напиться и забыть обо всем, что было. Но нельзя - не то время, и не то место. Да и кирсана я тогда, по сути, просто использую.
         Вернулся Рик. Ничего не говоря, поставил поднос с едой. Ринальдо еще немного постоял возле меня, но я избегала на него смотреть. Тогда он также молча вышел. Не удержавшись, я с облегчением выдохнула.
         - Это, конечно, не мое дело, но что у тебя с ним происходит? - внезапно спросил дроу.
         Похоже, он оттаял немного и смирился с тем, что я и есть Наследница. Во всяком случае, еду себе накладывал с невозмутимым видом и у меня появилась надежда, что хоть с ним у меня будет все как раньше.
         - Наследнице Темных Земель не следует позволять так с собой обращаться, - добавил он.
         Мда... Надежда появилась и стремительно исчезла.
         - А нечего рассказывать. У нас с ним своя история. Конечно, я могла бы с тобой ею поделиться, но... Откровенные разговоры ведутся с друзьями, а ты в последнее время начал всячески показывать, что больше не считаешь меня своим другом. Почему? - пошла ва-банк я. Если один откровенный разговор я пережила сегодня, то переживу и другой.
         - А ты не понимаешь? Ты же Наследница! И я совсем не понимаю почему не сказала раньше. Хотя, что тут скрывать, догадываюсь. На Светлых Землях опасно для тебя. Но я, вроде бы, уже доказал, что опасности от меня ожидать глупо. Разве нет? Я заступался за тебя, думая, что ты просто бывшая любовница Темного Наследника. Неужели ты думаешь, что я бы предал тебя, узнав, что ты и есть надежда нашего народа? Ты как никто другой знаешь как я отношусь к Наследнику. И ты молчала. Да, я могу понять. Кто ты - и кто я. Конечно, многое мне в этой истории непонятно, но я не хочу быть для тебя просто способом скоротать время за разговором. Если откровенность, то до конца. Ты мне лгала с самого начала. Я теперь уже и не уверен где была правда, а где ложь. Да и была ли вообще та правда? Иначе лучше не начинать этого трепа о дружбе и т.д. И мне совсем непонятна сейчас твоя обида. Ты сама оттолкнула меня, не сказав всей правды. Я не предам тебя никогда, не волнуйся. И буду служить тебе верно. Но в эти лицемерные игры я не играю, - с горечью и обидой ответил Рик.
         А ведь действительно. Я не подумала, что и вправду ему лгала. С самого начала нашего знакомства. Да, я защищала свою жизнь. Но со временем необходимость лгать отпала, но я правду так и не открыла. Раньше я бы так не поступила. А сейчас... Ринальдо прав, я сильно изменилась.
         - Прости. Рик, для меня очень важна наша дружба. Просто я уже привыкла скрывать ото всех, что я Наследница. Я настолько свыклась со своей маской, что уже и не отличить где правда, а где ложь. Прости, я понимаю, что теперь между нами не будет уже той откровенности, но давай начнем все сначала. Я Наследница - от этого никуда не деться. Но мы с тобой действительно похожи. Нас судьба не баловала. Мы часто притворяемся не тем, кто есть на самом деле. Нам приходится делать то, что не хочется. Но я хочу, чтоб ты знал: я солгала только в вопросе своего происхождения. Все остальное - правда. Больше я тебе ни разу не врала, поверь, - с запалом воскликнула я.
         Некоторое время Рик молча на меня смотрел. На мои глаза вновь навернулись слезы. Терять еще и Рика мне не хотелось. Но тут уж я сама виновата.
         - Я тебе верю. Давай забудем об этом, - наконец ответил он.
         Впервые за последнее время я счастливо улыбнулась. И потянувшись к нему, крепко его обняла.
         - Ого. Не ожидал от тебя таких нежностей. Все, меня обняла сама Наследница - теперь до конца жизни мыться не буду, - усмехнулся Рик.
         - Выпьем за взаимопонимание и дружбу? - подмигнул он мне, протягивая вино.
         Но неожиданно меня замутило даже от одного вида бардовой жидкости. И уже не первый раз. Когда мы только пришли сюда и я допила вино кирсана, то еле сдержалась, чтоб тут же не выплюнуть его. Будто весь мой организм противился алкоголю.
         - Нет, пожалуй, мне нужна трезвая голова. Мы скоро выдвигаемся, а нужно еще столько всего продумать и изучить, - кивнула я на стол, заваленный разными отчетами и документами.
         Рик понимающе усмехнулся и отставил вино в сторону. Ели мы дальше в тишине, каждый думая о своем.
         - Если хочешь, можешь пойти потренироваться с остальными воинами. Тебе ведь не терпится проверить кто круче, я же вижу. В ближайшее время я никуда выходить не буду, да и охрана мне здесь по сути не нужна, - улыбнулась я.
         - Как скажешь, моя королева, - дроу шутливо козырнул и вышел из шатра.
         Я же тоскливым взглядом окинула гору бумаг, которые еще предстояло изучить. Да... Кто сказал, что быть правителем легко?
        
     
     
     
     

2 глава

Рик

      Злата и вдруг Наследница. Хм... Как бы полагается ей поклоняться и все такое, это у нас чуть ли не в крови. Наследник царь и бог, его слово закон и т.п... Но ведь это же Злата! Конечно, с тех пор как мы сюда пришли, она полностью преобразилась. Если бы я не видел какая она была в замке, я принял бы ее поведение как должное и ни секунды не усомнился в том, что она рождена для того, чтобы править и воспитывалась соответственно.
      Но я знал ее другой! И теперь не могу связать эти два образа воедино. Я понятия не имею как мне с ней себя вести. Продолжать наши легкие дружеские отношения или же забыть обо всем, что было и просто относиться как к правительнице, которую вижу впервые и незаслуженно одарен ее благосклонностью?
      Надо было с самого начала со всем этим разобраться, но видел, что ей не до того. Честно говоря, я до последнего боялся, что и ее и меня просто вышвырнут отсюда, если не сделают что похуже. Особенно страшно было думать о том, что предстоит встреча с Наследником. Я готовил мысленно речь, которая позволила бы мне и Злате здесь остаться. Я решил помогать этой девушке до конца, раз уж судьба столкнула нас. А тут внезапно оказывается, что я уже знаком с Наследником.
      Конечно, умом я понимаю, что у нее не было иного выхода. Она защищала себя. В самом сердце Светлых Земель, где каждый мечтает уничтожить Темного Наследника, она жила полгода и никому не выдала своей тайны. Но ведь я ей раскрылся полностью, а она даже после этого не сказала правду о себе. Обидно, если честно. Хотя, могу ли я ее винить? В случае ее смерти пострадают все Темные Земли. Ей нужно было быть крайне осторожной. Подумать только, ей удалось общаться со Светлым Наследником, магом-эмпатом и другими представителями светлой команды и ни словом не выдать кто же она такая. Это достойно восхищения. Да что там, даже Темные не знали как выглядит их Наследник. И уж тем более, что это девушка.
      Все эти мысли проносились в моей голове во время нашего откровенного разговора. К счастью, мы дошли до консенсуса. При посторонних отношения исключительно деловые, а наедине можно расслабиться и пообщаться по-дружески. В принципе, вся моя жизнь окутана ложью - таков принцип моей работы, так что ничего особо сложного.
      Более менее все стало на свои места. В жизни появилась кое-какая стабильность. С работодателем отношения более чем теплые. Конечно, еще будет видно как дела пойдут дальше, но пока все идет отлично. Я даже не смел мечтать о таком.
      С чистой совестью я оставил Злату и вышел из шатра. Мне действительно не терпелось проверить свои силы в бою с обученным темным воином. А еще очень сильно хотелось начистить рожу кирсану. Не знаю что произошло у них с Златой в прошлом, но более зла она только на Аэрона. А это о чем-то, но свидетельствует. Да и просто он меня бесит, какую б высокую должность он не занимал - это не повод относиться ко мне, как к мусору. Опять же, не мешало бы разжиться информацией о прошлом Златы в замке. Что-то там не чисто в ее отношениях с кирсаном и кто там еще был в ее окружении. Она на них здорово обижена, тем не менее вернулась. Отказалась от возможности быть счастливой в Светлом Замке, и вернулась. Хотя, а была ли у нее возможность жить счастливо? Она Темная Наследница, а он Светлый Наследник. Такого даже в самых извращенных фантазиях не придумаешь. В любом случае, нужно во всем разобраться.
     

Злата

      Разговор с Риком, конечно, принес успокоение, но ненадолго. Услужливая память начала подкидывать фрагменты из недавнего прошлого. Счастливого прошлого. Что там было правдой, а что мне только хотелось видеть - теперь уж не разобрать. Но все это нагоняло тоску. От меня отказались или же я отказалась от всего? Уже не важно. Я вернулась и меня ждут государственные дела.
      Я смахнула непрошеную слезу и придвинула к себе бумаги. Так дальше дело не пойдет. Я не могу быть настолько сентиментальной. Только не сейчас. Мне нельзя расслабляться. То, что было с Аэроном, уже не вернуть. У меня других дел хватает. Я должна заботиться о своих землях - это главное. Было бы неплохо найти кого-то, наделенного магическими способностями, чтоб применил ко мне какое-то заклинание, позволяющее отключить или хотя бы скрыть мои эмоции.
      Внезапно дверь распахнулась и ко мне в шатер ворвался гепард. Огромным прыжком он преодолел разделявшее нас пространство и, взобравшись на стол, который опасливо затрещал под его весом, начал меня неистово вылизывать, мурлыкать и тереться об меня своей мохнатой башкой. Не успела я что-то сказать, как ножки стола все же подломились и с обиженным мявом гепард свалился вниз.
      Я рассмеялась. Гепард тут же вновь подскочил, обеспокоенно обнюхивая меня, вновь довольно заурчал и уткнулся лбом мне в колени. Я сдавлено охнула.
      - Лоран, я тоже очень рада тебя видеть, но твоя блохастая башка отдавила мне все ноги, - с улыбкой заметила я.
      Гепард недовольно фыркнул, отступил на пару шагов и начал обратное превращение в человека.
      - И вовсе я не блохастый, - обижено протянул он.
      - Ну, конечно, совсем-совсем, - с сарказмом ответила я.
      - Между прочим, оборотни - не животные и разные паразиты к нам не пристают! И вообще, о чем мы спорим? Как же я соскучился! - воскликнул он и бросился ко мне обниматься.
      Я счастливо зажмурилась. Помнится, расстались мы с ним на не очень хорошей ноте. Но так надо было. А теперь и он, и я здесь, в безопасности.
      - А где Дейярд? - спросила я, когда страсти немного поутихли.
      - Он тоже скоро будет здесь. Когда мы узнали, что ты вернулась, я обратился и в теле зверя помчался к тебе. Как ты? Я никому не рассказал в каком именно положении тебя оставил. Но я-то знаю как обстояли дела. Я там был, - с болью в голосе сказал Лоран, пристально вглядываясь мне в глаза.
      Не выдержав, я отвернулась. Настроение стремительно понеслось вниз.
      - Все нормально, правда. Я же здесь, - натянуто улыбнулась я.
      - Ты... Он... Что он сделал? - еле сдерживая себя от ярости, практически вскричал Лоран.
      - Все хорошо. Правда. Это моя ошибка. Я слишком ему доверилась. Но теперь это все в прошлом. И я рада, что вернулась и наконец встретилась с тобой, - положив руки на плечи оборотню, принялась успокаивать его я.
      - Но... ты расскажешь? - уточнил он, понемногу успокаиваясь.
      - В другой раз. Но меня там не обижали, если ты об этом. И я вернулась, как и обещала. Теперь все будет хорошо, - почти искренне сказала я.
      - Если б ты только знала как это тяжело знать где ты, в каких условиях, знать что с тобой могут сделать и не иметь ни единой возможности тебе помочь, - прошептал Лоран, вновь крепко меня обнимая. Я осторожно провела рукой по его волосам.
      На меня вновь начали накатывать грустные воспоминания. Но я вовремя взяла себя в руки, отрезав лишние эмоции.
      - Я вернулась. Это главное, - вновь повторила я.
      - Да. Это главное... Как Ринальдо? Как прошла ваша встреча? - сменил тему Лоран.
      Я перевела дух. Эта тема была не то, чтобы очень уж приятной, но уж всяко безопасней предыдущей.
      - Нормально встретились, - как можно безразличней пожала плечами я.
      - Он знает?
      - О чем?
      - О том, что... что было в Светлом Замке? - замялся Лоран.
      - Нет. Ничего особо важного в этом нет. А что есть - я детально расскажу на всеобщем совете.
      - Ты все еще злишься на него?
      - Не знаю даже. Злости как таковой нет. Много времени прошло, да и в принципе, я могу понять что им тогда двигало. Понять могу, но не принять. И я этого никогда не забуду. За все на свете нужно платить. Я это уже поняла. Теперь его очередь. За свои поступки нужно отвечать, - холодным тоном ответила я.
      На этих словах Лоран вздрогнул. Именно такие слова я сказала ему при нашей последней встрече. Я ощутила легкий укол совести. Но быстро справилась с собой, в конце концов, я и сейчас считаю, что тогда поступила правильно.
      - А ведь он за тобой скучал. Бросил все силы на твои поиски. И винил во всем себя, - вновь попытался вернуться к этому оборотень.
      - Правильно делал. Если б не он, я бы с бала не ушла, - пожала плечами я.
      - На него было страшно смотреть. Он сильно страдал. И, мне кажется, он тебя любит, - подумав, добавил оборотень.
      На это я не нашлась что ответить. Лишь неопределенно передернула плечами. Вдобавок ко всему, меня вновь начало сильно мутить.
      - Не стоит сейчас об этом. Расскажи лучше как тут обстоят дела во время моего отсутствия, - попросила я.
      Да, кирсан мне уже отчитывался, но все было сказано сухим официальным языком, плюс я была не совсем уверена - возможно, кое-какие детали он мне и не стал сообщать. Доверяй, но проверяй.
      Рассказ Лорана был более живым, он также поведал мне о том, что все же больше всех по мне скучал замок. Если на первых двух этажах еще как-то можно было находиться, то выше третьего замок не пускал. Подозреваю, там разгром полнейший. Также Лоран поведал мне что творилось в ночь моего исчезновения.
      Так в разговорах мы провели больше часа. Затем Лоран отвлекся ненадолго, прислушиваясь к чему-то, что происходило за пределами шатра. Я была лишена тонкого звериного слуха, но отголоски и до меня долетали. Что-то там происходило.
      - Что там? - не выдержала я.
      - Вроде как драка. Или даже не драка, а спарринг. Только соперники либо очень сильные, либо необычные. Либо и то, и то, - подумав, поделился соображениями Лоран.
      - Пошли посмотрим, - не выдержала я.
      Лоран с готовностью вскочил на ноги и повел меня к месту происшествия.
     

Рик

      Где собираются воины, я нашел почти сразу. Честно говоря, ожидал, что возникнут сложности с знакомством. Но неожиданно первым заговорил даже не я.
      - Эй, дроу! - обратились ко мне, как только я подошел к основному месту сборищ воинов.
      Сами сборы особо много времени не забрали, поэтому в основном все просто набирали сил прежде, чем отправится в замок. Я вопросительно поднял одну бровь.
      - Правда, что наш Наследник - на самом деле Наследница? - спросил один гном.
      - Правда.
      - Ух, ты ж! А правда, что все это время она была на Светлых Землях и разведывала обстановку, пользуясь тем, что никто не знает как она выглядит? - это уже задал вопрос тролль.
      - Можно и так сказать, - хмыкнул я.
      - Да ты присаживайся к нам, чего стоишь? - миролюбиво пригласил к ним другой тролль. Я принял его предложение.
      - Выпьешь? Военачальник наш, правда, не одобряет, но чуть-чуть можно, - предложил какой-то орк.
      - Нет, спасибо. А что за фрукт ваш военачальник? - навострил уши я.
      - Да как тебе сказать. Ну, ты ж сам его видел. Воин он отменный. Отличный стратег, прекрасный тактик. А вот сам по себе еще та скотина. Такой ради государственного интереса пытать будет - не поморщится. И убивая врагов испытывает, говорят, неимоверное наслаждение. Зато бывшему Наследнику был верен до конца. Ну, тогда, говорят, он и не был таким жестоким. Только вот не сберег правителя, жена кирсана Наследника и прикончила. Вот так вот. Нынешнему Наследнику тоже был верен. Он... вернее она, назначила его своим телохранителем. Ну, теперь-то становится более ясным его отношение к лэрре Злате. Хм... Ну, в общем, советую тебе не связываться с ним, - ответил гном.
      - Угу... А что вообще связывает лэрру Злату и лесса Ринальдо? - стоял на своем я.
      - Ну, наша Наследница выдавала себя за фаворитку Наследника. Надо признать, это давало ей многие преимущества в передвижениях по замку. Она вообще очень оригинальна в, казалось бы, безвыходных ситуациях. Взять хотя бы как она пробралась на совещание, будучи замотанной лишь в какую-то тряпку, сдернутую со стола. Мда... Хм, извини, отвлекся. Телохранителей у нее трое было: кирсан, оборотень и вампир. Вернее, они числились за Наследником, но были все время при лэрре Злате. Кирсан изначально относился к ней с раздражением. Я часто видел ее в замке, поэтому многое знаю. Я даже иногда поражался почему лэрра Злата не нажалуется на кирсана Наследнику. Однажды он ее даже ударил. Все трое телохранителей очень жестко ограничивали ее свободу передвижений и действий. Я думал, что это приказ самого Наследника. Теперь-то я понимаю, что лэрра Злата дала им, видимо, какие-то права так поступать, а они действовали в интересах Темных Земель в первую очередь. Правда, Наследница все равно продолжала утверждать новые законы, проводить суды, собирать советы и даже навещать светлых, которые были пленниками в замке. Но когда фаворитка, то есть, Наследница, исчезла - тут уж все стали на ноги. Кирсан буквально рвал и метал. С замком и вовсе творилось нечто невообразимое. Кирсан будто взбесился, тех стражников, что охраняли узников, он выгнал из замка. Теперь понятно его поведение: шутка ли, упустить Наследницу. Одно утешало: никто не знал, что она не простая фаворитка. Это давало надежду на то, что ее не убьют по этой причине. С другой стороны, мало ли отчего может умереть обычная человечка. Не знаю уж, что там точно происходило между Наследницей и военачальником, но поисками он занимался больше всех, не отвлекаясь больше ни на что, - закончил рассказывать орк.
      Я лишь молча кивнул головой, ошалело переваривая информацию. Конечно, что-то подобное я и ожидал, но чтоб все было настолько запущено? Теперь становится понятно, почему Злата не попыталась сбежать от Светлых еще вначале пути. Хоть глоток свободы ощутить - уже достойная цена. Хотя, может я и ошибаюсь на счет ее мотивов. Откуда мне знать? Одно я могу сказать точно - больше всех отравлял жизнь Злате именно кирсан. Вот почему сейчас она на него до сих пор зла. Зря он на что-то еще надеется. Теперь мне полностью стало понятно ее стремление научиться драться. Как иначе ей было защитить свою жизнь? Злости на кирсана у меня накапливалось все больше. Я знаю мало, но и этого достаточно, чтоб сделать кое-какие выводы и понять что собой представляет телохранитель Златы.
      - Все обсудили? - внезапно раздался по-змеиному шипящий голос.
      По закону подлости, над нами навис упомянутый ранее кирсан. Несколько воинов нервно сглотнули. Но взгляд кирсана был направлен только на меня.
      - Нет, мы только начали, - спокойно ответил я.
      - Да ты что? Стюард решил, что если посидит в компании воинов, то и сам драться научится? - насмешливо сказал Ринальдо.
      - А ты проверь. Вдруг и правда помогло? Или же только и умеешь, что избивать слабых девушек? - зло выпалил я.
      Рядом кто-то судорожно выдохнул. Подозреваю, что орк, который и поведал мне больше всех. Но кирсан на него даже не взглянул.
      - Остришь? Это хорошо, значит тем приятней будет стереть ухмылку с твоего лица. Вызываю тебя на бой. Или трусишь? - зло сузил глаза кирсан.
      - Принимаю вызов. Какое оружие? - так же спокойно ответил я.
      - На твое усмотрение. И учти: Наследница тебя не спасет. К ней прибыл ее друг. В отличие от тебя - настоящий друг. И она о тебе нескоро вспомнит, - не удержался, чтоб не съязвить, кирсан.
      - Мечи. Это радует - значит, тебя спасать тоже будет некому. А по поводу дружбы... Лучше быть хоть каким-то другом, чем никем. А ты для нее никто, - парировал я и первый двинулся к месту сражения.
     

Злата

      К месту происшествия мы подошли довольно быстро. Небольшая площадка, на которой тренировались воины, была окружена людьми. Ну, если вдаваться в подробности, то дроу, кирсанами, дриадами, орками, людьми, сидхе и бог знает кем еще. Мы с Лораном протиснулись между них.
      Действительно, имела место быть драка. Ринальдо и Рик. Причем бой набирал уже явно нешуточные обороты.
      - А ну, прекратите! - закричала я.
      Но в горячке боя мужчины не услышали меня, либо сделали вид, что не услышали. Я в раздражении обернулась. Недалеко от меня стоял водяной.
      - ТЫ! Воду наколдовать можешь? - спросила я у него.
      - Могу. Холодную, горячую? - услужливо ответил он, сразу сообразив, что перед ним Наследница.
      - Ледяную. И аккурат над этими двумя драчунами, - холодно улыбнулась я. Тошнота все усиливалась, что не придавало хорошего настроения.
      Тот кивнул, закрыв глаза, сосредоточился, и на кирсана и дроу вылилось с лохань воды. Те, не ожидая подобной подлянки, отшатнулись друг от друга, очумело осматриваясь по сторонам.
      - Перестаньте, сейчас же! Ваш бой вышел за рамки обычного спарринга, вы так поубиваете друг друга! - вновь повторила свой приказ я.
      Рик недовольно сверкнул глазами, но спрятал свой меч в ножны. Ринальдо же с вызовом на меня взглянул. Кто-то из воинов его поддержал.
      - И чего бой прекратила-то? Ну, даже если б кого-то покалечили или зарезали - какая разница, не дело женщине в мужские разборки лезть, - услышала я негромкую реплику позади себя.
      - И то правда. Эх, что с нее возьмешь? Хоть и Наследница, а что она может понимать в войне? Ну, да ладно, говорят, зато в прочих государственных делах разбирается, - ответили ему.
      - Всегда вы недовольные! А я считаю, что в этот раз нам повезло с Наследником не меньше, а может даже и больше, чем в прошлый раз, - одернул их третий голос.
      Я никак не отреагировала на эту перепалку. Лишь вопросительно продолжила смотреть на Ринальдо. Пожав плечами, он подошел ко мне.
      - Действительно, зачем остановили бой? Ну, прикончили б мы друг друга - что с того? Вам какое дело, лэрра Злата? - насмешливо протянул он, вновь превращаясь в того Ринальдо, который меня всегда раздражал. Хотя, было что-то в его глазах такое, что бы я охарактеризовала как грусть. Показалось, наверное.
      - Вы мои подданные и я не желаю терять ни одного из вас по глупости, - максимально спокойным голосом ответила я.
      - Понятно. Ну, что ж, желание Наследницы - закон, - ответил он уже погромче, обращаясь скорее к толпе, чем ко мне.
      С одной стороны, оскорбления вроде как и не было, но сам тон ставил под сомнение все сказанное. Я зло прищурилась. В его словах четко прослеживался скрытый подтекст по поводу того, что в боях женщины соображают хуже.
      - Переизбыток тестостерона? Не дали подраться всласть и все, настроение ползет вниз? - насмешливо поинтересовалась я.
      Настроение стремительно скатилось вниз. За последнее время много чего произошло и мне нужно было хоть как-то выпустить скопившиеся негативные эмоции. Но Ринальдо никак не отреагировал и повернулся, чтоб уйти.
      - Злата, что ты делаешь? - тихо поинтересовался Рик, который тоже успел подойти.
      - Я тебя не отпускала! - возмутилась я и, бросившись за кирсаном, схватила его за руку.
      Он раздраженно обернулся. На его груди красовался неглубокий порез. Я почувствовала слабый запах крови. Это усилило мою тошноту до невозможности.
      - Ну, что еще? - поинтересовался кирсан.
      - Буууэээээ! - вырвалось у меня в ответ.
      Причем вырвалось в буквальном смысле этого слова. Весь мой благополучно съеденный обед оказался на Ринальдо. В образовавшейся тишине можно было различить даже стук сердца каждого отдельно взятого воина.
      - Вот теперь все. Можешь идти, - машинально сказала я.
      - Во дает! Не только словами, но и делом дала понять как относится к бою, - услышала я чей-то восхищенный возглас в толпе.
      - Ага. Наша Наследница намного круче всех тех, что были до нее, - согласился с ним кто-то.
      - Завтра на рассвете отправляемся! - напомнила я всем и направилась к Лорану, чувствуя как невыносимо кружится голова и боясь, что вот-вот потеряю сознание.
     

3 глава

Злата

      - Так что там произошло? Нет, я согласен, выглядело эффектно, но раньше за тобой не водилось привычки всех неугодных тебе об... кхм... вот так вот с ними поступать, - разглагольствовал Лоран, расхаживая передо мной в моем шатре.
      Я сидела в своем кресле и боролась с подступающей рвотой. И чем я умудрилась уже отравиться?
      - Да замолчи ты хоть на минуту! Злата, что тебе дать? Тебе плохо? - обеспокоенно спросил Рик.
      - А ты вообще кто такой? - окрысился Лоран, но заметив мое позеленевшее лицо, осекся.
      - Может врача позвать? - осторожно спросил он.
      - Лучше тазик какой-то дайте, - взмолилась я.
      Не знаю уж кто из них, но мне пододвинули ведро, над которым я с шумом склонилась. Сделав свое грязное дело, я с тяжелым вздохом откинулась вновь на спинку кресла.
      - И врача не надо. Съела что-то несвежее, сегодня жарко - может что-то протухло. Либо и вовсе перенервничала. Ничего страшного. Если уж совсем плохо станет - тогда зовите. Пока не надо, - попросила я и, почувствовав очередной позыв, склонилась над ведром опять.
      - Что-то принести? - осторожно спросил Рик.
      - Воды. Чистой и холодной. И все, не маячьте рядом, - отправила я их.
      Те, понятливо кивнув, вышли. Я перебралась с кресла на лежак, поставив ведро поближе. Через некоторое время Лоран принес воды и чистую мокрую тряпку, которую шлепнул мне на лоб.
      - Эй!
      - Так надо, облегчает мучения, - пояснил свои действия оборотень.
      Я устало закрыла глаза. Сильно клонило в сон. Уже засыпая, услышала короткий диалог Рика с Лораном у палатки.
      - Я, кстати, Рик. Извини, не было время представиться, - миролюбиво буркнул Рик.
      - А я - Лоран. Тоже не серчай, что сходу на тебя наехал. Раньше тебя здесь не видел.
      - Я пришел с Златой. Мы с ней познакомились полгода назад. Вот вместе и вернулись. Ты один из ее телохранителей? - поинтересовался Рик.
      - Да, можно и так сказать. Только подвел ее. Допустил, что ее похитили Светлые. А когда попытался вернуть ее - сделал еще хуже, - с горечью ответил оборотень.
      - Погоди, так ты и есть тот самый оборотень, из-за которого она не могла покинуть пределы замка и стала фавориткой Светлого Наследника? - возбужденно воскликнул Рик.
      - Она рассказала? - грустно переспросил Лоран.
      - Не все. В общем, как так получилось, что она, Темная, находится в замке Светлых. Ну, ты не думай. С ней хорошо обращались. Я бы даже сказал, что последние месяца четыре она была полностью и безгранично счастлива. Конечно, за учетом последнего дня ее пребывания в замке, - попытался успокоить Лорана дроу.
      - За исключением последнего дня? Рик, я вижу - она сейчас очень несчастна и это совсем не вяжется с твоими словами о том, что она была счастлива, - не поверил Лоран.
      - Захочет - сама расскажет. Это ее дело. Но я говорю тебе то, что видел. Так что не вини себя слишком сильно. Что произошло, того уже не вернуть, - ответил Рик.
      Примерно на этом этапе разговора я уснула, радуясь, что, во-первых, Рик не рассказал обо мне слишком многое, а во-вторых, с Лораном у Рика будут хорошие отношения. Для меня последнее очень важно. Как бы там ни было, но среди всех обитателей Темных Земель Лоран относился ко мне лучше всех. И по-своему он мне нравился. Даже вызывал какие-то родственные чувства.
      Следующий раз я проснулась уже от разговора, ведущегося на повышенных тонах.
      - Пусти меня!
      - Нет, она просила ее не беспокоить. Злата только-только уснула, оставь ее в покое, - стоял на своем Рик.
      - И правда, Ринальдо, она себя плохо чувствует, дай ей отдохнуть, - это уже Лоран.
      - И ты туда же? Ты видел что она сделала на глазах у всех? - возмутился Ринальдо.
      - И что? ей плохо, разве не видишь? Даже я заметил, хотя только прибыл. А ты уже несколько дней с ней видишься. Ты даже не подозреваешь что с ней было на Светлых Землях, где она была и что с ней произошло. Сегодня она показала, что нездорова, но тебя интересует только задетая гордость. Права была Злата, когда говорила, что она тебя не интересует. Тебя интересует только благополучие страны, а на остальных ты готов забить, если того требует ситуация. Ты какой был, таким и остался! - выпалил Лоран.
      Ого, я такого спича от него не ожидала. Я прислушалась к себе. Тошнота все еще была сильной, но ведро не требовалось уже так остро. Во всем организме была лишь сильная слабость. Сил подняться и выйти из шатра не было. Мне не оставалось ничего иного, как просто дальше слушать разговор.
      - Погоди! Я заметил, что она нездорова! Ее нужно показать врачу, проверить что это - может ее и вовсе отравили! - возмутился кирсан.
      - Она не отравлена. Я проверил, - ответил Рик.
      - А ты откуда знаешь?
      - Видите этот амулет? Когда рядом находится яд либо кто-то, отравленный ядом, все равно каким, то камень нагревается. А сейчас он холодный. Злата не отравлена. Разве что какой-то некачественной пищей, - пояснил дроу.
      - Отлично. И с тебя бывает польза. А теперь вернемся к другому вопросу. Что с ней было на Светлых Землях? Ты сказал, что она здорова, ее не обижают, она в безопасности и просто временно не может вернуться! - перешел на крик Ринальдо.
      - Я сказал то, что мне приказала Злата. Думаю, ты уже заметил, что она прекрасно знает формулировку приказа Наследника. Откуда - другой вопрос, но ослушаться ее нельзя, - парировал Лоран.
      - Мне нужно с ней увидеться! - вновь пошел на второй круг кирсан.
      - Да задолбал уже! Сказано тебе: она спит! Позже зайдешь, ничего с тобой не станется, а она хоть отдохнет! - кто это выкрикнул я уже не разобрала и что ответил кирсан тоже не услышала, так как вновь провалилась в сон.
      Не знаю сколько я спала, но проснулась я когда уже было темно. На улице негромко переговаривались часовые. Рик еще вчера решил ночевать вместе с воинами, либо возле моей палатки. Типа как не положено Наследнице ночевать со своим телохранителем. Ну, лично мне все равно. По сути, теперь у меня четыре телохранителя - хочется им так, пусть выстраивают дежурства, по принципу кто меня охраняет в какое время суток.
      Я зевнула. Спать все еще хотелось, чувствовала себя неплохо. Осталось только решить: спать дальше до утра либо встать и заняться документами, горой возвышавшимися на походном столике. Еще немного подумав, я сладко потянулась и еще раз зевнула.
      - Как ты себя чувствуешь? - услышала я голос совсем рядом от себя.
      - Твою мать! Кто здесь? - нервно воскликнула я.
      - Ой, прости. Забыл, что ты в темноте не видишь. Сейчас, - ответил тот же голос и через некоторое время в шатре зажглась свеча.
      Я, прищурившись, всматривалась в мужчину, сидящего в моем кресле.
      - Дейярд? - неуверенно произнесла я.
      - Да. Как же ты изменилась! - воскликнул он и придвинулся ко мне с намерением обнять.
      Я не отодвинулась, но отнеслась к нему с настороженностью. Тот понял это и больше не пытался сократить дистанцию между нами.
      - Если ты сейчас начнешь задавать мне вопросы на счет того что со мной случилось, где я была, как ко мне относились, как мне удалось выбраться и не хочу ли я об этом поговорить - можешь не напрягаться. Я не хочу об этом говорить и ты просто зря потеряешь время, - немного равнодушным тоном сказала я.
      - Зачем ты так? Мне казалось я заслуживаю знать все, что с тобой там произошло.
      - Тебе показалось. Мне тоже казалось, что я заслуживаю знать все о Темных Землях, о Наследниках, что были до меня, о Светлых Наследниках, о своих правах, о том, что все Наследники необратимо сходили с ума. Кто-то раньше, кто-то позже, но итог один. Как видишь - мне тоже показалось. Что-то еще? - может я и не совсем права, но я считала, что уж Дейярд точно не будет скрывать от меня все это. А осознание того, что от меня скрыли больше половины того, что я просто обязана знать, больно ударило по нервам еще когда я была с Аэроном и потихоньку все это узнавала.
      - Прости. Но я думал, что у тебя еще есть время. Пока ты в безопасности - о тебе никто не знает, а значит, может узнавать все постепенно. Возможно, это был правильный выход, ведь другим Наследникам всю информацию вываливали сразу, - покаянно ответил вампир.
      - Может и так. Но сейчас уже все равно поздно. Поэтому, если есть какие-то сведения, которых я не знаю, но должна знать - пожалуйста, не скрывай их от меня, - попросила я.
      - Теперь не скрою. Ты была на Светлых Землях очень долгое время, причем в самом сердце их империи. Ты должна мне все рассказать, - сказал он.
      - Расскажу. То, что посчитаю нужным, - подумав, ответила я. В конце концов, кому, как не главе разведки сообщать сведения, которые я узнала во время своего пребывания в замке?
      - Я сильно переживал за тебя. И скучал. Но я был уверен, что в любой ситуации ты выживешь и выйдешь невредимой. Ведь ты боец, Злата. И я знал это с первого дня твоего нахождения в замке, - внезапно сказал он.
      Не знаю, просыпается ли во мне хваленое чутье Наследников или же мне просто очень захотелось поверить, но я поняла, что он сказал правду.
      - Я тоже скучала по тебе. Я по всем скучала. По самим Темным Землям, в конце концов. Как бы там ни было, а это мой дом, - и с этими словами я сама обняла вампира.
      Дальше почти все время до утра мы с ним делились информацией. Он мне рассказывал основные аспекты того, что должен знать Наследник. Я же рассказывала ему об обитателях замка Светлых, о столице и о тайных тропах, которыми можно прийти на Светлые Земли. Также рассказала как именно я покинула замок и КТО был у нас в пленниках. Было очень забавно наблюдать целую гамму эмоций, пробежавшую по лицу Дейярда. Вернее, было бы очень забавно, если б не так грустно.
      Ближе к рассвету вампир ушел и я, подумав, прикорнула еще на часок. Ведь, насколько понимаю, путь нас ждет неблизкий и лучше сидеть на лошади самостоятельно. Кто знает, вдруг я вообще подхватила какую-то простуду и днем тошнота вернется. Лучше быть свежей, выспавшейся.
      А с первыми лучами солнца начался новый день и мы выступили всей армией в сторону нашего дома.
     

Аэрон

      - Так и собираешься здесь сидеть? - в который раз за последнюю неделю спросил Джонатан.
      В ответ, как и прежде, была лишь тишина. Я просто ждал пока он уйдет, чтобы остаться со своим горем наедине.
      - Аэрон, смирись - ее нет! Уже ничего изменить нельзя. Нужно жить дальше! - почти с отчаянием попытался достучаться Джонатан до меня. Эти слова больно резанули по сердцу.
      Я повернул голову в его сторону и смерил мутным взглядом. Затем отвернулся и наполнил очередной бокал спиртным.
      - Почему она так поступила? - хриплым голосом все же выдавил я из себя.
      - Ты единственный прочел ее записки, которые она оставила тебе, мне, Миранде и Кристофу. После того, как ты превратился в дракона, на месте бывших покоев Златы лишь руины. И ты знал ее лучше всего. Вспомни, что такого ты сделал? - Джонатан явно обрадовался, что я прервал свое затянувшееся молчание.
      С тех пор, как время, отпущенное Злате клятвой, истекло, я практически не разговаривал. Вернувшись, я глухим голосом сказал: "Я ее не нашел. Златы больше нет" в ответ на вопросительный взгляд Джонатана. Дальше я заперся в своих покоях наедине с немалым количеством спиртного и ни на какие внешние раздражители не реагировал. До сегодняшнего дня.
      - Что было в записке, адресованной тебе? - продолжил выпытывать Джонатан, силясь выжать из меня как можно больше информации, пока я опять не замкнулся в себе.
      - Ничего конкретного. Она попрощалась. И попросила забыть ее. Не понимаю, - в отчаянии я склонил голову на сложенные руки, забыв, что держу бокал с коньяком. Безразличным взглядом смерил разлитую лужу на ковре. Плевать.
      - И все? Должно было быть что-то еще. Аэрон! Напрягись, постарайся вспомнить, если действительно хочешь разобраться в причинах ее поступка! - прикрикнул на меня мой советник.
      Я уже более серьезно на него посмотрел и постарался честно вспомнить, было ли что-то еще в записке. Сквозь пьяный дурман действительно ускользало что-то очень важное.
      - Еще написала, что любит меня. Хотя, погоди... не "любит", а "любила". В прошедшем времени, - озарило меня.
      - Вот оно! Значит, на тот момент уже не любила! Давай, дружище, признавайся: что ты сделал? - серьезно спросил Джонатан.
      - Да ничего! Все было как обычно. Ну, если не считать нашего спора о Темном Наследнике. Но мы даже не поссорились, просто она, сославшись на головную боль, ушла к себе. Это был последний раз, когда я ее видел, - под конец тирады мой голос совсем затих и меня вновь пронзила тоска по той, кого я любил больше всего.
      - А ты ей часто говорил о том, что любишь? - внезапно спросил Джонатан.
      - Причем здесь это? Это ведь и так понятно, - не понял я.
      - Ты от ответа не уходи. Ты ей часто говорил эти слова? - не отступал мой друг.
      - Ну, разве не видно как я к ней отношусь? Я даже перестал задавать ей вопросы по поводу ее прошлого.
      - Ты ей вообще говорил о любви?
      - Зачем? Мои поступки говорили сами за себя, - отмахнулся я.
      - Ну, ты и придурок... Никогда не слышал, что женщины любят ушами? Она же юная девушка, вырвавшаяся из лап Темных. Она не стремилась быть фавориткой. Тебе требовалось постоянно повторять о том как ты ее любишь и почему. Сам подумай, с ее стремлением к свободе и совершенно необъяснимой логикой она просто нуждалась в твоем признании. Ты ей хоть сказал, что, по сути, отказался от возможности стать отцом только ради того, чтобы всю ее жизнь пробыть рядом с ней? - допытывался Джонатан.
      - Не успел. Но в любом случае, то, что я ей не говорил о своей любви недостаточный повод, чтоб она покончила с собой таким жестоким способом, - хмуро ответил я.
      - Да, действительно. Мне она тоже очень нравилась. Конечно, из-за нее ты рисковал всем. Династический брак с какой-либо драконицей дворянского происхождения очень сильно укрепил бы твои позиции. И наследник тебе очень нужен. Но даже это не заставило тебя отказаться от нее, даже на одну ночь. Мне действительно очень жаль, - тихо сказал Джонатан.
      Что-то в его словах больно резануло слух. Мне даже показалось на мгновенье, что я нашел ответ. Но затем юркая мысль ускользнула.
      - А что было в других записках? - спросил Джонатан, наливая и себе крепкого коньяка.
      - Миранде писала, что рада была быть с ней подругами. Извинилась, что не попрощалась с ней лично. Пояснила это тем, что русалка очень преданна мне и не позволила бы уйти. Также писала, что не может здесь больше оставаться, так как никто ей здесь не рад. Упомянула о том, что будущего у нее здесь нет. Посоветовала ей не отшивать всех подряд. Вроде все. Кристофу писала, что он единственный относился к ней хорошо бескорыстно. Пожелала счастья, - постарался максимально подробно вспомнить я.
      - А мне что было написано? - осторожно спросил он.
      - Там было очень запутано. Она почти прямым текстом обвинила тебя в предательстве. Писала, что верила тебе и ошиблась, но зла не держит. Мол, понимает, что тебе нужно учитывать в первую очередь что важно для Светлых Земель. Писала, что не ошибается, ведь она "жалкая человечка". Это я точно запомнил. Писала, что... что для всех будет проще, если ее не станет и что про фаворитку Злату больше никто не услышит. Пожелала беречь себя и меня, - по памяти сказал я, тем временем пристально следя за реакцией Джонатана, надеясь, что именно в этой записке и кроется отгадка.
      - Что?! - поперхнулся коньяком Джонатан.
      - Ты мне скажи, - холодно произнес я, не сводя с него взгляда.
      - Я в тот день с ней даже не виделся! Клянусь, мы с ней никогда не ссорились. И уж тем более я ее не предавал! - горячо начал уверять меня Джонатан.
      Я помолчал. Я чувствовал, что он говорит правду. Отчаяние начало захлестывать меня огромными волнами. Я так никогда и не узнаю зачем она это сделала.
      - Разве что... - начал Джонатан, но умолк.
      - Что? говори! - приказал я, подавшись вперед.
      - Какова вероятность того, что она после того как ушла к себе через некоторое время решила вернуться? А вернувшись, услышала наш разговор? - задумчиво произнес Джонатан.
      - Ну, она со мной попрощалась, так как у нее начала болеть голова. А через некоторое время ко мне пришел ты, - неуверенно сказал я.
      - А вдруг у нее перестала болеть голова и она вернулась? Мы даже не старались говорить тихо и дверь была не заперта, помнишь? - с воодушевлением начал Джонатан.
      - Но все равно не понимаю. Если она там стояла, должна была услышать, что в конце концов я отказался даже от мысли согласиться на твое предложение, - все еще не понимал я.
      - А с чего ты взял, что она стояла там до конца? Но даже если и так. разговор звучал несколько обидно. Как мои реплики, так и твои. Вспомни! - потребовал он.
      - Ну... да, есть немного. Но все равно, помнится, другим я и в лицо такое говорил - особых ссор не случалось, - неуверенно произнес я.
      - Ты что, больной на всю голову? За другими ты так и не бегал. Других ты так не добивался. Других ты шантажом не вынуждал быть твоей фавориткой. Другим ты не прощал всего на свете. Других ты не любил. Таких, как Злата ни ты, ни я еще не видели. Она иная. Разве нет? - почти расхохотался на начале реплики Джонатан.
      - Ты прав. Она не такая как все. Она не должна была этого слышать. Да что там, я не должен был такого говорить. Я вообще не должен был с тобой обсуждать этот вопрос! Надо было сразу сказать нет и уйти! - взъярился я. Мои руки частично покрылись чешуей.
      - Тихо-тихо, уже ничего нельзя изменить. Я уверен на все сто: она слышала. Теперь становятся понятны ее записки, - постарался утихомирить меня друг.
      - Почему она не подошла ко мне и не поговорила об этом? Почему не устроила, в конце концов, безобразный скандал? Почему не бросилась на меня с мечом? Почему она ушла?! - неожиданно в моих глазах блеснули слезы.
      - Потому что это - Злата. Она не такая как все. И она не простила бы. А ты бы ее не отпустил. Смирись с этим, - тихо ответил Джонатан, опустив глаза. Затем молча наполнил бокалы и протянул один мне. Я выпил его, даже не поморщившись. Потянулся за бутылкой.
      - Стой, стой! Нельзя же так! злату уже не вернуть. Все, поздно! Поверь, я также как и ты корю себя за то, что вообще затеял тот разговор. В конце концов, ты Наследник, тебе и решать как действовать. Но нужно жить дальше. Нельзя постоянно сидеть в этой комнате и пить, - попытался остановить меня Джонатан.
      Я промолчал, но делать глоток из бутылки передумал. Вместо этого поднялся и нетвердой походкой двинулся к дверям.
      - Ты куда? - недоуменно спросил Джонатан.
      - В ее комнату, - сообщил я и вышел за дверь.
      Джонатан не задавал никаких вопросов, но пошел со мной. По дороге мы больше не разговаривали, думая каждый о своем.
      Вот и заветная дверь. Вернее то, что от нее осталось после того, как я вынес ее плечом, стремясь пробиться к Злате. Внутри все выглядело еще печальней. Каменная крошка, булыжники разных размеров тут и там, почти все разломано. Еще бы, комната явно не рассчитана на дракона.
      Не знаю зачем я сюда пришел. Возможно, хотел увидеть что-то, принадлежавшее ей. Я поворошил завалы в нескольких местах. Ничего, что бы заинтересовало меня в достаточной мере. Я уже собрался уходить, как заметил алый сполох в углу. Заинтересовавшись, я откинул пару камней. Увидел алый цветок, который хоть и был слегка помятым, но увядать не собирался.
      - Что там у тебя? - спросил Джонатан нетерпеливо.
      Я молча показал ему свою находку.
      - Э'льтаухаракхши? Но почему он красный? Они же бывают только белого цвета, - воскликнул Джонатан.
      - Означает ли это... значит ли, что Злата еще жива? - пересохшими губами выдавил я.
      - Сомневаюсь. Давай, Аэрон, возвращайся уже в себя. Нужно многое решить, - покачал головой Джонатан.
      - Дай мне два дня, - попросил я.
      Тот согласился и оставил меня. Мне нужно было подумать. И попрощаться.
      Комнату Златы ремонтировать не стали. Просто поставили новую дверь, ключ от которой был лишь у меня. За эти два дня я обшарил все, но кулон, что подарил ей, не нашел. Значит, она забрала его с собой. Меняет это что-то или нет, я не знаю. Но что мне известно точно, так это что во всем виноват Темный Наследник! Он ворвался в жизнь моей любимой и разрушил там все. Когда я ее спас, он незримой тенью висел между нами. И даже в последнюю нашу встречу с Златой мы обсуждали его. Клянусь, я сделаю все, чтобы уничтожить эту дрянь!
      Полностью придя в себя, я устроил экстренное совещание. Темного Наследника нужно было устранить как можно быстрее. Дракон внутри меня бесновался также и подсказывал множество кровожадных вариантов осуществления этого.
      - Темные отступили от нашей границы, - доложил один из моих приближенных.
      - Известно почему?
      - Есть сведения, что Темные получили то, чего добивались. Наши шпионы докладывают, что в последние полгода Темный Наследник нигде не показывался на своей территории. А вот на границе присоединился какой-то дроу, что двигался от наших земель, и отряды повернули обратно. Поговаривают, что Темный Наследник на самом деле был на Светлых Землях и вот присоединился к своим. Они ждали именно его. Вполне вероятно, что этот дроу и есть их Наследник. Что делать прикажете? - отчитался Джонатан.
      - Там не вся армия. Лишь несколько отрядов. И они не ждут нападения. Послать отряд из самых лучших воинов за ними, - приказал я.
      - Первоочередная цель? - осторожно спросил один из присутствующих.
      - Убить Темного Наследника! - отдал я приказ и на этом посчитал совещание закрытым.
     

4 глава

Злата

      Следующие несколько дней прошли сравнительно спокойно. Мои телохранители по очереди были со мной. Рик с Лораном стали если не друзьями, то приятелями точно. Дейярд вновь ненавязчиво меня опекал. Ринальдо на сближение не шел и поговорить со мной так и не пытался. Я, честно говоря, была этому только рада. Моя армия уже свыклась с мыслью, что я и есть Наследница. Недовольных больше не было. Ну, я так думаю. Во всяком случае, вслух ни одной претензии не высказывалось.
      Все изменилось в одночасье. Мы сделали привал и из окрестных кустов на нас посыпались воины Светлых. Я первый раз видела воочию битву. И ничего геройского или романтического в ней не было. Крики, звон стали, хрипы умирающих, стоны раненых. Я не успевала добежать до походной палатки, да и смысла в этом не было. Со мной рядом был Дейярд в тот момент. Он молча потащил меня за какие-то тюки с провизией, которые только-только сгрузили с лошадей. Было очень страшно.
      - Сиди здесь, я постараюсь никого к тебе не подпустить. В случае чего прячься под мешками, - приказал он и тут же принялся отражать нападение какого-то сильфа.
      Я сжалась от страха и попыталась прижаться как можно плотнее к земле, в надежде, что меня не обнаружат. Скорей бы это закончилось, скорей бы закончилось, шептала я еле слышно, зажмурив глаза. Эпицентр битвы сдвинулся куда-то влево, далеко от меня, я боялась даже подумать о том, что кто-то из тех, кого я знаю умрет на этом поле боя.
      - Кто тут у нас? Светлая??? Умри, подлая предательница! - завопил внезапно голос у меня над головой.
      Я молниеносно обернулась. Какой-то эльф занес надо мной свой меч.
      - Стой, стой! Я не предательница! Я знаю где находится Наследник! Я следила за ними! Он не на поле битвы, он прячется за теми деревьями, - закричала я, надеясь, что хоть кто-то услышит мой голос.
      Краем глаза я увидела, что сражающихся почти нет. То тут, то там еще был слышен звон мечей, но редкий. Битва окончена. Но кто победил - отсюда не видно. А меч - вот он, навис надо мной.
      - С чего мне тебе верить? - недоверчиво спросил эльф, но рука заколебалась. Он бросил быстрый взгляд в сторону поля боя.
      - Где Темный Наследник? - вновь грозно спросил он.
      - Там, говорю же тебе! - воскликнула я, упорно показывая на дальние кусты, надеясь, что эльф поверит и побежит проверять. Я же спрячусь в месте понадежней.
      - Ты идешь со мной. Веди! - приказал он, одним рывком поднимая меня с земли.
      Вот черт! Мало того, что он не ушел, так я еще и добровольно иду с ним в темные заросли. Безоружная, слабая. Даже при учете моих навыков рукопашного боя, шансы у меня не очень высокие справится с эльфийским вооруженным бойцом. И на помощь никак не позвать: только я крикну, как меч снесет мне голову. Черт, черт, черт! Мысли в голове скакали перепуганными зайцами, но ничего кроме как тянуть время, в голову не приходило.
      - Долго еще? - спросил мечник минут через пять, пока я пыхтя продиралась сквозь заросли. Он насторожено поглядывал по сторонам и периодически бросал хмурые подозрительные взгляды на меня.
      - Скоро будет это дерево, я видела как он на него залезал, - выдала я очередную порцию бреда.
      - Что? Ты говорила, что он прячется ЗА деревьями, а не НА дереве! Ты водишь меня за нос! - воскликнул эльф.
      Я скорее почувствовала, чем увидела как он замахивается своим страшным мечом и сделала единственное, что могла сделать в этой ситуации.
      - АААААААААААААААААААААА!!!!! - заорала я что есть мочи.
      Как и ожидалось, тонкий слух эльфа тут его подвел. Он машинально дернул руками, чтоб прикрыть уши. Я воспользовалась этим и бросилась ему под ноги, стремясь повалить на землю. Если бы я кинулась ему на грудь - вполне могла напороться на меч, а тут был хоть какой-то шанс.
      Эльф такого от меня не ожидал и не удержался на месте. Мы повалились на землю. Страх куда-то ушел. Было лишь дикое желание выжить. Мир перед моими глазами будто подернулся легкой багровой дымкой. Извернувшись немыслимым образом, я умудрилась ногой выбить меч из руки упавшего эльфа. Тот пнул меня в бок и попытался дотянуться до меча. От удара мое зрение вновь прояснилось.
      Я разъяренной кошкой вцепилась в него и принялась покрывать ударами его тело, метя в пах или горло. Но эльф был проворней и успевал выставлять блоки. Мои удары проходили впустую. Но мне было все равно. Главная цель: выжить.
      - Я тебя и без меча удавлю, - пропыхтел эльф и сильно заломил мне левую руку.
      Я заорала от боли. И вновь начала видеть мир будто через багровую пелену. Не обращая внимания на боль в вывернутой руке, я дернулась еще дальше к эльфу и правым локтем со всех сил двинула эльфу в область грудной клетки. Он судорожно вдохнул воздух и хватка ослабла. Я дернулась еще раз, освобождая руку. Взгляд метнулся к мечу, лежавшему совсем рядом, но вне пределов досягаемости. Взгляд эльфа был прикован к тому же. К оружию мы метнулись одновременно. Но я понимала, что даже если первой ухвачу его, то в таком ограниченном пространстве не сумею воспользоваться.
      В то время как эльф схватил эфес меча, я взметнулась в прыжке и постаралась вложить всю силу в один единственный удар. А именно по руке эльфа, которой он ухватил меч. То ли в минуту опасности мои силы возросли в сотни раз, то ли свою роль сыграла сила притяжения, а именно, что я, во время удара всем весом навалилась на руку, но мне это удалось.
      Послышался совсем тихий, едва слышный хруст. Звук, который меня преследовал многие годы в снах. Звук, с которым ломается кость, ни с чем не спутаешь.
      Эльф заорал от боли. Левой рукой он отшвырнул меня от себя так, что я упала, ударившись головой о камень. Но сознания не потеряла, даже боли не почувствовала. Я вся напряглась, словно в ожидании. Я и сама не понимала чего именно я жду. И самое странное, что меня захватил азарт. Я спокойно наблюдала за тем, как эльф поднялся и взял меч в левую руку. Он подошел ко мне совсем близко. Я не шевелилась, лишь молча наблюдала за его движениями с легкой, полубезумной улыбкой на лице.
      - И почему ты не убегаешь? Ты ведь сейчас умрешь, - озадачено протянул эльф. Он чувствовал на подсознательном уровне, что что-то упускает.
      - Нет, - сказала я и со всей возможной скоростью бросилась на него, уже не обращая внимания на то, что багровая дымка вновь стала перед глазами.
      Передо мной была цель: остановить его! Пока он не убил меня. Возможно, это просто шок, или может, инстинкт самосохранения. Но что бы это ни было, я сделала то, что сделала. А именно, впилась зубами в шею эльфа.
      На удивление, его кожа оказалась мягкой, податливой, нежной. Словно мякоть персика с бархатной шкуркой. И точно также мой рот начал заполнять сок, но намного лучше, чем фруктовый. Чуть сладковатый, с кислинкой. Вкус этого напитка ни с чем не сравним. Сладость вычурно переплеталась с солоноватыми нотками. Легкий оттенок железа лишь придавал ему совершенства. Все мои мысли пропали. Я забыла, что в нескольких метрах от меня разгорелась битва. Я забыла, что меня пытались убить. Я забыла, что схватилась в схватке не на жизнь, а на смерть. Все это начисто вылетело из головы, я даже перестала понимать, что делаю в этот момент, сосредоточившись лишь на необычных ощущениях. Я едва не заурчала от удовольствия. Какие-то крики и громкие шаги совсем рядом, также не смогли меня отвлечь.
      - Злата! - услышала я совсем рядом.
      Я открыла глаза, оторвавшись от эльфа. Непонимающе осмотрелась. Несколько воинов, во главе с моими телохранителями, продирались ко мне сквозь заросли.
      - Злата, что ты... - осекся Дейярд, когда рассмотрел на чем именно я лежу.
      Я проследила за его взглядом. Остекленевший взгляд эльфа и выражение ужаса на его лице - первое, что я увидела. Вторым была рваная рана на горле, из которой едва сочилась кровь. Вместе с тем я вновь ощутила во рту ее вкус. Хотелось тут же сплюнуть, но я вспомнила сколько я уже выхлебала и поняла, что этого все равно уже не изменить.
      - Мамочки! Я загрызла человека! - в ужасе воскликнула я.
      - Да нет, это был эльф, точно тебе говорю, - невозмутимо поправил Рик, как только удостоверился, что со мной все в порядке.
      - А, ну это в корне меняет дело. Ты меня успокоил, - ответила я.
      - Правда?
      - Нет! Я загрызла живое существо, вы все это понимаете? - вновь воскликнула я, обращаясь уже ко всем остальным.
      Но те в ответ лишь склонились передо мной в низком поклоне.
      - Вы чего? - опешила я.
      - Вы поистине Темная Наследница! Наша королева! - воскликнул один из них.
      И все остальные подхватили:
      - Темная королева!!!
      И тут я поняла, что произошло. Иметь титул Наследника еще недостаточно. Он не добывается и не дается за какие-то особые заслуги. Бог сам выбирает кого им одарить. А дальше уже от Наследника зависит: станет он для своего народа королем или так и останется просто Наследником. Конечно, его будут поддерживать, ублажать, пытаться сохранить жизнь и прочее. Но согласитесь, когда все это делается добровольно - намного лучше. Именно это смущало меня на Светлых землях. Аэрон для них не просто Наследник, он их король. Как и я теперь для своих подданных. Какой ценой я этого добилась - уже другой вопрос.
      - Сколько погибших с нашей стороны? - спросила я, решив оставить моральные терзания на потом.
      - Немного. Раненых больше. Тяжело раненых трое. Как... вы, моя королева? - задал встречный вопрос Ринальдо. В его глазах мелькнуло что-то вроде одобрения или... сожаления? Неважно.
      - Руку повредила. Но, думаю, ничего серьезного. Ему досталось больше, - немного по-детски заявила я и ткнула пальцем в труп эльфа.
      - Это да, - подтвердил Лоран, осматривая труп. Дейярд ему помогал.
      - Что с противниками? - спросила я. Горячка боя прошла и меня начало колотить как от озноба. Плюс ко всему, я почти не чувствовала левую руку. Начиная от плеча, ее охватывала тупая боль.
      - Разгромили. Большинство убиты. Также есть тяжело раненные. Четверо. У остальных легкие раненные. Что прикажете делать с пленниками? - отчитался вновь Ринальдо. На этот раз он избегал моего взгляда.
      - Мне нужно их увидеть, - решила я.
      - Моя королева, вас должен осмотреть врач, - легко подхватил мой новый титул Лоран.
      - К тому же, ты... вы собираетесь идти к пленникам в таком виде? - осторожно спросил Дейярд.
      Я посмотрела вниз. Одежда испачкана в земле, траве и крови. Кое-где порванная. Ну, с этим понятно. Я подошла к трупу, из его руки выдрала меч, который он так и не выронил.
      Краем глаза увидела, что воины немедленно о чем-то зашушукались. Я в раздражении обернулась.
      - Что? Это не акт мародерства. Во-первых, я победила его в честном бою, а значит, этот меч мой трофей. Во-вторых, мне просто нужно увидеть свое отражение, - пояснила свои действия я.
      - Нет, что вы, моя королева. Просто, он погиб с мечом в руке. А это делает вашу победу еще грандиозней, - сказал один из воинов.
      - А где ваш меч? - спросил другой.
      - У меня нет меча. Со Светлых Земель я его не смогла вынести. В Замке выкуют новый, - соврала я, смутившись. Действительно, что это за Наследник без меча? Но мои слова вызвали очередную очень странную реакцию.
      - Темная королева! - вскричали воины и пали ниц. Что еще более странно, мои телохранители последовали их примеру.
      - Хватит уже. Что на этот раз? - растерялась я.
      - Вы победили вооруженного врага голыми руками, - первым поднялся Дейярд.
      - Скорее зубами, - пробормотала я.
      Затем все же посмотрела на свое отражение в мече. Волосы всколочены, кое-где запутались сухие листики и трава, на скуле несколько царапин, сочащихся кровью, на губах и подбородке кровь. Красота! Я максимально пригладила волосы. Но это не помогло. Тогда я попросила у одного из воинов плащ с глубоким капюшоном, в котором спрятала полностью волосы. Кровь решила не вытирать. Ведь предстояло еще пообщаться с пленниками.
      - Я желаю видеть пленников, - озвучила я свою мысль.
      - Может, следует вначале позвать врача, чтоб вас осмотрел, моя королева? - осторожно спросил Лоран.
      - Позже. Сначала пленники. И этого эльфа также отнесите к ним, - приказала я, и мы двинулись к нашей стоянке.
     

* * *

      На пленников я взглянула лишь мельком. Больше внимания привлекла гора трупов за пределами нашей стоянки, куда стаскивали все новые и новые тела. Сколько их? Десять? Двадцать? Больше? Меня замутило. Начало накатывать осознание того ЧТО я сама только что сделала за этими деревьями. Но я должна быть сильной. Не смотря ни на что. Эти нелюди в меня верят. У них также есть семьи, которые нужно защищать. Им нужен лидер, за которым они могут пойти. И раз уж, по задумке одного паршивого божка, я стала этим лидером, то исполню свою роль до конца. Пока окончательно не сошла с ума. А произошедшее в лесу лишний раз доказывает, что я не исключение и меня постигнет та же судьба, что и прежних Наследников.
      Я подошла к пленникам. Молча осмотрела их. В глазах многих читался вызов. Подозреваю, что Аэрон послал одних из лучших за нами. Но нас больше - это раз. Боевая школа Эрдании не зря считается самой лучшей - это два. И у всех Темных есть теперь Наследник, сам факт жизни которого многократно усиливает их силы - это три. У этого отряда не было шансов. Понимал ли Аэрон какой глупый приказ он отдал или до него это еще не дошло? В любом случае, это его проблемы. Мои подданные защищали меня. А я буду защищать их.
      Судя по всему, воины, что нашли меня в лесу, уже успели вкратце рассказать остальным что там произошло. Никак иначе эти взгляды полные немого восхищения я трактовать не могла.
      - Кто из вас главный? - спросила я тем временем у пленников. Они были связаны и стояли на коленях. Мечи моих воинов упирались им в спины.
      Но в ответ была тишина. Я едва слышно вздохнула. Отдать приказ пытать я не могла. А уговаривать их можно будет очень долго, а я так устала.
      - Почему молчим? - без надежды на ответ, спросила я.
      - Ты не достойна ответа! - выпалил один из пленных.
      Я заинтересовалась и подошла к нему поближе. Мои воины хранили молчание, лишь немного напряглись, когда я остановилась в опасной близости от заговорившего пленника.
      - И почему же? - заинтересованно спросила я. еще один сексист нашелся тут.
      - Если и отвечать, так только Темному Наследнику! Взглянуть в его бесстыжие глаза! - выпалил пленник. Что интересно - человек, на вид лет 25-30.
      - И почему это у него глаза вдруг бесстыжие? Он на вас нападал? Или на ваши Светлые земли покушался? - возмутилась я.
      - Он был на наших землях!
      - И что? Ваш Светлый Наследник тоже был на наших землях, - пожала плечами я.
      - Ваш Наследник держал его пленным в своем замке! - аж покраснел от возмущения мужчина.
      - А кто вам доктор, что вы Темного Наследника не смогли пленить? - насмешливо поинтересовалась я.
      - Где этот дроу? Прячется? - не выдержал еще один пленник.
      - Дроу? А зачем вам дроу? - не поняла я.
      - Дроу. Наследник Славий! - свирепо повторил тот же пленник.
      - Так вам нужен Наследник Славий или дроу? - продолжила я изображать непонимание, хотя на самом деле ситуация начала проясняться. Видимо их разведка донесла Аэрону, что темное войско отступило. Также, что к ним присоединился кое-кто без маски. В войске приветствовали Наследника - не слышал только глухой. Даже просчитали, видимо, что Рик присоединился к войску. Отсюда и выводы.
      - Женщина! Не зли меня! Нам прекрасно известно, что на границе к вам присоединился дроу! И сразу после этого стало известно, что темное войско ждало своего Наследника, который решил избавиться от маски! Или будешь утверждать, что это не так?! - прорычал этот же мужчина. Думаю, не ошибусь, если скажу, что он относится к расе драконов. Этих надменных рож я насмотрелась немало. Правда, думаю, именно этого представителя их племени я раньше не видела.оно и к лучшему.
      - Все так. Но дроу - не Наследник. К войску присоединился не только он, - ответила я.
      - А кто еще? Разведка доложила, что никаких других мужчин сюда не приходило, - немного озадачено сказал дракон.
      - Мужчин - не было. А я - была, - просто ответила я.
      - Ты? Меня не интересует судьба гарнизонной шлюхи, - презрительно сплюнул сквозь зубы дракон.
      Не успела я как-либо отреагировать, как воин, что был позади дракона двинул его эфесом меча по спине.
      - Как ты смеешь так обращаться к нашей королеве! - прогремел его голос.
      Ну, вот и раскрылось мое инкогнито. Лица всех пленных по-прежнему были обращены ко мне и в них светилось неимоверное удивление. Почти шок. Дракон лишь молча открывал и закрывал рот, как рыба, выброшенная прибоем на песок.
      - Ну, я так понимаю, вопросы о том, кто Наследник и где он прячется, отпадают? Вот и славно. Переходим к следующему этапу? - спокойно прокомментировала ситуацию я.
      - Это невозможно! - первым пришел в себя дракон.
      - Почему это? Что за дискриминация вдруг? - обижено протянула я.
      - Наследник - женщина! - отчаянно попытался донести до меня эту мысль дракон.
      - Спасибо, я в курсе, - сухо ответила я.
      - Мы этого не знали, - хмуро пояснил человек.
      - Конечно, не знали! Мне, вообще-то, жить хочется. А вы, со своим распрекрасным Наследником во главе, только и делали, что пытались меня убить, даже не познакомившись поближе. Обидно, знаете ли, - заговорщически подмигнула я.
      В этот раз они промолчали. Я поморщилась, кровь эльфа начала подсыхать и неприятно стягивала кожу. К тому же, многочисленные царапины продолжали саднить. Об ударенном затылке и левой руке, которую едва не сломал эльф, и вовсе нечего говорить. Я раздраженно постаралась вытереть ладонью губы и подбородок. На ладони отчетливо отпечатался кровавый след. Надеюсь, я вытерла, а не размазала еще больше.
      - Каков ваш приказ? - спросила я у светлых, насторожено наблюдающих за моими движениями.
      И тишина... Офигенно!
      - Вы должны были просто напасть на нас или убить меня? - попыталась еще раз я.
      - Мы должны были уничтожить тебя! И нам это удастся, будь уверена! - выкрикнул еще один пленный.
      - Угу. Почти поверила. Значит, Аэрону по-прежнему не нравится моя особа? Шикарно. Ну, я отвечаю ему взаимностью, хоть и ни разу не пыталась его убить. Ни собственноручно, ни через наемных убийц... Ты здесь главный? - внезапно указала я пальцем на дракона.
      Тот не ответил, но от неожиданности едва заметно кивнул головой.
      - Я так и думала. Значит, ты и отнесешь послание своему обожаемому Наследнику, - констатировала я.
      - И не подумаю! - стал в стойку дракон.
      - А куда ты денешься? Твои товарищи у меня. И будут пленниками в моем замке. Если через декаду я не получу ответ от твоего Наследника, они жестоко пострадают. Я буду убивать по одному на каждый день промедления. Остальные же будут молить о смерти. Естественно, в течение десяти дней, начиная с этого дня, я их не трону. Так что в твоих интересах действовать быстро, - улыбнулась я.
      Пленники посмотрели на меня недоверчиво. И я их понимаю, сомневаюсь, что я сейчас выглядела достаточно грозно. Но именно в этот момент Рик притащил эльфа.
      - Моя королева, простите, что отвлекаю, но куда деть труп вашей жертвы? К остальным или вы желаете разобрать его на трофеи? - с невозмутимым видом спросил Рик.
      Честно говоря, даже я чуть не подавилась слюной от неожиданности. Что уж тут говорить о светлых, которые с выражением ужаса смотрели то на меня, то на труп. Взгляд дракона метнулся на рану на горле эльфа, затем на мои губы, перепачканные кровью, и озарился пониманием. Рик также заметил этот взгляд.
      - Вы еще его пить будете, там немного осталось, - добавил он.
      Я посмотрела словно в задумчивости. Медленно подошла к трупу и, стараясь не думать о том, ЧТО я сейчас делаю, аккуратно провела пальцем по шее эльфа, рядом с раной. Темнело, у Темных зрение хорошее в любое время суток, а вот светлые уже подслеповато щурились. Уверена, никто из них не заметил, что я так и не испачкала палец кровью. Тем не менее, я быстро поднесла его ко рту и чувственно облизала, зажмурившись, словно от удовольствия.
      - мммммм, вкуснятина. Но уже не такая свежая. Когда она теплая и вытекает из еще живого тела - это намного вкуснее, а так... Нет, я лучше подожду свежачок. Может мне повезет и вот этот вот дракоша не будет особо торопиться с передачей послания и опоздает хотя бы на денечек... Мне же тоже нужно развлекаться, правда? - мечтательно улыбнулась я, обращаясь уже к пленным.
      - Откуда мне знать, вдруг ты просто играешь и когда послание придет - они все будут мертвы? Даже если еще не минует десять дней? - с вызовом спросил дракон, но в глазах его я увидела страх. Честно говоря, мне самой было отвратительно то, что я делала. Но иного выхода не было. Нужно было напугать их. Только тогда можно быть уверенным, что послание дойдет вовремя.
      - Ну, неееет, я, в отличие от вас, играю честно. Десять дней они будут неприкосновенны. Отсчет начнется с завтрашнего утра. И завтра утром я тебе дам послание, - сказала я, внутренне ликуя, что уловка удалась.
      - А что будет дальше? В смысле, послание и ответ придут вовремя, что тогда будет с нами? - спросил человек.
      - Умный мальчик. Не беспокойся, тогда я просто выменяю вас на пленных темных, что находятся в замке вашего Наследника. Конечно, это избавит меня от пленников, с которыми я могу позабавиться, но так и быть. В конце концов, я могла бы отдать приказ прострелить дракоше ногу и лишь тогда отправить с посланием... Но не буду. Я сегодня добрая, - улыбнулась я человеку.
      - Хорошо, я отнесу послание, - покорно вздохнул дракон.
      - Вот и умничка. Что ж, завтра утром увидимся, - улыбнулась я и повернулась, чтобы уйти.
      - Моя королева, а что с этим трупом делать? - подал голос Рик, о котором я почти забыла. Боль в левой руке становилась все сильнее, я еле сдерживалась, чтобы не заплакать.
      - Брось его где-нибудь. Хотя, нет. Отнеси его к остальным трупам. А пленников покормите, я не изверг. И ради бога, пришли ко мне в шатер доктора, - сказала я, направляясь к себе.
      Я была более чем уверена, что вскоре туда заявятся все мои телохранители и потребуют подробного рассказа о том что произошло в лесу. Впрочем, и я точно узнаю какие последствия сегодняшнего боя, что с ранеными, и что мне делать дальше со свалившимся новым титулом. А пока есть время отдохнуть, хотя бы с полчаса.
     

5 глава

Злата

      Врач ко мне пришел буквально через пару минут, будто только ждал этого. Им оказался сравнительно молодой мужчина, лет сорок на вид. Конкретней сказать нельзя, так как он принадлежал к расе вампиров.
      - Моя королева, я врач, Энрико Лейкхарт, - представился он, коротко поклонившись.
      - Проходите, - пригласила его я.
      В походной палатке было не очень много мебели. Складной стул, да лежак. В углу маленький столик, который также раскладывался. Честно говоря, я даже не интересовалась тем кто это все собирает, куда укладывает и как раскладывает обратно, когда мы останавливаемся на очередной привал. Может, в этом замешана магия, а может все дело в простом умении компактно укладывать вещи.
      - Что у вас болит, моя королева? - спросил Энрико.
      Я поморщилась. Новоприобретенный титул уже начал действовать на нервы. Хотя, не скрою, какой-то частичке моей души это очень нравилось.
      - Головой ударилась, руку то ли вывихнула, то ли потянула. Не знаю, болит сильно. Ну, царапины, синяки и ушибы - это обычное дело, - перечислила я. и с рассудком некоторые проблемы, эльфа вон пару часов назад загрызла, хотелось добавить мне. Но я промолчала.
      Вампир кивнул и молча уставился на меня. Подумав, я поняла, что он ждет пока я сниму рубашку. Я аккуратно высвободила пострадавшую руку. Лекарь осторожно ощупал ее. затем, кивнув каким-то своим мыслям, резко сжал мою руку, больно впившись пальцами и забормотав что-то себе под нос. Я задохнулась от вспышки боли, пронзившей мое тело, но спустя несколько секунд поняла, что рука уже не болит. Я изумленно воззрилась на вампира.
      - Это магия? - неуверенно спросила я.
      - Да, без нее лечение растянулось бы на декаду точно. А так вам придется лишь пару дней мазать плечо вот этой мазью и все. А теперь взглянем на вашу рану на голове, - ответил Энрико.
      Примерно через полчаса все мои царапины и ушибы были обработаны, а от раны на голове и следа не осталось. Царапины на щеке Энрико также убрал при помощи магии. Затем оставил несколько баночек с мазью и пояснил как их применять.
      - Моя королева позволит сделать полный осмотр тела и внутренних органов? - спросил Энрико.
      - Давай в другой раз, - подумав, ответила я.
      Энрико кивнул и вышел из палатки. Через некоторое время полог распахнулся и ко мне заглянул Ринальдо.
      - Можно? - спросил он.
      Я кивнула и через минуту в мою палатку втиснулись все четыре моих телохранителя. Я предложила им разместиться на лежаке, сама же присела на единственный стул.
      - Как вы себя чувствуете? - после непродолжительного молчания, осведомился Дейярд.
      - Вы что, издеваетесь все? С чего вдруг на "вы"? Ладно, при посторонних. А сейчас зачем? - удивилась я.
      - Ну, новый титул... - неуверенно начал Дейярд.
      - А я его просила? И, кстати, что за титул, можете мне нормально объяснить? - попыталась разобраться я.
      Мужчины переглянулись. Я ожидала, что ответит Ринальдо, но отозвался Лоран.
      - Тебя признал народ. А именно, твоя гвардия. Она, правда, неполная, но составляет сам костяк твоего войска. Для них ты в драке ушла в лес, там сразилась с эльфийским мечником, при том, что сама была безоружной и победила. При этом еще и испила кровь своего врага. Теперь они поверили, что ты истинная Темная и поведешь их к победам, - пояснил Лоран.
      - Расскажи, что там произошло? Как ты оказалась в лесу с тем эльфом? - спросил Дейярд успокаивающе.
      - Я пряталась за теми мешками, где ты сказал, но он подобрался сзади. Он занес надо мной меч, кричал что-то о том, что я предательница. Я испугалась, начала кричать, что знаю где Наследник, указала на кусты, в надежде, что он пойдет туда. Но он потащил меня с собой. Там он понял, что я ничего не знаю и попытался убить меня. Я бросилась ему под ноги, мы покатились по земле. Я несколько раз его ударила, он заломил мне руку за спину. Каким-то образом я вырвалась. Он дернулся за мечом, я изо всех сил ударила ему по руке. Не знаю как, но сломала руку. Он отбросил меня. Я ударилась головой. Он занес надо мной меч для удара, а я бросилась на него и... и укусила. Потом пришли вы, - под конец совсем тихо сказала я.
      - Я укусила его. Понимаете? Просто взяла и загрызла живое существо! И мне понравилось!!! Я его убила! Боже мой, я его жестоко убила! И опять никого не было рядом. Меня вновь все оставили! Почему меня всегда все оставляют?! - начала биться в истерике я. слезы потекли по щекам градом.
      Кто-то из моих телохранителей практически насильно усадил меня между них на лежак. Кто-то гладил меня по волосам, кто-то по спине, кто-то прижимал мои руки, чтоб я себе не навредила. Наперебой они шептали что-то успокаивающее. В конце концов, я затихла.
      - Все, я успокоилась, - глухо сказала я, негромко шмыгнув носом.
      Вытерла рукой слезы и взглянула на них исподлобья. Только сейчас заметила, что они также пострадали в битве. У Лорана была перевязана рука, у Рика порез на щеке, Ринальдо кривился, когда задевали его правый бок. У Дейярда на первый взгляд ранений не было, но кто знает.
      - А вы у врача были? - задала я вопрос, отвлекшись.
      - Были. Все в порядке, - ответил Рик.
      - Но ведь магия... Меня Энрико вылечил так быстро... - пробормотала я в смятении.
      - Магия целительства доступна далеко не каждому из тех, кто вообще владеет магией. К тому же, ее едва хватает, чтобы излечить раны одной персоны. Среди всех нас таким даром владеет Энрико и Вольфрам. Но он с тяжелоранеными, поддерживает их силы, - объяснил Дейярд.
      - Злата, ты одна боролась с эльфом? - серьезно спросил Ринальдо.
      Я кивнула, устремив на него перепуганный взгляд. Подданные радовались моему поступку, но они не знали, что ранее я на такое была неспособна.
      - У него открытый перелом руки и прокушенное горло, - продолжил он.
      Меня резко замутило. Я едва удержалась, чтобы не выблевать прямо на пол.
      - Как тебе это удалось?
      - Не знаю. Руку сломала скорее не своей силой, а весом. Прежде чем ударить, я подпрыгнула и навалилась всем телом. А укус... Не знаю почему я так сделала. Кожа у него очень мягкая и тонкая. Я с легкостью ее прокусила. Только понять не могу, почему мне понравилась его кровь, - вспомнила я. слезы высохли, осталась лишь опустошенность на душе.
      - Мммм, просто понимаешь, эльфы славятся очень быстрой реакцией. Помимо этого, кожа у них хоть и не такая крепкая, как у троллей, но плотнее человеческой. И... по поводу самого укуса. Мы осмотрели его. Кожа проткнута чем-то очень острым. Не человеческими зубами. Даже не вампирьими. Тогда было бы четыре дырочки от клыков. А тут такое чувство, что все зубы стали очень острыми, - постарался объяснить Дейярд.
      - А то, что понравилась кровь - это нормально. Она источник силы. Любой житель Темных Земель не отказался бы от глотка-другого хорошей крови. Вампирам это прямо необходимо для выживания. Люди, правда, за этим замечены не были, но ты Наследница, возможно это влияет, - поспешил успокоить меня Ринальдо.
      - Да, и не переживай по поводу того эльфа - ты боролась за свою жизнь. И ты победила. Ты доказала, что ты - истинная королева Темных Земель, - погладил меня по плечу Лоран.
      - Остается открытым вопрос как мне это удалось, - огласила я то, что читалось у всех в глазах.
      - Что бы ни стало этому причиной, радуйся, что так вышло. Ты выжила. И отныне никто тебя не оставит одну ни на минуту, - добавил Рик.
      - Ты утешаешь или угрожаешь?- с подозрением спросила я. Шок прошел и я теперь вновь не хотела каждую минуту своей жизни быть под присмотром.
      - Как прикажет моя королева, - хитро подмигнул Рик.
      - Я хочу продолжить наши тренировки. И как только мы прибудем в Замок, мне нужен меч, - решила я.
      Мы еще некоторое время пообсуждали то, что сегодня произошло. Обсудили стратегию расстановки часовых на привалах. Погибших решили сжечь сегодня же. Нечего оставлять их трупы на поживу местной нежити.
      - Тебя гложет что-то еще? - проницательно спросил Ринальдо.
      После сегодняшних событий я уже не была к нему так холодна. Он это чувствовал и пользовался во всю. Дейярд и Лоран на это никак не реагировали, а вот Рик бросал недовольные взгляды.
      - Пленники. То как я себя с ними вела. Я сама себе была противна, - поделилась я.
      - Ты вела себя великолепно, - заверил меня Ринальдо.
      Я с подозрением на него посмотрела. Еще ни разу не было такого, что ему понравилось мое поведение перед посторонними.
      - Льстишь? - неуверенно спросила я.
      - Нет. Ты вела себя как истинная Наследница. Лучше было бы убить их на месте, но раз ты хочешь передать послание, а потом обменять на других пленных - это то, что нужно, - искренне заверил меня кирсан.
      - Кстати, а что за послание ты хочешь передать? - спросил Дейярд.
      - Ничего особенно важного. Просто смолчать в ответ на это нападение я не могу, - пожала плечами я.
      Через некоторое время Дейярд отправился к воинам: утешить их новостью, что с Наследницей все в порядке и проверить пленных. Лоран и Рик ушли после него, помогать присматривать за раненными. Ринальдо остался охранять меня, как раз его очередь пришла.
      - С тобой точно все хорошо? - спросил он.
      - Нет. И думаю, это очевидно. Скажи, я уже схожу с ума? - грустно осведомилась я.
      - Нет, с чего ты взяла? - принялся уверять меня Ринальдо.
      Я не ответила, лишь пристально на него посмотрела.
      - Я не знаю что это было и как тебе удалось оставить такой след на месте укуса, но ты не сходишь с ума. Это происходило по-другому с предыдущими Наследниками, - вздохнул он.
      - Как?
      - Они будто слышали какой-то непонятный зов. Их что-то тянуло непонятно зачем и непонятно куда. Сначала они по ночам выходили из своих покоев и блуждали по замку, не просыпаясь. Затем их одолевала мания преследования. После этого они принимались спешно собирать войска и идти войной. Вроде как на Светлых, но на деле убивая кланы дроу, вампиров, оборотней и кого еще придется под ярлыком "предателей". Но с тобой такого не произойдет. Скажу по секрету, те Наследники, ну, большинство из них, с самого начала были с приветом. Нормальные тоже были, но они умерли от рук Светлых, - попытался утешить меня Ринальдо.
      - Спасибо.
      - И я с ума сходил, пока ты там была, - сказал он, беря мои руки в свои ладони.
      - Я же вернулась, - ответила я, глядя куда угодно, но не на него.
      - До сих пор поверить в это не могу, - прошептал он и крепко меня обнял.
      Я замерла, забыв вдохнуть очередную порцию воздуха. Не сказать, что я растаяла в его объятьях. И что мне было неприятно, я тоже сказать не могла. Самое точное определение: мне было никак. Ну, обнял и обнял. Внутри вообще ничего не всколыхнулось.
      Но кирсан воспринял мое молчание как приглашение к чему-то большему и поцеловал меня в плечо. Его руки по-прежнему были у меня на талии. Я вновь ничего не почувствовала, разве что возникло какое-то ощущение неправильности происходящего.
      - Не надо, - тихо, но твердо попросила я.
      Кирсан тут же отпустил меня. Огорченно опустил голову.
      - Прости.
      - Я... я очень устала и хочу спать. Пожалуйста, попроси, чтоб мне принесли воды умыться, - попросила я, также избегая смотреть ему в глаза.
      Он молча кивнул и вышел. Я же лежала на своем лежаке, бездумно глядя в потолок. Когда принесли воду, я молча умылась и легла спать, так больше ни слова не сказав кирсану. Он также хранил молчание. Но засыпая, я думала о неком золотом драконе, который сначала духовно меня предал, а сегодня послал наемных убийц за мной. в этот момент я его почти ненавидела. Но память все равно подбрасывала обрывки воспоминаний, в которых я была счастлива с ним. И от этого было больнее всего. Так я и уснула.
     

* * *

      На следующее утро я написала послание для Аэрона и передала его дракону. Тот хмуро на меня посмотрел, не решаясь сразу же идти. На мне вновь был капюшон, скрывающий волосы и бросающий тень на лицо.
      - Ты точно сдержишь слово? - спросил он.
      - Я обязана перед тобой отчитываться? К тому же, у тебя нет выбора. Так есть хотя бы шанс, что твои друзья выживут, - пожала плечами.
      Затем посмотрела на его обреченный взгляд и смягчилась.
      - Я всегда держу свои обещания, никогда не нарушаю их. Будь уверен, ближайшие десять дней эти пленники в безопасности. Также обещаю, что того, кто принесет ответное послание, мои люди не тронут. Слово Наследницы Темных Земель, - добавила я.
      Дракон посмотрел на меня внимательно и отправился обратно. Я ему даже лошадь выделила. Чем вызвала еще один недоуменный взгляд.
      После этого мы собрали свой лагерь и двинулись дальше вглубь Темных Земель. Пленные ехали на своих же лошадях, но со связанными руками. Раненные лежали в повозке вместе с вещами. Воины между собой мало разговаривали. Во вчерашней битве они потеряли своих товарищей. Хотя, надо признать, наших полегло действительно сравнительно немного. Всего шесть человек. Остальные были Светлыми.
      Рик, очередь которого была находиться в непосредственной близости от меня, пытался вовлечь меня в разговор, но я на контакт не шла. Мельком взглянула на свой кулон, подаренный Аэроном. Цвет камня был мутно-серый. Цвет всепоглощающей тоски.
      С этим нужно что-то делать. Если уж я взялась управлять своими землями, то сентиментальность нужно отбросить прочь, сосредоточившись лишь на делах государственной важности. Ничего, я сильная, мне нужно просто некоторое время, чтоб справиться с собой.
      В общем день прошел без особых происшествий. Если не считать того, что над всеми нами нависло чувство подавленности. Пленники также особых проблем не доставляли. Они скорбели по своим товарищам. И все равно, не пойму, почему Аэрон так поступил. Неужели его шпионы не донесли сколько именно нас было? Я, конечно, рада, что он послал такой маленький отряд, но все же... Он их отправил, фактически, в самоубийственный поход. Не выдержав, я все же поделилась своими мыслями с Ринальдо на обеденном привале.
      - Я думаю, все дело в том, что стычек между Светлыми и Темными не было со времен последнего Наследника. С того времени наши бойцы стали намного совершенней в боевых искусствах. Опять же, близость Наследника имеет очень большое значение. Чем сильнее Наследник, тем больше сил у его войска. Вчера наши силы будто удесятерились. Это свидетельствует о том, что ты очень сильна, как Наследница, - ответил он.
      Я недоверчиво на него уставилась. Что-то особой силы я в себе не замечала. Ну, да ладно. В конце концов, что я знаю об этом мире?
      Привал закончился и мы отправились дальше в путь. По-хорошему, мне следовало бы навестить еще раненых. Но я никак не могла себя пересилить. Как бы там ни было, но пострадали они из-за меня. Впрочем, нет. Они пострадали из-за Аэрона. И Светлые, и Темные. Загляну к ним уже вечером, когда мы будем обустраиваться на ночлег. От этой мысли я успокоилась и начала обдумывать стратегию своего поведения в Замке. Мне предстояло еще заново представиться всем кланам, но уже без маски.
      Так и прошел день. Мы обнаружили удобную полянку, на которой и решено было устроиться на ночлег. Совсем рядом протекал ручей, в котором я смогла нормально умыться, пока Лоран стоял на стреме. Чуть дальше ручей преобразовывался в небольшое озерцо. И я задержалась чуть подольше, решив искупать полностью. Помня еще как на меня напала хикара, когда я была еще со Светлыми, я плескалась на мелководье. Лоран хоть и был повернут ко мне спиной, но чутко ловил каждый звук, готовясь отразить возможную опасность.
      После купания я в добром расположении духа возвращалась в наш лагерь. Но какой-то мелкий камешек попал мне в обувь. Не выдержав, я решила вытряхнуть его здесь, на месте.
      - Подожди. Мне что-то в сапог попало, - попросила я Лорана и остановилась возле какого-то валуна, совершенной круглой формы. Присмотревшись, я поняла, что этих камней здесь много и они образуют собой небольшой холм.
      Не знала даже, что такие существуют в природе. Сняв сапог с ноги, я начала его трясти, пытаясь вытряхнуть камешек. Для удобства, я оперлась левой рукой на валун.
      В следующий момент мою руку, которая пострадала вчера в схватке с эльфом, прострелила резкая боль и она соскользнула с гладкого бока камня. Естественно, я потеряла равновесие и упала на землю. Лоран не успел меня схватить. Чего уж точно не ожидали ни он, ни я, так это что земля подо мной немного осядет и прежде, чем кто-либо из нас успел что-то предпринять, пласт земли подо мной провалился. Я с коротким криком упала в образовавшуюся дыру. К счастью, падать мне было невысоко и я почти не ушиблась. И даже ничего себе не вывихнула. С удивлением я поняла, что под землей проходят какие-то тоннели.
      - ЗЛАТА! - вскричал Лоран.
      - Я в порядке, - откликнулась я.
      Но мои надежды на то, что сейчас меня вытащат из этой ямы, рассыпались прахом. С негромким грохотом валун, на который я опиралась несколькими секундами ранее, покатился за мной и также упал в образовавшуюся дыру в земле. Я едва успела отскочить вглубь тоннеля. Это вызвало цепную реакцию и остальные камни также пришли в движение. Поднялось облако пыли. Я закашлялась и максимально отошла в сторону. Когда пыль немного уселась, лучше видно не стало. Камни, насколько могли, засыпались в тоннель, перекрыв, тем самым, выход на поверхность. К тому же, подозреваю, на поверхности камни еще и сверху навалились. Во всяком случае, грохот был характерным. В остальном же темень была полнейшая.
      - ЛОРАН! АУ!!! ЛОРАН!!! - принялась кричать я, как только перестала трястись земля надо мной от падения новых камней.
      Но в ответ была тишина. То ли меня не слышали, то ли я ответа не слышала, то ли Лорану пришлось отойти, чтоб его не завалило камнями.
      - Зашибись, вытряхнула камешек, - прокомментировала я, уставившись на одну босую ногу. Второй сапог, видимо, завалило камнями. Или же он остался на поверхности. Внутри меня зрела тревога все ли в порядке с оборотнем. Не придавило ли его теми камнями. Хотя, вроде коты славятся быстрой реакцией. Надеюсь, к Лорану это тоже относится.
      Я устало опустилась на пол. По-прежнему ничего не видно. Мне не оставалось ничего другого, как только ждать.
      Через некоторое время я отметила одну странность: и пол, и стена, к которой я прислонилась, были из камня. При этом никаких особых шероховатостей на них я не нашла. А значит, кто-то построил это все. Надеюсь, я не столкнусь сейчас с хозяином. Также имелось небольшое опасение, что эти тоннели облюбовала нежить. Хотя, думаю, от этого грохота мелкая нежить, если была, то уже убежала. А крупная, если б была, то уже бы явилась. Таким образом я себя немного успокоила.
      Посидев еще некоторое время, я решила, что этим ничего не добьюсь, не факт, что меня смогут скоро достать. В то время, как дальше вполне вероятно может быть выход. К тому же, стены тоннелей местами были покрыты каким-то мохом, который слабо светился. Или мне это только казалось. Не уверена. А может, просто мои глаза немного привыкли к темноте. Во всяком случае, теперь темнота для меня не казалась непроглядной. Тоскливо вздохнув, я поднялась с насиженного места и, еще раз внимательно осмотрев гору камней на месте выхода, двинулась вперед, в неизвестность.
     

6 глава

Злата

      Не знаю сколько я шла, но через некоторое время я заметила, что коридоры становятся все шире. Все было выложено из какого-то камня, временами попадались другие ответвления, но я не сворачивала. Теперь уже точно было видно, что я нахожусь в остатках чьего-то жилища. Возможно, если я сверну в какой-то боковой тоннель, то даже выйду в какую-то комнату. Но пока рисковать не хотелось. Если бы не было так темно, то, я уверена, я бы увидела еще какие-то доказательства того, что это практически подземный замок. А значит, где-то обязательно должен быть выход.
      Я бродила здесь уже около часа и меня четко преследовало ощущение дежавю. Помнится, именно с этого началось мое путешествие в этот мир. Но как только я об этом подумала, как мне показалось, что справа, в очередном ответвлении коридора светлее, чем здесь.
      - Я вижу свет в конце тоннеля... Мда, как прозаично, - пробормотала я.
      Посомневавшись пару минут, я все же решила свернуть. Да-да, понимаю, во всех умных книжках и телепередачах советуют не уходить с места, если вы потерялись, а сидеть и ждать помощи. Если же вам не сидится, то идти по прямой, никуда не сворачивая. А если уж вы вдруг свернули, то сворачивать только налево. Но какая разница, если я уже и так нарушила все, что только можно. Сам себе не поможешь - никто не поможет. Да и вообще, если помощь все же придет, то найдут по запаху.
      Я свернула в этот коридор. Небольшое свечение все же присутствовало, в конце этого коридора явно что-то было. В неясном свету можно было увидеть, что стены покрывали причудливые узоры, разглядеть которые подробней все же не удавалось. Пройдя еще немного вглубь, я даже увидела какую-то пыльную вазу или что-то типа того. Через некоторое время я уже смогла различить, что коридор вел в какую-то комнату. Свет становился все более насыщенным, но не ярким.
      Это действительно была комната. Во всяком случае, огромное помещение, посреди которого находилось что-то, что и испускало такое сияние. Ничего другого в этой комнате я не обнаружила. Пожав плечами, я подошла ближе, желая рассмотреть странный предмет тщательней.
      Каково же было мое удивление, когда я поняла, что передо мной стоит... гроб. Или нечто очень на него похожее. На небольшом возвышении, из полупрозрачного белого камня, который и испускал это свечение. Я склонилась над ним и едва сдержала крик.
      - Да, таки точно гроб, - резюмировала я. ну, а что еще это может быть? К тому же, там уже кто-то лежал. Спал или нет - не в курсе. Подумав, решила проверить. Дрожащей рукой потыкала в тело.
      - Эй, ты жив? - задала я весьма странный вопрос.
      Но в ответ была лишь тишина. На всякий случай, я даже попыталась проверить пульс. Но так и не нащупала.
      - Похоже ты все-таки мертв. Тогда почему не разлагаешься? Хм... А ну-ка, проверим зубки... И не вампир, судя по прикусу. Может ты недавно умер? Тогда кто тебя сюда уложил и почему в пыли видно только мои следы? Магия? Возможно. Или же я попросту схожу с ума. Стою тут, с трупом разговариваю... Хоть бы ответил. Хотя, нет, не надо! Я ж тогда поседею точно, - вздохнула я.
      Идти куда-либо еще не хотелось. За день очень устала, клонило в сон. Хоть холодно особо не было. и на том спасибо. Я вгляделась в лицо парня, лежавшего в гробу. Темные короткие волосы, очень бледная кожа, цвет глаз не узнать. Кожа практически сияла своей белизной. Ни у кого такой не видела. Вполне возможно, что сияние шло не столько от гроба, сколько от этого парня. Лицо без единой морщинки. Немного пухлые губы, которые больше подошли бы девчонке, алым росчерком выделялись на лице. Совершенной формы нос, высокие скулы. На вид ему можно было дать лет от шестнадцати до двадцати. Не больше. Совсем молодой.
      - А ты красивый. Я бы даже сказала, что конфетный красавчик. Даже жаль, что ты умер. Интересно, к какой расе ты принадлежал? Хотя бы к Светлым или к Темным? Таких темных волос не бывает у Светлых рас, а такой белой кожи нет у Темных. У вампиров она более к серому склоняется. А у кирсанов с перламутровым оттенком. Хм... сидхе? Хотя, нет. У них нет кожи чисто белого цвета, всегда есть легкая примесь другого цвета. Ну, да ладно. Мне нужно как-то на ночлег устраиваться. Твой гроб самая удобная вещь, которую я здесь нашла, так что извиняй, но я намерена его у тебя конфисковать на время, - говорила я все, что придет в голову, прикидывая как бы мне поудобней вытащить его из гроба, чтобы улечься там самой. Первый испуг прошел и я уже рассуждала с точки зрения практичности. Ночевать все равно где-то надо, а этому парню уже без разницы.
      Я поднапрягалась и приподняла тело, намереваясь перевалить его через край. Проблему доставляло еще то, что сам гроб находился на уровне моей груди и стащить парня, который в любом случае весил больше меня, было очень сложно. Но я не отступала от своей цели. В итоге мне удалось наполовину перевалить тело, я еще раз поднапряглась и уже просто дернула. Естественно, я не удержала равновесие и полетела на пол. Тело вслед за мной, меня им еще и придавило. Я принялась ворочаться, пытаясь выбраться с-под него и в какой-то момент прикоснулась своими губами к его, мертвым и холодным.
      - Тьфу! Ну, и гадость! - вырвалось у меня и я начала отплевываться. С отвращением взглянула на тело.
      - Дожили. Вчера эльфа загрызла, сегодня с мертвецом целуюсь... Что дальше? Эх... А дальше я лягу спать, - заговорила я вновь сама к себе.
      Вскарабкалась туда и постаралась устроиться поудобней. Закрыла глаза. Но сон никак не шел. Я уже и так повернулась, и эдак. А не спится и все тут. Одно радует: от мыслей об Аэроне отвлеклась. Но все равно, такое чувство, что на меня кто-то смотрит. Не выдержав, я открыла глаза.
      - ААААААААААААААА! - заорала я, увидев у самого края гроба лицо мертвого юноши, но с открытыми глазами.
      - АААА! Ты чего орешь, дура?! Я чуть заикой не стал! - заорал он в ответ.
      - Твою мать! Что ты здесь делаешь?! - опешила я.
      - Нет, ну нормальные заявочки? Меня из моего гроба столкнула, сама на мое место улеглась, еще и недовольная! - возмутился он.
      - Ты был мертв! - заявила я.
      - Неправда! Это называется "магический сон". Кстати, спасибо, что разбудила. А то, честно говоря, там не очень удобно лежать. Лежишь, пошевелиться не можешь... Хорошо хоть остался доступ к моему учебному проекту. Хоть какое-то развлечение. Только все равно там редко кто бывает... - затараторил парень.
      Я лишь ошалело хлопала глазами, не в силах и слово вымолвить.
      - То есть ты как "Спящая Красавица" в гробу хрустальном лежал и ждал поцелуя? - с сомнением спросила я, когда ко мне вернулся дар речи.
      - Вот-вот! И они говорили что-то о "Спящей Красавице", когда меня сюда сунули. И ведь не сделал я ничего такого! Подумаешь, испортил его дипломный проект. Так новый сделает, сложно, что ли? - с праведным негодованием спросил он.
      - Ну, за испорченный дипломный проект я, положим, и вовсе удавила бы, - подумав, честно ответила я.
      - И ты туда же? Я ж не специально! Кстати, как тебя зовут? - осведомился он.
      - Злата.
      - Хм... Злата... Что-то знакомое... Что-то мне это напоминает. Ну-ка, а ты, часом, не поешь? - с подозрением спросил он.
      - В последнее время я несколько другим занята, но петь могу, - осторожно ответила я.
      - Точно! Я так и знал! Ха, бывают же совпадения! Черт, мне же нужно в универ! Меня ж отчислить могут за прогулы! Все, я побежал. Но я еще вернусь, не переживай, а пока отдыхай. Так и быть, можешь оставаться в моем гробу, я все равно от него собираюсь в скором времени избавиться, - подмигнул он мне и исчез.
      Я озадачено моргнула. На всякий случай вылезла из гроба и обошла комнату по углам, проверяя не засел ли этот шутник где-то там. Но кроме нескольких пауков я никого не обнаружила.
      - Интересно, а это уже можно расценивать как сумасшествие или еще рано? Пора мне, пожалуй, спать, - пробормотала я себе под нос и забралась обратно в гроб. Что удивительно, там я обнаружила подушку и одеяло. Готова поклясться, когда я там лежала несколько минут назад, то ничего такого там не было. но лимит удивления на сегодня я уже исчерпала, поэтому я просто поплотнее укуталась в одеяло и уснула. Видно сказалась усталость, а может, сознание просто отключилось, не выдержав такого напряжения.
     

* * *

      - Убьет - не убьет, оставит - не оставит, родит - не родит, умрет - не умрет.... Черт, лапки закончились. А я еще даже не начал гадать на ухажера. Ладно, найдем еще одного. О! Аэрон, Ринальдо, Лоран, Джонатан, Кристоф, Елисей, Дейярд, хи-хи, я.... опять закончились! Стоп, это что, получается, я? Не-не-не, фигня это все гадание.... - это было первое, что я услышала, проснувшись.
      Сонно поморщившись, я открыла глаза. Комната была та же. Но в ней было ощутимо светлее. В потолке я заметила несколько маленьких отверстий, сквозь которые проникал солнечный свет. Повернув голову, я увидела вчерашнего парня, который сидел возле гроба и что-то увлеченно рассматривал у себя в руках.
      - Что ты делаешь? - поинтересовалась я.
      - Гадаю. Не мешай, - отмахнулся он.
      - На чем?
      - На пауках. А что, ты здесь видишь ромашки? Вот и я о том же. Что есть, то и отрываю. На что бы еще погадать... - задумался он, почесывая подбородок.
      Я присмотрелась. На полу возле него валялось с десяток паучьих тел, но без лапок. Те мелкой ворсой покрывали брюки парня. Видимо, гадание длилось уже долго. Пауки, правда, были феноменальных размеров. Самый крупный с кулак величиной. Меня передернуло. Я их особо не боюсь, но неприятно. И тут я вспомнила что именно я услышала, когда проснулась.
      - Стоп! Ты на меня, что ли, гадаешь? - возмутилась я.
      - Ага. А на кого ж еще? На меня даже самые мощные предсказания не действуют. Я, кстати, немного покопался у тебя в памяти, пока ты спала. Ты ж не против? - невинно хлопнул глазками он.
      - Что ты сделал?! Кто ты вообще такой??? - выкрикнула я, выбираясь из гроба.
      Парень на меня покосился скептически, затем также поднялся с пола. Гордо приосанился, прокашлялся и выдал.
      - Я - Эрроральд! И я... - начал он.
      - Стоп! Еще раз, кто ты? - с обманчивой неспешностью переспросила я.
      - Не перебивай! Эрроральд я. Так вот... - вновь принял величественную позу этот парень.
      - Тот, который был в шаре и закинул меня сюда? - ласково спросила я, оглядываясь по сторонам, надеясь обнаружить что-то поувесистей. Отстраненно отметила, что гроба в комнате уже не было, но, я думаю, для бога это вовсе не проблема заставить ненужную вещь просто исчезнуть.
      - Ага! Что, тоже меня узнала? - широко улыбнулся он. Но буквально через несколько секунд его улыбка исчезла с лица.
      - Э-эй, ты что делаешь? Злата, не надо! В твоем положении нельзя нервничать и совершать резкие движения. А ну, положи на место! Положи, кому сказал. Ай! - огласило комнату уже через пару секунд. Но я только начинала....
     

Лоран

      Злата провалилась под землю, а я не успел ее подхватить. Еще и камнями сверху привалило, я едва успел отскочить в сторону. Остается надеяться, что она также успела уйти в куда-нибудь в сторону. Конечно, если ей было куда уходить. Оуэри корбен! Что мы за телохранители такие, если нас никогда нет рядом, когда она в нас нуждается?
      Я попытался самостоятельно расчистить путь к Злате, но камни слишком тяжелы для меня. Я услышал слабые крики Златы с-под земли лишь благодаря тонкому слуху оборотня. Значит она жива, с облегчением подумал я.
      - ЗЛАТА! НИКУДА НЕ УХОДИ! СТОЙ НА МЕСТЕ! - попытался докричаться я, но Злата продолжала меня звать, видимо так и не услышав мои слова сквозь толщу земли. На мои крики прибежали Ринальдо, Дейярд, Рик и еще несколько воинов.
      Я им вкратце описал ситуацию. Мы тут же принялись оттаскивать камни, но они были очень тяжелые и их было слишком много. Мы с ними провозились всю ночь. И только с первыми лучами солнца смогли проникнуть в образовавшуюся щель. Но Златы там не оказалось. Видимо, она решила поискать другой выход. К счастью, камни тоннеля еще хранили ее запах. Но вездесущая пыль здорово сбивала меня со следа. Лишь через несколько часов мы смогли ее обнаружить. Вернее, сначала мы услышали ее крики и поскорей поспешили на ее голос.
      - ... убить мало! Да чтоб на тебя понос напал, а рядом ни одной бумажки! Да чтоб тебя медом обмазали, а вокруг тучи пчел! Да чтоб ты на ежика сел да еще и попрыгал! Да чтоб ты только то и делал, что на шкурках от банана поскальзывался! - сыпала она проклятиями в чей-то адрес.
      Когда же мы ее обнаружили, то пришли в еще большее недоумение: в просторном зале она находилась одна. Поднимала с пола разные камни и прочий мусор и бросала его в пространство, продолжая сыпать ругательствами.
      - Злата? - неуверенно окликнул ее Деярд.
      Остальные же переглянулись между собой понимающе и грустно. Видимо от всеобщего проклятия Темных Наследников никто не застрахован. Вот и у Златы появились первые признаки сумасшествия.
     

Злата

      - Злата? - услышала я внезапно у себя за спиной.
      - Ой! - я молниеносно обернулась.
      Я так увлеклась придумыванием новых проклятий для Эрроральда и осыпанием его всем тем, что только смогла обнаружить под ногами, что не услышала как пришла моя команда спасения. Я взглянула на бога, но он вдруг ехидно заулыбался и спокойно сложив руки на груди, мне подмигнул. Что странно, никто из Темных даже не попытался выяснить что за кадр стоит рядом с их Наследницей.
      - Злата, а что ты делаешь? - осторожно поинтересовался Дейярд.
      - Я эту тварь сейчас убью! Голыми руками! - вновь начала закипать я.
      - Кхм... а кого именно? - задал странный вопрос уже Ринальдо.
      - Его! Вы что, не видите эту наглую рожу??? - возмутилась его отсутствием сообразительности я.
      Со стороны Эрроральда донеслось сдавленное хихиканье. Я непонимающе на него взглянула.
      - Вообще-то не видят, я невидим для всех, кроме тебя! Прости, что сразу не сказал, но это того стоило, - вновь залился громким смехом Эрроральда.
      - Здесь только ты и мы, - подтвердил его слова Лоран.
      - Как? А пауки? - начала лихорадочно выкручиваться я. Эрроральд уже просто тупо ржал, всхлипывая от смеха.
      - Пауки? Так ты в паука бросаешься? - с облегчением в голосе переспросил Дейярд. Остальные воины тоже с улыбками переглянулись.
      - Ну, да. В большоооого такого паука. Я их боюсь очень сильно, вот и отпугиваю, - повторила я, бросая свирепые взгляды в сторону бога, который уже чуть ли не икал от смеха. - И поэтому этим бедолагам оторвала лапки? - с подозрением спросил Рик, рассматривая что-то на полу.
      - Ну, без лапок они не такие страшные и я готова мириться с их присутствием здесь, - как можно серьезней ответила я.
      - Ой, я не могу!!! - от смеха Эрроральд уже сполз на пол и просто утирал выступившие слезы.
      - Я солидарен с Темной Королевой. Сами по себе пауки милахи, а вот эти их лапки - брр! Замучаешься отплевывать, - доверительно поделился один воин, кажется, тролль, другому. Краем глаза я заметила, как он поднял одного паучка без лапок и с наслаждением отправил себе в рот. Меня передернуло, но я быстро взяла себя в руки.
      - Что ж, возвращаемся. Привал продлим до обеда и лишь потом отправимся. А пока пусть все отдыхают. Ведь, я так поняла, ночью все расчищали вход в эти подземные коридоры? - деловито спросила я.
      - А что не так с входом? - насторожился Эрроральд, но я его проигнорировала.
      - Да, мы торопились как могли, - ответил на мой вопрос Ринальдо.
      - Нет, ты мне ответь! Что вы уже там сделали? - занервничал Эрроральд.
      - Кстати, а что это за место? - все продолжала игнорить бога я. Хоть как-то отыграюсь за его выходку с невидимостью.
      - Могла бы и у меня спросить. Я бы ответил, - пожал плечами он.
      - Подозреваю, это одно из тайных мест, куда приходил великий Эррор, когда наведывался в наш мир. Но, как видишь, уже давно находится в глубоком запустении, - ответил Ринальдо.
      - Эй! Какое еще запустение? Ну, не прибрано немножко, так что теперь, позорить меня? Будет время - подмету полы, а пока и так сойдет! - оскорбился бог. Я едва удержалась, чтоб не прыснуть со смеху.
      - Ладно, пошли к дыре. Скорей всего, здесь есть еще несколько выходов, но лучше выйти тем лазом, которым мы сюда попали, - предложил Дейярд.
      - Дыре? Он сказал "дыра"? Вы что с моим домом сделали, варвары?! Сами потолок в коридоре разрушили, а на пыль жалуетесь? Вот кто вы после этого?! У меня просто нет слов! - высказался Эрроральд и исчез. Я едва слышно с облегчением вздохнула. Честно говоря, нервы уже начали сдавать.
      Обратно мы выбрались быстро. Оставшиеся воины бурно обрадовались моему возвращению. Я объявила привал до обеда. Воины с радостью приняли эту новость и, выставив часовых, устроились на отдых, которого они лишились из-за обвала камней.
      Сама же, подумав, решила просмотреть отчеты, до которых еще не дошли руки. Я-то ночью выспалась. Через некоторое время ко мне пожаловали мои телохранители. Я решила им не рассказывать, что общалась с Эрроральдом - вдруг еще не так поймут. К тому же, я еще не до конца уверена, не является ли он плодом моего больного воображения. Их я также отправила отдыхать, заверив, что из палатки выходить не намерена, а часовые не дадут никому украсть саму палатку. Те еще некоторое время поупирались, но ушли. Я вздохнула облегченно и вновь взяла в руки злополучный отчет о начислениях в казну от кланов Темных Земель.
      - А чего они всегда к тебе залезают в палатку все вчетвером? Здесь же и так дышать нечем! В походе разве ж нормально помоешься? - проворчал голос у меня за спиной, который за это утро уже стал для меня ненавистным.
      От неожиданности я дернулась и случайно смяла злополучный отчет. Раздраженно обернулась. Так и есть. На моем лежаке во весь рост растянулся Эрроральд.
      - Слушай, ты! Мало ты мне жизнь попортил! Чего сейчас за мной таскаешься? - взъярилась я.
      - Да ладно. Разве плохо быть Темной Наследницей? - удивился Эрроральд.
      - Меня убить не хочет только ленивый. Я живу в постоянном страхе, что это мой последний день жизни плюс вполне возможно скоро сойду с ума! - возмутилась я.
      - Ну, у каждой должности свои недостатки. И вообще, не нервничай, тебе вредно, - философски заметил бог.
      - А чего сейчас за мной ходишь? Заняться больше нечем? - уже более миролюбиво спросила я.
      - Не то, чтобы совсем нечем, но ты забавная. И с тобой уж точно скучно не будет. За один только этот год сколько всего наворотить успела, - восхищенно присвистнул он.
      - А как же следить за порядком в этом мире и прочее бла-бла-бла? Кстати, хреново выполняешь свои обязанности. Здесь постоянно мочат Темных Наследников, - огрызнулась я.
      - Э-э, ты это, не путай. Это не мой мир. Я не имею права что-либо делать, - начал отрицать бог.
      - Как это? Ты же великий и ужасный Эррор! И ничего не можешь? - не поверила я. - Я не Эррор. Я Эрроральд, - возмутился он.
      - Что? - опешила я.
      - Эррор - это мой старший брат. А я - Эрроральд. Я только недавно стал совершеннолетним и еще не имею права ни на свои миры, ни наследовать миры своих родственников, - объяснил Эрроральд.
      - А почему вас зовут почти одинаково?
      - Мама назвала брата Эррор. Ей это имя очень нравилось. А когда меня рожала, то умерла при родах. И имя выбрать не успела. А у нас имя для ребенка имеет право выбрать только мать. Вот отец и взял для меня имя, которое носил брат, просто добавил окончание, - ответил Эрроральд.
      - С ума сойти! А где Эррор? И почему ты не в универе в таком случае? - попыталась разобраться до конца я.
      - Умер. А меня сегодня ночью отчислили. Ладно, пойду я. что-то настроения нет. Еще увидимся, - хмуро сказал он и исчез.
      Я же так и осталась с отвисшей челюстью. Я думала, что раньше здесь был дурдом? Неееет, все только начинается!
     

7 глава

Аэрон

      С тех пор, как я отдал приказ убить Темного Наследника, прошло несколько дней. Я постарался отбросить лишние эмоции и направить все свои силы на то, чтобы наконец-то уничтожить его. Начал уже практически в открытую организовывать все, что нужно, если все-таки начнется война с Темными Землями. Если раньше убирать Темных Наследников было просто чем-то вроде обязанности, то конкретно к этому у меня практически ненависть. Я так и не узнал, что конкретно произошло у него со Златой, но точно решил, что отомщу за это. Пусть, я и виноват в том, что она ушла, но было что-то еще. Что-то, что заставляло мою любимую возвращаться мыслями к Темным Землям.
      Только в этот раз Наследник сильно отличался от тех, что приходили раньше. В первую очередь принялся устраивать какие-то реформы, чтобы улучшить жизнь своего народа. Ни разу не попытался напасть на Светлые Земли. Не выходил со мной на связь. Даже после того, как мы на него покушались. Не велел казнить нас. Точно неизвестно даже какой он расы, не говоря уж о том, как он выглядит внешне. Даже никто из Темных, за исключением его телохранителей, не мог ответить на этот вопрос. Это знала Злата, было видно, но ответить не пожелала. Последняя информация была о том, что к Темным присоединился дроу и после этого пошли слухи, что Наследник раскрыл свое инкогнито. Был ли он этим дроу или нет - сказать точно также не представляется возможным. Также, как и совершенно неизвестно где был этот Наследник последние полгода.
      Я устало потер глаза. Легко сказать: не думать. Но даже при том, что наши земли на грани войны, я не могу не задаваться вопросом: почему же Злата так поступила? Почему даже не попыталась со мной поговорить после того разговора, если это являлось причиной? Зачем отправилась на встречу гибели? Хотя, глубоко в душе теплилась надежда, что она жива. Ведь она очень сообразительная, могла ли она обнаружить лазейку в формулировке клятвы? Я уже не один раз воспроизводил в памяти точные слова, которые она тогда произнесла, но так и не увидел выхода, как избежать этой клятвы.
      Надежду во мне также подогревал цветок, который Злата оставила. Ведь он так и не увял. Хотя, его цвет сбивал меня с толку. Красный мог означать что угодно, я о таком и не слышал. Алый, словно кровь. Я в задумчивости провел рукой по лепестку. Мне показалось или он встрепенулся под моими пальцами? Внезапно подушечку пальца чем-то больно кольнуло и капля крови скатилась на цветок. Я отдернул руку и заворожено смотрел, как кровь немедленно впиталась в лепестки. Цветок словно стал еще ярче, еще насыщенней.
      Хм, это очень странно. Нужно будет завтра спросить у Джонатана что бы это могло значить. С такими мыслями я уснул. И совсем неудивительно, что мне приснилась Злата. Странно, что она мне приснилась впервые, с тех пор, как... как ее не стало.
      Сон был ярким, но коротким. И, что совсем уж странно, без звука.
      Мне приснилось, что Злата сидит в каком-то шатре, а рядом с ней кирсан. Он ее обнимает, но она будто этого не хочет. Затем он ее целует в плечо, но она что-то резко ему говорит. Кирсан немедленно отодвигается, а затем уходит.
      На этом мой сон прервался. Существует вероятность, что это мне приснилось, так как я много думал о Злате, но только это не было похоже на обычный сон.
      На следующую ночь я решил проверить одну теорию. Я капнул кровью на цветок вновь и лег спать. Но в этот раз мне приснилось, что Злата лежит в гробу. Я проснулся в холодном поту. Так и есть. Видения мне посылает цветок, только что это прошлое, настоящее, будущее, плод моего воображения? Я так и не разобрался.
      - Джонатан, с этим цветком что-то не так, - и я рассказал своему другу о снах.
      - Это нормально. Ты постоянно думаешь о ней. Скоро это пройдет, - пожал плечами он.
      - Но... может это значит, что она жива и цветок показывает то, что с ней происходит? - с безумной надеждой спросил я.
      - Аэрон, ты не ребенок, чтобы верить в сказки. Отдай этот цветок алхимикам или ботаникам, пусть выяснят причину смены его окраски. И хватит думать о Злате. Ты ее этим не вернешь. Нужно жить дальше, - устало покачал головой он и вышел с комнаты.
      Я же недоверчиво посмотрел на цветок, который сжимал в руке. Нет, я его не отдам на изучение никому. Это единственное, что осталось от Златы. К тому же, я верил, что какая-то связь все же есть. И пусть это всего лишь плод моего воображения, пусть. Я хочу продолжать ее видеть. Хотя бы во сне.
      Следующие пару дней прошли в небольшом напряжении. Я все ждал новостей от отряда, который отправил за Темными. Теперь мне это уже не казалось такой уж хорошей идеей. Некстати вспомнилось, что по преданиям, силы Темных возрастают в непосредственной близости от Наследника. Появились сомнения, не послал ли я их на смерть.
      Но вот наконец-то, посреди совещания, дверь открылась и вбежал слуга.
      - Повелитель! Вернулся Шаореакх! Говорит, у него какое-то важное послание для вас, - выпалил он.
      - Совещание объявляется закрытым. Завтра в то же время, - сухо приказал я.
      Все молча согласились с моим решением и спешно покинули зал. Я пригласил командующего отрядом, который послал на Темные Земли. Выглядел он неважно. Весь в пыли, одежда была не первой свежести, местами рваная, на груди виднелась прореха, сквозь которую можно было разглядеть неглубокий порез.
      - Повелитель, мы последовали вашему приказанию и... - начал было он.
      - Ближе к сути! Вам удалось осуществить поставленную задачу? - нетерпеливо перебил его я.
      - Нет. Они оказались сильнее нас, - склонил голову дракон.
      - Что с остальными членами отряда? Где они? - спросил я, уже подспудно зная ответ.
      - Я вернулся один...
      - Оуэри корбен! Как такое возможно?! Вы же лучший отряд! - поразился я и со злости стукнул кулаком по столу.
      - Простите. Мы не справились с поставленной задачей. Силы Темных возросли в несколько раз. К тому же, близость Наследника их вдохновляла, - тихо ответил он.
      - Оуэри корбен! Будь уверен, их смерть не сойдет Темным с рук. Мы отомстим за каждого! - выругался я, осознавая, что действительно послал ребят на смерть. Ведь можно было продумать все тщательней, можно было отправить больше воинов, в конце концов... А я пошел на поводу чувств.
      - Ты хоть видел Наследника? Я имею в виду, без маски? - особо не надеясь на ответ, спросил я.
      - Да. Я ее видел, - замявшись, ответил он.
      - Ее? - переспросил я, надеясь, что ослышался.
      - Да. Наследник оказался женского пола, - совсем тихо сказал Шаореакх.
      - Как такое возможно? Я имею в виду, почему этого никто не знал? - опешил я.
      - Маска.
      - Действительно. Но как женщина смогла стать таким противником и продержаться так долго? - растерянно пробормотал я. Некстати вспомнилось, что Злата была фавориткой Наследника. Получается, что у... Наследницы? Недаром Темные Земли считаются рассадником разврата! От переизбытка эмоций я вскочил со стула и принялся ходить по комнате, не в силах усидеть на одном месте.
      - Не могу знать, - отчеканил Шаореакх.
      - Как она выглядит? Опиши ее как можно подробней. К какой расе она принадлежит? - попытался взять себя в руки я.
      - Там было темно, когда я ее увидел. И на лицо был наброшен капюшон, скрывающий черты лица. Я рассмотрел, что она невысокого роста, стройная. Руки тонкие, кожа светлая. Я бы даже сказал бледная. Когтей на первый взгляд нет. К какой расе принадлежит - не смог разобраться. Но может питаться кровью. Во всяком случае, Салмельдира она победила в битве один на один и при этом разодрала ему горло зубами. Это свидетельствует о том, что клыки имеются. И уже из мертвого также отхлебнула крови, - тихо ответил дракон.
      - Оуэри корбен! Каркашза харса инкруба! Так поступают лишь представители высшей нежити. Но у них всех есть когти! Неужели мы имеем дело с представителем неизвестной расы из другого мира? Это самое ужасное, что может быть! Ладно, что можешь конкретно о ней сказать? Твое личное мнение? - дела обстояли еще хуже, чем я думал.
      - Она опасная. Это сразу видно. Она не угрожала, не кричала, не злилась. Скорее выглядела усталой и немного грустной. При этом необычайно спокойной и даже немного... ласковой. Тем страшнее было слушать ее слова, сказанные таким тоном. Она не запугивала, а просто разговаривала. Причем так, будто ей до этого вообще нет дела, но положение обязывает, - постарался максимально объяснить воин.
      От воспоминаний его немного передернуло. По всему выходило, что Наследница рушила все каноны, тем самым не давая ни малейших шансов предугадать ее следующие шаги.
      - Как тебе удалось выбраться? - спросил я. С каждым новым сведение о Наследнице, хотелось проклинать Эрроральда с удвоенной силой.
      - Она меня отпустила. Вернее не отпустила, а отправила с посланием для Вас, Повелитель, - склонился в поклоне Шаореакх и протянул свиток.
      - Так чего ж ты молчал?! Давай сюда и можешь быть пока свободен. Возле двери слуги, они позаботятся о тебе. Отдыхай, - отправил я его на время отдохнуть, жадно вглядываясь в мелкий, но аккуратный почерк.
      Проследив, что дракону действительно предоставят все, что нужно, я принялся вчитываться в послание, предчувствуя, что это и есть начало войны.
      "Здравствуй, не очень дорогой и совсем не уважаемый мной Светлый Наследник!
      С тех пор, как я появилась в этом мире, ты только и делаешь, что пытаешься меня убить. Может уже хватит, а? Вот скажи, чем конкретно тебе я насолить успела? На вашу территорию мы не лезем, военные действия не ведем, кровавых оргий со Светлыми в главной роли не устраиваем. Почему нельзя просто спокойно жить бок о бок, никого не трогая? У нас свои проблемы, у вас свои. Для того и нужны Наследники, чтобы их решать. Разве я не права? Я поднимаю экономику своего государства, ты заботишься о своем. Мне твои земли и даром не нужны. Учитывая тот факт, что за столько времени ты не напал на наши, то мои земли тебе также не грезятся в мечтах. Так почему бы нам, как двум умным правителям, не встретиться где-нибудь на нейтральной территории и не обсудить все? Можно обмениваться разными товарами, обсудить въездную пошлину, ввести законы о неприкасаемости послов из соседних стран, наладить методы выдачи государственных преступников. Либо просто составить договора, в которых четко указано, что границы наших государств пересекать нельзя и, опять же, обсудить способы выдачи преступников. На первых порах нарушители будут с обеих сторон, это понятно. Таков менталитет народа.
      Ты прекращаешь попытки моего убийства, а я забываю о тех попытках, что уже были. При последнем нападении, произведенным твоим отрядом, погибли представители и Светлых, и Темных. Раненые и те, кого удалось захватить без кровопролития, у меня. Я предлагаю их выменять на тех Темных, что находятся на твоей территории в заключении. Также я не несу ответственности за предыдущих Темных Наследников и их деяния.
      Конечно, все это возможно, если ты дашь ответ в течении десяти дней с момента отправки послания. Скорей всего, в данный момент я нахожусь уже в своем замке. Обещаю, что гонца с посланием никто не тронет. Впрочем, на этот случай можешь послать кого-то из расы фениксов или людей. Всем прекрасно известно, что первые нейтралы, а вторые могут принадлежать и к Светлым, и к Темным.
      P. S. Думай, Наследник. Война - это всегда потери. А следующее покушение на меня не останется неотомщенным. Хватит уже того, что Злату ты потерял. А я ведь одно время всерьез засомневалась не оставить ли ее тебе навсегда. Видимо, это было ошибочно. Нужно было действовать, стремясь ее спасти от тебя. Кто ж знал, что ты ее не сбережешь".
      Первым моим действием было скомкать послание и выбросить в окно. Но я сдержал порыв и перечитал письмо еще раз. А потом еще и еще.
      За свою жизнь я застал правление двух Темных Наследников. Каждый из них присылал мне послание, в котором в красках расписывал как именно он собирается уничтожить Светлые Земли. Моим предкам также присылались подобные письма. Все они хранились в нашей семейной сокровищнице и я не раз их перечитывал. Содержание всех писем было схожим.
      Только не то, что я сейчас держу в руках. Впервые мне предложили перемирие. Первым приходит в голову, что это какая-то уловка либо нелепый розыгрыш. Но если это не так, то открываются новые перспективы... Хотя, рано или поздно Темные Наследники сходят с ума. Почему же эта Наследница должна быть исключением?
      Упоминание о Злате в последних строчках нашло болезненный отклик в моем сердце. Я и так уже винил себя в ее смерти. И Темной Наследнице об этом напоминать мне необязательно. Впрочем, сразу вспомнилось какая грустная Злата была в темном замке. Что конкретно связывало ее с Наследницей узнать уже не удастся, разве что спросить у самой Темной Владычицы. Только ради этого стоило все же встретиться с ней на нейтральной территории.
      Тяжко вздохнув, я приступил к написанию ответа. Конечно, по-хорошему, было бы неплохо обсудить все с советом и лишь потом начать сочинять письмо, но пока есть хоть малейший шанс спасти выживших членов отряда, я им воспользуюсь.
     

Злата

      Я тряслась на лошади в тесном и душном костюме Наследника и отчаянно зевала. Выспаться прошлой ночью мне не удалось. Только все, кроме часовых, устроились на ночлег, как ко мне явился Эрроральд и почти всю ночь не давал уснуть своими дурацкими разговорами. Радовало, что скорей всего уже сегодня вечером мы будем ночевать в замке. И так потеряли массу лишнего времени то из-за Светлого отряда, то через мое непредвиденное падение в подземные тоннели, то я навещала раненых. Естественно, раненых Темных. До Светлых мне особо нет дела. Они покалечили и убили многих моих солдат. Я не сволочь, лечить их приказала, но от того, чтобы навестить их, отказалась.
      Кстати, падение к Эрроральду также выглядело очень подозрительно. Конечно, я будто магнит для различных неприятностей, но такая вот "случайность" вызывала сомнения. Почему земля разверзлась именно подо мной? Должно быть объяснение. Ночью у бога спросила об этом, но тот, замешкавшись с ответом, просто перевел разговор на другую тему. И ведь ясно же, что что-то знает, но не говорит.
      - Как тебе окрестности? Ты ведь первый раз их видишь? - до отвращения бодрый голос Эрроральда внезапно раздался справа от меня.
      Я хмуро на него покосилась, но промолчала. Не хватало еще, чтоб Дейярд, который ехал на лошади рядом, заподозрил во мне зачатки сумасшествия. К слову сказать, сам Эрроральд ехал на какой-то красивой зверюге золотистого цвета с длинной густой шерстью, мордой, похожей на кошачью, но с более длинной мордой и небольшими рожками между круглых ушек. Судя по всему, эти двое по-прежнему были невидимы для всех кроме меня.
      - Чего не отвечаешь? Загордилась? - продолжал донимать меня он.
      Я вновь промолчала, лишь гневно сверкнула глазами. Окрестности действительно были красивыми. Кругом поля, которые только недавно начали зеленеть. Кое-где уже цвели какие-то синенькие цветочки. На ветках деревьев зеленела листва. Вдали виднелась река. Лес был позади. Пахло весной.
      - Кстати, отвечать вслух необязательно, можно просто "громко" думать. Я услышу. Все равно твое сознание для меня как открытая книга.
      - Раньше сказать нельзя было?!? - пронеслась в голове гневная мысль.
      - А ты не спрашивала. К тому же так забавней, - показал язык бог.
      - Тогда зачем задавать вопросы? Просто копайся себе в моей голове и смотри готовые ответы, - немного обижено ответила я.
      - Это совсем не то. К тому же, я стараюсь как можно меньше копаться в сознаниях других. А то обычно на такое количество скрытых комплексов и давних обид натыкаешься, что впору психиатром стать. А если следить за тем как рождается мысль, как отбрасываются миллионы вариантов до того, как сформируется окончательный ответ - тут и самому запутаться можно. Но если тебя это оскорбляет, то, пожалуйста, обещаю специально в твоей голове не копаться, - пожал плечами он.
      Я ничего не ответила на это. Скорей всего так и есть. Меня уже даже не напрягало, что такое могущественное существо заинтересовалось мной. С самого начала стало понятно, что я для него на подобии забавной зверюшки. Но я и не против: пока ему интересно рядом со мной, я смогу узнать ответы на некоторые вопросы, которые меня мучают.
      - А кто отец? - спросил вдруг он.
      - Чей? - недоуменно уставилась я на Эрроральда.
      - Твоего ребенка, - словно прописную истину сообщил мне Эрроральд.
      - Ты нормальный? Какие дети? Нет у меня детей! - возмутилась я.
      - Ну, это пока.
      - Вот как будут, тогда и сообщу имя отца. А пока в ближайшем будущем заводить детей я не собираюсь! - категорично ответила я, едва сдержавшись, чтоб не покрутить пальцем у виска. Мало мне Замка, бредящего детьми, теперь вот этот активизировался.
      - Кхм... Не хочу тебя расстраивать, но... - через непродолжительное молчание ответил Эрроральд, подозрительно уставившись на мой живот.
      - Что "но"? - с опаской переспросила я.
      - Нууу, ты, как бы это помягче сказать, немножко беременна. Думал, ты знаешь, - смущенно ответил Эрроральд.
      - От кого? - тупо спросила я.
      - Ты меня спрашиваешь?!? Извини, свечку не держал!- возмутился бог.
      - В смысле, этого не может быть! - исправилась я.
      - Ну, еще скажи, что ни с кем, ни разу, ни-ни, - недоверчиво скривился он.
      - Ну, было. Но только с одним! - принялась защищаться я.
      - Ну, так! Сама понимаешь, от такого дети случаются, - пожал плечами Эрроральд.
      - Ты не понимаешь! Не могли случиться! Он - дракон! - едва сдержалась, чтоб не заорать это вслух.
      - Оу... Не повезло...
      - Что значит "не повезло"? Это подтверждает, что ты ошибся! Я не дракон, а значит забеременеть не могла ни в коем случае! - продолжала мысленно восклицать я.
      - Кхм... Не хочу тебя расстраивать, но...
      - Что еще, черт тебя побери, за "но"?!
      - Не повезло тебе. Из ныне живущих в этом мире, не принадлежащих к расе драконов, ты единственная, кто мог от них забеременеть. Кто же знал, что ты такая шустрая?! А ауру зарождавшейся жизни я вижу уже сейчас, - принялся оправдываться Эрроральд.
      - Но ведь было сказано, что ребенок родится лишь от равного. А я не дракон!
      - А кто сказал, что это только про расу? Ты Наследница. Он Наследник. Вы равные. Прости, - пожал плечами он.
      - Это значит, что при родах я умру ужасной смертью? - от этой мысли во рту пересохло и закружилась голова. Верить в это ну никак не получалось. Слишком нереально.
      - Печально, но факт, - невозмутимо ответил Эрроральд.
      - Ты что-то можешь сделать?
      - Быть с тобой до твоей кончины, - улыбнулся он.
      Но я шутки не восприняла и полностью погрузилась в свои невеселые мысли. Через некоторое время меня разорвет изнутри, как в фильме "Чужой". И самое ужасное, что это будет родное существо. Хотя, воспринимать ЭТО своим чадом не получается. И толку, что я писала Аэрону то послание с надеждой на перемирие наших государств. Толку, что я начала делать попытки развить экономику своих земель. Мне уже даже не стоит бояться светлых рейдов или внезапного сумасшествия. Все закончится месяцев через девять. Вернее, даже раньше.
      - И на каком я сроке? - спросила я, сохраняя безликое выражение лица.
      - Недель пять-шесть. Точнее сказать не могу, - беззаботно ответил он.
      - И ты не можешь меня спасти? Тебе меня не жаль? - ни на что особо не надеясь, спросила я.
      - А что я могу сделать? Нам запрещено вмешиваться во внутренние дела существ, населяющих подобные миры. Конечно, пока мне с тобой интересно, и когда ты умрешь, я даже немного расстроюсь, наверное. Но такова жизнь, - спокойно ответил он.
      Я молча кивнула. А чего я еще могла ожидать от бессмертного существа, для которого весь этот мир просто как игрушка или дипломный проект, если я правильно поняла.
      Эрроральд больше ничего не говорил. Вместо него со мной попытался завязать разговор Дейярд, но я отвечала односложно, прикидывая что полезного я могу совершить перед своей смертью.
      Ближе к вечеру на горизонте показались стены моего города. Это меня немного взбодрило. Что ж. Чего быть, того не миновать. Детей я не хотела, честно признаться. С другой стороны, не мне их и воспитывать. Буду относиться к этому как обреченный солдат, зараженный смертоносной куколкой "чужого". А именно, спасти как можно больше народа, пока еще есть силы. Пафосно, но пока иначе все это мне не воспринималось.
      - Ты знаешь, а все-таки есть один момент, о котором я забыл. Я могу тебе помочь. Ты спасла меня, я спасу тебя. На недавних строках это еще возможно. У тебя же, в твоем мире, часто проводят операции под названием "аборт"? С помощью своей магии я могу это сделать. Как только прибудешь в свой замок, - вдруг воскликнул бог.
      Я заторможено на него посмотрела, силясь сообразить о чем он вообще говорит.
      - Да-да, и не благодари, я нашел выход. Ты будешь жить. Тебе ведь наверняка известно, что избавиться от плода дракона очень сложно, особенно, если есть цель не навредить матери. Какая-то своя специфика. Но я могу провести специальный ритуал. Пока душа ребенка еще полностью не сформировалась, его возможно удалить из тебя, не навредив твоему здоровью. Так что расслабься, ты выживешь. Все же, нравишься ты мне чем-то! - подмигнул он мне и исчез вместе со своим зверем.
      Я же ошалела уставилась на то место, где он только что был. Я не ослышалась? Я не умру? В ближайшее время меня избавят от того, что уже сейчас растет во мне. И я смогу дальше бороться за каждый день своей жизни и жизни моих земель. Стоит всего лишь отказаться от того, чего я никогда особо не хотела, не видела еще, да и получить смогу в будущем точно, было бы желание. Невелика цена за жизнь. Или наоборот, чрезвычайно огромная? Имею ли я право принимать такое решение?
      - Темная Наследница со своим войском! Откройте ворота! - зычным голосом выкрикнул Ринальдо.
      Я словно очнулась и подняла голову. Мы стояли у ворот моей столицы. И ворота медленно открывались. Вот я и дома.
     

8 глава

Злата

      В город мы въехали в тишине. На лице моем находилась маска. Костюм был тот же, что и раньше, когда я представлялась Славием. Только теперь я не прятала чересчур изящных для мужчины рук под перчатками и не пыталась с помощью дополнительных кусков ткани скрыть свои женственные формы.
      Жители города живо высыпали на улицы, готовые приветствовать нас, но новость о том, что Наследник на самом деле женщина, разносилась со скоростью звука. Под молчаливое сопровождение толпы мы добрались к воротам Замка. Там, не выдержав, я приподнялась на своем коне и развернулась к горожанам, что следовали за нами.
      - Жители Эрдании! Я Наследница Темных Земель, а также признанная моим войском Темная Королева. Тот факт, что я женского пола, ничего не меняет. Я буду с вами до конца и буду по-прежнему заботится о вашем благополучии. В подтверждение того, что больше никаких тайн, я снимаю маску, - толкнула небольшую речь я и сбросила маску.
      Толпа удивленно выдохнула. Думаю, некоторые из них все же видели меня раньше и знали как фаворитку Злату. Пусть, с этим я разберусь позже.
      После этого я развернула своего коня и вместе с воинами въехала в распахнутые ворота замка. Там уже управление перехватил Ринальдо, командуя куда именно отправляться воинам, в какие казармы и прочие указания. Я особо не вслушивалась. Меня до сих пор потряхивало от осознания того, что во мне зреет новая жизнь, от которой в скором времени предстоит избавиться. Также я немного опасалась встречи с Замком. Ведь, как бы там ни было, я его оставила. Так же, как и предыдущие Наследники. Думаю камню будет сложно объяснить, что это произошло не по моей воле.
      Рик помог мне слезть с коня. Расторопные слуги тут же увели его в конюшни.
      - Ты какая-то бледная, - неуверенно сказал Рик.
      - Ерунда. Извини, но я не настроена сейчас на разговоры. Честно говоря, не знаю где именно в Замке ты будешь теперь жить. С этим разбирайся с Дейярдом и Ринальдо. Так же, как и об очередности охраны моей персоны, - ответила я.
      Дроу не успел ничего ответить, как ко мне подошел Ринальдо. По его выражению лица я не поняла сердит он или нет. Но я не дала ему и слова молвить.
      - Если сейчас ты собираешься высказывать мне по поводу того как безрассудно я повела себя у ворот, можешь себя не утруждать и идти к своим воинам, - спокойно сказала я.
      - Я и не собирался...
      - Вот и отлично. Я устала и хочу наконец-то попасть в свою комнату, - перебила я его и двинулась по направлению к массивным ступеням каменного гиганта.
     

* * *

      Внутреннее состояние Замка меня поразило. Трещины в стенах, по полу. Мелкие камешки то тут, то там. Ни одна свеча не зажглась при моем появлении. Сложилось впечатление, что Замок уснул.
      - Что здесь произошло? - почему-то шепотом спросила я.
      - Замок очень привязался к вам, моя королева, - услышала я со стороны.
      Молниеносно обернувшись, я увидела Седрика, которого не видела уже очень давно.
      - Седрик! А ты куда пропал? - поразилась я.
      - Когда появляется Наследник, я не нужен и ухожу, - пожал призрачными плечами он.
      - Мне нужен. Ты тогда не вовремя слинял. Либо уж уходи так, чтоб тебя можно было потом найти, - поморщилась я. Но ведь действительно, как содержать Замок без управляющего?
      - Как прикажете, моя королева.
      - Так что с Замком?
      - Он очень тосковал. Вас долго не было. Когда ему надоело рушить самого себя, он впал в некое подобие забытья. Свечи здесь сразу задувает сквозняком. Заделанные трещины на утро появляются вновь. А мелкие камешки и песок сыпется с потолка практически постоянно. Их попросту не успевают убирать. Вскоре это пройдет. Просто замок станет обычным строением, - ответил он.
      - Мне нужно в мои покои. Те, которые принадлежат мне-Наследнице. Приготовь на моем этаже комнату для Рика. Он мой телохранитель. Покажи ему его комнату. Отныне он такой же житель Замка, как и остальные. Также прикажи приготовить мне ванную через час и позаботься, чтоб через два часа был накрыт ужин для меня и моих четырех телохранителей. Пусть подадут в кабинете Наследника, - приказала я и, оставив мужчин внизу разбираться с Седриком, двинулась по направлению к своим покоям.
      Я планировала вначале докричаться до Замка и лишь потом принять ванную. А ужин с телохранителями был нужен для того, чтобы максимально сплотить нашу компанию. В конце концов, мы в одной лодке. И с этими четырьмя мужчинами связана моя дальнейшая жизнь.
      - Ух, нифигасе! Надо же, как ты его зацепила, - раздался знакомый голос рядом со мной.
      И как я могла забыть о пятом мужчине, который также не торопился уходить из моей жизни?
      - Слушай, ты не мог бы заскочить часика через три, а? Я хочу ванную принять, покушать, - безо всякой надежды на ответ, попросила я.
      - Я ей помочь хочу, а она меня гонит... Эх! Ладно, я хотел только сказать, что для ритуала почти все готово и завтра его уже можно провести. Ну, ладно, заскочу позже. Все равно есть еще пару мест, в которые я бы хотел наведаться, - сказал он и исчез.
      Какое счастье, в этом мире есть еще несчастные, к которым наведывается этот бог. Бедняги!
      Больше по дороге к своей комнате я никого не встретила. Обстановка Замка выглядела печально. Создавалось такое впечатление, что здесь прошел ураган. Внешний вид нагонял тоску.
      Я вошла в свои покои. На удивление, обстановка там не изменилась. Все осталось таким, каким я запомнила в прошлый раз. Только свечи привычно не зажглись при моем появлении.
      Я подошла к окну и прикоснулась к камню. На ощупь холодный и какой-то неживой. Конечно, камню и полагается таким быть, но я привыкла, что мой Замок другой.
      - Замок? - тихонько позвала я. Но в ответ мне была тишина.
      - Ау, проснись! Это я, твоя Злата. Я вернулась, слышишь? - дрожащим голосом повторила я, немного поскребя ногтями по камню.
      Показалось, или он нагрелся. Совсем чуть-чуть, но потеплел? Или же это я его нагрела теплом своей руки?
      - Ну, пожалуйста, дружочек! Ты мне нужен! Я вернулась к тебе, ну, проснись! - принялась дальше его упрашивать, но с каждой минутой моя надежда таяла.
      Он никак не реагировал. Я опустилась на пол и прижалась к стене еще плотнее. Внезапно стало страшно, что он больше не отзовется. Он разуверился во всех своих предыдущих хозяевах и больше не проснется. Я его бросила. Так же, как и все до меня.
      - Вернись ко мне, прошу! Я не хочу тебя терять. Я скучала по тебе. Со мной много чего произошло. Меня похитили Светлые и доставили в их столицу. А по дороге на нас напали безобразные твари, забыла как зовут, и было очень страшно. И фениксов я видела. И даже одного младенца держала на руках, представляешь? А еще оказалось, что предводитель отряда Светлых и есть Светлый Наследник. И он меня сделал своей фавориткой. Я хотела вернуться к тебе, правда, но с меня взяли клятву, что я не сбегу. Поэтому мне пришлось там так долго оставаться. Но я вернулась! Неужели ты меня не слышишь? - всхлипнула я.
      По щекам потекли слезы. Я их смахнула нетерпеливым жестом. Я уже не знала что говорить. Очень хотелось, чтобы Замок услышал меня, вернулся. По сути, он действительно стал мне другом. И вот когда я уже вернулась и есть шансы, что смогу исправить свою жизнь к лучшему, так глупо потерять его. Я чувствовала, что не все еще сказано, нужно сообщить ему что-то такое, от чего он точно проснется. Такая новость была: ведь я беременна. Но как потом объяснять Замку зачем я избавилась от ребенка? Что такое "смерть" он так и не понял. Так что лучше пока молчать и пробовать другие варианты его разбудить.
      - А... а хочешь я тебе спою? Тебе же нравилось, я помню! - пришла в голову новая идея и я тут же принялась за ее выполнение, не прекращая поглаживать шершавый камень ладонью.
      песня "Awake and Alive" Skillet)
      Мне показалось или действительно по стене прошла едва уловимая вибрация? Или я себя просто так утешаю?
      - Ну, проснись же! - воскликнула я как можно громче и горько разрыдалась.
      Пол подо мной задрожал еще сильнее. От неожиданности я прекратила плакать и очень удивилась. Или это не мое удивление?
      - Замок? - неуверенно позвала я.
      В ответ пришла волна сумасшедшей радости. Из стен высунулись каменные щупальца и потянулись ко мне со всех сторон. Я немного сжалась, появилось легкое ощущение страха. Кому именно оно принадлежало, мне или Замку, я так и не поняла. То ли я боялась, что он меня раздавит, то ли он опасался, что на самом деле меня здесь нет. А может и то, и другое вместе. Щупальца на миг остановились в сантиметре от меня, затем очень осторожно начали ко мне прикасаться со всех сторон, будто не веря, что я здесь.
      - Да, я вернулась. И я постараюсь больше не бросать тебя, - сквозь слезы улыбнулась я.
      В голове возник образ, как я пытаюсь выйти из замка, а на моем пути возникают стены и двери сами закрываются.
      - Э, нет. Выходить мне все равно придется, но я буду стараться вернуться к тебе как можно скорее. И вообще, чего ты так загрустил? Ты же камень, можешь ждать очень долго. Ты видел, я жива, - попыталась приободрить его я.
      Замок показал мне следующее видение. Одно и то же повторялось во все времена. Наследники неподвижно замирали на полу, кровати, столе и много где еще. Приходили люди, брали их на руки и выносили из замка. Всех их располагали в склепе на заднем дворе. Оттуда ни один не возвращался. После этого ряда картинок пришла следующая. Я неподвижно лежу на кровати. Приходят Светлые, берут меня и выносят через окно.
      - Ты думал, что и я умерла? Но ведь меня вынесли не в дверь, а в окно. К тому же, меня в склеп не понесли, - попыталась поспорить я.
      Но Замок и тут не сплоховал. В быстром калейдоскопе передо мной пронеслись лица некоторых Наследников, которые выезжали за ворота в добром здравии, а вместо них возвращались лишь гробы.
      - Тут ты прав. Умереть можно и вне этих стен. Но ведь все обошлось. Пока не увидишь гроб с моим телом - не вздумай засыпать, хорошо? - попросила я.
      Неожиданно голос прозвучал очень жалобно. Осознание того, что Замок мог и не проснуться, холодило душу изнутри.
      Вместо ответа очередное каменное щупальце осторожно погладило меня по волосам. Думаю, это означало, что он меня не оставит.
      Все оставшееся время я вкратце пересказывала Замку мои приключения на Светлых Землях, избегая грустных моментов. Он в свою очередь постоянно посылал мне мысленные образы, в которых показывал как сильно он рад моему возвращению.
      - Слушай, ты меня конечно извини, но коридоры выглядят ужасно. Ты бы не мог привести все в порядок? И зажги, пожалуйста, свет. Я не люблю темноту, - попросила я.
      Еще миг и в комнате зажглись все свечи. Подозреваю, в остальных комнатах Замка также произошли изменения.
      - Спасибо. У меня еще одна просьба: если вдруг в Замке появляется чужой, тот, кто не принадлежит к Темным, особенно, сообщай мне, хорошо? И если ко мне кто-то планирует войти, также сразу же показывай мне. Тем более, если эти два фактора совпадают, - вспомнила еще об одном моменте я.
      После этого Замок еще некоторое время показывал мне последние события, которые произошли в мое отсутствие. Особенно меня заинтересовало, что Дейярд не раз и не два вступился за Айрин, когда у той были неприятности. А Лоран и вовсе проводил много времени в комнате девушки, которая, по косвенным признакам было видно, принадлежала к расе оборотней.
      - Ого. А они зря время не теряют, - растеряно пробормотала я.
      Тут же в дверь постучали. Я нахмурилась. Щупальца Замка тут же втянулись в стены.
      - Открыто! - крикнула я.
      Дверь отворилась и в комнату вошла моя личная служанка Айрин. Тут же склонилась в низком поклоне. Мда, я уже и отвыкла от ее этих замашек.
      - Встань, Айрин. Рада тебя видеть, - искренне сказала я. Конечно, подходить обнимать ее я не стала, но действительно была рада видеть.
      - И я, госпожа. Очень переживала, что вы не вернетесь. А теперь вы - Наследница. Вернее, были ею с самого начала, а никто не знал. Ой! Я наполню вам ванну, - вконец смутилась орчанка и юркнула в ванную.
      Я лишь пожала плечами. Естественно, никто не знал. Потому и скрывалась.
      Через некоторое время я вошла в ванную и сбросила с себя одежду. Служанки я не стеснялась. Слишком много всего произошло за последние месяцы, чтоб я отвлекалась на такие мелочи.
      Теплая вода с ароматной пеной и различными полезными маслами приняла меня в свои нежные объятья. Мммм, как же мне этого не хватало. Я едва не замурлыкала от удовольствия и счастливо зажмурилась.
      - Госпожа позволит заняться ее волосами? - разрушил мир грез голос Айрин.
      - Это было бы чудесно, - я даже не стала открывать глаза, когда ласковые руки Айрин принялись перебирать мои волосы.
      Если бы девушка еще так не дрожала, было бы и вовсе все прекрасно.
      - Айрин, что не так? - все же не выдержала я.
      - Что вы, моя королева, все так, - поспешно ответила она.
      - Тогда почему ты дрожишь?
      - Вы меня теперь отправите из Замка? - обреченный вздох.
      - С чего такие выводы? - я аж распахнула глаза от удивления.
      - Нуу... Вас же похитили. Я должна была быть рядом, вы не должны были оставаться одной. А я вместо этого отправилась на бал... - совсем тихо вымолвила она.
      - Ну, если уж на то пошло, мои телохранители также должны были быть рядом со мной. А охранники и вовсе не должны были прозевать освобождение пленников. Твое присутствие ничего бы не изменило, - ответила я.
      - Тогда прикажете сменить служанку. Ведь вы теперь Наследница.
      - Не хочу тебя расстраивать, но я и раньше ею была, - поморщилась я.
      Девушка по-своему мне нравилась, но вот то, что она чересчур беззащитна и покорна, начало уже напрягать. Я, почему-то, каждую секунду борюсь за свою жизнь и стараюсь сделать ее как можно лучше. Почему она не может? А с другой стороны, не стоит забывать, что не тот менталитет. Опять же, у меня есть титул, а у нее ничего. Вот она и привыкла, что нужно беспрекословно подчиняться сильному. Ей бы защитника нормального найти. Кстати, это мне кое-что напомнило.
      - Кстати, а что у тебя с лессом Дейярдом? Он тебя на бал сопровождал? - вспомнила я о том, что мне показывал Замок.
      - Простите, я не знала, что это запрещено, - испугалась она.
      - Да успокойся ты. Мне просто интересно. Виделись ли вы после того, разговаривали? Если да, о чем? - спросила я.
      - Виделись. Он предложил мне свою защиту, если вдруг кто обидит. А разговаривали... хм... в основном о том, не видела ли я чего странного в день вашего похищения и не рассказывали ли вы мне о том, что вам говорили Светлые, - ответила Айрин.
      - И все? Я думала уже, что у вас какие-то романтичные отношения, - протянула я разочаровано.
      - Кто он и кто я? - горько вздохнула она.
      - Было бы желание. Как-нибудь я тебе расскажу сказку о некой мадаме, которая всю жизнь скоблила горшки и крупу перебирала на кухне, а в итоге вышла замуж за принца. Так и быть, побуду твоей крестной феей, в случае чего, - фыркнула я.
      В общем, я забивала свою голову чем угодно, только не мыслями о предстоящем аборте. Очень хотелось с кем-то посоветоваться, вот только с кем? Да и есть ли смысл? Оставить ребенка, значит обречь себя на мучительную смерть.
      Я со вздохом выбралась из ванной. Наверняка уже накрыли на ужин. Надеюсь, мои телохранители не подерутся пока меня нет. А там, во время ужина, я может и прикину кому из них сообщить о беременности. С другой стороны, а надо ли? О моей связи с Аэроном знают только двое из них. И я и так знаю что они все скажут. Темная Наследница очень важна для всех. Да и я с ними согласна. Наверное. Ведь я хочу жить и уже через многое для этого прошла. И не хочу я выпускать ребенка в этот озлобленный мир, где каждый будет пытаться его убить, а полукровок и вовсе презирают. Так что все решено. Ведь так? Потом уже, если выживу и все будет хорошо, можно будет завести ребенка опять. Дело нехитрое, думаю, даже Ринальдо может подойти на роль отца. Дети должны быть желанными.
      Так что, прости, малыш. Мама не виновата, что все так обернулось.
     

9 глава

Злата

      Ужин прошел в спокойной обстановке. Я полностью погрузилась в свои мысли. Поначалу меня еще пытались втянуть в разговор, но я вяло отмахивалась и меня оставили в покое. Между собой, впрочем, парни тоже не ругались.
      - Какие твои дальнейшие действия? - спросил Дейярд под конец.
      Я непонимающе на него посмотрела. О чем это он? Отстраненно отметила, что наконец-то он перешел на нормальный тон и обращается на "ты".
      - Ну, ты вернулась после полугода отсутствия, сбросила маску. Что будешь делать дальше? - объяснил мне Ринальдо. Видимо, этот вопрос интересовал всех четверых.
      - Завтра соберем совет, где я предстану уже без маски. Отчеты все я уже изучила. В принципе, дела идут неплохо, - поделилась планами я.
      - А со Светлыми Землями что? - это уже не утерпел Рик.
      - А что с ними? Ни для кого из вас не секрет, что я отправила послание Светлому Наследнику. Осталось дождаться ответа. Тогда и будем думать, - пожала плечами я.
      - Только ты не сказала нам ЧТО было в послании, - ответил за всех Ринальдо.
      - Предложение о перемирии или хотя бы о сохранении нейтралитета. Война никому из нас не нужна. И первым шагом предложила обменять наших пленных на их. Также оговорила, что в любом случае гонца с ответом никто не тронет, - сообщила я.
      - Гонца? А зачем гонец? У нас есть штатный телепорт для писем. Живые существа сквозь него не пройдут, но письма и мелкие предметы - запросто, - удивился Дейярд.
      - А раньше мне сказать об этом нельзя было? - нахмурилась я. Получается, я выставила себя дуррой перед Аэроном, пообещав безопасность для гонца.
      На это мне никто ничего не ответил. Дальше ужин прошел в тишине. Я первая встала из-за стола.
      - Ладно, ребята, завтра увидимся, - попрощалась я с ними и ушла к себе.
      Когда я пришла в свою спальню, я первым делом переоделась в домашнее удобное платье. Шерстяное, но вместе с тем тонкое, бирюзового цвета, оно плотно обтягивало фигуру. В углу комнаты стояло зеркало во весь рост. Я подошла к нему.
      В нем отразилась невысокая стройная девушка. Усталый взгляд, мешки под глазами, бледное лицо, горькая усмешка на губах. Худые руки, чуть выступающие ключицы. Абсолютно плоский живот. Всеобщее впечатление хрупкости. Да, я действительно изменилась. Если за фигуру можно сказать спасибо ежедневным тренировкам с Мирандой и Риком, то вот за потухший взгляд стоит благодарить Аэрона.
      Я провела ладонью по животу. Он не увеличился ни на сантиметр. Наверное, еще просто рано. Вот еще за что также можно благодарить Аэрона. Не верится, что там что-то есть. На деле я ощущала себя также. Что там говорят, тошнота, перепад настроения, усталость, повышенная сентиментальность? Все на месте. Вот только эти симптомы были у меня и без беременности, жизнь такая.
      Интересно, а если бы я знала, что ребенок мне не навредит, я бы решилась родить? Привести его в мир, полный опасности, зла и предательства? И тут же поняла, что да. Родила бы. Пусть, я бы смогла его защитить от всего мира.
      - Чего такая кислая? - раздался голос за спиной.
      Я обернулась. Конечно же, Эрроральд собственной персоной. Внезапно накатила злость на него и ситуацию в целом. Замок, видимо, почувствовал мое раздражение и отреагировал по-своему. Из стены высунулось каменное щупальце и несильно шлепнуло его пониже спины.
      - АЙ! Ты, каменюка бесчувственная, да я знаешь что с тобой сделаю?! - искренне возмутился он.
      Но в ответ из стен появилось еще около десятка щупалец, которые, угрожающе покачиваясь, зависли над богом.
      - Э-эй, я же так, просто пошутил. Мир, дружба, жвачка? - тут же пошел он на попятную.
      Я невольно рассмеялась, сбрасывая напряжение. Толку размышлять о несправедливости жизни? Нужно действовать, стремясь ее улучшить. И обвинять в несовершенстве мира других - это последнее дело.
      - Замок, брось его, - приказала я.
      - Не-не-не, не в смысле "бросить", а в смысле "оставь в покое"! - тут же исправила свое приказание я, увидев, как бога те же щупальца поднимают в воздух.
      Они тут же втянулись в стену, напоследок ощутимо дав ему подзатыльник. Эрроральд проводил их ошалелым взглядом.
      - Это что только что было? - изумленным голосом спросил он.
      - Тебе надрали зад? - предположила я.
      - Нет. То есть, да. В смысле, я не об этом! Он тебя слушается? - отмахнулся он от моей гипотезы.
      - Ну, да. А что? - пожала плечами я.
      - Ничего себе, - он смерил меня уважительным взглядом.
      - А меня он всегда так гоняет. Вот что я ему сделал? Наоборот, любить и уважать меня должен, - внезапно пожаловался он мне.
      Я лишь неопределенно хмыкнула. Вот только разборок двух бессмертных сущностей мне здесь не хватало.
      - И где справедливость? Эх, ладно. Я, кстати, уже все необходимое для ритуала раздобыл. Можно будет завтра вечером его провести, - сказал он.
      - Почему не сейчас? - отстраненно спросила я, присаживаясь в кресло. Эрроральд тем временем развалился на моей кровати.
      - Я устал. Весь день, между прочим, в седле провел. Да и не выспался, - зевнул он.
      - Так надо было спать! - возмутилась я.
      - А тогда не хотелось. В общем, завтра проведу ритуал. Пойду, пожалуй, к себе. А то в сон клонит сильно, - он еще раз зевнул.
      - Подожди. А почему ты возвращаешься постоянно ко мне? - остановила его я.
      - Не знаю. С тобой рядом постоянно что-то происходит, - пожал плечами он.
      - Но ты все эти события пропустил. А пока ничего не случилось. Так почему ты со мной? - продолжила допытываться я.
      - Значит, произойдет, - просто ответил он.
      - Стоп. С чего ты взял?
      - Ты иномирянка. Принадлежишь другому миру. Естественно, вокруг тебя происходят разные катаклизмы. Ты притягиваешь неприятности. Если в комнате должен упасть горшок, он упадет на тебя. Ты чужда этому миру и он это понимает, - спокойно сказал бог.
      - На Светлых Землях вроде ничего не происходило, - растеряно ответила я.
      - Да? Ну, может и так. Светлые Земли от Темных очень сильно отличаются. И я сейчас говорю не о населяющих их расах, - сказал Эрроральд.
      - Это одна из причин, что все прошлые Темные Наследники сходили с ума? - спросила я.
      - Да. Но я, кстати, хожу за тобой не только поэтому. Ты сильно отличаешься от них. Некоторые ситуации, в которые ты попадала, ни одному из них и попасться не могли. А те, в которые все они вляпывались, ты даже не замечала. Твоя же способность принимать нестандартные решения, лишенные всяческой логики, дают тебе нехилые шансы выжить. С тобой интересней, чем с ними, - непосредственно поделился соображениями Эрроральд.
      - Значит, у тебя есть интерес, чтобы я выжила? - уточнила я.
      - Нет, ну, конечно, если ты выживешь и все же сделаешь так, что Светлые и Темные Земли перестанут воевать, то окажешь мне неоценимую услугу. Я тогда смогу претендовать на этот мир. Сейчас он значится как нестабильный и я не могу принять его как наследство от брата. А так-то с тобой просто интересно. Влиять на что-либо я все равно не вправе, - скучающим голосом протянул бог.
      - А как же тогда ритуал? - возразила я.
      - Это плата за то, что ты меня освободила. Это вмешательство вне правил, - объяснил он.
      - А если я все же сумею сделать так, что Светлые и Темные Земли перейдут в состояние мира? Ты тогда станешь богом этого мира, вместо брата. Я правильно понимаю? - осторожно начала я.
      - Ну, да. И то не факт. Я ведь не закончил образование - меня отчислили. Если восстановлюсь - другое дело. Но опять же, восстановиться я могу на своем факультете лишь в том случае, если здесь будет мир. Хотя, для того, чтобы владеть миром необязательно иметь высшее образование, главное иметь связку с ним. А наследование таковым может считаться... В конце концов, я уже совершеннолетний, - задумался он.
      - Так помоги мне этого достичь!
      - А не могу я! Формально, я не бог этого мира и влиять на него не имею права, так как могу пошатнуть равновесие. Лишь наблюдать. Меня и видеть-то никто из живущих здесь не может. Ну, ты не в счет. Ты иномирянка и я же тебя сюда и затащил. В обход правил, кстати. Но это не моя идея. Это еще Эррор придумал. Проблемы с этим миром начались еще при нем. По сути, как только исчезли черные драконы. И не уверен я, что даже если здесь все будет хорошо и спокойно, мне вернут этот мир. Официального запрета протаскивать иномирян в другие миры нет. Но это не поощряется. Если же один из иномирян наведет здесь порядок, я буду в выигрыше, так как я поспособствовал этому. Но опять же, не факт, - путано начал объяснять Эрроральд.
      - Так зачем же ты продолжаешь протаскивать иномирян сюда? - не поняла я.
      - В память о брате.
      - Понятно. А если ты мне будешь помогать информацией? Это же не вмешательство, - попыталась склонить на свою сторону загрустившего бога.
      - Смотря какая информация, - вскинулся он.
      - Ну, так я могу задать несколько вопросов? - уточнила я.
      - Валяй! - щедро разрешил он.
      - Меня интересует где именно делся Эррор? Ты сказал, что его убили. Как и за что? - начала я не с самого важного.
      - На этот вопрос я отвечу как-нибудь в другой раз, - ушел от ответа Эрроральд.
      - Мммм... Хорошо. Тогда другой вопрос. Почему я к тебе упала? Слишком уж подозрительное совпадение. Я падаю. Одна. Сразу за мной вход заваливает камнями. И я нахожу тебя. Как так? - пристально взглянула я ему в лицо.
      - Скорей всего Темные Земли балуются. Может, им надоело, что я лежу много лет неподвижен. Или тебя проверить хотели. Кто их знает, - пожал плечами он.
      - Кто балуется? - переспросила я, недоверчиво взирая на бога.
      - Ага, я тоже первый раз был шокирован, когда узнал, что они одушевленные. Как это сделал мой брат и, главное, зачем - не знаю. Сколько не допытывался у него - так и не сказал, - пожаловался он.
      - А Светлые? Тоже?
      - Нет, только Темные. То ли сил не хватило, то ли он так пошутить над кем-то хотел, - ответил Эрроральд.
      - Угу... И чем мне могут угрожать Темные Земли?
      - Нуууу... Подозреваю, что всех предыдущих Наследников сводили с ума именно они... Но ты не переживай, пока ведь они тебе ничем не навредили, - поспешил успокоить меня бог.
      - Весело! Ладно, допустим. Дальше. Когда я сюда попала, ты был голосом в шаре, исполняющем желания. Как так? - вспомнила я.
      - Ну, понимаешь. Я по сути вундеркинд. Не такой умный, как мой брат, но все же. Этот шар - мой курсовой проект. Но я его сделал слишком хитроумным и сам же в нем и застрял. Сама работа потянет на магистерскую, но удержать контроль я не смог. Нужно было вмешательство извне, чтоб я освободился. Но преподаватели просто поставили мне незачет и отчислили из университета. Уроды! Все им мое родство с Эррором покоя не дает! А я не собираюсь от него отказываться! Даже после его смерти! - почти перешел на крик бог, вспоминая давние обиды.
      Из стены высунулось каменное щупальце и успокаивающе погладило его по руке. Еще одно, намного тоньше первого, с загогулиной на конце, подцепило вазу со сладостями и также поставило возле бога. Но тот, казалось, даже не заметил небывалой заботы Замка. Я лишь изумленно на все это взирала.
      - Ну, и все это время моя душа была заточена в том шаре. Я исполнял желания всех геройствующих придурков, что туда добирались. А потом и ты ко мне попала. Ну, я и подумал, почему бы не воспользоваться возможностью и не подарить Темным Землям нового Наследника. Ты-то уже все равно умерла, а так лишние дни, а то и месяца жизни. К тому же, твое отсутствие здравой логики меня убило напрочь, - доверительно ответил Эрроральд.
      - Эй! - возмутилась я.
      - А что ты возмущаешься? Ты потратила три желания на сущую ерунду! "Включи свет", "чтоб перестала болеть голова", "красиво петь". Ну, ладно последнее, еще куда ни шло. А первые два? Так что не спорь. Конечно, когда ты меня еще и освободила, изумлению моему не было предела. А еще как покопался в твоих воспоминаниях, так понял, что твоя жизнь ну, просто безумно интересная. Вот и решил наблюдать за всем с первого ряда, так сказать, - продолжил откровенничать бог.
      - Ладно, с этим понятно. Мои воспоминания ты уже видел. Ответь, как так получилось, что я убила эльфа? Я прокусила его шею и пила из него кровь, - меня аж передернуло.
      - А, да, забавно получилось. Ну, так чего ты удивляешься? Ты вынашиваешь дракона. Некоторые их свойства передались тебе. Сработали инстинкты, тебе угрожала смертельная опасность. Тело среагировало само собой, произошла частичная трансформация, - ответил бог.
      - Стоп. Если уже сейчас произошла такая трансформация, значит, во время родов я смогу обратиться в дракона и смогу родить сама? - с надеждой спросила я.
      Все же осознание того, что я должна сделать аборт сильно давило на сердце. Понимаю, что это даже еще не ребенок, а просто скопление клеток, но блиииин!
      - Не все так просто. Пока ты беременна драконом, в минуты сильной опасности может произойти частичная трансформация в слабом проявлении. Ну, клыки, когти, может, чешуя где проступит. И все. И продлится это буквально пару минут. Ну, также тело станет более выносливым. Но этого мало для того, чтобы пережить роды, - мне показалось, или эти слова он произнес с сожалением?
      - Расскажи мне побольше о ритуале, - попросила я.
      - Да что там рассказывать? Ингредиенты у меня все есть. Смешать их, сварить. Получившейся жижей нарисовать круг с символами на полу. Остатками этой смеси нарисовать другие символы на твоем животе. Далее, ты станешь в этот круг, я произнесу заклинание и ты безболезненно избавишься от плода, - ответил он.
      - А я после этого смогу иметь детей? - спросила я.
      - Конечно, сможешь. Это ж тебе не обычное хирургическое вмешательство, что в ходу даже в этом мире. родишь еще, - весело откликнулся он.
      - Вот только захочу ли? - совсем тихо ответила я.
      Как бы не уговаривала я себя, что об Аэроне и знать не хочу, но я врала. Камень в ожерелье с каждым днем становился все светлее. Багрово-черный дым из него ушел почти весь. Я понимала, что мы ну никак не можем быть вместе, но душу все равно щемило тоской. А теперь еще и ребенок. Вот только я четко осознавала, что ни от кого в этом мире, кроме него, я не захочу детей. Я в этом уверена.
      - А драконы вынашивают детей столько же, сколько и все? Девять месяцев? - спросила вдруг я.
      - Нет, у них год. Их развитие плода отличается от остальных рас. У драконов формируется физическое тело и ментальное. Ну, аура или душа по-вашему. Может родится здоровое тело, но поврежденная душа. И наоборот. Ну, у золотых драконов разница не сильно бросается в глаза. А вот черные драконы и здесь отличились. Их ментальное тело было намного сильнее физического. Это позволяло ребенку начиная с третьего месяца общаться с матерью. Они могли слышать ее ушами и имели доступ к некоторой памяти матери. Но, конечно, физически были сильнее и выносливее золотые драконы. Потому и смогли перебить всех черных, - вдался в воспоминания Эрроральд.
      Я задумчиво кивнула. Попыталась представить себе дракониц, с которыми разговаривали их дети с чрева. Жутковато, наверное.
      - Кстати, я тут подумал, а ведь ты можешь быть матерью не только золотого дракона. Есть шанс, что дракончик внутри тебя черной окраски, - внезапно выдал бог.
      - Это даст шанс выжить нам обоим? - тут же подалась вперед я.
      - Ну, не думаю. Это только предположение. Но, по идее, раз уж ты все-таки забеременела, то и черного дракончика можешь носить под сердцем. Это всего лишь гипотеза, - замялся он.
      - А какого размера рождаются драконята? - спросила я.
      - Ну, золотые - килограмм 10-15, - прикинул бог.
      Да, при таком весе и размер должен быть немаленьким. Мать действительно разорвет изнутри.
      - А черные?
      - До десяти килограмм. 5-10 примерно, - неуверенно ответил он.
      - Так если предположить, что я вынашиваю черного дракона, и он мелкий, то пять килограмм я могу родить! Да, возможно, с травмами, но выживу! - выпалила я.
      - Злата, такого еще никогда не было. Даже если вдруг ты беременна черным драконом. Это шанс один из тысячи. Но, предположим. Отец все равно Аэрон. Он при рождении был 14 кг. Наследники всегда крупнее остальных. Твой ребенок вряд ли будет меньше восьми килограмм. Ты не сможешь его родить, - серьезно ответил бог, садясь на кровати.
      - А если преждевременные роды? - продолжила цепляться за этот мизерный шанс я.
      - Я сожалею, - вновь покачал головой он.
      - Сожалеешь? Тебе же плевать на меня. Тебе лишь бы побольше веселья было! или эксперимент желаешь провести? - зло выпалила я.
      - Я приду завтра вечером и проведем ритуал. Ты действительно мне чем-то приглянулась. Будто есть в тебе что-то родственное. Мне будет жаль, если ты умрешь, - ответил он и исчез.
      Я же в бессилии откинулась на спинку кресла. На глаза набежали слезы. Я четко осознала, что хоть и не желала становиться матерью, но не могу убить этого ребенка. Да, пусть он всего лишь эмбрион, пусть я могу умереть, но ведь должен же быть хоть какой-то шанс выжить! Нужно всего лишь поискать среди древних архивов упоминания о таких матерях. Не может быть, что ни одна не осталась в живых. Я в это не верю. Опять же, я думаю, что магия шагнула вперед и есть способ родить этого ребенка. Нужно лишь его найти. Вот только есть ли у меня это время?
      В комнату постучали. Я недоуменно уставилась на дверь. Кого там еще принесло? Но стук повторился и мне пришлось встать и открыть. На пороге топтался Лоран. Я вопросительно на него посмотрела.
      - Можно войти? - спросил он.
      Я посторонилась, пропуская его внутрь. Махнула ему рукой на кресло, сама же улеглась на кровать, где всего несколько минут назад лежал Эрроральд.
      - Я спросить хотел. Как ты? - начал он.
      - Жива, - ответила я лаконично.
      - Ну, я просто переживаю. Я ведь никому не рассказал о том, что ты была чересчур близка со Светлым Наследником, - путано начал он.
      - Я ценю это. И?
      - Но ведь это никуда не деть! И ведь была причина, по которой ты ушла именно сейчас. Что произошло? Я хочу знать. Это ведь из-за меня ты там осталась, - с мольбой уставился на меня Лоран.
      - Хорошо. Я отвечу. Но лишь после того, как ты честно ответишь на мои вопросы, - подумав, предложила я.
      - Что угодно.
      - Ты мне сказал, что пришел в мой Замок, чтобы устроится в Школу Боевых Искусств. Допустим. Но ты несовершеннолетний. Тебя бы не приняли. И о своей семье ты не сказал ни слова, хотя я знаю, что ты из знатной семьи. Ринальдо как-то обронил, что ты ко мне так прикипел, потому что я тебе напоминаю твою сестру. Ничего не хочешь рассказать? Почему ушел из дома? Что с сестрой? Почему ни разу не вспомнил при мне о родителях? - решила сразу расставить все точки над "і" я.
     

10 глава

Злата

      Я внимательно изучала выражение лица Лорана. Мой вопрос явно застал его врасплох. Ну, что поделаешь - рано или поздно, но это должно было произойти.
      - Я принадлежу к дворянскому роду. Граф. Полное мое имя - Окахлоран. Но им меня называли только на приемах. В остальное время я просто Лоран. Так что в этом я тебе не соврал. Наша семья является дальними родственниками Главы Клана Оборотней. У меня была сестра, Алькхларана. Сокращенно - Лара. Кроме нас двоих, в семье детей больше нет. Мы должны были хранить наследие семьи. Но Лара была особой чересчур романтичной. Любила читать дамские романы и мечтать о великой и единственной любви. Не знаю уж где и как, но она нашла ее. Николас полюбил нашу Лару, а она его. Все бы ничего, но Ник принадлежал к обнищавшему дворянскому роду и мои родители были против этого союза. К тому же у них были планы выдать замуж Лару за нашего соседа Маркуса, обладавшего богатыми угодьями. Насколько я понимаю, брачный договор был составлен еще когда они были детьми. Вот только Лара не слушала родителей и все равно сбегала к Николасу на свидания. И вот однажды родители объявили, что дата свадьбы Лары с Маркусом уже назначена и ее больше не пустят к Николасу. Тогда разразился жуткий скандал. Я в него не вмешивался и подробностей не слышал. Знаю лишь, что кричали и мать, и отец, и Лара. Потом она зашла ко мне и сообщила, что намерена ночью сбежать с Николасом и больше сюда не вернется. Я ее отговаривал, но она меня не слушала. Я принял решение не мешать ей. В конце концов, это ее жизнь. Но утром ее нашли мертвой, недалеко от дома Ника. Кто-то воткнул кинжал ей в сердце. Родители тут же обвинили во всем самого Ника. Мол, Лара пришла к нему и сообщила, что выходит замуж за Маркуса, а тот из ревности ее убил. О том, что сестра собиралась наоборот, сбежать с Ником, знали только я и родители. Меня никто не слушал, а родители никому ничего не сказали. Они свято были уверены, что Ник виновен в смерти Лары. Ему удалось сбежать. Где он сейчас и жив ли еще - я не знаю. Но я не смог оставаться в том доме больше. Если бы родители не препятствовали счастью Лары, она была бы жива. Не знаю кто ее убил, но точно не Ник. Он ее слишком любил. Возможно, какой-то грабитель. Я до сих пор виню во всем родителей, что не послушали дочь, и себя, что не смог ее остановить в ту ночь. К тому же, буквально через неделю после произошедшего, отец сообщил мне, что у Маркуса есть довольно симпатичная сестра, всего на несколько лет младше меня. Я не стал ждать чем это закончится, собрал вещи и сбежал сюда, в надежде если не попасть в школу, то найти себе какую-то работу при замке, - закончил свой рассказ Лоран.
      Я не нашлась что ответить на это. Вся история была будто шита белыми нитками. Причин не верить Лорану у меня не было. Думаю, он просто сам много не знал или не понимал. Хотя, в историю с разбойником верилось с трудом. Девушку убили ударом кинжала в грудь. Вряд ли бы она подпустила так близко к себе незнакомого мужчину. А если бы были следы борьбы или другие признаки насилия, то Лоран сказал бы. А так, убил ее кто-то, кого она знала и от кого не ожидала подлости. Так что зря Лоран так свято верил в невиновность Николаса. Мало ли что ему сказала Лара. Теперь уже и не узнаешь. Но Лорану я говорить об этом не буду. К тому же, зачем сбегать невиновному?
      - Николаса поймали? - уточнила я.
      - Нет. Если бы поймали, то, скорей всего, казнили бы без суда. Родители послали по его следу наемников, - объяснил оборотень.
      - Так может его уже нашли и он лежит где-нибудь в овраге? Вряд ли у него есть деньги, чтоб долго скрываться, - предположила я.
      - Может и так. Но надеюсь, что нет. Я ведь Николаса давно знал. Он хороший. Он и мухи не обидит, - принялся уверять меня Лоран.
      Я промолчала. Помнится, в этой истории как раз мухи не гибли. Но, это не мое дело.
      - Сочувствую твоей утрате, правда. Будем надеяться, что однажды судьба приведет Николаса ко мне на суд и мы сможем точно узнать правду, - все же ответила я.
      - Да, это было бы прекрасно! - воспрянул духом он.
      Было видно, что смерть сестры до сих пор отдает ему болью. Ее он действительно любил, в отличие от родителей, о которых он упомянул безо всяких эмоций. Впрочем, если учесть, что те пытались выдать дочь замуж против ее воли, и спустя лишь неделю после ее смерти попытались повторить тот же маневр с сыном, можно предположить, что и у них не было особой любви к детям.
      - Ну, в любом случае поделать ничего нельзя. Так что у тебя с Аэроном? - вернулся к прежней теме Лоран.
      - Уже ничего. Он Светлый Наследник, а я Темная Наследница. Нам не суждено быть вместе. Я и позволила себе расслабиться и отдохнуть. Но когда представилась возможность - сбежала. Меня искать не будут, не беспокойся, - сухим тоном ответила я.
      - Не хочешь же ты сказать, что для тебя это был просто способ приятно провести время? - недоверчиво произнес Лоран.
      - Не хочу. Так же, как и обсуждать это все с кем-либо. Достаточно того, что все это уже в прошлом, а сейчас мы с ним представляем противоборствующие стороны, - тем же тоном отбрила я.
      - А как же... - начал было Лоран.
      - Я очень устала и хочу спать. Давай обсудим все это как-нибудь в другой раз, - перебила я его и мягко, но настойчиво выпроводила за дверь. Мельком взглянула на камень медальона. Он медленно окрашивался розовым. Видимо, не стоило бередить воспоминания...
     

* * *

      Нужно торопиться, добыча уходит, стая уже измотана. Вожак дышит едва-едва, впалые бока судорожно сокращаются. Не поедят сегодня, завтра уже не останется сил, чтобы кого-то преследовать. Помочь им или нет? А почему бы и нет? Под убегавшим молодым оленем внезапно проваливается земля. Несильно, до полуметра, но этого достаточно, чтобы животное растеряно затормозило, потеряв драгоценные секунды времени. С радостным урчанием, стая волков набросилась всем скопом на свою жертву...
     
      Чуть дальше одинокие путники развели в лесу костер. Слишком уж они беспечно сидят. А за беспечность нужно платить. Где-то рядом бродила сантира. Против нее этим жалким двуногим не выстоять. Где же она? Нужно ее лишь поманить...
     
      Совсем в других краях раненый волколак, поскуливая от страха, пытался слезть со скалы. Видно было, что поперся сюда по глупости и попал лапой в капкан. Теперь, даже если выкарабкается, то со временем подохнет от голода - за добычей ему еще долго будет не угнаться. За глупость нужно платить. Прекратить его мучения? Пожалуй, стоит. Легкий шорох. Он оборачивается как раз вовремя, чтоб увидеть, как внезапно груда камней приходит в движение и несется прямо на него. Бежать поздно, да и некуда. Короткий тявк, грохот, затем все стихло. Скалы вновь окутало темнотой и тишиной...
     
      Волки уже расправились с оленем и беззлобно переругиваясь, возвращались к себе. Ближайшую неделю жизни они для себя выиграли, а теперь спать. И хоть и проходили в непосредственной близости от костра, никто из них даже не дернулся в ту сторону. Для них охота на сегодня уже закончена...
     
      Сантира найдена. Ее разбудило смутное беспокойство. Нужно было срочно куда-то идти. Голода она пока еще не испытывала, но инстинкты велели ей идти куда-то вперед. Вскоре она остановилась, что-то внимательно вынюхивая. Совсем рядом двуногие. Самка, детеныш и двое самцов. Против сантиры они не бойцы. Огромная кошка облизнулась, выпуская из подушечек лап длинные когти, которые могли раскроить череп любому существу с одного размаха. Она приготовилась к прыжку, который должен был прервать жизни незадачливых путников. "Стой!", - внезапно пришел приказ откуда-то извне. Сантира раздраженно зашипела, но остановилась. "Не твоя добыча! Уйди!", - последовало продолжение приказа. Затем ощущение вторжения пропало. Но кошка решила не связываться с неизвестным, что могло отдавать ей приказы и еще раз фыркнув, ушла...
     
      Где-то вдали загрохотало. По земле прошла едва ощутимая дрожь. Кто посмел вторгаться в естественный ход событий?! Гнев поднимался из самых недр земель. Казалось, что он сейчас вырвется наружу и тогда произойдет что-то страшное. Но на горизонте уже светлело, занимался рассвет. Неведомая сила затихла, затаилась...
     
      Я проснулась в холодном поту. Это что еще за сны такие?! Меня всю передернуло. С самого начала я наблюдала за всем будто со стороны. При этом я была как бы везде и сразу. Чувствовала себя чем-то могущественным и беспощадным. Знала, что по праву могу решать кому жить, а кому умереть. Но при этом продолжала наблюдать. Какая-то часть меня, которую я раньше никогда не осознавала, отдавала приказы, как нечто обыденное. Я же равнодушно на это смотрела. Лишь под конец встрепенулась, когда поняла, что путникам у костра угрожает смертельная опасность. Не знаю как, но я сумела перехватить контроль этой неведомой сущности и приказать хищнику (или нежити, так и не поняла что это было) уйти.
      И вот как понять: это было на самом деле или очередной глупый сон? В любом случае, все это было как-то чересчур реально. Я еще раз вздрогнула. Зябко поежившись, встала и подошла к окну. Распахнула ставни. Сразу дохнуло свежестью. На горизонте только-только показалось светило. Рассвет. Спать больше не хотелось.
      Я еще некоторое время полюбовалась тем, как все вокруг окрашивается в розовые тона и просыпается после ночи. Очень сильно хотелось думать, что у меня просто был странный сон. Но интуиция подсказывала, что не все так просто. Вспомнились слова Эрроральда, что Темные Земли одушевленные в некотором роде и могут сами принимать решения. Момент с падением оленя живо напомнил мне как именно я попала в тоннели к Эрроральду. Подозреваю, он был прав: Темные Земли активизировались. Что там у них дальше в планах? Свести с ума очередного Наследника? Ну-ну, а мы еще поборемся. Предупрежден - значит вооружен.
      Ложиться вновь спать я не стала. Умывшись, я оделась и вышла за дверь. Стыд мне и позор: сколько владею этим замком, а где у меня кухня - так и не узнала. Что ж, голод не тетка, так что сейчас заодно и узнаю откуда ко мне приходит пища.
     

* * *

      Замок не подвел меня и в этот раз, проводив куда надо. Естественно, там уже никто не спал: слуги всегда встают рано. Вот только больно уж испуганными они выглядели, пока я озвучивала чего, собственно, сюда пришла. Ну, да. Пока была фавориткой, сюда носа не показывала. А теперь пришла собственной персоной. Ну, накормили сразу и без вопросов. Попытались выпихнуть в отдельный зал, но я пожелала остаться там. А что, у Светлых в замке я на кухне была, а у себя - нет. Непорядок.
      Затем я сразу же пошла к портнихе. Мне нужно было парадное одеяние, в мужчину переодеваться я ведь больше не планировала. И костюмы для верховой езды. Ну, и так еще по мелочам.
      Когда я выходила из коридора, то столкнулась с Дейярдом. Как оказалось, он меня уже искал.
      - Что-то случилось? - спросила я. У меня в планах было еще зайти в оружейную, чтобы выбрать себе оружие и доспехи.
      - Да. Пришел ответ от Светлого Наследника, - выдохнул вампир.
      - О как. И что пишет? - осторожно спросила я.
      - Это послание адресовано Темной Наследнице. Его никто не открыл. Проклятия никакого на нем не навешано - мы это проверили. Пойдешь сейчас? - ответил он.
      - Давай сначала все же зайдем в оружейную. У меня нет ни оружия, ни доспеха. Первое нужно выбрать, а второе заказать, - отказалась я от немедленного прочтения послания.
      Честно говоря, мне было просто страшно читать послание от того, кого я любила (люблю?), в то время, как он считает меня врагом. Дейярд на меня удивленно посмотрел, но ничего не сказал. Вместо этого повел меня в оружейную.
      - А какое оружие ты хочешь себе? Ты ведь не умеешь обращаться ни с одним, - спросил вдруг вампир, когда мы уже доходили до оружейной.
      Я резко остановилась и возмущенно на него уставилась. Но прежде, чем закатить скандал, вспомнила, что ведь действительно, когда я здесь жила и изображала из себя фаворитку, я к оружию и близко подступиться не могла.
      - На Светлых Землях нашлись мастера, которые согласились обучать меня бою на мечах, - не покривив душой, ответила я.
      Рик научил меня сражаться с мечом в руках, Миранда же в свою очередь учила меня ближнему бою, без оружия. Конечно, с мечами мы тоже пробовали, но именно, что "пробовали". Основное внимание доставалось другому.
      - Это... кхм... это весьма неожиданная информация, - не нашелся толком что ответить Дейярд.
      Я ничего добавлять не стала, к тому же мы как раз входили в оружейную. Про себя, между тем подумала, что было бы неплохо возобновить тренировки с Риком. Можно начать сегодня же. Было бы неплохо еще найти кого-то, кто бы тренировал меня ближнему бою вместо Миранды, но этим можно заняться потом.
      В оружейной мастер, пожилой дроу, долго не мог поверить, что я к нему пришла. Но, никаких вопросов лишних не задавал. Справившись с собой, он принялся подбирать мне оружие. Но ничего из того, что там было, меня особо не заинтересовало. То же самое было и с доспехами. Тяжело вздохнув, я попросила листик и грифелек, получив желаемое, попыталась изобразить на бумаге что же я собственно хочу получить.
      Обтягивающий костюм из плотной кожи черного цвета. На бедрах, животе и спине - что-то вроде кольчуги из мелких подвижных звеньев. На ногах аж до бедер ботфорты, сделанные из прочного железа. На небольшом, но устойчивом каблуке. Последнее не столько для удобства, сколько для красоты. С другой стороны, если наступить на руку врага ножкой в такой обувке, то кости можно переломать враз. Грудь, шея, ключицы - также заключено в подобие железного панциря. На голове шлем, выполнен таким образом, что закрывает голову, щеки, лоб, нос, но оставляет открытыми глаза и губы. Подумав, к рисунку я пририсовала небольшой щит, что крепится к левой руке и меч, безо всяких изысков, прямой, но на конце лезвие немного изгибается. По моим расчетам, такой меч нанесет врагу больше повреждений.
      Закончив рисунок, я продемонстрировала его мужчинам. Дроу лишь удивленно крякнул, изучив его. Дейярд же одобрительно на меня посмотрел.
      - Я постараюсь сделать ваш доспех как можно быстрее. Думаю, за неделю справлюсь. Только нужно снять с вас мерки. А вот на счет меча не уверен. Вы точно хотите иметь именно такое лезвие? - спросил мастер.
      - Вы сомневаетесь в моем умении принимать правильные решения? - холодно спросила я. хватит уже играть девочку-ромашку. Никому от этого лучше не будет.
      - Нет, что вы! Но, насколько я помню, что-то подобное было в сокровищнице замка, - тут же попытался исправить положение мастер.
      - Один из предыдущих Наследников был коллекционером. Некоторые его коллекции сохранились. Например, оружие. Он любил все необычное. Вполне возможно, что там имеется такой меч, который тебе подойдет. Особенно, если наш уважаемый мастер заявляет, что видел нечто подобное, - ответил Дейярд.
      - На женскую руку? - уточнила я.
      - Женские руки он тоже коллекционировал. Но лишь те, на которых были родинки или старые шрамы. Если захочешь, эту коллекцию я тоже покажу. А в оружии для него было главное, это необычность, - пояснил Дейярд.
      Я поморщилась, представив что еще мог коллекционировать этот извращенец, но промолчала, согласившись пройти в сокровищницу. Да, узнавая такие подробности о бывших Наследниках, я понимаю Светлые Земли, которые стремились уничтожить их как можно быстрее.
      Но до коллекций мы не добрались. Во-первых, требовалось все же посмотреть послание от Аэрона. Во-вторых, я назначила на сегодня совет. Мне предстояло сообщить моим министрам, что я женщина. Вернее, подтвердить слухи, которые уже ходили, уверена, не только по всем Темным Землям, но и по Светлым.
      Вместе с вампиром я пришла в свою комнату, где Айрин помогла мне облачиться в торжественное платье темно-бардового цвета с золотым шитьем. Я его выгонять не стала, зная, что если понадобиться, он просто отвернется. После этого орчанка соорудила мне на голове высокую прическу. Пока она со мной возилась, вампир то и дело бросал на нее заинтересованные взгляды. Но, случайно столкнувшись со мной взглядом, смутился и буркнул, что за дверью подождет. Я же довольно улыбнулась. А ведь действительно Айрин ему нравится! Но сама девушка этого, похоже, не заметила. Ну-ну, не будем торопить события. Посмотрим, как оно у них пойдет и пойдет ли вообще.
      Драгоценности надевать на себя я не стала, оставив кулон, что подарил мне Аэрон. Почему я его до сих пор ношу, я не могла даже ответить самой себе. Но носила. Затем мы с Дейярдом пошли в зал заседаний. Члены моего совета еще не пришли, но все мои телохранители были на месте. На столе перед моим креслом белел конверт.
      Поздоровавшись со всеми, я прошла к своему месту. Резко выдохнув, взяла в руки конверт и стремительным движением открыла его. На секунду зажмурилась и принялась читать.
      "Темная Леди, можно ведь вас так величать?
      Не скажу, что очень рад был получить от вас то послание, но некоторые моменты меня весьма заинтересовали. Союзничество между нами вряд ли возможно, но поддерживать ровные нейтральные отношения - почему бы и нет? Пока вы к нам не лезете, мы не лезем к вам. Я согласен отдать вам всех Темных, что находятся на Светлых Землях в заточении с подробным описанием что именно они совершали. Держать этих дармоедов все равно смысла нет. Вы же возвращаете нам Светлых, что находятся в вашем замке и на территории других кланов. Очень надеюсь, что они не пострадали от ваших рук. Предлагаю осуществить обмен пленными через две декады на границе, близ деревни фениксов. Устраивает? На счет же вашего предложения сотрудничать хотя бы в том, что касается нашей границы и перебежчиков с обеих сторон, то, думаю, позже можно будет встретиться с вами на нейтральной местности и все обсудить. Пока же посмотрим что с пленными.
      Неискренне, и совсем не ваш, Светлый Наследник".
      Я тихо выдохнула. Все не так страшно, как могло бы быть. Только неприятно было, что обращался он ко мне подчеркнуто на "вы". С другой стороны, чего мне от него еще ожидать? И приписка в конце "неискренне, не ваш...". Да кто бы сомневался! Можно подумать, пока я была с ним, то он всецело был мой! Ну, это я погорячилась, наверное. Так, нужно успокоиться, а то и так уже мутить начало, непонятно с чего. Вернее, как раз таки понятно. Опять же, "спасибо большое" Аэрону. Фух! Я спокойна, спокойна.
      - Ну, что? - не выдержал Лоран, сгорая от любопытства.
      - Через две декады осуществится обмен пленными, возле деревни фениксов. Только дайте я напишу ответ, что дата подходит, - немного заторможено ответила я.
      Мне подали письменные принадлежности и я быстро написала ответ. В конце концов, какие могут быть церемонии? Он уже неоднократно пытался меня убить, так что политесы разводить необязательно. Мой ответ взялся отправить Лоран.
      И вовремя. Как только он ушел, в приоткрытую дверь заглянул мой министр культуры. Увидев меня, он споткнулся.
      - Значит, это все-таки правда? - немного растеряно спросил он.
      - Смотря что, - холодно ответила я, вживаясь в роль Темной Королевы.
      - Оу, простите, моя королева. Просто так сложно сразу вообразить себе, что Темный Наследник Славий и улыбчивая фаворитка Злата одно и то же лицо. Я ведь с вами разговаривал, когда вы были и в том виде, и в том, - поспешил исправиться министр, низко кланяясь.
      - Араарогнешолкх, я прекрасно помню что вы для меня сделали. Мне нельзя было ни на минуту выходить из образа фаворитки и пришлось выбираться из комнаты через окно, а потом так же, через окно, я попала в вашу комнату. Вы не только меня не выдали, но и объяснили как попасть туда, куда мне было нужно. Ни на секунду не поверю, что вы не заметили тогда мою ложь. И все же помогли. Еще и имя запомнили. Ценю это, - улыбнулась я, вспоминая как в скатерке вломилась в комнату к этому троллю. Да, веселые были времена. Если не учитывать то, что меня мои же телохранители заперли в комнате.
      Тролль польщено заулыбался в ответ. Но сразу за ним начали приходить другие министры. Все проходило примерно по одному сценарию. Осторожное выглядывание из-за двери. Резкое увеличение и округление глаз. Затем бормотание о том, что слухи подтвердились. Затем быстрые извинения, что не признавали меня раньше. Из сценария выбилось только два индивидуума.
      Первым был военный, который спросил у меня почему я, собственно, человечка.
      - А вас что-то в этом не устраивает? Так не смущайтесь, поведайте всем нам. А мы послушаем, - ледяным голосом спросила я.
      - Нет, что вы. Я так, просто, - смутился он и молча сел.
      После того, как все расселись, я, прежде чем начать, собственно заседание, высказала спич. Его темой было объяснение, что от того, что я женщина, мой мозг резко в отставку не ушел. В конце концов, раньше же мы находили общий язык. После этой краткой речи, многие согласно зашумели, а некоторые облегченно выдохнули, поняв, видимо, по моей манере разговора, что ничего особо не изменилось.
      А вторым, кто меня удивил, был министр образования.
      - Прошу прощения, моя королева, а как нам теперь вас называть? Была фаворитка Злата. Был Наследник Славий. А вы..? - задал он неожиданный вопрос, как только все утихли.
      Вот тут я и опешила. А ведь действительно, что делать? Логичней всего назваться своим полным именем - Темная Наследница Златослава. Звучит. Но! Во-первых, я не люблю это имя. Во-вторых, это практически то же самое, что назваться Златой. Кому надо - тот поймет. А это уже мне не нужно. Молчание затягивалось.
      - Темная Наследница Злата? - неуверенно спросил министр финансов.
      - Нет. Злата - это фаворитка. Ее больше нет, можете считать, что она умерла. Мне все равно. Я - Темная Наследница Слава. Так меня и называйте, - подумав, ответила я.
      - А оно что-то означает? - осторожно спросил министр иностранных дел.
      - Да. Оно означает славу, популярность, известность, знаменитость, - попыталась подобрать побольше синонимов я.
      Мои министры восторженно зашумели. Видно было, что перевод моего имени пришелся по вкусу.
      Славой меня называли в художественной школе. Мой учитель искренне радовался моим успехам и называл лишь этим именем. Он любил повторять, что я непременно добьюсь высот и прославлюсь. Мда... И высот добилась, и прославилась... Спасибо вам, Леонид Петрович, знали бы вы КАК я прославилась. Стыдно признаться, но первый рисунок в этом мире, что вышел из-под моей руки, был на военную тематику. Женский вариант доспеха и меч. Красота!
      Впрочем, я быстро взяла себя в руки и, как ни в чем не бывало продолжила заседание.
      - Министр финансов, чем нас порадуете? - начала, как обычно с краткой переклички по делам каждого министерства я.
     

11 глава

Злата

      Дальше наше собрание прошло спокойно. Мы обсудили все вопросы и я уже готова было объявить завершение совещания, как меня остановил внезапный вопрос.
      - А что с пленными делать? - спросил министр обороны.
      - Через две декады произойдет передача пленных на Светлые Земли. В обмен же нам вернут наших, что находятся у них в плену. Конечно, подозреваю, среди них также будет хватать уголовников, но этим уже пусть занимается ваше ведомство. Думаю, нормальные Темные, не замешанные ни в чем уголовном, там тоже будут, - отметила я.
      - А Светлым известно точное количество пленных? - задал он следующий вопрос.
      - Тех, кто не ранен тяжело - да, - нахмурилась я, не понимая к чему эти вопросы.
      - А те, кто ранен тяжело? - продолжил гнуть свою линию министр.
      - Нет. К чему вы ведете? - спросила я в лоб.
      - Я веду к тому, что один пленник сегодня ночью скончался. А еще один вот-вот попрощается с этим светом. Безусловно, вы все это просчитали и не давали Светлым точных цифр, дабы не ввязаться в ненужные разборки. Я просто напоминаю вам, на всякий случай, что тяжелораненых необязательно отдавать. Можно сообщить, что никто не выжил. В конце концов, пока добрались до замка, да и целителей толковых под рукой не было. Это лишь предложение, моя королева, - закончил свою мысль министр обороны.
      Я зло сверкнула глазами в сторону Дейярда, который не удосужился донести до меня эту информацию.
      - Я учту ваши мысли. Собрание объявляется закрытым. О следующем вас оповестят заранее. Всего доброго, - ровным голосом объявила я об окончании совещания.
      Из зала я вышла первой. Мои телохранители следом. Я завернула в небольшую комнатушку возле зала, где обычно встречали послов из других кланов, когда желали обсудить нечто секретное.
      - Итак, почему я только сейчас узнаю, что у нас проблемы? - голосом, не предвещающим ничего хорошего, спросила я.
      - Злата... эээ... Слава? Запутаться можно... Это же пленники. К тому же, тяжелораненые. Министр обороны прав, их никто пересчитывать не будет, даже если они все тут умрут. Какая разница? - пожал плечами Ринальдо.
      - Твою позицию я поняла. Кто имеет другое мнение на этот счет? Никто? Славно. А теперь послушайте меня. Я дала обещание вернуть их. Всех, кого забрала на том поле боя, понимаете? А тут выясняется, что они умирают, а мне никто не сообщил. Какая незадача. Получается, что я бросаю слова на ветер? Ммм? - обманчиво спокойным тоном принялась рассуждать я.
      Внутри меня все кипело. Узнавать обо всем последней мне не улыбалось. Решила быть королевой - нужно соответствовать.
      - Нет, но ты же не уточняла сколько именно пленников передашь, - неуверенно начал Дейярд. Видно было, что он, как и остальные, чувствовал себя неловко.
      - Да ты что? Правда, что ли? А то, что я обязалась ВСЕХ пленников передать живыми, не рассматривалось?! - повысила я голос.
      - Ну, так никто же не узнает. Точное количество раненых никому неизвестно, - растеряно пробормотал Лоран.
      - Мне достаточно того, что Я знаю! Понятно?! И то, что я узнаю обо всем в последний момент, меня совсем не радует. Дорогие мои, если уж я взялась играть в королеву, так доиграю эту роль до конца! Кто именно умер? - зло сузив глаза, спросила я.
      - Человек. Он был безнадежен с самого начала. И еще один раненый вот-вот умрет. С вечера без сознания, - ответил Ринальдо.
      Я от злости с силой сжала спинку кресла, о которое опиралась. Мне даже показалось, что я услышала скрип дерева.
      - Отныне я желаю знать все, что происходит в этом Замке. Где какая трещина, кто и как тискает служанку в углу, сколько килограммов муки на кухне, кто где чихнул - все! Это понятно? - ледяным тоном почти прошипела я. Не знаю, удался ли мне уничтожающий взгляд, но, готова поклясться, Лоран нервно сглотнул.
      - Так точно, моя королева, - нестройным хором ответили они.
      Я уже более спокойно выдохнула. Не хотелось быть безжалостной стервой, но иначе никак. Милую и добрую Злату здесь в свое время едва не угробили.
      - Отлично. Ведите меня к нему, - приказала я уже более спокойным голосом.
      - К ней, - поправил меня Дейярд.
      - Что?
      - Не он - ранена девушка. Единственная наемница среди них. Среди живых, во всяком случае, - добавил Ринальдо.
      - Да вы, блин, издеваетесь, что ли?! Да какого, мать вашу, х... лысого я узнаю это только сейчас?! - вновь перешла на крик я, не справившись с эмоциями.
      - Злата... - начал было Рик.
      - Что, Злата? Что? Я не стремилась становиться вашей Наследницей, но раз уж ваш бог подсунул мне такую свинью, буду стараться сделать все как следует. Если не можете мне помогать - хотя бы не мешайте! - продолжила устраивать разгон я.
      - Этого больше не повторится, моя королева, - серьезно сказал Ринальдо.
      Я с подозрением на него посмотрела. Но он выглядел вполне искренним. В то время, как Лоран, мне кажется, еще и побледнел.
      - Ладно, разобрались. Позовите кто-нибудь мою служанку Айрин, пусть подберет под это платье маску, что ли, карнавальную. Засвечивать свое лицо перед пленными не очень хочется, - вздохнула я, успокоившись.
      После чего прошла к окну, намереваясь дождаться орчанку здесь. Правую руку немного закололо. Я мимоходом взглянула на нее. В кожу впилась мелкая деревянная щепка. Странно, откуда она взялась? Мои телохранители вышли в коридор, оставив меня в одиночестве. Впрочем, не все. Рик остался.
      - Да, Рик? - устало спросила я, не оборачиваясь. Чувствовалось, что он хочет что-то спросить, но не решается.
      - У тебя все хорошо? - наконец спросил он.
      - Нет. Разве не видно? - усмехнулась я.
      - Мммм... Я не то спросил. Ты... ты ничего не хочешь мне рассказать? - тихо спросил он.
      - Нет. А должна? - нахмурилась я и обернулась.
      - Хотя бы объяснить что это и как так получилось, - сказал он, показывая на кресло, о которое я опиралась.
      Я послушно перевела взгляд туда. Обивку кресла пересекали длинные четыре глубокие царапины. Сама же деревянная спинка была покрошена так, будто по ней прошлись несколько раз топором. Или же просто один несдержанный дракон сильно сжал его рукой. Видимо, мой ребенок среагировал на мой гнев и произошла минутная трансформация руки.
      - Я ничего никому рассказывать или объяснять не хочу. За служанкой позвали, нет? Не хочешь пойти помочь ее найти? - немного более резко, чем собиралась, сказала я.
      - Да, моя королева, - сказал дроу и вышел.
      Я же осталась у окна, невидящим взглядом устремившись вдаль. Мой ребенок... Защищает свою непутевую мамочку, а я... А что я?
     

* * *

      Айрин пришла довольно быстро. Причем уже с маской. Видимо, мои телохранители ей сразу сообщили что к чему. Я не стала терять время зря. Спустилась в подземелья и приказала раненую перевести в лазарет на верхних этажах. Также особо подчеркнула, что там к раненой должен быть приставлен врач. Никаких дополнительных вопросов мне задавать не стали.
      Мельком оглядев всех остальных пленных, я пришла к выводу, что они более-менее здоровы и умирать никто из них в ближайшее время не собирается.
      После этого я отправилась к Седрику, намереваясь у него выяснить что у нас с Замком. Чего не хватает, с чем проблемы, а может что посоветует. Но никакой толковой информации от него добиться не смогла. Как управляющий, он, безусловно, хорош. Но в остальном - тишина. Когда приходили Наследники - он уходил. Соответственно, о Темных Землях, которые сводили их с ума, он тоже ничего не знал. Об этом я больше никому не говорила, надеясь вечером спросить об этом у Эрроральда.
      Хотела сходить в сокровищницу, чтобы посмотреть мечи, но Дейярду срочно понадобилось уйти по каким-то делам, связанным с разведкой. Рик и Лоран Замок знают не очень хорошо. А бродить где-то наедине с Ринальдо мне не очень хотелось. Мне срочно требовалось занять себя хоть чем-нибудь. До встречи с Эрроральдом было еще часа четыре, а то и пять. Меня бил нехилый такой мандраж. Конечно, можно было пойти и потренироваться Риком. Какие-то тренировочные мечи просто обязаны быть здесь. Но, боюсь, я сейчас сама себя заколю и деревянным мечом, не то, что едва затупленными, да еще и в поединке с опытным мечником.
      Поэтому я приняла решение навестить раненую. Зачем? А я знаю? Чтобы создать видимость занятости и не сойти с ума в ожидании. Снова надев маску, я вошла в лазарет. Радовало, что кроме девушки никого в палате не было. значит, остальные здоровы.
      - Как она? - спросила я у вампира, что лечил меня во время моего возвращения домой.
      - Вы ее вовремя ко мне направили. Я не испытываю никакого сожаления к ней - она убила двоих наших. Но как врач, я вижу, что у нее крепкий организм и она выкарабкается при должном уходе. Я не воин, цель моей жизни - лечить больных. А какой они окраски - меня не касается. Я ее не жалею. Но и не желаю ей смерти. Так что можете быть спокойной, я сделаю все, что от меня зависит, чтобы ее вылечить, - склонил голову он.
      Я благодарно улыбнулась. Хоть она и стала причиной смерти моих воинов, я почему-то хотела, чтобы она выжила. Возможно, просто из чувства противоречия. Типа, она умирала, пока я не узнала об этом. А как только я взяла дело в свои руки, она поправится. И тогда мои телохранители поймут, что были неправы и все нужно сообщать мне, их королеве. Да-да, звучит по-детски. Знаю. Но правда в том, что я сама не знаю зачем мне это. Пленные свидетели, что она была очень тяжело ранена и шансы выжить очень низкие. А вот поди ж ты, принципиально!
      Так, споря с собой, я не заметила как Энрико куда-то вышел и оставил меня наедине со Светлой. Я подошла к ней ближе. Она лежала на левом боку. Насколько я знаю, весь правый бок у нее представлял собой кровавое месиво. Волосы падали на лицо, что делало невозможным рассмотреть ее тщательно. Пока я со своими телохранителями спускалась в подземелья, они мне сказали, что победил ее Рик. Это заставило меня его уважать еще больше. Девушку немного было жаль. Но я рада, что на ее месте не Рик.
      Словно от моего взгляда, девушка зашевелилась. Попыталась повернуться, но зашипела от боли.
      - Тихо-тихо, не шевелись! Тебе нельзя, ты сильно ранена, - воскликнула я.
      Девушка затихла, видимо силясь определить где она.
      - Где я? - хриплым голосом спросила она.
      Я вздрогнула. Голос показался мне знакомым. Я осторожно протянула руку и откинула прядь ее волос, что закрывала ее лицо.
      - Ты на Темных Землях. Пленница Темной Королевы, - деревянным голосом ответила я, чувствуя, как жутко кружится голова. Я узнала эту девушку.
      - Нет-нет-нет! Не может быть! - слабым голосом ответила она.
      Я промолчала, всеми силами борясь, чтобы потерять сознание.
      - Какая королева? У Темных - Наследник, злое исчадие ада! А вы кто? И почему ваш голос кажется мне знакомым? - спросила пленница, поморщившись от боли.
      Последняя фраза, сказанная таким знакомым голосом, стала последним потрясением для меня. Уже теряя сознание, я почему-то отчетливо подумала, что поговорка: "Черта помяни, а он и в дом полезет" или что-то типа того, правдива. Так же, как и фраза: "Мир тесен". Иначе чем еще объяснить тот факт, что на больничной койке лежала Миранда? Это было моей последней мыслью прежде, чем мое сознание поглотила темнота.
     

* * *

      - Госпожа! Госпожа! - кто-то очень хотел, чтобы я обратила на него внимание.
      Кто это и что от меня хочет, я никак не могла понять. Мне так было хорошо в... А собственно где? Что случилось?
      Память резко вернулась, от чего меня слегка замутило. Я открыла глаза. Надо мной склонился Энрико.
      - Слава Эррору! Вы очнулись! Где болит? Что случилось? Светлая вам что-то сделала? - забросал меня вопросами он.
      - Нет-нет, все хорошо. Просто голова закружилась. Все в порядке, - слабо улыбнулась я.
      - Вы потеряли сознание. Это ни в коем случае не может характеризоваться как "все в порядке". Вас нужно обследовать. Я же предлагал сделать полную диагностику тела еще во время похода. Ну, что же вы так? ничего, сейчас все сделаем, - начал суетиться он, доставая какие-то баночки и колбочки из шкафчика.
      Я огляделась. По всему выходило, что я лежала в лазарете, но не рядом с Мирандой. Нас разделяла ширма и, думаю, еще несколько подобных отделений для больных. Моя маска лежала на тумбочке.
      - Ничего не надо, Энрико. Я не хочу, - сказала я между тем.
      - Как не надо?! Да что же это? Я должен вас вылечить! - возмутился он.
      - Я здорова. Ничего не надо. Это приказ. Я не хочу использовать на вас свое право Наследницы, но сейчас меня обследовать не нужно. Светлая знает, кто я? - задала я главный вопрос.
      - Нет. Вы к ней пришли в маске. Когда я вас нашел, счел нужным снять ее вне видимости Светлой. Кстати, именно она позвала меня. Ну, как позвала. Говорить ей еще тяжело. Она скинула с тумбочки несколько баночек, они разбились и я прибежал на шум. Она первым делом сказала, что вам стало плохо. Я вас сюда отнес и пытался привести в чувство. Как часто вы теряете сознание? - во время рассказа, Энрико уже начал высчитывать мой пульс. Я аккуратно вытащила свою руку.
      - Сколько я была без сознания? - спросила я между тем.
      - Минут десять, от силы пятнадцать, - ответил вампир.
      - Хорошо. Дайте, пожалуйста, зеркало, - попросила я, даже не сомневаясь, что мою просьбу выполнят.
      Вампир послушно дал мне требуемое. Я посмотрела на себя. Конечно, лицо немного бледнее, чем обычно, но ничего страшного. Губная помада алым росчерком выделялась на фоне белой кожи. Для амплуа Темной Королевы я полностью сменила тип макияжа. Никаких теплых пастельных тонов. Алые губы, глаза, подведенные черным, высокая прическа - отныне это мое все. Подмигнув своему отражению, я надела маску и встала с кушетки, на которую меня уложил Энрико.
      - А что Светлая? - поинтересовалась я.
      - Я бросился к вам в первую очередь. Она подождет. Ну, сейчас, если вам действительно лучше, приготовлю отвар для нее. И кликну служанку, чтобы принесла ей поесть, - ответил вампир.
      - Хорошо. Я хочу ее еще раз навестить, - ответила я, заправляя выбившийся локон волос за ухо. Все, теперь я готова показаться кому-либо на глаза.
      - Вы уверены, что это хорошая идея? Я имею в виду, вам стало плохо именно там, - обеспокоено спросил Энрико.
      Я лишь отмахнулась, хотя была вовсе неуверенна в благоразумности своих действий. Когда я вошла к Миранде, она выглядела весьма испуганной. Видимо просчитывала варианты своего будущего.
      - Вам уже лучше? - тем не менее спросила она.
      - Да. Спасибо, - ответила я и присела на стул у ее кровати.
      - Хорошо... То, что вы сказали. Что Наследник - женщина. Это правда? - спросила она, серьезно взглянув мне в глаза.
      - Да.
      - На вас маска. Наследница - это вы, - внезапно ошарашила меня таким заявлением Миранда.
      Я не нашлась что сказать, лишь изумленно на нее уставилась. А с ней нужно быть осторожнее. Не уверена, что кто-нибудь из моих знакомых, будь на ее месте и не знай меня, смог бы найти правильный ответ.
      - Молчите. Безумно дорогое платье. Царственная осанка. Гордо поднятая голова. Лекарь едва с ума не сошел, увидев, что вы без сознания. На лице маска. Спокойно навещаете пленницу. Кем еще вы можете быть? Темная Королева. Войско признало, да? Что ж, могу я поинтересоваться своей дальнейшей судьбой и судьбой своих товарищей? Где они? - тихим и спокойным голосом поведала свои мысли русалка.
      - Ты очень наблюдательна, - после непродолжительного молчания, ответила я.
      Стоит, наверное, уже уйти отсюда. Телохранители мои, наверняка, уже начинают задумываться где я делась. Конечно, на территории Замка мне ничего не угрожает. Мы с ним договорились, и если мне будет угрожать опасность, он будет действовать так, как посчитает нужным, не дожидаясь моего приказа. Нужно пойти поужинать, уже вечереет. И встреча с Эрроральдом уже совсем скоро. Только вот уходить пока не хотелось. Русалка молчала, не сводя с меня взгляда.
      - Боишься? - спросила я, ожидая упреков и обвинений во всех смертных грехах с ее стороны.
      - Нет.
      - Почему?
      - Я наемница. Моя жизнь может оборваться в любой момент. Глупо этого бояться, - пожала плечами она.
      - Хм. В чем-то ты права, - ответила я, задумавшись.
      А ведь я, по сути, рискую так же, как и она. Моя жизнь также может оборваться в любой момент. И я уже не боюсь этого. Какая разница? Все там будем.
      - Я разговариваю с Темной Наследницей. Не верится даже. Темная Королева Славия? - задала она следующий вопрос.
      - Слава.
      - Звучит. Я единственная выжившая?
      - Нет. Есть еще. Просто они не в таком плачевном состоянии, - сказала я.
      - Так что с нами будет? - спросила она вновь.
      - Пока выздоравливай. А там посмотрим, - ответила я и вышла с палаты.
     

* * *

      В коридоре я столкнулась с Ринальдо, который уже меня искал.
      - Где ты была? - спросил он.
      - Что? - угрожающим тоном переспросила я.
      - Я имею в виду, мы уже обыскались. Тебя нигде не было, - исправился он.
      - Значит, плохо искали, - пожала плечами я.
      - Там накрыли ужин, - помявшись, сказал он.
      - Хорошо. Иду, - ответила я.
      Больше мы с ним не разговаривали. Вернее, чувствовалось, что он не прочь продолжить диалог, но я не была на это настроена. Мыслями я была далеко.
      Сам ужин также прошел в тишине. За столом не было Дейярда. Но, как мне сказали, ему пришлось поехать на земли вампиров, что-то там решить. Я особо не вникала.
      После ужина я ушла к себе. До прихода Эрроральда оставалось еще немного времени. Я достала свой кулон, что мне подарил Аэрон. Внутри камня клубился серебристый туман. Что он означает - не знаю. Еще такого не было. Может сомнение? Скорей всего.
      Наверное, я даже немного задремала в ожидании. Во всяком случае, момент, когда появился Эрроральд, я пропустила.
      - Ты здесь? Это хорошо. Быстрее начнем - быстрее закончим, - деловито сообщил он и тут же сдвинул в сторону ковер на полу. На образовавшемся пустом месте он начал чертить какие-то знаки мелком, что-то шепча над ним.
      Затем достал мешочек с бурым порошком и начал посыпать некоторые знаки на полу, продолжая что-то проговаривать над ними. Затем повернулся ко мне.
      - Подойди. Вот так, - сказал он и помазал мне лоб какой-то зеленой субстанцией.
      - Сними платье. Живот также нужно помазать, - добавил он потом.
      - А потом что? - медлила я.
      - Потом станешь в центре этих знаков, я прочту заклинание и все, - ответил он.
      - И ребенка не станет? - переспросила я.
      - Да. Ты будешь свободна и счастлива. Давай, снимай, - поторопил он меня.
      Я непослушными руками начала расшнуровывать платье. Потом остановилась. Вспомнились слова Миранды о том, что мы все рано или поздно умрем. Я нерешительно посмотрела на бога. Затем на рисунки на полу. Как же трудно сделать последний шаг. Но я сильная, ведь правда?
      Я крепко зажмурилась и глубоко вдохнула. Затем открыла глаза и более уверено посмотрела на Эрроральда.
      - Ну, что ты зависла? Давай, - начал уже сердиться он.
      - Нет.
      - Что?
      - Нет. Он будет жить. Я отказываюсь от ритуала, - сказала я спокойным уверенным тоном и улыбнулась немного шальной улыбкой.

Вот и все. Выбор сделан. Но что-то мне подсказывало, что я сделала все правильно.

12 глава

Злата

      - В каком смысле "отказываешься"? - опешил Эрроральд.
      - В самом прямом. Я не буду избавляться от ребенка. Он имеет право на жизнь, - повторила я четко, стирая со лба зеленую фигню, которой он меня помазал.
      - Ты что, вообще офигела?! - воскликнул он.
      - Но-но! Я бы попросила, - возмутилась я.
      - Ты же умрешь. Ты это понимаешь? - уже более спокойным тоном спросил он.
      - А вдруг нет? Вдруг ребенок родится не очень большим? Плюс, здесь и магия, и медицина, уверена, шагнула далеко вперед с тех пор, как родился последний полудракон. Может, он родится даже немного недоношенным, а мне сделают кесарево, - крикнула я в свою защиту.
      - Нет! Не будет этого! Насколько недоношенным он родится? Если на месяц раньше - ладно, может еще и выживет. Но он не будет маленьким, пойми! В таком случае и ты, и он можете погибнуть, понимаешь? - вновь завелся бог.
      - Значит, моя жизнь вместо его. Он живой. Внутри меня, пойми и ты меня! Ты заставляешь убить меня своего же ребенка! - я и не заметила как потекли слезы из глаз.
      Замок среагировал на отчаяние в моем голосе и перед Эрроральдом выросли толстые каменные щупальца, покрытые такими же каменными шипами.
      - Да ты сбрендила, женщина! От него нужно избавиться! Какой ребенок?! Это набор клеток! Даже сознание еще не начало толком формироваться! Эта штука тебя убьет! Я же тебя, дуру, спасти хочу! - заорал он.
      - Штука? Пошел вон!!! - вне себя от ярости, заорала я.
      Замок согласно загрохотал. Одно из щупалец не очень сильно, но ощутимо, толкнуло его так, что он едва не упал.
      - Сумасшедшая! Да пошла ты! Хочешь умереть - на здоровье! Сама же потом будешь мучиться! Когда сформируется его сознание - убить ребенка будет уже намного сложнее! Ведь тогда он действительно будет живой! Вот тогда ты и наплачешься! - наговорил мне гадостей напоследок Эрроральд прежде, чем исчезнуть.
      И вовремя. На то место, где он стоял, обрушилось сразу три щупальца. По каменному полу пошли трещины, разрушая рисунок, который Эрроральд там нарисовал.
      Я же бросилась на кровать ничком и горько зарыдала. Не знаю сколько времени я так провела, но когда я немного успокоилась, за окном была глубокая ночь.
      - Ничего, малыш, все будет хорошо. Я тебя никому не отдам, - прошептала я и погладила себя по животу.
      Странно что за все это время меня никто не побеспокоил. И я кричала, и Эрроральд. Я недоуменно уставилась на дверь. Но ее там не было! гладкая каменная стена на ее месте.
      - Замок, а где дверь? - спросила я.
      В ответ пришло ощущение вины.
      - Замок?
      Перед глазами стала картинка, как в коридоре под дверью сидит Ринальдо.
      - Ну, начинаааается! Долго он так сидит? Хотя, чего я спрашиваю. Открой дверь, запущу, что ли, - вздохнула я.
      Пришла картинка, как я реву на кровати. Дверь начала медленно проявляться, но без дверной ручки.
      - Все в порядке, дорогой, открой, - повторила просьбу я.
      Дверь слегка приоткрылась. Я выглянула в коридор. Подозреваю, выглядела я не айс. Размазанная по лицу косметика, покрасневшие глаза, опухший нос. Но я кирсана и не звала.
      - Чего сидим, кого ждем? - хмуро спросила я.
      Тот тут же подорвался на ноги и уставился на меня.
      - Злата?? Что случилось?! Ты плакала?! - воскликнул он.
      - Тебя это не касается. Ты что-то хотел? - грубо ответила я.
      - Замок задрожал, я бросился к тебе сразу же, как почувствовал, и услышал твои крики. Ты на кого-то очень злилась. Я пытался войти, но вместо двери внезапно выстроилась каменная стена. Я понял, что Замок тебя защитит в случае чего и опасности для тебя сейчас нет. Вот и остался ждать, пока все придет в норму. Можно войти? - ответил он.
      Я молча посторонилась. Он вошел и тут же остановился на пороге, оглядывая отброшенный в сторону ковер и трещины в полу.
      - Что здесь произошло?! - опять воскликнул он.
      Я не ответила и закрыла дверь. Затем прошла к креслу и устало в него опустилась. Кирсану кивнула на другое. Он осторожно туда опустился. Обеспокоено на меня посмотрел. От такого пристального взгляда я слегка поморщилась.
      - Ну, что? - нехотя спросила я.
      Ссора с Эрроральдом бесследно не прошла. Все еще хотелось свернуться клубочком и пореветь всласть. Нет, я ни в коем случае не сомневалась в своем выборе, но так хотелось ощутить чью-то поддержку.
      - Ничего мне не хочешь рассказать? - спросил он.
      Эта фраза, сказанная за сегодняшний день уже второй раз, возымела странный эффект. Я расхохоталась.
      - Нет, блин! Ничего и никогда я никому не хочу рассказать! Что вы все ко мне пристали? Я вас трогаю, а? почему же вы все так жестоки ко мне? - под конец фразы я почувствовала, что по щекам вновь потекли слезы.
      Я сгорбилась в своем кресле, спрятав лицо в ладонях. Помнится, я обещала себе не плакать в присутствии кирсана больше никогда. Но сейчас мне было все равно. Надеюсь, ему хватит такта просто уйти.
      Внезапно на мои плечи опустились его теплые ладони. Секунду спустя, он подхватил меня на руки и перенес на кровать. Затем сам пристроился рядом. Крепко прижал к себе одной рукой, а второй просто начал гладить по волосам.
      - Помнится, я однажды сказал, что убью любого за одну твою слезу. Я не буду настаивать на том, чтобы ты мне немедленно все рассказала. Но знай, что я в любой момент исполню свое обещание. Ты можешь на меня положиться. И я не уйду сегодня. Не оставлю тебя одну в твоем горе. Просто буду рядом, - тихо сказал он.
      Я ничего не ответила. Поддержка - вот чего я так страстно желала всю последнюю неделю. И получила ее от того, от кого и представить не могла. Тем более была благодарна кирсану, что он ничего не спрашивал, позволяя мне выплакаться. И он действительно не ушел. Эту ночь я спала спокойно. Темные Земли мне тоже не снились.
     

Аэрон

      Честно говоря, мне не терпелось получить ответ от Темной Наследницы. И не только из-за Светлых, что томятся у нее в плену. Было что-то такое в ее письме, что заставляло думать, будто мы встречались в прошлом. Но это невозможно. Я бы заметил Темную в своем окружении. Да и просто было интересно увидеть ее реакцию на мое письмо. И уж тем более мне хотелось проверить, действительно ли она сдержит свое слово?
      Вскоре пришел ответ. Всего два слова: "Я согласна". Странно, что почерк немного похож на почерк Златы. Впрочем, думаю, у всех женщин почерка похожи.
      Я отдал приказ приготовить Темных пленников к отправке на их Родину. Не так уж и велика цена. Мои воины вместо этих воришек и контрабандистов. Я только "за".
      В этот день никакого совещания не предвиделось. Послов из других кланов также не было. Редкий день для отдыха выпал. Только вот я ничем не мог себя занять. Все мои мысли крутились вокруг этой таинственной Наследницы. Даже спарринг с Джонатаном не помог мне отвлечься. Впрочем, это я погорячился. Один диалог во время боя меня просто выбил из колеи.
      - Ты знаешь, что ко двору вернулся старый друг твоего отца герцог Кардивильтон? - спросил он.
      - Да, он был у меня аудиенции позавчера, - отстраненно ответил я, сосредоточившись на выпаде.
      - А дочь его видел? - продолжил допытываться он.
      - Кого? Матильду? Нет еще. С тех пор, как они уехали в провинцию, я ее не видел, - задумавшись, вспомнил я.
      - А вы ведь часто играли в детстве вместе, верно? - не унимался мой друг.
      - Было дело. Только с ней было скучно. То нельзя, это недопустимо. Слишком правильная. И трусиха, - поделился я своими детскими впечатлениями.
      - Ну, это тогда было. Сейчас она, может, изменилась, - протянул Джонатан.
      - К чему ты клонишь? - нахмурился я.
      - Да так, просто... Помнится, она еще тогда шутила, что как вырастет, то обязательно выйдет за тебя замуж... - отметил Джонатан.
      - Нет.
      - Ты же не дослушал, - начал было он.
      - Дослушал. Нет, - непреклонно сказал я, наращивая темп в ударах мечом.
      - Тебе все равно рано или поздно нужен Наследник... -попытался образумить меня он.
      Не выдержав, я отбросил меч в сторону и, частично трансформировав руку, схватил ею Джонатана за шею. Не сильно, но крепко сжал. Пристально посмотрел на его побледневшее лицо.
      - Мне плевать. Злата ушла после подобного бреда, высказанного тобой. Тогда я тебя простил. Сегодня я забуду. Но третьего раза не будет. Я женюсь только на Злате, это понятно?! - зло прошипел я.
      - Аэрон, очнись! Злата мертва! - попытался докричаться до меня Джонатан.
      - Значит, я никогда не женюсь. На мне род закончится. Золотых драконов хватает, уверен, что тогда явится Эррор и назначит кого-то. Проблемы в этом я не вижу. А, хотя нет, есть один момент. Скорей всего, я потерял свою истинную любовь и умру либо в одиночестве, либо на поле боя. Но никогда, слышишь, никогда я не лягу в постель с женщиной только потому, что кому-то это надо! Бой окончен. Я победил, - ответил я и, пустив его, повернулся и вышел из зала.
      Больше ни с кем не разговаривая, я пошел в свои покои. Уже там, налив себе бокал вина, я задумался, сколько же правды было в моих словах, сказанных Джонатану? Нет, то, что я не собираюсь ни на ком жениться - это факт. Но отказаться от женщин вообще? С другой стороны, стоит лишь подумать о Злате, как приходит понимание, что такой, как она, я никогда не встречал. И вряд ли встречу еще. Так стоит ли? "Лучше не есть вообще, чем есть что попало и лучше быть одному, чем с кем попало", - так вроде говорила Злата. Лишь однажды произнесла эту фразу, а запомнилось. Нет, монахом становиться я не собираюсь, но еще не скоро я приведу женщину в эти покои.
      Была ли Злата моей истинной любовью? Не знаю. А что вообще есть любовь? Много веков наимудрейшие жители этого мира ищут ответ, но не находят. Как понять, есть она или ты уже ее потерял? Это все сложно. Я знаю лишь одно: мне очень плохо без Златы. Уже скоро месяц, как ее нет. но я все не могу смириться. Кажется, будто только вчера мы были с ней вместе счастливы.
      Вздохнув, я подошел к эльфийскому цветку, который теперь постоянно лежал на столике у моей кровати. Погладил лепесток. Все, что осталось в память о моей любимой. Взял кинжал, провел острием по ладони. Поднял руку так, чтоб кровавые капли как можно обильнее попадали на цветок, который жадно шевелил лепестками, впитывая все до капли. Хмыкнул, изучив быстро затянувшуюся рану. Задул свечу и лег в кровать. Сегодня я намерен опять ее увидеть. Не знаю, что означают эти сны, но я хочу хоть так быть рядом с ней...
      Злата лежит на кровати и горько плачет. Комната, в которой она находится, будто после побоища. Хочется подойти, утешить ее. Но это всего лишь сон, в котором, впрочем, места для меня нет. Я могу лишь наблюдать. А так хочется обнять ее, прошептать что-то ласковое, пообещать, что смогу защитить ее от всего мира. И все же, интересно, мне снится прошлое или вовсе все это плод моей фантазии?
      Картинка поменялась. Злата в комнате не одна. Она сидит в кресле, устало прикрыв глаза. Весь ее вид выражает тоску и одиночество. Какая же она хрупкая. Не знаю что с ней происходит, но она вся будто осунулась. В кресле напротив сидит мужчина. На его лицо падает тень и я не могу разобрать кто это. Но вот он пошевелился, что-то сказав, и я его вижу. Я его знаю. Это кирсан, телохранитель Златы. Значит, это прошлое. Неужели мне открылся доступ к прошлой жизни Златы, которую она так усиленно скрывала? Несладко ей пришлось, судя по внешнему виду.
      Картинка вновь изменилась. Злата опять лежит на кровати, но уже не одна. Кирсан рядом. Девушка снова плачет, но в этот раз мужчина ее нежно обнимает и бережно гладит по волосам. Может ли это быть прошлым? Или же и вовсе какая-то параллельная реальность? Этого я не знаю. Но внезапно понял, что не хочу знать что будет дальше и очень сильно хочу проснуться...
      На следующее утро я чувствовал себя полностью разбитым. В чем-то Джонатан прав - нужно жить дальше. И для начала хотя бы отказаться от этих снов. Как бы сложно это не было.
      Ближе к обеду пришел ответ от Темной Наследницы. В нем всего два слова: "Я согласна". Вот и славно. Заодно проверим чего стоит ее слово.
     

Злата

      Следующая неделя прошла вполне спокойно. Я провела еще несколько совещаний со своими министрами. Пообщалась с учителями, которых выбрала для работы в университете. Проверила количество заявок от тех, кто желает там учиться. По всему выходило, что уже через месяц можно было его открывать. Это не могло не радовать.
      Хотелось сделать как можно больше хорошего для этого мира прежде, чем мой ребенок начнет здесь свою жизнь. Меня рядом, скорей всего, не будет. Но останутся результаты моих деяний. А значит, все должно быть идеально. Поэтому я все свое свободное время проводила в размышлениях что еще можно сделать.
      На счет будущего для своего ребенка я не волновалась. Главное, чтобы он или она родился. Черный дракон, золотой - не имеет значения. В любом случае, он будет править этими землями на законном основании. Темные не взбунтуются против него потому, что он ребенок Наследника. И Светлые не станут поднимать панику и пытаться его убить, потому что он ребенок их Наследника также. Незадолго до родов надо бы не забыть сделать так, чтоб эта информация облетела максимальное количество ушей как на моих землях, так и на тех. Также есть надежда, что Аэрон, когда узнает, что это его ребенок - не оставит малыша и поможет ему. Если же нет - Дейярд, Лоран, Рик и Ринальдо его точно не бросят.
      Пока никто, кроме бога не знает о моей беременности. После той нашей ссоры, он ко мне больше не приходил. Конечно, когда появится животик, скрывать это станет намного сложней и придется признаться. Но пока еще есть время. Я пыталась найти какую-то информацию о женщинах другой расы, которые рожали драконов. Большинство из них пытались избавится от ребенка как только узнавали о беременности. Это было чревато тем, что можно было остаться бесплодной. Но они на это шли. Те же, кто рожал - никто из них не выжил. Потом же Эррор сделал так, что "равный может родиться от равного", имея в виду, видимо, что все расы произошли от драконов, или же, что драконы - это сверх раса... Честно говоря, сама не поняла. Больше никакой полезной информации я не нашла. Единственное, что я поняла, так это то, что мне может помочь магия. Ну, я на это надеюсь. Если не для меня, так для ребенка. В книгах писали, что при родах нередко погибали не только матери. Смертность детей процентов сорок точно.
      И я наконец-то нашла время, чтобы посетить сокровищницу в поисках клинка. Дейярд провел мне замечательную экскурсию. Драгоценности меня не особо впечатлили - да, безусловно, дорогущие и безумно красивые, но уже после рассматривания четвертого колье или очередной пары сережек тянет зевать. Коллекции Наследников, которые состояли из органики, я рассматривать не захотела, попросила, чтоб вампир провел меня сразу к оружию.
      Я, вроде как, не воин, но здесь провела гораздо больше времени, чем в комнате с драгоценностями. Каждый клинок будто излучал силу, свой собственный характер и свою харизму.
      Действительно, Дейярд был прав. Клинок, как на рисунке, был здесь. Мы его увидели почти сразу. Удобная чуть теплая рукоять, которую венчает голова дракона. Из его пасти, словно язык пламени, вырастает лезвие. Извилистое, матово-поблескивающее, оно словно поглощало весь свет в комнате. Сразу видно, что оружие истинно темное. Но мне оно понравилось с первого взгляда. Каждая черточка, прорисованная неизвестным мастером, была настолько искусно сделанной, что дракон казался живым. Глаза дракона были двумя изумрудами, единственное драгоценное украшение рукояти. Я взяла его в руку. В балансировке особо не разбираюсь, но в ладонь ложится идеально. Я на пробу взмахнула им. Просто шикарно, все мое естество наполнилось диким восторгом, эйфорией. Хотелось тут же рвануться в бой, крушить врагов.
      - Злата? Все в порядке? - отрезвил меня голос Дейярда.
      Я осеклась. Наваждение словно спало. Я с опаской покосилась на клинок в своей руке. Странно, но даже сейчас я не ощущала в нем опасности. Видимо, первое впечатление было верным - у каждого меча, что находился здесь, есть свой характер.
      - Да, все нормально. Я беру его. Давай сейчас отправимся в оружейную, мой доспех уже должен быть готовым. Заодно покажем мастеру этот клинок - может чего посоветует, - предложила я. Дейярд молча согласился.
      - Ваше снаряжение готово, Темная Королева, - первым делом произнес дроу, как только я вошла в оружейную.
      - Могу я взглянуть? - величественно склонив голову, произнесла я. Амплуа Темной Королевы нужно поддерживать, как-никак.
      - Да, конечно! Кольчуга из мифрила, нагрудные пластины, наручи и сапоги из чешуи пятихвостой гидры, все остальное сделано из кожи сантиры, - с благоговением произнес оружейник.
      Дейярд восхищенно присвистнул. Я недоуменно на него посмотрела. Честно говоря, ни слова не поняла. Лишь сообразила, что доспех очень качественный и дорогой.
      - Мифрил - очень редкий метал. Его ценность заключается в том, что он очень прочный и при этом чрезвычайно легкий. Пятихвостую гидру встретить в наши дни практически нереально. Я был уверен, что они уже вымерли! Пробить доспех из ее чешуи практически нереально! Ну, а поймать, а тем более, убить сантиру - дело не из легких. К тому же, она устойчива к магии. Этот доспех - это просто мечта любого воина! - с восторгом начал объяснять вампир.
      - Спасибо, я весьма признательна вам за этот чудесный доспех. Я решила взять себе этот меч. Что вы можете сказать о нем? - спросила я, выкладывая на стол найденный клинок.
      - Это... это же Дра'акхарион! Когда Дейярд только упомянул о том, что видел подобный в сокровищнице - я не поверил! Этот меч был выкован еще черными драконами! Этот клинок имеет свой характер и, не побоюсь этого слова, свою душу. Это не просто кусок бездушной стали - у него есть свои желания. Извилистая форма лезвия такова неспроста. По непроверенным сведениям, меч может сам решать убивать врага или нет. В самый ответственный момент, лезвие может изогнуться и вонзиться в сердце врага, которого вы собирались помиловать или же наоборот отказаться убивать. Так что хорошо подумайте, прежде чем брать себе такое оружие, - предупредил меня мастер.
      Я в задумчивости посмотрела на клинок. Разлучаться с ним не хотелось вообще. Характер? Душа? Да ладно, со мной целый замок разговаривает и Темные Земли подбрасывают интересные сны - и ничего, пока справляюсь.
      - Я подумала. И он отныне мой. Сделайте для него подходящие ножны, - попросила я и вышла с оружейной, оставив там Дейярда, истекать слюнями над моим доспехом.
      У меня же есть еще одно неоконченное дело. Ну, как дело. Так, скорее блажь. Хочу наведаться к Миранде. С тех пор, как я потеряла сознание у нее в палате, я так ни разу ее и не навестила. Впрочем, мне это не помешало получать ежедневные отчеты о ее здоровье. Этим можно было бы и ограничиться, но всего через пару дней всех пленных отправят на границу для передачи Светлым. И Миранду в том числе. А мне нужно еще раз ее увидеть, чтобы убедиться в том, что она не связала облик Златы с обликом Темной Королевы. Да и что греха таить: просто увидеться со старой подругой также очень хотелось.
      Знала бы я чем может закончиться мое праздное любопытство...

13 глава

Злата

      - Каково ее состояние? - спросила я у Энрико, как только мы закончили с приветствиями.
      - Удовлетворительное. Уже можно переводить к остальным заключенным, - заверил меня он.
      - Ммм... Пожалуй, пока не стоит. Уже меньше чем через декаду все Светлые отправятся домой, - подумав, отметила я.
      - Как вам угодно. Желаете пройти к ней? - поинтересовался он после короткого поклона.
      - Желаю, - кивнула я и, привычным уже жестом надвинув на лицо маску, вошла в палату.
      Миранда не спала. Она полусидела на своей кровати и что-то сосредоточено рассматривала на своей ладони. Я бесшумно подошла ближе. Но девушка настолько была увлечена созерцанием чего-то, что даже не заметила меня. Наконец я рассмотрела что у нее в руке.
      - Искра? - вслух удивилась я.
      Миранда дернулась, искра пропала, сама же она затравлено на меня взглянула. До меня запоздало дошло, что передо мной магесса.
      - В Замке ведь блокируется вся магия. Как же ты смогла создать искру? - с подозрением спросила я.
      - У меня очень большой потенциал. Замок не может всего перекрыть. Остались всего лишь крохи, но их тоже можно использовать, - едва слышно ответила она.
      Я замолчала, присаживаясь на стул возле кровати. Надо же. Столько времени провела с ней на Светлых землях, а по сути, ничего о ней не знаю.
      - Убьешь? - почти спокойно спросила она, но в глубине ее глаз я увидела обреченность.
      - Не сейчас. И почему же настолько могущественная магесса является обычным наемником? Причем использует в бою лишь меч и кинжалы? - спросила я.
      Миранда с подозрением на меня посмотрела. Затем неуверенно пожала плечами.
      - Чтобы использовать магию, хоть даже в бою, нужна лицензия. А у меня ее нет, - ответила она.
      - Почему?
      Миранда вновь посмотрела на меня с непонятным выражением лица. Затем отвернулась.
      - Для этого нужно получить диплом об окончании университета магии, - вновь взглянула прямо в глаза мне она.
      - Ты же его закончила, - удивилась я.
      - Там были свои заморочки. Сейчас это неважно, но диплом мне не дали. Кстати, знаешь что интересно? - спросила вдруг она, как-то странно улыбнувшись.
      - Что?
      - Ты задаешь очень странные вопросы. А до тебя я знала лишь одного человека, что вел себя также. Смешно, да? - хмыкнула она.
      Я рефлекторно сглотнула. Нужно заканчивать разговор, пока он не зашел слишком далеко.
      - Человека? - тем не менее переспросила я, весьма достоверно изобразив удивление.
      - Угу. Только она умерла. Во всяком случае, все в этом уверены, - продолжила свою мысль она.
      - К чему ты клонишь? - насторожилась я. происходящее мне нравилось все меньше и меньше.
      - А знаешь в чем еще загвоздка? - заговорщицки понизив голос, спросила она.
      - И в чем же? - машинально задала напрашивающийся вопрос я.
      - Твои слова о том, почему я не использую магию в бою. Во время боя ты меня не видела - я тебя тоже там не помню, чтоб замечала. А в другом месте ты тем более не могла меня видеть во время сражения. Напрашивается вопрос: а с чего ты взяла, что я не использую магию в бою? - подмигнула мне русалка, мило улыбнувшись.
      - Я... - лихорадочно начала подбирать слова я.
      - Кахалаомо ракахнус! - вдруг воскликнула она и сдунула с руки искру заклинания.
      Я не успела никак среагировать прежде, чем она устремилась ко мне. Я лишь услышала тихий хлопок и резинка моей маски оборвалась. Маска слетела на пол.
      Лицо Миранды исказила боль от осознания произошедшего.
      - Злата... Я догадывалась, но так не хотела верить... - прошептала она.
      - Мне нужно идти! - воскликнула я и молниеносно выскочила из палаты, так и оставив маску на полу, как доказательство моего разгильдяйства и наивности...
     

Аэрон

      Я нервно ходил по своему кабинету, не в силах посидеть спокойно. С минуты на минуту должен зайти слуга и сообщить, что моих воинов доставили в Замок и с ними все в порядке. Конечно, это в том случае, если Наследница сдержала свое обещание. Поэтому и места себе не находил.
      - Прекрати уже мельтешить. Сядь. Зачем ей обманывать тебя? Наши воины отдали бы Темных лишь в том случае, если со Светлыми все в порядке. Скоро все узнаем, - попытался успокоить меня Джонатан.
      Я кивнул, соглашаясь с его словами. Все это, безусловно, так, но терзало меня смутное беспокойство. В этой вылазке захотела участвовать Миранда, которая, судя по всему, также тяжело переносила смерть Златы и винила во всем Темную Наследницу. Шаореакх не видел девушку среди выживших. Скорей всего, она навсегда осталась на той поляне. Но был мизерный шанс, что она находилась среди раненых. Их должно было быть около шести. Опять же, если раны не смертельны. Русалка для меня особо ничего не значила, но за время нашего совместного похода я привык к ней, она мне стала практически другом.
      - Милорд, они вернулись! - ворвался в мой кабинет начальник стражи дворца.
      - Каково их состояние? - первым делом спросил я, с облегчением выдохнув.
      - Все, кого назвал Шаореакх живы и новых ранений не имеют. На первый взгляд Темная Королева действительно не причинила им вреда, - отчитался мужчина.
      - А те, кто был ранен и их также подобрали Темные?
      - Пятеро живы. Двое умерли в замке Темных, так как их раны были чересчур тяжелыми, - не замешкался с ответом воин.
      - Среди выживших есть девушка-русалка? - спросил я, надеясь на положительный ответ.
      - Нет. Только мужчины. Прикажете допросить вернувшихся? - в свою очередь спросил начальник стражи.
      - Нет, не стоит. Пусть сегодня отдыхают, встречаются со своими семьями, у кого есть. А завтра я сам их всех расспрошу, - подумав, принял решение я.
      - Разрешите идти?
      - Иди.
      Мужчина вышел за дверь так же тихо, как и вошел. Я тяжелым взглядом посмотрел на Джонатана. Весть о том, что вернулись пленные его почему-то не обрадовала.
      - Что-то не так? - нахмурился я.
      - Почему ты ее пустил туда? - тихо спросил он.
      - Кого? - не понял я.
      - Ты знаешь.
      И тут я вспомнил. Джонатан был великолепным мечником, лишь немногим хуже меня. Потому я так и любил проводить с ним поединки. Миранду он вызывал на бой по крайней мере раз в неделю, с тех пор, как она стала охранять Злату. Честно говоря, я думал, что дракон просто хочет отточить свое мастерство в поединке с противником, который не чурается пользоваться грязными методами борьбы. Запоздало вспомнилось правило русалки идти на свидание лишь с теми, кто мог победить ее или продержаться нужное количество времени в бою с ней.
      - Ты пытался пригласить русалку на свидание? - спросил я.
      - Она не хотела. Поэтому во время боя использовала и магию, и кинжалы, и другие нечестные методы борьбы. При том, никогда не принимала бой на мечах. Всегда выбирала какое-то другое оружие. Хотя за другими обычно оставляла это правило, - пожаловался он.
      - Так ты жалеешь о том, что хорошая девушка погибла или о том, что много у кого была возможность сходить с ней на свидание, но не у тебя? - проницательно посмотрел на него я.
      - Я... я не знаю. И все же, зря ты ее отпустил туда. Девушке нечего делать на поле боя, среди грязи, крови, где в любую секунду может прерваться ее жизнь. Ей бы заниматься чем-то мирным. Выйти замуж, родить детишек... - совсем уж непонятно заговорил Джонатан.
      - Ты ведь знаешь что скрывается в ее прошлом? - уточнил я.
      - Знаю. Потому и говорю. Не смотри на меня так. Я не влюблен, если ты об этом. Просто жалко девушку. Бой - не то место, где хочется видеть девушку. Ладно, я пошел. Дел полно, - скомкано попрощался он и вышел.
      Я же подошел к графину с вином на столе и налил себе в бокал.
      - Прости, Миранда, действительно зря я разрешил тебе туда идти. Пусть тебе будет спокойно и хорошо, где бы ты ни была, - тихо сказал я и отсалютовал бокалом.
     

Злата

      Так, еще здесь подправить, ага. И тут штришок добавить. То, что нужно! И почему я раньше этого не делала? Так успокаивает и позволяет не думать о жизни насущной.
      Мой отдых прервал стук в дверь. Я недовольно поморщилась.
      - Открыто! - крикнула я.
      Дверь открылась и вошел вампир. Я вопросительно на него взглянула. Обмен пленниками состоялся успешно. Мы отдали всех, кроме Миранды, и получили своих. На данный момент они вернулись в свои кланы. Лишь некоторые из них остались в Эрдании. Я возражать не стала, но приказала Дейярду отправить нескольких разведчиков проследить за ними на первых порах. Мало ли. С тех пор прошло несколько недель. Ничего интересного пока не происходило. Эрроральд больше не приходил, Ринальдо с нежностями не лез, советы я проводила исправно. Дела моих земель шли на поправку. Еще несколько раз снились Темные Земли, но ничего из ряда вон выходящего не происходило. О том, что я беременна, напоминало лишь периодическое головокружение и легкая тошнота. Я даже рискнула несколько раз провести тренировки с Риком, справедливо рассудив, что раз обычным абортом драконенка не достать, то и физическими нагрузками ему также не навредить.
      - Да? - поторопила я Дейярда, видя, что он замешкался в дверях.
      - Я спросить хотел... - неуверенно начал он.
      - Ну-ну? Проходи, чего стоишь? - нетерпеливо мотнула головой я в сторону кресла. Вампир послушно в него уселся.
      - Что ты собираешься делать с русалкой? - спросил все же он.
      Я задумчиво почесала нос кисточкой. Затем пожала плечами. Думать об этом не хотелось. Я еще несколько раз заходила к Миранде уже без маски. Но она либо просто отворачивалась к стене, либо притворялась спящей. Весь ее вид говорил: "Ну, а что ты можешь? Убить? Так вперед, я готова. Только избавь меня от своего общества". Это больно ранило и я перестала к ней ходить. Просто периодически спрашивала у Энрико как ее здоровье и все. С дня на день ей можно будет уже ходить на длительные расстояния. А через недельку, думаю, она даже сможет принимать участие в спаррингах. И вот что мне с ней делать?
      - Не думала еще об этом. А что? - спросила я.
      - Ничего. Просто если ты не отправила ее с остальными Светлыми, значит у тебя есть веские на то причины. Но ты так никому и не объяснила какие именно, - ответил Дейярд.
      - То есть, ты что-то типа парламентера от группы моих телохранителей? - уточнила я, постаравшись скрыть улыбку.
      О, как. Расту, однако. Еще полгода назад с меня не то, что потребовали бы детального отчета о подоплеке того или иного моего решения, а просто бы не дали мне возможности принять это самое решение. А теперь пытаются осторожно выспросить зачем я это сделала, всем своим видом показывая, что если я и не отвечу, то они не расстроятся, и спрашивают так просто, для блезира.
      - А что ты делаешь? - ловко ушел от ответа он.
      - А на что похоже? - лукаво усмехнулась я.
      - Ты рисуешь?
      - Браво! Умный мальчик. Возьми с полки пирожок, - похвалила я его догадливость.
      - Красиво. Что-то очень знакомое. Будто я такое уже где-то видел, - нахмурился он, рассматривая пейзаж, что вышел из-под моей руки.
      Я немного нервно передернула плечами. Честно говоря, я и сама не думала о том что именно рисую. Почти год не держала кисточку в руках. Думала, что после того, как потеряла прошлую жизнь, никогда не смогу рисовать. Но, как оказалось, есть вещи и пострашнее смерти. И когда я в оружейной с пеной у рта доказывая что именно я хочу иметь в своем снаряжении, машинально схватила грифелек со стола и на листке набросала эскиз лекого доспеха и меча, поняла, что мое умение рисовать никуда не делось. Все дело было в том, что мне было страшно стать прежней. А сейчас... Прежней меня уже нет. Я могу понять что двигало Аэроном, я могу это принять, ради благополучия своих земель и моего ребенка, но простить.... Увы, это не ко мне.
      - Просто рисунок, - сухо ответила я.
      - Я определенно где-то это видел. Эти леса, вон та гора на горизонте. Даже это сломанное дерево. В него когда-то попала молния! Я помню! Точно, это же недалеко от земель моего клана! - обрадовался он.
      Я недоуменно на него посмотрела. Что он там увидел? Обычный ночной лес. Деревья, полянка, из кустов выходят один за одним звери. Впереди волчица, беспокойно оглядывающаяся, идут ли за ней ее волчата. Мало ли что родит фантазия. Особенно, если присмотреться к деталям рисунка. Зверь на волка похож лишь совсем отдаленно. Белоснежная густая шерсть. Размером явно больше обычного волка. На лбу небольшие рога. Глаза фиолетового цвета. Или это просто лунный свет так падает, создавая причудливые оттенки? Да и у обычных волков четыре лапы, а не шесть, как у этого исполина. Короче, бред какой-то нарисовала. Только Дейярд никак не уймется, рассматривая этот рисунок.
      - Все так детально прорисовано... Ты видела это место? Когда? - посмотрел он на меня.
      - Я никогда не видела это место, отстань, - отмахнулась я.
      - Здесь волколаки? Еще и самка с детенышами?? Когда ты это видела? - опешил вампир, еще раз взглянув на рисунок.
      - Я уже сказала. Я ничего не знаю. Просто нарисовала, - уже сердито ответила я, насупившись. Скорей всего, я изобразила на рисунке одно из тех мест, что видела во сне.
      - Извини, просто это так удивительно, - извинился он, не в силах отвести взгляд от рисунка.
      - Если хочешь, можешь забрать его себе, - пожала плечами я.
      - Правда? Спасибо. Я и не знал, что ты умеешь рисовать. Да еще и так красиво. А почему ты раньше не рисовала? - спросил он.
      - В последний раз, когда я рисовала, я умерла. Решила, что повторять этот опыт не хочу, - ответила я чистую правду.
      - КАК?! Ты же здесь, живая! - недоверчиво уставился на меня вампир.
      - А тебе не приходило в голову, что я очень сильно отличаюсь от всех ваших прошлых Наследников? И меня не готовили к этому, даже не объяснили какую именно свинью подсовывают. Но поскольку я уже была мертва, выбора особого не было. и вот я здесь. Просто стараюсь сохранить свою вторую жизнь. Но ты знаешь, умирать совсем не страшно. Так что в случае чего - я готова. Но постараюсь продать свою жизнь подороже, - серьезно сказала я.
      - Извини, что затронул эту тему, - опустил глаза вампир.
      - Да нет, это ты прости, что глубоко погрузилась в свое прошлое. Забудь. Все хорошо. Я здесь. Жива. И сделаю все, что от меня зависит, чтобы возвысить Темные Земли, - уже более спокойно улыбнулась я.
      - Но все же. Почему ты не отдала русалку? - вернулся к причине своего визита вампир.
      - Она меня узнала. Я не могла позволить, чтобы она вернулась и рассказала об этом Аэрону, - вздохнув, ответила правду я.
      - Аэрону? Ты называешь Светлого Наследника Аэрон?! Так насколько близко ты с ним знакома?? - у Дейярда отвисла челюсть и глаза чуть не полезли на лоб.
      - Кхм... было дело, - уклончиво сказала я.
      Мда, надо бы получше следить за тем что я говорю и кому. То с Мирандой прокололась, теперь при Дейярде не то ляпнула. Что дальше? Напишу Аэрону записку в стиле: "Привет, как дела? Я тут немножечко воскресла, чтобы продолжить править темными землями. Ах, да. Я еще беременна от тебя. Твоя Злата"? да, это было бы достойным завершением списка моих ошибок.
      - Ты же рисковала! А если бы он узнал, что ты и есть Наследница? - не мог придти в себя Дейярд.
      - Я рисковала не больше, чем когда была здесь. А в самой сердцевине Светлых Земель Темного Наследника и не подумали бы искать. Так что мне там было безопасней всего. А в каких отношениях я была с Аэроном - не твое дело. Главное, что я здесь и на первом месте у меня благополучие Темных Земель. И раз уж мы об этом заговорили, а что у тебя с Айрин? - уже я перевела разговор на другую тему.
      Не сказать, что вампир обрадовался такому повороту, но спорить не стал и задумался над ответом.
      - Да ничего особенного. Девушка как девушка. Немного судьбой обижена, но таких немало. А что? - пожал плечами он.
      - Ну, мне казалось, она тебе нравится, - немного разочаровано протянула я.
      - С чего ты взяла? Да, девушка симпатичная, вполне себе милая и скромная. Но мы совершенно разные, - пояснил Дейярд.
      - Ну, не знаю. А как же противоположности притягиваются? Ты такой сильный, строгий, храбрый, а она такая милая, скромная, беззащитная. Вы были бы прекрасной парой, - и с чего это меня так на лирику потянуло? Гормоны сделали меня сентиментальной или же недостаток любви у меня пытаюсь компенсировать обустройством чужой личной жизни?
      Я рассеяно погладила живот. Его пока совсем не видно, но насколько я помню, ребенок должен быть уже размером с виноградинку. Или даже, учитывая, что это дракончик, с грецкий орех. Странно так осознавать, что внутри меня зреет жизнь. Это так волнительно и так страшно... Я немного грустно улыбнулась своим мыслям.
      - Злата? - вернул меня с небес на землю голос Дейярда.
      - А?
      - Говорю, что ты ведешь себя странно и говоришь странные вещи, - повторил вампир.
      - Да? Хм. Может быть, - не стала отрицать я.
      Дейярд смерил меня удивленным взглядом, но от комментариев воздержался. Затем поднялся и пошел по направлению к выходу.
      - Пойду, пожалуй. И все же, подумай, что будешь делать дальше с русалкой, - сказал он напоследок и вышел.
      Я же задумчиво покосилась на нарисованный пейзаж. Хм... И вправду, может, пойти прямо сейчас и попытаться вновь поговорить с ней?

14 глава

Злата

      - Привет. Опять игнорируешь? А почему? Я сделала тебе что-то плохое? Или может кому другому навредила на Светлых Землях? А может я просилась, чтобы вы меня взяли с собой? Умоляла всячески, чтобы вы пригласили меня жить в замок? Или же всеми силами стремилась остаться в замке подольше? Может шпионила, выведывала секретную информацию, ходила в запрещенных участках замка, а? хоть что-то из этого было? - с порога начала я, увидев, что Миранда вновь отвернулась к стене.
      Но как водится, она промолчала. Меня это уже, если честно, начало выводить из себя. Но действительно, в чем моя вина?!
      - Молчишь... Осужденье... Как часто я вижу это в глазах тех, кто меня окружает. Почти что с самого рожденья. И знаешь что? Меня это уже не трогает. Привыкла, знаешь ли. Только я не понимаю чем заслужила такое. Думала, что мы подруги. В чем моя вина?! - почти выкрикнула последнюю фразу я.
      Русалка во время моего монолога немного повернулась так, чтобы искоса меня рассматривать. На последних моих словах она едва ощутимо вздрогнула.
      - Ты врала, - хриплым голосом все же сказала она.
      \ Это был настоящий прогресс. С тех пор как с меня упала маска, это были ее первые слова. Во всяком случае, сказанные в моем присутствии.
      - Я не врала. Недоговаривала, да. Но ни разу ни тебе, ни Аэрону, ни кому-либо другому из тех, с кем тесно общалась на Светлых Землях, я не сказала ни слова неправды, - чеканя каждое слово, твердо ответила я, глядя ей в глаза.
      - Тем не менее ты также и словом не обмолвилась, что являешься Темной Наследницей! Вообще ничего о своем прошлом толком не сказала! - почти с обидой выкрикнула она.
      - Кто вам виноват, что не умеете задавать нужные вопросы? - пожала плечами я, рассеяно теребя край пухового платка, которым обмотала поясницу. В последние дни ее ломило просто нещадно. Немного портил безупречный вид Темной Королевы, но я на переговоры так и не являлась.
      - При том как ты умеешь выкручиваться - это неудивительно! - буркнула Миранда, вновь намереваясь отвернуться к стене.
      - А что я должна была делать?! Я жить хотела! Я не просилась в этот мир! Ваш долбанутый бог меня сюда затащил, даже толком не объяснив куда именно я попаду и какую цену за это придется заплатить! С первых дней мне все твердят, что я никто и зовут меня никак, но при этом от моей жизни зависит благополучие всех Темных Земель! Я никому ничего плохого не сделала за свою недолгую жизнь, но вы, такие добренькие беленькие Светлые, считаете своим долгом убить меня! Вы даже не видели меня ни разу, но уже желали моей смерти! Даже не попытались поговорить со мной, узнать какая я! А зачем? Проще убрать угрозу, стереть невинную жизнь и успокоиться. А я ведь делала все, чтобы просто выжить самой и помочь выжить людям, которые доверили мне свои жизни. Я пожалела кучку Светлых, которые пришли сюда убить меня. кто же знал, что вы решите сбежать и меня прихватить с собой. Я была совсем не рада этому повороту. Но мне было некуда деваться. Я иномирянка, человечка, без капли магии, без каких либо мало-мальски полезных умений. Все что умею - играть словами и петь. Так почему же ты ставишь мне в вину то, что я спасала свою жизнь? - под конец прошептала я, тыльной стороной ладони вытерев слезинку, что покатилась по щеке во время моей тирады.
      Было очень обидно, что никто, вообще никто, так и не понял чего же я хочу на самом деле и как мне тяжело быть той, кем я есть или кем меня хотят видеть другие.
      - Ты могла сказать правду, - неуверенно сказала Миранда.
      - Какую? "Ой, знаете, это очень мило, что вы вытащили меня из замка прогуляться, но меня спасать не надо. Я и есть Темная Наследница, та самая мерзопакостная тварь, которую нужно уничтожить любой ценой". И сколько бы я прожила после этого? Минуту, две? - горько рассмеялась я.
      - Ты могла бы объяснить...
      - Миранда! Очнись! Что объяснить? Кому??? Вы едва не убили слабую беззащитную девушку, всей виной которой было лишь то, что она стала фавориткой Темного Наследника. Причем вполне вероятно, что не по своей воле. А теперь представь что было бы, если б вы знали о моей настоящей сущности? Что сделала бы ты сейчас, если бы рядом было оружие и ты не знала меня раньше? Молчишь? Потому что знаешь ответ. И я его знаю. Хотя, знаешь, может ты и права. Я темное исчадье ада, вселенское зло, мерзкая тварь. Но мне это не мешает жить. И я буду дальше делать все, чтобы поднять свою страну с колен. Укрепить связи с кланами, наладить экономику, сделать отношения между Светлыми и Темными Землями как можно более ровными. Так, чтобы ни я, ни мои возможные потомки не боялись за свою жизнь. Мне Светлые Земли и даром не нужны, век бы их и вовсе не видала. Только вот я им почему-то нужна. Причем, исключительно в мертвом виде. Пускай, я буду тварью. Но тварью живучей. Нам больше не о чем говорить. Выздоравливай, - высказала я все, что накипело и повернулась к выходу.
      - Злата... - услышала я робкий голос за спиной прежде, чем вышла из палаты.
      - Что? - спросила я, не оборачиваясь.
      - Я... мне нужно все переосмыслить, - выдавила она из себя.
      Я молча кивнула и вышла из палаты. По щекам непрерывно текли слезы. Чертовы гормоны! Или они здесь не при чем?
     

* * *

      - Давай! Еще! Ну, же! Блок, еще блок, переход! Ну, чему я тебя учил?! - короткие строгие выкрики Рика во время спарринга непонятным образом успокаивали.
      После того, как я навестила Миранду, я первым делом нашла дроу и отправилась в тренировочный зал. Мне нужно было выбросить накопившуюся злость. Да и потренироваться не мешало бы. Пока мой козырь лишь то, что тактики никакой - использую попеременно то приемы Светлых, то приемы Темных. Во время непосредственной опасности, прибавится драконья составляющая. Но этого мало. Против опытного бойца я долго не продержусь.
      - Ну! Не спи! - гаркнул Рик, заметив, что я отвлеклась.
      В следующий момент я совсем уж неуклюже взмахнула мечом и пропустила выпад. Тренировались мы деревянными мечами, но и таким получить недетской силой - удовольствие ниже среднего. Особенно, если оно нацелено в живот. Дальше все произошло мгновенно. Моя рука трансформировалась частично в драконью лапу, буквально на секунду, и схватила клинок деревянного меча, который вот-вот должен был обрушить страшный удар на мой живот. Дерево рассыпалось в щепки. Меня по инерции занесло немного в бок и я, не удержавшись на месте, свалилась на мягкие тренировочные маты. Резинка, стягивающая волосы в тугой хвост, лопнула и волосы занавесили мое лицо. Я решительным жестом откинула их назад.
      - З-злата? - слегка заикаясь, перепугано позвал меня Рик.
      - Я в порядке, - ответила я, не спеша подниматься.
      Меня всю трясло от осознания того что только что могло произойти. Как бы там ни было, но я запросто могла потерять ребенка, получив удар в живот. Что бы там мне не говорил Эрроральд о том, что дракона практически нереально выкурить из чрева матери - не верю. Каждому ребенку нужна защита.
      - Что это было? - с опаской спросил он, подходя ближе.
      Я неуверенно на него взглянула снизу вверх. Отвечать не хотелось. А придется. Но только я приготовилась начать выкручиваться, как дверь в зал распахнулась и в нее практически вбежал Дейярд, чем-то очень взволнованный.
      - Светлый Наследник прислал письмо! - воскликнул он.
      Я обрадовалась возможности избежать неприятного разговора с Риком и шустро поднялась с пола. Понятия не имею чего там уже вздумалось Аэрону, но действительно лучше ответить побыстрее.
      - Давай сюда, - нетерпеливым тоном попросила я, протягивая руку.
      Мне тут же его сунули под нос. Я не стала заморачиваться и прямо там начала читать.
      "Темная Леди, вы же позволите так себя называть? Я много думал над вашим предложении о мирном существовании. Много лет мои предки уничтожали таких, как вы. Честно признаться, мне бы очень хотелось поступить также, но что-то меня останавливает. Быть может, пришло время что-то менять в нашей жизни. Кто знает, может это и будет верный путь для всех нас. Я не хочу загадывать на будущее, но некоторые вопросы можно было бы обсудить уже сейчас. Предлагаю встретиться и обсудить такие моменты, как что делать с беглыми преступниками, которые скрываются и на наших, и на ваших землях и детально обговорить при каких именно обстоятельствах торговцы и просто послы могут пересекать наши границы. Это весьма актуально в наши дни, так как прогресс не стоит на месте и контрабандистов становится все больше и больше. Что скажете на это?
      Светлый Наследник".
      Вот так вот. Ни приветствий, ни пожеланий благополучия, ни имен. Эмоциональную окраску этого письма можно охарактеризовать как "заинтересованность". Аэрон действительно выбит из колеи моим поведением. Что ж, мне это на руку.
      Я не стала разводить политесы и как только попала в свой кабинет, настрочила ему ответ.
      "Тогда и я вас буду называть "Светлый Лорд", уж не обессудьте. Я рада, что мое предложение перемирия нашло положительный отклик в вашей душе. Предлагаю встретиться через две декады в деревне фениксов. Думаю, староста любезно предоставит нам хижину для переговоров. Надеюсь, вы держите свое слово и на переговоры не приведете всю свою армию. Я обязуюсь также взять с собой лишь необходимый минимум воинов. Также я настаиваю, что во время переговоров маску снимать не собираюсь. Уж извините, причин доверять вам не имею.
      Темная Наследница".
      Дейярд лишь вопросительно на меня посмотрел, ожидая, что я поведаю ему о содержании письма. Я не стала ничего скрывать.
      - Через две декады в деревне фениксов пройдут переговоры между мной и Светлым Наследником. Решение принято и обсуждению не подлежит, - сказала я.
      - Но Злата! - воскликнул Рик, придя в себя.
      - Никаких "но"! Я все сказала, - отчеканила я и, не сказав больше ни слова, вышла из зала. Мне хотелось побыть наедине, а точнее, просто уйти подальше от всех, пытаясь разобраться в том, что совсем скоро я увижу Аэрона.
      Но побыть наедине мне не дали. Сразу же в коридоре я столкнулась с Ринальдо. Лишь нечеловеческая реакция последнего спасла меня от падения.
      - Осторожней! Что-то случилось? На тебе лица нет, - встревожено спросил он.
      - Нет. То есть, да. То есть, не знаю. Через две декады я встречаюсь с Аэроном, - сказала я то, что действительно занимало все мои мысли.
      - Слушай, тебя всю трясет. Пошли ко мне, там успокоишься, - неловко приобнял меня он.
      Я огляделась. А ведь действительно, как-то так получилось, что от зала я свернула в коридор, который вел к покоям кирсана. Конечно же, я случайно это сделала. А вообще, так-то особой цели где шататься у меня нет, да и не хотелось сейчас объясняться с Риком, который наверняка попытается меня вскоре разыскать.
      - Ладно, давай, - согласилась я и пошла к кирсану.
      - Вина? - спросил он, как только мы вошли.
      - Нет, спасибо. Сок, если есть, - попросила я.
      - Сока нет. Есть укрепляющий и тонизирующий отвар из твар, - предложил в свою очередь Ринальдо.
      Больше не привередничая, я согласилась и села в предложенное кресло, вертя в руках стакан с напитком.
      - Тебя беспокоит встреча с Наследником, - сказал Ринальдо.
      - Это уже решено. Я не собираюсь менять свое решение, - сразу восприняла его высказывание в штыки я.
      - Тихо-тихо, я и не собирался настаивать. Ты действительно выросла, моя королева. Ты имеешь право принимать любые решения, просто помни, что и ответственность за них нести тоже тебе. Если нужен какой-то совет или же просто поддержка, я повторяю, я всегда рад помочь, - спокойно ответил он, не торопясь садится.
      - Это хорошо. Да, меня беспокоит встреча с Наследником. И что с того? - не торопилась становится ласковой и мирной я.
      - Знаешь, у нас мало осведомителей на Светлых Землях, но они есть. Недавно пришли последние сведения, в которых было сказано, что у Светлого Наследника появилась фаворитка. А потом куда-то исчезла. И Наследник был настолько опечален этим фактом, что разрушил пол замка. Конечно, скорей всего, сведения не стопроцентно достоверные, но вот описание этой фаворитки зацепило. Светловолосая, с безупречно белой кожей, способная на эксцентричные выходки. И не принадлежит к расе драконов. И появилась она спустя совсем немного времени после возвращения Наследника с Темных Земель. Забавно, не правда ли? - задумчиво сказал кирсан, избегая смотреть мне в глаза.
      - Раз знаешь, что это была я - к чему разговор? - не стала отрицать я, спокойно подняв голову.
      - Так это правда, - сквозь зубы то ли прошептал, то ли прошипел он.
      - Да. Не думал же ты, что как только я попаду на Светлые Земли, мне предоставят политическое убежище? В целом, я там неплохо провела время. Вдаваться в подробности не хочу, - холодно ответила я.
      - Злата, прошу, не замыкайся вновь в себе, расскажи мне! Я не предам, ни словом, ни делом, ни бездействием. Это ведь были просто слухи? Обо всем... о том как ты там жила? Я имею в виду, у нас в замке тоже все были уверены, что ты фаворитка Славия. А на деле... Просто скажи! - Ринальдо вдруг подскочил ко мне и, опустившись на корточки возле моего кресла, взял в свои руки мои пальцы и с безумной надеждой в глазах уставился на меня.
      - Мне нужно идти. Спасибо за отвар, - ответила я, осторожно высвободив свои руки, и поднялась с кресла.
      - Злата! Прошу, - почти с мольбой повторил Ринальдо, не спеша подниматься.
      - Мой ответ что-нибудь изменит? Я по-прежнему Темная Королева. Ты - по-прежнему мой телохранитель. Мы все по-прежнему делаем все возможное, чтобы возвысить Темные Земли. Мне правда нужно идти. Потом, как-нибудь, поговорим об этом, - спокойно ответила я и выскользнула за дверь.
      Вот тебе и отвлеклась. Но почему-то всерьез не хотелось отвечать кирсану. С одной стороны, было немного неприятно осознавать, что когда я была счастлива с Аэроном, все вокруг только и делали, что обсуждали личную жизнь Светлого Наследника. А с другой, жалко Ринальдо. Не знаю даже почему. Вот почему он не был таким хорошим до того, как я покинула свой Замок? Теперь-то уже ничего не изменить.
      - Но нам ведь нужен защитник, да, малыш? - тихонько прошептала я, погладив ладонью живот.
      Затем тяжко вздохнула и отправилась на поиски Рика. Как ни крути, а разговор с ним все равно состоится, так зачем же позволять загонять себя в угол? Лучше самой сразу расставить точки над "и" безо всяких там увиливаний и выкручиваний. Разве что, самую малость.
      Его я нашла весьма быстро. Он был все в том же тренировочном зале, но дрался на мечах уже с какой-то девушкой. Там же находился и Лоран, который со странной ревностью следил за парой. Я не стала прерывать бой. Вместо этого тихо подошла к Лорану.
      - Кто это? - указала я взглядом на незнакомку.
      - Джессика.
      - О, ну это, конечно же все объясняет. А конкретней ответить нельзя? Что за Джессика? - уточнила я.
      - Оборотень, - также отрывисто ответил он.
      - Угу. Класс. Следующим ответом будет "девушка"? - с сомнением спросила я.
      - Угу.
      - Класс! Ты меня хоть слышишь? Ау! - пощелкала я пальцами перед его лицом.
      - Что-то случилось? - с трудом сфокусировал свой взгляд на мне парень.
      - Кто эта девушка? Я ее раньше не видела, - спросила я, обрадовавшись, что Лоран обратил на меня внимание.
      - Она из ведомства Дейярда. В основном живет на территории Клана Оборотней, но последние полгода здесь, - ответил он.
      - Понятно. Передай ей, чтобы вечером зашла ко мне, хочу с ней поговорить, - сказала я. Не хотелось бы, чтоб по моему Замку ходила девушка, которую я вообще не знаю. Да и, честно признаться, просто интересно, что там у нее с Лораном. Не зря же он глаз от нее не может отвести.
      Как раз закончился бой. Правда, за разговорами с юным оборотнем, я не успела уловить кто победил. Впрочем, это неважно.
      - Рик, можно тебя на минуту? - позвала я дроу, проследив взглядом, как Лоран сразу бросился к девушке, видимо, проверяя на предмет повреждений.
      - Я думал, ты меня теперь избегать будешь, - неимоверно удивился он.
      - Была такая мысль, признаюсь. Но все равно рано или поздно придется объясниться. Так почему бы не сделать это сейчас? Пойдем, - позвала я его и первая вышла за дверь.
      Лучшим вариантом было бы повести его в кабинет или же в свои покои, но я решила провести разговор на крыше. В конце концов, давно там не была.
      - Куда мы идем? - спросил Рик, когда мы уже поднимались по лестнице, ведущей на крышу.
      - Увидишь, - коротко ответила я. к тому же, мы уже почти пришли.
      Как всегда при моем появлении, дверь, закрывающая ход на крышу, бесшумно отворилась. Дроу удивленно на это взглянул, но промолчал.
      На крыше я позволила себе сделать глубокий вдох и улыбнуться солнечным лучам, которые озаряли все вокруг. Все цветет, зеленеет, в небе летают какие-то птички. Как же хорошо жить! Поэтому я должна сделать все возможное для того, чтобы мой ребенок все это ощутил в полной мере. А значит, я уже сейчас должна озаботиться тем, чтобы рядом с ним был верный наставник. Рик за все время нашего знакомства не дал мне ни малейшего повода в себе засомневаться. И я решилась.
      - Рик, ты мой друг. Наверное, самый верный и преданный. Видишь во мне не только Наследницу Темных Земель, но и просто девушку, человечку. Поэтому, я решила ничего от тебя больше не скрывать. Можешь спросить что угодно. Я отвечу, - выпалила я, опершись спиной на зубцы стены.
      - Эм... спасибо. Честно говоря, это очень неожиданно и я признателен тебе за оказанное доверие. Я даже и не знаю что спросить тебя в первую очередь. А может сама что-то расскажешь? - растерялся дроу.
      - Я тебя лучше кое с кем познакомлю. Замок, знакомься - это Рик. Рик - это Замок, - громко сказала я.
      - Эм... Злата? С тобой все в пор... Твою ж... бабушку!!!! Что за хренотень?!? - воскликнул он, когда увидел вытягивающееся каменное щупальце из пола.
      - Тихо-тихо, он не хотел тебя обидеть. Просто не воспитанный молодой человек. Не обижайся, - начала успокаивать Замок я, увидев как угрожающе начало надвигаться это же щупальце на Рика.
      - Чего ты, как маленький? Обидел его. Познакомься! - шикнула я на него, наткнувшись на ошалелый взгляд дроу.
      - Ээээ... - глубокомысленно выдал он.
      - Мда... Погорячилась я со знакомство. Ладно, солнышко, спрячься пока, ты нервируешь этого дяденьку. А мы с тобой попозже поболтаем вдвоем, хорошо? Вот и умничка, - обратилась я к Замку.
      Тот словно в раздумье покачал щупальцем, но спрятал его обратно. Рик на всякий случай отошел от того места на несколько шагов.
      - Что это было?! - воскликнул он, когда к нему вернулась возможность говорить.
      - Замок. Я же сказала. Чего пугаться-то так? - поморщилась я.
      - Живой???
      - Нуууу, скорее да, чем нет. Честно сказать, сама еще не разобралась. Но он хороший и очень интересный собеседник. Думаю, вы со временем подружитесь. Так что бы ты хотел у меня спросить? - спросила я, присаживаясь между зубцами стены.
      - Ладно, допустим. Ты не перестаешь меня удивлять. В последнее время ты какая-то странная. Постоянные перепады настроения, то веселишься, то кричишь, то чуть ли не плачешь. И сегодня на тренировке ты каким-то образом раскрошила учебный меч. Ты связалась с магией крови? - серьезно спросил он.
      - Не знаю что это и не уверена, что хочу знать. Нет, магия здесь не причем.
      - А что тогда?
      - Дело в том, что я немножко беременна, - вот и сказала ключевую фразу я.

15 глава

Злата

      После того, как я выдала эту замечательную фразу, я даже зажмурилась, дожидаясь ответной реакции. Но ее не последовало. Постояв так еще минуты три, я открыла глаза.
      - Извини, здесь ветер, верно не расслышал, ты что..? - переспросил Рик, подходя на шаг ближе.
      - Говорю, что меньше, чем через год, я стану матерью. Во всяком случае, здесь будет бегать очаровательный карапуз, - с готовностью повторила я, так же уверено делая шаг назад.
      - Э-э-э... Поздравляю? - неуверенно сказал он, ошалело уставившись на меня.
      - Ну, в некотором роде и так. спасибо, - улыбнулась я.
      Фух, все прошло хорошо. А я боялась. Но все только начиналось...
      - Это от Ринальдо? - полуутвердительно спросил тем временем Рик.
      - Ты что? за кого меня принимаешь??? Нет, конечно! - справедливо возмутилась я.
      - А кто? - глаза бедного дроу стали совсем круглыми.
      Я задумчиво на него посмотрела. Сказать или не стоит? И так уже призналась, что жду ребенка.
      - Если это не секрет, конечно, - слегка обижено протянул дроу.
      - Вообще, секрет, но тебе скажу. Но учти, ты первый, кому я это говорю. И хотелось бы, чтоб как можно дольше оставался единственным, усек? Хорошо. Аэрон, - решилась я.
      - Что "Аэрон"? - не понял Рик.
      - Отец, - лаконично ответила я.
      - Не понял.
      - Аэрон - отец моего ребенка, - терпеливо повторила я.
      - Какой Аэрон, - продолжил тормозить Рик.
      - Блин, Рик, не тупи! Какой еще Аэрон может быть отцом моего ребенка? Если хочешь знать, он вообще единственный кандидат! - не выдержала я.
      - Тот Аэрон?! - с перепугу Рик сорвался на тонкий фальцет.
      - Дааа, тооооот Аэрон! Властитель Светлых Земель, Наследник, чистокровный дракон, - передразнила я дроу.
      - Но этого не может быть! - беспомощно взглянул на меня Рик.
      - Угу. Ты это ему скажи, - беззлобно кивнула я на свой живот.
      - Да не бывает так! Пойми! Равный может родиться только... - начал было дроу.
      - ... только от равного. Да-да, знаю! Но мы не учли одну вещь. Он - Наследник, я - Наследница. Мы равные, улавливаешь?! - уже и сама почти перешла на крик я.
      Так, надо успокоиться. Я отошла к краю крыши и облокотившись о зубец, подставила разгоряченное лицо прохладному ветру. Дааа, разговор предстоит не из легких. И это с Риком. Что будет с Лораном и Дейярдом - представить боюсь. А уж о Ринальдо и думать не хочется. Но об этом думать рано. Мне бы с дроу разобраться. Тяжело вздохнув, я опять повернулась к нему.
      - Ты серьезно? - почти спокойно спросил он.
      - Более чем, - заверила я его.
      - Ммм... а ты знаешь чем тебе это грозит? - задал он следующий вопрос.
      - Да. Мне Замок наглядно показал, - ответила я.
      - Ты не переживай, это можно исправить. Женщины гибли раньше. Сейчас же можно избавиться от негативных последствий, - дроу подошел ко мне совсем близко.
      - Я смогу спокойно родить своего ребенка? - с безумной надеждой я уставилась на Рика.
      - Эээ, боюсь, что нет. Но наши технологии плюс магия позволяет сделать операцию, в ходе которой плод удалят и ты не пострадаешь. И даже сможешь потом иметь детей, - ответил он, опустив глаза.
      - Нет, - отчеканила я и вновь отвернулась к стене. Солнце клонилось к горизонту и все вокруг озаряли кроваво-красные сполохи угасающих лучей.
      - Ты не поняла. Выжить при родах невозможно, - попытался убедить меня Рик.
      - Это ты меня не понял. Я прекрасно ознакомлена с последствиями и последние полтора месяца для меня были крайне сложные. Но я приняла решение. И уже его не изменю. Не хочешь меня поддержать - хотя бы не мешай, а этот ребенок будет жить, чего бы мне это не стоило, - твердо сказала я и спокойно взглянула ему в глаза.
      - Злата, но это же безумие! - попытался образумить меня он.
      - Я все сказала. Жаль, что ты меня не понял. В любом случае, теперь ты знаешь все. И, надеюсь, сохранишь это знание в тайне, - строго сказала я.
      - Но мы же останемся без Наследника! - предпринял он последнюю попытку.
      - Наоборот. Обретете истинного Наследника, дракона. Причем такого, которого, я думаю, Светлые Земли не будут стремиться уничтожить. Разговор окончен, - ответила я и пошла к выходу с крыши.
      - Но мы останемся без тебя... - еле слышно сказал Рик.
      Я остановилась в дверях, не оборачиваясь. Слезы застилали глаза. Но голос не дрожал.
      - Что ж... За все надо платить, - сказала я и больше не останавливаясь, пошла к себе в комнату, оставив Рика в смятенье на крыше.
     

* * *

      К счастью, по пути к своим покоям, я больше никого не встретила. Не сказать, что реакция Рика стала для меня такой уж неожиданностью, но заделало за живое. Придется готовить себя и к такому. Честно говоря, я особо не задумывалась как именно воспримут мою скорую смерть те, кто меня окружает. Выходит, что некоторых это весьма расстроит. Есть ли мне до этого дело? Получается, что есть. Как бы я не уверяла себя, что прежняя Злата умерла, а вместо нее теперь Темная Королева Слава - это не так. Лишь вторая часть моей натуры. Но и первая никуда не делась.
      С такими мыслями я добрела к своим покоям. день близился к завершению. А у меня назначена еще одна встреча с незнакомой мне девушкой Джессикой.
      Я успела поужинать и даже принять ванну, когда ко мне пришла Джессика.
      - Проходи. Я тебя раньше не видела, - сказала я, рассматривая ее.
      Высокая, точеная фигурка, каждое движение наполненное изяществом и грациозностью. Смуглая кожа, густые длинные черные волосы. Выразительные большие глаза. Черт возьми, даже я не могла от нее отвести взгляда! Представляю каково мужчинам приходится.
      - Я прибыла сюда полгода назад,, за несколько дней до бала в честь пленения Светлых, - ответила она, оставаясь на месте.
      - Ты работаешь на Дейярда? - спросила я.
      - Да. Разведчик.
      - Бывала на Светлых Землях? - решила уточнить я.
      - Да, но дальше окраин не заходила. Но обо всем, что там происходит, я осведомлена должным образом, - поспешила оправдаться она.
      Я задумчиво кивнула. По всему выходило, что девушка неплохая. Запоздало вспомнила, что действительно видела ее разговаривающей с Лораном на балу.
      - Что думаешь о ситуации со Светлыми Землями? - внезапно спросила я.
      - Я сомневаюсь, что им можно доверять всецело, но, насколько я разобралась в донесенных сведениях, их Наследник твердо держит свое слово и если с ним уже заключен договор - в спину он не ударит, - честно ответила она.
      - Хм.. С этим бы я еще поспорила, - тихо пробормотала я, забыв, что у пантеры очень тонкий слух. Впрочем, та сделала вид, что не услышала.
      - А что у тебя с Лораном? - вдруг спросила я.
      В ответ Джессика покраснела, смутившись.
      - Понятно, можешь не отвечать. Ничего советовать или запрещать не буду, лишь упомяну, что он парень очень молодой, так что если вдруг наделает каких глупостей, то не со зла, а по неопытности, - не удержалась, чтоб не дать напутственное слово я.
      Но Джессика стойко это восприняла и лишь кивнула в ответ. Но я увидела, что она как-то замялась.
      - Ты хочешь что-то спросить? - догадалась я.
      - Да. А вы не против наших отношений?
      - Если у вас все хорошо - почему бы и нет? Да даже если было бы плохо - чай не дети, сами разберетесь, - пожала плечами я.
      - Спасибо, -искренне улыбнулась она.
      Я с завистью посмотрела на оскал белоснежных зубов, задержав взгляд на едва выдающихся вперед клыках. Не скажу, что у меня плохие зубы, но улыбаться так, чтобы их было видно все в улыбке - я так и не научилась.
      - Было приятно пообщаться. Можешь идти, - попрощалась я с ней.
      После того как она ушла, я подошла к окну и задумчиво посмотрела вдаль. Темные Земли... Что они в себе таят? Почему приходят ко мне ночью? Выдержу ли я это? Я бросила взгляд на свой еще плоский живот. Вопрос стоит по-другому: продержусь ли я до того, как родится мой ребенок? И что мне принесет встреча с Аэроном? Одни вопросы. Жаль, ответов так мало...
      С этими мыслями я легла спать. И этой ночью мне вновь приснились Темные Земли...
     

* * *

      Темнота... Вокруг лишь одна темнота... Она затягивает.. Хочется раствориться в ней без остатка. В ней нет ни горя, ни страданий, ни сожаленья. Лишь умиротворенное спокойствие... Достаточно лишь сделать шаг... Всего один шаг...
     
      - ЗЛАТА! - от внезапного крика я проснулась.
      Проморгалась и едва сдержала крик ужаса. Я стояла в лесу, который мне так часто снился в последнее время. На расстоянии вытянутой руки замерла огромная грациозная кошка. В ней было что-то знакомое. Сантира! Вспомнилось мне. Именно ее я когда-то остановила. Или же другую кошку этого вида. Только вот что я делаю здесь? Босая, в своей ночнушке, в которой ложилась спать. И кто меня окликнул? Я медленно обернулась. В нескольких шагах от меня стоял Ринальдо. Его лицо немного побледнело от.. страха?
      Я обернулась к сантире. Странно, но страха я не испытывала. Мне не верилось, что кошка может причинить мне вред. На меня она смотрела без злости. А вот кирсан ее явно беспокоил. Она глухо заворчала.
      - Злата, когда я скомандую, падай на землю, поняла? - тихо сказал он, осторожно доставая меч из ножен.
      Я покосилась на сантиру. Такая красивая и такая опасная. Она вновь глухо заворчала и подобралась для прыжка.
      - Давай! - сзади меня скомандовал Ринальдо. Но я уже приняла решение.
      - НЕТ! - крикнула я и сделала шаг вперед, пристально глядя в глаза сантиры.
      Это было очень рискованно, но я решила проверить слова бога о том, что малыш немного трансформирует мое тело, когда мне грозит опасность. А значит, мои глаза превратятся в драконьи зрачки. Если мой расчет верен, то сантира побоится связываться с тем, кто сильнее и убежит. Если же нет - что ж, я отлично помню свои сны. Против сантиры должно стоять как минимум воина четыре. Один Ринальдо с ней не справится.
      От моего крика сантира на секунду прижала уши к голове, слегка отпрянув назад. Но затем зарычала громче, недовольная тем, что ее вынудили показать слабость. Подняла голову выше и столкнулась со мной взглядом. Внезапно рычание стихло. Несколько секунд она смотрела мне в глаза, затем коротко мяукнула и большими прыжками унеслась прочь.
      - Ты в порядке?! - первым делом спросил Ринальдо, подскакивая ко мне.
      - Кажется, да, - неуверенно сказала я. Физически со мной все было нормально, а вот в остальном... Как я сюда дошла, я не помнила. Это настораживало.
      - Тогда какого хрена ты здесь делаешь?! - грозно воскликнул он, нависая надо мной.
      - Не знаю, - угрюмо ответила я.
      - Как не знаешь? - такого он от меня не ожидал.
      - Я не помню, - тихо ответила я, отводя взгляд.
      - Эээ... мы... мы об этом позже поговорим, хорошо? А сейчас нужно уйти отсюда. Рассвет лишь через пару часов. Неизвестно какие твари еще бродят в окрестностях., - неловко ответил он, оглядываясь по сторонам.
      Я понимала его опасения. Кажется, Темные Земли уже начали влиять на мое сознание. Придется на ночь запирать двери. Интересно, у прошлых Наследников тоже все начиналось с этого? Скорей всего.
      - А сейчас позволь, - между тем сказал Ринальдо и не успела я ничего сказать, как он перебросил меня через плечо.
      - Ты что делаешь?! - возмутилась я, попытавшись спуститься вниз.
      - Лежи смирно,а то неудобно. И веди себя потише, не хватало еще привлечь внимание какой-то твари, - шикнул он, немного струснув меня.
      - Что? опусти меня! - потребовала я, тем не менее на несколько тонов тише.
      - Ты без обуви. Уверен, у тебя уже ноги в царапинах, которые кровоточат. Не хотелось бы, чтоб по твоему следу прибежала стая волколаков или кого похуже. Не говоря уж о том, что тебе будет попросту больно и неудобно идти, - объяснил он.
      - Тогда почему бы не взять меня нормально? - спросила я.
      - Потому что мне нужна одна свободная рука на случай, если на нас нападут. Или предлагаешь бросать в них тебя в надежде, что пришибешь собой парочку? - хмыкнул он.
      - Намекаешь, что я толстая?! - задохнулась от возмущения я.
      - Нет, нет, что ты! Просто... Уф! Как же с вами, девушками, сложно, - испугался Ринальдо.
      - То-то же! - вяло буркнула я.
      Хотелось спать. Хоть я и не помнила как сюда пришла, но все тело ломило, ноги болели, мелкие царапинки саднили. Хорошо, что Ринальдо разбудил меня. Кстати!
      - А как ты меня нашел? - спросила я.
      - Патрулировал. Ты ведь знаешь, что мы караулим тебя по очереди. Сегодня очередь Рика, кстати. Еще предстоит выяснить как он тебя выпустил. Так вот, я патрулировал со своим отрядом в этой местности. Кому-то из них показалось, что видели в кустах девушку. На всякий случай я пошел проверить. Там на тебя и наткнулся. Расскажешь свою часть истории? - сказал он.
      - Нечего рассказывать. Я легла спать, а проснулась от твоего крика и обнаружила, что нахожусь в лесу рядом с опасной хищницей, - ответила я и тут же почувствовала как он напрягся.
      - Ты не хочешь поделиться со мной секретом: как тебе удалось заставить ее убежать? - вкрадчивым голосом спросил он.
      - Понятия не имею о чем ты, - попыталась уйти от разговора я.
      - И ты меня остановила перед этим, - продолжил он.
      - Ой, я уже вижу Замок. Опусти меня, я сама дойду, - обрадовалась я возможности перевести разговор на другую тему.
      - Как скажешь. Желаешь поговорить о том как ты оказалась в лесу? - спросил он.
      - Нечего здесь обсуждать. Ты и сам прекрасно знаешь что это значит. Я не исключение. Ни одному Наследнику не удалось этого избежать. За исключением тех, кого убили раньше. Ведь правда? - грустно улыбнулась я.
      Ринальдо ничего не ответил лишь взял мою ладонь в свою руку и крепко сжал. Дальше мы шли молча.
      В Замке нас встретила суета. Не успели мы спросить в чем дело, как кто-то закричал:
      - Нашлась!
      После этого ко мне подбежал Рик и крепко меня обнял. Вид при этом у него был немного виноватый.
      - Как ты ее упустил? - тем временем грозно спросил у него Ринальдо.
      - Я отошел всего на минуту. Вернулся, а дверь приоткрыта, а комната пуста, - принялся оправдываться дроу.
      - Как ты вообще посмел отойти от ее комнаты хоть на шаг? - разъяренно выпалил кирсан.
      - Я же не могу постоянно быть рядом! Позывы природы, знаешь ли, - покраснел Рик.
      - А меня не волнует! Попросил бы кого-то подменить тебя! А вообще терпеть нужно! Я в свое время возле нее караулил день и ночь, даже спал рядом с ней на кровати, чтоб никто ей не навредил! - заорал Ринальдо.
      Несколько нелюдей, включая Рика, тут же на меня осуждающе посмотрели.
      - Не смотрите на меня так, я вообще об этом не знала, - пожала плечами я. взгляды перекочевали с меня на Ринальдо.
      Я не стала дожидаться чем же закончиться этот разговор и отправилась по направлению к лестнице.
      - Вы тут разбирайтесь, а я - спать. Мне еще нужно за ближайшую декаду построить стратегию поведения со Светлым Наследником, - сказала я напоследок и отправилась спать.
      Больше мне ничего не снилось в эту ночь...
     

* * *

      Следующая декада прошла без особых происшествий, только суета так и не покинула мой Замок. Портные были обеспокоены тем, чтобы сшить мне достойный наряд для встречи со Светлым Наследником. Советники были выбиты из колеи моим заявлением, что на встречу я их не беру и поспешно пытались придумать мне стратегию поведения, телохранители мои просто были в ужасе от осознания того, что я встречусь один на один с тем, кто так жаждет моей смерти. Особенно тяжело это переживали те, кто знал какие отношения меня связывали в прошлом с Аэроном, когда я жила в его замке.
      За день до отправления на встречу, я зашла к Миранде. Она уже почти полностью поправилась. Но за пределы врачебной палаты ее не выпускали.
      - Привет. Мне сказали, что ты уже чувствуешь себя лучше, - сказала я, как только зашла.
      - Какая разница? - угрюмо посмотрела она на меня.
      - Я не могу тебя отпустить, но и не собираюсь держать как пленницу. Ты сможешь передвигаться по замку и даже выходить на улицу, но только в присутствии кого-то из стражников. Также тебе выделят отдельную комнату, - сказала я ей.
      - Ты считаешь это достаточно? Думаешь, мне это заменит свободу?! - вскричала она.
      - Забавно. Когда я жила в замке Аэрона, ты считала, что мне этого достаточно. В чем же разница? Хотя нет, разница все же есть. Тебе не нужно будет спать с мужчиной, который желает твоей смерти, - саркастически усмехнулась я.
      - Все было не так! - попыталась возразить она.
      - Разве? - приподняла одну бровь я.
      - Я... я не знаю. Это все очень сложно, - сказала она, опустив взгляд.
      - Ну, да. Не беспокойся, со временем я тебя отпущу. И если пожелаешь, даже провожу до границы. Но пока, извини, не могу. Завтра я уезжаю. Сомневаюсь, что кто-то посмеет тебя обидеть, но в случае чего обращайся к Рику. Это дроу, мой телохранитель. В конце концов, вам будет интересно поболтать. Он долгое время жил в Светлой столице, - сообщила я.
      - Это случайно не тот дроу, который едва не отправил меня на тот свет?! - сердито зашипела она.
      - Да. Это он. Он остается за старшего. Остальные мои телохранители уезжают со мной, - холодно ответила я.
      Меня немного задело, что когда я была на месте Миранды, она воспринимала мои проблемы как обычные капризы. Не говоря уж о том, что я особо и не жаловалась ей. А теперь она забыла об этом и изображает праведное негодование. Как-то лицемерием попахивает, если честно.
      - А куда ты уезжаешь? - спросила она, заметив перемену в моем настроении.
      - На встречу с Аэроном, - усмехнулась я.
      - ЧТО?!
      - Он согласился обсудить условия нейтралитета между нашими землями. Не хочу упускать шанс. Я никому не хочу зла. Просто хочу спокойно жить, чтобы меня не трогали, - устало сказала я и поднялась, чтобы уходить.
      - Поправляйся, - бросила я ей.
      - Злата?
      - Что?
      -Удачи тебе, - пожелала мне Миранда, слегка улыбнувшись.
      - Спасибо, - улыбнулась я и вышла.
      Впереди меня ждала очень важная встреча, которая неизвестно чем может закончиться. Толика удачи мне не помешает.
     
  -- 16 глава
  
  Аэрон
  
   - Джонатан! Шевелись, мы опаздываем! - нервно прикрикнул я на своего друга.
   - Меньше надо было любоваться на звезды в разрушенном крыле замка! - огрызнулся тот.
   - Я там предавался воспоминаниям, бесчувственный сухарь! - возмутился я.
   - Нашел время! Как ты вообще решился поехать на эту встречу? Это же Темная Наследница. Зачем? - уже который раз за последнее время задал он вопрос, который интересовал всех, кто меня окружает.
   - Я действительно устал от этих войн. Может действительно есть другой путь? Пока нет доказательств, что эта Наследница сходит с ума. Да и, как бы сентиментально это ни звучало, мне кажется, что Злату бы огорчило, если б я отказался от возможности наладить мирные отношения с Темными Землями, - сказал я то, что в последнее время вертелось у меня в голове. 
   - Я, конечно, извиняюсь, но может хватит уже? Пора жить дальше. И, если уж на то пошло, не ты ли всем доказывал, что именно Темная Наследница сделала жизнь Златы несчастной? Пойми меня правильно, вооруженный конфликт сейчас никому не нужен, но не ловушка ли это? - попытался образумить меня Джонатан.
   - Вот приедем и узнаем. А пока поторопись! Время уже к полудню движется, хотя встреча назначена на утро, - поторопил я его, пришпоривая лошадь.
   - Ты уверен? Может она тоже опоздает? Она же женщина, в конце концов, - предположил Джонатан.
   - Исключено. Как бы там ни было, но Темные всегда славились своей пунктуальностью, - возразил я. 
   Вскоре на горизонте показалась деревня фениксов. Я незаметно перевел дух. Вот и все, через пару часов все решится. Знать бы еще что ожидать от этой встречи...
  
  Злата
  
   - Злата, может мы поторопимся? - спросил меня Дейярд, поравнявшись со мной.
   - Зачем? Сегодня заночуем в лесу, а завтра к полудню будем уже на месте, - отмахнулась я.
   - Но нам нужно быть там утром! - возмутился он.
   - С чего это вдруг? - удивилась я. Может и следовало бы поторопиться, но очень уж не хотелось приближать время встречи.
   - Встречи всегда проводятся утром.
   - Где это написано? В его письме был указан день, но не время, - возразила я. 
   - Но так всегда было, - принялся убеждать меня Дейярд.
   - А я вообще иномирянка, ваших правил не знаю. Надо было конкретней указывать когда встреча, - невозмутимо ответила я.
   Но ночью на нас напала нежить. Мы, конечно, отбились, и даже никто особо не пострадал, но это нас сильно задержало. В итоге в деревню фениксов мы въехали после полудня. На мне уже была моя маска, а на голову наброшен глубокий капюшон. Плащ был черным, с алой подкладкой. Под ним же красовалось платье бордового цвета. Естественно, по бокам были сделаны разрезы, чтобы можно было ехать на лошади без помощи дамского седла. Под низ я надела черные обтягивающие брюки. 
   Честно говоря, мне было очень страшно, что Аэрон меня узнает. Тем не менее, где-то глубоко внутри была надежда, что это все-таки произойдет и мне не нужно больше скрываться и лгать. Он возьмет все мои заботы на себя и мы будем просто счастливы. Вот только даже у меня в голове это все звучит донельзя скептическим тоном. В жизни так не бывает. Нельзя ничего говорить. Нужно молчать до последнего. Даже если вдруг узнает. Буду отрицать до последнего. Только так можно защитить малыша. Будет много таких, кто захотят помешать ему родиться. Нельзя этого позволить.
   На лице маска, закрывающая верхнюю половину лица. Капюшон закрывает волосы и бросает тень на лицо, что даже цвета глаз не рассмотреть. Видны лишь губы, накрашенные яркой красной помадой, что алым росчерком выделяется на белом лице. Походку скрадывают длинные полы платья и плаща. Двигаться буду стараться как можно меньше, чтоб не проскользнуло вдруг никакого моего характерного жеста. Как меня еще можно узнать? Голос. Единственное, что никак не подделать. С другой стороны, что мне мешает шептать, как на совете в моем Замке, пока я притворялась мужчиной? Единственное, не покажется ли это неуважением к Наследнику? Может быть и так. в таком случае, у меня также имеется план. Почему бы не сказаться простудившейся? А что, болит горло, не могу говорить, лишь шептать. А чтоб не выглядело оскорбительно, буду шептать Ринальдо, а он будет озвучивать. На том и порешили. 
   Староста деревни нас уже встречал. Первым спешился Ринальдо и помог мне спуститься с седла. Староста склонил голову в знак почтения. 
  
  
  Староста деревни нас уже встречал. Первым спешился Ринальдо и помог мне спуститься с седла. Староста склонил голову в знак почтения. 
   - Здравствуйте. Наследник уже здесь? - спросила я первым делом.
   - Да. Он уже в комнате для переговоров ожидает вас, - ответил староста.
   - Отлично. Я уже иду, - воскликнула я. меня потихоньку начал бить мандраж.
   - Мы с вами уже виделись раньше? - вдруг спросил староста.
   - Маловероятно. Я бы запомнила, - едва справившись с собой, ответила я.
   И больше не отвлекаясь на разговоры, поспешила за старостой к нужному дому. Возле него стояло два светлых воина. Они на нас враждебно покосились, но смолчали. Я вошла в дом и огляделась. Нужная дверь, как сказал староста, находилась с левой стороны. Сделав несколько коротких вдохов-выдохов, я толкнула дверь. 
   Так и есть. За длинным столом сидел ОН. Я уже и успела забыть какой он. Нет, вру, как такое можно забыть? Можно подумать, он мне ни разу не снился за это время. Я замерла в проходе. Но весьма ощутимый тычок в спину со стороны Лорана меня отрезвил и я, поправив капюшон вошла внутрь.
   - Заставляете ждать, Темная Леди, - произнес он в своей обычной манере и, подойдя ближе, протянул руку, чего-то ожидая.
   Я непонимающе на него уставилась. Затем повернулась к Ринальдо. Он все понял по моим глазам.
   - Моя королева в дороге немного простыла и у нее пропал голос. Может лишь шептать, поэтому я на вашей встрече буду суфлером. И сейчас она хочет узнать что вы хотите сказать этим жестом, - невозмутимо перефразировал он.
   - Я просто хочу поцеловать руку даме, как принято в высшем обществе, - немного резко ответил он.
   Я повернулась к Ринальдо и шепнула ему пару слов.
   - Моя королева хочет уточнить не смазаны ли ваши губы ядом. Во избежание, так сказать, - тем же ровным холодным тоном произнес кирсан.
   - Я держу свое слово. Мирные переговоры, значит мирные, - ледяным тоном ответил Аэрон и опустил руку.
   Я пожала плечами и улыбнулась. То ли еще будет. Боги, дайте мне силы пережить сегодняшний день. 
  
  Я пожала плечами и улыбнулась. То ли еще будет. Боги, дайте мне силы пережить сегодняшний день. 
   Мы сели за стол переговоров. Только сейчас я заметила возле Аэрона Джонатана. Что ж, все честно. С моей стороны Ринальдо. Лоран и Дейярд остались снаружи, возле светлых стражников. 
   - Моя королева приносит извинения за свой вопрос по поводу яда. Осторожность, знаете ли, - передал мои слова Ринальдо.
   - Не стоит извиняться. Я все понимаю. Итак, Темная Леди, не желаете снять маску? - ответил Аэрон, прищурившись.
   Я не подключая Ринальдо просто замотала головой. Тот кивнул каким-то своим мыслям.
   - Могу я узнать почему? Насколько я понял, мои воины видели вас без маски. Им вы это позволили. Значит ли это, что мы с вами виделись раньше и я могу вас узнать? - продолжил Аэрон. 
   - Могу я узнать почему? Насколько я понял, мои воины видели вас без маски. Им вы это позволили. Значит ли это, что мы с вами виделись раньше и я могу вас узнать? - продолжил Аэрон. 
   У меня после этого зашумело в голове и перед глазами заплясали черные точки. Но я быстро взяла себя в руки. Сомневаюсь, что Аэрон на полном серьезе подозревает, что видел меня прежде. Скорей всего, просто ткнул пальцем в небо и попал.
   - Хотите сказать, что могли видеть меня раньше без маски и даже не заподозрить в моей принадлежности к Темным Землям? Сомневаюсь. А теперь, когда обмен любезностями закончен - предлагаю перейти к делу, - послушно передал мои слова Ринальдо.
   - Что ж, вы правы. Приступим. Итак, как вы видите наше сотрудничество? - не стал спорить Аэрон.
   Следующий час у нас прошел в дебатах. И я, и Аэрон старались выторговать для себя условия повыгодней. Конечно, о торговле разговор пока не шел, но и оформить в полноценное соглашение мое стремление устроить нечто вроде таможенного контроля, с обязательной отчетностью кто, куда, на сколько и с какой целью отправляется - дорогого стоит. Худо-бедно, но мы с этим разобрались. Я наконец-то смогла объяснить свое видение ситуации и озвучить выгоду как для Темных Земель, так и для Светлых. Аэрон в свою очередь поднял вопрос о выдачи преступников, которые бегут за границу своих земель. На этом этапе наши мнения кардинально разошлись. Я предлагала таких преступников возвращать без промедления в их же земли. А вот Аэрон был категорично настроен, чтобы преступники предавались казни на месте. В итоге мы сошлись на том, что если преступление мелкое - его судят на тех же правах, что и коренных жителей. А вот если масштабных размеров, то вначале сообщать в родные земли преступника, дожидаться представителей его племени - хотя бы пяти человек, и лишь потом проводить суд. Дальше дело пошло живее. Мы обсудили несущественные детали и подписали договора. 
   Также я очень настаивала на пакте о ненападении. Вот только Аэрон не особо воодушевился этой идеей. Тогда я расписала ему, что даже если умру лишь я от рук Светлых, то войска Темных хлынут на Светлые Земли, в стремлении отомстить за мою смерть.
   - Это все слова. Конечно, я слышал о неком шевелении на ваших землях, но, прошу прощения, Темных Наследников не раз убивали, а Светлые Земли все стоят нетронутые. Я не говорю, что вот сейчас прямо попытаюсь вас убить, но ваши угрозы смехотворны, поймите, - саркастически ухмыльнулся Аэрон, откинувшись на стуле назад.
   Я же наоборот, немного подалась вперед, вцепившись пальцами в стол так, что они аж побелели. 
   - Почему же сразу угрозы? Я предупреждаю. Мои личные войска готовы. Сколько бы ни было ваших шпионов на моей территории, но точные цифры вам никто не назовет. Так что достоменно вам не известно сколько именно элитных воинов ринутся мстить вам за мою возможную смерть. Может, вы намекаете на то, что остальные кланы за меня не вступятся? Так было раньше. Может не все, но многие пойдут. Если Темные Земли вновь останутся без Наследника по вашей вине - я вам не завидую. Мои подданные достаточно настрадались в темноте. Я для них сейчас как луч надежды. Я не утверждаю, что я настолько величественна и крута, что меня прямо все любят и поэтому будут мстить. Нет. Я вполне отдаю себе отчет, что я для них в большей степени образ, которому поклоняются, но не одушевляют. И если вы у них отберете этот образ - мало вам не покажется. Конечно же, я не угрожаю. Просто обрисовываю вам возможные перспективы, - позволила я себе легкую улыбку после того, как Ринальдо передал Аэрону мои слова.
   Наследник выглядел очень удивленным. На секунду мне даже показалось, что он пристально вглядывается в прорези моей маски, стремясь разгадать тайну моей внешности. Так и подмывало подмигнуть ему или же показать язык. Но не та ситуация и не то место. Да и человек не тот.
  
  
   Наследник выглядел очень удивленным. На секунду мне даже показалось, что он пристально вглядывается в прорези моей маски, стремясь разгадать тайну моей внешности. Так и подмывало подмигнуть ему или же показать язык. Но не та ситуация и не то место. Да и человек не тот.
   - Я буду иметь в виду. Но как быть с тем, что все прошлые Наследники сходили с ума и их требовалось ликвидировать? - задал он следующий вопрос уже серьезным тоном.
   - Думаю, вам известно, что Темные Земли сами по себе не так просты и им требуется устанавливать нечто вроде взаимосвязи с Наследником. Никто об этом самим ГНаследникам не сообщает и они борятся с этими самыми землями, считая это чужеродным вмешательством. В следствии чего и сходят с ума, не в силах справится с заведомо более сильным противником. Опять же, довольно часто было так, что Земли сами считали Наследника недостойным и те умирали в следствие несчастных случаев. Ведь так? - спросила я через кирсана.
   - Похоже на правду. Во всяком случае, это многое объясняет. Так почему же вы считаете, что справитесь с ними? - не стал спорить Аэрон.
   - Я не считаю. Я уже справилась и Темные Земли признали меня своей хозяйкой, - сказала я кирсану на ухо откровенную ложь.
   Мне нужно было лишь выиграть время. Уж как-нибудь полгода я смогу выстоять против Темных Земель. А больше мне и не надо. Лишь бы ребенок ступил на землю, не омраченную войнами. Ринальдо на меня ошеломленно уставился, не ринувшись сразу передавать мои слова. Но я с достоинством выдержала его взгляд. Мне было очень важно, чтобы он мне поверил. Ведь Аэрон чует ложь. Хоть и слабо, но откровенную ложь различить он сумеет. Если же Ринальдо будет верить в то, что говорит, то и Аэрон ничего не заподозрит. 
  
  
   Мне нужно было лишь выиграть время. Уж как-нибудь полгода я смогу выстоять против Темных Земель. А больше мне и не надо. Лишь бы ребенок ступил на землю, не омраченную войнами. Ринальдо на меня ошеломленно уставился, не ринувшись сразу передавать мои слова. Но я с достоинством выдержала его взгляд. Мне было очень важно, чтобы он мне поверил. Ведь Аэрон чует ложь. Хоть и слабо, но откровенную ложь различить он сумеет. Если же Ринальдо будет верить в то, что говорит, то и Аэрон ничего не заподозрит. 
  - Это... Это многое меняет... И почему же Темные Земли приняли именно вас? - не сразу нашелся что ответить Аэрон.
  - Может потому, что я отличаюсь от прежних Наследников? - передала я через кирсана.
  - Интересная теория. Настолько безумная, что может оказаться правдой. Что ж, я согласен подписать мирный договор между нашими землями официально. Пока обе стороны будут соблюдать правила, почему бы и не пожить в мире? - наконец пожал плечами он и подписал составленный мною ранее документ. 
  - Я очень рада, что наша встреча закончилась успешно, - я позволила себе легкую улыбку. Вполне искреннюю, между прочим.
  - У меня только есть один вопрос. Он не касается переговоров, но хотелось бы услышать правду. Откуда взялась Злата? - неожиданно спросил Аэрон.
  Я на несколько минут впала в ступор, не зная что ответить, но Ринальдо достойно справился с ситуацией.
  - Злата у нас появилась до того, как Темным Землям был представлен Наследник Славий. Я был одним из первым, кто встретил ее. Не знаю как она попала в замок, но вид имела плачевный. Одежда вся в пыли, разодрана, местами виднеется кровь. Что с ней произошло, девушка отказалась рассказывать. Не буду скрывать, вначале мы приняли ее насторожено, но когда поняли, что угрозы она не несет, выделили ей комнату в замке. А вскоре появился Наследник Славий, - ответил Ринальдо за меня.
  Я немного успокоилась. Кирсан сказал чистую правду, ведь действительно, все так и было.
  - Тогда такой вопрос. Почему появился Наследник Славий, а не Наследница Слава? И почему Злате была присвоена должность фаворитки? - продолжил допытываться Аэрон. Джонатан выглядел таким же удивленным, как и мы, но перечить дракону не стал.
  - Если всем известно, что Наследник мужчина - охотиться на женщину не будут, ведь так? Вечером я могла спокойно переодеваться в обычное женское платье. Замок большой, девушек тоже достаточно, никто меня не заподозрил в том, что я и есть Наследница, пока я сама не решила открыться. Это всего лишь мера безопасности. По стечению обстоятельств, Злату поселили в комнату фаворитки предыдущего Наследника. Я не стала развенчивать легенду и объявила Злату своей фавориткой. Естественно, она знала, что я девушка. И вреда ей никакого не причиняла. Можно даже сказать, что мы были подругами. Иногда она оставалась ночевать в покоях Наследника. Оттуда вы ее и выкрали, - я с вызовом глядела на Аэрона, пока кирсан передавал мои слова. Насколько проще и удобней было бы самой все это сказать, но дракон может узнать мой голос, а этого нельзя допускать.
  - Когда мы ее нашли, она была в плачевном состоянии. И была ранена. Говорите, что не причиняли вреда? - нахмурился Аэрон. 
  Я с удовольствием отметила как после этих слов нахмурился и немного опустил голову Ринальдо. Но продолжила говорить.
  - Она не была ранена. Это нечто вроде ежемесячного проклятия. В течение нескольких дней у нее плохое настроение, болит голова и живот. Потом это бесследно проходит. Я полагаю, что достаточно удовлетворила ваше любопытство и наша встреча закончена. Приятно было иметь с вами дело. Надеюсь это лишь начало нашего плодотворного сотрудничества. До встречи, - и я поднялась со своего места.
  - Погодите. А она была с вами счастлива? - задал вконец неожиданный вопрос Аэрон.
  Я на секунду встретилась с ним взглядом. В его глазах читалось сожаление, надежда и что-то еще. Тоска? Возможно. Я не стала передавать свои слова через кирсана. Зная, что у дракона также тонкий слух, я прошептала:
  - А с вами?
  Он ничего не ответил, лишь на секунду опустил голову, принимая мой ответ. Я не стала задерживаться и вышла из комнаты. Не знаю почему, но настроение неуловимо ползло вниз. Хотелось кричать, бушевать, плакать. Странно, ведь встреча прошла хорошо. Но в глубине души я знала почему мне так плохо. Он меня не узнал. Даже догадка не мелькнула. Даже после того, как он услышал мой шепот. Да, все велось к тому, чтобы он меня не узнал, не понял, что я и есть Злата. Только почему теперь от этого так плохо? Чертовы гормоны!
  

17 глава

Злата

  
   Честно говоря, на последних шагах к двери я едва не сдалась. На глаза почему-то навернулись слезы и я уже практически не глядя выскочила за дверь. Ну, как выскочила - внешне я была все также спокойна и величественна. Хотя, в душе бушевало пламя.
   Стражники Аэрона пропустили меня спокойно. Правда, покосились с подозрением. Впрочем, им по статусу положено. Ринальдо молча шел рядом и ничего не спрашивал. Это и к лучшему.
   На выходе Лоран попытался выяснить у нас все подробности, но взглянув на наши лица - замолчал. Хотя, вполне вероятно, что ему подал какой-то знак Ринальдо. В любом случае, мы в полном молчании дошли до наших лошадей, где нас ждали остальные. Тут мне пришлось отвлечься от своих мыслей и заверить их, что все прошло успешно и мы возвращаемся домой.
   Народ с облегчением вздохнул. Честно говоря, я сама до конца не верила, что все пройдет настолько успешно. Аэрон подписал все договора, на которые мы не надеялись и некоторые из тех, о которых мы даже и не задумывались толком, а составили на всякий случай.
   - Я отведу лошадь к водопою. Она выглядит уставшей, - сказала я, желая хоть на пару минут остаться наедине.
   - Я с тобой! - в один голос сказали Лоран и Ринальдо.
   - Для твоей же безопасности, - пояснил кирсан.
   - Не стоит бродить одной в опасной близости от драконов, - добавил оборотень.
   - Наверное, вы правы, - осталось лишь ответить мне.
   Но у ручья мне не удалось остаться наедине со своими мыслями. Да и не совсем ручей это был. Какая-то заболоченная местность с небольшими участками воды, поблескивающими то тут, то там. Да и от поселка мы не отошли толком. Буквально в паре метров от нас стояла старая конюшня, где, судя по всему, стояли лошади этого поселка.
   - Что-то случилось? - осторожно спросил Лоран, в то время, как Ринальдо пристально вглядывался по сторонам, но услышав вопрос Лорана, и сам немного повернулся в мою сторону.
   - С чего ты взял? Договор мы подписали, все хорошо, - ответила я.
   - Я что, тебя не знаю? Ты вышла оттуда будто ледяная статуя. Кожа бледнее обычного, в глазах ничего не отражается и шагаешь будто деревянная. Что там произошло? То, о чем я думаю? - на последнем вопросе Лоран понизил голос до шепота.
   Я скептически на него посмотрела. Затем повернулась к Ринальдо, усиленно делающего вид, что ничего не слышит и вообще занят созерцанием подозрительного куста рядом с конюшней.
   - Нет, он меня не узнал, - ответила я на невысказанный вопрос.
   - Тогда в чем дело? Он сказал что-то не то? - подключился к разговору уже кирсан.
   - Все в порядке.
   - Но мы же видим, что как раз все наоборот! Поделись с нами, хватит секретов. Ты изменилась, да, но и мы осознали свои ошибки. мы всецело преданы тебе и поддержим любое твое решении. Только не закрывайся от нас, прошу, - во время своей пламенной речи кирсан подошел почти вплотную.
   Я все же подняла на него взгляд. Ринальдо выглядел искренним. Да и в Лоране сомневаться не приходилось.
   - В самом деле. Все прошло замечательно, - попыталась улыбнуться я.
   - Но ты расстроилась, - сказал Ринальдо.
   - Немного. Он меня не узнал. Да, я знаю, все к этому и велось, мы сделали для этого очень много. Глупо, что я расстроилась от этого факта, но... слишком многое нас связывает. Связывало, - поправила я саму себя.
   Кирсан хотел что-то сказать в ответ, но его прервали. С торжествующим мявом, Лоран кинулся в кусты, которые изначально привлекли внимание кирсана, на ходу превращаясь в зверя. Оттуда послышался приглушенный возглас. Кирсан выхватив меч, также кинулся к кустам. Я же лишь покрепче поправила на лице маску, помня, что моя роль заключается в первую очередь в том, чтобы меня не узнали.
   Буквально через минуту шум в кустах стих и оттуда сначала вышел Лоран, который успел превратиться обратно в человека и Ринальдо, который кого-то за собой тащил. Я присмотрелась, и поняла, что передо мной стоит Джонатан, советник Аэрона.
   - Что это значит? - произнесла я как можно надменней, позабыв, что мне следует говорить исключительно шепотом при тех, кто уже слышал мой голос.
   - В кустах был, - лаконично ответил Ринальдо.
   - Да не был я в кустах! Моя лошадь там была привязана, рядом и... - начал оправдываться он в ответ на реплику кирсана, но осекся. Затем, не обращая больше внимания на моих телохранителей, посмотрел мне прямо в глаза.
   - Злата? - неуверенно спросил он.
   От неожиданности я едва заметно дернулась. По изменившемуся выражению лица Джонатана я поняла, что и он это заметил.
   - Уважаемый, вы ошиблись. Перед вами Темная Королева, - холодно ответил Ринальдо, отпустив дракона, но не спеша от него отходить.
   Вполне вероятно, что у него действительно там была лошадь и он даже не успел ничего услышать из нашего разговора. Следовательно, это не какой-то хитроумный замысел Светлых и его можно отпустить. Если бы не одно но...
   - Но... как??? Я еще на переговорах не мог понять почему ты мне кажешься настолько знакомой и тут твой голос! Я не мог обознаться! Злата, как же это так? - непонимающе и, может, с толикой отчаянья спросил он.
   Я продолжала молчать, не зная что ответить. Но, видимо, мои телохранители решили все за меня. Краем глаза я заметила как Ринальдо потянулся за своим мечом, а Лоран приготовился вновь превратиться в зверя, если понадобится.
   - Стойте! Не сметь без моего приказа! - жестко приказала я, боясь, что не успею.
   Кирсан посмотрел на меня удивленно, но промолчал, всем своим видом показывая, что полностью доверяет моему умению принимать решения. А вот Лоран застопорился.
   - Но Злата, он же тебя узнал! - непонимающе и слегка обижено возразил он.
   - Лоран, я, кажется, отдала приказ, - тем же холодным тоном пресекла его возражения я.
   - Слушаюсь, Темная Королева, - послушно склонил голову он.
   - Стань уже возле тех кустов, посторожи, чтоб больше никто сюда не пришел. И ты, Ринальдо, тоже побудь с ним. А мы с Джонатаном здесь поговорим, - отдала новое распоряжение я.
   - Но... - напрямую кирсан возражать не стал, но весь его вид показывал смятение.
   - Мне ничего не угрожает, - пожала плечами я, полностью веря в то, что говорю.
   Как бы там ни было, но Джонатан не был решительно настроен против Темного Наследника. И ко мне относился нормально. Я даже не обижалась на него за те слова, что он сказал Аэрону в последний вечер моего пребывания в их замке. Он делал то, что должен был.
   - А если... - кирсан не договорил, но красноречиво покосился в сторону дракона.
   - Ну, вот "если", то тогда просто перережете всех Светлых в этом лагере и пойдете войной на Светлые Земли, - спокойно и уверено сказала я. Джонатан невольно сглотнул.
   Лоран и Ринальдо послушно отошли туда, куда я их направила, всем своим видом показывая, что я веду себя слишком беспечно. Может быть. Не им решать. У ручья как раз лежало поваленное бревно, с которого, судя по всему, местные любили ловить рыбу. Вот на него и присядем на время разговора.
   - Поговорим? - устало спросила я.
   - Я... я не знаю что сказать. Во-первых, ты жива. Это, конечно же, радует. И я даже не буду спрашивать как тебе это удалось. Но вот тот факт, что ты и есть Темная Наследница... Как такое вообще возможно??? - в его голосе начали проскальзывать полуистеричные нотки. Я поморщилась. Вот, опять. История с Мирандой повторяется.
   - Ты серьезно думаешь, что я этого хотела? Стремилась к этому? - спросила я немного раздраженным тоном.
   - Нууу... не знаю даже. Как там у вас это все происходит и по какому критерию вас отбирают - мне неизвестно, - не смог найти адекватного ответа Джонатан.
   - Не знаю как остальных, а я просто попала не в то время, и не в то место. За что и поплатилась. Меня даже не поставили в известность куда отправляют и в качестве кого, - пожаловалась я. Пока Джонатан в легком ступоре, можно и расслабиться, хоть немного выплеснуть то, что накопилось.
   - Сними маску, пожалуйста. Я понимаю, почему ты скрываешь лицо, но хочу на тебя взглянуть хотя бы на пару минут, - неожиданно попросил он.
   Подумав, я выполнила его просьбу. Вряд ли кто-нибудь сейчас неожиданно появится, а мне и самой уже поднадоела эта маска. Я с удовольствием подставила разгоряченное лицо прохладному ветру.
   - Это действительно ты. Невероятно, - прошептал Джонатан.
   Я повернулась к нему. Начинать ему что-то доказывать сразу не хотелось. Лучше уж подожду пока он сам начнет.
   - Ты... Ты сразу задумала попасть к нам в замок, притворившись невинной жертвой? - все же спросил он, избегая встречаться со мной взглядом.
   - Ты нормальный? Я просила, чтобы меня похищали? Я стремилась попасть в ваш чертов замок?! Может, я умоляла вас оставить меня и цеплялась за косяки дверей, когда вы меня пытались вытурить оттуда?? Или же с готовностью отвечала на все ваши вопросы и расспрашивала о детальном расположении ваших войск и прочих военных тайнах?! - возмутилась я.
   - Эм... действительно. Прости, - согласился дракон.
   Я ошарашено на него взглянула. Он извинился? Конечно, правда на моей стороне, но все же. Неожиданно, право же.
   - Неожиданно такое услышать, - выдавила я из себя.
   - Почему? Я ведь тебя успел хорошо узнать за то время, что ты была у нас. Ляпнул не подумав, просто все равно не могу поверить в то, что ты и есть Темная Наследница. Теперь многое стает на свои места, - все еще ошарашено ответил Джонатан.
   - Надо же. А я думала, что раз уж Миранда объявила меня врагом народа после того, как я сбросила маску, то и ты сейчас бросишься на меня с кулаками, - невольно хмыкнула я.
   - Тогда уж с твоей вилкой, чтоб наверняка. Что, Миранда? Она же погибла! Или...? - спросил Джонатан и с надеждой на меня уставился.
   - Нет. Она жива и вполне себе здорова. Но отпустить ее обратно я не могу - она точно все доложит Аэрону. А мне нельзя этого допустить, иначе мирный договор будет разорван, - ответила я.
   - Как она?
   - Ее хорошо устроили, стараются ни в чем не отказывать. Она же ничего не хочет и просто продолжает тихо ненавидеть меня. Хотя, я ей уже пыталась объяснить, что я ничего этого не хотела, просто у меня не было выхода. Но она не желает слушать как это все выглядело для меня, - пожаловалась я.
   - А как это все выглядело для тебя? - он точно решил побить все рекорды возможности меня удивить.
   - Я делала все возможное, чтобы выжить. Ни на что неспособная человечка, которой в руки попала огромная ответственность и кроха власти. Я ничего не хотела, да и не хочу, в общем, кроме того, чтобы меня оставили в покое. Я хочу мирно жить. Возможно, со временем превратить свою столицу в процветающий город. И чтобы мои подданные были в безопасности. Разве ж это так много? Я могу понять что вам сделали прошлые Наследники. Но чем конкретно я завинила - мне не объяснили. Я уже почти год как в этом мире, я не тронула ни одного Светлого. Я сделала много для Темных, но для Аэрона я все равно никчемная подлая тварь, - грустно закончила я.
   - Нууу... он же не знает, что ты и есть Злата. Зачем ты ушла? - попытался поддержать меня (или его) Джонатан.
   - А что это меняет? Нам не быть вместе, думаю, мы с тобой это прекрасно понимаем. И Светлые Земли, и Темные будут ожидать от своего правителя, чтоб он подчинил себе другого. Не скрою, мне было очень обидно, когда я услышала ваш последний разговор, но мой уход был лучшим выходом, - пожала плечами я.
   Честно говоря, не ожидала, что у меня с Джонатаном получится адекватный разговор, без криков, упреков и обвинений. Жаль, что я потеряла такого друга.
   - В чем-то ты права, но он же думает, что ты умерла! - воскликнул дракон.
   - Так будет лучше для всех. Если все получится как надо - между нашими землями не будет войны. Со временем мы сможем плодотворно сотрудничать. Аэрон женится, у него будут наследники, которые не будут уже предвзято относится к Темным. Всем будет хорошо, - заверила его я, избегая смотреть ему в глаза и думая о крохе, который растет внутри меня.
   - Прости, я не думал, что ты услышишь наш разговор. И, поверь, я уже сотни раз пожалел о том, что вообще его завел, просто... - начал он.
   - Не нужно. Я поняла тебя и простила уже. У тебя не было иного выхода, - грустно улыбнулась я, возвращая маску на место.
   - Меня, но не его, - испытующе посмотрел на меня Джонатан.
   - Сложно сказать. Поначалу мне казалось, что я его просто ненавижу за то, что он меня предал вот так просто. А сейчас я поняла, что это просто не имеет значения, как бы тогда не начали развиваться события. Я нашла самый оптимальный выход с той ситуации. Войны я не хочу, мне бы просто мирно существовать, - пожала плечами я.
   - Ты ему так и не скажешь?
   - Нет. Так будет для всех. Надеюсь, ты меня понимаешь и никому не расскажешь о нашем разговоре? - полувопросительно сказала я.
   - Пожалуй, действительно это хороший выход и никому от этого не будет вреда. Только вот... А как же вы? Аэрон, ты - вы ведь действительно были влюблены, я же видел, - с каким-то непонятным сочувствием произнес он.
   - Может и так. Но только на кону стоит нечто большее, чем отношения двух персон. Только подумай: теперь Аэрон сможет найти себе жену, у них будут дети, а я смогу спокойно править своими землями, ни на что не отвлекаясь,- выдавила из себя неискреннюю улыбку я.
   - Но...
   - Пожалуйста, Джонатан! Ты ведь и сам знаешь, что я права. Отбрось в сторону все чувства и подумай с рациональной точки зрения, - буквально взмолилась я, добавив про себя: "Так же, как и в тот памятный вечер, когда я решила уйти из вашей жизни как фаворитка Злата".
   - Хорошо. Я никому не скажу. Даю слово, - все же сдался он, после непродолжительной паузы.
   - Вот и славно, - улыбнулась я уже немного искреннее.
   - Правда, прости меня. Я тогда сделал огромную ошибку. Предал тебя, как друга, - с грустью сказал Джонатан.
   - Я не буду убеждать тебя в том, что это не так. Но я уже не сержусь. Тебе уже пора идти, а то начнут искать. Удачи тебе, - сказала на прощание я и первая поднялась, чтобы уйти.
   - Постой! А мы еще увидимся? - спросил он, тоже вскакивая на ноги.
   - Если все пройдет хорошо, то думаю, да, - улыбнулась я, умолчав, что видеться то мы будем, но только как Темная Наследница и советник Светлого Наследника. И уж точно подобных разговоров у нас больше никогда не будет.
   - Удачи тебе, - сказал он и ушел.
   Я молча подошла к своим телохранителям, которые, подозреваю, все равно слышали каждое мое слово. Что ж, мне все равно от них скрывать особо нечего.
   Будто в ответ на мои мысли у меня негромко заурчало в животе. Да, кушать-то мне теперь за двоих.
   - Договор заключен. Поехали домой? - устало спросила я.
   Мужчины согласно кивнули головой и мы вернулись в лагерь. Вот и состоялась великая встреча двух Наследников. Жаль только, я себя не чувствовала в выигрыше. Наоборот хотелось как можно быстрее попасть к себе домой, только чтобы это паршивое ощущение на душе исчезло.

18 глава

   Честно говоря, дорога домой заняла гораздо меньше времени, чем планировалось. Хотя, возможно, мне это показалось. Пейзаж однотонный, никто на нас не нападал, настроение ниже некуда, разговаривать ни с кем не хотелось. Привалы мы сократили до минимума, но никто и не возражал: всем хотелось поскорее попасть домой.
   Замок меня встретил распахнутыми дверьми. Причем, распахнуты были вообще все двери, даже те, которые вели в уборные, без разбора, сидит там сейчас кто-то или нет. Это мне потом уже Лоран рассказал.
   А пока меня на входе встречала целая делегация из Рика, моих министров, управляющего и, как ни странно, Мирнады. Впрочем, последняя едва заметив, что я еду впереди на коне, вернулась вновь в замок.
   Я это отметила довольно равнодушно. Чем ближе были уже ставшие родными стены Замка, тем сложнее мне было сдерживать подступающую истерику. Зря я себя убеждала, что мне совсем плевать на то, что я увижу Аэрона. Нифига не плевать, как оказалось! А осознание того, что он меня не то, что не узнал, а даже не заподозрил в том, что уже видел - просто убивало.
   Сбивчиво поздоровавшись со всеми, я быстро сообщила, что совещание назначаю на завтра, на утро, все прошло успешно, а я устала и иду к себе.
   - Постой, но мы думали устроить праздничный ужин когда ты вернешься, - остановил меня Рик.
   - Не сейчас. Я плохо себя чувствую, - ответила я.
   - Что-то не так с...? - и он глазами указал на мой живот.
   - Нет, все хорошо, но я правда очень устала, - уже спокойнее ответила я.
   - Уже все готово. Не обязательно устраивать для всех празднование успешного заключения договора между Темными и Светлыми Землями. Будем только ты и мы, твои телохранители. Давай, а? - попросил он опять.
   - Ладно, через два часа только, хорошо? - сдалась я.
   - Ура! - просиял он и отпустил меня.
   Впрочем, его место тут же занял Дейярд. Я на него насторожено покосилась, но ничего не сказала. Краем глаза увидела, как Лорана обступили мои советники, начав допрос, а Ринальдо решает вопрос куда разместить воинов, что нас сопровождали.
   - Ты выглядишь очень грустной, - мимоходом сказал он.
   - Да? Постараюсь держать себя в руках, - ответила я.
   - Скажешь что тебя так расстроило? - спросил он.
   - А то ты не догадываешься, - съязвила я.
   - Но ведь ваша встреча прошла хорошо и он тебя не узнал. Или ты поэтому расстроилась? - продолжил выпытывать вампир.
   - Извини, Дейярд, но я очень устала и не намерена выслушивать подобный допрос. Давай завтра поговорим, - ушла от ответа я, тем более, что мы пришли к двери в мою спальню.
   - Хорошо. Ты ведь спустишься на ужин? - спросил он.
   Я молча кивнула и вошла в свою комнату. Первым делом бросила поднадоевшую уже маску на прикроватную тумбочку. Затем стянула тугую резинку с волос, которые на время путешествия я стянула в высокий хвост, не утруждая себя тем, чтобы заплести что-либо замысловатое. Пыльную накидку бросила прямо на пол, уверенная, что расторопные служанки заберут все в стирку.
   В дверь аккуратно постучали. Я с раздражением на нее посмотрела.
   - Я же сказала меня не беспокоить! - сердито крикнула я.
   - Это Айрин, ваша служанка. Можно я помогу вам с одеждой, волосами и наберу вам ванну? - раздался тонкий испуганный голосок из-за двери.
   - А, да, заходи, - виноватым голосом ответила я.
   И так девочка зашуганая, а тут еще и я на нее срываюсь. Нужно держать себя в руках. Поэтому я не стала возражать, когда она предложила полностью приготовить мне ванную, пока я раздеваюсь.
   Наученная горьким опытом, я сразу ей сказала, что помогать принимать ванную мне не нужно, а вот от массажа головы я бы не отказалась. Полуорчанка просто просияла от этой новости.
   Мммм... Теплая вода согревает замерзшие руки и ноги, а нежная пена обволакивает все тело. Тонкие пальчики Айрин бережно массируют мне виски. Как хорошо... И опять есть чувство, что служанка хочет что-то сказать, но боится.
   - Айрин, у тебя все хорошо? - наконец не выдержала я.
   - Да, госпожа, - раздался испуганный голосок.
   - Может, ты хочешь мне что-то рассказать, но боишься? - предприняла я еще одну попытку.
   - Нет, госпожа, - в голосе почти прорезалась паника.
   - Ты меня боишься? - зашла я с другой стороны.
   - Я...
   - Значит, боишься. Скажи, я тебе хоть что-то плохое сделала? - спросила я, нахмурившись.
   - Нет. Простите.
   - Не извиняйся. Просто объясни, почему ты меня боишься? Кажется, мы через это уже проходили. И не зря я тебя поставила своей личной служанкой. Так в чем тогда дело? - все же попыталась разобраться в этой ситуации я.
   - Вы меня можете выгнать из замка, - прошептала она.
   - А раньше не могла? - резонно поинтересовалась я.
   - Раньше могли понизить должности и... ой, вы же и тогда были уже Наследницей. Просто я не знала, - совсем растерялась девушка.
   - Айрин, мое отношение к тебе никак не поменялось. Да, я выдавала себя за другую личность, но ты же прекрасно помнишь как я обращалась к тебе и к остальным, - попыталась успокоить ее я.
   - К своим телохранителям вы стали относиться по-другому, - осторожно поправила меня она.
   - Значит, они этого заслужили. Веди себя как раньше, не пытайся меня предать и все будет хорошо, - улыбнулась я.
   - Да вы что! Я бы никогда и не подумала, - принялась оправдываться она, слегка даже поперхнувшись от возмущения.
   - Вот и отлично. Так что ты хотела сказать или спросить у меня? - вернулась к началу я.
   - А почему вы не сообщаете никому, что ждете ребенка? Это от лэра Ринальдо? - бесхитростно спросила Айрин.
   От неожиданности я немного дернулась и, поскользнувшись, ушла с головой под воду, больно ударившись о бортик ванны затылком. Тут же вынырнула, шумно отфыркиваясь. Встретилась взглядом с бледной как полотно орчанкой. Мда, попахивает дежавю.
   - Откуда ты знаешь? - первым делом спросила я.
   - Я просто чувствую зарождающуюся жизнь. Наверное, свойство переданное мне от отца. Я всегда чувствую кто заболевает, ждет ребенка или при смерти. Извините, вы разрешили спросить, - голос Айрин вновь затих.
   - Да, разрешила. Только знаешь что, больше никому об этом не говори, хорошо? - попросила я. И угораздило меня выбрать себе служанку с таким интересным даром.
   - Хорошо. А можно узнать кто отец вашего ребенка? Он знает? - воспрянула духом служанка.
   - Нельзя. Он не знает. И пока я жива - не узнает. Так будет лучше для всех. А у тебя есть еще какие-то свойства? Ну, к примеру, как обезопасить роженицу или нечто похожее? - на всякий случай спросила я, особо не ожидая положительного ответа.
   - Я иногда вижу биологические и магические потоки у окружающих. Иногда приходит знание, что если один из них немного сдвинуть, а второй просто присоединить еще к какому-то потоку - могу вылечить человека. Но только магии как таковой во мне нет. Это все в теории и рассказать кому-то это я также не могу - мало кто может видеть эти потоки, - как я и думала, отказала мне Айрин.
   - Понятно. Спасибо, можешь идти, - сказала я, намереваясь вылезти с ванны.
   - Погодите, а прическу сделать? Помочь вам одеться? Лэр Дейярд сказал, что вы устраиваете празднество небольшое, - возразила служанка.
   Я не стала возражать. Настроение не то, чтобы поднялось, но я уже не думала о том что произошло в деревне фениксов.
   Я позволила себе расслабиться, пока Айрин укладывала мои волосы в высокую прическу, оставляя пару прядей, которые она потом завьет. Вспомнилось как нечто очень похожее мне соорудили на голове служанки в дворце Светлых. Также вспомнилось восхищенное выражение лица Аэрона, когда он меня такой увидел.
   - Стой. Я не хочу такую прическу. Можешь заплести какую-то косу или нечто подобное? - попросила ее я.
   Та согласно кивнула и принялась за дело. Я просто закрыла глаза, отдавшись во власть размышлений. Похоже я переоценила свои силы. Быть холодной и властной королевой - это, конечно, хорошо. Только чересчур сложно для меня. Эмоции ищут выход. Сегодня вечером вообще не хотелось никуда идти. А придется, обещала же. Да и Рик старался, организовывал. Только вот надевать маску Темной Наследницы Славы сейчас очень уж не хотелось.
   Я взглянула в зеркало. Оттуда на меня смотрело бледное изможденное лицо с запавшими глазами. А вот прическа выше всяких похвал. Слегка встрепаны, они перекинуты на левый бок и заплетены в свободную косу, в которую Айрин вплетала розовый жемчуг или нечто очень похожее. В зеркале она встретилась со мной взглядом.
   - Не нравится? Переплести? - растеряно спросила она.
   Я задумалась. Красиво, но вот только под такой образ подошла бы как нельзя лучше улыбка, которую я сейчас просто не смогу из себя выдавить.
   - А черный жемчуг есть? - спросила я.
   - Есть. Только, вы уверены? Все эти темные тона - вам в них очень красиво, но может хватит этой мрачности? Сегодня же праздник. Вы подписали договор со Светлыми Землями! Мало кто в это верил. И там будут только ваши телохранители, для них необязательно быть строгой королевой, - попыталась образумить меня Айрин.
   Подумав, я согласилась. Жемчуг убрали совсем, в прическу воткнули несколько шпилек, которые украшали небольшие голубые цветы из драгоценных камней. Платье мы подобрали в тон, насыщенного бирюзового цвета. Оно плотно облегало грудь, на спине ткань полупрозрачная. Такие же длинные рукава и зона декольте закрыта такой же тканью. Дальше оно свободно спускалось вниз до пола, меняясь во всех оттенках бирюзового. Туфли я одела без каблука. Косметики нанесла необходимый минимум. Слегка подкрасила глаза и едва тронула губы розовой помадой.
   Посмотрела в зеркало. Моему образу не хватало легкой улыбки и было бы неплохо убрать эту неуместную печаль из глаз. Но чего не дано - того не дано.
   - Лэр Дейярд обещал за вами зайти, - сообщила Айрин.
   Я едва заметно усмехнулась. Было видно, что вампир моей служанке очень даже нравился. Но я им помогать не буду. Разъяснительную беседу я и с ним, и с ней в свое время провести успела. Так что дальше все в их руках - если судьба, то сойдутся. А нет - нечего и пытаться. У меня вот не судьба была, а мы все равно пытались сойтись. И ничего кроме разочарования и боли нам это не принесло.
   Вскоре за мной действительно зашел вампир. Отвесил дежурный комплимент моей красоте, стрельнул глазами в сторону потупившей взгляд Айрин и повел меня куда-то.
   Вскоре мы пришли в зал, где был накрыт стол и меня ждали Рик, Лоран и Ринальдо. Когда я вошла, они прервали свои разговоры и молча на меня уставились.
   - Что-то не так? - спросила я.
   - Я уже стал забывать какой ты была, - первым отмер Лоран.
   - Наивной я была. В королеву я буду играть завтра, а сегодня я просто хочу отдохнуть, - вздохнула я и села за стол.
   В целом вечер прошел неплохо. Я дежурно отказывалась от вина. Рик рассказывал как его достала Миранда, которая иначе, чем "темное отродье" его не называла. Лоран вдруг начал вспоминать свои детские шалости, которые он совершал со своей сестрой. Дейярд вспомнил несколько забавных историй из своего студенчества и первых вылазок в разведку.
   Молчала только я и Ринальдо. Мне было просто не до того, как бы я не старалась отвлечься, мысли мои возвращались к одному небезызвестному дракону. Кирсан же просто весь вечер не сводил с меня глаз. По-моему, он даже почти не ел. В какой-то момент я столкнулась с ним взглядом и не отвела глаз.
   В тот момент я была согласна уже почти на все, чтобы выбросить из головы Аэрона, забыть как мне больно от того, что он не со мной. Мне было почти физически больно от осознания того, что я сама ушла от него, пожертвовала собой непонятно ради чего. Вернее понятно, ради тех, кто живет на Темных Землях. Только вот что мне с этого кроме посмертной благодарности - неясно. И все равно, даже если бы я все это знала - я не поступила бы иначе. Одна жизнь против благополучия целого народа - невелика плата.
   И когда ужин закончился, я сама подошла к кирсану. Только вот сказать ничего не смогла. Просто посмотрела ему в глаза и отвернулась. Собралась уже отступить, но он взял меня за руку.
   - Ты хочешь о чем-то поговорить? - спросил он ласковым голосом, нежно убрав выбившуюся прядь волос с моего лица.
   Я молча кивнула, не спеша убирать его руку с моего лица. За спиной негромко кашлянул Рик. Я машинально отскочила от Ринальдо на пару шагов. Кирсан недовольно взглянул на дроу. Но тот смотрел только на меня, взглядом пытаясь спросить у меня уверена ли я в том, что я делаю. Я едва заметно пожала плечами и вновь шагнула к кирсану.
   - Поговорим? - спросила я.
   Тот поспешно кивнул и повел меня в свою комнату. Там он еще раз предложил вина, я в очередной раз отказалась. Пожав плечами, он отложил его в сторону.
   Я зябко передернулась и присела на кровать. Он присел на корточки напротив. Как когда-то уже было, взял мои ладони в свои руки и взглянул снизу вверх.
   - Расскажешь? - осторожно спросил он.
   - Мне плохо. Очень. Я уже не выдерживаю, - прошептала я и первая слезинка скатилась по моей щеке.
   - Я вижу. Дело только в свалившейся на тебя ответственности или события на Светлых Землях не дают уснуть? - спросил он.
   - И то, и то. Ты же знаешь какая я была. Я не хочу быть слабой, но и быть постоянно сильной тоже напряжно. Я чувствую, что не выдерживаю уже и он... - я негромко всхлипнула.
   Кирсан моментально сел возле меня и прижал к себе, успокаивающе гладя меня по спине.
   - У тебя к нему какие-то чувства остались? - дрогнувшим голосом спросил он.
   - Не знаю, - покривила душой я. Конечно, остались! И вообще сомневаюсь, что когда-нибудь куда-то уйдут.
   - Это пройдет. Все забудется, поверь. В свое время я тоже думал, что боль никуда не уйдет и она меня буквально пожирала изнутри. Но со временем воспоминания становятся бледнее и начинаешь отвлекаться на другие вещи. Ты справишься, я знаю это. И можешь на меня рассчитывать - я поддержу тебя во всем, - горячо зашептал он, видимо, вспомнив о своей жене.
   - Я тебе верю. Жаль, что ты не показал себя с этой стороны с самого начала. Вполне возможно, наша история была бы совсем другой, - с грустью сказала я.
   - А сейчас? - с затаенной надеждой спросил кирсан.
   - Не знаю, - после продолжительной паузы сказала я.
   - Но... у меня есть какие-то шансы? - почти шепотом задал мне вопрос Ринальдо.
   - Шансы? А зачем? Ты меня плохо знаешь. Я о тебе мало что знаю. Ты мне нравишься, но я люблю другого, - честно призналась я.
   - Давай начнем все сначала! Будем узнавать друг друга заново. Я буду любить за двоих, - горячо зашептал он.
   - Что ты сказал? - недоуменно уставилась на него я.
   - Я тебя люблю. Я был дураком. Буду делать все возможное, чтобы исправить это. И никогда не допущу, чтоб тебя кто-нибудь обидел, - вновь повторил он.
   Как же это не вовремя. Вот что ему стоило сказать эти заветные слова до того, как я попала к Светлым? Что ему мешало быть тогда таким как сейчас? Как бы тогда все изменилось. Я в кирсана была почти влюблена, а Аэрона я уже люблю. Как было бы просто согласиться быть с кирсаном и забыть обо всем! Но нельзя. Ни воспоминания просто так не исключить, ни факта моей беременности никуда не деть. Впрочем, я ведь не должна что-либо решать прямо сейчас, верно? А сегодня я просто ужас как устала.
   - Я не знаю что тебе ответить. Я очень устала. Можно я останусь у тебя? - сонным голосом спросила я, чувствуя, что еще пара минут и я точно усну.
   - Да, конечно. Сколько угодно, моя королева, - тихо сказал он, обнимая меня.
   Я слегка улыбнулась и уснула, откинувшись на кровать. Уже сквозь сон я почувствовала, как он накрывает меня пушистым пледом и прижимает к себе.
  

19 глава

   Нужно бежать... Чем быстрее, тем лучше! Они сейчас догонят! Они близко! Не выбраться уже...
   Я отстраненно наблюдала за тем, как стая волков настигла свою очередную жертву и устроила кровавое пиршество. Ни сожаления по поводу погибшего оленя, ни радости за поужинавшую стаю я не чувствовала. Я была одновременно и всем и ничем.
   Я была каждой кочкой этого леса, я была каждым камешком тех гор, я была каждым самым мелким грызуном, что населял эти земли. Темные Земли.
   Стоп. Я не являюсь душой этих земель. Я их королева! Они должны мне подчиняться!
   Глубоко изнутри поднялась смесь эмоций из раздражения, опасения, злости и чего-то очень темного.
   Все резко потемнело и сон резко изменился...
  
   Я снова во дворце Светлых. Резко села на кровати, проверяя свою догадку. Рядом кто-то зашевелился. Я осторожно туда посмотрела. Растрепанный и сонный Аэрон растерянно щурился, пытаясь понять почему я не сплю.
   - Злата, все в порядке? Почему не спишь? - обеспокоенно спросил он.
   "Что я здесь делаю? Это же все уже было! Незадолго до того, как я сбежала!", - хотелось крикнуть мне. Но вместо этого мои губы растянулись в нежной улыбке.
   - Не знаю. Проснулась отчего-то. Наверное, приснился кошмар, - ласковым голосом ответила я.
   - Я защищу тебя от любых кошмаров. Ты же знаешь, никого нет дороже тебя, - улыбнулся он в ответ и потянулся ко мне поцеловать.
   Хотелось закричать: "Неправда! Ты меня предал! Ты меня не узнал!". Но здесь я могла только наблюдать за происходящим. Ведь это воспоминания, их не изменить. Хотелось кричать, плакать, биться в истерике, только не смотреть на это все...
  
   - Злата! Злата, проснись! - услышала сквозь сон я чей-то встревоженный голос.
   Открыв глаза, я увидела склонившегося надо мной кирсана. На щеках почувствовала влагу. Ну, точно, дежавю. Только в тот раз меня будил совсем не кирсан. От воспоминаний этого я тихонько всхлипнула.
   - Что тебе приснилось? Расскажи, - сказал он, обнимая меня и привлекая к себе.
   - Призраки прошлого не дают уснуть, - едва заметно усмехнулась я.
   - В следующий раз скажи, что у тебя есть я - твой защитник, и они уйдут, - серьезно сказал он.
   И тут меня вдруг озарило. А ведь Аэрон ни разу не сказал, что любит меня. Стоит ли мне делать выводы?
   - Ты меня правда любишь? - вдруг спросила я у кирсана.
   - Да, - серьезно ответил он, глядя мне прямо в глаза.
   И я решилась. Будь что будет, а несколько спокойных месяцев у меня еще есть. Зачем же хоронить себя раньше времени?
   И потянувшись к кирсану, я сама его поцеловала. От неожиданности он отпрянул. Я удивленно на него взглянула.
   - Злата, ты не спишь? Ты уверена? - прерывающимся голосом спросил он.
   - Помолчи, Рин, - прошептала я, впервые назвав его сокращенным именем, и вновь потянулась за поцелуем.
   Больше он останавливать меня не стал, яростно ответив на поцелуй. Он целовал меня так, словно я была его последним шансом на жизнь. Его руки нежно, но твердо выпутывали шпильки из моих волос, в то время, как я прижималась к нему всем телом, стремясь выплеснуть всю бурю эмоций на него через эти поцелуи. Его руки остановились на застежке платья, словно в сомненье. Честно говоря, я сама не знаю как она расстегивается.
   - Рви! - отрывисто приказала я, усаживаясь на него сверху и продолжая яростно целовать его губы, шею, плечо, периодически довольно ощутимо впиваясь в него зубами. Утром у него явно будут от меня синяки. Но мне было плевать. Мне хотелось отрешится от своих проблем, забыться хоть ненадолго, хоть таким низким образом. Использовала ли я Ринальдо в данный момент? Думаю, да. С другой стороны, сомневаюсь, что его это обидит. В любом случае, с этим разберемся завтра.
   С негромким треском ткань разошлась. Я не обратила на это внимания, в этот момент Рин слегка прикусил кожу на моем плече, от чего у меня из горла вырвался негромкий стон. Волосы, не сдерживаемые никакими резинками упали мне на лицо. Я их нетерпеливым движением отбросила назад.
   Кирсан, кажется, даже негромко зарычал и, перекатившись, оказался сверху, придавив меня к кровати. Хоть и действовал он жестко, я знала, что в любой момент смогу его остановить и выбраться. Но я не хотела останавливаться. По крайней мере я так думала в тот момент.
   "Мама", - вдруг услышала я слабый голос.
   Я на секунду остановилась, прислушиваясь. Рин нашел своими губами мои губы. Я слегка прикусила их своими зубами. Как тут опять раздалось: "Мама?" полувопросительным тоном.
   - Стой! - сказала я кирсану, садясь на кровати и испуганно озираясь по сторонам.
   - Я сделал что-то не так? - обеспокоенно спросил Рин.
   "Ты же моя мама?", - вновь прозвучал тихий растерянный голосок.
   И внезапно я поняла все. Внутри меня растет черный дракон, который на третьем месяце начинает разговаривать со своей матерью ментально. Вот рди кого я уду все терпеть и справляться сама.
   - Нет. Да. Ты не виноват. Не должна была... Прости... - сбивчиво принялась объяснять я, подхватываясь с кровати и отступая к двери.
   - Злата! - отчаянно крикнул он, не веря в то, что я ухожу.
   - Прости, я не могу. Мне нужно идти, - почти с болью сказала я и, подхватив свои туфли, выскочила за дверь.
  

* * *

  
   В коридоре я быстро натянула туфли и поспешила свернуть в какой-то боковой коридор, пока меня никто не увидел у дверей кирсана. На меня запоздало накатывало чувство стыда и раскаянья за то, что я едва не сделала с кирсаном. И так зашла слишком далеко, придется утром разбираться еще и с этим. Может, даже скажу ему все как есть.
   А еще вновь пришел полузабытый страх. Во мне растет живое существо. Которому я являюсь матерью.
   "Так ты все же моя мама?", - обрадовано воскликнул голосок.
   - Да, ты что мои мысли читаешь? - тихо сказала я.
   "Нет. Только когда ты очень громко думаешь. И эмоции слышу. Почему ты грустная? Ты меня не хочешь?", - совсем грустно прозвучал голосочек.
   - Нет! Ты что?! И думать так не смей. Я тебя очень хочу и жду. И сделаю все для того, чтобы тебе было хорошо. Я тебя очень-очень люблю, - жарко зашептала я, пробираясь по темному Замку, намереваясь выйти на крышу.
   "Я чувствую, ты говоришь правду. Это хорошо. Мне подсказывает память предков, что мамы не всегда радуются своим малышам", - грустно сказал голосок.
   - Бывает и такое, но я к таким не отношусь. Ты мне очень нужен, малыш, я тебя жду. Стоп, что такое память предков? - не поняла я.
   "Не знаю. Я только сейчас смог заговорить с тобой ментально. Только сейчас начал воспринимать мир через тебя. Но я уже многое знаю. Будто эти знания всегда были во мне. И что-то подсказывает, что после моего рождения эти знания будут только увеличиваться. Сейчас мне доступна лишь толика от всего", - растерянно сказал он? Похоже, что у меня сын, если судить по окончаниям.
   - Ты мальчик? - решила подтвердить свою догадку я.
   "Не знаю"
   - Как это? А как ты себя характеризуешь? - удивилась я.
   "Черный дракон", - прозвучало с гордостью.
   - Понятно. Мне непривычно разговаривать с тобой вот так. Мне вообще дико разговаривать с детьми. Но знай одно: мама тебя любит, - сказала я, присаживаясь возле излюбленного зубца на крыше.
   "И я тебя люблю, мамочка", - довольно прозвучал голосок и затих.
   Сколько я потом не звала, он не отвечал. Я уже начала всерьез беспокоиться, но мне ответили за него.
   - Ребенок не может постоянно поддерживать ментальную связь. Срок еще очень маленький. Со временем он станет дольше общаться. Но не забывай, что деткам также полагается и спать больше, - раздался знакомый голос за спиной.
   - Ты?! Не ожидала тебя увидеть еще с... да вообще никогда больше не ожидала увидеть, - честно призналась я, увидев за спиной Эрроральда.
   - Ну, а я вот пришел. Можешь начинать радоваться, - как всегда самодовольно заявил он.
   - Чему обязана? - холодно спросила я, не забыв еще нашей последней встречи.
   - Ну, чего ты так сразу? Ну, погорячился я тогда. Тебя же спасти хотел, - вполне миролюбиво сказал он.
   - Скучно без меня? - не поддалась на провокацию я.
   - Ну, да. Пробовал за Светлым Наследником наблюдать - скучно. За твоими телохранителями походил - там тоже все понятно. И вернулся. Но я еще и переживал за тебя, ты не думай, - поспешно добавил он.
   - А что там Светлый Наследник? - жадно уцепилась я за возможность что-либо узнать об Аэроне.
   - А что он? То пьет, то сидит в разрушенном крыле и смотрит на звезды. Когда его помощник дергает и отводит на советы - ведет себя вполне адекватно, но затем вновь превращается живую статую. Правда, в последнее время в нем прибавилось жизни. После вашей с ним встречи. Но все равно, за тобой наблюдать интересней. Только вот ты меня видишь, когда я рядом, - почти жалобно сказал он.
   - Ладно, можешь наблюдать. Но тогда договор наш в силе: наблюдаешь в обмен на информацию и если я попрошу уйти ненадолго и не подслушивать - ты выполняешь требование, - решила я.
   - Согласен. Но ты же знаешь, шпионить или как-нибудь по-другому влиять на равновесие этого мира я не могу, - насторожено сказал он.
   - Ничего такого просить не буду, - заверила его я.
   - Хорошо. Что ты хочешь знать? - обреченно спросил он.
   - Моя служанка метис. Мама темная, а папа светлый. Одна из рас - орк, вторую не знаю. У нее есть умение видеть магические и биологические потоки. Также она знает как на них влиять, но у нее нет сил для этого. Я хочу, чтоб ты узнал кто ее отец, особенности его расы, как можно использовать это умение, как сделать так, чтобы его можно было использовать по полной и найти информацию о том как это все можно использовать для моего случая. Чтобы я выжила, ребенок выжил и родился здоровым, хотя бы облегчить беременность или роды, - попросила я.
   - Ничего себе, пожелания! Это же я уйму времени убью, пока хотя бы половину твоих требований выполню! Какой мне с этого резон? За простое наблюдение я не согласен, - возмутился бог.
   - Я об этом думала. А теперь представь себе такой расклад: в мире, который уже признали закрытым и затухающим, внезапно появляется представитель давно исчезнувшей расы. И не просто появляется, а начинает править своим народом. Причем без войн и репрессий, законным путем, находясь в мирных отношениях с соседями. И это все благодаря твоему чуткому контролю и небольшому вмешательству, которое было незаметным, но своевременным. Как ты думаешь, это достойно того, чтобы восстановить тебя в университете и дать хоть какие-то права на этот мир? - лукаво подмигнула ему я.
   - Это достойно того, чтобы засчитать мне дипломную работу для окончания университета и передать права владения этим миром полностью! Если это произойдет, ведь действительно я получу многое! - воскликнул он, воодушевившись этой идеей.
   - Поэтому ты найдешь мне то, что я попросила, - полуутвердительно протянула я.
   - Да. Ничего обещать не могу, но кто знает. Что сделать для того, чтобы ребенок точно выжил - я примерно представляю. Постараюсь поискать что-то для тебя. Если ты еще и сможешь удержать здесь мир пока жива - цены тебе не будет, - радостно воскликнул он и исчез.
   - Вот и сделай так, чтобы я оставалась живой как можно дольше, - прошептала я ему вслед.
   Конечно, же мне никто не ответил. Лишь из стены высунулось два каменных щупальца и потянулось ко мне. Одно бережно дотронулось до живота, а второе осторожно погладило по волосам.
   - Да, Замок, твоя мечта сбылась. Один ребенок через девять месяцев у тебя будет, - сказала я ему.
   Меня едва не снесло шквалом радостных эмоций. Я невольно рассмеялась.
   - Можно рассчитывать, что ты будешь заботиться о моем малыше, когда меня не станет? - спросила я его.
   В ответ мне пришло недоумение и некое опасение.
   - Ты же сам мне показывал что происходит, когда драконенка рожает не дракон. Так что со временем тебе придется со мной попрощаться, - пожала плечами я, уже спокойно относясь к этой информации.
   В ответ Замок обижено заревел, перебудив всех обитателей. Я принялась поспешно гладить его по прохладной шершавой стене.
   - Тихо-тихо! Если что-то еще можно изменить - я сделаю. Но не нужно переживать сейчас. Сейчас ведь все хорошо. Ладно, милый, мне нужно идти, - сказала я, поднимаясь с пола.
   Дверь послушно отворилась и я вошла внутрь. Находясь на свежем воздухе, я здорово продрогла. Хоть и конец апреля уже, но по ночам все еще не очень тепло.
   У дверей своей спальни я увидела Рина, сидящего на полу. Остановилась возле него, не подходя впритык. Он тут же вскочил на ноги, но ни слова не произнес. Я распахнула дверь, посторонившись, чтоб он вошел. Время откровенного разговора настало непозволительно быстро. Радует, что хоть Эрроральда тут нет. Хотя, подозреваю, он потом подсмотрит эту сцену в моих воспоминаниях. Что ж, договор есть договор.

20 глава

Злата

   Я посмотрела на кирсана. Он не собирался куда-либо садиться и просто молчаливо ждал от меня ответа на незаданный вопрос: почему я сбежала? Я села в кресло и указала ему рукой на такое же рядом. Он послушно сел. Я не выдержала первой.
   - Это все очень сложно. Я не могу так, - выдавила я из себя, избегая смотреть ему в глаза.
   - Я сделал что-то не так? - глухим голосом спросил он.
   - Нет, все было отлично!
   - Тогда почему ты сбежала? - резонно спросил он.
   - Дело не в тебе, дело в... - начала было говорить самую распространенную отмазку.
   - "... а во мне". Понятно. А что-то пооригинальней придумать нельзя было? Ты настолько его любишь, что даже на секунду не можешь представить себя в объятьях другого? Ты и проснулась ночью потому что он тебе приснился? - начал закипать Рин.
   Я не стала ему ничего говорить. Все равно это все сейчас пройдет мимо него и просто молчала, наблюдая как первые лучи солнца проникают через окно и пускают "зайчиков" на ковер.
   - Я ценю эту твою верность. Но ты ведь сама знаешь, что у вас уже ничего не будет. У тебя были шансы это не прерывать, была возможность это все вернуть. Но ты ведь сама от всего отказалась. Почему же ты пришла ко мне потом? - продолжал он.
   - Я пришла за поддержкой, которую ты обещал мне оказывать в любое время дня и суток, в чем бы она не выражалась, - спокойно сказала я.
   - Прости. Я и сейчас не отказываюсь от своих слов. Я понимал это когда ты пришла ко мне. Я осознавал это, когда ты осталась на ночь. Но то, что произошло после твоего ночного кошмара... - он затих.
   - Ты меня за это прости. Я не хотела. Вернее хотела, но не так. И не сейчас. Я не должна была этого делать вообще. Я не имею права повторить это когда-нибудь в будущем. Прости, что дала тебе ложные надежды, - постаралась объяснить я.
   - Но почему? Что тебя останавливает? Я ведь не претендую на твою свободу. Я согласен на все. Хочешь, никому не будем рассказывать о наших отношениях. Или наоборот, пойдем вдвоем к алтарю. Да, черт возьми, я даже согласен быть на должности твоего официального фаворита. Только не отвергай. Я и пальцем не коснусь к тебе, пока сама не позволишь, если дело в этом. И буду ждать столько, сколько потребуется. Только скажи мне, что тебя останавливает - мы все исправим, - почти взмолился Рин.
   - Было б все так просто, - грустно вздохнула я.
   - Что тогда? Доверься мне, прошу, - в который раз попросил о доверии он.
   И в этот раз я не выдержала. Хватит терзать его за то, что было в прошлом. Я изменилась, но изменился и он. Сейчас ему действительно стоит доверять. В конце концов, я ему должна правду хотя бы за то, как я с ним поступила этой ночью.
   - Хорошо. Я скажу тебе. Но обещай никому не говорить то, что узнаешь сейчас, - серьезно сказала я, подняв голову.
   - Обещаю. Хочешь, дам клятву? - деловито осведомился он.
   - Не стоит. Достаточно простого обещания. И помни, я тебе верю. Я жду ребенка, - выпалила я.
   - Чьего? Он сюда должен придти? Сейчас? - серьезно переспросил Рин.
   Я в изумлении на него уставилась. Не, ну, чисто теоретически, ребенок и сюда может придти, месяцев через девять, но кирсан явно не понял что я пытаюсь ему сказать. Какие-то мои телохранители совсем непонятливые.
   - Ты не понял. Я беременна, - предприняла я еще одну попытку. По округлившимся глазам Рина, я поняла, что эта информация все же до него дошла.
   - Лоран?! Я знал, что вас что-то связывает! И доверяла ему всегда больше остальных! - выпалил он.
   - Не Лоран.
   - Этот ушлый дроу! Недаром ты сразу назначила его телохранителем, - переключился на другую особь.
   - Конечно, ко мне в телохранители можно попасть только через постель, - съязвила я.
   - Не он?
   - И как ты догадался? Он вообще не принадлежит Темным Землям, - сказала я.
   Дальше я увидела как по лицу кирсана пробегают разнообразные эмоции. Думал он явно о чем-то очень нехорошем. Потому что сначала его лицо озарил страх, потом какое-то мрачное понимание, раскаянье, отчаянье, затем ненависть.
   - Он... тебя... и... и... я не могу это спросить, - вдруг сказал он.
   - Ты о чем? - с подозрением спросила я.
   - Ты знаешь вообще кто это оставил? - он кивнул на мой живот.
   - Не смей так называть моего ребенка, - разозлилась я.
   - Прости, но ты знаешь вообще кто его отец? - осторожно спросил он.
   - Знаю. Я спала только с одним мужчиной, так что вычислить несложно, - заметила я.
   - Извини, я просто подумал... вдруг тебя там... насильно... - неловко начал кирсан.
   - Я поняла твою мысль, можешь не продолжать, - прервала его я.
   - Получается, что ты со Светлым Наследником не спала? - сделал какие-то свои выводы Рин.
   - Аргументируй.
   - Ну, ты же сказала, что спала лишь с одним мужчиной и от него же и беременна. Я пойму, если ты не захочешь о нем рассказывать. И если это было насильно... - вновь завел свою шарманку он.
   - Да никто меня не насиловал. Все было по обоюдному согласию. Успокойся. Отец моего ребенка - Аэрон, - все же сказала эту фразу я. Во второй раз произносить ее оказалось отнюдь не проще. Реакцию Рика я выдержала, осталось пережить шок Рина.
   - Вот это поворот... - только и смог сказать он. Я промолчала.
   - Этого не может быть! - довольно быстро созрел он для новой оригинальной фразы.
   - Угу. Мне тоже это говорили. Но в каждом правиле есть исключение. Мне вот не повезло им стать, - пожала плечами.
   - Но как???
   - Равное от равного... или нечто подобное, дословно не помню. Но прикол в том, что кто, как не Наследники могут быть равнее. Светлый Наследник равен Темному. Я, конечно, так и не поняла по каким таким параметрам я вдруг определяюсь равной по силе Аэрону, но то, что я беременна от него - факт, - как смогла объяснила я.
   - Есть способы как избавиться от ребенка. Мы их обязательно найдем. Только нужно срочно, до трех месяцев. Дальше уже будут сильные последствия. Но лучше так, чем рожать. Он тебя убьет, - обеспокоенно произнес Рин. В глазах его я прочитала сожаление.
   - Я не буду избавляться от ребенка. Это мой малыш. И надежда всех Темных Земель. Не спорь. Я уже все решила. Поэтому и решилась договориться со Светлыми Землями. Мой сын или дочь будет жить в мире. Я очень надеюсь, что ты станешь ему или ей хорошим наставником. В память обо мне. Я знаю о всех последствиях. Поверь, я все обдумала прежде, чем принять решение. Время у меня было, - сказала я.
   - Злата, но... - начал было он.
   - Ты обещал поддержать меня в любых моих начинаниях, - напомнила я.
   - Но это же форменное самоубийство!
   - Тщательно продуманное и на благо нашего народа, - пожав плечами сказала я.
   - У них же полукровки не рождаются! Это будет золотой дракон, которого заберут Светлые! Ты это понимаешь? - попытался достучаться до меня кирсан.
   - Во-первых, кто его сможет отсюда забрать? Вы тогда зачем? Будете защищать. А во-вторых, это черный дракончик, - сказала я, улыбнувшись.
   - С чего ты взяла?
   - Он сам мне сегодня сказал. Поэтому тем более есть ради кого рисковать. Поверь, мне бы самой очень хотелось выжить. Если каким-то чудом это удастся, я буду без ума от счастья. Но по-хорошему, спасать нужно ребенка. Ты сам знаешь что для Темных Земель значит обрести себе вновь Черного Дракона. И не нужно на меня смотреть так, будто я уже мертва, - поморщилась я.
   - Прости. Ты говоришь, что откуда-то знаешь уже о последствиях. Кто знает о твоей беременности? - сделал правильные выводы он.
   - Замок, Рик и Эрроральд. Теперь еще ты, - честно перечислила я.
   - Эрроральд?
   - Вы зовете его Эррор, - пояснила я.
   - Бог???
   - Типа того.
   - И ты с ним так запросто общаешься??? - опешил кирсан.
   - Ну, ссоримся, конечно, иногда. Не без этого. Но в общем все нормально. Но он не имеет права ни на что влиять. Тоже предлагал избавиться от малыша. Теперь решил помочь. Поищет ритуал, который может сохранить мне жизнь, - выложила всю правду я.
   - Аэрон знает?
   - Конечно, нет! Как ты это себе представляешь? Во время переговоров сорвать маску и веселым голосом звонко ему сообщить: "Привет, милый, я жива и жду нашего ребенка. Правда, во время родов я опять умру и уже навсегда, но это все детали. Ты рад?". Так, что ли? И прекрати смотреть на меня с такой жалостью. Я ведь еще жива. Я тебе сказала все это просто чтоб ты знал. Надеюсь, ты меня поймешь. И еще раз прости за то, что дала ложные надежды. Я не должна была так делать, - извинилась я еще раз.
   - Понимаю, что в данном свете событий это не совсем уместно, но у меня действительно нет шансов? - опять спросил он.
   - Боюсь, что нет. Ты мне нравишься. Но больше как друг. Если бы я не попала на Светлые Земли, все могло бы сложиться совсем иначе. Давай постараемся забыть то, что сегодня было. Хорошо? - виновато посмотрела на него я.
   - Хорошо. Давно не было суда с твоим участием. Может, пора устроить? - спросил он, переключившись на другую тему.
   - Ты прав. Давай через несколько дней. И прекрати с таким ужасом смотреть на мой живот, - сказала я, проследив за его взглядом.
   - Я просто не могу свыкнуться с этой мыслью. Ладно, я оставлю тебя. Как только понадоблюсь - зови, - сказал он и вышел с моей комнаты.
   Я проводила его виноватым взглядом, но останавливать не стала. Неудобно получилось. Хорошо хоть вовремя остановилась. И чем я вообще думала?
   Вспомнились ощущения от сна. Как всегда, мне снились Темные Земли. Но в этот раз что-то пошло не так. Я не захотела быть сторонним наблюдателем. Мало того, я еще и вспомнила кто я есть на самом деле. Эмоции, которые пришли вследствие этого явно принадлежали не мне. Темным Землям? Вполне возможно. И сразу же после этого возникло воспоминание одной из ночи с Аэроном. Значит ли это, что дух этих земель может влиять на меня, на мои ощущения? Нужно будет обсудить это с Эррором, когда он придет. Честно говоря, сомневаюсь, что на трезвую голову я смогла бы поступить так с Рином. Значит, я до чего-то докопалась, сделала что-то очень важное, что заставило их испугаться и затуманить мне разум. Однозначно, посоветуюсь с Эррором об этом.
  

* * *

   Следующие несколько дней прошли вполне спокойно. На совете уже все были ознакомлены с результатами переговоров из детального отчета, составленного Ринальдо. Поэтому мы просто еще раз все обсудили, прикинули какую выгоду теперь будем иметь с этого договора и как именно следует подать эту идею населению. Впрочем, разобрались со всем довольно быстро. Жить в страхе уже давно всем надоело, а значит изменения в нашей политике поведения со светлыми примут. Не сразу, но примут.
   С Рином я старалась наедине не оставаться и взглядом не пересекаться. Он быстро понял что к чему и настаивать на своем обществе не стал, держась вроде и рядом, но особо не приближаясь.
   К суду мы вновь подготовились. Только на этот раз по моей просьбе мне заранее дали краткие сведения о личности подсудимого и его преступления. К сожаленью, в этот раз невиновных было всего двое из тридцати четырех особей. Но, надо отдать должное, осужденные с первого взгляда выглядели как отпетые разбойники.
   Но когда суд подходил к завершению и я уже выносила приговор последнему из осужденных, появилась еще одна фигура. Мужчина, полностью укутанный в плащ. Как он в таком виде попал в замок - нужно будет еще узнать. Нечего всяким подозрительным личностям тут бродить.
   Рин и Дейярд бросились ему на перерез, но он им что-то шепнул, после чего Рин удивленно на него уставился, а вампир, пожав плечами, неуверенно кивнул. Я, заинтересовавшись, немного приподнялась на своем кресле. Оно, как и в прошлый раз, было жутко неудобным. Хорошо, хоть без маски нахожусь.
   Мужчина вышел на середину зала. Все заинтересовано следили за его действиями. А я силилась вспомнить видела ли я его раньше. Уж больно знакомыми были его жесты и походка.
   - Великодушно прошу меня извинить, но я требую законного суда для себя, Николаса Криделла, Клан Оборотней. Преступление: убийство Алькхлараны Мелинды Астерры Фаррэй. Заявляю, что я невиновен и выдвигаю встречный иск против Гая Джастина Кристофа Фаррэя и Мелинды Астерры Роксаны Фаррэй, виновных в смерти Алькхлараны, - выдал этот мужчина.
   Если не ошибаюсь, он только что назвал имя погибшей сестры Лорана и их родителей. А еще я точно вспомнила где уже видела этого Николаса.
   - Я рассмотрю это дело. Не хотите к нему еще добавить признание в похищении вашей Темной Наследницы? Под видом фаворитки Златы, но все же. И действовали вы тогда на пару с дриадом, - холодно сказала я, бросив быстрый взгляд на Лорана.
   Так и есть. Он очень сильно побледнел, а из этого следуют следующие вещи. Первое: Лоран не знал, что Николас замешан в моем похищении. Второе: сегодня именно Лоран пропустил его в замок.
   Что ж, на эту тему мы с ним пообщаемся позже. А сейчас дело принимает интересный поворот. Настал момент истины: кто же именно является убийцей сестры моего телохранителя? И что-то мне подсказывало, исходя из выдвинутого обвинения, ответ мне ой как не понравится. По стремительно сереющему лицу Лорана я поняла, что его посетила та же мысль.

21 глава

Злата

   - Я готов ответить за это свое преступление по всей строгости. Я знал на что иду, явившись сюда. Только прошу, сначала рассмотреть дело об убийстве. Я очень долго этого ждал, - взмолился мужчина.
   - Хорошо. Подойдите, мне нужно посмотреть ваши воспоминания, чтоб понять виновны вы или нет, - сказала я, постаравшись отбросить в сторону все ненужные мысли.
   Перед глазами замелькали быстрые разрозненные образы. Затем картинка начала проясняться.
   Невысокая смуглая девушка с медово-каштановыми волосами, чем-то отдаленно похожая на Лорана, весело смеется, что-то рассказывая Николасу. Ее лицо лучится счастьем, а глаза полны любви.
   Вот эта же девушка чем-то всерьез обеспокоена и что-то яростно доказывает оборотню, хмурясь. Затем она недоверчиво улыбается и кивает, с чем-то соглашаясь.
   Николас спешит куда-то, в руках у него нечто вроде небольшого чемодана. На лице его чистая и искренняя улыбка. Глаза полны нетерпения и какого-то сладостного предвкушения. На улицах никого. Близился рассвет, а значит, все жители города уже спали. Николас заворачивает в подворотню, в которой, судя по всему, его должна была ждать девушка. Но здесь он находит лишь ее безжизненное тело.
   В отчаянии парень бросается на колени рядом с возлюбленной и что-то кричит, не в силах поверить, что она мертва. Дрожащей ладонью закрывает ей глаза. Отреагировав на какой-то шум, он молниеносно вскакивает на ноги и сбегает.
   Я шумно перевела дыхание. Был бы гораздо проще, если бы я могла сосредотачиваться на этих образах и не только видеть, а и слышать о чем там речь. Впрочем, здесь и без этого все было ясно. Николас невиновен.
   - В убийстве девушки ты невиновен. Почему бежал тогда? - поинтересовалась я у замершего в ожидании моего решения Николаса.
   - Когда я увидел Лару такой... я был вне себя от осознания того, что ее не вернуть. Но между тем я заметил, что удар был нанесен спереди. Моим же кинжалом, который окровавленный лежал рядом. Для оборотня не составит труда определить, что я долгое время пользовался им. Кто-то меня подставил. И я знал кто. Этот кинжал я однажды оставил у Лары как напоминание, что я всегда рядом и смогу еще защитить. Поэтому мне пришлось бежать и надеяться, что однажды выдастся возможность предстать перед верховным судом, - ответил оборотень.
   - Ясно. Мне бы хотелось выслушать ее родителей. Когда они смогут сюда приехать? - спросила я, подозревая, что теперь родители Лорана и Лары сюда точно не явятся. Страшно подумать, но, судя по всему, в смерти их дочери они же и виновны.
   - Они как дальние родственники Главы Клана также находятся здесь, - тем не менее ответил Николас.
   Спустя небольшое количество времени, ко мне действительно вышла немолодая, но красивая женщина и мужчина. Его я, напрягши память, также узнала. Именно его разговор на повышенных тонах с Лораном мне когда-то давно показал Замок. А я так и не спросила кто это. Мужчина держался уверенно и выглядел немного раздраженным. А вот женщина была бледной как полотно.
   - Прошу вас. Мне нужно посмотреть ваши воспоминания, - попросила я, указав им рукой перед собой.
   - Мы невиновны. Это нонсенс, обвинять нас в смерти нашей же дочери! Бесчеловечно, в конце концов! - сердито ответил отец Лорана.
   - Вы отказываетесь выполнять мой приказ? - холодно спросила я, прищурив глаза. Мои телохранители на всякий случай придвинулись ближе ко мне.
   - Нет, что вы! Просто это же наш ребенок. Как можно подумать, что мы причастны... - совсем тихо возразила женщина и первая подошла ко мне. За ней сразу стал и мужчина.
   Я просмотрела их воспоминания. Видела их долгие споры с дочерью. Видела ужасный скандал в последний вечер ее нахождения дома. Следующее же воспоминание было связано с приходом стражников. Дальше безутешные родители оплакивали тело мертвой дочери.
   Я растеряно на всех взглянула. Получается, что они также невиновны. Ничего не пойму. Неужели, действительно бедную девушку убил случайный грабитель? Все равно не сходится. Ясно же, что в этом замешан кто-то, кого она так хорошо знала. Жаль, что не удастся посмотреть воспоминания Лары.
   - Мы не убивали дочь, - подтвердил то, что я видела, старшй Фаррэй.
   Я резко вскинула голову, успев увидеть как на миг глаза оборотня зажглись торжеством. Меня снедало чувство, что я что-то упускаю. В зале стояла полная тишина. Все ждали чем же закончится эта история.
   - Мне бы хотелось посмотреть воспоминания мужчины, с которым вы заключили помолвку за спиной Лары, - задумчиво сказала я.
   Краем глаза заметила, что мать побледнела еще больше, избегая смотреть мне в глаза. отец же наоборот, словно затаился. Все эмоции исчезли с его лица.
   - Боюсь, это невозможно. Маркус покинул наши края после трагедии с Ларой, - сказал он.
   - Я хочу еще раз взглянуть ваши воспоминания. Хотя, нет. Не так. Как же я могла забыть. Именем Наследника, приказываю: расскажите все, что знаете о смерти вашей дочери. А именно: как она умерла и кто ее убил, - вспомнила я о своем умении, холодно улыбнувшись.
   - Но... это же... - покраснел мужчина, силясь удержать слова в себе. Я с любопытством за ним наблюдала. Лоран сопротивлялся моему прямому приказу не больше двадцати минут. Сколько сможет отец? То, что он что-то знает - я была уверена.
   - Я ее не убивал, - выдавил он.
   - Именем Наследника, приказываю: правдиво и конкретно отвечайте на мои вопросы. Как умерла ваша дочь? - приказала я.
   - К ней подошли сзади. Позвали, она обернулась. Сначала ее долго убеждали не делать глупостей, остаться. Но она не согласилась. Все твердила о какой-то любви. Не было другого выхода. Нельзя было позволить, чтобы она опозорила семью, - нехотя ответил он.
   Я заметила, как Лоран немного покачнулся. Его совершенно бледное лицо будто заострилось, из глаз исчезла любая осмысленность. Но я продолжала, держа себя в руках.
   - Кто убил вашу дочь?
   - Маркус.
   - Почему он это сделал? - не отставала я.
   - Мы с женой его убедили. И мы же дали ему нож Николаса, чтобы спихнуть все на него, - после этих слов мать Лорана начала превращаться в зверя, намереваясь сбежать, но ее вовремя схватили стражники и накинули на шею серебряную цепь.
   - Где Маркус? - задала я последний вопрос.
   - Мертв. Нельзя было оставлять свидетелей. К тому же, он потом раскаялся и хотел сдаться стражникам, - отстраненно ответил Фаррэй.
   - Зачем вы так поступили с вашей единственной дочерью? - грустно спросила я уже не для протокола, а скорее для себя.
   - Она опозорила наш род! В нас течет древняя кровь! Нельзя ее смешивать с безродными! - начал визжать мужчина, пытаясь мне доказать свою бессмысленную точку зрения.
   Я покосилась на Лорана. Он едва сдерживался, с ненавистью смотря на своих родителей. Честно говоря, в этот момент меня даже передернуло. Невовремя накатила горечь от осознания того, что Ларе повезло - у нее есть брат, который любил ее и ненавидел отца за ее убийство. Меня же мой отец убил и, подозреваю, никто так об этом и не узнает.
   Так же быстро я успокоилась. Мне дали еще один шанс на жизнь. У Лары же этого не было. И я должна принять решение сейчас. Прости Лоран, но смерть твоей сестры должна быть отомщена.
   - Мой вердикт: Гай Джастин Кристоф Фаррэй и Мелинда Астерра Роксана Фаррэй признаются виновными в смерти двух оборотней. Как оборотням знатным, им предоставляется выбор: пожизненное заключение в самой дальней темнице без возможности выхода за пределы камеры и без возможности посещения кем-либо или же быстрая смерть от чаши с ядом, принятая добровольно, - без эмоций произнесла я.
   - Даю время на обдумывания до вечера. А сейчас отведите их по разным камерам, - отдала следующий приказ я.
   После того, как причитающую мать и сыплющего проклятьями отца Лорана увели, больше всего мне хотелось подойти к своему телохранителю и обнять его, утешая. Но нельзя. Было еще одно дело.
   - Теперь вы. С какой целью вы меня похитили, какие у вас были планы и знали ли вы о планах вашего сообщника? - спросила я Николаса, переключившись на второе его преступление.
   - Мне нужны были деньги. Меня знали все, та что я не мог нигде устроиться на работу. Мои средства закончились очень быстро. Я стал наемником, не гнушаясь почти ничего. Пробиться на первый суд я не успел. Нужно было дождаться следующего. Но мне нужно было как-то выживать. Я и подумать не мог, что вы и есть Наследница. Когда поступил заказ на ваше похищение, я согласился. Я не хотел причинять вам вред. И был уверен, что напарник рассуждает схожим образом. Но сейчас, когда я добился чего хотел, готов ответить за свое преступлении, - склонил голову он.
   На всякий случай, я посмотрела его воспоминания на счет этого. Но он не врал. Да я и так помнила, что он дриаду сказал, что не желает, чтоб пострадали невинные и просил отпустить меня в любом случае. Что же делать? Он совершил серьезное преступление, за которое должна последовать смерть. Из-за него Темные Земли могли лишится Наследницы. Насколько я поняла, именно он все просчитал для моего похищения. Но на это его вынудили обстоятельства. А именно, бездушные родители Лорана, которые убили свою же дочь чужими руками. Если б не они, он был бы счастлив со своей возлюбленной и ни о чем таком и не помышлял.
   - Мой вердикт: вы признаетесь виновным в содеянном. Но беря во внимание облегчающие обстоятельства, ваше наказание следующее. В течение следующего года вы патрулируете вместе со стражниками в местах скопления нежити. Вам выдадут оружие. Платить вам за это не будут, но жилье и продовольствие будут выдавать. Там очень опасно и воины, которые туда отправляются, в достаточной степени обучены. Если выживете, по истечении года вы объявляетесь свободной личностью и можете отправляться куда угодно, - все же приняла решение я.
   На этом суд я объявила законченным и вышла из зала. Выждав некоторое время, я вызвала к себе Дейярда. Он вошел и недоуменно на меня уставился. Я жестом предложила ему присесть.
   - Как там Лоран? - осторожно спросила я.
   - Он с Джессикой. Сразу после суда она пошла к нему. Думаю, она подберет нужные слова. Именно ей мы обычно доверяем сообщать женам погибших воинов о случившемся. Тяжелый суд выдался, да? - он сочувственно на меня посмотрел.
   - И не говори. Даже без учета того, что это родители Лорана, - тяжело вздохнула я. Повезло еще, что малыш все заседание так и не вышел на связь. Не хотелось бы, чтоб он все это слышал.
   - Это какой же надо быть тварью, чтобы убить собственную дочь? Еще и не своими руками, через чужие руки, - пробормотал Дейярд.
   - Думаешь, было бы лучше, если бы он это сделал своими руками? - невесело хмыкнула я.
   - Ну, да, ты права. В любом случае это ужасно. Хорошо, хоть это не осталось безнаказанным. Все же есть справедливость, - заметил вампир.
   - Да, здесь справедливость есть, - согласилась я, грустно вздохнув.
   - Что ты имеешь в виду? - насторожился Дейярд.
   - Да так. Не обращай внимания, - отмахнулась я.
   - Это связано с твоим прошлым? Еще до жизни здесь? - догадался он.
   - Ага.
   - Расскажешь? - вдруг попросил он.
   Я с сомненьем на него взглянула. Затем пожала плечами. Почему бы и нет? В конце концов, он сам видел в моих воспоминаниях что за человек мой отец. Вряд ли я когда-нибудь с кем-то этим поделюсь.
   - Нечего особо рассказывать. Как сюда попадали предыдущие Наследники? - задала встречный вопрос я.
   - В основном их готовили к этому с рождения. Были особые предсказания. Конечно, иногда бывали сбои и призывались другие люди. Но такое было лишь пару раз, - пожал плечами вампир.
   - А я вообще тут оказалась случайно. Я умерла в своем мире и запуталась в переходе межу миром живых и миром мертвых. Наткнулась на артефакт, принадлежащий Эрроральду и он от скуки отправил меня сюда. Для меня это был шок, - поделилась я.
   - А уж для нас какой... Погоди, ты же молодая совсем. Как ты умерла? Ты была в плачевном состоянии, когда сюда попала. Оказалась не в то время, не в том месте? - сочувственно спросил он.
   - И время то, и места другого для пребывания у меня особо и не было. Можно сказать, это был несчастный случай. Подозреваю, меня еще можно было спасти, но отец не захотел со мной возиться, - вновь грустно вздохнула я.
   - Тебя... тебя убил отец? - шокировано воззрился на меня вампир.
   - Не нужно так удивляться. Ты сам видел каким он мог быть. Просто в этот раз он немного не рассчитал силы. Я с этим уже смирилась. Просто обидно, что никто так и не узнает каким поддонком он был и моя смерть осталась безнаказанной, - пожала плечами я.
   - А почему он так к тебе относился? - задал следующий вопрос вампир.
   - Не знаю. Я пыталась у него спросить, но ответом мне были новые побои. Возможно, он так просто самоутверждался в своих глазах. Мать он не бил. Только меня. Да ладно, в некоторых семьях бывает и похуже, - я натянуто улыбнулась.
   - Прости. Мне жаль, что тебе прошлось через такое пройти. Но теперь тебя здесь ожидает долгая и счастливая жизнь. Больше никто не сможет тебя обидеть, - искренне произнес Дейярд.
   - Спасибо, - я вновь натянуто улыбнулась. Говорить, что уже через год, скорей всего, для меня все закончится - не хотелось. Я с этим смирилась, зачем же печалить остальных?
   - Как там Айрин? - поспешила перевести разговор на другую тему я.
   - Знаешь, ты была права. Девчонка действительно мне нравится. Только не знаю. Она постоянно такая испуганная, сжатая. Не знаю как к ней подойти, - поделился со мной вампир.
   - Просто зови ее почаще погулять. В сад, к примеру. Там же сорви ей пару цветочков. И ни словом не намекай на что-то большее. Пусть пока к тебе попривыкнет, - посоветовала я.
   - Я тоже примерно так думал. А можно вместо сада позвать ее посмотреть в городе представление? - смиренно вздохнул Дейярд.
   - Можно. Только в ее выходной. Не оставляй меня надолго без нее. Она делает мне чудный массаж головы и прекрасные прически, - улыбнулась я.
   Мы еще немного поболтали с Дейярдом, а потом он ушел. Позже вечером мне сообщили, что родители Лорана приняли решение и оба выпили яд. Честно говоря, я была этому только рада. Если б не тот факт, что это отец и мать моего друга, я бы велела казнить. И их смерть не была бы такой легкой.
   Лоран довольно быстро пришел в себя. И хоть его взгляд еще долгое время был несколько потухшим, было видно, что Джессика постепенно возвращает его к жизни. О его родителях никто ему не напоминал и жизнь постепенно вошла в прежнее русло.
   От Аэрона не было никаких вестей, что меня начало немного напрягать. С одной стороны, это означало, что договор в силе. А с другой, что-то меня начало одолевать смутное чувство беспокойства.
   И оно оправдалось. Зря я в тот день отказалась от общества телохранителей и пошла в сад лишь с Айрин. Ой, зря...
  
   Купить можно по адресу: russolit.ru/books/item/sbrasyvaem-maski_-gospoda_.html0x01 graphic

Оценка: 7.79*81  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Эванс "Проданная дракону"(Любовное фэнтези) Н.Лакомка "(не) люби меня"(Любовное фэнтези) Е.Решетов "Игра наяву 2. Вкус крови."(ЛитРПГ) П.Роман "Искатель ветра"(ЛитРПГ) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Научная фантастика) А.Вичурин "Байт I. Ловушка для творца"(Киберпанк) Р.Прокофьев "Стеллар. Инкарнатор"(Боевая фантастика) В.Старский ""Темная Академия" Трансформация 4"(ЛитРПГ) А.Емельянов "Мир Карика 9. Скрытая сила"(ЛитРПГ) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"