См.: другие произведения.

Египтянка. 2 Книга

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Peклaмa
Оценка: 6.40*53  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    ЛитРПГ. Путешествие Принигонды в мире игры "Восхождение цивилизаций" продолжается! Приключения набирают обороты, впереди её ждёт выбор гильдии ремесла, судьбоносная встреча с заклятым врагом, римский праздник, Великие Гонки на колесницах и жестокая осада Александрийской крепости. Драматические события, открывающие "Эпоху завоеваний", поставят Принигонду перед непростым выбором именно в тот момент, когда она останется совсем одна...

    Особая благодарность Volodya 50 за поиск и уничтожение ошибок!

    2 Книга закончена. Весь текст.


  
ЕГИПТЯНКА. БОГИ КЕМЕТА.
  2 КНИГА.
  
  С благодарностью гильдии/легиону "Неживой" (2009-2013).
  
  
  
1 ЧАСТЬ
  СУМЕРКИ ПРИНИГОНДЫ
  
  
ПЕРВАЯ ГЛАВА
  "Импровизируйте! В "Восхождении цивилизаций" нет шаблонов и готовых решений. При кажущихся рамках и ограничениях, вы свободны в выборе своей дороги".
  О. Судаков, исполнительный директор "Машинити".
  
  Новый день принёс с собой тёплый ветер, наполненный ароматом зелени и цветов. Он врывался в открытое окно, заглядывая в каждый уголок моей комнаты. С повальным внедрением био-тек стиля в архитектуру города, мы будто не в Екатеринбурге живём, а в каком-то инопланетном лесу из дерева и стекла, причём в постапокалиптическую эру. Но хотя бы красиво.
  Закончив с делами насущными, поспешила в Кемет. После вчерашнего фиаско мне нужна парочка маленьких побед, таких, как убитый монстр или выполненный квест.
  
  
Мария Александровна, добро пожаловать!
  
  Как же приятно снова очутиться в жарком-жарком Египте! С трудом верится, что ещё вчера я была в чопорной Англии на кровавой королевской свадьбе...
  Моя Принигонда проснулась в маленьком сарайчике из тростника, сквозь дыры которого сочился яркий солнечный свет, больно бьющий в глаза. Это уже не галера повышенной комфортности, это очередной пиратский порт. Голова раскалывалась после весёлой игры в пьяного Сета в абидосском трактире, а тело как свинцовое. Судя по таймеру, эффект будет продолжаться ещё... полтора часа?! Чего? Такое впечатление, будто меня надули. Ну да, игра предупреждала, что эффекты от выпитого пива удвоятся, но зачем же было удваивать похмелье? Вот так свезло!
  Осторожно вышла наружу, заново привыкая к минус двадцати процентам координации. Сарайчик был расположен совсем рядом с великим Нилом. Белые и голубые лотосы покачивались на блестящей поверхности воды, а из зарослей папируса поднимались стаи птиц, оглашающие мир своими криками... Но вовсе не это выбило из меня эгоистичные мысли о больной голове.
  Сначала я услышала грязную ругань контрабандистов, крики животных, стоны боли и свист кнута, а затем увидела десятка два тощих и полуголых египтян, испуганно сходивших на берег с недавно прибывшего корабля. Толстенький человек в богатом парике и тросточкой в руках брезгливо кривил губы, разглядывая их шеренгу. Рядом стояли рослые нубийцы, время от времени подгоняющие бедолаг. Великий Осирис, неужели это рабы?
  - Пошевеливайтесь, скоты, ваш новый господин хочет видеть вас на полях до заката, - один из неписей подтвердил мою страшную догадку.
  Безобразная картина, но по-настоящему меня ужаснуло то, что среди рабов я заметила живого игрока тридцать первого уровня. Кстати, он был самым младшим среди присутствующих (за исключением меня, конечно же). Парень выглядел недовольным, но не сломленным. Если верить форумам, угодить в рабы не так просто, как может показаться. Почти всегда это осознанное действие - продался в кабалу за деньги, совершил слишком много преступлений, второй раз сбежал от хозяина... Почему-то представила себя на месте этого игрока и передёрнула плечами.
  Не знаю, от чего меня начало мутить: с похмелья, дрянных мыслей или гнусного зрелища?
  - Доброго дня тебе, египтянка. - Октавиан махнул рукой. Спасибо богам, что он здесь! Вдруг бы эти плохие люди решили угнать в рабство и меня до кучи?
  Римлянин сидел на песке, прислонившись к стене низенькой постройки, и гладиусом чертил непонятные символы. Короче, скучал - здесь же нет пивнушки.
  - Когда мы уйдём отсюда?
  Села рядом, будто бы случайно задев плечо Октавиана. Стена и боковая точка опоры остановили покачивающийся мир. Римлянин не стал отодвигаться. Думаю, чувство комфорта было обоюдным; мы будто всю жизнь знали друг друга. Наверное, вездесущий интеллект постарался.
  - Не раньше, чем твой друг закончит строить из себя Эскулапа, - Октавиан указал кончиком меча в сторону доков. - Раз не можем от него отделаться, будем пользоваться. По крайней мере, с ним можно поболтать на умные темы.
  Альф пришёл раньше меня и, похоже, намного. Сейчас он что-то объяснял суровому нубийцу, а тот слушал его с таким кротким выражением на лице, что было бы даже забавно, если бы я не знала, что это работорговец. Не удивлюсь, если Альф сразу, как только сошёл на берег, набрал кучу заданий у всех, кого только нашёл. И это принесло ему тринадцатый уровень. По-хорошему, мне тоже бы выполнить какой-нибудь мини-квест, а не рассиживаться на песочке, но сил нет. Да и желания тоже. Чтоб я ещё раз поддалась на уговоры сыграть в "Пьяного Сета"! Во всём, где есть упоминание этого мрачного бога, нет ничего хорошего. Взять того же Шарлатана.
  - Мира и любви, Прин! - крикнул Альф. - Мне минут двадцать, и я к вам.
  - Тебе бы часть его рвения, - Октавиан наигрался с мечом, убрал его на место и отряхнул руки. - Чтобы добраться до гробницы Таноса, ты должна взять минимум пятнадцатый уровень мастерства.
  - Пятнадцатый? Почему ты говоришь об этом только сейчас? - апатию с меня как ветром сдуло.
  Римлянин хмыкнул:
  - У тебя есть две недели, уж постарайся успеть.
  Он меня ошарашил. Я за жалкие восемь уровней билась, как гладиатор с минотавром, долгие-долгие дни, а он предлагает в такой короткий срок проделать путь в несколько раз длиннее! Технически всего семь уровней, но учитывая, что опыт нарастает в арифметической прогрессии, времени уйдёт несоразмерно больше.
  - А что будет через две недели? Важное затмение, без которого не попасть в гробницу?
  Кстати, одно затмение действительно скоро произойдёт. В Кемете версии "Восхождения цивилизаций" они вообще бывают часто. Правда, расписания я не знаю, мне это Максик рассказывал.
  - Не затмение, - ответил Октавиан. - Всё проще: в интересующем нас месте будет организована Нептуналия. Римский праздник в честь бога Нептуна. Мой связной выслал нам три приглашения, но вход лишь для тех, кто достиг пятнадцатого уровня, не меньше. За Легендальфа я не беспокоюсь, он шустрый малый, а вот ты...
  - Я тоже шустрая. Особенно, когда дело касается праздников.
  - Женщины... - протянул Октавиан, греясь на солнышке.
  Римский праздник в самом сердце Кемета? Это интригует.
  - А задание мне не дашь? Я бы заранее на награду посмотрела хоть.
  - Неа.
  Альф куда-то исчез вместе со своим нубийским приятелем, а шеренга рабов на моё счастье скрылась по направлению к городу. Отсюда его не видно, но я заглянула в карту. Как оказалось, Ахетатон не такой уж и большой, даже меньше Асуана, и дорог к нему вело на удивление мало, да и те отнюдь не государственного значения. Расположен в таком выгодном месте - центр страны, - а такая дыра! Полезла в энциклопедию за подробностями.
  Итак, Ахетатон или иначе "Горизонт Атона" (наши с вами современники знают его, как Амарну), некогда величественный город Древнего Египта, успевший побывать столицей. Построен чуть менее тысячи лет назад до происходящих сейчас событий одним из самых необычных фараонов в истории царства. Звали его Аменхотеп IV, но впоследствии он взял себе новое имя - Эхнатон. Его женой была красавица Нефертити, а сыном (возможно, кстати, и не сыном) небезызвестный Тутанхамон. Эхнатон прославился грандиозными религиозными реформами, смог хоть немного упорядочить то разнообразие божеств, что расплодилось за тысячелетия, основал культ бога Атона (конечно же, в Ахетатоне), но прожил всего тридцать пять лет до того момента, как был убит. Скорее всего, именно убит. С его смертью Египет рухнул в анархию и нищету. Менее, чем через пятнадцать лет на трон Кемета взошёл бывший друг Эхнатона - военачальник Хоремхеб, не имеющий ни малейших законных прав на царствование. Эта завистливая жаба прокляла фараона-реформатора, объявив его еретиком, уничтожила культ Амона, а затем стёрла любые упоминания об Эхнатоне вместе с его городом. Ахетатон, просуществовавший всего пятнадцать лет, громили с ненавистью: разбивали и крушили великолепные храмы и дворцы, статуи и рельефы, а оставшиеся руины постепенно занесло песком... Вот такая печальная история взлёта и падения.
  В самом конце главы стояла небольшая приписка от разработчиков "Машинити" - они допустили историческую неточность, оставив этот город нетронутым, но всё равно до былого величия ему очень далеко.
  - Связной в Ахетатоне кто-то из богатых, да? - я спросила римлянина, закрывая энциклопедию. - Приглашения на праздники чужой страны не достаются за просто так.
  - Да, она богата.
  - Она?
  Кое-что новенькое. Первым связным тоже была девушка, но она оказалась служанкой, ничего интересного, а тут явно не всё так просто. Что толкнуло знатную египтянку на сотрудничество с Римской Республикой? Уж точно не деньги и обещания лучшей жизни. Тогда, любовь? Не она ли та дама из задания капитана галеры "Разбитое сердце"?
  Повернулась к Октавиану в ожидании подробностей. Он не особо хотел рассказывать, но кто может противиться просящему взгляду чёрных, как бархатная ночь, глаз египтянки?
  - Её зовут Вероника, и она жена Константина Марцеллы Кориолана.
  - Римлянка?
  Октавиан задумчиво кивнул. Отправлю я его домой, может не переживать. И только пусть попробует не прислать мне открытку из Рима на день рождения!
  - Константин один из послов консула в Кемете. Тупой и ограниченный бездельник из знатного рода, - это прозвучало без злости, простая констатация факта. - Номарх Ахетатона ни за что не заподозрит такого человека в шпионаже и сокрытии римских лазутчиков. И, конечно же, он даже мысли не допустит, что главное действующее лицо во всей этой истории - его хрупкая красавица-жена Вероника, обожающая веселиться и тратить деньги. Держи.
  
  
Получено: Приглашение на Нептуналию.
  
  Значит, нас ждёт праздничный приём в резиденции посла! Мне нужно новое платье или хотя бы декоративная накидка.
  - Вероника... - я задумалась на секунду и открыла условия квеста "Однажды мы встретимся":
  
  
Дама носит имя богини, что при жизни была великой девой, которая имела иное имя, означающее "киприотка", той, что воздвигла "новый город", коему суждено пасть.
  
  Все знают богиню победы Нику, но она вовсе не римлянка, а гречанка. Плюсом Ника изначально была богиней, а не смертной, воздвигающей города... Нет, жена Константина не тот дроид, которого мы ищем.
  - Октавиан, ты случайно не слышал о городе, который называют "новым" и который вроде как должен пасть?
  - Я слишком долго сижу в песках твоей страны, я ни о чём новом не слышал.
  Не сюрприз. Если бы он подсказал, было бы слишком просто, а просто не в духе "Восхождения цивилизаций". Может, в той строчке говорится о Вавилоне? Сколько раз он падал? Два? Три? Вряд ли его можно назвать "новым", но зато он рядом с Кипром... как и многие другие...
  - Похоже, у нас появилось немного больше времени, египтянка, - Октавиан сбил меня с толковой мысли... Ладно, не сбил. Нельзя сбить с того, чего не было. - Держи новый свиток с римским.
  Альф не рассчитал свои силы, когда говорил, что закончит с делами через двадцать минут. Прошло в два раза больше. Да мы и никуда не спешили. У меня всё ещё висел дебафф похмелья, но он не мешал изучать римские премудрости. С наставником учёба шла куда как эффективнее, но даже взяв третий уровень из тридцати, я едва могла связать два простейших слова.
  - На днях снова сюда вернусь, - сказал Альф, тяжело опускаясь рядом с нами. Пошарил в своей сумке и достал пузырёк энергетика. - Настоящий клондайк квестов. Местные получили большой заказ на строительство нескольких гробниц за городским некрополем...
  - Вон, один заказ уже промаршировал полчаса назад. - Шеренга рабов всё ещё стояла у меня перед глазами, и без того усиливая чувство уходящей из-под земли почвы.
  - Это преступники, по большей части все они убийцы, - Альф пожал плечами. - Так вот, на стройке постоянно какие-то эпидемии и травмы - раздолье для моего покровителя. Кстати, Прин, неупокоенные души древних там тоже встречаются. Это уже работа для твоего Ка. Красные баллы никогда не бывают лишними. Советую. Мы как, задержимся в Ахетатоне или снова галопом?
  - Две недели есть точно, - Октавиан отдал ему приглашение.
  - Ого, - присвистнул мой друг. - Римский праздник в Кемете?
  - В посольстве, так что оденься приличнее. Ну всё, поднимаемся.
  Он не дал Альфу и пяти минут передохнуть, но с энергетиком этого и не требовалось. Я сделала пометку, что мне тоже пора пополнить запасы зелий. Покупка обруча и серёжек стоила почти всех золотых, но в карманах ещё полно мелочи - пятьдесят четыре серебряных и восемьдесят три медных монеты.
  Под палящими лучами солнца, наконец-то ставшими для меня приятными, мы двинулись в Ахетатон. На сей раз Альф подготовился: прочёл ту же статейку из энциклопедии, что и я, даже в кое-какие темы на форумах заглянул, поэтому по пути рассказал нам, чего ожидать.
  Каким бы знаменитым в прошлом не был Ахетатон, сейчас это по большей части притон подлецов и отбросов общества. Рай для маньяков-шпионов, нелегальных торговцев и иностранцев. Почти все его жители принадлежат условно-опасной и опасной категориям граждан. Мда, славно! Но в этом казалось бы преступном рае нашлось место для укреплённой военной казармы, отчего город не впал в анархию и не провозгласил независимость от остальной части Кемета. Правда, военные ни во что не вмешиваются.
  - Альф, - я обратилась к другу, как к последнему средству спасения. - А твоё исцеление не может снять похмельный эффект?
  Пока сидела на месте ровно, всё было хорошо, но стоило лишь немного пройтись, как меня начало шатать из стороны в сторону. Я порадовалась, что дорога прямая, но в городе со своими минус двадцатью процентами координации рискую превратиться в настоящего бегемота в посудной лавке. Выпивка в ВЦ прикольна только первый час.
  - Боюсь, на похмелье мои умения не действуют. Знаешь, ты в следующий раз закусывай, - он сочувственно покачал головой, пряча улыбку. - Серьёзно, это правило здесь действует даже надёжнее, чем в реале.
  - Ну спасибо, буду знать, - хмыкнула в ответ, споткнувшись на ровном месте. Альф обхватил меня, словно раненого товарища, и мы смогли пойти чуть быстрее. - А ведь Кипр сейчас принадлежит Греции?
  - Ага. Зачем он тебе?
  - Праздное любопытство. Ты случайно не слышал о девушке, что там жила, которая основала некий "новый город", а потом сделалась богиней?
  - Не в курсе. Слишком расплывчатые данные.
  - Ясно. Буду добывать данные чёткие.
  Официальной стражи у городских ворот не было. Приятная новость для всех, кто хотел бы избежать встречи с представителями закона. Четверо молодчиков с топорами и хопешами не в счёт - они добровольцы.
  
  
Добро пожаловать в Ахетатон!
  Предупреждение: для возлюбленных богами в городе введён налог на проживание - 1 золотой в день, который необходимо вносить дополнительно по месту остановки или же лично в городскую ратушу. При неуплате ваше местоположение станет известно страже "Великой Эннеады".
  
  Вот же... слов приличных нет! Оставалось только догадываться, на что уходят огромные деньжища, потому что я не увидела вымощенных золотыми кирпичами мостовых, а стены домов находятся ещё в худшем состоянии, чем в трущобах Асуана.
  Все россказни Альфа оказались правдой. Столько сомнительных типов за раз я нигде не встречала, даже в Екатеринбурге в ту ночь, когда папа забирал нас с Юлькой из кафе после выпускного. Отличительной чертой Ахетатона были крыши. Округлые! Совершенно не в духе Древнего Египта, и по ним не побегаешь в случае чего. А ещё люди: египтяне, нубийцы, бедуины из пустыни, евреи, кажется, даже персы, но я не уверена. Встречались и греки с римлянами, но эти исключительно в виде неписей, живых бы растерзали. Уровни разные: от десятого до семидесятого, может, и выше. Даже Октавиан со своим тридцать третьим чувствовал себя неуютно, хоть и не подавал виду, чего уж говорить о нас с Альфом.
  - И какую, интересно, ценность представляет Ахетатон для царства? - Я скептически разглядывала пейзажи. Храмов на периферии почти нет; знаменитыми рынками, как на Элефантине, даже не пахнет. Казино? Тоже не видно.
  - Данжи, - ответил Альф. - Много жирных данжей. Ну как жирных, приличных. Они достаточно простые, но длинные, за день не обойти и малую их часть. Номарх смекнул, что сидит на золотой жиле и ввёл налог. Его могут не платить лишь те, кто официально здесь трудоустроен.
  Официальное трудоустройство. Такое в ВЦ тоже есть. Это не наёмничество, как вступление в отряд стражей или в ряды воров либо жриц любви. Это настоящая работа - два-три часа в день на одном месте. По сути ничем не отличается от одиночного длинного квеста, но в квесте можно сделать перерыв или вообще закончить его через неделю, а тут нельзя. Собственно, желающих мало. В игру приходят развлечься и отдохнуть от работы и учёбы, мало кому хочется продолжать жить своей прежней жизнью.
  - Я попробую устроиться на стройку, - закончил Альф.
  - А я попробую найти приличную таверну и забыться на две недели. - Октавиан был предсказуем в своём вранье. Пока я бегаю за его значками, он отнюдь не сидит без дела. У римлянина в запасе есть квесты и для других игроков, сама их видела. Игроков, а не квесты. - Вон та подойдёт, - он выбрал первую попавшуюся таверну, расположенную через дорогу от нас, и зашагал в её сторону.
  Альф отпустил мой локоть. В его планы ночлег в этом клоповнике не входил.
  - Поищу прорабов или зодчих. Если удастся получить работу, временным жильём меня обеспечат. Между прочим, бесплатным. Может, ты со мной, Прин? Стабильно докачаешься до пятнадцатого уровня.
  Идея со стройкой изначально не нашла отклика в моей душе, уж лучше отдельные квесты. Не спорю, у Альфа побольше опыта (хоть я и не знаю - откуда именно этот опыт взялся), но я давно решила сама выбирать дорогу для Принигонды.
  - Хочу попробовать себя в чём-нибудь более... необременительном. Ты говорил, что в первый раз быстро апнулся, не поделишься рецептом?
  - Мобы. Я убивал их тысячами и точно говорю: ты поймёшь, что это ещё скучнее, чем строительство некрополя.
  - Звучит точно не лучше, - усмехнулась, придумывая другой способ разжиться опытом и деньгами. Когда отдам долг богам, у меня останется всего один золотой, чтобы заплатить налог. - В одиночку с Ка я буду долго колупать твоих мобов.
  - Могу составить компанию. - Альф на секунду задумался и добавил: - Но уже не сегодня. Тик-так, тик-так, мне нужно поспешить.
  Кивнула.
  - Если мой способ штурма пятнадцатого уровня провалится, попросишь для меня местечко на стройке?
  - Идёт.
  Альф вспыхнул розово-золотистым сиянием.
  
  
На вас наложен эффект "Защита Нефертума". Линия жизни увеличена на 20%, выносливость на 10%. Время действия 1 час.
  
  Улыбнулась на прощанье и, стараясь идти ровно, направилась в таверну, где скрылся Октавиан. Если не спешить, то выходит очень даже не плохо, почти не шатает. Сперва сниму комнату и заплачу налог, а потом съем какой-нибудь допинг и на поиски приключений!
  Заведение под вывеской "Везучий мертвец" с картинкой довольной жизнью (то есть смертью) мумии предлагало не только еду, но и ночлег. Место дислокации, правда, не ахти какое - узкая улица, тупик, факелов ночного освещения маловато, из-за угла тянет помойкой, - но мне нет никакой разницы, где останавливаться. Сойдёт и эта дыра, лишь бы не сдирали за неё, как за люкс во дворце фараона. Внутри оказалось очень даже ничего - чистенькая, уютная зала, стены расписаны скарабеями и лотосами, никаких бомжей и пьяниц, только несколько тихих посетителей уткнулись в свою еду, а за барной стойкой скучала очень молоденькая девочка двенадцатого уровня.
  Пивному эффекту оставалось действовать всего каких-то пять минут, но по закону подлости именно в это время нужно было появиться им. Вернее, появилась-то я, зато как эффектно! Задела плечом дверной косяк, потеряла равновесие, попыталась схватиться за ручку двери, но промахнулась, успела сделать шаг в сторону ближайшего столика и... предсказуемо упала на столешницу, сдёрнув циновку с тарелками на пол.
  - Эй! - взвизгнул посетитель, сидящий за этим злополучным столиком. Его приятель успел увернуться. - Проспись, а потом на улицу выходи, пьянчужка. По твоей милости, я весь в объедках.
  - Успокойся, парень. Я ж не намеренно, чего разорался?
  Сперва хотела извиниться, но теперь фиг этому хаму, перебьётся. Оказавшийся возле меня Октавиан помог подняться на ноги. Девчонка за стойкой глянула на беспорядок и никак больше не отреагировала. Вот только я уверена, что стоимость разбитой посуды непременно войдёт в цену за мою комнату.
  - Блин, я и забыл, какими криворукими бывают нубы, - продолжал возмущаться парень.
  - Отряхнись, не помрёшь, - рыкнул Октавиан.
  - А вот это не твоя забота, мужик...
  - Максик? - я догадалась посмотреть на ник грубияна.
  Оба игрока уставились на меня, будто покусанные "Нейротоксическим ударом" красной гадюки. КрадущийсяТигр семьдесят четвёртого уровня под покровительством бога Хапи вместе со своим другом последователем бога Ра с ником Мечтатель семьдесят третьего уровня, ведомые одним им известными мотивами, сем дивным днём решили отобедать именно в этой таверне.
  - Мышь?
  Едва загоревшаяся ссора мигом потухла, снова погружая таверну в послеобеденную дрёму. Ничего удивительного, тут каждый день такие представления.
  - Это мои друзья, - я предупредила Октавиана, пока ситуация ещё под контролем, и добавила с нотками неуверенности: - Вроде как.
  Римлянин вопросительно поднял бровь, но раз конфликт исчерпан, молча вернулся за свой столик. Продолжать беседу в каком-либо другом ключе, кроме драки, он сейчас явно не в настроении. Подавальщица Фиваида тяжело вздохнула и направилась к нам с метёлкой и совком, чтобы убрать осколки.
  - Обалдеть, какая встреча! Чего вы забыли в Ахетатоне, парни?
  - Как обычно - деньги!
  Женька оказался джентльменом не в пример лучшим, чем мой братец, и предложил стул, на который я сразу села, чтобы ещё чего случайно не разбить за оставшееся время позорного эффекта. Да и настроение у него было повеселее. Хоть кто-то рад меня видеть! Но я могла понять Максика: он же думает, что Юлька таки вышла замуж за своего принца, и теперь злится на весь женский род вместе взятый и на меня, как на подругу понравившейся девушки, в частности.
  Парни во все глаза рассматривали Принигонду, а я их. Совершенно не похожи на самих себя в реальности, даже голоса другие! Оно и понятно - мы же не в "Жизни мечты". Я, конечно, видела их на скриншотах в соцсети, но одежда и побрякушки могут здорово изменить внешность. А выглядели они обалденно! Их покровители оба дистанционные маги, поэтому никаких тяжёлых доспехов и пугающего оружия, всё элегантно и дорого, аж до зависти. Вот сейчас я в полной мере ощутила себя нищим нубом.
  Под именами друзей стояла иероглифическая надпись их отряда "Безумцы из Гелиополя". Хорошо смотрится, гармонично.
  - Моя сестра алкоголик, вот мама обрадуется, - фыркнул Максик. - Ты сколько выпила?
  - Сколько надо, столько и выпила, - привычно огрызнулась и тут же перешла в нападение: - Ух ты, это действительно мышцы? Ну хоть где-то они у тебя есть.
  Брат передразнил, вместо слов подставляя "мя-мя-мя". По моей внешности у него проехаться не получится: я в жизни я почти такая же симпатичная, за той лишь разницей, что не египтянка.
  - Вот бы тоже самое можно было сказать о твоих мозгах, - молчать, когда надо, Максик не умел. - Не смогла как все подождать до десятого уровня, а, беглая служанка? Давно вне закона? Поди за тобой уже послали ищейку. Мой тебе совет: успевай возвратиться сама, последствий будет меньше.
  - Даже и не знаю, что сказать...
  - О, не благодари!
  - Кроме как: "Свали отсюда нафиг".
  - Ну хватит вам, а, - недовольным голосом протянул Женька. - С каждым разом вы всё хуже, как столетние супруги-ворчуны.
  - Да мы так прикалываемся, - отмахнулся Максик. - На мой прошлый день рождения Мышь написала такую трогательную открытку, что нет никаких сомнений - она меня любит!
  - Написала только потому, что мама пригрозила мне двухчасовым чтением фрагментов из Библии о любви к ближнему своему.
  Женька решил перевести тему на игру; сам видит, что Максик временно потерян для нормального разговора - сегодня его величество необычайно злобен. Он объяснил это не оправдавшимися ожиданиями от данжа на раскопках гробницы Эхнатона, но я-то знаю настоящую причину.
  Фиваида соизволила подойти к нам и поинтересоваться заказом. Оба парня попросили повторить испорченный обед, а я лимонной воды без сахара. Когда девчонка ушла, мне объяснили, что в ВЦ не стоит пренебрегать едой. Во-первых, она очень вкусная (можно вновь ощутить божественный вкус мяса), и во-вторых, за сущие гроши с неё можно получить до трёх полезных эффектов. Принигонда пока ещё маленькая, все прелести дополнительных двух-трёх процентов к Магии или Защите потом поймёт.
  - Я вас не просила о советах, потом не говорите, что помогали мне. Через две местные недели я буду пятнадцатого уровня, а там и до двадцатого недалеко. Ваш джати уже в курсе, что к "Безумцам" присоединится последовательница Ка?
  - С Ка у нас ещё никого не было, это будет интересно, - ответил Женька. По лицу видно, что он так не считает, но пока не озвучивает свои сомнения вслух, буду делать вид, что верю. Они просто не сталкивались с грамотным последователем Ка, а я обязательно им стану. - Но ты должна что-то сделать со своим статусом. "Безумцам" не нужны тёрки с "Великой Эннеадой".
  - Разберусь.
  Вообще-то, я рассчитывала откупиться от бывшего хозяина деньгами, которые получу за римский квест. Сотни монет должно хватить на индульгенцию, но, надеюсь, выйдет дешевле.
  - Вижу, ты завела телохранителя? - Женька осторожно кивнул на Октавиана. - Не проще ли было не сбегать?
  Я пожала плечами. Ну да, клеймо беглой доставляет некоторые неудобства, но как показал Абидос, с ним можно жить, почти ни в чём себе не отказывая.
  - Он мой друг.
  - Лучше бы телохранитель. Ты с какого уровня в бегах?
  - С третьего. Жень, в чём проблема? Стражи достаточно глупые, их можно обойти.
  Фиваида поставила перед нами заказ и сразу потребовала деньги. Лимонная вода обошлась всего в один медяк. К сожалению, бонусов она не давала. Зато подавальщица предложила мне к напитку три печенюшки с клубничным кремом за счёт заведения. Либо так принято, либо это действие моего клейма в плюс тридцать процентов к отношению среди убийц, наёмников, воров и проституток... Стоп, получается, что эта маленькая девочка воровка или жрица любви? Да и маленькая ли она? Может, ей вообще лет тридцать. Внешность бывает обманчивой.
  - Скорее всего, какому-нибудь игроку уже дали на тебя квест, - вместо друга ответил Максик. - Ориентировка и одноразовый телепорт прилагаются. Под ориентировкой я имею в виду обозначение твоего местоположения на карте ищейки один раз в сутки. Так что скоро поймают нашу Мышку и в клетку запихнут.
  Неожиданно. Неожиданно неприятно.
  - Получается, ко мне может подойти совершенно незнакомый человек и телепортнуть обратно на Элефантину?
  Оба парня синхронно кивнули. Гадство!
  - А ещё этот герой или героиня получат нехилую награду за твою голову. Лучше бы твой "друг" оказался телохранителем. Что-то странный он какой-то. Из кочевых?
  - Может быть.
  - А ты что вообще делаешь в этом притоне? - поинтересовался Максик, подозрительно прищурив глаза. - Я про Ахетатон, хотя, "Везучий мертвец" ничуть не лучше.
  - Нормальный это город! Каждый видит только то, что хочет. Квест у меня здесь, - в подробности вдаваться не стала. - В римском посольстве.
  - Ну-ну, типа верим. Только не говори, что не знаешь, что в Ахетатоне расположены головные штабы всех гильдий Кемета, и я сейчас вовсе не про улыбчивых ремесленников, журналистов и клуб благородных девиц.
  Махнула рукой, будто бы это не имеет значения. Альф почему-то опустил эту "маленькую" деталь по пути сюда, а ведь такое никак нельзя забыть... Хотя, чего я удивляюсь? Я ведь уже решила, что он вовсе не тот, за кого себя выдаёт. Осталось лишь каким-нибудь образом разговорить его. Не люблю тайны.
  - Ладно, безумцы, пока вы окончательно не испортили мне день, пойду я.
  - Смотри в оба, Мышь!
  Подхватив стакан лимонной воды, оставила Максика и Женьку и пересела за столик к Октавиану на другом конце залы. Римлянина не интересовало, кто те парни, с которыми я так "любезничала", лишь бы сидели смирно, а сама я не стала рассказывать.
  Приятель подвинул ко мне листы папируса, сорванные с доски объявлений возле входа. В них не было предложений по работе, только реклама.
  - Воры, наёмники, убийцы и жрицы любви, - отложив листовки, я вопросительно посмотрела на Октавиана. - Классическая преступная четвёрка.
  - Тебе же нужен опыт, египтянка, и очень срочно, - он даже глазом не моргнул. - А это самый быстрый способ поднять уровень мастерства.
  Снова взяла рекламки, даже не пытаясь скрыть вселенскую тоску во взгляде. Вот это моё будущее. Точнее - будущее беглой служанки. Людям по ту сторону закона нечего рассчитывать на нормальную профессию, только сезонные работы, как стройка Альфа, сомнительные гильдии, членство в которых афишируют лишь представители мелких отрядов, и преступные банды, как та, что сколотил Тамаль. Грустно всё это. Покупая шлем с ВЦ, я представляла себя воином света, несущим добро и справедливость; хотела стать образцом добропорядочности, героем, быть может, на фараона поработать, а что получается? Я падаю на дно.
  - Чего приуныла? - Октавиан внимательно посмотрел на меня, чуть улыбнувшись. - За рамками закона не так уж плохо. Поверь мне - я сам действующий член гильдии наёмников.
  - Будь мы в Риме, мне бы тоже было всё равно кто я. До Кемета ты, небось, не так начинал свою карьеру.
  - Не так, - согласился римлянин. - На родине я командовал сотней человек в легионе "Цезаря", но, как видишь, это не избавило меня от малоприятного задания на краю света. Мир не рухнет, если твоя мечта тоже не сбудется.
  - Спасибо, полегчало.
  - Никому не доверяй.
  Октавиан ободряюще похлопал меня по плечу и направился на поиски какого-нибудь наёмнического дела. У неписей деньги не из воздуха появляются, но, в отличие от живых игроков, им платят не за выполненные квесты, а за розданные. В их интересах искать помощников.
  Но вернусь к своей проблеме, которая как бы и не проблема, просто не то, о чём я мечтала. Выполнять отдельные задания гильдий это одно, а чтобы быть их официальным членом... В топовых отрядах такое не поощряют. Им подавай "положительные" гильдии охотников, алхимиков, искусников, авантюристов, всех остальных и даже жрецов. Короче, важен статус и очки репутации. А ещё польза. С ворами вы научитесь незаметно воровать, с убийцами эффективно убивать и так далее, в общем, эти умения пригодятся только вам, а вот в "положительных" гильдиях вас обучат готовить еду-допинг, зелья исцеления, шить одежду и прочее, что принесёт выгоду обществу. Легендальф вон по пути Алхимиков пошёл.
  Ладно, поплакалась и хватит. Можно подумать, на меня тут без того сыплются интересные и жирные квесты, чтобы я воротила нос от единственно доступных мне гильдий.
  Тяжело вздохнув, принялась изучать листовки.
  
  Гильдия Воров. Девиз: "Всё твоё - моё!". Самая обширная незаконная организация Кемета, объединяющая в своих рядах воров всех мастей, от карманников на рынках до элитных расхитителей гробниц, попрошаек и контрабандистов. Лидер - Нехо.
  Особенности репутации члена гильдии I ступени (международные): 1 раз в 2 часа вы способны отводить от себя глаза любому противнику (или группе рядом стоящих противников) в течение 3 минут.
  Ежемесячный взнос: 21 золотой.
  
  Гильдия Наёмников. Девиз "Цена есть у каждого". Это самостоятельная военизированная группировка, включающая в свои ряды профессионалов высокого уровня. Влёгкую может составить конкуренцию регулярным войскам фараона, если, конечно, у вас достаточно денег. Лидер - Усеркен.
  Особенности репутации члена гильдии I ступени (международные): вы получаете возможность использовать в бою сразу 2 оружия.
  Ежемесячный взнос: 18 золотых.
  
  Гильдия Убийц. Девиз "Ни одному из вас не обещали, что завтра наступит". Этих ребят ненавидят и уважают больше, чем кого бы то ни было в Кемете. Они не убивают кого попало и берутся лишь за те заказы, которые выбирают сами, но если вы попали в их список смертников - вас отыщут даже на краю света. Лидер - Ксеркс.
  Особенности репутации члена гильдии I ступени (международные): при самостоятельном воскрешении после смерти от вашей руки, жертва не сможет покинуть Дуат (или Аид, или Гадес) 20 минут; при воскрешении умением - 5 минут.
  Ежемесячный взнос: 25 золотых.
  
  Гильдия Жриц Любви. Девиз "Мы делаем мужчин твёрже, а женщин мягче". Соблазнительницы и чаровницы, одновременно заметны в толпе и невидимы в пустой комнате. Эти девочки (и мальчики) имеют свободный доступ туда, куда иные пробиваются с боем. Всегда в курсе всего происходящего, ведь даже скрытные убийцы не могут устоять против их улыбок. Хозяйка - Мефиер.
  Особенности репутации члена гильдии I ступени (международные): вы способны лишать разума на 30 секунд любую выбранную жертву (человека) одним сладким поцелуем.
  Ежемесячный взнос: 14 золотых.
  
  Звучит на удивление вкусно, вот только выбрать можно лишь одну гильдию. К сожалению, войти в ряды любой гильдии очень непросто, на это уходят месяцы при должном везении. Максимум, на что я изначально могу рассчитывать, это стать кандидатом. Но и кандидат не может одновременно находиться сразу в двух. Как бы там ни было, это всяко лучше уличных банд. Хоть у банд и побольше награды, но из них... да-да, нельзя уйти.
  Первым моим побуждением было выбрать Жриц Любви. Тирия и Карфаго выручили Принигонду в Абидосе, с тех пор у меня к продажным девочкам тёплые чувства. Но как всегда закрались сомнения. ВЦ - игра 18+ со всеми вытекающими, и проститутки тут вовсе не для красоты стоят. Опасно браться за их задания, не зная, куда тебя могут послать, или что заставят делать.
  После недолгого выбора временно остановилась на ворах, а листовку Жриц Любви свернула и сунула в сумку. Потом прочитаю на форумах все плюсы и минусы, стоит ли оно того. Остальные листовки скомкала и выбросила в камин.
  Итак, у меня есть две игровых недели или одна реальная. Успею взять пятнадцатый уровень? Думаю, да, если, конечно, не буду рассиживаться по тавернам. Заплатив за комнату два серебряника и один золотой в качестве налога, вышла на улицу.
  Вечерело. Красное, словно пылающий цветок мака, солнце залило улицы Ахетатона праздничным светом. Нет, ещё не закат, это далеко на западе бушует чудовищная песчаная буря. До нас она всё же не дойдёт - город стоит на восточном берегу Нила.
  - Ей. - Подавальщица Фиваида поймала меня, едва я вышла из таверны. Поджидала что ли? - Я случайно увидела, как ты взяла листовку гильдии Воров. К ним пойдёшь?
  - Возможно.
  Девочка кивнула своим мыслям и продолжила:
  - Они не станут с тобой работать. У них и без того отбоя нет от кандидатов, тебе придётся подождать своей очереди.
  Я нахмурилась. Впервые слышу, что в гильдиях есть ограничения на места. Тем более это воры, а не алхимики. В статистике рейтинга гильдий, что я видела на форуме, воры даже в первую десятку не входят. Правда, эти данные устарели на пару месяцев, но ведь всё же!
  - У тебя нет рекомендаций, ты непроверенный человек, и клеймо беглеца у них не работает.
  Фиваида держалась нагло и самоуверенно, чем-то она мне не понравилась. Просто убеждена - девчонка сама принадлежит воровской гильдии.
  - Я рискну, или у тебя есть вариант получше?
  Девочка расплылась в жесткой улыбке:
  - Есть.
  Она поманила меня на задний двор таверны, где нас не могли бы подслушать.
  По всей видимости, когда-то давно на месте таверны располагался маленький храм. Две побитые временем каменные кошки высотой в пару метров печально взирали на то, во что теперь превратился их дом. А их дом превратился в псарню. Во дворике стояло несколько клеток с гладкошёрстными собаками. Животные молчали, но их злобные глазки как увидели меня, так больше не отворачивались.
  - Я действующий член гильдии Воров, - сказала Фиваида, убедившись, что из живых существ здесь только псы. Мне понравилась её секретность. Это почти всегда признак чего-то интересного. - Я не афиширую этого, потому что работаю неофициально. Хозяева "Везучего мертвеца" поддерживают нейтралитет, но у нас везде должны быть свои глаза и уши.
  - Продолжай.
  - Дело внутреннее, в него нельзя посвящать посторонних, но выбора нет, - Фиваида нервно прошла пару шагов возле клеток, в её глазах промелькнула неподдельная паника. - В гильдии Воров завёлся предатель по имени Тутмос, и я случайно узнала, что ему удалось украсть список всех наших информаторов, работающих в гильдии Убийц под прикрытием.
  Детективная история? Опять изображать Эркюля Пуаро? Хм. Только, если мне предложат достаточное вознаграждение, потому что после Мендеса я зареклась связываться с такими заданиями.
  - Ах, если бы у меня было время! Тутмос отнесёт список главе Убийц уже сегодня. Ты ведь понимаешь, что этого нельзя допустить?! - Воровка порывисто схватила меня за руку. - Ксеркс всех их перережет!
  - Плохо дело. - Ненавязчиво освободила ладонь. Не люблю, когда меня хватают незнакомцы, особенно те, которые не нравятся.
  Фиваида быстро закивала:
  - Мерзкий предатель знает меня в лицо, и если я пойду за ним, он тут же исчезнет вместе со списком, а потом всё равно передаст его, только мы уже ничего не сможем поделать. Это настоящая катастрофа!
  Не спорю, плохо дело, но начали-то мы не с этого. Надо бы её вернуть.
  - А как поступок Тутмоса связан с тем, что мне в гильдии Воров без рекомендаций якобы не позволят даже кандидатом стать, и твоим вариантом получше?
  - А так, что ты идеально подойдёшь, чтобы выкрасть список. - Вот теперь из голоса девочки исчезли истерические нотки, а тон приобрёл деловые нотки. - Принеси его мне, а я поручусь за тебя перед главой Воров. Проверенные люди всегда получают заказы получше.
  
  
Предложено задание "Список Тутмоса".
  Условие: вы должны выкрасть/отнять конверт у курьера и принести его Фиваиде.
  Награда: 542 пункта опыта, 4 жёлтых балла, 10 очков Престижа.
  Особенности: если Тутмос ничего не заподозрит, вы получите +200 пунктов опыта. Срок до полуночи. Письмо не вскрывать.
  Вы принимаете?
  
  Нет, это не история Эркюля Пуаро, это история самого настоящего Агента 009! Пять лет назад почти все девчонки сходили с ума по обаятельному шпиону мистеру Боудену. Чего таить, я тоже. Только потому, что я ещё не сталкивалась с заданием такого типа, согласилась. Ну и очень солидный для моего уровня опыт внёс свой весомый вклад.
  - Отлично! - Фиваида довольно потёрла руки; её награда будет не в пример выше моей, но да я не обижаюсь. - Тебе пригодится вот это...
  Она протянула красный свиток пергамента и я тут же развернула его.
  
  
Получено умение: "Бархатные лапки". Уровень: 1 из 17.
  
  - Поспеши пока не поздно. Как солнце сядет, Тутмоса ты не найдёшь. И будь осторожна: слежку он замечает на раз-два.
  Мы покинули дворик-псарню. Фиваида отправилась дальше разносить еду посетителям таверны, а я открыла карту. Местонахождение предателя было обозначено зелёной областью кварталах в трёх отсюда. И ничего не подписано.
  Пересчитала доступные деньги - пятьдесят серебряных и восемьдесят три медные монеты, если не учитывать то золото, что я должна отнести в храм богам. Так и подмывало оставить их себе, но в ВЦ кара высших сил за нарушенное обещание приходит сразу же. Надеюсь, на приличную карту города хватит.
  Но не хватило. В отделении почты "Крылья Кемета" цену заломили втридорога. Продавец сказал мне, что в Ахетатоне у возлюбленных богами деньжата всегда водятся, и ему нет смысла делать скидки - карты ходовой товар. Общие карты города, карты с уклоном на выбранную гильдию (то есть с пометками, где можно взять задания определённой направленности или где расположены убежища, и прочая, прочая), карты данжей... Чтобы уж совсем не остаться без навигации в незнакомом городе, купила самую дешёвую с обозначением улиц и более-менее значимых зданий, но и она обошлась мне в двадцать семь серебряников. С такими темпами назавтра я пойду по миру, а на послезавтра меня схватят стражи по такой ерунде, как не выплаченный налог. И как назло в квесте Фиваиды денежная награда не предусмотрена. Как я так проглядела? Хитрая воровка! Учту на будущее, что представители её гильдии неохотно расстаются со своими деньгами.
  С храмами в Ахетатоне действительно напряжёнка. Изначально город посвятили богу Атону. Энциклопедия подсказала, что он был единым богом солнца, культ которого ввёл Эхнатон, и это его так люто ненавидел Хоремхеб. Лично я думаю, что всё дело в зависти - у Эхнатона была симпатичная жёнушка. Так или иначе, но Атон перестал быть богом, и теперь его нет в списках доступных покровителей, и у тех, кому не повезло "родиться" в этом славном городе, был очень небогатый выбор - Ра, Исида, Ба и Тефнут (богиня влаги и жары).
  Карта высветила всего четыре храма. Я не обещала золото какому-то конкретному богу, так что сойдёт любой, и я выбрала Ба. Мы с ним приятели. А ещё он расположен относительно близко к месту обитания Тутмоса. Правда, храм Исиды был ещё ближе, но уж лучше подкинуть плюшку божеству послабее, зато изначально дружелюбно к тебе настроенному.
  Где-то на полпути ко мне присоединился огонёк Ка. Кружил вокруг меня, как ручная птичка, было хоть с кем поболтать по дороге. По улицам Ахетатона только неписи ходили в одиночку, игроки же приехали сюда вовсе не посмотреть на порушенные достопримечательности, а посетить данжи. Для этого, как известно, нужна команда, и лучше, если она будет уже сыграна.
  А вообще город оказался не так уж и плох. Была какая-то изюминка в этой древнеегипетской архитектуре, исковерканной ворами, убийцами и проститутками. Конечно, здесь есть и приличные районы (всего один, но не суть), там, в самом центре. А ещё тут водятся полчища беспризорного мобья уровня от десятого! Если сперва я честно пыталась убивать каждую покусившуюся на жизнь Принигонды тварь, то потом плюнула на это дело. Слишком утомительно каждый раз копировать новые незнакомые умения, а потом изворачиваться, выполняя их на практике. Чтобы быть профессиональным последователем Ка, нужно очень много времени проводить в дуэлях с живыми игроками, иначе полноценного бойца из тебя не выйдет.
  Получив в общей сложности 57 пунктов опыта и израсходовав два пузырька с исцеляющими зельями, просто побежала к храму, не взирая на клацающую зубами погоню. Возле статуи Ба я стану невидимой для врагов. Это сработает, ведь про то, что враги должны быть только двуногими, в подаренном эффекте нет ни слова.
  - Чудный город, правда, Ка? Тебя убивают прямо на центральной улице, а все мимо проходят... Ну зато стражей нет.
  И действительно - ребята фараона старались лишний раз не показывать носа из своей укреплённой казармы. Ка подтвердил.
  Особо голодные крысы преследовали меня до самого храма, но внутрь не сунулись. Я и не сомневалась! Маленький храм-алтарь, напоминающий беседку с овальной дырой в потолке, был неухожен чуть дольше, чем пару месяцев. Не удивительно для Ахетатона и его жителей-безбожников. Не очень высокая статуя Ба грустно смотрела в стену с облезлой мозаикой.
  - Привет, Ба. - С трудом поборов мерзкое жадное земноводное, обхватившее шею своими метафорическими лапками, я положила золото на алтарь и села на ступеньку пьедестала. Восстановить выносливость будет в самый раз перед слежкой за Тутмосом. - Как жизнь? Появились последователи?
  Я и не ожидала, что он ответит, просто не хотелось сидеть в тишине.
  - А у меня всё по старому: нет ни дня погреться на песочке. Собственно, на разговоры времени тоже нет. Пойду я. Мир спасать. Точнее, главу своей будущей гильдии.
  
  
Получено божественное задание "Грозный Ба".
  Условие: использовать в бою умение бога Ба "Птица смерти".
  Награда: 1 красный балл, 1 очко Престижа.
  Нельзя отказаться.
  
  Ого! За что это? Всмотрелась в мордочку Ба. Печальную мордочку. Обо всех богах-покровителях давным-давно написаны подробные гайды с описанием их сильных сторон, но, видимо, этого не хватает, чтобы игроки выбирали таких, как Ба и мой Ка, интересных покровителей взамен более мощных и однозначных, как Ра или Осирис.
  - Спасибо, - погладила крыло статуи. - Исполню в лучшем виде.
  Жаль я не могу быть последователем сразу двух божеств!
  Ка за мной не пошёл, посчитал, что на этом вмешательство в судьбу подопечной можно временно закончить, и через пять минут я уже стояла по центру выделенной зелёным области, во все глаза выискивая Тутмоса.
  Это была площадь с высоченным обелиском, царапающим небо (собственно, она и называлась площадью Обелиска), возле которого толпились игроки. Вызванная информация подсказала, что здесь находится вход в "Горизонт Атона" - самый главный данж города. Доступ в него имели лишь те, кто старше пятидесятого уровня. А где много игроков, там много и тех, кто хочет на них разжиться. Девочки с волосами, выкрашенными в красный цвет, соблазнительно улыбались; нубийцы приставали со своим товаром - зельями, энергетиками и запрещённым допингом; мальчишки-карманники шныряли, выпрашивая медяки, но я заметила, как ловко они снимали браслеты и талисманы у зазевавшихся ребят. Свой нож я убрала в сумку, больше у меня красть нечего. Да и кто польстится на восьмиуровнего нуба, когда здесь столько вкусной добычи?
  Как же в такой шумной толпе найти Тутмоса?
  Сосредоточилась, воспользовавшись "Восприятием". Мир поблек, стало гораздо тише. Для начала я исключила из поиска всех живых игроков; оставшиеся неписи тут же подсветились. Затем хотела вычеркнуть женщин, но на это уже не хватило уровня умения. Ладно, так всё равно гораздо лучше.
  Как только солнце коснулось края горизонта, показался Тутмос. Он вылез из канализационного люка и отряхнулся. Предателем оказался парень одиннадцатого уровня, на вид чуть за двадцать лет. Как и большинство воров, внешность у него совершенно неприметная. Волосы коротко стрижены, на лбу повязан зелёный платок, а из правого кармана выглядывает кончик нужного мне письма.
  Стряхнула восприятие и двинулась за ним следом, разминая пальцы для "Бархатных лапок". Это умение пассивное и просто снижает вероятность обнаружения, когда моя рука залезет в чужой карман. Запоздало подумала, что сперва стоило потренироваться на ком-нибудь ещё и поднять уровень.
  Тутмос постоянно озирался, словно ждал подвоха. Он пересёк площадь Обелиска; я за ним. Плюс тридцать процентов к скрытности с моей одежды позволяли безопасно подобраться к нему на расстояние в десять метров. Если подходила ближе, Тутмос начинал ерзать и выискивать в толпе хвост. Так мы прошли широкую улицу и свернули к питейным заведениям, а через ещё одну улицу псевдоискусственному интеллекту ВЦ стало скучно наблюдать за моими перебежками:
  
  
Слежка будет замечена через 3 минуты. Объект наблюдения скроется через 5 минут.
  
  Эта Фиваида могла бы провести короткий мастер-класс по воровству, прежде чем просить о таком! У меня же никакого опыта.
  На выбранном Тутмосом маршруте становилось всё меньше людей, чего не скажешь о моей нервозности. Время утекает, а я стесняюсь! Вот оно как называется это чувство.
  Была не была. Максимально сократила дистанцию до цели, и когда Тутмос поравнялся с группой праздношатающихся неписей, нагнала его и... сделала глупость. Не став осторожничать, попробовала вытащить конверт во время якобы случайного толчка.
  - Так и знал, что они пошлют за мной кого-нибудь, только не думал, что такого дилетанта, - парень резко обернулся, его цепкие пальцы сомкнулись вокруг моего запястья. Вот интересно: другие игроки точно так же играют методом "уж мне-то стопудово повезёт!" или прокачивают нужные навыки, прежде чем связываться с сомнительными заданиями?
  - Я не ела шесть дней, месье, - решила прикинуться совершенно обыкновенной доведённой до отчаяния воришкой.
  - Неубедительно, - Тутмос покачал головой. Красивые у него глаза, зелёные. Он отпустил мою руку и презрительно оттолкнул от себя. - Ты слишком неопытна, чтобы пытаться обыграть меня, поэтому я не стану тебя убивать.
  - Убивать? Меня? А ты не слишком ли самоуверен всего-то с двумя скилами?
  Его покровителем был Птах, бог родом из Мемфиса, творец душ, от которого произошли Свет и Правда.
  - Сбить с тебя наглость хватит.
  - Ты хочешь играть грубо?..
  
  
Вам доступно умение "Телепортация". Уровень: 4 из 10.
  Особенности: позволяет мгновенно перемещаться вперёд или назад от противника (расстояние в метрах зависит от уровня усиления). Можно использовать только в бою.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 4 секунды (только у Тутмоса). Стоимость: 5% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Вам доступно умение "Воспламенение Птаха".
  Особенности: ваше прикосновение к противнику воспламеняет его, нанося единовременный урон по 3% от максимального количества единиц Жизни. Дополнительно огонь наносит урон по 1% каждые 5 секунд в течение 30 секунд.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 10 секунд. Стоимость: 12% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Интересненько.
  Не успела моргнуть, как Тутмос оказался за моей спиной и полоснул по ней ногтями. Магия огненная, но обожгло холодом - минус 27 единиц жизни и дебафф. Только повернулась, как парень уже исчез и появился в нескольких метрах сбоку, остался только светящийся голубоватый след там, где он промчался. Для его умений оружия не требовалось, но я всё равно достала кинжал - он усилит тот жалкий урон в три процента.
  Представила, куда хочу попасть в пределах четырёх метров, телепортация - и теперь я возле самого носа Тутмоса. Обалдеть! Ударила его по плечу. Эффект получился ошеломительным! Не в плане дамага, а в визуальном оформлении. Место удара воспламенилось оранжево-зелёным пламенем.
  - Круто!
  - Да неужели? - съязвил Тутмос и портанулся мне за спину.
  На сей раз я была начеку и сразу же переместилась в сторону. Перезарядка в четыре секунды, которая только для Тутмоса, сработала и для меня. Уверена, что у остальных последователей Птаха она несколько больше.
  Кажется, я поняла, как нужно действовать! Во-первых: нельзя стоять, чтобы противник не мог рассчитать, куда ему телепортироваться, а во-вторых: самой прыгать на короткие расстояния, чтобы во время перезарядки успевать ударить. К сожалению, Тутмос всё это давно знал и спустил мне треть здоровья, когда как я смогла задеть его только два раза. И да - к этому времени Принигонда уже напоминала полноценный факел. Огонь, который холодит, но для незнающих это адское зрелище - два горящих человека танцуют в голубоватом шлейфе телепортации.
  Но это ладно, самое нехорошее в текущей ситуации то, что у меня не получалось выхватить послание из кармана.
  - И ты ещё хочешь стать убийцей? - насмехался Тутмос. - Иди в музыканты, девочка.
  И он вновь исчез. Заманал бегать! А мне пора выпить пузырёк зелья. Портанулась на максимально возможное расстояние и... впечаталась в стену. Минус шестьдесят одна единица. Молодец, Принигонда! Не можешь непися переиграть, а ведь у него в руках даже оружия нет.
  Погодите-ка! Мой покровитель не Птах, а многоликий Ка, почему я должна биться с Тутмосом на его условиях и прыгать-прыгать-прыгать, как бешеная саранча из восьмой казни?
  В очередной раз телепортировавшись, переключилась на первую попавшуюся знакомую панель умений одного из проходящих мимо игроков. Она принадлежала последователю Исиды. Отлично! Я знаю, как убавить прыткость воришки-предателя.
  
  
Вам доступно умение "Тысяча союзников". Уровень: 7 из 12.
  Особенности: в радиусе десяти метров в воздухе на 15 секунд зависают ледяные кристаллы, наносящие урон по 0,5% от максимального количества единиц Жизни противника при каждом прикосновении к ним и оглушающие на 1 секунду.
  Подготовка: 2 секунды. Перезарядка: 40 секунд. Стоимость: 9% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Попав в ловушку, Тутмос немного растерялся и не сразу понял, что здесь нельзя спешить. Самое то! У меня для него есть ещё один сюрприз. В запале драки я едва не забыла об обещании Ба. Что там было? "Птица смерти"?
  На каст этой птички ушло две секунды, а потом с кончика ножа сорвалась серая субстанция, даже отдалённо не напоминающая заявленную птицу. Скорее уж злобный потусторонний дух. Это существо завопило на уровне ультразвука, отчего тошно стало даже мне, его хозяйке, что уж говорить о Тутмосе. Он упал на колени и зажал уши руками. Время действия "птицы" пять секунд, но я успела подбежать к парню и вытащить послание.
  А потом были догонялки.
  Я бегала быстро, но Тутмос не спешил отставать. Когда его рука попыталась схватить меня, оставив новый огненный след, пожирающий те крохи жизни, что оставались, я поняла, как он это сделал. Телепортация, что б её! Она работала, мы ведь всё ещё находились в режиме боя.
  Крепко сжав украденный конверт, прыгнула вперёд. Четыре секунды бега и снова прыжок. Город я не знала, поэтому никаких экспериментов - сразу на площадь Обелиска, потому что только оттуда я смогу найти дорогу к храму Ба. Времени достать карту и выставить навигационную стрелку просто не хватало.
  - Верни письмо, я заплачу! - кричал предатель.
  
  
Вы можете вернуть послание Тутмосу и получить 10 золотых монет.
  
  Хорошая попытка, ВЦ, но нет.
  - Обойдусь без твоих грошей! - Телепортировалась, едва не сбив компанию весело смеющихся игроков. Похоже, им повезло... или выпили лишку.
  - Забудь о награде, я те гарантирую проблемы, Принигонда!
  
  
Вы можете вернуть послание Тутмосу и не получить -10% к репутации в гильдии.
  
  Э? А почему нельзя просто сбежать?! Без всяких условий там. Так, чего доброго, под конец погони я вообще до Врага Народа добегаюсь. Но на моё счастье впереди показалась беседка храма. Пылающим факелом я ворвалась внутрь и прижалась к статуе Ба. Тутмос телепортировался следом и начал озираться. На всякий случай постаралась не дышать. Видеть меня он не видит, а вдруг слышит?
  - Сет, Сет, Сет! - заругался предатель. Лучше бы не поминал его, явится же, не приведи Осирис.
  Ничего не понимая, парень покружил вокруг минуты три, в которые я умудрилась осторожно сбить пламя с одежды и выпить два пузырька исцеляющих зелий, а потом вышел с самым расстроенным видом. Письмо-то первостепенной важности. Кстати, ничего удивительного, что с ним послали непися одиннадцатого уровня - в Ахетатоне маловато игроков ему под стать, шансов встретить сопротивление практически нет. В гильдии Убийц не дураки сидят.
  
  
Предупреждение: -10% к репутации в гильдии Воров. Вас будут задирать.
  
  Блин, это была не пустая угроза. Ладно, сейчас ничего не поделать, подумаю над проблемой завтра. Открыла список умений и подкинула свободный красный балл в Силу восприятия "Реплики", увеличив её до тридцати процен...
  Что-то я не поняла: почему понизили репутацию среди воров, а не убийц?! Тутмос же работает на гильдию Убийц. Неужели я украла что-то не то?
  Достала злополучное письмо. На конверте не было никаких надписей, даже адресата. Не нравится мне это. Сосредоточилась и рассмотрела его через "Восприятие" - на папирусе стояли непонятные иероглифы. Точнее, следы от них. Похоже на невидимые чернила. Письмо хорошенько запечатано, больше я ничего не увидела. Хм... Как там можно прочесть невидимую надпись? Вроде, она должна проявиться под действием тепла. Жаль, я потушила огонь.
  - Ба, у тебя спичек нет?
  - Ка, - вместо друга ответил мой покровитель, появившись из плит пола. Огонёк завис рядом со мной, молчаливо предлагая помощь.
  Высветившаяся надпись только добавила вопросов:
  
  
Лидеру гильдии Воров Нехо.
  
  Ну, точно не то стащила!
  - Ворона ты, Машка, - невесело хохотнула, но спустя секунду вспомнила, что это письмо было единственным в кармане Тутмоса. Только почему он нёс письмо лидеру гильдии Воров, если должен был нести его лидеру Убийц? И зачем тогда я помешала ему, раз Фиваида намеревалась сделать тоже самое? - Не-ет, ты не ворона, Машка, ты - доверчивая простофиля!
  Правильные вопросы получили правдоподобные ответы. Верно говорил Октавиан, предупреждая, чтобы я тут никому не доверяла. Фиваида развела меня ещё на стадии вербовки. Почти развела, кое в чём она всё же сказала правду. Тутмос действительно двойной агент, выкравший важный список из конкурирующей гильдии, вот только он не вор, работающий на убийц, как говорила девчонка, а убийца, работающий на воров. Ситуация с точностью наоборот, и всё было бы ничего, если бы я изначально хотела вступить в ряды гильдии Убийц. Фиваида, которая на самом деле убийца, не может подобраться к Тутмосу, знающему её в лицо, обращается за помощью к единственному подходящему человеку - ко мне, чтобы вернуть список. Вот только Принигонда хочет пойти в гильдию Воров, и тогда хитрая девчонка просто меняет одно название на другое, пообещав рекомендации... которые не были прописаны в наградах за квест! Она и тут меня надула! За свою работу я получу только опыт и ничего более. Ах да, ещё и минус в репутацию у нужной мне гильдии.
  Может, плюнуть на всё и пойти к убийцам?
  Не-е. Вот уж кем не желаю быть, так это убийцей или наёмницей. Да я и воровкой-то не больно хочу, но беглая служанка не может позволить себе воротить нос от всего подряд.
  Невесело посмеиваясь над собой, повертела письмо в руках. В условиях задания сказано не вскрывать, но, думаю, я имею полное моральное право сделать это.
  
  
Задание "Список Тутмоса" провалено.
  
  Так и знала. Прощай, гора опыта, здравствуй загадка!
  Письмо состояло из двух листов папируса: на первом всего два коротких предложения, а на втором список имён. И да - всё зашифровано, но я попробую разгадать, иначе весь вечер насмарку. Тем более тут даже ключ есть:
  
  
Югнзэш пгющнгг Жлэлж Ъзил = Лидеру гильдии Воров Нехо.
  Жлэлъв плжлэгь, мьл Утзэут пльлжгь ъв жвт клушозъгз ж хьл жлтуэзтзъщз. Кэгтбльэгьзтщ у тжлзч юйдлжъгыз.
  
  Вот так. Хаотичная подстановка, в которой буквы перетасованы без какого-либо порядка. Это выглядит посложнее шифра Цезаря, но ведь мне уже расшифровали аж двенадцать разных букв! Дел осталось минут на пять-десять, не больше.
  Л правильная равна Ю из письма, И=Г, Д=Н, Е=З, Р=Э, У=Ш и так далее.
  Достала Клинописную табличку и переписала в неё всё послание. Потом заменила те буквы, что могла, на уже известные правильные (их выделила, чтобы не спутаться). Получилось:
  
  
ВОРОНв пОВОРИь, мьО утЕРут ГОьОВИь Нв Ввт кОуУоЕНИЕ В хьО ВОтуРЕтЕНЬЕ. кРИтбОьРИьЕтЬ у тВОЕч ЛйдОВНИыЕ.
  
  Почти всё понятно! Остались лишь финальные штрихи, с которыми я расправилась за одну минуту. Это загадка была лёгкой или же я поумнела?
  
  
Ворона говорит, что Ксеркс готовит на вас покушение в это воскресенье. Присмотритесь к своей любовнице.
  
  Важные сведения, однако! Не хило я подставила Тутмоса, а ещё из-за меня теперь могут убить человека... Вернула письмо в конверт, задумываясь о его дальнейшей судьбе. Выбросить или сжечь не могу. Вернее, могу, но это будет самым бестолковым вариантом.
  
  
Вы можете отнести список Фиваиде.
  Вы можете отнести список главе гильдии Воров Нехо.
  Вы можете вернуть список главе гильдии Убийц Ксерксу.
  
  А у игры фантазия работает лучше, но кто бы сомневался! Выдала целых три варианта.
  - Как думаешь, Ка, воры меня не прибьют?
  Плюс к отношению, который даёт клеймо беглой служанки, не наложится на минус в репутации. Почему-то, здесь это разные вещи.
  - Ка, - шепнул огонёк, медленно тая в воздухе.
  - Ты прав, это же в их интересах будет выслушать меня, а если нет... моя совесть хоть немного очистится.
  Поставила навигационную стрелку к логову гильдии Воров. Место это не секретное, да и зачем прятаться одной из четырёх самых влиятельных незаконных фракций в стране? Даже войско фараона не сможет пошатнуть их позиции. Мир без воров - недостижимая утопия, так уж лучше, чтобы потенциальная проблема была на виду.
  И снова бродить по ночному городу, таясь, словно мышь во мраке, и шарахаясь от каждой кривой тени. Повстречаться с рыщущим Тутмосом или его дружками-ворами последнее, что мне сейчас нужно. Письмо по славной традиции половины квестовых вещей нельзя было убрать в сумку, и отобрать его у восьмиуровневой девчонки раз плюнуть. Меня здорово выручили жрицы любви, малодушно прячась за спинами которых, я смогла обойти не одного вора. И наконец я оказалась возле высокого каменного здания с округлой крышей и старой деревянной вывеской с надписью "Братство Тени".
  Логово гильдии Воров находилось на окраине города, в его восточной стороне прямо посреди целой сети запутанных кривых улочек. То ли кабак, то ли притон - отсюда не понять, но смотрелось отталкивающе. Слышалось, кстати, тоже. Из-за закрытых дверей доносились крики вперемешку с пьяным смехом и дрянной музыкой.
  - А ты думала, что увидишь пряничный домик с геранью на окошках? Вот это было бы действительно страшно, - подбодрила себя, стоя перед закрытой дверью. - А так вполне предсказуемо. Предсказуемость - всегда хорошо.
  Входить не хотелось. Нет, я не боялась, чай не Екатеринбург, но с репутацией в минус десять среди воров соваться внутрь без каких-либо опасений глупо. Просканировала завсегдатаев "Братства" на предмет защитных умений, и только вооружившись знакомой "Ловкостью охотника", уверенно толкнула двери.
  Напрасно, как выяснилось. Всё напрасно.
  
  
Вы вошли в логово гильдии Воров. Предупреждение: здесь не действуют магические умения.
  
  Вот так я и осталась без защиты, но зато по умолчанию мне дали панель из трёх картушей с умениями: "Атака Братства", "Защита Тени" и "Ловкость Вора". Типичный набор для пьяной потасовки. Ха-ха, спасибо, но драться я ни с кем не собираюсь. Наоборот, я здесь спасти кое-кого от его же собственной любовницы.
  Звуки стихли так резко, будто бы сюда пожаловала сама Исида с огненными крыльями, а не маленькая Принигонда. На меня разом уставились глаза всех присутствующих. Да такие удивлённые! Нафиг держать дверь открытой, если не ждёте гостей?
  За маленькими деревянными столиками сидели одни мужчины, мало похожие на египтян. Египтяне чистенькие и опрятные, а эти... ворьё! Пожалуй, и среди убийц я не найду столь порочных рож, причём, изначально настроенных против меня. Они пили, играли в кости и "Пьяного Сета", короче - веселились. Теперь никаких сомнений - это притон, самый настоящий, просто замаскирован под таверну.
  - Привет, честной народ. Я к Нехо. Он на месте?
  - Ну здравствуй, Принигонда, - из-за столика с краю поднялся мой недавний знакомый. Ткнув пальцем, Тутмос объяснил друзьям: - Она та самая девка, что обокрала меня.
  - Зря ты сюда пришла, ой зря-а, - протянул кто-то из толпы.
  Входная дверь с грохотом захлопнулась. Похоже, меня щаз зарэжут, но я попробую избежать конфликта:
  - Бросьте, ребят, у меня жизненно важная информация для вашего главаря. Серьёзно, давайте я сперва с ним улажу дела.
  - А ты приди сюда ещё раз. Раз десять.
  И вся зала содрогнулась от хохота. Я тоже посмеялась, словно над первоклассной шуткой, а сама прикидывала, что буду делать, раз "Ловкость охотника" отпадает. Да и успею ли вообще? И неписи и игроки здесь присутствующие старше меня минимум на десять уровней. Самый лучший выход сбежать, но мои шансы на успех равняются где-то нулю.
  Воры поднялись со своих мест, образовав вокруг меня подобие арены.
  - Пошутили и хватит. Нехо, если вы меня слышите, сделайте что-нибудь! Поскорее, пожалуйста!
  - Да-да, парни, - бесцеремонно растолкав воров, из толпы вышел человек, которого я меньше всего ожидала тут увидеть. Шарлатан. Он был всё того же восемнадцатого уровня, как в нашу последнюю встречу, и всё в том же чёрном плаще с капюшоном. - Вы чё, будете драться с малышнёй? Она и без вас того и гляди шлёпнется в обморок.
  Я открыла рот от самого настоящего удивления. Он что, защищает меня?.. Но следующая его фраза внесла ясность:
  - Отдайте её мне.
  - Чего? - тут мы с ворами оказались на удивление единодушны.
  - Она беглая, а у мя где-то завалялась лицензия на её отстрел. Отправлю деваху на родину, и все счастливы.
  - Чего?
  - Ну тупня, - разочарованно протянул Шарлатан, даже глаза закатил. - Убьёте вы её, а чего дальше? Она бессмертна, хоть сто раз на тот свет - никакого кайфа. А я предлагаю вернуть её хозяевам. Кто из вас был рабом? Давайте, дамы, вспоминайте, какой это отстой.
  Ряды воров дрогнули и вовсе не из-за того, что их назвали "дамами", раздался ропот согласия. Я подумала, что уж лучше мне пасть смертью дураков, будучи несправедливо забитой ворьём, чем выжить, но попасть в руки к Шарлатану. Неприятный сюрприз, что именно он оказался той ищейкой, которую жрец Сехемхет направил по моим следам. Гадство!
  - Договорились, - согласился Тутмос, озвучив решение братства. - Пусть вернёт украденное письмо и...
  - Вы отдадите свою законную добычу Врагу Народа? - я быстро перебила его, пока ещё можно что-то сделать. Не самая блестящая идея говорить такое, но в окно я выпрыгнуть не смогу - их тут вообще нет. Выход только один, надо умирать. - Этому случайно залётному к вам на огонёк Врагу Народа? - повторила, если до них не дошло с первого раза.
  - Действительно, - крикнул кто-то с задних рядов. - Чего ради мы должны слушать Шарлатана? Эта тварь немало крови попортила нашим людям, а теперь диктует, что мы должны делать.
  - Ты кого там тварью обозвал, ущербный? - моментально отреагировал парень.
  Если вспыхнет ссора, у меня появится шанс удрать под шумок. Ксеркс с этим Нехо, пусть сам выкручивается, как получится, мне здесь не рады и доходчиво это объяснили.
  - Тебя обозвал, - в круг импровизированной арены вышел рослый нубиец с обалденной мускулатурой. Его звали Онок.
  - Повтори ещё раз.
  Шарлатан вынул из сумки чёрную сферу из матового стекла и подкинул её в руке. Стоящие в первых рядах мужики сделали шаг назад. Не знаю, что это такое, но тоже отступила... к двери. Блин, заперто! А у кого ключ? Сомневаюсь, что дверку можно выбить физической силой.
  - Тварь, - с выражением повторил Онок.
  Шарлатан равнодушно пожал плечами и швырнул сферу в толпу кручёной подачей. Если бы кто-нибудь из воров попытался поймать её, можно было бы избежать многих неприятностей, но нет - сфера с тонким стеклянным звуком разбилась о доски пола, выпуская на свободу лёгкий чёрно-зелёный дымок. Он тонкими нитями расползся по всему помещению за какие-то секунды и растаял, оставив после себя ту ещё гадость:
  
  
На вас наложен эффект "Враг моего врага". Вы теряете урон по 2% от вашего максимального количества единиц Жизни каждые 2 секунды в течение 5 минут. Нельзя снять зельями или исцеляющими умениями. Особенности: каждый ваш удар по противнику или союзнику принесёт вам 2% от вашего максимального количества единиц Жизни.
  
  Если кратко: не хочешь умереть - бей товарища. Чисто технически, это нельзя назвать магическим умением. "Враг моего врага" бомба, одна из тех, какими обычно пользуются греки, реже римляне и уж вообще раз в год египтяне. Дорогая вещь. И крайне неприятная. Хотели того воры или нет, но им пришлось дубасить друг друга, как проклятым.
  - Ты поплатишься за это, Шарлатан!
  - Как будто бы мне раньше такого не говорили! - хохотнул тот, хватая первого попавшегося мужика и впечатывая свой кулак ему в живот.
  Всего минуту назад спокойная таверна превратилась в маленький филиал ада, в котором каждый был сам за себя. Эта беда не миновала и меня. За неполные десять секунд простоя я потеряла сотню единиц жизни. Дальше ловить ворон уже непозволительная роскошь. Теперь во что бы то ни стало надо продержаться пять минут.
  Вооружившись "Атакой Братства", кинулась к ближайшим мужикам. Нам всем были доступны лишь три скила, но при грамотном их использовании драка напоминала сюрреалистичный балет, в котором не так-то и просто врезать кому-нибудь.
  
  
Получено задание "Время веселиться!"
  Условие: нокаутировать минимум двух противников.
  Награда: 117 пунктов опыта, 1 очко Престижа.
  Особенности: в случае неудачи вы потеряете 117 пунктов опыта.
  Нельзя отказаться.
  
  Тот факт, что я девушка, никого не смущал. В Кемете, по большому счёту, вообще нет скидок прекрасному полу. Я едва успевала ставить защиту и уклоняться, но оборона не могла продолжаться вечно. Мало того, что жизнь утекала каждые две секунды, так ещё её сокращали случайные и не совсем случайные удары.
  Моя тактика боя с чередованием каждого из умений оказалась не такой эффективной, как хотелось бы, поэтому я перестала выбирать удачные позиции и осторожничать. Полностью избежать ударов всё равно не получится. С боевым кличем Зены королевы воинов без зазрения совести залепила хук справа какому-то карлику, а потом развернулась и ответила чудику с половником, врезавшему мне по голове критическим ударом на двести единиц. По счастью, тридцать процентов мне вернулись, как сработавший эффект от серёжек. Почаще бы так.
  
  
Вы повысили умение "Рукопашный бой" до 4 уровня из 100.
  
  - Бей Принигонду! - Сквозь рёв драчунов я услышала голос Тутмоса. - Ставлю пиво тому, кто её прикончит!
  Пиво? Вот так нелепо и узнаёшь собственную цену. А вечер-то, смотрю, всё продолжает скатываться в нечто омифигенное! "Бог не с нами, потому что он ненавидит идиотов(1) ".
  
  ________________
  1 (с) Блондинчик ("Хороший, плохой, злой", 1966г.)
  ________________
  
  Сразу несколько воров кинулись ко мне. Зачем им бить своих друзей-товарищей, когда можно побить врага? Не теряя ни секунды, я поднырнула под руку драчуну слева, вынуждая его побыть моим щитом, а затем, прикрывшись "Защитой Тени", выскочила на более менее открытое пространство. Едва не столкнулась с Шарлатаном, но мне помешали врезать ему как следует, вынуждая откатиться в сторону. Зато смогла сделать подсечку не кому-нибудь, а Тутмосу. Едва он упал, вложила в кулак "Атаку Братства" и ударила его в челюсть. Один нокаутированный есть, плюсом свою линию жизни подправила.
  А это идея! Зачем мне пытаться биться с мужиками на равных, когда можно схитрить? Хоть в "Машинити" и постарались в некоторой мере уравнять возможности мужчин и женщин, но второй закон Ньютона(2) нельзя игнорировать. Как и существенную разницу в наших уровнях. Похвалив себя за свежую мысль, хватанула первые попавшиеся на глаза ноги и резко дёрнула их в сторону. Вор грохнулся, и я поспешила добить его.
  
  ________________
  2 Второй закон Ньютона гласит: "Сила, действующая на тело, равна произведению массы тела на создаваемое этой силой ускорение".
  ________________
  
  
Задание "Время веселиться!" завершено.
  
Получено: 117 пунктов опыта, 1 очко Престижа.
  До 9 уровня 205 пунктов.
  
  Адреналин бурлил в крови, словно кипящий на кухне суп, притупляя вспышки холода, а вот выносливость таяла. Да когда же дебафф слезет уже?
  - Эй, нуб! - Шарлатан подкинул мне сразу две бутылки; я едва изловчилась поймать их чисто на автомате. - Вырубай педика!
  - Кого?
  Парень указал на худого и высокого вора в приличной одежде. Некогда приличной, потому что драка внесла серьёзные коррективы в его прилизанный облик.
  - У него ключи от этого шалмана, или ты собираешься здесь сдохнуть?
  Его заинтересованность в сохранении моей жизни легко понять - мёртвую меня он не сможет вернуть на Элефантину, а лишний раз бегать никому не хочется. Запустить бы этими бутылками в него, но именно сейчас у нас обоих было схожее желание выбраться, поэтому я не стала придираться.
  Поудобнее перехватив бутылки на манер дубинок, ринулась к неписю по имени Номий.
  - Мальчики, пропустите... Спасибо.
  Почти добралась, как всё внезапно прекратилось. Нет, заявленные пять минут эффекта бомбы не прошли, дебафф был снят магией. Если точнее - "Светом Гора-Победителя", тем самым, что разрушает все призванные атакующие силы. Использовать магию в месте, где это невозможно, мог только тот, кто наложил запрет. Глава гильдии Воров Нехо.
  Не так я себе его представляла. Не скажу, что я вообще это делала, но удивилась, увидев яркого рыжеволосого мужчину лет тридцати с небольшим. Семьдесят девятый уровень, цветастая одежда с охапкой амулетов на шее, лисье лицо, обманчиво дружелюбное, если бы не зелёные колючие глаза. Харизматичный человек.
  В наступившей тишине я сориентировалась первой. Наверное, потому что стояла к Нехо достаточно близко.
  - У меня для вас срочное послание из штаба гильдии Убийц.
  Мужчина коротко глянул на своих ближайших соратников, и они схватили меня под руки. Всяко лучше, чем достаться Шарлатану.
  - Я хочу знать: кто повинен в разгроме моего дома? - Нехо говорил спокойно, и я даже капельку подивилась, отчего воры словно в росте сбавили. Они принялись озираться в поисках Врага Народа, но этот гад заполз в какую-то дыру и не отсвечивал. - Живо навести здесь порядок, а её в мой кабинет.
  - Не её, а Принигонду, - проворчала я.
  Мы вышли в дверь, ведущую на кухню, и на секунду я даже испугалась, что меня будут пытать. Боли в ВЦ можно не бояться, а вот плена... Серьёзно, Максик рассказывал, как три дня сидел в плену у маджаев, пока его отряд не спас. Некоторые особо богатые игроки носят с собой на такие вот случаи телепорты, но все остальные вынуждены спасаться своими силами. Плен не официальная тюрьма, отсюда всегда можно выбраться силой, сделкой или деньгами.
  - Мелковата ты для убийц, - тихо заметил один из моих конвоиров - живой игрок шестидесятого уровня с ником Тардис. Хорошо устроился, однако! Личный телохранитель лидера воров, должно быть, ведёт крайне интересную жизнь.
  - Да я не убийца, а жертва обстоятельств.
  - Все так говорят. Знаешь, если Нехо предложит сдать своих, сдавай. На всё соглашайся, он только с виду безобидный, а сам тот ещё... - Тардис не договорил, но суть я уловила. Лидер такой влиятельной фракции не может быть ангелом.
  Из кухни мы спустились вниз по узкой лестнице, прошли небольшой коридор и оказались в кабинете Нехо. Я застыла на пороге, не удержав восхищённого свиста. Тардис взял меня за плечи и легко подтолкнул вперёд. Действительно, чего я веду себя, как провинциалка? И покруче места видала... единственно что не в Кемете.
  Кабинет был освещён десятком изящных светильников, развешанных на стенах. Нехо обставил своё логово не в пример лучше таверны наверху. Мужик оказался настоящим коллекционером. Нет, не древностей, в этот период времени древности не представляли никакого интереса; Нехо коллекционировал механизмы! Я словно очутилась в маленькой мастерской учёного-изобретателя из эпохи Возрождения.
  Прямо на рабочем столе среди бумаг и небрежно рассыпанных золотых монет стоял настоящий древний летательный аппарат - крылья из перьев, папируса, крепкой ткани и кожаных ремешков. В человеческий рост и, похоже, полностью функционирующий! На многочисленных полочках покоились (или же просто ждали своего часа?) железные зубные протезы, шар, напоминающий очертаниями землю, только с непривычным расположением материков, стеклянные трубки, провода, непонятные инструменты... Лидер Воров оказался настоящим Леонардо Да Винчи Древнего Египта, а по нему и не скажешь.
  - Говори, зачем пришла, Принигонда? - Нехо не стал садиться и мне не предложил. Его охранники бесшумно вышли за дверь. - С твоей репутацией "Братство Тени" последний выбор в Ахетатоне.
  - Мне в руки случайно... почти случайно попало некое письмо, - медленно подошла к столу, косясь на примитивный дельтаплан. - Оно адресовано вам, но должно было попасть не сюда, а к лидеру Убийц. Простите, я его прочитала по дороге.
  Нехо протянул руку и забрал конверт.
  - Любопытно, - кивнул вор. - Рад, что ты не побоялась отдать письмо мне. Ксеркс мог бы здорово заплатить, чтобы эти сведения не достигли адресата.
  Давай, бей по больному - по моему бедственному положению.
  - Ты рисковала, придя сюда. Зачем? Никакой награды тебе не обещали.
  - Если вы меня отсюда выпустите и не через парадные двери, это будет прекрасной наградой.
  - Присаживайся.
  Любовница уже точит нож на него, а ему вдруг захотелось поболтать? Ладно, в ногах правды нет. Вот бы ещё чашечку чая предложил! После зверской драки пить хочется неимоверно.
  - А теперь расскажи: почему это письмо оказалось именно у тебя?
  - Давным-давно, в далёкой-далёкой галактике...
  Может, я смалодушничала, но про Фиваиду ничего ему не сказала. Пускай, что она убийца, но отделаться от мысли, что ей не больше тринадцати лет, я не могла. Нехо вполне может оказаться садистом, а неписи не воскресают.
  Мой рассказ его не впечатлил. Да он бы и меня не впечатлил, если бы я не была в нём главным действующим лицом.
  - Что ж, воры умеют быть благодарными, - задумчиво поглядев мне в глаза, ответил Нехо. - Чего ты хочешь?
  Признаваться, что хочу денег, не стала. Это прозвучало бы довольно мелочно. Как там? "У возлюбленных богами деньжата всегда водятся", не будем разрушать этот стереотип. К тому же, он вор, а они те ещё жлобы. О, придумала!
  - Поправьте мне репутацию. Ваши воры по всему Кемету. Каждый раз, когда честные люди пытаются закрыть окно, они прищемляют кому-нибудь пальцы(3) .
  
  ________________
  3 Машка обыграла фразу из фильма "Крёстный отец", 1972г.
  ________________
  
  - Это можно, - усмехнулся Нехо. - И даже кое-чего добавлю.
  
  
Репутация в гильдии Воров изменена на нейтральную.
  Получено 440 пунктов опыта.
  
  Вы получили 9 уровень!
  До 10 уровня 765 пунктов.
  
  Так и знала, что денег мне не дадут.
  - Спасибо, - поблагодарила вполне искренне.
  На своей карьере воровки я решила поставить жирный крест. Мне не по пути с этими ребятами. Опыт, конечно, хорошо, но нужны деньги. Если я не раздобуду к завтрашнему вечеру всего один золотой, придётся покинуть город или же меня бросят за решётку, а там либо переправят на Элефантину, либо отдадут Шарлатану. Да и воровство не моё. Вон, меня едва совесть не заела с письмом для Нехо.
  Решено: испытаю счастье со жрицами любви!
  - Вы лучше, чем о вас говорили, - улыбнулась вору и даже осмелела настолько, что потрогала крыло дельтаплана. С виду прочное. Интересно, а он летает?
  - При иных обстоятельствах за спасение моей жизни я бы сделал тебя членом гильдии, но раз ты же и явилась тем, кто меня едва не подставил... - Нехо хмыкнул и на несколько мгновений задумался. Затем порылся в маленькой шкатулке из слоновой кости, достал оттуда полированную монетку с непонятным иероглифом и вложил мне в руку: - Однако, ты ещё можешь стать одной из нас.
  
  
Получено: Особый знак Нехо.
  
  - Это даст тебе право пройти проверку на верность гильдии в любое время и в любом городе без обязательного испытательного срока. Разумеется, членский взнос это не отменяет, - вот теперь и он улыбнулся. Жа-адный.
  - Вы очень щедры. Не в смысле денег. То есть я про... проводите меня к чёрному выходу?
  Нехо ударил в небольшой гонг и в кабинет вошли его охранники. Высказав надежду, что я воспользуюсь знаком, он велел парням вывести меня.
  - Ты действительно не из убийц? - спросил Тардис.
  - А была похожа?
  - Не-а, но половина наших решили, что вы с Шарлатаном действовали заодно, а он убийца.
  - Я с ним? - скривилась, наглядно выражая, что думаю. - Ни в жизнь. У меня действительно было важное дело к твоему боссу.
  Не заходя в общую залу "Братства Тени", Тардис вывел меня на узкую улочку с мусорными бачками. Высокие стены не давали ветру проникать сюда, поэтому тяжёлый запах гниющих объедков застаивался у земли. Дышать этим было противно до невозможности. Мой провожатый коротко пожелал удачи в Ахетатоне и поспешил вернуться домой. Я тоже поспешила, но только в противоположную сторону.
  Выход отсюда пролегал между стеной и большим мусорным ящиком, в котором шевелились полуголодные кошки. Не думаю, что они кинутся на меня, но рисковать не стоит. Побежала, стараясь не дышать, и едва не угодила прямо в лапы к Шарлатану. Помяни чёрта, называется! Парень перегородил дорогу, вынудив меня отступить назад. Максик говорил, что ищейкам дают телепорты к месту, куда надобно доставить беглеца, не знаю, как они работают, но лучше к Шарлатану даже близко не подходить.
  - Ты предсказуема, как и полагается нубу, - с видимым удовольствием протянул он.
  - Блин, кто тебя выпустил из таверны живым?
  - Меня тоже занимает этот вопрос.
  - Может, сходишь и спросишь тогда?
  - Да ну нафиг. Воры тупые.
  - Убийцы лучше?
  - А ты их вообще видела? Хреновы фанатики, но бонус у них зачётный.
  Пока мы обменивались колкостями, я медленно пятилась назад. Обратно в логово я не попаду - дверь закрыта на замок, - но смогу опрокинуть под ноги Шарлатану один из ящиков с мусором, забраться на второй, а там перемахнуть через стену. Драться я с ним не собиралась. Он меня старше на десять уровней, никаких сомнений в исходе битвы быть не может.
  - Да ну, - фыркнула. - Платят хоть?
  - Ща нигде никому не заплатят. Наши криворукие топ-отряды пару часов назад профукали последнюю крепость.
  Ого! Зря я называла воров жадными. Плохо дело. Когда там следующая осада? Пару дней без денег, и в Кемете нельзя будет встретить даже скарабея в канализации - всех разберут. А через неделю вся нация пойдёт по миру.
  Пора заканчивать с разговором, мне уже отступать некуда. Резким движением опрокинула ящик с мусором в сторону Шарлатана. Было слишком темно, чтобы разглядывать, что высыпалось, но пахло это просто чудовищно. Кажется, даже шевелилось.
  - Чё за..! - парень отскочил назад.
  
  
На вас наложен эффект "Помойный дух". Грязь и запах не исчезнут с одежды в течение 3 часов. В это время вы не будете получать задания.
  
  Воспользовавшись упавшим ящиком, как ступенькой, я запрыгнула на следующий ящик, а оттуда на выступ, ещё один, и подтянулась на разделительную стену. Шарлатан чертыхнулся и первым делом бросил мне вдогонку дебафф, а потом уже кинулся следом.
  
  
На вас наложен эффект "Чёрная метка". Ваша защита снижена на 80% в течение 1 минуты. Нельзя снять зельями.
  
  На той стороне удобного спуска не было, а лезть на крыши бесперспективно, к тому же мне нельзя выходить на открытые пространства. Не знаю, есть ли у последователей Сета контролирующие умения, но очень надеюсь, что нет. Атаковать меня смертельными скилами Шарлатан не станет, уже плюс.
  Плюнув на высоту в пять метров, прыгнула. И очень неудачно! Во-первых: тело острой стрелой пронзил холод, а во-вторых: линия жизни, все мои 988 пунктов вздрогнули и скатились к жалкой сотне. Нубийский нож безобидно висел на поясе, так что на сей раз вина полностью на мне и на дурацком дебаффе.
  - Дура, помереть не вздумай! - крикнул Шарлатан, обалдело глядя сверху вниз.
  Показала ему неприличный жест и сиганула вперёд по улице. А это выход, между прочим! На самый крайний случай, но глотать зелье исцеления пока не стану. Позади послышалась ругань - парень прыгнул следом. Спасибо умной гравитации ВЦ, для которой нет разницы, какого уровня идиот, решивший, что пять метров это не страшно. Полоска жизни Шарлатана просела чуть меньше моей, но всё же!
  Как выяснилось через несколько десятков метров, парень бегал быстрее меня. Похоже, его одежда заточена на скорость передвижения. Весьма разумно для обладателя клейма Враг Народа, и очень печально для тех, кого он преследует. Я вывернула на крайне неудачную улицу, где не было возможностей для манёвров. Нужно немного тормознуть Шарлатана, иначе рассвет буду встречать уже на Элефантине.
  Скопировала четыре доступных мне умения из его панели скилов. "Адские кинжалы" - атакующее. "Вечная тьма" - атакующее. "Возмездие Сета" - подбрасывающее вверх и атакующее. И "Справедливая жатва" - достаточно интересное, хоть и не совсем в духе Сета; оно восполняет тридцать процентов жизни, но при этом у вашего противника восполняется десять. Искать других "доноров" с более полезными в моей ситуации умениями не представлялось никакой возможности, буду использовать то, что есть.
  
  
Вам доступно умение "Адские кинжалы". Уровень: 5 из 31.
  Особенности: натравливает на вашу цель десяток призрачных кинжалов, наносящих мелкие порезы в течение 25 секунд. С вероятностью в 3% враг может получить эффект "Ожога".
  Подготовка: 2 секунды. Перезарядка: 20 секунд. Стоимость: 6% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Резко развернулась и ножом прочертила над головой круг, который тут же превратился в чёрную, как сама пустота, голову шакала. Раздался жуткий вой и на Шарлатана устремился десяток полупрозрачных кинжалов. Их поведение очень сильно напоминало оголодавших мух-людоедов, но к моему несказанному разочарованию, парень ловко уклонялся от них. Точности у меня маловато, да и он гораздо старше. Логично, что.
  - Не знал, что ты принадлежишь Сету. Я думал Хатхор.
  Чем бы ещё в него кинуть?
  Придумала! До храма Ба я не дотяну, но ведь Ахетатон кишит наёмниками! Эти ребята заступятся за кого угодно, если им заплатить. И по ночам они тоже работают, не в таком количестве, как днём, однако, я без труда нашла праздно сидящих возле колодца бравых молодцев. Их не спутать с бандитами - они всегда носили штаны, когда как все остальные предпочитали схенти.
  - Мужики, плачу пять серебряных, остановите Шарлатана!
  - Не вопрос, - кивнул главарь. С любым другим он бы ещё поторговался, но моё клеймо беглой являлось хорошей рекомендацией в его глазах.
  Я быстро достала пригоршню монеток и сунула их в предусмотрительно протянутую руку. Шарлатан чуть тормознулся, заметив блеск денег. Понятливый гад, что б ему провалиться! Интересно, чего ему пообещали в награду за мою голову? Наверняка нечто ценное, но я сделаю всё, чтобы он не получил за меня даже медной монетки.
   Не знаю, попался ли он в руки добрым молодцам или же нет, но я пробежала несколько кварталов прежде, чем остановилась. Выносливость скатилась к двадцати единицам и передохнуть было жизненно необходимо. Конечно, этого не стоило делать на открытом месте, но я буквально валилась с ног. Нелёгкая вывела меня на небольшую площадь с фонтаном в виде верблюда, извергающего из пасти воду. Морда злющая, глаза навыкате, страх да и только.
  Села на бортик и опустила руки в холодную воду. В свете факелов уличного освещения она казалась такой чистой, что я не удержалась и зачерпнула её в ладони. Не доверяя ВЦ, проверила "Восприятием", ничего подозрительного не обнаружила и только потом выпила. Стало лучше.
  А теперь время сделать двухчасовой перерыв... Только спрячусь в какой-нибудь уголок, а то проснусь с очередной табличкой "Подайте на пропитание" в лучшем случае, и с поджидающим меня Шарлатаном в худшем.
  Выход.
  
  Физически я не устала, а вот морально ещё как, но возвращаться в реальный мир не хотелось. Сразу вспомнилась свадьба в "Жизни мечты". Вернее то, во что она превратилась. Боже, это было только вчера! Руки сами потянулись к визиону ещё раньше, чем ноги коснулись пола. Как там Юлька?
  Двенадцать сообщений от друзей-подруг из них Юлькиных ноль. Зашла на её страничку в соцсети. Со вчерашнего ни одного обновления, даже в статусе. Похоже, Юлька безвылазно окопалась в игре, пытаясь исправить ситуацию. Мда, подкинула я ей проблем... Стоп! Винить надо Диану и Лариэль. Надеюсь, моя подруга разбирается в вендетте!
  Уже сидя на кухне с нехитрым обедом из пары яиц с соевым беконом, я быстренько ответила на полученные сообщения и открыла свою страничку. Пора бы добавить на стену несколько скриншотов из Ахетатона. Например, огненный закат или вид на Нил, а можно и мордочку Нехо... Так, а это что такое?
  Весь верхний ряд, предназначенный для фотографий от избранных друзей, был забит картинками с рабами. Картинками, к слову, очень красочными и детальными. На них закованные в гротескные кандалы бедолаги тащили каменные глыбы и рубили тростник. Какой умник запостил их? Открыла детали. Имени отправителя не указано, времени и цифровой подписи тоже нет. Странно. К моему верхнему ряду имеют доступ только два человека - Юлька и Маринка (двоюродная сестра из Перми), они те ещё шутницы, но шифроваться не их стиль. Раньше в избранных был ещё Максик, но после того случая, когда он повесил мне на стену неснимаемую фотку голой бабы, я зареклась давать ему хоть какие-то права, кроме наблюдательных. Похоже, до меня добрались неохакеры!
  Удалила неуместные картинки и на всякий случай переписала код защиты.
  До истечения срока ещё час, зайду на форумы "Машинити". Может, кто-нибудь написал, как укротить убийственный нрав "проклятого артефакта", или сама спрошу.
  Щёлк. "Восхождение цивилизаций: люди и боги". Сервер: Тиберий. Вкладка: Египтяне. Раздел: Общие вопросы по игре. Подраздел: Оружие. Тема: Безуровневый нубийский нож Жало Скорпиона. Начать с непрочитанных постов... Ого - восемьдесят четыре новых сообщения! Почти всё флуд, но кое-что полезное нашлось:
  
  Арно пишет: Не уходим от темы. У кого-нибудь остались идеи - как приручить "проклятый артефакт"? Специально для Эрнанды напоминаю, что вариант "вылечить криворукость" уже был.
  Йотун пишет: (цитата) АватарАанг писал: "...дольше всех владеют таким оружием последователи бога Сета и богини Селкет". Ответ: Вы правы на счёт этих двух богов. Сет главный плохиш в Кемете, а Селкет богиня скорпионов. Так задумано, что все "проклятые артефакты" связаны со скорпионами. В Риме с волками, а в Греции с быками.
  Эрнанда пишет: Да хоть с инопланетянами! Мальчик, ты пришёл сюда выпендриться или таки предложишь вменяемый ответ?
  Йотун пишет: Ребят, как вы её терпите?
  Арно пишет: Не обращай внимания. Она наш местный египетский тролль.
  Эрнанда пишет: Арно, я бы тебя послала, да только сегодня из бана вышла. Радуйся.
  Йотун пишет: Думаю, надо задабривать этих богов. Уже тысячи раз доказано, что боги влияют на экипировку и состояние игроков, если просить их об этом. Разумеется, "золотые" просьбы они слышат чаще.
  Жан-БатистЭммануэльЗорг пишет: А вы не пробовали дать проклятому оружию то, чего оно хочет? Они же убийцы! Если их не кормить человечьей кровью, они начнут резать вас.
  Эрнанда пишет: Ты о чём, парень с очень странным ником?
  Жан-БатистЭммануэльЗорг пишет: Ну раз уж вы все тут рассказываете сказки, я тоже хочу поучаствовать :Р
  Дэфстроук пишет: Извиняюсь, что вмешиваюсь в ваш междусобойчик, я вообще-то играю за римлян, но у меня, кажется, есть правильный ответ. Проклятое оружие белое, оно изначально никому не принадлежит. Называйте это мистическими домыслами, но любой артефакт сам выбирает себе хозяина, и пока вы не привяжите его к себе, оно будет продолжать поиски. Я нашёл кое-какой способ сделать это: усиление! Вы усиливаете оружие за счёт своих единиц жизни, тем самым показывая ему, кто его хозяин. У меня самого Коготь Волка. Я прокачал его на 100% и с тех пор мы с ним лучшие друзья. Но, к сожалению, усиление не страховка от случайной потери или воровства.
  Арно пишет: Как-то это не похоже на правду.
  АватарАанг пишет: Чисто технически, резон в словах Дефстроука есть...
  
  Хм, может, мне попробовать? Ведь не убудет же слишком много от моей линии жизни. К слову, на одежде есть бонусы для компенсации. На месте прикину. Всё равно усилить оружие можно только в храмах Гора, а в Ахетатоне нет ни одного такого.
  Сполоснув посуду, вернулась в свою комнату. Ещё немного поиграю, пока не вечер, а потом придут родители. Что-то я соскучилась по нормальному семейному ужину, а если ещё и подпереть дверь Максика, чтобы он не выбрался на запах вкусной домашней еды...
  
  
  
ВТОРАЯ ГЛАВА
  "ВЦ не любит поспешных решений. Пробуйте всё! Рискуйте и ошибайтесь, только так вы найдёте собственный путь, один на три миллиона игроков".
  О. Судаков, исполнительный директор "Машинити".
  
  За столь короткое время отсутствия Принигонду не наградили дебаффом усталости. Маленькая, но радость. А вот на счёт выскочившего на весь "экран" сообщения уже не уверена:
  
  
Внимание! Я, ваш фараон ИщущийСвет, приношу свои извинения в связи с тяжёлыми боевыми потерями последнего времени. Прошу вас не терять веры в меня, я уже начал планировать ответное наступление, а пока объявляю в царстве Чрезвычайное положение, дающее +10% к получаемому опыту. Мы обязательно победим!
  
  Бонус, конечно, хорошо, но какой ценой? Могу сказать какой - ценой квестовых денежек. Плохая новость.
  Над Ахетатоном всходило солнце, когда я двинулась к таверне "Везучий мертвец". Теперь-то я прониклась всей философией её названия. Действительно, в этом городе может повезти только покойнику. Размышляла об этом, подсчитывая оставшиеся деньги - восемнадцать серебряных и восемьдесят три медных монетки. Теоретически, десять серебряных равны одному золотому, но никто не примет их в качестве уплаты городского налога. По какой-то нелепой причине (я грешу на глюк псевдоискусственного интеллекта ВЦ) неписи хотели получить деньги именно в таком виде, в котором они указаны на ценниках. Пришлось разменять у жуликоватого на вид торговца пирожками тринадцать серебряных монет на одну золотую. Таков обменный курс, как мне пояснили. Но пока платить налог за сегодняшний день не стала: я не знаю, где его проведу, а чему меня успела научить ВЦ, так это тому, что спешить не следует.
  Только стоя у дверей "Везучего мертвеца" в мою голову пришла толковая мысль - зачем я вообще вернулась? Ночь кончилась, снятая комната больше не нужна, разговаривать с обманщицей не входило в мои планы, а Октавиана я всегда смогу найти - он отображается на моей карте в любое время и в любой ситуации.
  Это всё извечная тяга человека к дому - безопасному месту, куда всегда можешь вернуться после опасного приключения. В моём случае аналогом дома выступала оплаченная комната, в которой меня никто во всём Кемете не достанет.
  - Мда, Машка, общение с Шарлатаном здорово поджарило тебе мозги.
  Развернулась, чтобы уйти, но мне не дали этого сделать. Прямо передо мной стояла Фиваида, держащая на поводке трёх своих собачек-баскервилей двадцатого уровня. Выгуливала, пока нет наплыва посетителей.
  - Предательница! - зло прошипела девочка.
  
  
Предупреждение: -10% к репутации в гильдии Убийц. Вас будут задирать.
  
  Вот совершенно несправедливое наказание! Неужели, этот глупый квест был таким важным винтиком для мира игры, что тот, кто коснётся его, в выигрыше не останется?
  - Да кто бы говорил, - недовольно огрызнулась. - Ты сказала, что доставишь письмо лидеру Воров, а я всего лишь сэкономила тебе время.
  - Я всё знаю! Мои друзья видели тебя в "Братстве Тени". Ты вскрыла послание.
  - И представь моё удивление, когда стало понятно, что ты меня надула? К убийцам я не нанималась.
  На лице Фиваиды промелькнула целая палитра различных чувств, но ни одно из них не было добрым. Я не боялась. Она всего-то двенадцатого уровня с никчемными боевыми умениями, когда как я скопировала с одного из посетителей таверны "Крик сокола" - умение бога Гора, которое призывает птицу, запрещающую атаку на сорок секунд. За это время я успею в деталях спланировать бой, ну или добежать до римской границы... Про границу образно, конечно же.
  - Теперь и на воров не рассчитывай, - сплюнула Фиваида. - Наши агенты прикончат тебя, если ты появишься в "Братстве".
  - Не злись девочка, это вредно. Состаришься раньше времени.
  Кстати, да: во всех играх "Машинити" поддерживается механизм независимого развития НПС. Их первая игра - "Роботерия" - создана четыре года назад, и на форумах пишут, что уже половина первых роботов сломалась и заржавела, а неписи выросли.
  - Не мне вредно злиться, - ответила Фиваида, - вредно злить меня. Фас!
  Получив команду, спокойные пёсики разом рассвирепели, будто сбросили маски, и прыгнули на меня. Немного неожиданно, но я не растерялась - в первую собаку полетел "Крик сокола" и, прежде чем оставшиеся вцепились в меня, использовала "Полёт к Свободе", откидывающий на тридцать метров от места битвы. Жаль, что здесь нет открытых пространств, а я по неопытности не повернулась вдоль дороги, потому что откинуло меня на стену соседнего дома. Разумеется, бесследно для линии жизни это не прошло, но потеря двадцати единиц не сравнится с полученной форой.
  Вот только панель Гора исчезла. Значит, я ошиблась, когда решила, что её хозяин сидит в таверне. Он оказался гораздо дальше. Фора сошла на нет.
  Зря я пожалела Фиваиду. Надо было сдать мерзавку Нехо!
  Быстро переключилась на панель Октавиана и резанула первую подскочившую псину "Зовом Ромула". Её откинуло в сторону, но в мою выставленную вперёд руку вцепился второй моб. Длинные зубы прокусили её насквозь; нубийский нож чудом не выпал из ослабших пальцев. Не пожалев собственную линию жизни, оттолкнула пса и крутанула массовым "Вихрем смерти". Ударная волна в полтора метра задела плетёную корзину, стоящую рядом, и оттуда выползла маленькая крыса. Конечно же, она присоединилась к весёлой игре "съешь Принигонду". А вот Фиваида исчезла, и на том спасибо. Мне трёх двадцатиуровневых псов за глаза.
  На шум потасовки высунулись заспанные посетители "Везучего мертвеца". Их было немного, но никто даже не подумал помочь девушке. Увидев банальную драку, через пару секунд почти все вернулись обратно. Жители Кемета, что неписи, что живые игроки, вообще не любопытны, если дело касается чужих битв.
  Мне повезло, что Октавиан не спал. В два удара зарубив того моба, на которого я минуту назад наслала "Крик сокола", римлянин кинул на меня "Щит Марса" и отвлёк оставшихся двух на себя. Не перевелись ещё рыцари в ВЦ! Оказавшись в безопасности на две минуты действия щита, я обрушила на скулящих шавок всю мощь атакующих умений, половину из которых видела впервые.
  Мобы принесли по 21 пункту опыта и две медные монетки. Неужели отсутствие крепостей повлияло, ко всему прочему, на щедрость мобов? В таком случае не завидую я нашему фараону. Уж "спасибо" ему точно не скажут.
  - Не любишь собак, египтянка? - поинтересовался Октавиан, убирая гладиус на место.
  - Это они меня не любят, - спрятав монетки в сумку, присела на бордюр здесь же. В свете последних событий, лучше восстановить показатель выносливости "вручную", а не пить энергетик. Сомневаюсь, что Фиваида скоро вернётся, пара минут точно есть. - В Ахетатоне никто никого не любит. И чем только думал ваш консул, посылая Таноса в такую дыру? Явно не головой.
  - Не тебе рассуждать о мыслях консула великой Римской Республики. - Октавиан сел рядом. - Наша тактика хотя бы приводит к победам.
  - Ну потеряли мы последнюю крепость, не страшно! Потом заберём обратно... надеюсь. А ты-то откуда это знаешь?
  - Газеты читаю.
  Как разбогатею, тоже оформлю подписку на что-нибудь, а то сижу в информационном вакууме. Или буду почаще заглядывать во вкладку общего чата в Клинописной табличке. Такое громкое событие, как отсутствие крепостей, должно быть, бурно обсуждается. Во всех красках! ВЦ нет цензуры в чате.
  - В чём дело, египтянка? Ты непривычно молчаливая.
  - Тяжёлая выдалась ночка, - пожала плечом. - С ворами прошло не всё гладко, с убийцами, по ходу, тоже. Ещё узнала, что на меня бывшие хозяева охоту открыли. Столкнулась с нанятой ими ищейкой. Прикинь, им оказался тот тип, который устроил драку в таверне, где мы с тобой познакомились. Я обещала себе однажды сразиться с ним и отправить его к Осирису, но пока только и делаю, что убегаю.
  - С твоими навыками ты до конца своей бессмертной жизни будешь это делать.
  - Ты прямолинеен до безобразия!
  - Я поддерживаю твоё стремление одолеть врага, но осуждаю твоё нежелание учиться.
  - Всё я желаю, - не согласилась, хоть и капельку неправдоподобно.
  Серьёзно, будто у меня других дел нет, кроме как тренироваться? А ещё это скучно. Не скажу, что жизнь Принигонды прямо-таки наполнена весельем, но так, по крайней мере, я движусь к заветной цели двадцатого уровня - вступить в ряды "Безумцев из Гелиополя". Но Октавиану сказала, что на сегодня у меня запланирована встреча по поводу работы с Мефиер, хозяйкой гильдии Жриц Любви.
  - Пока ты в таком виде, даже бездомный ни о чём тебя не попросит.
  Римлянин кивнул на моё платье. Удивительно, как хорошо на чёрной коже были заметны грязные пятна. Блин, они и на моих руках! Значит, и на лице. "Помойный дух". И как я могла про него забыть? Дебаффу оставалось висеть ещё два с половиной часа.
  - С чего предлагаешь начать? - Я повернулась к Октавиану. - Тренировка с оружием или римский язык?
  - Всё вместе.
  Римлянин помог мне подняться. Пора бы. В любой момент могла вернуться Фиваида со старшим братом. Или даже двумя.
  
  В городе не было площадок для отработки боевых навыков. Здесь не было даже магазинов, где можно потратить жёлтые баллы. У меня, правда, всего восемь штук, но показателен сам факт отсутствия. Однажды Максик рассказывал, что члены гильдий тренируются в своих школах или мастерских, но простым жителям входа туда нет. Простым жителям приходится идти за город и мучить несчастных зверушек.
  - Вот это место подойдёт.
  Октавиан привёл меня на поле, залитое утренним солнцем, откуда открывался потрясающий вид на блестящий Нил. Красиво, тепло и приятно пахнет свежей травой и цветами. И это чудное место просто кишело всевозможным зверьём - от десятого уровня и до семьдесят шестого. Рыбы, птицы, млекопитающие и целая прорва насекомых непривычно огромных размеров. От агрессивных до миролюбивых. Однако, зря я рассчитывала на выгодную охоту, как в пустыне с красными гадюками. Октавиан заявил, что навыки обращения с оружием лучше всего прокачиваются в дуэлях.
  
  
Предложено задание "Дружеский спарринг".
  Условие: успешно провести связку "атака-блок-парирование-контратака".
  Награда: 72 пункта опыта, 4 жёлтых балла, 1 очко Престижа.
  Вы принимаете?
  
  Принимаю, зря, что ли, тащилась за город?
  Тренировка состояла из двух частей: атакующие выпады и уклоняющие манёвры. Сами по себе изученные приёмы почти никогда не пригодятся. Всю их ценность можно ощутить лишь с приложением магических скилов бога-покровителя. Увеличивается сила удара и его точность. К тому же отточенные движения позволяют экономить выносливость и красиво смотрятся. А вся эта акробатика позволяет увернуться от атаки врага и избежать ненужного урона. Я нашла эти манёвры очень полезными, а то заколебало получать увечья при каждом ударе противника. Вон как Шарлатан ловко избегал порезы целого десятка кинжалов, тоже так хочу.
  Занятия с Октавианом явно не войдут в мой личный список приятностей ВЦ. Он военный и зациклен на безупречном исполнении каждого движения, а при условии, что римлянин старше Принигонды в три раза, успешно провернуть связку атака-блок-парирование-контратака представлялось миссией невыполнимой.
  - Твоё оружие отвратительно, - проворчал он, когда уклонение с кувырком избавило меня от двухсот единиц жизни, и нам пришлось сделать перерыв. - Не спорю, оно мощное, но я бы выкинул его прямо здесь же. Например, в Нил. В этой реке много всякой дряни покоится.
  - А в Тибре типа нет? - огрызнулась больше по привычке. Реально устала, чтобы ещё чего-то доказывать. Обидно, что никому мой нож не нравится. Ну и ладно, спишу это на зависть. Меня он устраивает и довольно.
  - Тибр меньше.
  Вот и хорошо, что он не сказал "лучше". Я патриотка выбранной стороны; ещё пару упоминаний о том, как здорово в Риме, и я этот самый Рим возненавижу почти так же сильно, как Максик с Женькой.
  - Встаём.
  Выполнить заданную связку я сумела с большим трудом. Не исключено, что Октавиан просто решил мне поддаться. И ладно, я не феминистка, чтобы требовать к себе такого же отношения, как к мужику.
  
  
Задание "Дружеский спарринг" завершено.
  Получено: 72 пункта опыта, 4 жёлтых балла, 1 очко Престижа. Бонус Чрезвычайного положения (10%) +7,2 пункта опыта.
  До 10 уровня 677,8 пунктов.
  
  Пять часов тренировок. Пять! По-хорошему, давно нужно было потратить на это время, но удовольствия я не получила никакого. Зато "Рукопашный бой" поднялся до пятого уровня, "Мастер меча" с четвёртого до седьмого, "Язык Римской Республики" до пятого. А потом заботливая игра обрадовала меня системным сообщением:
  
  
Предупреждение: Дальнейшие тренировки приведут к эффекту "Переутомление" - показатели Силы и Магии будут снижены на 50% в течение 1 дня.
  
  Действительно - обрадовала! Это означало конец мучениям. Более того, Октавиан тоже понял своим неписевским чутьём, что с меня довольно.
  Вечерело. "Помойный дух" с меня давно слез, но возвращаться в город сейчас бесперспективно. Придётся платить городской налог и искать комнату. С моими финансами проще переночевать вот прямо тут, в поле. Пойти устраиваться в гильдию Жриц Любви? Уж они всяко работают по ночам, но моего игрового времени хватит разве только на то, чтобы добраться до их штаба. Ну, может, ещё и внутрь заглянуть.
  С удовольствием вытянулась на траве. Не смотря на всю реалистичность игрового мира, "Машинити" не стала заморачиваться прописыванием мелких букашек вроде муравьёв и жучков. Огромное спасибо им за это! Октавиану тоже некуда было спешить, и в итоге мы встретили закат в полном молчании, сидя на берегу голубого Нила.
  Выход из игры.
  
  Положила шлем на тумбочку и глянула на часы. Девять вечера. Отлично, на семейный ужин я не опоздала, но и не пришла самой первой. Даже Максик уже выполз из своей комнаты и сейчас о чём-то разговаривал с папой в гостиной. Думаю, я ещё успею душ по-быстрому принять.
  Перекинула голограмму визиона на стену ванной и зашла на страничку Юльки. Её жизнь сдвинулась с мёртвой точки... Только не в лучшую сторону. Новый статус поражал банальностью: "Все мужики козлы!". Не нужно быть Эркуюлем Пуаро, чтобы понять случившееся. С принцем они расстались, причём не на самой дружественной ноте. Вся стена Юлькиной странички была исписана пожеланиями счастья от "Держись, милая, мы с тобой" до откровенных издёвок типа "Ты это заслужила, му-ха-ха!" Я послала ей ободряющую открытку и билет на виртуальное выступление моего соседа-музыканта. Он играет в стиле ска-панка, может, Юльке и не понравится, но точно будет весело.
  На моей страничке ничего не было.
  - Эй, Мышь, - на выходе из комнаты я столкнулась с братцем. - Как жизнь?
  - Чего?
  - Ох, блин, долго соображаешь. Наверное, тебя удочерили.
  Скорчила ему рожицу и пошла в столовую. Максик следом.
  - Как в игре?
  - Застряла в самой жадной дыре Кемета без гроша в кармане, а тут ещё немощные защитнички ввергли царство в пучину нищеты, не сумев сохранить единственную оставшуюся крепость. И ко всему прочему обзавелась заклятым врагом. Но в остальном всё круто!
  В столовой никого не было. Мама крутилась на кухне, наша домработница Даша помогала ей, а папа обсуждал рабочие дела в своём кабинете. Мы с братом активировали диван, уселись на него и включили игровой канал, где шли обзоры последних новинок. "Астра" анонсировала очередное фентези, и сейчас её представитель пытался убедить зрителей, что драконы снова входят в моду.
  - Крепость надо было сдать, - сказал Максик, сделав тише. Драконы нас обоих не интересовали. - Ты ещё маленькая и не сечёшь в политике.
  - Ну конечно. Тотальное обнищание граждан - это же цель каждого правителя!
  - Вот видишь, ничего ты не знаешь. Потеря всех четырёх крепостей - одно из условий досрочных выборов фараона.
  На самом деле в Древнем Египте фараоны правили пожизненно и наследниками назначались их дети, но в "Машинити" посчитали, что так будет не честно, ведь римляне и греки своих правителей сами выбирают. К тому же, у каждого игрока должен быть шанс достичь вершины. Лично я не шибко хотела бы стать фараоном. Не смогу командовать миллионом человек. Для этого нужно буквально жить в игре.
  - С тех пор как выбрали ИщущегоСвет, мы постоянно проигрываем, - продолжил Максик. - У нас никогда не было больше четырёх контролируемых крепостей одновременно. Ты же знаешь, сколько всяких событий в игре зависит от них? Награда за квесты, лут с мобья и инфляция лишь половина всего. Ещё ивенты, праздники и, конечно же, самые лучшие данжи.
  - И как же фараон согласился отдать крепу? В объявлении он просил верить в него.
  - Дык это и не он решил, - хохотнул братец. - Мы, "Безумцы из Гелиополя", заключили союз с первым отрядом царства "Неживыми" и просто не явились на защиту. Все остальные не настолько организованы, как мы, и не смогли долго сопротивляться легионам Септимуса. Он консул римлян и тот ещё гад. Каким-то образом сумел заставить ходить на битвы даже двадцатиуровневых игроков.
  - Молодец, что сказать. Теперь у нас будут выборы?
  - Ага. Голосовать могут все, кто достиг пятнадцатого уровня. Наш джати будет выставлять свою кандидатуру. Если за неделю дорастёшь, отдай голос за Синдбада.
  Не стала спорить даже из вредности. Если Синдбада выберут фараоном, то Принигонда станет членом самого влиятельного отряда в Кемете!
  - А как дела у Юли? - Чувствовалось, что Максик с самого начала хотел задать этот вопрос, но не хотел, чтобы я этого заметила. Ха! Я девушка, мы такие вещи на раз-два сечём. - Видел её страничку в соцсети, у неё что-то случилось?
  - Её свадьба сорвалась.
  - А что так? - Глаза братца заблестели и вовсе не сочувствием. - Я лично всегда считал, что отношения с виртуальными персонажами полная дурь.
  - Сам попробуй сыграть в "Жизнь мечты", узнаешь - чего так.
  В столовую вошла мама с тарелками и столовыми приборам.
  - Так, убираем визионы! Хоть один день я хочу поужинать с моими детьми, а не с зомби турбонета.
  - Снова в каменный век, - по привычке пробормотал Максик. Настроение у него скакнуло вверх, он даже вызвался помочь накрыть на стол, а я отправилась на поиски салфеток.
  Ужин прошёл в тёплой вегетарианской атмосфере, после которой мы с Максиком негласно пожелали партии "Фермеров" наконец-таки добиться снятия запретов на употребление мяса. Год уже протестуют, пора бы общественности увидеть хоть какой-нибудь результат.
  
  Следующее утро (так совпало, что и в ВЦ было утро) началось с дебаффа усталости, тем самым, что на целый час режет показатель выносливости ровно наполовину. Принигонда проснулась в чистом поле возле небольшой колонии шестиуровневых кроликов. Белые пушистики тут же бросились врассыпную, едва я пошевелилась. Такая прыть говорит о том, что они гораздо ценнее, чем можно было бы подумать, иначе что за дурак станет за ними гоняться? Я вот не стала. Какой толк при нынешнем-то плачевном положении в царстве? Крольчинка выделки не стоит.
  Точка на карте, обозначающая Октавиана, бродила по северу Ахетатона. Я капельку порадовалась, что штаб-квартира гильдии Жриц Любви находится в западной части города. Тренировки дело хорошее, но не каждый же день! Я и в реальной-то жизни не могу заставить себя бегать, и это при том, что Машке, в отличие от Принигонды, за фигуркой следить нужно.
  Альфа в игре не было. Интересно, как там у него дела на стройке? Наверное, рабочие бастуют... Стоп, там же рабы, они не могут бастовать. Им ведь не урежут рацион? Вот ещё одна причина, по которой я не хотела там работать, - не смогу спокойно смотреть, как одни люди угнетают других.
  Хм, может, это Альф послал мне на страничку те картинки?.. Да ну, бред какой! С чего ради ему это делать? К тому же, он даже не знает моего настоящего имени. Как, собственно, и я его. Обязательно спрошу при следующей личной встрече. Может, удастся ещё что-нибудь узнать, например, кто он такой?
  Всё, что я знала о Легендальфе, как о персонаже, а не как о своём друге, можно было уместить в пять пунктов.
  Первое. У него действительно есть персонаж восемьдесят второго уровня, за которого он периодически играет.
  Второе. Он принадлежит не Анубису, и Альф намеренно не хочет мне говорить кому.
  Третье. Об игре он знает много, но знания общие, а не конкретно египетские.
  Четвёртое. Его товарищи играют за греков. Может, я нагнетаю атмосферу, но друзья обычно играют вместе. Ещё из головы не идёт исчезновение Розы и "Чёрных канареек" на фоне слухов о маньяке греке.
  И пятое. Его цель - попасть в топ-отряд.
  Отсюда напрашивается тревожный вывод - а не грек ли Альф часом? Грядёт "Эпоха завоеваний", Максик говорил, что шпионы во вражеском лагере будут шибко цениться, и парень, у которого здесь нет никаких привязанностей, идеальный кандидат. Но, наверняка, он станет всё отрицать, если я поделюсь своими догадками.
  Задачка...
  Едва вошла в ворота Ахетатона, как меня тут же предупредили о налоге, который нужно заплатить за этот день. Я было снова хотела уйти из города на ночь, но сегодня это не прокатит. Один день - один золотой, и не важно, где я буду ночевать.
  - Тебе не место в этом городе, Принигонда, - на меня агрессивно рявкнул один из четырёх молодчиков у ворот. Бравые мужики исполняли роль охраны. Высокоуровневых неписей дистанционного боя с минимум четырьмя картушами на панели вполне достаточно, чтобы отразить атаку приблудных недоброжелателей.
  - Чего это не место? - даже оборачиваться не стала.
  - Ты мне не нравишься.
  - Ох ты ж блин, какая трагедия! - а скорость прибавила, но едва заметно, чтобы не сочли трусихой.
  Выплывшая информация рассказала, что мужик принадлежит гильдии Убийц. Не могу определиться: эти ребята мне не нравятся из-за того, что Шарлатан один из них, или из-за Фиваиды? Или, может, к ним изначально идут одни придурки? Это хорошо, что они предпочитают не палиться на людях, часто сталкиваться не придётся.
  Семь утра. В это время все неписи уже при делах. Жрицы любви не были исключением. В их интересах работать круглосуточно. Вспомнила, что я забыла сделать! Я же хотела просмотреть на форумах темы о проститутках в Кемете. Стоит ли мне вообще с ними связываться? Вполне может статься, что мои внутренние моральные ограничители будут недовольно пищать. А и ладно, много треплюсь, мало делаю. Иду и всё!
  По пути решила наведаться по адресу из задания "Однажды мы встретимся" - особняк между тремя фонтанами. Награда в три золотых за него уже была мне обещана, никакое Чрезвычайное положение её не отнимет. Проблема лишь в том, что я всё ещё не угадала имя адресата, но с этим сориентируюсь на месте. Как всегда.
  Ловко обошла патрули стражей фараона, вяло гуляющих по центру города чисто для придания видимости власти фараона, и вышла к роскошной усадьбе с красными знамёнами, на которых были вышиты золотые орлы. Каменная ограда высотой в четыре метра надёжно защищала приличный для городских масштабов сад, откуда доносилось чириканье сладкоголосых птичек, а на небольшом отдалении виднелся сам дом в три этажа со стенами из выбеленного камня с богатой облицовкой. Туда просто так не проникнуть, это точно. Ну и в довершении проблем возле ворот стояли два воина-копейщика восьмидесятого уровня в знакомой по старым историческим фильмам красно-коричневой форме. Это не резиденция какого-то местного авторитета, это посольство Римской Республики!
  Так и знала, что дама сердца капитана галеры связана с осведомителем Октавиана. Наверное, она одна из служанок Вероники Марцеллы. В таком огромном доме кандидаток может быть штук десять! Не думаю, что мне позволят приставать к каждой из них, выспрашивая: не она ли киприотка, и не названа ли в честь какой-то там богини? То, что это не египетское имя, я уже почти не сомневалась.
  Пару минут потоптавшись неподалёку от ворот и прикидывая, под каким предлогом можно попасть внутрь, я ни к чему не пришла, лишь стражи начали коситься в мою сторону. Ладно, дождусь праздника Нептуналии, а пока не буду терять времени. За дело!
  Штаб-квартира гильдии Жриц Любви носила амбициозное название "Дом удовольствий госпожи Мефиер" и напоминала дорогой ресторан в древнеегипетском стиле. Здание абсолютно не вписывалось в архитектуру Ахетатона, словно могучие джинн в одну ночь перенесли его откуда-нибудь из арабской столицы. Оно стояло на небольшом возвышении, залитое золотыми лучами солнца, нарядное, как невеста, с расписанными колоннами и цветной глазурью на стенах.
  - Эй, Принигонда! - Ещё не успела подойти, как меня окликнули две девушки в ярких коротеньких калазирисах и цветами в волосах. - Заходи, тебе понравится. У нас есть мальчики на любой вкус.
  И они подмигнули.
  - Я не за этим, - улыбнулась, а сама видела, что они не верят. Да и не надо.
  - Советуем выбрать Бьёрга. Он из далёких северных земель, его глаза цвета строптивого Нила, а волосы подобны лепесткам белого лотоса, его тело...
  - Не хочу знать, - быстренько остановила девушек, пока у них слюна не закапала, и закрыла за собой дверь.
  
  
Вы вошли в дом гильдии Жриц Любви. Предупреждение: здесь не отображаются имена и другая личная информация.
  
  Конфиденциальность радует... Не меня, а других посетителей. Мне-то зачем стесняться? Я пришла не за развлечениями.
  В нос тут же ударил густой запах благовоний. Не удивлюсь, если где-то рядом догорает хиппи. Тут было людно. Очень. Парни, девушки - все они живые игроки, и никто не стеснялся целей визита. Они весело смеялись, кто-то пел песни, играла музыка... Вот уж не думала, что публичные дома в ВЦ так популярны! Как, оказывается, я ещё мало знаю об этой игре.
  Ярко освещённая зала поражала размерами и роскошью. Прямо по центру шуршал фонтан, возле его бортиков на полу стояли большие вазы с фруктами, на полу небрежно валялись ковры, у стен расставлены скамеечки и кушетки (все заняты! Побойтесь богов, ещё же только утро!), стены исписаны такими откровенными рисунками, что даже я, жительница современного мира, могла бы смутиться. Но не смутилась. Я собираюсь работать на хозяйку "Дома удовольствий" (но не так, как её девочки), ни к чему лицемерить.
  В общем, мне здесь понравилось. И почему я раньше не пошла сюда? Чего опасалась? Насильная проституция в виртуальных играх запрещена.
  - Угощайся, пожалуйста, - ко мне подплыла красивая египтяночка в одной юбке и с блюдом винограда. Она дружелюбно улыбалась. - Я могу помочь с выбором?
  - О, спасибо, очень кстати. Я про виноград. Это он кстати.
  Никогда не была в публичных домах. Очень интересная смесь смущения с любопытством. И чем-то ещё. Чем-то, порождённым благовониями.
  - Не подскажешь, где я могу найти госпожу Мефиер?
  Девушка не стала задавать праздных вопросов и любезно вызвалась проводить меня. Мы поднялись на второй этаж и прошли короткий коридор всего с тремя комнатами, в игре больше и не нужно. Девушка доложила хозяйке о моём приходе и удалилась.
  В кабинете находилась только одна женщина. Едва глянув на неё я поняла, почему здесь нет телохранителей. Мефиер была неписью максимально возможного сотого уровня. Равных ей можно по пальцам пересчитать, а среди игроков так вообще ни одного, если верить статистике серверов на форумах "Машинити". А ещё она очень красивая чисто египетской красотой. Лет чуть за сорок, но возраст лишь добавляет шарма, которого нельзя найти среди игроков-девушек, которые часами сидели в редакторе создания персонажа.
  Бессознательно перекопировала её умения. И в этом плане она была уникальной. По крайней мере, с её богом-покровителем я прежде не сталкивалась.
  - Добрый день, госпожа.
  - Добрый, - она отпустила кошку на пол и улыбнулась.
  Я почувствовала, как беспричинное доверие затопляет моё существо, а женщина возле стола из властной незнакомки превращается в лучшего друга. Резко встряхнула головой, отгоняя наваждение. Не исключено, что это Мефиер насылает его, сознательно или бессознательно. Она же жрица любви самого высокого уровня, может у них пассивные умения такие?
  - Признаться, к нам не часто приходят возлюбленные богами... не для того чтобы развлечься, конечно же, - женщина очаровательно улыбнулась; я ответила тем же, хотя не находила в её фразе ничего забавного. - Глупцы. На моих девочек смотрят со снисхождением, даже не догадываясь, что среди всех гильдий Кемета у нас самые высокие доходы. Мы вхожи в такие места, куда не проберутся ни жрецы с их молитвами и чудесами, ни убийцы порождения тени. Мы делаем мужчин твёрже, а женщин мягче. Стоит только захотеть, и все их секреты будут нашими, а они нам за это ещё и приплатят.
  Вот это реклама - вдохновляющие слова плюс аура доверия! Полагаю, у каждой гильдии есть нечто подобное, отчего в глазах наивных игроков загораются искры... И мне почему-то казалось, что в моих глазах сейчас пылали самые настоящие костры.
  Мефиер с любовью погладила прыгнувшую на стол кошку, незаметно наблюдая за мной. Я насчитала штук пять пушистиков, про статуэтки упоминать не буду, а на мумии котиков, стоящие на полочках, лучше вообще не смотреть. У Нехо мне понравилось больше. Хитрый лис не манипулировал моим расположением.
  - Я хочу работать с вами.
  - Добро пожаловать, - Мефиер расцвела.
  Догадываюсь, что не много игроков выбирает её гильдию, даже не смотря на красивую речь и достаточно низкий членский взнос. Бонусы от их репутации так себе - кому захочется целовать противника, чтобы предположительно вывести его из строя на полминуты? Почти все игроки гонятся за "престижными" гильдиями, чтобы не стыдно было поставить соответствующий статус на своей страничке в соцсети. Я бы и сама хотела посмотреть на того, кто добровольно решил пойти работать бок о бок с проститутками. Стереотипы же.
  - Наш испытательный срок - семьдесят заданий, но, учитывая Чрезвычайное положение в царстве, шестьдесят. Как только выполнишь их все, я дам тебе Особый знак Мефиер, дающий право пройти испытание на верность и стать одной из нас. Ты согласна?
  Я пожала плечами и уверенно кивнула. Хозяйка с удовольствием потёрла руки и полезла в ящички стола не иначе как за договором. У воров я этот пункт пропустила. Пока она была занята, быстренько просветила её "Уаджетом", уж очень любопытный у неё покровитель... Бастет! Достаточно редкая богиня-кошка. Редкая только потому, что изначально очень много желающих взять её, и "Машинити" ограничила количество посвящённых ей храмов в стране, чтобы обеспечить разнообразие. И это именно за ней гонялась та девочка, которая целых семнадцать уровней жила без покровителя. Теперь я её понимала. Умения уж очень интересные, и это при том, что я вижу всего четыре из них.
  - Напиши своё имя вот здесь.
  Мефиер протянула мне свиток пергамента, в котором была только одна строчка-вопрос: хочу ли я вступить в их ряды? Все права и обязанности написаны внизу в главной зале. Предполагается, что я уже должна была ознакомиться с ними. Ничего сложного и никаких подводных камней - ВЦ игра не только для юристов и иже с ними, и не "Жизнь мечты", где из-за подобных мелочей ломаются судьбы.
  Подписалась.
  
  
Ваш текущий профессиональный статус Кандидат в члены гильдии Жриц Любви. До Члена гильдии I ступени 0/60 выполненных заданий. Предупреждение: нельзя быть Кандидатом одновременно двух гильдий.
  
  Никаких рекомендаций не потребовалось и нет очередей. Удобно. Но на этом всё не закончилось:
  - Наша форма, - хозяйка жриц любви протянула мне коротенький красный калазирис с закрытым, по счастью, верхом. - Ношение не обязательное, но если ты выполняешь задания в этой одежде, тем самым рекламируя нашу гильдию среди товарищей, я в благодарность буду добавлять по десять процентов к опыту.
  - Договорились.
  Чего уж там, переоденусь. Выглядеть проституткой ещё не значит быть ею. И вообще, я не вижу ничего плохого в присутствии продажной любви там, где поощряется убийство себе подобных.
  Мефиер провела меня в одну из трёх запертых комнат на этаже. Свет, ковры, цветы в кадках и диванчики возле исписанных стен, лишь одна деталь портила картину - нет ни одной живой души. Фрукты сиротливо лежали на блюдах, кувшины были полны освежающих напитков, музыкальные инструменты аккуратно сложены на декоративных полочках. Здесь должны отдыхать кандидаты и члены гильдии из живых игроков, делиться планами, искать группу и просто болтать, но не было даже случайно забредшей кошки. Совсем не удивительно, отчего хозяйка обрадовалась мне, как дорогой гостье.
  Так, Машка, только не вздумай включать жалость! Как только ты избавишься от клейма беглянки, тут же вступишь в более полезную и законопослушную гильдию. Например, к авантюристам, как Максик, или к алхимикам, как Альф. А это всего лишь ступенька. Да-да, и ничего более.
  - Выбирай, что по душе, - Мефиер указала на интерактивную доску со списком актуальных заданий и таблицей лучших игроков в гильдии. Как и везде, этот показатель измерялся не количеством выполненных квестов, а очками Престижа.
  - Спасибо, - я благодарно улыбнулась. Да и как не улыбнуться такой великолепной женщине с жульническим даром внушать расположение? Нельзя очаровывать людей чем-либо, кроме природного обаяния, но кто бы от этого отказался?
  - Здесь же ты можешь ночевать, только не забывай про городской налог.
  Когда хозяйка ушла, я выпила целый ковш виноградного сока, чтобы хоть чуточку разбавить розовый туман в голове. Здорово же она мне мозги запудрила! Радует лишь то, что я смогу разорвать контракт в любое время.
  
  
Использовано: Нектар царей. Особенности: +5% к скорости восстановления выносливости. Эффект длится 40 минут.
  
  Коснулась доски. В выскочившем меню выбрала свой уровень. В наличии пять доступных одиночных квестов, достаточно простые, по сравнению с теми, что были у меня раньше, да и награда соответствующая. Но если прибавить бонусы от платья и Чрезвычайного положения, выйдет неплохая цифра. Взяла всё, пока кто-нибудь другой не разобрал (ну а вдруг я сделала чересчур поспешные выводы о непопулярности гильдии?). Жирные групповые квесты даже не стала рассматривать, слишком долго искать напарников.
  
  
Получено задание гильдии Жриц Любви "Красная лента".
  Условие: передайте 4 приглашения указанным в списке людям так, чтобы их жёны и мужья ни о чём не догадались.
  
  Типичный курьерский квест с элементами осторожности. Понадобится лишь время.
  
  
Получено задание гильдии Жриц Любви "Несносные мальчишки".
  Условие: выследите хулиганов, которые ставят позорные метки на домах девочек Мефиер и накажите их.
  
  Начну со сбора информации, потом подключу "Восприятие", и метки сами приведут меня к своим создателям. Дальше буду действовать по обстоятельствам. Наказать ведь не подразумевает отшлёпать? Постараюсь обойтись строгим выговором.
  
  
Получено задание гильдии Жриц Любви "Ни дня без веселья!"
  Условие: вы должны присоединиться к уличным танцовщицам на главной площади и заработать 1 серебряную монету.
  
  С этим квестом может возникнуть проблема. И в обычное-то время игроки не шибко щедры в подаяниях, а уж сейчас... Понадеюсь, что я одна такая нищая на весь Ахетатон, а моё исполнение риверданса понравится публике. Зря я что ли посещала театральную группу?
  
  
Получено задание гильдии Жриц Любви "Самозванка".
  Условие: вычислить шпионку среди жриц любви в зале "Дома удовольствий".
  
  А это уже интереснее! Послушаю музыку, пообщаюсь с неписями, которые расскажут мне парочку забавных историй из жизни в гильдии, понаблюдаю за ними, отмечу самых подозрительных и включу "Восприятие".
  
  
Получено задание гильдии Жриц Любви "Должок Меренптаха".
  Условие: забрать деньги за оказанные ранее услуги у зодчего строящихся гробниц за стенами Ахетатона и отнести их Мефиер.
  
  Фигня. Вся сложность только в том, что придётся тащиться к некрополю. Займусь этим в самую последнюю очередь.
  
  
Награда за 5 заданий: 1070 пунктов опыта, 22 жёлтых балла, 8 очков Престижа.
  Особенности: (смотрите в детальной информации каждого задания).
  
  Денег, конечно же, не предложили.
  Купленная карта Ахетатона не сравнится с той, что я приобретала для Абидоса, но проложить оптимальный маршрут позволяла. С удобством расположившись на кушетке, спланировала путь так, чтобы не тратить времени на возвращения. Особо отметила храм Ба. Не стоит забывать, что по улицам бродит Шарлатан, которому раз в день игра палит моё местоположение. Вот ещё один довод в пользу того, чтобы не останавливать на одном месте подолгу.
  Переоделась в униформу гильдии - ладно скроенный калазирис ярко-алого цвета. Короткая (чуть выше колена) юбочка обтягивала ножки, словно вечернее платье, а моё ожерелье из бирюзы и малахита только усиливало это впечатление. Красавица! Хоть и вульгарная. Форма обладала удивительной особенностью - она перенимала свойства с моего основного платья, и поэтому в боевых качествах я ничуть не потеряла.
  Вот теперь я готова. Вперёд! Игра должна продолжаться!
  
  И она продолжилась. Правильное планирование - половина успеха в любом деле, а ещё я не отлынивала. До праздника Нептуналии есть время, но чтобы успеть достичь пятнадцатого уровня, мне придётся выполнять в день даже больше заданий, чем сегодня. И не тратить время на ерунду вроде поиска новых возможностей. Если встречу чего по пути, то только "за", а специально искать не буду.
  Шарлатана, к моему маленькому удовольствию, я не встретила. Единственный эпизод, который чуточку выбивался из радужной картины, был связан с КрадущимсяТигром и Мечтателем. Я как раз танцевала зажигательный ирландский танец (между прочим, пользовалась бешеным успехом), когда парни решили посмотреть, что тут происходит.
  - Обалдеть, моя сестра не только алкоголичка, но ещё и жрица любви! - воскликнул братец фальшивой интонацией, когда я собирала заработанные монетки. Тут было гораздо больше одного серебряника, и это натолкнуло меня на мысль о том, что таким образом можно неплохо зарабатывать. - Мамочка будет в шоке.
  - Конечно, она же поверит тебе на слово, сразу после того, как ты снова скажешь ей, что не гей, а плакат полуголого Шварценеггера в твоей комнате чисто для красоты.
  - Почему ваша мать считает, что ты гей? - Женька повернулся к другу.
  - Мышь врёт.
  - Говори себе это почаще, быстрее поверишь... Девочки, - я обратилась к танцовщицам, - никто не разменяет одиннадцать серебряников на один золотой?
  Самая юная из девушек оказалась самой быстрой. Отлично, завтрашний день спасён! Осталось всего-то... много осталось. Жаль, но всё время в Ахетатоне не протанцуешь. А ещё я давно не практиковалась, за двадцать минут выносливость спустилась в ноль.
  - Серьёзно, ты почему в таком виде? - Максику удалось убедить друга в своей правоте, и теперь он обратил пылающий моралью взгляд на меня.
  - А догадайся. Могу облегчить задачу за пять золотых.
  - Нас вспомни, когда мы подавали заявки к "Безумцам", - ответил ему Женька. - Тогда мы вступили в первую попавшуюся гильдию, чтобы поскорее апнуться. Сто процентов Маша тоже не по зову сердца сделала выбор.
  Девочки продолжили свои танцы уже без меня, народ начал постепенно расходиться. Этот квест засчитался, пора браться за последний. Прекрасный повод повидать Альфа. Пару часов назад он интересовался моими успехам, но я ничего ему не успела ответить - разбиралась с юными поборниками нравственности.
  - Женька, я всегда считала тебя умнее моего братца. Ты думаешь, прежде чем говоришь.
  Эти двое счастливчики: мало каким друзьям в ВЦ удаётся изначально попасть в одну и ту же локацию.
  - Да ладно, Мышь, не злись, - Максик пошёл на попятную. Не в его привычках, но о причинах я знаю... по крайней мере, догадываюсь. - Видел в соцсети, что Юля переживает. Давай ты пригласишь её к нам? Вы же лучшие подруги, Юлька не раз ночевала у нас. Посидите, тортик слопаете с горя - она по несостоявшейся свадьбе, ты из-за неудач в игре...
  - Она заходила на днях, - не знаю, зачем соврала. Разозлилась просто. - Ты был в игре.
  Увидев, каким расстроенным сделалось его лицо, я ощутила раскаяние. Похоже, любовная тема основательно проела ему мозги, но всё равно он бы не вышел из ВЦ. Прецедентов не было... собственно, и девушек тоже, так что утверждать не стану.
  - Вы куда-то шли, парни?
  - Держи, - Максик впечатал в меня лист папируса. Надпись на нём призывала голосовать за Синдбада, лидера "Безумцев из Гелиополя". - Повесь это в "Доме удовольствий", тебе же по пути.
  Коротко улыбнулась, прекрасно поняв его намёк, и заглянула в листовку:
  
  "Устали смотреть на радостные лица римлян? Надоело проигрывать грекам? Выбирайте Синдбада из отряда "Безумцы из Гелиополя"!
  Новый фараон - новый Кемет. Сделайте правильный выбор накануне "Эпохи завоеваний", пока не завоевали вас!"
  
  Типичный скучный предвыборный текст, ни капли оригинальности, не за что зацепиться глазу. Думаю, почти у всех остальных кандидатов будут точно такие же, а выиграет тот, кто прямо признает, что нация находится в полной жэ и предложит реальный план выхода, а не просто пафосный лозунг.
  Убрала листовку в сумку. Так и быть, повешу её в "Доме", это и в моих интересах, чтобы Синдбад победил на выборах.
  - Эй, Максик, а я видела твоё имя в списке клиентов Мефиер.
  - Там нет такого списка, - едва ли не в унисон возразили друзья.
  - Ха, спалились!
  - Это не "спалились", это здравый смысл. Анонимность клиентов непреложный принцип всех жриц любви в ВЦ, там так и пишут при входе.
  - Ну точно, совсем не спалились.
  - Ой, да чего ты прицепилась, Мышь?
  - Всего лишь намекаю, что сдам тебя маме в тот же день, когда ты сдашь меня.
  - Ребята, давайте жить дружно, лады? - Женьке мы уже надоели.
  Я глянула на оставшееся время игры: пока укладываюсь в собственный график, но остановок на поболтать в нём заложено не было.
  - Ладно, парни, у меня дела.
  - И мы тактично не станем спрашивать какие, - Максик ответил моей же монетой.
  - Вот и славно, - немного натянуто улыбнулся Женька, чтобы не заканчивать разговор на неудачной теме. - Маш, мы сегодня уматываем из Ахетатона, без данжей тут нечего делать. Переждём пару недель в Мемфисе. Если нелёгкая приведёт тебя туда, заглядывай в гости. У нас там дом в собственности и пара элитных лошадей с гепардом. Будем рады видеть!
  Максик фыркнул, чтобы я не просила покататься, махнул рукой и направился в первую попавшуюся сторону. Захотелось показать ему язык, но мне уже не восемь.
  - Кстати, классно выглядишь, - подмигнул Женька и побежал догонять друга.
  Я помахала им вслед пальчиками и поставила навигационную стрелку к гробницам.
  Вечерело. Уже начинаю привыкать к таким "быстрым" суткам. Ещё на заре виртуальных игр полного присутствия подобные сдвиги вызывали нервные срывы у игроков, компании несли огромные убытки из-за судебных тяжб, но потом научились стабилизировать негативное воздействие на мозг. Однако, в шлемах "Машинити" всё равно включена защита, каждые два месяца блокирующая возможность их использования до разрешения психолога.
  Дорога к некрополю оказалась куда длиннее, чем в других городах. Умирать здесь будет утомительно, так что если представится возможность избежать гибели, упускать её не стоит. А ещё я буквально час назад взяла десятый уровень, теперь за каждую смерть не от руки человека с меня будут снимать пункты опыта - десятую часть от полного текущего уровня, даже если вкачана всего единица, как объяснял Альф.
  Чтобы скоротать скучный путь, достала Клинописную табличку.
  
  
<Создана беседа. Участники: Принигонда, Легендальф>
  Принигонда: Привет, Альф!
  Легендальф: Мира и любви, Прин! Нашла работу?
  Принигонда: Можно сказать. С ворами не срослось, так что теперь я в гильдии Жриц Любви. Стабильные задания минимальной сложности, весёлый коллектив, возможность познакомиться с новой стороной жизни Кемета.
  Легендальф: У тебя оригинальное видение мира :)
  Принигонда: Я и не представляла, что жрицы пользуются такой популярностью среди игроков. Римляне и греки оставили нас без крепостей, а египтяне, вместо того, чтобы тренироваться, предаются любовным утехам.
  Легендальф: Ну... как бы тебе объяснить поприличнее... На самом деле такая картина во всех трёх странах. Неписи-куртизанки в своём деле настоящие профессионалки, они никогда не халтурят, а берут недорого.
  
  Как-то даже не хочется знать подробностей. Совсем не удивительно, что современная молодёжь не умеет строить отношения в реале, когда в игре есть не просто тоже самое, а тоже самое, но без бытовых проблем да ещё и высшего разряда.
  
  Принигонда: Ты в курсе расценок?)
  Легендальф: За восемьдесят два уровня со всяким приходилось сталкиваться. Ты точно определилась с выбором? Потому что дважды вступить в одну и ту же гильдию не получится. Если ты прервёшь линейку заданий жриц и начнёшь, скажем, линейку искусников, то жрицы потом не примут тебя обратно.
  Принигонда: Никогда-никогда не примут или придётся выждать месяц, как с репутацией у банд?
  Легендальф: Никогда. Правда, одна маленькая лазейка есть - можно пройти все задания кандидата, получить знак, но не проходить испытание на верность, а пойти кандидатом в другую гильдию и тоже получить знак. Так сказать: побываешь в каждой гильдии как в демо-версии, а потом уже сделаешь осознанный выбор.
  Принигонда: Тяжело сделать осознанный выбор, когда вариантов так много.
  Легендальф: Не очень. К двадцатому уровню среднестатистический игрок уже сталкивается с большинством из того, что способно его заинтересовать. А всё самое крутое встречается после полтинника, чтобы и было, но только у единиц.
  Принигонда: "Машинити" же. Они там те ещё весельчаки. Меня ведь на днях приглашали в "Жизни мечты"... Никогда не пробовал?
  Легендальф: Кому в голову придёт мысль променять убийство мобов на подсчёт калорий?
  Принигонда: Моей лучшей подруге).
  Легендальф: По правде, и моим двум сёстрам тоже. Прин, а ведь я даже не знаю твоего имени.
  
  Забавно, только сегодня подумала о том же самом. Я хотела по-настоящему познакомиться с Альфом. Человек, который меня не напрягает, имея за собой кучу недомолвок, это редкость.
  
  Принигонда: Маша.
  Легендальф: Так гораздо лучше! Я Артём.
  Принигонда: Ну что, Артём, я к тебе в гости. Повидать вашего зодчего.
  Легендальф: Подходи, проведу экскурсию, подкину работёнку. Сегодня в котловане наткнулись на древнюю гробницу, так рабочие не хотят туда спускаться.
  Принигонда: А почему я должна хотеть?
  Легендальф: Там воют неуспокоенные призраки!)
  Принигонда: Это полностью меняет дело, знаешь ли! *сарказм*
  Легендальф: Зодчий заплатит... деньгами.
  Принигонда: Это полностью меняет дело, знаешь ли! *не сарказм*
  Легендальф: Держи путь прямиком к обелиску. Увидишь его без проблем.
  Принигонда: Кажется, уже вижу.
  
<Вы покинули беседу>
  
  Некрополь Ахетатона поражал своими размерами. Это не просто кладбище с низенькими склепами, а настоящий город. Город мёртвых. Пирамиды высокие и не очень, гладкие и ступенчатые, с колоннами, арками и статуями, а в самом центре возле настолько громадного обелиска, который, казалось, царапает небо, велась грандиозная стройка. Даже отсюда я слышала её шум. Боги Кемета, сколько же там людей? И рабов. Как подумаю об этих несчастных, так настроение портится.
  Обняв себя руками, вошла на землю мёртвых. Как и в старом фильме про бессмертных горцев, на этой территории нельзя убивать... живых. Дорога уводила вниз, и совсем скоро я поняла, что движусь к карьеру, а тот обелиск гораздо, гораздо выше, чем изначально я думала.
  Остановилась у самого края, откуда начинался путь на дно. Глубина карьера метров около двухсот, а внутри кипит жизнь! Вот натурально - как в муравейнике. Сотни людей трудились, подгоняемые окриками и свистом хлыста. Вьючные животные тащили многотонные каменные глыбы, а рабочие дробили камень, отчего здесь стоял просто невообразимый шум. Повсюду строительные леса, пыль и песок. Днём здесь, должно быть, та ещё духовка. И всё это затеяно для того, чтобы какой-то поместный правитель мог похвастаться своей гробницей...
  Я спускалась по широкой змеевидной дороге. Тут начинало темнеть. Не из-за того, что солнце уже село (сядет оно чрез час, не раньше), а потому что высокие постройки некрополя не пропускали его лучей в эту огромную яму. На меня смотрели. Грязные египтяне в одних набедренных повязках опускали кирки и лопаты, когда я проходила мимо. Конечно же, они видели девушек, но мой красный калазирис сразу выдавал представительницу древнейшей профессии.
  - Эй, красотка, а можно...
  - Дорого.
  И быстрее-быстрее вниз.
  По стенам карьера лепились времянки, где ночевали неписи, здесь же стояли котлы, из которых поднимался неаппетитный пар. Глядя на это, я искренне поблагодарила псевдоискусственный интеллект ВЦ за то, что "родилась" служанкой в приличной школе, а не рабыней в подобном месте. Моя жизнь, оказывается, была прекрасной, а если бы я ещё подметала двор без напоминаний, она бы стала в несколько раз лучше. Блин, да я же была всего лишь в крошечном шаге от статуса ученицы!
  - Малышка, не проходи мимо!
  Уже на подходе к обелиску путь мне преградил наглый рабочий. Мускулистый верзила по имени Мертеп с исполосованным шрамами телом недвусмысленно давал понять, что здесь я не пройду.
  - Дорого, - привычно повторила, но на сей раз это не сработало.
  - А у меня есть деньги, на двух таких хватит.
  - Рада за тебя, но ничем не могу помочь.
  Снова попыталась обойти, но Мертеп грубо хватанул меня за локоть и развернул к себе. В нос ударил запах грязных тряпок и пота. Тут же оттолкнула его и вынула из-за пояса нож, чтобы наглядно продемонстрировать своё нежелание продолжать беседу. "Реплика двойника" не работала - это и есть проявление того самого запрета на убийства на Святой земле. Со мной остались лишь пассивные навыки владения оружием и рукопашного боя. Против непися тридцать девятого уровня слишком ненадёжно.
  Негодяй оскалился в улыбке и сделал резкий выпад. Полоснула его наотмашь, он уклонился, перехватил мою руку и вывернул запястье. Нубийский нож предательски выпал из ослабших пальцев и нет, чтобы по старой доброй привычке вонзиться в ногу, так взял и просто шлёпнулся в пыль. Неужели, тоже чтит запрет?
  Сколько есть дури пнула Мертепа по голени - ноль реакции. А всем вокруг пофиг! Нет, я давно привыкла к этому феномену в игре, а платье жрицы любви автоматически причисляет меня к категории граждан, на судьбу которых всем начхать, но надежда вещь неистребимая.
  - Я заплачу, - пообещал мужик.
  - Своей кровью, - я тоже пообещала.
  Мертеп собрался ответить, но ему не дали:
  - Живо убрал от неё свои руки! - рявкнул подошедший Альф.
  Непись к моему явному удивлению послушался, отпустил меня и отступил на несколько шагов назад, мелко кланяясь и смотря в пол.
  - Простите, господин лекарь. Простите.
  
  
На вас наложен эффект "Защита Нефертума". Линия жизни увеличена на 20%, выносливость на 10%. Время действия 1 час.
  
  - Спасибо, выручил, - я подобрала нож и подошла к другу. Лучше держаться к нему поближе, пока одета в такое провокационное платье.
  - Местные работают по двадцать часов в сутки в душном котловане, у многих крыша едет. - Альф положил руку мне на плечо и отвёл под один из навесов, где стояли большие кувшины с водой. - Садись. Зодчий Шепсескаф ругается с поставщиками, лучше ему не мешать. Я так два наказания словил и за один день мне не заплатят.
  - Сурово.
  Из десятка глиняных мисок выбрала ту, что почище и зачерпнула в неё прохладной воды. То, что надо.
  Альф, одетый в сложную одежду жителей пустыни, стряхнул с себя пыль и сел рядом. Позади нас возвышался гигантский гранитный обелиск, весь исписанный древне-древнеегипетскими иероглифами. Похоже, его выкапывали из самого центра земли, конца и края всё ещё не видно. Энциклопедия подсказала, что в реальности его не существовало, так что оставалось только догадываться - зачем он понадобился "Машинити"? Чуть сбоку был заложен фундамент новой пирамиды-гробницы, а вокруг собирались возводить целый город из могил менее важных людей. Понятия не имею, почему строить всё это нужно именно в карьере. Место тут скалистое, проблемных грунтовых вод не наблюдается, но как быть с песком и песчаными бурями, которые засыплют котлован за пару недель? Непонятно.
  - Не поверишь, но ещё два дня назад тут было не больше сотни людей, - сказал Альф. - Сама видишь, какие варварские условия. Именно поэтому, чтобы избежать забастовок и бунтов, наш зодчий старается задействовать больше наёмных рабочих, а не рабов. Чрезвычайное положение пришлось как нельзя кстати - на стройку хлынули люди.
  - То-то я заметила, что в Ахетатоне как-то свободнее сделалось.
  - Теперь платят деньги только на государственной службе, и то немного. В свободном плавании ловить нечего.
  - Вот выберут нового фараона, станет лучше. Надеюсь. В любом случае хуже, чем уже есть, быть просто не может.
  Альф кивнул. Возле его ног возник заметно подросший котёнок; парень почесал его за ухом и бросил палочку, словно щенку. Зверёнок с радостью кинулся за ней.
  - Может, - задумчиво протянул он. - Выборы накануне "Эпохи завоеваний" способны расшатать общество.
  Мимо нашего навеса прошла шеренга рабочих, тащивших голову статуи бога Ра. Не много интереса в квестах на физическую работу, но вряд ли у ребят был выбор, раз они тут.
  - Ты говорил, что твоя цель - вступить в топ-отряд перед ивентом, но зачем? - Я повернулась к Альфу. Время получать ответы. - Ивент чисто боевой, а ты, насколько я успела понять, не рвёшься в битву при каждой возможности, даже наоборот: намеренно выбираешь задания на исцеление людей.
  Альф хмыкнул и ответил не сразу:
  - Мне действительно необходимо попасть в топ-отряд, я не лукавил, когда просил тебя взять меня с собой.
  - Очки Престижа, - я припомнила вечер в асуанском Доме На Перекрёстке.
  - С одной стороны. Ты сказала, что твой брат имеет связи в отряде "Безумцы из Гелиополя", втором в списке лучших Кемета, и я подумал: "А эта девчонка может поспособствовать моей карьере!"
  Ха, так и знала, что не просто так он кинулся вслед за малознакомой проблемной служанкой в долгое путешествие с неясными целями! Кусочки мозаики под названием "Кто такой Легендальф?" пришли в движение.
  - В таком случае, ты бы обломался, - похлопала друга по плечу. - Мне бы себя-то умудриться туда протащить. Мой брат всего лишь рядовой член отряда, решать всё равно будет Синдбад, джати "Безумцев" и, надеюсь, наш будущий фараон.
  - Ну теперь-то я выберу какой-нибудь другой отряд, - протянул Альф.
  Щёлк! Моя уверенность в собственной правоте достигла ста процентов.
  - Потому что ты не тот, за кого себя выдаёшь? - Пару секунд я с некоторым удовольствием глядела на его растерянное лицо, а потом продолжила: - На кого шпионишь? Греки, да? Ты говорил, что твои друзья за них, это они раздобыли деньги на экипировку Легендальфа?
  По глазам друга видно, как он пытается придумать очередной ответ в духе "я ничего не скажу", и не получается. Надо было заранее приготовиться на подобный случай.
  - Ладно, так и быть, - наконец Альф принял решение. Вот и славно, что не стал отпираться. Бесполезно. Семена сомнения уже не просто взошли, они заколосились! - Плохой из меня конспиратор вышел. Маловато опыта. Но на данный момент я ни на кого не шпионю. В наших рядах тоже много чужаков, так что всё по справедливости.
  - Сомневаюсь, - качнула головой. - Ну так что? Теперь скажешь, как зовут твоего первого перса?
  - Пересмешник, последователь бога Зевса. Он сейчас здесь, в Ахетатоне. Таскаю его за Легендой. Так, на всякий... - Альф выдохнул и подманил котёнка. - Что-то ты не выглядишь напуганной моей греческой сущностью.
  - Ты же пообещаешь не убивать меня, если мы встретимся? - улыбнулась. Было немного грустно от того, что фантастические догадки подтвердились. После ивента мой египетский друг окончательно уйдёт к своим. Отогнала лишние мысли и перевела тему, пока настроение не испортилось: - За греков ты умеешь делать бомбы, а здесь как? Мне бы пригодилась парочка.
  - Египтяне этому учатся только после пятидесятого уровня и лишь на самом простом уровне. Баланс, - Альф развёл руками.
  - Жа-аль. Видела тут на днях действие бомбы "Враг моего врага" - классный эффект! Ещё бы не влиял на хозяина.
  - Он и не влияет. Бомбы на хозяев не действуют, кроме тех, что с механической начинкой. Приятный подарок от ВЦ. В этом большая доля их популярности среди греков.
  - Даже так?
  Не действуют... Получается, Шарлатан ввязался в общую драку по зову сердца? Он ещё более ненормальный, чем я думала.
  - "Враг моего врага" чисто греческая бомба. Скорее всего, в Кемет попала контрабандой. Игроки-греки делают на их продаже состояние, но если поймают - мало не покажется.
  - Да уж... Так, где тут у вас разбуженные духи? - я проявила рабочее рвение. Если поторопиться, то успею немного подзаработать до выхода из игры.
  - Пойдём, - Альф встал и протянул мне руку. - Познакомлю с зодчим. Ты, главное, соглашайся со всей дурью, что он говорит, иначе получишь наказание. Шепсескаф на этой стройке обладает едва ли не правами фараона. Исполнять все его пожелания не обязательно, но вслух возражать не стоит, поверь.
  От зодчего я получила не только деньги по заданию для Мефиер, но и дивный квест под названием "Поющий покойник", продублированный небольшим поручением от моего бога-покровителя. По его условиям, предстояло спуститься в одну из откопанных гробниц и отвести потревоженного двойника покойника (его ка) в Дуат. Надежды, что получится закончить путь за оставшиеся двадцать четыре минуты, рассыпались песком и осели на сандалиях вместе с могильной пылью. Придётся начинать на следующий день.
  - Нам здесь пригодится последователь Ка, разговаривающий с двойниками, - сказал Шепсескаф. - Мы нынче очень много душ разозлили.
  Разозлили? Ну конечно, только мстительных покойничков мне и не хватало!
  - Я смеюсь в лицо опасности, - осторожно улыбнулась, не зная, что ещё принято отвечать в таких случаях.
  Однако, зодчий не так прост, каким казался с первого взгляда. Этот полноватый мужчина шестьдесят второго уровня в неуместно дорогих одеждах, больше похожий на евнуха, без труда считывал чужих покровителей.
  Шепсескаф радостно ударил в ладоши.
  - Принигонда, будешь работать на меня - заплачу больше, чем Мефиер. Эта кошечка хорошо умеет считать денежки, но никак не расставаться с ними.
  - Заманчиво, - я кивнула больше потому, что Альф предупреждал о его непростом характере и реакции на возражения. На одной чаше весов беготня по всему Ахетатону с пикантными поручениями и собственной комнатой для отдыха с бесплатными фруктами, а на другой "поющие покойники" и пыль гробниц. Но зато деньги! Жадный хомяк где-то глубоко в душе радостно завилял хвостиком. А ладно! Раз передо мной такой тяжёлый выбор, повторю-ка я подвиг небезызвестного Труфальдино(4) . Он смог и я смогу...
  
  ______________
  4 Машка вспомнила героя пьесы Карло Гольдони "Слуга двух господ".
  ______________
  
  Шепсескаф предложил мне временный домик в своём муравейнике. Из всех удобств только циновка для сна, но зато можно не беспокоиться о дебаффе усталости. По случаю новоселья Альф преподнёс мне именную миску для воды. Он не скрывал, что доволен моей компанией. Как сказал - важно видеть знакомые лица, чтобы не свихнуться в котловане, где каждые два часа случается какая-нибудь неприятность.
  Определившись с ближайшим будущим, я вышла в реал.
  
  Следующие полторы недели в игре буквально пролетели на крыльях Исиды. Я старалась совмещать дела гильдии Жриц Любви с подработкой на стройке, и мне неожиданно понравилось! С тех пор как Альф показал лифт, спускаться в карьер стало просто и безопасно... относительно безопасно. Не доверяла я скрипучим канатам и хлипкой коробке из стеблей папируса. Не скажу, что заработала много денег, но проблем с невыплаченным городским налогом не возникло. Со стражами фараоновых отрядов не встречалась, и от Шарлатана боги Кемета меня защитили. Последнее, кстати, весьма странно. ВЦ каждый день высвечивает Врагу Народа моё местонахождение, но либо он тупица, неспособный воспользоваться подсказкой, либо его просто не было в игре. Лично я надеюсь на первый вариант.
  Трудиться вместе с Альфом и ещё двумя парнями последователями Анубиса оказалось куда веселее, чем я думала. Наверное, точно так же чувствовали себя наши предки, когда варварское государство отправляло их поработать в колхозы - требовательное начальство, минимальные условия, дух товарищества.
  Совмещать дела на благо гильдии с заданиями Шепсескафа оказалось не просто из-за расстояния между городом и некрополем, так что под конец я оставила метания и выбрала стройку. Именно тут я взяла пятнадцатый уровень! Ровно за день до праздника Нептуналии.
  - Ну наконец-то Прин перестанет выглядеть, как бомж, - поздравил меня Альф.
  - Эй! Ты столько времени носу не показывал из карьера, для тебя все, кто одет чуть лучше мумии, должны быть красотками!
  Я намеренно не обновляла гардероб, чтобы попусту не тратить жёлтые баллы, и под конец срока выглядела ничуть не лучше рабов. Зато в полной мере оценила щедрость Мендеса, подарившего мне столь удачное платье. Мало того, что оно не снашивается и свойства его с уровнем только растут, так оно ещё и внешний вид меняет! Не сильно - добавились лишь едва проступающие фиолетовые линии рун (думаю, со временем они начнут светиться по аналогии с одеждой других игроков), но как нуб я уже не выглядела.
  С Октавианом виделась достаточно часто, учитывая новый напряжённый график игры. У меня вошло в привычку, заходить к нему в таверну и выпивать стаканчик сока с бонусом к восстановлению выносливости. Каждый раз брала новый вкус. Приятель регулярно подкидывал мне римские свитки с темами и упражнениями к ним, и я с удовольствием отмечала прогресс в собственных знаниях. Всё-таки, седьмой уровень из максимальных тридцати уже кое-что. Теперь я могу изъясняться на уровне "моя - твоя понимать, если твоя говорить медленно".
  А что мне никак не давалось, так это имя из квеста капитана галеры "Однажды мы встретимся". Я спрашивала о нём, сидя у костров возле гробниц, интересовалась у девочек из "Дома удовольствий", пролистала всех богинь в энциклопедии (вот это было зря, имя же не египетское, а энциклопедия написана только для жителей Кемета), даже рискнула как бы между прочим узнать у Максика с Женькой - результата ноль. Не удивлюсь, если искомую даму сердца капитана зовут как-нибудь наподобие Уиштосиуатль(5) !
  
  ______________
  5 Богиня соли и солёной воды у ацтеков.
  ______________
  
  - Иди в библиотеку, - посоветовал ПтицаСолнца, один из моих напарников-Анубисов на стройке. В этот момент мы с ним плыли на хлипкой лодчонке по подземной реке, ведомые огоньком Ка в одной из временных зон карьера. - Не знаю, где они находятся, никогда этим не интересовался. Кажется, одна была в Александрии, но она сгорела.
  - Сгорит, - поправила я, вспомнив школьный курс. - При Юлии Цезаре лет через шестьсот. Сейчас её вроде как даже не построили.
  - Эпохи сдвинуты, не забывай. Жалкая библиотека крупинка в мировой истории, её присутствие не даст египтянам преимущества, так почему бы ей не быть?
  И снова неудача. Оставался только один выход - форумы, и форумы не "Восхождения цивилизаций", а какого-нибудь совершенно официального исторического сайта. Зайду с маминого аккаунта, она одна из всей нашей семьи оформила научную лицензию.
  Особо хочу упомянуть о том, что я сделала существенный шаг в деле приручения Жала Скорпиона. Я усилила его! Как писал АватарАанг, для этого нужно всего лишь окропить оружие кровью на алтаре бога Гора, и мне нежданно-негаданно выпал шанс сделать это, не покидая пределов города. В тот день, когда Принигонда получила тринадцатый уровень, рабочие Шепсескафа копали очередной котлован под фундамент и наткнулись на останки древнего храма времён Эхнатона. Насколько мы знаем, этот фараон был еретиком и отвергал иных богов, кроме Атона, за что был люто ненавидим многими жрецами. По всей стране было запрещено строить храмы старым богам, и вот однажды (дальше идут документально не подтверждённые факты, скорее всего придуманные "Машинити") жрецам было видение - Эхнатон падёт и память о нём затеряется в веках, если в Кемете будут тайно воздвигнуты три великих храма в честь бога Гора. Учитывая, что Эхнатон загнулся очень быстро, видение не обмануло.
  И вот теперь я навсегда лишилась пятидесяти единиц линии жизни, а нубийский нож получил усиление на пятьдесят процентов. Может, прав был скептик Арно, и я поспешила? Да ну и ладно! ВЦ всего лишь игра, чтобы ещё и здесь слишком много думать. Средняя продолжительность жизни в РФ возросла до девяносто четырёх лет, но даже их очень и очень мало.
  Почувствовала ли я возросшую любовь ножа к собственной персоне, о которой говорил Дефстроук? Честно говоря, не особо. В той лодчонке на нас с ПтицейСолнца напали ибисы, так один из них выбил нож из моей руки, и мне пришлось нырять в воду, пока клинок не затерялся на глубине. Зато дамаг ощутимо вырос. На тринадцатом уровне я лишь чуть уступала напарнику шестнадцатого уровня и это при том, что умения Ка изначально делают меня слабее живых игроков. Здорово!
  Прошли выборы, и теперь у нас новый фараон. Им стал некто Пятница - глава четвёртого отряда, по версии списка лучших в Кемете. Остаётся только гадать, чем руководствовались избиратели. Наверное, они просто устали от безликих кандидатов, а предвыборная листовка Пятницы привлекла широкое внимание:
  
  "Мои обещания просты: девушкам мини и бикини, парням много выпивки и сисек. Гарантирую всем бесплатное пиво в любой таверне в течение месяца. Именно я приведу вас к победе!
  P.S. Парни, которым не нужны выпивка и сиськи, будут изгнаны из царства на съедение римлянам. У меня всё, спасибо".
  
  Люди, как выяснилось, падки на такие вещи.
  А вот у Юльки дела обстояли несколько хуже... Чего уж там - просто отвратительно! Если тебя бросает принц, это не значит, что тебя бросят все остальные. Инспектор Лестед раскручивает сразу несколько дел против моей подруги; королевская семья пытается отомстить за унижение сыночка; Диана и Лариэль зубоскалят и никому не дают забыть о неудачной свадьбе, поднимая эту тему на каждом приёме; папарацци едва ли не под кроватью караулят в надежде заполучить интервью. Юлька жаловалась, что её персонаж поправился на три килограмма, а она сама похудела на нервной почве! Нам срочно нужно встретиться и отдохнуть от виртуальных перипетий. Сразу, как только подруга всё-таки решится выйти из дома.
  И под конец новостной ленты стоит озвучить актуальные характеристики Принигонды:
  
  Уровень: 15 (до 16: 824 пункта)
  Клеймо: Беглая Служанка.
  Отряд: нет
  Линия жизни (+10%): 1600 (+129)
  Сила: 900 (+21)
  Выносливость (+5%): 945 (+17)
  Ловкость: 1200 (+41)
  Интеллект: 1200 (+42)
  Магия: 1500 (-8)
  Защита (+10%): 1650 (+19)
  Бог-покровитель: Ка.
  
  4 золотых, 19 серебряных, 89 медных монет.
  Жёлтые баллы: 2
  Умения:
  "Уаджет" - 3 уровень из 17.
  "Реплика двойника" - 8 уровень из 20. Сила воздействия - 40%.
  "Отражение Ка" - 1 уровень из 60.
  Для девчонки, которая даже месяца не играет, неплохо, верно? Ещё немного, и я докажу Максику, что дамы способны справиться собственными силами с чем угодно! И да - просить других людей о помощи, когда действительно в этом нуждаешься, не нарушение договора. Я человек, часть общества, мы по своей природе не одиночки. Быть успешно вовлечённой в социум тоже сила!
  
  День Нептуналии начался для меня ещё накануне вечером. К этому времени я уже апнула пятнадцатый уровень, сдала все выполненные квесты и радовалась, глядя на возросшие показатели. Так как скачок произошёл очень стремительно, я порядком устала и хотела отдохнуть от квестов хотя бы пару дней. До выхода из игры оставалось ещё минимум три часа, и мы с Альфом не придумали ничего лучше, чем просто посидеть в спокойствии и тишине на самом краю карьера, свесив ноги вниз и обсуждая итоги выборов.
  - Фараон, который своим первым приказом обесценил выпивку, долго, а тем более славно не протянет, - я лениво швыряла мелкие камушки себе за спину, справедливо посчитав, что могу кого-нибудь покалечить, если буду кидать их вниз.
  - Напротив, - не согласился Альф. - Пятница имеет популистский взгляд на правление и, возможно, станет прислушиваться к ветеранам битв и осад, а не собственному самодурству и советам дворцовых обитателей. Не поверишь, но в ВЦ очень много людей, которые приходят в игру ради куртизанок, мяса и прочих прелестей безответственной жизни, а не для того чтобы сражаться.
  - Да ну. Пятница может запросто разбазарить царство в "Эпоху завоеваний". Как мы потом будем вытравливать захватчиков из наших городов?
  - Кстати, я решил подавать заявку на вступление именно в его отряд. Как раз набрал очков Престижа до их минимального требования.
  Зашла в Меню и глянула название четвёртого отряда из списка лучших - "Дети Пришествия". Удивлена, что не "Робинзоны".
  На краю карьера было непривычно тихо. Зодчий Шепссескаф дал рабочим выходной, и теперь муравейник внизу походил на заброшенное нагромождение камней и брёвен. Понятия не имею, куда смотались неписи, но факт налицо - остались только рабы и несколько надзирателей. Я бы устроила им побег, игра даже предлагала сделать это на третий день работы, но, боюсь, моя помощь пойдёт им во вред. Над некрополем кружили грифы, а между камней стрекотали цикады. Мёртвая гармония мира.
  И в тот момент, когда алый диск солнца коснулся виднеющихся отсюда крыш Ахетатона, ко мне на колени приземлился голубь. Едва не скинула с себя наглую птицу, прежде чем догадалась, что она почтовая. Только я взяла в руки маленький свиточек папируса, как голубь снова взмыл в небо.
  - Кому бы это понадобилось посылать письмо, когда есть Клинописная табличка? - Сняв миниатюрную пломбу, развернула короткое послание.
  Альф пожал плечами:
  - Например, неписям. Если есть выбор - табличка или голубь, они выберут голубя.
  - Не знала...
  Это был Октавиан. Написал, что у него есть подарок для меня, без которого посещение Нептуналии будет бессмысленным - квест на Знак Таноса. Наконец-то! Награда за предыдущий была очень даже ничего.
  - Мне нужно в город.
  - Пойдём, провожу, - Альф поднялся на ноги. - Заодно проверю, нет ли толпы охотников у места стоянки моего Пересмешника.
  Отряхнувшись от кладбищенского песка, мы бодрым шагом двинулись к Ахетатону. Поскорее бы добыть значок и уехать отсюда. Скучать по нему я не буду.
  - Посмотреть бы как-нибудь на живого грека.
  Было бы любопытно увидеть первую версию моего друга. Греки интереснее римлян и даже египтян - они ведь учёные и на скриншотах с форумов очень напоминают стимпанковских героев.
  - Ещё насмотришься по самое не хочу. А вообще, из тебя бы получилась славная гречанка! В наших рядах как раз не хватает таких активных девушек. Все предпочитают сидеть в мастерских...
  Альф проводил меня до таверны и отправился по своим делам. Я вздохнула. Ну конечно, где же ещё Октавиан мог назначить встречу, как не в подобном месте? Вывесок на здании было много, как будто это стена для спама, но особо выделялась та, на которой нарисованы два скрещенных топора. Видимо, это вместо названия. Я толкнула двери и очутилась в типичном разбойничьем притоне.
  
  
Вы вошли на базу гильдии Наёмников. Предупреждение: внутри здания запрещены любые потасовки, вы неуязвимы и недоступны для недругов.
  
  Вроде как нейтральная территория, страна, не выдающая преступников? Да тут можно жить, как в осаждённой крепости в случае какой напасти... пока у тебя не закончатся деньги, и местные ребятки не выкинут нищеброда на улицу.
  Если воры показались мне сборищем лис и хулиганов, а жрицы любви сиренами, способными загубить моряка, лишь открыв рот, то наёмников я бы сравнила с ветеранами далёких войн. Все при оружии (прямо до зубов при оружии!), суровые лица, накаченные фигуры, варварская одежда (в штанах они)... И всего лишь две женщины - живые игроки, умудрявшиеся выглядеть на удивление элегантно, словно древние воительницы из сериалов.
  И пиво лилось рекой. Не скажу, что местный бармен был рад расточительному закону Пятницы, но в Кемете, где каждый человек верил в то, что фараон есть воплощение божества в человеческом облике, не обсуждают такие указы.
  - Какая красивая девочка пожаловала к нам в гости! - воскликнул один из мужиков за столом у двери, поднимая в мою честь кружку с хмельным пойлом.
  Славно, что я не в униформе жриц любви. Уже наслушалась фривольных предложений, так что на эти слова даже ухом не повела. Где тут римлянин?
  - Египтянка! - Октавиан заметил меня первым.
  Отлично. С улыбкой пробралась между забитыми столиками и села рядом с другом и ещё какими-то мужиками, сбежавшими из фильмов про гладиаторов, но они были так увлечены выпивкой, что не обратили бы на меня внимания, даже будь я совершенно голой. Не удивительно, что Октавиану тут нравится - и знакомая атмосфера, и мало любопытных.
  - Даже не сомневался, что ты успеешь к Нептуналии, - он придвинул мне кружку с пивом. - С твоим упорством ты можешь стать великим воином.
  - Как раз это и входит в мои планы. - Нюхнула жидкость. Я давала зарок, что не буду пить алкоголь в игре и сейчас точно не та ситуация, когда его можно нарушить. Вернула кружку хозяину.
  - Сами боги свели меня с тобой, чтобы дочь тех, кто убил моих товарищей, помогла вернуть им славу.
  - Да, они такие. Боги. Так что там с моим заданием? Не всплыли ещё какие-нибудь детали, вроде дресс-кода на входе?
  - Понятия не имею, о чём ты, но сложности есть. Сперва держи небольшой подарок. - Октавиан достал из сумки сложенный кусок золотисто-голубой ткани и положил его передо мной. - Римское платье. На праздник в посольство нельзя заявиться в боевой одежде.
  - Я и говорю - дресс-код.
  Поборов желание тут же посмотреть на обновку, спрятала её в сумку. Скорее всего, свойства у неё такие же, как у униформы жриц любви, то есть, только внешний вид. Да и на том спасибо! Мне не придётся идти на праздник в своём траурном одеянии.
  - Теперь дальше.
  
  
Предложено задание "Никто не догонит римского воина".
  Условие: проникнуть в гробницу Таноса и принести его значок.
  Награда: 732 пункта опыта, 7 золотых монет, 6 жёлтых баллов, 30 очков Престижа, Сапоги Шпионки.
  Особенности: у вас будет только 1 попытка.
  Вы принимаете?
  
  Спрашивают тут ещё! Но указание про одну попытку напрягает. Помнится, если провалю эту линейку квестов, меня ждёт нестираемое клеймо Отступник, с которым только повеситься останется или навсегда эмигрировать в чужие края, а там выживать, как знаю.
  - Танос был следопытом. Его называли Неуловимым.
  - Неуловимым, значит? Здорово, что покойнички не бегают... обычно.
  - В некотором роде, он твой коллега. Его покровитель Гений, римский Ка.
  Нас ненадолго отвлекли просьбой пересесть за столик подальше. Мужики освободили пространство по центру залы и поставили туда стол. Бармен вынес доску, мелок и мисочки для денег. Разгорячённые бесплатной выпивкой наёмники решили устроить соревнование по армрестлингу. Даже одна девушка записалась. Чтобы всё было честно, всех желающих разделили на "весовые категории", то есть по уровням. Тут и скарабею понятно, что победит тот, у кого навык "Рукопашного боя" прокачан сильнее остальных. Вот только параметры и характеристики не видны простым смертным и заранее предугадать нельзя... Нельзя никому, кроме последователей Ка, которые вкладывают красные баллы в "Уаджет". К сожалению, у меня ещё слишком низкий уровень, а то бы сделала ставку и сорвала банк... Блин, да это же гениальная идея разбогатеть!
  - Египтянка, - Октавиан махнул рукой возле моего лица.
  Сама не заметила, каким загипнотизированным взглядом взирала на приготовления. Вытряхнула радужные мечты из головы и сосредоточилась на настоящем.
  - Да, я тут.
  - А теперь слушай, что ждёт тебя завтра. - Римлянин по своей старой привычке сложил руки на стол и наклонился ко мне поближе. В поднявшемся шуме это было просто необходимо. - Резиденция Константина Марцеллы состоит из двух колец садов: внешнего и внутреннего. Особняк, как ты понимаешь, находится в самом центре, и там же будут проходить празднества. - Он нарисовал примерный план кусочком уголька прямо на столешнице. Судя по затёртым следам предыдущих художеств, настольная живопись в таверне практиковалась. - Вот здесь, у самых первых ворот, стоят воины Республики...
  - Уже видела их, - тоже придвинулась к товарищу. Осторожность не повредит. - Они проблема?
  - Нет. Проблемой будут воины фараона. - Октавиан понатыкал точек вокруг внешней стены и в первом кольце садов. - Номарх Ахетатона отрядил десяток человек на поддержание порядка возле посольства. На праздник прибудет много влиятельных людей, как из Рима, так и ваши вельможи, а в таком городе неприятности им обеспечены.
  - И что нам делать? Вражеского шпиона и беглую служанку остановят ещё на подходе.
  - Я римский гражданин, не забывай. Скину маскировку и никто не посмеет остановить меня.
  - Лады, ты пройдёшь, а я? Приглашение случайно не работает, как индульгенция на один раз?
  - Оно понадобится тебе на воротах второго кольца, вот здесь, - Октавиан дополнил карту ещё парой точек, только эти нарисовал чуть жирнее. - Не скрою: добираться до них предстоит любыми правдами и неправдами, зато во внутреннем кольце садов тебя никто не тронет. Технически, это уже римская земля.
  Пристально вгляделась в лицо товарища, пытаясь отыскать следы шутки. Он реально думает, что девчонка пятнадцатого уровня сможет пройти незамеченной под носом у стражей уровня так восьмидесятого? Будь я членом гильдии Воров с их бонусом отвода глаз, может, это бы ещё прокатило, но я не успею им стать. Сомневаюсь, что испытание на верность можно пройти за пару часов.
  - Ты сообразительная девушка, что-нибудь придумаешь, - Октавиан ободряюще похлопал меня по руке. Ну да, неписи они все такие.
  - Что-нибудь придумаю?! Там гладкие стены высотой по четыре метра, вокруг которых шастают египетские воины, - постучала пальцем по угольным точкам на столе. - В сад может проникнуть только крот или птица, но никак не чело...
  А это идея! В голове за секунду вырисовался план. Хотя, план этот не самый простой (даже наоборот!) в одиночку не справлюсь.
  - Я в тебе не сомневался, египтянка. Идём дальше.
  - Секунду, пока с мысли не сбилась... Всё, закончила. Так что там дальше?
  - Дальше собственно сама Нептуналия. Вероника Марцелла не станет с тобой разговаривать - она почти не понимает по-египетски, а с твоими знаниями римского ты окажешься где угодно, но не в гробнице Таноса.
  - А как же "я в тебе не сомневался?"
  Октавиан скептически поднял бровь. Он прав, но лишь отчасти. Не так уж и плохи мои знания. Сделала знак, что буду молчать, и римлянин продолжил:
  - Вероника укажет мне местоположение гробницы, а дальше действуете вы с Легендальфом. Я не зря раздобыл приглашение и для него тоже. Не знаю, каким образом, но напарник тебе понадобится в обязательном порядке.
  Громкий свист и аплодисменты подсказали, что в первой группе появился победитель. Зазвучали монеты, пересыпаемые из миски в карманы счастливчиков. Интересно было бы понаблюдать за соревнованиями, но мысленно я уже планировала, как буду пробираться в сад посольства.
  - И последнее...
  - Ну слава всем богам Кемета, а особенно Ка!
  - Вас с Легендальфом не должны заподозрить ни в чём, что может вызвать лишние вопросы. Как я говорил, Константин весьма глуп, занят только собой и своими бездарными стихами, он не знает, что его жена шпионка, и при малейшем сомнении на её счёт занервничает и натворит глупостей. Понятно? Вероника должна сохранить своё прикрытие.
  - Ты знал их до командировки в Кемет?
  Октавиан кивнул, и мне было совсем несложно придумать тайный роман между ним и Вероникой. История бы получилась даже ярче, чем со служанкой Ламией с Элефантины. Бедная девушка, выданная замуж жадным отцом за глупого, но богатого старика, сосланная вместе с ним на чужбину, и отважный воин, которому выпал шанс увидеть любимую спустя многие годы... Но что-то мне говорит, что я опять пролечу с догадкой.
  - Нептуналия начнётся сразу, как только солнце скроется за горизонтом, и ты, египтянка, должна к этому времени стоять перед вторыми воротами. Я тебя встречу.
  - Без проблем, - пообещала.
  Если мой план сработает, то так и будет, а если нет... у меня не останется возможности придумать другой, так что нужно постараться. Со временем в игре неувязок не будет. Через два часа выход, потом перерыв на сон, и следующий сеанс как раз попадёт ближе к закату.
  Октавиан допил своё пиво и встал из-за стола. Одним движением смазав рисунок, он направился к участникам соревнования.
  - Сделаю-ка и я несколько ставок.
  - Удачи, - пожелала ему в спину, доставая Клинописную табличку. Сейчас самое время попросить Альфа об одолжении. Боюсь, что о большом одолжении.
  
  
<Создана беседа. Участники: Принигонда, Легендальф>
  Принигонда: Артём, ты не сильно занят на ближайший час?
  Легендальф: Меня через десять минут выкинет.
  Принигонда: Выкинет Альфа, но ведь у тебя ещё есть Пересмешник :)
  Легендальф: Эм... У тебя неприятности? Кого-то убить?
  Принигонда: Нет, все останутся живы. Тебе нужно будет только отвлечь и убежать.
  Легендальф: Та-ак, а подробнее?
  Принигонда: Дело вот в чём...
  
  Мои планы на ближайший час отличались простотой и дерзостью. Не факт, что благодаря им у меня получится преодолеть стену, но со стороны всё казалось очень даже жизнеспособным, хоть и убийственным сразу по двум причинам.
  
  Легендальф: Убедила. Где встречаемся?
  Принигонда: Скидываю координаты. Будь осторожен по пути.
  Легендальф: Это я умею).
  
<Легендальф покинул беседу>
  
  Пожелав удачи самой себе, вышла из убежища наёмников и направилась к логову воров, к их запасному выходу в грязной подворотне с мусорными баками, которых, казалось, никто не опустошал со времени моего последнего визита сюда. Запах стал по-настоящему невыносимый, и я порадовалась, что давненько ничего не ела.
  
  
На вас наложен эффект "Помойный смрад". Грязь и запах не исчезнут с одежды в течение 5 часов. На это время жители Кемета будут отказываться с вами разговаривать.
  
  Эта гадость похуже предыдущей, но хорошо хоть единицы жизни не отнимает.
  Сумерки быстро сгустились, народу на улицах поубавилось - все сидели по пивнушкам, но я всё равно осторожничала, подкрадываясь к двери. Первым пунктом в моём гениальном плане стояло открыть её. Для начала проверить - заперта или нет? Заперта. Замок третьего уровня... Как беспечно для гильдии воров! Но с другой стороны - какой ненормальный решит пролезть сюда тайно, когда с парадной стороны дома вход свободный? Да и кому это надо, кроме Принигонды? Обворовать вора! И не просто вора, а самого главного вора, причём в его собственном доме. Да я сумасшедшая!
  Пригляделась к двери - тут панель. Воры не доверяли цилиндровым замкам, предпочитая кодовые. Рядом были написаны цифры и, чтобы попасть внутрь, предлагалось ввести недостающую:
  
  
16 06 68 88 - 98
  
  Глянула на таймер - скоро придёт Альф... то есть Пересмешник, и к этому времени я уже должна быть готова.
  Где-то с минуту тупо смотрела на цифры. Да в них нет логики! Ни арифметической, ни геометрической, никакой. Общее лишь то, что они чётные. Попробовала прочитать справа налево. Нехо ведь любитель изобретать всякие предметы, этакий Леонардо Да Винчи Кемета, а насколько я помню, Леонардо любил шифровать надписи в своём дневнике именно как отражение в зеркале. Сперва показалось, что вот оно решение, но робкая надежда быстро рассыпалась. Логики всё равно нет.
  Блин, это замок третьего уровня, для его решения не нужно составлять многоступенчатые уравнения, ответ должен быть на поверхности. Только где же эта поверхность?.. Поверхность, поверхность... Отражение? Нет, поворот на 180 градусов!
  
  
86 - 88 89 90 91.
  
  Набрала цифру восемьдесят семь. Раздался еле слышный щелчок замка. Есть! Интересно, в Кемете версии "Восхождения цивилизаций" изобретены сигнализации? Вот был бы неприятный сюрприз.
  Каким-то шестым чувством я догадалась, что уже не одна. Повернулась и встретилась лицом к лицу с греком. Привычное чутьё на опасность не сработало, но появилось другое, ранее незнакомое ощущение - я точно знала, что передо мной враг. Он мог одеться в египетские шмотки, но от незримой ауры тревоги никуда не деться.
  Пересмешник махнул мне рукой. Выглядел он просто потрясающе! Серебристый хитон до колен с узнаваемым "квадратным" орнаментом алого цвета; узоры светились в темноте и едва заметно двигались. Короткий алый плащ с драгоценной брошью на плече. Зашнурованные сапоги до самых колен. За спиной двусторонний топор с сияющими голубым светом лезвиями, при движении оставляющими за собой шлейф. Очень впечатляюще, очень дорого и очень опасно.
  - Привет, - кивнула ему.
  Пересмешник пожал плечами, показывая, что не понимает. Как закончу с римским, поищу учителя греческого языка. Жестами показала ему, что всё готово, и приглашающее открыла дверь. Проходя мимо меня, парень затормозил и вручил серебристый шарик. Теперь уже я пожала плечами. Похоже на бомбу, надо уточнить:
  - Бум?
  - Бада бум!
  Грек два раза кивнул, указал на шарик, зачерпнул с дороги пыль, а потом подбросил её в воздух. Дымовая бомба. Дала знак, что поняла и очень благодарна. Друг улыбнулся мне и зашёл в логово воров. По сценарию, он должен был устроить здесь знатный переполох, выманить их всех до одного на улицу и скрыться в неизвестном направлении. По идее, внутри не должно находиться слишком уж мощных персонажей; даже сам Нехо на три уровня младше Пересмешника. Вот только их больше раз в сто. Альф говорил, что могут помочь только эффект внезапности и его бомбы. Кто ожидает, что враг выйдет к вам со стороны вашей же кухни? А ещё внутри таверны магия не действует, это тоже плюс.
  Артём рисковал - если его Пересмешника убьют здесь, то воскресать отправят в некрополь на родине очень-очень далеко отсюда, обратно он не скоро вернётся. Конечно, могут и не убить, а взять в плен, но это ещё хуже. Я была очень благодарна другу, ведь он рисковал без какой-либо выгоды для себя. Просто согласился помочь знакомой девушке, не прося ничего взамен.
  Обязательно отблагодарю его!
  Заслышав крики, выждала полминуты и вошла внутрь. Куда идти помню, лишь бы ни на кого не нарваться. Мимо кухни вниз по узкой лестнице и по коридору прямиком в кабинет Нехо. Тут было пусто. Ура!
  Не стала терять времени на безусловно интересные экспонаты и изобретения, которые чисто теоретически могли бы пригодиться, а сразу подскочила к дельтаплану. Если вы знакомы с ранними летательными изобретениями Леонардо Да Винчи, вам не тяжело представить то, что я увидела у Нехо, разве что древнеегипетская модель была модернизирована умами "Машинити" и выдержана в дизайне эпохи. Если крылья Леонардо напоминают летучую мышь, то у Нехо они выполнены "под Исиду". Предполагалось, что человек, закрепивший эту лёгкую конструкцию на своём теле при помощи множества ремешков, сможет успешно летать. Предполагалось. Как известно, мускульной энергии человека для полета недостаточно, а для превращения крыльев в полноценный дельтаплан не выполнено сразу несколько условий, но... Чем ВЦ не шутит? Мы тут с богами разговариваем и швыряемся друг в друга магией, почему бы не полетать? По крайней мере, у греков крылья работали, как рассказал Альф, когда я посвятила его в свои планы. Но у греков вообще всё работает, раса изобретателей же.
  Сейчас самое неудачное время для осмотра. Осторожно, чтобы не поломать, схватила крылья и сложила максимально компактно. В сумку они не полезут - игра игрой, но немного здравого смысла всё же есть.
  В кабинет пробрался лёгкий подозрительный запашок сладких яблок. Не помню, чтобы видела на кухне шарлотку, значит, лучше не вдыхать... слишком часто и глубоко. Наверху стало тихо от слова совсем. Я рванула на выход. Коридор, лестница, пустая кухня, проигнорированное желание заглянуть в зал таверны и наконец помойный переулок. Артём сработал очень качественно, выше всяких похвал, его бомба мне даже не пригодилась. Укрепив сложенные крылья на спине, помчалась вперёд по улице. Дух переведу не раньше, чем достигну самого безопасного места в Ахетатоне - храма Ба.
  Пересмешника и след простыл. Надеюсь, он убежал. Его покровитель Зевс - верховный бог греков, отвечающий за гром и молнии. Другу хватит защиты, чтобы не пасть под шквалом ударов, и мудрости, чтобы оторваться от погони. Но узнать наверняка сегодня я уже не смогу - у Альфа закончилось время в игре, и он не зайдёт до самой Нептуналии.
  С некоторой опаской ожидала предупреждения о падении репутации в гильдии Воров, но его не последовало. То ли для этого нужны заинтересованные свидетели, то ли украсть чего-либо у воров не считается преступлением.
  - Привет, Ба. Не против, если посижу тут?
  Бог не ответил. Я положила монетку на его алтарь, прислонила украденные крылья к статуе и открыла карту. Лучше заранее распланировать все действия, чтобы лечь спать со спокойной душой. А сделать осталось не много: забраться на крышу храма бога Ра (он расположен по соседству с посольством, а ещё это самое высокое здание в Ахетатоне), переодеться в римское платье, надёжно прицепить крылья и... помолиться, чтобы пролететь чуть дальше, чем можно подумать, глядя на эту нелепую конструкцию египетского Икара. План не особо идеален, но уж какой есть. А опасность? В словаре ВЦ нет такого слова!
  Вперёд на крышу и в реальность.
  
  Положив шлем на тумбочку, подхватила визион и вышла из комнаты. Одиннадцать вечера, конечно, никто из домочадцев ещё не спал. Родители обнаружились в гостиной. Мама заканчивала просмотр документов к завтрашнему выступлению в суде, а папа пытался своими силами починить диван. На очередном семейном ужине Максик умудрился пролить на его панель активации апельсиновый сок, платы коротнули, и теперь невозможно отключить режим голограммы.
  - Мам, я воспользуюсь твоей учёткой к историческим ресурсам турбонета?
  - Хорошо, - мама настолько погрузилась в свою работу, что даже не порадовалась за дочь, которая, оказывается, может интересоваться чем-то ещё, кроме развлечений. - Давай сюда визион, перекину права.
  Она вписала свой протокол безопасности на стандартное время сессии в три часа.
  - Спасибо!
  Пожелав родителям доброго вечера, отправилась на кухню за ужином. Сегодня у нас гречневая каша со спаржевыми фрикадельками. Хм... если залить соусом, вкус травы даже не почувствую.
  Итак, сперва дело, а соцсеть потом. Особенности задания "Однажды мы встретимся" я выучила наизусть.
  
  
Дама носит имя богини, что при жизни была великой девой, которая имела иное имя, означающее "киприотка", той, что воздвигла "новый город", коему суждено пасть.
  
  Вошла в глобальный исторический сектор турбонета. Расширенный поиск. Параметры: "киприотка" и "новый город". Дополнительно: до нашей эры, район средиземноморья. Пожелания: краткая справка, без легенд, без биографии. Щёлк. Найдено стопроцентное совпадение.
  
  Дидона, или Элисса "киприотка" (от древнего названия Кипра Алашия) - легендарная основательница Карфагена (что с финикийского языка значит "новый город"), заложенного в 814 году до н. э. и разрушенного в 146 году до н. э. после серии войн против Рима (Пунические войны). После смерти Дидону обожествили под именем Танит.
  
  Вот так вот! Имя дамы сердца капитана - Танит. В этом можно не сомневаться, но на всякий случай запомню и остальные имена.
  Закончив с историей, переключилась на свою страничку в соцсети. На месте главных фотографий снова красовались рабы в цепях. Второй раз одна и та же шутка уже не смешно. И опять никаких следов. Однако, это не весь сюрприз: вся "гостевая" стена оказалась заспамлена гневными надписями и картинками от небезызвестных Дианы и Лариэль. Этого следовало ожидать, но не спустя неделю после свадьбы. Наверное, они, как и моя подруга, целыми сутками пропадали в игре, пытаясь добиться расположения принца, пока у бедняги ещё разбито сердце и его можно взять тёпленьким. Просто уверена: у них ничего не выгорело, поэтому они принялись лечить своё подорванное самолюбие банальной местью.
  - Вот же сетовы дочери!
  Стирая непотребные записи и поражаясь их количеству, я начала немного завидовать Юльке, которая заблокировала этих стерв сразу, как только узнала, что будет играть с ними на одном сервере "Жизни мечты".
  Закончив стирать, закрыла всем отметившимся доступ к моей странице. К сожалению, Дашка и Лариска уже внесли меня в "чёрный список", и я ничего не могу им сделать, но вот их прихвостням устрою социальный ад. Так и быть, посплю на пару часов меньше, но отомщу по полной! А с двумя подружками-змеюшками торопиться не стану. Итальянцы говорят, что месть - это блюдо, которое подают холодным.
  Мелочно? Конечно! Но давно пора.
  Убрав остатки ужина, вернулась в свою комнату и спроецировала вокруг себя экраны. Сперва нужно собрать армию своих друзей из всех соцсетей и древних чатов, а затем кинуть клич в атаку! Это в ВЦ я не окружена многочисленными друзьями-приятелями, а в реальной жизни одних только никогда не виденных товарищей больше тысячи. Скинула им всем адреса страничек моих недругов и веселье началось! За полтора часа совместными усилиями мы захламили стенки тупыми картинками и насмешливыми надписями и довольные результатом (по крайней мере я) легли спать.
  
  
  
ТРЕТЬЯ ГЛАВА
  "Мир ВЦ открыт настолько, насколько вы сами того пожелаете. Да, в нём много ограничений, но ещё больше путей обхода каждого из них".
  О. Судаков, исполнительный директор "Машинити".
  
  А утром так не хотелось просыпаться! С удовольствием бы отключила будильник и натянула одеяло на голову. Сейчас лето, никуда не надо спешить... разве что на Нептуналию! Коротенькая мысль заставила вскочить с постели. Если провороню этот праздник, мне придётся торчать в Ахетатоне ещё несколько лишних недель, за время которых Нехо догадается привести какого-нибудь игрока с максимальным "Восприятием", чтобы найти вора. Если со своим третьим уровнем я, не напрягаясь, могу выследить любого среднестатистического человека, то на тридцатом вполне вероятно воссоздаётся картинка из прошлого. Ох, не сладко мне придётся.
  Умывшись и выпив стакан кефира, надела шлем.
  
  
Мария Александровна, добро пожаловать!
  
  Первым меня встретил дебафф усталости. Не критично. Ополовиненная полоска выносливости на ближайшее будущее наименьшая из моих проблем.
  Вчера я оставила Принигонду на крыше храма Ра, и теперь этот бог слепил мне глаза своими лучами. Не очень удачно, ведь и прыгать мне предстоит прямо навстречу закатному солнцу. Высота - ещё один фактор. Моя квартира в Екатеринбурге расположена на тридцать шестом этаже, я привыкла к захватывающему виду, но стоя на крыше здания, высотой раза в два ниже, всё равно становилось не по себе. Ещё спасибо богу воздуха Шу за то, что ветра не было... слишком сильного.
  - Страшно-то как.
  Браслет на руке сиял непрочитанными сообщениями. С радостью отошла подальше от края и достала Клинописную табличку. Это был Альф. В игре его пока нет, но он оставил небольшое письмо, чтобы я не мучилась неизвестностью.
  Пересмешник сумел скрыться, но попотеть пришлось изрядно. Воры отличные бегуны, лучшие во всём царстве, это общеизвестный факт. Спасла моего друга лишь Святая земля некрополя. Её правила запрета атаки распространяются и на греков с римлянами, но в ограниченном варианте: выйти из игры во вражеском некрополе им нельзя, иначе автоматически перекинет на родину. Рада, что Альф серьёзно не поплатился за выполнение моего плана, даже утверждает, что было гораздо интереснее, чем он думал. Друг привык, что это от его грека все бегают, а не наоборот. Ну, счастлива была развлечь, как говорится. В конце письма Альф предупредил, что может немного опоздать, но придёт в любом случает. Будем знать.
  Всё, дальше тянуть некогда. С высоты птичьего полёта площадь с фонтанами и римское посольство были как на ладони. Я видела всё: каждого стража вплоть до самого особняка (отсюда он больше походил на маленький дворец); каждого пораньше пришедшего нарядного гостя со свитой слуг; каждого воришку, безуспешно пытающегося обойти бдительных воинов и подобраться к богатеям. А ещё каждый булыжник на земле внизу.
  Храм Ра располагался в двухстах или даже чуть более метрах от первой стены посольства, добавить сюда ещё сотню-полторы до второго кольца и выйдет весьма внушительный путь для самодельных крыльев.
  Переоделась в платье Октавиана - шёлковое нежно-голубое с золотистой отделкой и длинными разрезами, чтобы не сковывать движений. Оно выглядело воздушным и нарядным, а так же сохраняло все свойства моего Платья Шпионки, за исключением самого важного бонуса - плюса к скрытности. С этим, к сожалению, придётся смириться. Поправив ожерелье и причёску, прицепила крылья Нехо и прочно затянула ремешки.
  Из меня получится птица большая, прямо-таки огромная, так что буду подражать орлам. Перед сном я кое-что прочла о полётах крупных птиц. В основном, они предпочитают парящий стиль. Учитывая текущую местность, мой выбор пал на полёт с использованием термических потоков, тех самых, что возникают вследствие нагрева воздуха возле поверхности земли. Добавим сюда то, что мы в игре, и всё должно получиться.
  Я неоднократно говорила, что умирать в ВЦ не страшно, так вот... я врала! По крайней мере, прыгать вниз, словно безумный самоубийца, ещё как страшно.
  - Вперёд, Машка! Если дело выгорит, пошлю Нехо бутылку вина.
  Короткий разбег, широко раскинуть руки, прыжок и "Вот в чем прелесть полетов в небо! Она - в паденье!(6) "
  
  ______________
  6 "Песня о Соколе" М.Горький, 1899г.
  ______________
  
  Первые пару метров я камнем летела вниз, лихорадочно дёргая руками, а потом восходящий поток воздуха расправил длиннющие крылья, как будто сделав их живым дополнением Принигонды, и подбросил меня вверх к солнцу гораздо выше крыши храма, словно я не тяжелее бумажного змея. Без вмешательства в физику мира тут явно не обошлось. Вот и здорово! В реальности я бы давно украсила мостовую своим глупым тельцем.
  
  
Получено умение: "Полёт". Уровень: 1 из 20.
  
  Получено задание "В небе только девушки".
  Условие: продержитесь в воздухе не менее 5 минут.
  Награда: 100 пунктов опыта, 1 очко Престижа.
  Особенности: в случае неудачи вы потеряете 200 пунктов опыта.
  Нельзя отказаться.
  
  Спасибо за дополнительный стимул, ВЦ!
  Несколько секунд я старалась не шевелиться и даже не дышать, чтобы всё не испортить, а потом почувствовала, как меня начало медленно уносить в противоположную сторону. Я будто бы оказалась на тонком канате над пропастью, где малейшее движение способно погубить. Чуть двинула рукой, крылья моментально откликнулись. Попробовала сделать лёгкий взмах, но вышло только хуже - земля приблизилась. Либо изобретение Нехо не предназначено для полноценного полёта, либо я неумёха.
  Стараясь не нервничать, осторожно подняла правую руку на несколько градусов выше - поток воздуха снова подхватил меня. Здорово!
  Едва я окончательно поверила, что не упаду, чувство страха сменилось восторгом. Получилось! Я орёл! Я королева воздуха! Я Бэтмен! Если бы только захотела, смогла улететь куда угодно... Но сейчас, Бэтмен, поворачивай к саду. Только не очень быстро, пять минут ещё не истекли.
  Пока я бестолково парила на большой высоте, меня никто не замечал. В Кемете слишком мало людей, у которых есть время смотреть в небо, и уж наверняка таких нет в Ахетатоне. Я сделала целый круг над посольством, выбирая место приземления, но чем ниже спускалась, тем сложнее становилось удерживать баланс крыльев и контролировать полёт. Ладно, буду смотреть правде в глаза: это был не полёт, а медленное падение. В один из моментов меня отбросило вниз и в сторону площади. Если я спущусь ещё ниже, то уже никакие потоки воздуха не помогут избежать посадки прямо посреди стражей фараона.
  И вот теперь меня заметили.
  - Это птица?
  - Это грифон?
  - Нет, это Исида!
  Вправо! Влево! То ниже, то выше. До земли двадцать метров... Ну же, ветер, не подведи. Раз меня посчитали богиней, не стоит разочаровывать публику, рухнув на мостовую мешком с костями и перьями. Помахать бы им.
  - Это не Исида, это Виктория, римская богиня! - Толпа разглядела моё платье, и лозунги изменились. - Убить мерзкую тварь!
  Плохо дело. В ту же секунду в меня полетели заряженные скилами копья и стрелы. Не только неписи, но и игроки с азартом бросились сбивать "птичку". Кажется, в толпе промелькнул даже ник Шарлатана.
  Пока что от точного попадания меня спасали высота и ветер, и если я ничего не сделаю в ближайшие мгновения, то через десять секунд будет уже незачем. Как бы сейчас пригодилась бомба Пересмешника, но есть проблема - у меня нет рук! Конструкция крыльев Нехо не предполагает ничего, кроме полёта. Но не всё так безнадёжно, я же мастер копировать чужие умения и даже знаю, что спасёт бедную Принигонду.
  "Репликой" отыскала последователя бога Гора, и в этот момент мои лодыжки обвила призрачная верёвка.
  
  
На вас наложен эффект "Гранитная твердь". Вы полностью обездвижены; защита увеличена на 20%. Время действия 1 минута 20 секунд.
  
  На свободное парение этот эффект тоже распространялся. Вот теперь уж совершенно нечего переживать, что не могу воспользоваться руками. В ту же секунду выхватила нож.
  
  
Вам доступно умение "Свет Гора-Победителя".
  Особенности: разрушает все призванные силы соперника, атакующие вас или вашего союзника.
  Подготовка: 2 секунды. Перезарядка: мгновенно. Стоимость: 35% от доступной вам выносливости.
  
  И сразу же за ним:
  
  
Вам доступно умение "Полёт к свободе". Уровень: 14 из 20.
  Особенности: воздушная волна отбрасывает вас на 30 метров в выбранную сторону.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 35 секунд. Стоимость: 15% от доступной вам выносливости.
  
  Уже у самой-самой земли меня пулей подбросило вверх, аж уши заложило. Как только ускорение ослабло, вновь раскрыла крылья и поменяла угол наклона, позволяя тёплому потоку воздуха подбросить меня ещё выше. О, дивная безопасность! Но пора заканчивать с представлением, солнце почти село. Спланировав к противоположной стороне сада подальше от разгневанной толпы, наклонила корпус и устремилась к земле.
  Посадка получилась жёсткой. Где-то на уровне пяти метров потоки ветра уступили место гравитации. Чтобы не поломать крылья, я не могла выставить руки вперёд, успела только немного поджать ноги, но это не уберегло моё личико от столкновения с землёй. Минус 120 единиц жизни. Да хоть тысячу - сумасшедший полёт закончился!
  
  
Задание "В небе только девушки" завершено.
  Получено: 100 пунктов опыта, 1 очко Престижа.
  До 16 уровня 724 пункта опыта.
  
  Вы повысили умение "Полёт" до 2 уровня из 20.
  
  Лучше бы повысили посадку!
  Поднялась и выплюнула траву. Кажется, никто не видел моего падения, но оставаться на месте нельзя, вот только крылья бросать жалко, я успела полюбить их. Попробую сложить и уместить в сумку, хотя бы частями.
  
  Чем ближе ко вторым воротам, тем отчётливее слышалась музыка, весёлая музыка. Египетские стражи остались за внешней стеной, так что я шла не таясь и гордо расправив плечи. На римлянку, конечно же, не похожа, какое платье не надень, но и на служанку тоже. То, что мой статус говорит об обратном, в Ахетатоне ничего не значит. Тем более не для римлян.
  Ворота, возле которых стояли уже безопасные мне римские стражи, выглядели очень декоративно - всего лишь витые решётки, сквозь которые легко пролезет некрупный мужчина. "Восприятие" же показало, что внешность обманчива; я увидела некое подобие силового поля и замок тридцать пятого уровня. Дорогие штучки. А вот, кстати, и другие дорогие штучки - леди и джентльмены, иначе язык не поворачивается назвать этих разряженных римлян и египтян, цепочкой стекающихся к воротам. Улыбчивая девушка в белом калазирисе принимала их приглашения, а взамен выдавала браслеты. Слуги же отправлялись в сторону, им не место во внутреннем кольце посольства.
  - Почти опоздала, - поприветствовал меня Октавиан.
  - Соврала бы что-нибудь, да все мысли отбила при посадке.
  Он тоже приоделся. Хотя нет, неправильно, Октавиан всего лишь сбросил маскировку. Теперь я воочию увидела, на кого подвязалась работать. Серебристая броня, короткий красный плащ и шлем с наконечником швабры, повёрнутым поперёк - форма центуриона римской армии. Впечатляет!
  Приятель протянул мне руку и мы подошли к девушке у ворот.
  - Ваши приглашения, пожалуйста... Добро пожаловать!
  
  
Получено: Браслет гостя Константина Марцеллы (время действия до полуночи).
  
  Альф ещё не подошёл, но в игре уже появился. Отлично, догонит.
  Вблизи особняк поражал роскошью. Архитектура в египетском стиле, но Марцеллы много потрудились, чтобы придать ему римский лоск. Затёрли иероглифы, заменили все статуи гранитных сфинксов на полуобнажённых мраморных венер. Колоннами обозначили крыльцо и даже надписи на латыни сделали. Тем не менее, смотрелось это достаточно жалко. Константин превратил свой дом в дорогую безвкусицу.
  - Миленько, - заметила вполголоса, чтобы не идти в тишине. Адреналин всё ещё гулял в моей крови, и пассивное созерцание никоим образом не могло его разогнать. - Кусочек Рима в самом центре Кемета.
  - Однажды весь этот город будет принадлежать Республике. - Октавиан в своём репертуаре, уже начинаю привыкать. Ещё бы научиться не реагировать.
  - Это предвидение или слепая вера?
  - Будь посерьёзнее, египтянка. Если Легендальф не явится, тебе придётся идти одной.
  А сам довольный-довольный! Не из-за того, что мне предстоит, возможно, даже погибнуть, а потому что оказался в знакомой атмосфере.
  Едва мы переступили порог дома, как на нас обрушились его прохлада и цветочный запах с лёгкими нотками гари от коптящих светильников. В посольстве жили и трудились не только неписи, но так же живые игроки-римляне, как вон те парень с девчонкой в неброских одеждах. Они оба были четырнадцатого уровня и имели статус Неприкасаемых, что значит - нападать на них нельзя, если они не начнут первыми. Не повезло бедолагам "родиться" вдали от Рима. Пока не закончат начальные квесты и не получат вольную, никуда им отсюда не деться.
  - Октавиан Кассий!
  Нам на встречу поспешили радушные хозяева - рыхлый мужичок за пятьдесят в белоснежной тоге с пурпурными полосами и миловидная блондинка в лиловом платье, младше мужа ровно вполовину. Константин Марцелла Кориолан и Вероника. Моя теория о романе Октавиана сделалась на пару пунктов реальнее. Ну а что? Я в ВЦ уже столько времени играю, пора бы увидеть хоть одну историю любви!
  Пока они расшаркивались на своём языке (насколько хватало моих знаний понять, это были рутинные приветствия), я стояла и мило улыбалась. Нравилось мне здесь абсолютно всё - ощущалась не столько разница наших культур, сколько разница эпох. Совершенно другие люди со своими целями, живущие незнакомыми ориентирами. Так хочется познакомиться поближе!
  - ...моя спутница, - Октавиан подвинул меня ближе к себе, возвращая в реальность.
  - Рада быть вашей гостьей на этом празднике, - ответила на латыни. Получилось коряво, но Вероника пришла в восторг, даже в ладоши хлопнула. Я ей что, собачка, притащившая тапочки?
  Константин наоборот был не шибко доволен. Он болел, устал или же дел накопилось слишком много, а тут ещё веселиться заставляют. Жестом предложил нам проходить в триклиний - зал для пиршеств, - а сам с женой поспешил к следующим гостям. Нептуналия праздник в честь бога морей Нептуна, который призван избавить землю от засухи. Но вдали от родины он имел символический смысл, ведь почитание традиций один из способов остаться верным своей сущности.
  
  
Получено задание гильдии Жриц Любви "Из Кемета с любовью".
  Условие: убедить троих человек посетить "Дом удовольствий госпожи Мефиер".
  Награда: 112 пунктов опыта, 2 серебряные монеты, 4 жёлтых балла, 1 очко Престижа.
  Особенности: в случае неудачи вы потеряете 250 пунктов опыта.
  Получено: Визитки.
  Нельзя отказаться.
  
  Внимание! Ваша сумка переполнена.
  
  Зачастили эти безотказные квесты. Как только переступила порог в десять уровней, так коварная игра постоянно пытается подловить меня и оттяпать с таким трудом заработанный опыт. В этом и заключается секрет того, что в ВЦ так много низкоуровневых персонажей, хотя многие из них играют не первый месяц.
  - Роскошь римской жизни сильно впечатляет по началу, но мы ещё в атриуме.
  Только после слов Октавиана я заметила, что застряла на месте.
  - На самом деле, этот дом переделан из египетского храма, - с намёком пожала плечиком. - Вот тебе и вся разгадка.
  - Подчистую переделан.
  - Могу поклясться, что вон та Юнона раньше была Исидой.
  В просторной зале собралась целая сотня гостей. Они стояли небольшими группками по интересам, пили и разговаривали. Я и представить не могла, как много в округе римских граждан! По сравнению с моими просто, но со вкусом, одетыми соотечественниками, эти мужчины и женщины напоминали вычурные торты, посыпанные драгоценностями. Помнится, в Риме однажды издадут закон, запрещающий излишнюю роскошь, но в ВЦ это вряд ли произойдёт. Разодетые римляне живой показатель того, кто тут самый сильный. Будь у Кемета столько крепостей, мы бы тоже ходили в жемчугах и изумрудах.
  По центру залы располагался неглубокий бассейн с несколькими площадками, на которых танцевали юные девушки; их тела были покрыты тонким слоем голубой краски, а на руках и ногах красовались десятки звенящих браслетов. Музыка лилась откуда-то сверху, но это не важно, она едва слышна.
  Одна из служанок поднесла нам бокалы с вином и предупредила, что представление вот-вот начнётся.
  - Я успею его посмотреть? - повернулась к спутнику и сама же себе ответила: - Конечно, успею. Начнётся вот-вот, а Вероника ещё ничего тебе не сообщила.
  - Сообщит, не торопи события.
  Мы с Октавианом опустились на широкую ступень, накрытую куском ткани, и уже через минуту в триклиний ворвались актёры, разряженные морскими обитателями, а за ними рабы, тянущие небольшой помост с Нептуном. Парень, играющий его, высоко в руке держал ракушку, из которой бодрой струйкой лилась вода. Удивительное дело: на них мало кто смотрел. Почтенные гости удостоили действо мимолётным взглядом и вернулись к своим разговорам.
  - Вы с Вероникой познакомились в Риме? - Если тут принято игнорировать старание других, то и я не буду выбиваться из высокородного общества, к тому же, если долго смотреть на ритмичные движения актёров, можно впасть в транс.
  - Ты уже спрашивала это.
  - Я спрашивала немного другое. Ладно, пойду напрямик: жены у тебя нет, а как на счёт дамы сердца?
  - Понятно, - протянул Октавиан, самодовольно ухмыляясь. - Ты в меня влюбилась, египтянка.
  Хотела было объяснить ему, почему римляне не в моём вкусе, а потом дошло, что он просто-напросто издевается. Кажись, моим надеждам на романтический квест вообще не суждено сбыться. Это мне не "Жизнь мечты".
  - Я не влюбляюсь в мужчин с серьгой в ухе, - мило улыбнулась и уставилась на актёров.
  - Тогда, в этом мире ты обречена на одиночество, - Октавиан пожал плечами.
  Нептун переместился на площадку в центре бассейна и теперь из его ракушки бил настоящий фонтан. Брызги попадали на тела танцовщиц, смывая с них краску и окрашивая воду в насыщенный синий цвет. Так же не повезло тем гостям, что стояли слишком близко - подолы их туник придётся теперь застирывать содой.
  
  
Использовано: Винный нектар. Особенности: +20% к скорости восстановления выносливости. Эффект длится 30 минут.
  
  - Хорошее вино, неплохо бы раздобыть бутылочку такого же... Не смотри ты так на меня, я же не для себя.
  Мы просидели минут десять, болтая обо всякой ерунде, пока Марцеллы заканчивали с приветствиями. Я время тянула, хотя у меня тут целых два задания висят: то самое, что не даёт покоя уже целую неделю, и теперь ещё квест жриц любви. Хоть бы подсказку дали, как я должна заманивать в бордель невинные души? Про то, попаду ли я в египетский ад за это, даже думать не хочу. Альф всё ещё не подошёл, и я начала волноваться. Если для добычи знака Таноса непременно нужен хил, в одиночку у меня будут проблемы. Запас зелий исцеления в моей сумке, как обычно, был очень скромным, а техника уклонения до сих пор требовала серьёзной доработки.
  - Готовься, времени медлить у тебя не будет.
  Октавиан ушёл. Ладно, в мои планы тоже не входит рассиживаться, глядя на раскрашенных девиц. Сперва Танит. Я начала методично обходить гостей, но так как половина из них не стояла на месте, поиски осложнялись. В конце концов плюнула на конспирацию (которой, кстати, в условиях квеста всё равно нет) и спросила об искомой даме первую попавшуюся служанку. Служанку египтянку, ибо мой римский оставляет желать лучшего, а позориться в таком красивом платье не хотелось.
  - Это мать нашей хозяйки, - ответила девушка. - Она не любит много шума. Поищите её в перистиле.
  - Что за зверь?
  - Внутренний дворик.
  Карта в доме не работала, а поиск по имени в ВЦ не реализован, оставался древний способ - снова спросить, на сей раз дорогу. Кстати, правильно сделала; особняк был мало того, что огромен, так ещё и напоминал лабиринт. Перистил же только назывался так чудно, на самом деле у нас в архитектурном деле тоже такое практикуют. Всего лишь сад внутри дома - открытое небо радовало медленно загорающимися звёздами и свежим воздухом, по центру расположен подсвеченный изнутри водоём с устремлённым ввысь обелиском, по периметру шли колонны, за которыми очень удобно прятаться, и очень много мрамора. Шум Нептуналии сюда практически не попадал, так что не удивительно, отчего Танит выбрала именно это место для беседы с двумя египетскими вельможами. Они неторопливо обсуждали торговые дела.
  Не так я себе представляла даму сердца капитана галеры, конечно, но пятидесятилетняя женщина вполне вписывалась в его любовный интерес. С годами она не утратила красоты, и можно было не сомневаться в кого пошла Вероника.
  - Извините, что прерываю... - ждать, пока они наговорятся, бессмысленно. - Госпожа Танит, на два слова.
  - Ты кто такая?
  Даже статус гостьи не стёр с её лица пренебрежение при виде моего клейма служанки. Вельможи вообще отвернулись, будто ничего не услышали. Высшее общество хорошее только тогда, когда ты принадлежишь к их стае.
  Если выбьюсь на вершину пищевой цепи Кемета, постараюсь не стать такой, как они.
  - Я гонец, принёсший добрые вести от капитана "Разбитого сердца".
  Вынула из сумки записку. Во взгляде Танит появилось столько надежды, что стало капельку неловко. Вельможи были тут же позабыты, женщина схватила меня за руку и отвела в сторону. Не будь я в хорошем настроении, помучила бы её, чтобы в следующий раз была более вежливой с незнакомками.
  
  
Задание "Однажды мы встретимся" завершено.
  Получено: 378 пунктов опыта, 3 золотые монеты, 7 жёлтых баллов, 5 очков Престижа.
  До 16 уровня 346 пунктов.
  
  - Да благослови тебя Юпитер, девочка, - улыбнулась госпожа, пряча записку в декольте.
  - И на ваш дом благодать Ра.
  Думая, от каких вещей мне стоит избавиться, чтобы освободить место в сумке, вернулась в триклиний. Можно купить ещё одну сумку-пояс, не раз видела игроков с тремя или даже четырьмя поясами, но Максик говорит, что каждый следующий весит всё больше и больше. Не всякому игроку будет удобно, особенно девушкам, которые не желают качать мускулатуру.
  А теперь самое сложное. Поправила платье и причёску, мило улыбнулась и постучала пальчиком по спине парня с ником КардиналЧань. Римлянин, но совратить живого игрока всяко проще, чем непися. Круг интересов шире.
  - Salve(7) ! - мило улыбнулась.
  
  ______________
  7 Salve - Здравствуй. (лат)
  ______________
  
  - Здорова, - ответил он на моём языке, подняв правую руку, будто приветствует дикарку.
  На этом моё красноречие трусливо застыдилось предлагать незнакомому парню куртизанок, вот только терять 200 пунктов опыта страсть как не охота.
  - Не скучно в посольстве?
  - Зависит от того, - Кардинал понизил голос до едва различимого шёпота, - знаешь ли ты, где раздобыть опиум?
  - Э-э?
  Походу, в ВЦ не только мясо, выпивка, убийства и проститутки в ассортименте, но ещё и наркота. Всё веселее и веселее.
  Кардинал правильно истолковал выражение на моём лице.
  - Тогда - да, здесь скучно до чёртиков. Ахетатон дыра.
  Он жестом подозвал служанку с кувшином вина. Я с ленивой грацией довольной кошки опёрлась о колонну позади себя, кокетливо подогнув ножку на манер Тирии и Карфаго.
  - Не спорю, сама мечтаю свалить отсюда, но раз уж обстоятельства сложились не в мою пользу... да я не жалуюсь. С недавних пор открыла для себя "Дом удовольствий госпожи Мефиер".
  - Куртизанки? - скука из глаз парня испарилась. Я правильно посчитала, что он ничего ещё толком не видел в игре, просто не было возможностей сделать это в посольстве.
  Заинтересовавшись разговором, к нам подошла его коллега, девчонка с ником Марсельеза. Попробую совратить и её.
  - Девушки и мужчины на любой вкус, - кивнула, чувствуя себя сутенёршей. - Совсем не так, как на улицах. В "Доме" сохраняется полная анонимность каждого клиента, неважно египтянин он или римлянин. У вас ведь статус Неприкасаемых. Кстати, цена невысокая и от центра недалеко. - Повернулась к Марсельезе: - Рекомендую Бьёрга.
  Ну точно, теперь Осирис скормит моё сердце крокодилоголовой львицогиппопотамихе Амат.
  - Говоришь, недалеко?
  Как у заправского фокусника, в моих руках возникли визитки. Оба игрока взяли их.
  
  
Задание гильдии Жриц Любви "Из Кемета с любовью" завершено.
  Получено: 112 пунктов опыта, 2 серебряные монеты, 4 жёлтых балла, 1 очко Престижа.
  До 16 уровня 234 пункта.
  
  - Надеюсь, тебе хорошо заплатили за рекламу, - хихикнул КардиналЧань.
  - Не жалуюсь, - тут же оставила тон соблазнительницы и отлепилась от колонны.
  - Хе-хе, поди ещё сама своим "товаром" не пользуешься, так ведь?
  - Времени нет ну вообще, - ткнула в пространство над своей головой, где при желании можно увидеть мой ник и клеймо. - Я в федеральном розыске.
  - Любое клеймо, кроме Отступника, стирается через полгода или три реальных месяца по-нашему, - сказала Марсельеза. - Это при условии, что покинешь страну. Если повезёт, сможешь купить на чёрном рынке Рима или Греции статус беженца. Он временный и аналогичен клейму Враг Народа, но иностранку задирать будут гораздо чаще, сама понимаешь.
  Отлично, если совсем прижмёт, попрошу Альфа помочь с убежищем в Элладе.
  Пока Октавиан мило раскланивался с римскими гражданами и вытряхивал страшную тайну гробницы из Вероники, я успела выпить два кубка вина (от этого сока эффекта опьянения не было), обменяться впечатлениями от игры с Кардиналом и Марсельезой, а потом и заскучать.
  - Мира и любви, Прин! Платье тебе идёт, едва узнал. Но в греческом была бы краше.
  Жизнерадостный Альф подкрался ко мне, когда я рассматривала статую позолоченного орла.
  - А ты умеешь делать комплименты девушкам. Привет! Почти вовремя, но представление пропустил.
  Друг равнодушно махнул рукой, заметив, что это был только пролог. Я отвела его к ступеням, и мы сели возле жирного римлянина, который умудрился задремать в таком шуме и сейчас похрапывал. Не самое лучшее соседство, зато достаточно высоко и можно без проблем видеть большинство присутствующих. Нептун исчез, а вместе с ним и танцовщицы. Их места на площадках заняли гладиаторы, и это вызвало куда больший интерес у гостей. Бои были показательные, но Константин пообещал, что скоро мы увидим настоящее сражение на жизнь и смерть между двумя чемпионами. Знатные дамы и господа уже начали делать ставки.
  - Драться будут неписи, - пояснил Альф. - Возлюбленные богами умирают направо и налево, это никому не интересно, а вот настоящая смерть дорогое удовольствие.
  - Варварство.
  - Римлянство. В Греции такого нет, да и в Египте тоже. Я смотрю, твой Омфис чудесным образом трансформировался в Октавиана? Ты не рассказывала, кто он на самом деле.
  - И это говорит мне грек?
  - Подловила, - он хмыкнул.
  Смотреть на сражающихся гладиаторов было до странного притягательно. Опасный танец сильных мужчин захватывал так, что невозможно оторваться. Я заметила, с каким голодным интересом поглядывали на них женщины, и почему-то пожалела, что у меня больше не осталось визиток "Дома удовольствий". Я бы выполнила месячный план по привлечению новых клиентов. Если бы мне, конечно, платили бонусы за каждого из них. Работать сутенёршей за бесплатно не то занятие, о котором я мечтаю.
  - Будь осторожнее с ним, - Альф кинул на Октавиана. - Неписи вражеской фракции дают интересные квесты с богатой наградой, но после половины из них можно получить клеймо Предателя. Враг Народа всё равно будет похуже, но зато снять Предателя в несколько раз тяжелее. И это я ещё молчу, что после квестов с "неизвестной" наградой люди из игры уходят.
  - Это же слухи.
  Но если их часто повторять, то я и сама скоро поверю. Никакое событие в игре не может заставить человека уйти из неё против воли. Я видела Врага Богов, влачившего жалкое существование, что может быть ещё хуже?
  Поняв, что я не желаю продолжать эту тему, Альф не стал продолжать.
  - В городе переполох, крылатую богиню Викторию ищут. Не слышала?
  - Понятия не имею, о чём ты.
  - Точно. Мы ничего не знаем. И о том, что Нехо поднял на уши всех своих людей, заставив их выискивать любую информацию об укравших крылья воре, тоже не слышали.
  
  
Вы можете без последствий подбросить крылья обратно в "Братство Тени" или сдаться на милость Нехо.
  
  Это что за предложение такое, а, ВЦ? "Сдаться на милость Нехо"! Не спорю, мужик он в некоторой мере даже щедрый, но я стащила его любимую игрушку, что-то сомневаюсь, что он восхитится моим мастерством и осыплет дарами. Теоретически, этот элемент лотереи может чем-то привлечь, но лучше я выберу свой вариант - не стану светить крыльями некоторое время, пока шумиха не уляжется.
  Октавиан вернулся в самый разгар показательного боя гладиаторов и сел между нами, но на ступеньку выше. Шлем вручил мне в руки и наклонился, чтобы мы могли его услышать сквозь восторженные всхлипы дамочек-соседок. Затягивать с делами даже на пару минут ради редкого в Кемете зрелища он не стал. Правильно, соглашусь; действие браслета гостя всё-таки ограничено. Октавиан дал Легендальфу квест (неписи всегда платят за услуги) и начал издалека:
  - Во времена Эхнатона на месте римского посольства стоял храм, посвящённый богу Атону. Целый комплекс зданий и садов. То, что мы видим сейчас, лишь его бледная тень, жалкие крошки на скатерти после праздничного застолья. Вот только мало кто знал, что на самом деле этот храм принадлежит отнюдь не Атону, а Гору. Он был воздвигнут по видению жрецов, веровавших, что Эхнатон должен умереть в расплату за все свои скандальные реформы. Но так как открыто поклоняться старому богу было запрещено, все его статуи и алтари перенесли в подземелья. Огромные подземелья, проходящие под всем городом непредсказуемыми и опасными лабиринтами.
  Дальнейшую историю легко додумать и не ошибиться: Эхнатон умер, старые боги вновь обрели силу, в подземельях нужда отпала и их стали использовать как место, в котором можно навсегда предать забвению всякого неугодного. Например, Таноса. А чтобы избежать паломничества или грабителей, жрецы понаставили ловушек. Стандартный протокол.
  Ежели смотреть на легенду с игровой точки зрения, то храмы бога Гора - это три входа в данж, даже целую систему данжей, рассчитанных на игроков разных уровней, идущих соло или в группе.
  - Вход в гробницу Таноса расположен здесь, в перистиле, - продолжил Октавиан. - Посреди бассейна стоит обелиск, на его гранях имеются отверстия для двух ключей. Небольшая сложность состоит в том, что часть гробницы Марцеллы приспособили в качестве семейной сокровищницы, и ключи от неё постоянно носят при себе Константин и его сын Аврелиан. Вероника помогла нам, напоив их больше обычного, но дальше вы сами. Как достанете ключи, вставите их в отверстия и одновременно повернёте. Принигонда, держи печать; она открывает гробницу Таноса. Помни, есть только одна попытка.
  
  
Получено: Печать Шпионки.
  
  - А карту подземелий Вероника не дала? Если это лабиринты, мы рискуем бродить в них целую вечность.
  - Вы не заблудитесь, египтянка. Дорога одна, но на ней нельзя медлить.
  - Прохождение на скорость, - пробормотал Альф. - Терпеть не могу такие задания.
  - Помните: на вас не должно пасть ни малейшего подозрения. Константин знает, что мы гости Вероники. На этом всё. Aut vincere aut mori. Победа или смерть.
  - Победа.
  Ободряюще сжав мою руку, Октавиан забрал шлем, но никуда не двинулся. Двигаться предстояло нам.
  Альф предложил мне право выбора жертвы - Константин или Аврелиан. Взяла Константина. Раз уж он "тупой и ограниченный бездельник из знатного рода", обокрасть его будет капельку проще, чем сына шпионки... по крайней мере, хотелось в это верить. Вон он стоит с кубком вина в обществе юных дев, на чьих личиках написано страстное желание уйти подальше, и неприлично смеётся собственной шутке. "Восприятие" подсказало, что золотой ключик Константин припрятал в широкий пояс своей тоги. Мне, можно сказать, повезло - со мной был навык "Бархатных лапок", а вот Альфу придётся выкручиваться подручными средствами.
  
  
Легендальф приглашает вас вступить в его группу. Вы принимаете?
  
  Вступила. Наши браслеты подсветились голубоватым светом. Пожелав друг другу удачи и договорившись встретиться возле обелиска во внутреннем дворике, отправились каждый к своей жертве. Сейчас, пока внимание толпы приковано к поединкам, идеальное время для краж. Эти богатеи такие беспечные! Думают, что в посольстве им ничего не грозит.
  Остановилась возле компании египтян метрах в пяти от Константина и размяла пальцы. Тот первый и единственный раз, когда я пыталась что-либо украсть, закончился дракой, сегодня этого допустить нельзя. Уровень "Бархатных лапок" у меня первый из семнадцати, надо повысить хотя бы до второго. Воровать, конечно, за пару минут не научусь, но новый уровень снизит шанс, что мои неловкие движения будут замечены.
  Глубоко вздохнув и медленно выдохнув, потянулась рукой к амулету, висящему на поясе у ближайшей ко мне даме. Постаралась делать всё плавно и не слишком медленно. Застёжка легко отстегнулась и вещь упала мне на ладонь. Теперь меняю место дислокации и всё заново. Через десять минут и четыре простенькие кражи, заветная надпись высветилась на "экране". Но не только она:
  
  
Вы повысили умение "Бархатные лапки" до 2 уровня из 17.
  
  Предупреждение: -5% к репутации среди жителей Ахетатона. К вам будут относиться с настороженностью.
  
  Внимание! Безнаказанно воровать у добропорядочных граждан можно лишь будучи членом гильдии Воров.
  
  Сюрприз, Принигонда! Очень неприятный. Интересно, если я верну украденное на место, репутацию повысят обратно?..
  Не повысили. Блин. Ну и ладно, мне не привыкать ходить в минусах - что ни город, обязательно какое-нибудь недоразумение. Как говорится, всем мил не будешь.
  Запрятав краденое в горшке с цветами (в сумке ни одной свободной ячейки не осталась), подхватила кубок с вином и подошла ближе к Константину. Он как раз закончил объявлять о начале смертельной битвы. Его товарищ, предоставивший гладиаторов-чемпионов принялся расписывать достоинства каждого из них и принимать ставки, большие ставки. Ужас какой! Хотела бы я бросить в толпу жадных до крови богатеев бомбу "Враг моего врага" и насладиться зрелищем.
  - Позвольте выразить восхищение праздником, - улыбнулась Константину. - Это лучшая Нептуналия в моей жизни.
  Его незаметно не обокрасть, как тех восторженных клуш, сперва нужно создать подходящие условия, усыпить бдительность, втереться в доверие.
  - Вспомнил, отчего мне знакомо твоё лицо. Ты девочка из "Дома удовольствий", - посол пьяно подмигнул мне, развратно растянув толстые губы в улыбке. - Определённо, этот вечер всё больше и больше начинает мне нравиться!
  Создавать условия вмиг расхотелось, понадеюсь, что Вероника достаточно накачала его выпивкой, и вовсе не этой водицей, что они называли вином.
  - И мне нравится, - нагло соврала. За моей спиной в разгаре смертоубийственный бой на потеху толпе, а я вынуждена заговаривать зубы тому, кто его устроил. Лучше бы выбрала Аврелиана!
  Профессионально соблазнять я не умею. Обычно, этого и не требовалось. В моём возрасте и при моей внешности в реале достаточно пристально посмотреть на парня дольше трёх секунд. Но в ВЦ, где красивы абсолютно все девушки, это преимущество теряется, а неписям безразличен твой богатый внутренний мир, тем более с первого взгляда.
  - Я слышала, вы пишите стихи, - провела пальчиком по тоге Константина, остановилась у пояса, но руку не убрала. - Так хочется послушать! Я ведь и сама... человек творческий, издалека вижу гения.
  Стрела попала в цель! Разомлевший от алкоголя и внимания незнакомой египтянки, посол раздулся от самодовольства.
  - Клянусь Юпитером, это можно устроить!
  
  
Предложено задание "Не всякий, кто может писать стихи, - поэт(8) ".
  Условие: прийти в сады у берегов Нила, прочесть Константину Марцеллу Кориолану стихотворение собственного сочинение и получить его похвалу.
  Награда: 214 пунктов опыта, 3 серебряные монеты, 1 очко Престижа, 1 осколок Печати Творца (если собрать все 17 осколков, вы получите свиток умения "Иллюзионист").
  Особенности: срок до утра.
  Вы принимаете?
  
  ______________
  8 (с) Бенджамин Джонсон.
  _____________
  
  Нажала "Да" только для того, чтобы усыпить бдительность Константина, и осторожно протянуть пальчики к желаемому. Провалить творческий квест не страшно - штрафа нет.
  - Как приятно, что в столь варварском крае сыскалась девушка, которой есть дело до великой поэзии.
  "И до твоего ключа", - мысленно вставила свои пять копеек.
  - Увидимся в садах.
  Стараясь глядеть в пол, едва не побежала из залы. Смотреть на смерть, пусть даже не совсем настоящую, противно. Это не римляне цивилизация, цивилизация - это египтяне! Пусть мы до сих пор верим в малопонятных богов-полузверей, пусть наши фараоны женятся на собственных сестрах и дочерях, пусть ещё наберётся сотня таких нелепостей, но ради потехи мы друг друга не убиваем.
  В укромном уголке переоделась в своё родное платье с бонусом к скрытности и отыскала Альфа. Друг ждал меня, прислонившись к колонне у входа в перистил. Интересно, как он обвёл Аврелиана вокруг пальца? Спрошу, когда всё закончится. Ещё далеко не полночь, а небо уже чёрное-чёрное и безлунное. Негасимые факела лишь немного разбавляли полумрак дворика, отчего до сих пор обсуждающие свои дела Танит и вельможи-торговцы походили на заговорщиков. Если прислушаться, то можно разобрать слова "перец" и "имбирь". К сожалению, никаких страшных тайн.
  - Попробую убедить их посмотреть на гладиаторский бой, - я вышла из-за колонны, но Альф втянул меня обратно.
  - А если они откажутся?
  - Ещё что-нибудь придумаю. Скажу Танит, что капитан "Разбитого сердца" неожиданно появился. Пока выяснит, что я соврала, мы уже будем внутри.
  - Не пойдёт. Вызовешь подозрения.
  Фыркнула. По мне так слишком большую тайну разводят из маленького знака римского легионера-разведчика.
  - Твои предложения?
  - Займёмся ими по-гречески, - не без некоторого злорадства прошептал Альф, доставая серебристый шарик - одну из бомб Пересмешника, точно такую же, что лежит у меня в сумке и занимает драгоценное место. - Как войдёшь в облако дыма, задержи дыхание и бегом к обелиску. Должны уложиться в пятнадцать секунд, потом дым рассеется.
  - Попадёшь отсюда?
  Альф прикинул расстояние и место для броска. Танит с гостями стояли прямо возле бассейна и целиться нужно очень старательно. Я не знаю технических характеристик бомбы, вчера прочитать не было времени, но у таких штук есть свои особенности в использовании.
  - Считай про себя, на седьмой секунде поворачиваем ключи. Готова?
  Кивнула. Забег на скорость начался ещё раньше, чем мы приступили к самому заданию.
  Альф вышел из-за колонны, стараясь не попадать в пятачок света от негасимого факела, выдохнул, повернул половинку шара и кинул своё секретное оружие массового отвлечения.
  - Пятнадцать...
  Бомба мячиком отскочила от мраморной плиты, приземлилась прямо под ноги Танит, и через долю секунды с лёгким пшиком развалилась на две части. Очень густой дым быстро заполонил зону радиусом в десять метров, наши жертвы и сообразить-то ничего не успели.
  - Четырнадцать... Бегом!
  Сколько могли пробежали по земле, а дальше прыгнули в бассейн. Вода оказалась удивительно ледяной, словно прямиком из глубин колодца, и доходила почти до груди. Действие климатического обруча на воду не распространялось, так что придётся немного потерпеть. Как же сильно, однако, я ненавижу холод!
  Обелиск был скрыт плотной завесой едкого дыма. Плеснула в глаза водой и перешла в режим "Восприятия", иначе не найду замок.
  Восемь секунд. Семь. Поворот ключа.
  Внезапно почувствовала, как дно бассейна под моими ногами исчезло, тело удержала вода, но ненадолго - неведомая скользкая сила, напомнившая щупальце Кракена, мощным рывком утянула в образовавшуюся дыру. От неожиданности я выпустила весь оставшийся воздух в немом крике. Остатки света померкли. Рефлекторно рванула наверх, но щупальце не отпускало. Лишь через двадцать секунд, побивших по испытанному ужасу встречу с мумией из гробницы Агирты, я обрела свободу и смогла вынырнуть... Вынырнуть уже совсем в другом месте.
  Рядом отплёвывался Альф. Мы всплыли из дыры в полу почти по центру помещения размером со школьный спортзал с высоченными потолками и дюжиной плит-дверей по периметру - пространство в пространстве. Одна из комнат древнего храма, никаких сомнений. Она была ярко освещена факелами, словно маленькими солнышками, на полу никакого мусора, все стены с пола до потолка исписаны письменами и изрисованы знакомыми египетскими человечками в профиль, единственный предмет обстановки - заброшенный алтарь бога Гора, и больше ничего лишнего... кроме сундуков золота! Словно в фильме про пиратов, их приоткрытые крышки манили подойти и познакомиться поближе. Если бы КардиналЧань и Марсельеза добрались сюда, то вряд ли бы назвали жизнь в посольстве скучной.
  Мы с Альфом вылезли из воды и отряхнулись. Волосы я выжала, а одежда подсохнет через десять минут.
  - Ого, сколько тут денег! - присвистнул Легендальф, подходя к алтарю, возле которого Марцеллы сложили свои богатства. - А послы неплохо зарабатывают. Особенно, когда твоя Республика одерживает одну победу за другой.
  - Не стоит трогать, - я качнула головой, борясь с собственными жадными демонами соблазна. - Меня уже научили, что брать чужое у добропорядочных людей - плохо.
  А ещё я стеснялась Гора. Его статуя смотрела на нас с печальной укоризной, и не было никаких сомнений, что его дух витает рядом. Рука сама потянулась положить на его алтарь монетку.
  - Не первый раз замечаю, что ты необычайно щедра к богам.
  Пожала плечами и прошептала:
  - Это само собой получается. Посмотри на эту соколиную голову! Могу поклясться, она следит за нами.
  - Или нет. Бери пример с греков. Их боги ничуть не слабее египетских, но у игроков с ними партнёрские отношения, когда как здесь больше с позиции подчинения. Римляне так вообще считают, что именно боги постоянно чего-то им должны и, кажется, этот подход работает лучше остальных.
  В его словах было зерно истины, но тут следует исходить из расовых особенностей. В жизнь египтян самой игрой тесно интегрировано божественное влияние.
  Смотреть на чужое золото без толку; только травить душу или же рискнуть ей, прикарманив пару монет. Мы обошли алтарь, подошли к первой двери и двинулись в разные стороны по периметру, читая иероглифы. Среди надписей на дверях имени Таноса не значилось, зато обнаружилась "общая" дверь с универсальным замком как раз для узкоспециальных заданий.
  Достала печать Вероники и приложила её к выемке.
  - Погоди, Прин.
  
  
На вас наложен эффект "Защита Нефертума". Линия жизни увеличена на 20%, выносливость на 10%. Время действия 1 час.
  
  - Давай.
  Легко надавила. В глубине стен раздался глухой щелчок, и тяжёлая каменная плита медленно поднялась, подняв небольшое облачко пыли, от которой мы закашлялись. Хорошо хоть проклятие не схватили, а то расхитители гробниц частенько мрут от них, если верить другим играм, конечно. Внутри по старой доброй традиции было темно, как в чёрной дыре. Свет зажжётся, едва переступим порог.
  
  Вы входите в одноразовую временную зону "Дорога в небо".
  
  Краткая справка: Здесь лежит римский воин по имени Танос. Он был уличён в шпионаже, за что убит и проклят по приказу великого фараона Неферкара, последнего из царивших в Кемете до появления возлюбленных богами. Разворачивайтесь и уходите, иначе будете погребены заживо или растерзаны проклятым Таносом.
  
  Уровень: 15-20.
  Количество участников: 2.
  Особенности: максимальное время нахождения в зоне "Дороги в небо" 1 час 20 минут. Умения воскрешений не действуют, но если до конца дойдёт один участник, награда засчитывается обоим.
  Награда: 580 пунктов опыта, 5 золотых монет, 5 жёлтых баллов.
  Бонус: +100 пунктов опыта, если синхронизация ваших действий составит 80% и более.
  Внимание! Второй раз в эту зону никто не попадёт.
  
  
Получено умение: "Акробатика". Уровень: 40 из 50. Внимание: действует только внутри зоны "Дороги в небо", отмеренной таймером.
  
  Сам данж не представляет из себя никакой ценности. На нашем уровне 580 пунктов опыта и пять золотых дают за обычный квест. Вся важность в заданиях, которые привели сюда. Интересно, какую награду Октавиан пообещал Альфу? Наверняка, это не просто горстка опыта.
  Дверь захлопнулась, появился свет, а вместе с ним и чуть слышная музыка. Она не была навязчивой, пафосной или тревожной; наоборот - приятная и немного нагнетающая, исполненная на духовых инструментах и ксилофоне. Прямо перед нами открывались два прохода, между которыми возвышались песочные часы в два человеческих роста.
  - Что за синхронизация такая? - Мой голос отразился эхом; далеко внутри что-то упало и снова стало тихо.
  - Мы должны пройти зону максимально одинаково, - объяснил Альф. - Одновременно зайдём каждый в свой коридор и начнётся... Млин, как же я не люблю квесты на скорость!
  - А мне они нравятся. У них есть минимум одно неоспоримое преимущество - не заскучаешь!
  В верхней части "экрана" появились таймер и шкала синхронизации со стрелкой, сейчас стоявшей на нуле. В ВЦ не реализовано голосовое общение на расстоянии. Минус им за это, но в "Машинити" посчитали, что голосовая связь нарушит дух эпохи. По задумке, игроки должны проходить все трудности и лёгкости вместе, а не болтая друг с дружкой, сидя на разных концах царства.
  Чтобы добиться хоть какой-то синхронности в условиях полной невозможности координировать действия, мы с Альфом решили не мудрить и просто бежать, как получится. Меньше думать, больше действовать.
  - Дороги совершенно одинаковы внутри, - объяснил Альф, жестом предоставив мне право выбора. Пойду по правой. - Где-то посередине будет флаг, мимо не пройдёшь, его обязательно надо взять.
  - Здорово, что хоть кто-то из нас знает что да как, - коротко улыбнулась, почувствовав, как меня охватывает нетерпение и смутная тревога. Фиг с ней, с синхронизацией, главное не провалить сам квест!
  Приготовления к забегу заняли меньше минуты. Альф обновил баффы и протянул мне горсть энергетических леденцов со вкусом гибискуса. Я вынесла наверх полоски жизни и выносливости, чтобы иметь возможность контролировать их, и коротко размялась. Ну всё, готовы.
  Через несколько секунд песочные часы перевернулись, запуская рассчитанный аж на двадцать минут таймер, мы с Альфом пожелали друг другу удачи и побежали.
  Метров тридцать дорога вела вперёд безо всяких неприятных сюрпризов - ровная, прочная, на стенах рисунки, выполненные преимущественно в жёлтых тонах, но я не расслаблялась. Умение "Акробатики" высокого уровня дано не просто так.
  Трудности начались буквально на ровном месте. Едва я пересекла невидимую границу (разве что рисунки приобрели кровавый оттенок), как пол под ногами задрожал. Знаю я, что сейчас будет, опыт приключенческих игр есть.
  Ну вот, пожалуйста - каменные плиты стали проседать. Если помедлить хотя бы секунду, рухну в... наверное, там внизу заточенные колья или кипящая лава. А напоследок меня засыплет камнями, теми самыми, что обрушивались сверху, заставляя бегать зигзагами и прыгать, совершая невероятные кульбиты. Не думала, что фраза "будете погребены заживо", это в буквальном смысле! Поднажала. Впереди показалась медленно опускающаяся плита. Наученное акробатическим умением тело сделало переднее сальто и подкат боковым кувырком. Едва успела проскользнуть, как каменная плита упала, разбившись на сотни гранитных осколков, ледяной шрапнелью впившихся мне в спину и опрокинув на пол. Минус восемьдесят единиц жизни.
  - Твою ж ма...
  "Не ругайся, Машка!" - цыкнул внутренний голос с маминой интонацией.
  На коленках отползла, боясь остановиться даже на секунду, и поднялась на ноги, пока дрожащий пол не рухнул. В чём дело? Я бегу на пределе возможностей со скоростью выше средней на семнадцать процентов, почему успеваю едва-едва? И ладно, что здесь пока только открытый коридор, а если начнёт петлять? Я же погибну!
  Решение нашлось случайно. Прямой путь казался самым верным и наиболее коротким, но он требовал усилий куда больших, чем мог предложить среднестатистический игрок. Отпрыгнув от очередного летящего с потолка камня, я налетела на стену. Плита под ногами рухнула, но я успела ухватиться за щель в стене и повиснуть, словно паук на кафельной плитке в ванной. Мне оставалось с невыразимой печалью смотреть, как пол "убегает" вперёд. Едва не впала в отчаяние, когда подняла глаза и заметила, что стена вся испещрена удобными выемками. Забег продолжается!
  Передвигаться по стенам дело не быстрое, так что к закрытию следующей каменной плиты я предсказуемо не успела. Полезла наверх и через минуту уже сидела на балке под самым потолком. Подражая обезьянке в джунглях, перебралась на чудом уцелевший кусочек пола. Красные рисунки на стене снова сменились на жёлтые. Можно выдохнуть. Полоска Альфа, находящаяся слева, была чуть задета, но он не погиб.
  Как выяснилось, путь, что я уже прошла, был разминкой. Дальше началась самая настоящая полоса препятствий: коридор оборвался пропастью, через которую была перекинута тонкая жердь. Хотела бы порадоваться, что она-то уж точно не станет рушиться под ногами, как заметила красные рисунки вдоль пути. Не трудно догадаться, что они предупреждают о грядущих неприятностях... И конца им пока что не видно...
  Стоило осторожно вступить на жердь, шириной не больше пяти сантиметров, как в недрах стен запустился невидимый механизм, высвободивший наружу молоты и топоры. Древнее оружие раскачивалось качелями. С моими новоприобретёнными навыками уровень сложности был бы минимальным, но вот именно, что был бы. Рядом с общим таймером появился ещё один, на сей раз ярко светящийся, чтобы лучше видеть в этой полутьме. Он давал мне аж двадцать секунд, чтобы успеть перебраться на другую сторону, а то... не знаю, что тогда будет, но не думаю, что меня подхватит волшебный ветер и сам перенесёт куда надо. Поспешить следует, но не бездумно. Например, в ритме сальсы!
  - Раз-два-три-и. Текила! Пять-шесть-семь-и...
  И снова пятачок спокойствия. По центру был воткнут белый флаг. Не без опаски выдернула его и внимательно прислушалась. Вроде, ничего не произошло. А что? Он вполне мог активировать какую-нибудь ловушку.
  Ладно, что там дальше?
  А дальше ещё одна жердь. С виду точно такая же, но рисунки на стенах жёлтые. На всякий случай бдительности не теряла - у древних египтян могли быть проблемы с чувством юмора. Десять метров. Ничего. Двадцать... Послышался шум крыльев, стало темнеть. Я побежала. "Восприятие" третьего уровня не наделит меня функцией ночного видения. Земной тверди достигла уже в беспроглядном мраке.
  - Эй! Включите свет, пожалуйста! - Я замерла на месте. Светились только таймер и полоски состояния Принигонды.
  Снова послышался звук птичьих крыльев, на сей раз очень близко.
  
  
На вас наложен эффект "Загадка Сфинкса". Вы дезориентированы в течение 2 минут. Нельзя снять зельями или исцеляющими умениями.
  
  - Вот зараза!
  Только сражения с невидимым монстром мне сейчас и не хватало! Причём со Сфинксом. Это такая тварь с женскими головой и грудью, львиным телом со змеиным хвостом и огромными крыльями.
  Ощущение времени и пространства исказились. Я не могла сказать: какая из моих рук правая, а какая левая; ноги заплетались и появился дикий страх свалиться в пропасть, которая, конечно же, прямо передо мной... где бы я не была. Лишь бы не на потолке!
  - Хы-хы-хы-хы-хы! Хы-хы-хы-хы-хы! - Совсем рядом вспыхнули два красных глаза, горящие в темноте Фаросскими маяками. Спустя секунду ледяные когти оцарапали моё плечо на двадцать одну единицу жизни.
  - А-а-а!!
  Я так перепугалась, что нащупала висящий на поясе нубийский нож с первой же попытки, выхватила его и наотмашь полоснула перед собой. Горящие глаза взмыли вверх (или всё-таки вниз?). Меня качнуло, но каким-то чудом я не упала.
  
  
Вам доступно умение "Загадка Сфинкса".
  Особенности: накладывает на выбранную цель неснимаемый дезориентирующий эффект продолжительностью в 2 минуты.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 3 минуты. Стоимость: 15% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  - Ну же, налетай, тварь, я готовая.
  Дважды приглашать не потребовалось - Сфинкс ринулся в атаку. Я крутанулась в какую-то там сторону, размахивая ножом, и всё-таки умудрилась царапнуть моба. Жало Скорпиона, изголодавшееся по свежей крови, отсекло Сфинксу одну шестую линии жизни. Так держать! Монстр раскаркался и волчком закружился по комнате. Кажется, я тоже закружилась. Вот же гадкий дебафф!
  - Теперь мы обе с тобой калеки, птичка-невеличка. Подлетай ближе, у меня припасён подарочек по случаю нашего "родства".
  
  
Вам доступно умение "Могильный коготь".
  Особенности: маломощный удар, наносящий урон от 2 до 4% от максимального количества единиц Жизни противника.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: нет. Стоимость: 4% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  К сожалению, у Сфинкса на панели больше ничего не было. Да и зачем? Отрави жертву "Загадкой" и медленно поедай себе. Мням-мням.
  Заражённый моб пару раз врезался в невидимые во тьме стены и потолок, отбив кусочек линии жизни, а потом понял, что с земли атаковать надёжнее. Отлично, а то меня уже мутить начало и опуститься на пол будет даже полезно. Ориентируясь на блеск красных глаз, подобралась к Сфинксу и веселье началось!
  Вообще-то, началось неудачно. Первым же ударом я порезала себя на максимальные четыре процента, но потом нож всё-таки понял, что совершил ошибку, и перестал чудить. Теперь главное не сводить глаз от... хм, глаз, иначе водоворот дезориентации окончательно погубит меня.
  Сфинкс атаковал первым, целясь в голову, за что и получил колющий удар в шею. К сожалению, не критануло, даже учитывая место попадания. Наша дуэль напоминала драку двух кошек под кайфом - нелепая и бестолковая. "Могильный коготь" с его мизерным дамагом настоящее издевательство! Урона почти никакого, а вот выносливость утекала.
  Я оклемалась раньше птички. Как только истекли последние секунды дебаффа, встала на ноги и от всей души пнула Сфинкса в сторону. Капельку, но полегчало. Пока он подползал, я успела глотнуть энергетика. Добивала его безо всякой жалости, сколько бы не скулил. И вот его туша шмякнулась на пол, подарив мне 93 пункта опыта и две серебряные монеты.
  - "История эта про смерть от клинка, про мстителя ночного(9) !"
  
  ______________
  9 (с) Менестрели из игры Assassin`s Creed II.
  ______________
  
  Выберусь отсюда живой, душу вытрясу из Октавиана за то, что втянул меня в свои малопонятные шпионские игры!
  Если Альф не врал, флаг располагался на середине пути, значит, скоро конец. На таймере осталось девять минут, радоваться маленькой победе рано. Со смертью Сфинкса вернулся свет, озаряя новые препятствия. На сей раз это была дорожка из столбиков, турников и успевших мне полюбиться раскачивающихся топоров. Вот теперь "Акробатика" покажет себя во всей красе.
  Прыгать, подтягиваться и крутиться потрясающе! Такой восторг от умений собственного тела, от осознания, что ты способна на большее! Видишь препятствие и понимаешь, что справишься с ним на раз-два-текила.
  А напоследок меня ждала лестница вниз. Фактически, под этим громким названием скрывались доски, вбитые в стену над чёрной и, конечно же, бездонной пропастью. Этакое путешествие к центру земли. Собравшись из последних сил (моральных, разумеется, с физическими-то всё в порядке), побежала. Вроде, ничего сложного, эти ступеньки расположены на одинаковом расстоянии, а до странного такая их монотонность гипнотизировала.
  - Беги, Машка, не останавливайся, просто беги!
  И финишная прямая - коридор с жёлтыми рисунками. Он закончился в небольшой квадратной зале с относительно низким потолком, который подпирали четыре колонны. Два самых обычных факела чадили ровно по центру, заставляя неровные тени плясать по стенам. Я прибежала почти сразу же за Альфом. Каменная дверь позади меня с грохотом опустилась, и стало тихо.
  Таймер остановился, шкала синхронизации замерла на семидесяти девяти процентах.
  Я откупорила пузырёк энергетика и залпом осушила его.
  - Вот это забег! Как же не зря я старался избегать такие квесты. - Альф воткнул свой флаг в стык между плитами пола и тяжело опустился на расписанный каменный блок возле факела.
  - Было здорово, - я села рядом. - Хочу потом раздобыть себе свиток "Акробатики".
  - Тогда, гоняйся за уникальными заданиями. На аукционах красные свитки крайне редкая вещь, а если и появятся, то по баснословной цене.
  Пару минут мы просидели в полной тишине, отдыхая после забега и просто осматриваясь. Выхода из этой комнаты не было. Нет, он был где-то тут, это просто я его не видела. Из дверей в наличии только те, из которых мы недавно пришли. Нужно взять факел и внимательно осмотреться. Осталось пятьдесят минут.
  - А что с нами будет, если мы так и не сможем найти выход, а факела прогорят? - я протянула ладошку к огню, ощутив приятное тепло. - Ведь с голоду возлюбленные богами не умирают.
  - Просидим три дня, а потом нас автоматически выкинет в некрополь, как будто мы умерли, но без суда Осириса... Ты это слышала?
  - Всего лишь треск от... А вот теперь слышала.
  Из воздуховодов в каждой из стен комнаты раздался скрежет. Это явно не ветер и не случайные скарабеи. "Реплика" предоставила мне панель из четырёх умений наших будущих гостей: "Бальзамирование", "Гнилые зубы", "Погребальный ритуал" и "Удар энергии". С первыми двумя я уже знакома не понаслышке - это те самые дебаффы, которыми меня угощал страж в гробнице Агирта.
  - Готовься, Альф, сейчас покажутся мумии. Сразу предупреждаю: не подставляйся под "Бальзамирование" - эта гадость блокирует способности к магии.
  Едва протиснувшись в узкие воздуховоды, к нам в комнату выползли четыре спеленованных покойничка двадцатого уровня. Они были настолько старыми, что едва переставляли ноги, однако, знаем мы таких - стоит на секунду потерять бдительность, как резво в глотку вцепятся.
  - Четыре элитки против нас двоих, - пробормотал Альф, вооружаясь коротким посохом. Он перевёл его в боевое состояние; набалдашник в виде цветка лотоса раскрыл лепестки и подсветился ярким розовым сиянием, оставляющим шлейф при движении. - Хреновый расклад. Действуй, Прин, я буду прикрывать.
  - Не беспокойся, в обиду тебя не дам! - подмигнула другу. Ну, Жало Скорпиона, давай покажем ему, что не зря я с тобой возилась всё это время.
  До двадцатого уровня у Альфа только два атакующих умения, способных нанести урон, - это зелёная птица и "Гнев жизни", но "Гнев" отпадает, так как здесь нет ни одного растения. Действительно, основная ударная сила сейчас - это я.
  - Старайся не подпускать мумий к нашим факелам, похоже, им не очень-то по нраву свет.
  Как лидер группы, Альф поставил на каждую мумию метку - яркую цифру, чтобы мы убивали их по порядку, а не как придётся. Я тоже приготовилась, быстренько изучив новую панель. Жаль, что вижу только четыре картуша, но лишние красные баллы на дороге не валяются.
  
  
Вам доступно умение "Погребальный ритуал".
  Особенности: во время пения вокруг вас концентрируется древняя энергия, при высвобождении которой всем противникам в радиусе десяти метров наносится сокрушительный урон.
  Подготовка: 7 секунд. Перезарядка: 17 минут. Стоимость: 24% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Вам доступно умение "Пик энергии".
  Особенности: выбрасывается поток силы, наносящий урон от 5 до 8% от максимального количества единиц Жизни противника.
  Подготовка: 4 секунды. Перезарядка: 10 секунд. Стоимость: 8% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Вам доступно умение "Бальзамирование".
  Особенности: блокирует противнику способности к магии на 40 секунд.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 30 секунд. Стоимость: 6% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Вам доступно умение "Гнилые зубы".
  Особенности: наносит урон от инфекции по 1% от максимального количества единиц Жизни противника каждые 5 секунд в течение 40 секунд.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 30 секунд. Стоимость: 9% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  "Гнилые зубы" можно даже не рассматривать, никого кусать не стану, а вот оставшиеся три порадовали. Кое-кому будет очень больно, особенно от "Ритуала".
  Ждать, пока покойнички нападут первыми, не лучшая идея. Мы с другом одновременно кинули "Силу земли" на мумий с цифрами Один и Два, замедлив их на пять секунд. Четвёрку я угостила "Бальзамированием" и сосредоточились на Тройке. Альф пальнул в неё "Пыльцой смерти", снизив защиту, вдогонку послал свою зелёную птицу и отступил к факелам. Я переключилась на панель умений мумий, двумя руками крепко сжала нож, направив клинок на жертву, четыре секунды на каст "Пика энергии", и с кончика лезвия сорвался сияющий луч. Половины гнилой черепушки Тройки как ни бывало!
  Вот только мумия выжила и даже не потеряла ни капли боевого запала.
  - Обалдеть!
  К сожалению, товарищи Тройки не стояли без дела, даже те, кто... ну да, стоял в "Земле". Пока мы колупали одного моба, эти твари сообща скастовали "Пик" и одномоментно вдарили им, пропустив магию через ритуальные кинжалы. Они знали, по кому из нас бить первым - по Альфу. Сам по себе мой друг для них не опасен, но пока он жив, опасна я.
  Альфа приподняло над землёй метра на два и откинуло на противоположную стену, полоска его линии жизни укоротилась на треть, а выбитый из рук факел покатился по полу, но не потух. Пока ещё не потух. Оглушённый натиском друг лишь каким-то чудом успел увернуться от летящего в него сгустка бальзамирования. Вскочил на ноги, кинул на себя защиту и занялся исцелением, пока я ещё хоть как-то отвлекала мумий на себя.
  "Сила земли" откатилась, Альф затормозил ею ближайшую мумию и отпрыгнул за колонну от следующей голодной пасти. Мне же повторить его манёвр не дали. Пару раз полоснув Физическим ударом и тем самым приманив к себе Единицу и Четвёрку, я не продумала тот момент, что больше мне ответить нечем. Размеры комнаты не позволяли отойти на достаточное расстояние для четырёх секунд каста "Пика", когда у тебя на хвосте поклонники, да и бегать от дистанционных мобов тоже не вариант - пока один из них гоняет меня, второй будет стрелять, а ведь их четверо.
  Хорошо, что здесь есть колонны!
  Ладно, буду бить как получится, главное - не дать мобам загрызть Альфа. Левой рукой схватила факел и бросила его в Двойку, древние бинты занялись желтоватым пламенем. Мумия заверещала, упала на пол и принялась крутиться волчком, пытаясь сбить огонь. Да что б ты сдохла наконец!
  Комната сияла от вспышек скилов и проклятий. Дело продвигалось медленно и с переменным успехом. Ка прекрасный бог, спору нет, но в существующих условиях он далеко не самый лучший покровитель. Мумии били меня в три раза чаще, чем я их, и это было весьма холодно и утомительно. Первой радостью стала смерть Тройки.
  
  
Вы получили 16 уровень!
  До 17 уровня 1599 пунктов.
  
  Двойная радость!
  И тут Четвёрка запела. Скрипучий голос, включающий одну единственную букву А, разнёсся по всей комнате могильными интонациями.
  - Нет! - я кинулась к мобу с единственным доступным мне атакующим умением мгновенного действия. - Нельзя дать ему допеть!
  "Бальзамирование" не откатилось, придётся... да-да, это самое. Поборов брезгливость, словно бешеный вампир впилась зубами прямо в шею мумии. Погребальные слова застряли в её глотке. Я спасла нас ценой полного рта бинтов, песка и кусочков истлевшей плоти.
  Разобиженная мумия в долгу не осталась и сразу же отплатила мне ответными зубами. Альф снял отравление буквально через долю секунды, системная надпись едва успела сверкнуть перед глазами. И только-только ситуация начала складываться в нашу пользу, как метко угодившее в Альфа бальзамирование спутало все карты. "Ритуал" запела Двойка. Я тут же начала кастовать "Пик", но была сбита Единицей.
  Ровно через семь секунд сконцентрировавшаяся вокруг певца энергия лопнула. Взрывной волной нас с Альфом откинуло на стены, оставив символические сто единиц жизни каждому. Стало нестерпимо холодно, аж до дрожи. Я поднялась на ноги не с первого раза. Выпитый пузырёк исцеляющего зелья восстановил только триста единиц. Ждать, пока меня вылечат, было сейчас очень глупо - на Альфа накинулись мумии, и он отчаянно пытался выжить.
  - Буду признателен, если ты спасёшь мне жизнь, Прин, - прохрипел друг.
  - Держись.
  Бросив "Бальзамирование" в одного из покойников, переключила панель умений.
  
  
Вам доступно умение "Цветение лотоса".
  Особенности: одномоментно восстанавливает линию Жизни вам или вашему союзнику на 30% от вашей максимальной линии жизни.
  Подготовка: 3 секунды. Перезарядка: 5 секунд. Стоимость: 5% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  - Цветущий лотос, дай мне силы!
  Пропущенная через Жало Скорпиона магия исцеления сработала на максимуме, не смотря на отведённые моей "Репликой" сорок процентов силы воздействия. Вот так-то!
  Едва мы оклемались и ринулись в контрнаступление, как одна из мумий снова запела "Ритуал". Эти умные твари выждали, пока мы с Альфом спустим все мгновенные скилы и будем не способны сразу же им ответить. На сей раз встреча со стеной оставила лишь несколько десятков единиц жизни. Что-то больно жестокий бой получается. А если бы я пошла не с Альфом?
  Ну всё, "пора установить собственные правила!(10) "
  
  ______________
  10 (с) Тони Монтана ("Лицо со шрамом", 1983г.)
  ______________
  
  - Артём, займи их ещё на семь секунд, устрою им апокалипсис.
  - Да не торопись, - съязвил друг.
  Отбросив сомнения, я подняла нож высоко над головой и запела "Погребальный ритуал". Не смотря на то, что Жало Скорпиона относится к тому редкому типу оружия, которое способно нанести урон союзникам, это может случиться лишь в том случае, если я выпущу его из рук (спасибо АватаруАангу за лекцию на форуме). Уже через три секунды давление воздуха вокруг меня существенно поднялось, кожу начали покалывать маленькие иголочки... Шесть... Семь.
  Я не ожидала, что урон в моём исполнении окажется настолько сокрушительным! К сожалению, даже больше. Волна взорвавшейся энергии раскидала мобов по стенкам, прикончив сразу двоих и подарив 284 пункта опыта, но при этом вырвала нож из руки и опрокинула меня на колени. По вечному закону подлости, проклятый клинок не нашёл лучшей мишени, чем мой друг.
  - Артём! - я подбежала, но было поздно. Тело друга медленно растворилось, уносимое безжалостной игрой даже не к началу данжа, а в некрополь. - @#$%^&!
  - Ы-ы, - раздалось за моей спиной.
  Выжила Двойка, та самая мумия, которую я познакомила с факелом. Вблизи от неё отвратительно воняло жжёными бинтами и палёной плотью. Прости, но в живых, по всей видимости, должен остаться только один. Увернувшись от гнилых зубов, полоснула её Физическим ударом и отскочила подальше. Четыре секунды и "Пик энергии" критическим попаданием завершил дело.
  Можно выдохнуть.
  Села возле уцелевшего факела и достала Клинописную табличку. Проклятье, она в подземелье не работает! У меня нет возможности хотя бы извиниться перед Артёмом за свои кривые руки. Блин. Теперь я должна дойти до конца "Дороги в небо" не только ради Октавиана, но и за Альфа.
  - Ты подставил меня, нож. Крупно подставил, - я не придумала ничего лучше, чем высказать своё негодование бездушному оружию. - Между прочим, уже второй раз. И это я молчу про все те милые мелочи, из-за которых каждый, кто видел меня в бою, думает теперь, что Принигонда полный нуб. Может, зря я вообще с тобой вожусь?
  Действительно. Убойная сила у него что надо, раза в три выше, чем у любого другого оружия для моего текущего уровня, что отчасти компенсирует маломощность выбранного бога-покровителя, но всему есть предел. Жало Скорпиона толкает меня на путь одиночки, а я не хочу. Многих людей виртуальные игры привлекают новым опытом и возможностью испытать себя, но для меня их ценность заключена в людях, в возможности узнать их настоящих, подружиться и, разумеется, весело провести время.
  - Вот что, - я наконец-то решилась. - Ещё один крупный косяк с твоей стороны, ножик, и мы скажем друг другу прости-прощай.
  Надеюсь, он всё понял. Как мог, конечно.
  Подобрала лут, составивший аж четыре золотые монеты, и выждала, пока полоски состояния восстановятся. В отсутствие Альфа стоить быть экономнее. Взяла в руки факел, зажгла им второй, что потух, и уже при нормальном освещении прошлась вдоль разрисованных стен. Выхода не видно, но это не значит, что его тут нет. Подключила "Восприятие". Рисунки высветились, но далеко не все, а лишь некоторые из линий. Эти линии извивались, складываясь в подобие дороги лабиринта с множеством тупиков.
  Вот интересно, если при добыче знака Таноса такие трудности, то что будет с последним заданием на знак Эусебиуса?
  
  
Вы повысили умение "Восприятие" до 4 уровня из 30.
  
  О, спасибо! Очень даже вовремя. Несколько линий медленно погасли, исключаясь из общей картины. Я вышла из изменённого состояния и отдышалась с минуту. Как-то раньше не замечала, что во время активации "Восприятия" полоска выносливости утекает, и с каждым новым уровнем умения это происходит всё быстрее. Что ж, логично: больше видишь - дороже платишь.
  Вернулась к созерцанию стены. Путём нехитрых наблюдений нашла точку начала пути и провела пальцем по лабиринту из линий прямо к едва заметной кнопке. Лишь нажав её, стало понятно, где располагается дверь. Нарисованная фигура бога Гора рассыпалась пылью к ногам, открывая проход, откуда пробивался тусклый, будто бы лунный, свет. Если там окажется ещё один коридор с сюрпризом, я взвою! Взвою так громко, что меня услышит весь Ахетатон.
  Прежде, чем соваться внутрь, сканировала пространство "Репликой". Пусто, нет даже завалявшихся скарабеев. Чего бы там не находилось, оно не опасно. Отложила факела в сторону и осторожно переступила порог.
  Это была самая лучшая гробница из всех, что мне довелось увидеть. Лучшая не потому, что она усыпана золотом и отделана малахитом, нет, кроме камней и брошенного у стены круглого щита тут не было ничего, но она захватывала дух. Я замерла на пороге, не сразу решившись продолжить путь. Передо мной открылось просторное помещение, выложенное колодцем, с таким высоким потолком, что он терялся во тьме. Все стены снизу доверху были исписаны буквами, от которых исходил лунный свет. Латинскими буквами, сложенными в слова и предложения.
  - Pestis eram vivus - moriens tua mors ero(11) , - я медленно прочла первую попавшуюся фразу. - При жизни был для тебя несчастьем, умирая, буду твоей смертью.
  
  ______________
  11 (с) Мартин Лютер.
  ______________
  
  Всё остальное читать резко расхотелось. До дрожи жутко от того, что кроме Таноса гробницу расписать никто не мог. Египтяне хоронили шпиона в тайне, вряд ли бы они позволили римлянам оформить интерьеры.
  Ровно по центру на высоком пьедестале стоял каменный саркофаг, а возле него скорбная фигура, молитвенно преклонившая колени. Похоже, мертвец относительно свежий, ещё не похудел и не начал разваливаться. Просветила его "Уаджетом" - это и есть Танос! Двадцатый уровень, бог-покровитель Гений, базовые характеристики стандартные. Но почему он не в могиле?.. Ладно, так даже лучше. Судя по внешнему виду, каменная крышка весит не меньше тонны-другой, своими силами я бы не смогла её сдвинуть.
  - С каким же таким важным заданием тебя послали в эту дыру под названием Ахетатон, а, Танос? Следить, чтобы солнце вставало на востоке?
  Осторожно подошла поближе и заглянула в лицо римлянину, точнее в то, что от него осталось - беднягу мумифицировали, за слоями бинтов нельзя увидеть подробностей. Искомый знак висел на его шее.
  - Ты не будешь против, нет?
  Только потянулась за вещицей, как рука Таноса перехватила мою ладонь. Лимит испуга на сегодня закончился, поэтому я не завизжала и не отпрянула, а чисто автоматически врезала мужику кулаком по лицу. Да что же это такое с покойниками в ВЦ?! Почему они не могут оставаться мёртвыми?
  Танос тут же вскочил на ноги.
  - Знак римского разведчика Седьмого легиона не попадёт в руки египетской дочери! - прошамкал он; я едва разобрала слова сквозь туго замотанные бинты.
  Сильным ударом в грудь, покойник оттолкнул меня и зашипел не хуже дикой кошки. Тут же "экран" поменялся: таймер сверху исчез, на его месте появились две линии жизни справа и слева - моя и Таноса, как в старых добрых файтинговых игрушках, в которые ещё наши деды рубились. Вот только никаких приёмов и комбо не дали, предполагалось, что мы будем сражать теми скилами, которые у нас уже есть. А что у нас есть? Я под покровительством бога копирования Ка и Танос последователь Гения (та-да!) тоже бога копирования. Весело, учитывая, что в идеале с ним вообще должны были сражаться двое.
  Минуты две мы с ним кружили вокруг друг друга с оружием в руках. Ну право-слово, хоть бы какой скарабей зашуршал или летучая мышь, не драться же нам Физическим ударом и Ударом стихии? Бонусы Жала Скорпиона уравновешивали разницу в уровне между мной и Таносом, но его полоска жизни на 550 единиц толще, этого никакой нож не компенсирует. А ещё римляне очень хорошие "Мастера меча", о равной битве говорить не приходится.
  - Давай, разойдёмся миром? - предложила мужику выход из тупика. - Я не прикарманю твой знак, не переживай. Отдам его Октавиану... как же его фамилия? Он центурион, и его послали с добрыми намерениями... Погоди, сейчас скажу на твоём языке. Bona mente(12) . Вот.
  
  ______________
  12 С добрыми намерениями. (лат)
  ______________
  
  - Твоим устам не полагается марать язык Рима, - в ответ промямлил Танос, перекинув гладиус из левой руки в правую, а затем наоборот. Левша?
  - А чего это не полагается? - Злиться на него я не злилась. Если бы меня враги убили и мумифицировали, добра бы и во мне не осталось. - Не будем же мы тут вечность ходить кругами?
  - У меня она есть, - прозвучало не без злорадства.
  На два шага увеличив радиус, смогла подобраться к стенке и как бы невзначай нагнулась за щитом. Так немного спокойнее и повышает мои шансы выжить.
  - Слушай, Танос, я могу тебе одолжение сделать - убить быстро. Вход сюда одноразовый, больше никто не придёт. Иначе, будешь ты эту свою вечность и дальше разрисовывать стены. Смотрю, места-то уже не осталось.
  При таком освещении разглядеть мимику перебинтованного человека практически невозможно, но мне показалось, что Танос улыбнулся.
  - Я тоже могу сделать тебе одолжение - отпустить живой.
  - Так понимаю, что без знака, да? Тогда, вынуждена отказаться. Вернёмся к варварской дипломатии.
  А фиг с ним, всё равно придётся драться - полоски наверху красноречиво говорят, что Танос настроен весьма решительно. Вот и проверим на практике пользу от уроков Октавиана. Как он там говорил? "Твой нож не меч, даже не пытайся думать, что это не имеет значения. Лучше выброси его и купи хопеш"... Что-то я какую-то не шибко оптимистичную фразу выбрала. Ладно, главное помнить о том, что следует забыть о блоках и даже не думать, что получится отбить лезвие противника. Короткий клинок не позволяет безопасно отразить удар, собственная рука почти всегда оказывается в зоне поражения. Только нападение, затем моментальный уход в сторону, и так до победного конца.
  - Варварская дипломатия. Как точно ты описала суть политики Кемета.
  - Попрошу не оскорблять мою родину!
  Сунула последнюю карамельку Альфа за щёку, покрепче сжала в руке нож и ринулась в атаку. Хорошо бы ударить по сердцу - в процессе мумификации египтяне оставляют его внутри тела, в отличие от других органов. Думаю, это было бы настоящим фаталити, но есть вероятность не пробить грудную клетку.
  Физический удар избавил Таноса от 64 единиц жизни. Мало, но не стоит забывать, что защита у римлян всегда на высоте. Я почти сразу же сделала шаг назад, но у противника оказалась превосходная реакция. Его глаза сквозь несколько слоёв бинтов вспыхнули синим светом. Рубящим ударом он скользнул по моей руке на 85 единиц. Щит выставить не успела; Танос левша и это доставляет неудобства.
  От следующего удара танцующим шагом скользнула в сторону; оружие полоснуло воздух. Моя очередь - минус 40 единиц. Под ответную атаку подставила щит и тут же сделала выпад вперёд, пытаясь откинуть противника. Не получилось. Мумия мумией, а весит не мало.
  
  
Вы повысили умение "Хозяин щита" до 2 уровня из 100.
  
  Назад мы отпрыгнули одновременно. И тут случилось то, чего я никак не ожидала. Нет, потолок не рухнул и Альф не прибежал на помощь - это на панели умений высветился скил! Римский диск в алой рамке без какого-либо обозначения соответствующим рисунком.
  
  
Вам доступно умение "Стиратель". Уровень: 2 из 15.
  Особенности: вы блокируете часть умений противника (в случайном порядке), стирая их из списка активных на 20 минут. Количество блокируемых умений зависит от уровня усиления.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 1 час. Стоимость: 18% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Так вот оно в чём дело, вот почему я не видела умений Таноса! Он уже достиг двадцатого уровня, значит, получил к имеющимся скилам ещё три. И один из них я в любом случае должна была увидеть. Хитрюга! "Стиратель" заблокировал мне "Реплику" и "Отражение Ка". "Уаджетом" то я пользовалась, поэтому ничего странного не заподозрила.
  Теперь и ты попробуй, чем Принигонду потчевал! Кончики моих растопыренных пальцев на свободной от оружия руке вспыхнули алым сиянием, одновременно с этим синие глаза Таноса потухли. Сработало!
  И снова в атаку. Римлянин использовал в качестве щита собственную руку и действовал ею очень ловко. Я не сразу заметила, что его правый локоть обмотан бинтами гораздо толще остальных частей тела. Отбив нападение, Танос перехватил мою руку, резко дёрнул на себя и попытался насадить на свой меч, будто бабочку, но римский гладиус лишь полоснул бок, забрав с собой 242 единицы жизни.
  Успела вывернуться, на секунду оказавшись за спиной легионера, и всадила ему нож между лопаток. Критическое попадание на 371 единицу! Танос обернулся с такой силой, что я едва не оставила оружие в его теле. Вот был бы номер!
  Рубящий удар - я едва успела прикрыться щитом. Минус 24 единицы. Снова удар. На сей раз такой силы, что мои враз онемевшие пальцы лишь чудом не разжались. Минус 76 единиц. Блокирование вещь классная, но на неё уходит слишком много сил.
  Под натиском Таноса я отступала всё дальше и дальше. Если прижмёт к стене, мне абзац. При очередном взмахе меча присела, боковым кувырком ушла в сторону и снова вскочила на ноги. Почти сразу же выпал шанс дотянуться до шеи врага. Римлянин широко замахнулся для сокрушительного удара; я собрала максимум сил и с разворота полоснула его Физическим ударом. На "экране" высветилась надпись о критическом уроне в 958 единиц. Всё тело противника сверкнуло голубоватым светом и больше ничего! Урон был, но полоска его жизни даже не шелохнулась.
  Что за?..
  Ответ нашёлся сразу. Секрет прост: римлянин использовал "Отражение Ка" (в его случае Гения), переводящее урон на своего двойника.
  Гладиус Таноса вспыхнул голубым сиянием, и следующий его удар откинул меня на два метра, покалечив на 562 леденящие тело единицы. Ну теперь самое время воспользоваться тактическим отступлением и доставать секретное оружие!
  Выждав три секунды, затраченные мумией, чтобы вновь добраться до меня, повернула половинку серебристого шара и кинула бомбу прямо нам под ноги.
  - Привет из солнечной Греции!
  Густой дым обеспечил просто восхитительным преимуществом. На меня он не оказал никакого действия, и мы с Жалом Скорпиона хорошенько искромсали Таноса, прежде чем истекли четырнадцать секунд. И в тот триумфальный момент, когда оставалось нанести последний удар, римлянин оттолкнул меня мощным пинком и буквально влетел на пьедестал. Одним рывком он сбросил тяжеленную крышку саркофага на пол и, крикнув непонятную фразу на латыни, запрыгнул внутрь могилы.
  Нашёл, где прятаться, чудик. С ножом наготове заглянула в саркофаг... чтобы увидеть пустоту! Лишь узкая лестница уводила вниз. Она была так плохо освещена, что лезть туда не хотелось ни грамма. Интересно, а в Кемете можно купить очки ночного видения? У греков-то они точно есть, они же раса изобретателей. Походу, в ВЦ это такой же необходимый предмет, чем климатический обруч.
  - Вот жук!
  Сунув нож за пояс во избежание недоразумений, ловко перепрыгнула через бортик и помчалась по лестнице. У Таноса секунд пять форы, плюсом он неплохо бегает, если верить Октавиану, но он очень серьёзно ранен, а это нехило сказывается на возможностях.
  О том, что это подземелье является по совместительству ещё и лабиринтом, напомнил раздвоившийся на повороте коридор. Подключила "Восприятие". Ага, мне направо!
  Направо.
  Налево.
  Прямо.
  Прямо.
  Направо.
  А вот и Танос. Он обнаружился в тупиковой зале с фигурными саркофагами, стоящими возле стен, как в провинциальном египетском музее. Опершись на гладиус, преклонил колено и голову. Сперва я подумала, что он сдаётся на милость победителя, но стоило сделать всего один шаг, как рядом с ним вспыхнул ярко-красный огонёк. Гений! Он медленно крутанулся вокруг своего последователя, недвусмысленно намекая, что отныне римлянин под его прямой защитой.
  Да за такое надо два знака давать!
  - Ка-а, - позвала своего покровителя. В одиночку с богом даже персонажи сотого уровня в фул эпик сете не справятся. Даже пачка таких не справится. - Ка!
  Танос поднялся на ноги. От его чудесным образом оздоровившейся фигуры исходила такая сила, что становилось страшно.
  - Ка!! - я сорвалась на крик.
  Золотистый огонёк соизволил появиться. Как и Гений полминуты назад, он медленно крутанулся вокруг меня. Я почувствовала, как его сияние проникает в моё тело, захватывая его. В кончиках пальцев появилось онемение, растекающееся выше к голове, а от головы спускающееся к ногам. Я превратилась в ничего не чувствующую болванку. Только Сила, только Мощь.
  
  
Вы одержимы богом Ка.
  От точности ваших действий будет зависеть исход битвы.
  
  Одержимость? Серьёзно?
  Ну спасибо, помог, чем мог, называется.
  - Ка, - шепнула звенящая тишина.
  А дальше меня ждала роль наблюдателя. Принигонда действовала сама, но управлять я ей всё же могла. В очень ограниченном варианте, разве что. Могла выбрать направление: влево, вправо, вверх, вниз, но толку от этого?
  Мы с Таносом одновременно кинулись друг к другу. Нам больше не нужно было оружие - только кулаки, только хардкор!
  По центру "Экрана" высветилась стрелка, указывающая направо. Эм?.. Через секунду она исчезла, а Танос врезал Принигонде прямо по печени. Только сейчас до меня дошло, в чём суть одержимости. Надо просто вовремя поворачиваться в указанную сторону!
  Это была поистине виртуозная драка! Как здорово, что я догадалась нажать на запись - будет, чем похвастаться на странице в соцсети. Максик рассказывал много игровых эпизодов, но про одержимость богами даже не упоминал.
  Поначалу я пропустила несколько ударов, дёрнувшись не в ту сторону, но быстро приноровилась. Принигонда была удивительно послушной и откликалась за доли секунды. Танос тоже не промах. Мы уклонялись и блокировали удары, но если заряженный божественной силой кулак достигал цели, это был крит! Хорошо, что Ка "отрастил" мне линию жизни до максимальных 10000 единиц!
  Через три напряжённые, но невероятно увлекательные минуты всё закончилось. Нельзя утверждать, что Ка сильнее Гения. Можно утверждать, что Принигонда сильнее Таноса! А что? С реакцией у меня всегда был полный порядок.
  Как только легионер упал на спину, широко раскинув руки, я вновь обрела полный контроль над игровым телом и аж 1000 пунктов опыта. Шикарно! Ещё чуть-чуть и у меня будет семнадцатый уровень.
  - Requiescat in pace(13) , Танос.
  
  ______________
  13 Покойся с миром (лат)
  ______________
  
  Сорвала с его шеи значок, и павшее тело медленно растворилось, ничего не оставив после себя, кроме сомнительной памяти и пугающих надписей в гробнице наверху. Только вот их никто больше не увидит.
  
  
Получено: Знак Таноса.
  
  На земле в нескольких метрах от меня высветился круг - телепорт на поверхность. Ждать не стала и покинула данж с радостью.
  
  "Дорога в небо" пройдена!
  Получено: 580 пунктов опыта, 5 золотых монет, 5 жёлтых баллов.
  
  
Вы получили 17 уровень!
  До 18 уровня 1385 пунктов.
  
  Вот так-то!
  Вместе со мной награда засчиталась Альфу. В конечном итоге я не подвела его, и от этого настроение скакнуло вверх.
  
  
  
ЧЕТВЁРТАЯ ГЛАВА
  "В ВЦ ничего не повторяется. Каждый из созданных нами городов уникален, как и события в нём. Вы при всём своём желании не успеете всего и сразу. И в этом вся прелесть игры - вы будете выбирать, а не бегать из города в город в надежде застать чего-нибудь интересное".
  О. Судаков, исполнительный директор "Машинити".
  
  Выкинуло меня за городские стены Ахетатона в северный район. Район давным-давно брошенных домов, разрушенных неумолимым временем. С виду здесь очень пусто, но я могла поклясться, что была не одна. Просто пока моя персона была не интересна таящимся в тени монстрам. А мне не интересны они.
  Села на кусок разваленной стены и достала Клинописную табличку.
  
  
<Создана беседа. Участники: Принигонда, Легендальф>
  Принигонда: Артём, ты тут?
  
  Ого, а он апнул двадцатый уровень! Теперь Нефертум наградит его ещё девятью новыми скилами. Эх, зависть-зависть. Может, следующий красный балл вложить в "Реплику", а не в её Силу воздействия? Буду видеть целых пять умений, хорошо же.
  
  Легендальф: Думаешь, я бы ушёл, не узнав, как ты справилась?) Твоя линия Жизни вытворяла такие кульбиты!
  Принигонда: И не только она. После тех мумий была ещё одна - Танос, но неважно это. Извини, что убила тебя. Мне правда очень жаль.
  Легендальф: Да уж. Погибать по нелепой случайности от руки союзника в самый неподходящий момент в уникальном данже мало удовольствия. Слил опыт. Если бы зафейлил квест, твой римлянин накинул бы на меня клеймо "Пустозвон". Мы начали это дело вместе, столько прошли и тут такое.
  
  Я уже почти достигла дна собственноручно выкопанного колодца вины, когда Артём решил меня добить:
  
  Легендальф: В общем, будешь мне должна.
  Принигонда: Эм? Денег?
  Легендальф: Угостишь кофе. Хорошим колумбийским кофе с одной ложечкой сахара.
  Принигонда: Ты не шутишь? Где в Кемете можно найти кофе?
  Легендальф: Нигде :)
  Принигонда: Предлагаешь встретиться в реале?
  Легендальф: Чем не повод?
  Принигонда: А с чего ты взял, что я живу не на другом конце света? Например, в Австралии?)
  Легендальф: Ты же не просто так выбрала сервер Тиберий. Он как раз заточен под игроков Уральского федерального округа. Любое расстояние внутри его границ можно проехать за двадцать минут на одном из стрел-поездов.
  
  Про Тиберий я не знала; я всего лишь пошла за Максиком, а чем он руководствовался в своих предпочтениях, не интересовалась.
  
  Легендальф: Конечно же, "Машинити" не ограничивает нас в выборе сервера, но почти девяносто процентов игроков предпочитают компанию тех, с кем можно общаться на одной временной волне и встречаться в реале. Что скажешь?
  Принигонда: Договорились! Перешлю тебе адрес моей страницы в соцсети.
  Легендальф: Отлично! А теперь, когда квест выполнен и ты в безопасности, навещу-ка я Пересмешника. "Эпоха завоеваний" всё ближе.
  Принигонда: Увидимся через несколько часов перерыва.
  Легендальф: Обязательно!
  
<Вы покинули беседу>
  
  Про какой бы там долг Артём ни говорил, мы оба поняли, что это всего лишь подвернувшийся случай встретиться за рамками игры. Из проклятого артефакта можно извлечь выгоду, оказывается! Мне вот очень хотелось повидать настоящего Альфа. Думаю, он интересный человек.
  Убрала Клинописную табличку и открыла карту. Зелёная точка, обозначающая Октавиана, всё ещё находилась в посольстве. Веселится римлянин, не иначе. Сейчас идти сдавать квест нет никаких возможностей, да я и не спешу. Попробую найти в одной из этих развалин более-менее приличную комнату, где можно оставить Принигонду без риска словить дебафф усталости. Действительно - нужно успеть хорошенько отдохнуть за пару часов и двинуться в следующий город. Больше в Ахетатоне дел не осталось, и я не горела желанием выкидывать на ветер лишний золотой.
  Встала с камня и отряхнулась.
  - Здорова, нубик. - Из темноты раздался вкрадчивый голос. Я узнала его с трёх нот. Шарлатан, Сет его забери! - Уже начал опасаться, что ты там "Войну и Мир" строчишь. Едва со скуки не сдохнул.
  От стены дома отделилась фигура в чёрном плаще с капюшоном. И сколько он тут стоит, интересно?
  - Вот было бы здорово, - улыбнулась одновременно и холодно и лучезарно.
  Шарлатан радовал двадцать первым уровнем. Парень явно не торопится взять кап(14) . Или же он неудачник. Хотя, почему это "или же"?
  
  ______________
  14 Кап (от англ. cap - "верхушка") - максимально доступный уровень персонажа в игре.
  ______________
  
  - До жути хочется подраться, но ты мне не соперник, - самоуверенно протянул он, демонстративно потягиваясь, как кошка.
  Я тут же скопировала его панель умений. Памятуя о нашей последней встрече, "Адскими кинжалами" пользоваться не стану - Шарлатан уклоняется от них играючи. Он начнёт с недоступного мне дебаффа "Чёрная метка", а я в эту секунду атакую "Сетом".
  
  
Вам доступно умение "Возмездие Сета". Уровень: 4 из 35.
  Особенности: выбрасывающиеся из земли щупальца подбрасывают вашу цель в воздух на 3 секунды, нанося ей некоторый урон.
  Подготовка: 2 секунды. Перезарядка: 40 секунд. Стоимость: 8% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Потом быстро переключаюсь на умение "Молния песка", принадлежащее непонятно где сидящей твари. В двадцати процентах случаев оно вгоняет жертву в шоковое состояние на несколько мгновений. Если нож не подведёт, по Шарлатану пройдёт стан, и тогда я зарежу его "Адскими кинжалами". Дальше по ситуации. Отступление я не рассматривала, хватило предыдущего раза. Пан или пропал! Живой я ему не сдамся.
  - Что за интерес тебе гоняться за мной по всему царству? - решила полюбопытствовать. Пока что парень даже не дёрнулся в мою сторону. Ну и самоуверенность! Или у него есть какой-то козырь? - За беглых служанок так хорошо платят?
  - Не, сущие гроши, стыдно озвучить сумму. Как думаешь, отчего таких, как вы, половина Кемета? Да это потому, что у неписей мозгов не хватает вас выловить, а остальным игрокам плевать. Овчинка выделки не стоит.
  - Я подозревала, что ты сволочь сам по себе, теперь-то вообще никаких сомнений не осталось.
  - Пф, да мне пофиг на твоё мнение, - презрительно ухмыльнулся парень. - Поймать беглого в ВЦ единственный способ избавиться от клейма Враг Народа. Задолбало оно, знаешь ли.
  Вот даже как! Помимо возможности нападать на игроков своей фракции, это клеймо даёт минус 80% к отношению среди жителей Кемета, невозможность вступать в группы или отряды, а так же снижает вероятность получения квестов на 80%. Отвратительный набор и я не хочу помогать Шарлатану избавиться от него.
  Враг неторопливо вытащил из сумки диск, напоминающий тарелку, и швырнул его на землю между нами. Высветившаяся информация подсказала, что это стандартный одноразовый телепорт. Он будет активирован по малейшему приказу хозяина, и стоит мне подойти ближе, чем на один метр - здравствуй, Элефантина!..
  Или не здравствуй! У меня же есть Разрушитель - тот самый подарок Мендеса, переданный Тирией и Карфаго, который уничтожает телепорты. Шарлатана ждёт сюрприз! В квесте на поимку беглеца дают только один телепорт, а чтобы купить такую вещь самому, нужно быть очень и очень богатым. Сомневаюсь, что Враг Народа может позволить себе что-то, кроме выпивки в дешёвой таверне
  Я улыбнулась. Чем бы не закончилась эта ночь, я выиграю.
  - И ты думаешь, я так запросто помогу тебе? - кивнула на телепорт. - Мне до твоих проблем заботы нет.
  - Ага, думаю, - парень скинул капюшон с головы, чтобы казаться более угрожающим. Не прокатило. На вид египтянин самый обыкновенный, каких сотня тысяч. - Я всё о тебе знаю, Мария Леонова из Екатеринбурга.
  - Тоже мне, удивил. Имя он моё знает и город!
  А на самом деле удивил, хоть я и не подала виду. При создании любых скриншотов или видео "Машинити" автоматически убирает ники персонажей, а в соцсети поиск по изображению не работает. В наше время защита информации в турбонете не просто красивая фраза. Чтобы вычислить Принигонду, Шарлатан должен был изрядно постараться.
  - Я знаю много больше, - он таинственно улыбнулся. - Тебе понравились картинки рабов?
  - Так это ты, гад, взломал мою страничку!
  - Твой примитивный код защиты? Поверь, "взломать" такое убожество слишком громкое слово.
  Мда, Машка, умеешь ты наживать врагов. Кто же знал, что Шарлатан из неохакеров? Взломать соцсеть без последствий очень непросто, и так как он стоит передо мной, а не сидит за решёткой, можно сделать выводы, что парень хорош в своём деле.
  - Всё, что происходит в игре, в игре же должно оставаться, - напомнила ему трёхгрошовую истину. - Не вздумай приплетать сюда реальную жизнь.
  - А меня мораль колышет?
  - Было бы неплохо.
  Самих угроз он не озвучил, но этого и не требовалось. Неохакеры могут очень и очень многое, особенно в наш электронный век. Но, быть может, он блефует? Всего лишь взломал страничку, а я чуть ли не нафантазировала невесть чего.
  - Значит, добровольно ты в телепорт не полезешь? Мне уже начинать пугать новыми картинками извращений на твоей странице?
  Показала ему средний палец и достала нож. Сам напросился. Шарлатан в одно мгновение вооружился серпом. Его лицо преобразилось в отвратительнейшую морду то ли шакала, то ли осла - он баффнул себя. Я тут же кинулась в сторону за камни разрушенных стен, но не успела на долю секунды.
  
  
На вас наложен эффект "Чёрная метка". Ваша защита снижена на 80% в течение 1 минуты. Нельзя снять зельями.
  
  Две секунды каста и я бросила в противника "Возмездие Сета". Шарлатан увернулся. Не делая паузы, выстрелила "Молнией песка" - ярким лучом с шоковым зарядом. И снова мимо! Заклятие выбило каменную крошку из стены в метре от парня. Проклятье! Сколько же у него ловкости? Рядом с полоской состояния Шарлатана высветилась иконка баффа "Маска Сета", а так же два треугольника, обозначающие использованные допинги.
  Враг Народа полоснул серпом по земле. Я же без особой надежды выстрелила "Адскими кинжалами", чтобы не дать ему возможности сосредоточиться на более разрушительном умении, и снова кинулась к камням. Вопреки ожиданиям, в спину мне ничего не прилетело...
  Но лучше бы прилетело. Из-под земли высунулись руки покойников! Всего лишь по запястье, но они яростно хватали воздух, пытаясь нащупать мои ноги. Брр! При таком раскладе не попрыгаешь вслепую и не убежишь. Буду обороняться, а лучшая оборона - это нападение. Не дам мерзавцу и шанса ответить.
  - Выползай, нубик, - голос раздался с левой стороны.
  К сожалению, у меня ограниченный арсенал умений, и лучшие из них - это шарлатаново "Возмездие Сета" и "Молния песка" от какого-то невидимого моба. Я выглянула из укрытия, пальнула "Молнией" и снова спряталась. Линия жизни моего врага едва заметно сократилась. Лёд тронулся, господа присяжные заседатели! Принигонда - Шарлатан 1:0.
  - Это чё за хрень сейчас была? Ты же последовательница Сета!
  - "Секрет фирмы, сын мой(15) !"
  
  ______________
  15 (с) Джон Мейсон ("Скала", 1996г.)
  ______________
  
  Ответила ему роем кинжалов. Руки покойников закопались обратно в землю и уже не помешают двигаться... до следующего призыва. Если они схватят мои ноги, я могу не успеть снять их, прежде чем в меня прилетит телепорт.
  Пять секунд ничего не происходило, но когда я рискнула осторожно выглянуть из-за стены, обнаружила Шарлатана всего в двух метрах от себя. Следующую атаку мы провели одновременно. Он кинул чёрный пульсар, я "Молнию" и перешла в ближний бой. Физическим ударом полоснула снизу вверх. Шарлатан отразил выпад, но мой нож выбил серп из его рук. Парень кульбитом ушёл в сторону. Из его спины выросли чёрные щупальца.
  
  
Вам доступно умение "Вечная тьма". Уровень: 2 из 12.
  Особенности: Сет дарует вам шесть эфирных щупальцев, атакующих всех врагов на расстоянии в 3 метра от вас в течение 20 секунд. Во время их действия вы не можете использовать другие умения.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 3 минуты. Стоимость: 10% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Теперь этот ужас произрастал и из моей спины тоже. Они одновременно защищали меня от атак Шарлатана и нападали на него. Наши сцепившиеся щупальца не мешали двигаться. Они же эфирные - стоило выйти за границу их действия, как они отступали.
  Парень побежал за своим оружием, а я в укрытие. На прямой дистанции его восемнадцать умений против моих четырёх явно приведут к победе. Мне вслед полетела какая-то незнакомая липкая гадость, по касательной задевшая руку и лишившая 42 единиц жизни. Он намеренно бьёт тем, что послабее. Вот поэтому и проиграет... надеюсь!
  - И что дальше? Так и будем всю ночь обмениваться любезностями? Тебе нельзя меня убивать, будешь бегать хвостиком в надежде подловить в свой телепорт? - крикнула из очередного укрытия и, не прицеливаясь, послала кинжалы. У них перезарядка всего двадцать секунд.
  - Что-то в тебе не так, - отозвался парень. - У Сета полно классных умений, а ты балуешь меня кинжалами и "Возмездием".
  - Тебя не учили молчать во время битвы?
  - А это не битва, это мазохизм.
  Он не уточнил с чьей именно стороны, да этого и не требовалось. Итак ясно, что с обоих.
  Неужели, это и есть мой Бой Судьбы? Главный бой с заклятым врагом, в результате которого я должна доказать ему и себе, что не нуб, а потом красиво уйти в закат (поправка: в рассвет). Моя первая кульминация в ВЦ... Тогда, почему всё идёт не так, как надо?! Почему всё идёт к тому, что я попробую сбежать с поля боя?
  Но то, что случилось дальше, спутало все карты и избавило от риторических вопросов до поры до времени. Появился третий игрок по имени Тифон двадцать шестого уровня из отряда "Квант милосердия". Что в нём было удивительно, так это цвет кожи - чёрный, как сама ночь. И нет бы он прошёл мимо, как сделали бы на его месте девять из десяти игроков, но у него оказались свои планы. И, как выяснилось, вовсе не случайные. Одетый в укреплённую поблёскивающую одежду, парень остановился в десяти метрах от меня, сидящей спиной к стене, и громко хмыкнул с явным удовольствием от увиденного. ВЦ полна чудиков.
  Проклятье Шарлатана врезалось в угол, высекая каменную крошку и напоминая мне, что сейчас есть дела поважнее. Враг Народа палил навскидку всеми доступными скилами. Время его удивить. Я скопировала панель умений Тифона. Ого, да его покровительница сама богиня-кошка Бастет! Как же давно я хотела попробовать её возможности в деле! Плевать на то, что держит здесь приблудного игрока, лишь бы оставался до конца боя.
  
  
Вам доступно умение "Дух кошки".
  Особенности: позволяет вам превращаться в пантеру на 5 минут. Показатель Силы увеличивается на 50%, скорость передвижения на 20%, Защита падает на 20%, лечащие умения на вас проходят вполовину силы. Вы не можете разговаривать и лечиться сами, вы не можете пользоваться оружием.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 12 минут. Стоимость: 30% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Вам доступно умение "Лунный глаз". Уровень: 2 из 30.
  Особенности: мощный удар сгустком лунного света, наносящий урон от 1 до 30% от максимального количества единиц Жизни противника (урон в % зависит от уровня усиления). С вероятностью в 1% враг может получить эффект "Обморожения". Необходимое условие - ночь.
  Подготовка: 2 секунды. Перезарядка: 23 секунды. Стоимость: 8% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Вам доступно умение "Солнечный глаз". Уровень: 5 из 30.
  Особенности: мощный удар сгустком солнечного света, наносящий урон от 1 до 30% от максимального количества единиц Жизни противника (урон в % зависит от уровня усиления). С вероятностью в 1% враг может получить эффект "Ожога". Необходимое условие - день.
  Подготовка: 2 секунды. Перезарядка: 12 секунд. Стоимость: 9% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Вам доступно умение "Покровительство Бастет".
  Особенности: линия выносливости увеличиваются на 10%. Время действия 1 час.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 10 секунд. Стоимость: 2% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Благо, я уже познакомилась с этими умениями, поэтому не потеряла ни секунды лишнего времени на их изучение. Первым делом баффнула на себя "Покровительство" и уже хотела было выскочить с готовым "Лунным глазом", как Тифон закричал:
  - Эй, Принигонда! Тебе привет от Дианы и Лариэль!
  Неужели, угрозы про играющего в ВЦ парня были правдой?
  Его анкх вспыхнул. Тифон ударил им о землю; во все стороны тут же разошлись трещины. В свободной руке парня образовался малиновый сгусток, который через долю секунды устремился в мою сторону. Я среагировала быстро, выскочив из укрытия, но проклятие оказалось быстрее. Шансов увернуться никаких. Сгусток врезался мне в грудь, опрокинул на спину и бедное тело Принигонды протащило по земле метра два. Линия жизни стремительно скатилась с 1747 единиц аж до 1250. Кончики пальцев закоченели от холода. Тифон громко расхохотался и снова замахнулся.
  - Ты, дебил, не смей её убивать! - закричал Шарлатан, кидая ему наперерез весь свой арсенал откатившихся скилов: щупальца, кинжалы, чернильные пульсары, полуразложившегося мертвяка, руки и прочую радость некрофила.
  Разница между моими врагами всего пять уровней в пользу Тифона, но тот отбивался с таким успехом, что можно только удивляться. Тяжёлая одежда лишала его манёвренности, благодаря чему в него попадала большая часть проклятий Шарлатана, но прекрасно защищала, из-за чего он получал очень незначительный урон.
  Гадство!
  Я вскочила на ноги. Не время разлёживаться. Пока парни выясняли отношения и делили меня, воспользовалась четвёртым умением Шарлатана - "Справедливой жатвой" - и восстановила себе тридцать процентов от оставшейся линии жизни Тифона. К сожалению, восстановление шло не за счёт отнятия этой самой жизни у донора.
  Две секунды каста, и в Тифона врезался мой "Лунный глаз". Приоритеты сдвинулись - Шарлатан при всей к нему ненависти, не желает мне смерти (что, кстати, ещё хуже, но не так важно), а вот триумф Тифона будет означать победу Дианы и Лариэль не только надо мной, но и над Юлькой.
  Нубийский нож не подвёл: критический удар вынес противнику 191 единицу жизни, что почти в два раза больше любой из атак Шарлатана. Разозлившийся неожиданным поворотом событий, Тифон переключился на меня. Повесив на себя какую-то чешуйчатую броню, он вернул мне "Лунный глаз". Я невероятно быстрым движением отбила сияющий луч ножом, разрезав его, отчего получила лишь часть урона. Точности у Тифона хоть отбавляй! Вон, целый ворох дорогущих амулетов и колец блестят в полумраке ночи. Да где они все берут деньги на таких низких уровнях? Специально сливаются(16) ?
  
  ______________
  16 Сливаться - намеренно понижать свой уровень путём потери опыта при смерти или неудачей в квесте.
  ______________
  
  От следующего удара меня заслонил Шарлатан. Зря, между прочим - моя "Молния" угодила ему прямо между лопаток, именно в этот раз кританув шоковым состоянием. Парень застыл в нелепой позе, но ненадолго - атака Тифона откинула его к стене.
  Я бросила "Адские кинжалы", а вслед за ними "Молнию". К сожалению, весь дамаг растворился в чешуйчатой броне, словно ничего не было.
  - Идиотка, а кинуть сперва "Чёрную метку" не догадалась? - проскрипел пришедший в себя Шарлатан. Ах да, он же думает, что я последовательница Сета. Фиг с ним, баффну ему "Покровительство Бастет", от меня не убудет.
  Линия жизни Тифона спускалась куда медленнее наших. Его амулеты работали вовсю, расходуя свои заряды, нужно только продержаться ещё немного, и тогда ничто не спасёт парня Дианы от заслуженной участи.
  Тифон рассыпал в воздухе кристаллы, которые начали взрываться в случайном порядке, вынуждая нас с Шарлатаном прижаться к стене, на несколько секунд скрывшись от глаз неприятеля.
  - Кастуй "Тысячелетний ужас", - быстро проговорил Шарлатан, вручая мне чёрную свечу из своей сумки. - Я прикрою.
  - Какой такой "Ужас"? - я отступила от него на шаг, стараясь не высунуться из укрытия. Он вполне мог вспомнить про телепорт и сбежать с поля боя вместе со мной. Прямо на Элефантину.
  - Потом одновременно вдарим "Самой смертью", - продолжил парень, проигнорировав вопрос; его глаза горели азартом битвы. - Этот придурок надолго запомнит, как связываться с Сетом!
  - Понятия не имею, о чём ты сейчас, - перебила его. - Мой покровитель не Сет.
  - Чего? А ну давай обратно, это огромных денег стоит, - он вырвал из моих рук свечу. - Кто ты такая, нахрен? Потом ответишь. Значит так, план меняется. Теперь ты меня прикрываешь, пока я вызываю "Ужас". Только вот что, нубик, не вздумай помереть.
  - Харэ обзываться, ты..! - лишь привитая мамой вежливость удержала меня от добавления крепкого словца.
  Не знаю, почему не послала его подальше с планом, не использовала "Дух кошки" и не убежала отсюда. Я просто кивнула. Наверное, желание обломать парня Дианы пересилило отвращение от работы с Шарлатаном в паре.
  - Ты от силы месяц в игре, как ещё тебя называть?
  - Принигондой.
  - Да я в жизнь не выговорю эту абракадабру... Погнали!
  Использовав щупальца "Вечной тьмы" для защиты, выскочила из укрытия. В меня предсказуемо полетела очередная гадость, но и я не с пустыми руками тут. Выпустив "Молнию песка", "Возмездие Сета", "Адские кинжалы" и "Лунный глаз" (от последнего Тифон уклонился, кстати), мгновенно обернулась огромной чёрной пантерой и перешла в ближний бой.
  Быть кошкой здорово! Нет, я серьёзно. Это вовсе не похоже на бестолковый бег вокруг дивана на четвереньках. Псевдоискусственный интеллект ВЦ отключил в моём мозгу человеческие представления о нелепости такого способа передвижения, подселив чужие чувства... и они мне нравились!
  Пантера была не только сильнее, но и манёвреннее. Кусать я Тифона брезговала, а вот когтями рвала нещадно. Жаль, что сила моих атак в кошачьей ипостаси равнялась Физическому удару.
  Пока мы с Тифоном дрались, Шарлатан серпом прочертил неровный круг на земле, поджёг свечу и начал читать заклинание. Очень надеюсь, что это что-то мощное! Приготовления заняли почти минуту, а потом земля дрогнула. Даже я со своими четырьмя лапами едва удержала равновесие. Тифон же упал на колени; кольца на пальцах его рук светиться перестали - кончился заряд. Вот и отлично!
  - Теперь тебе хана, хрен придурочный! - засмеялся Шарлатан. - Фас, пёсик!
  В темноте блеснули глаза, зависшие прямо в воздухе. Тьма ночи сгустилась и обрела плоть, кошмарную плоть монстра, о котором игра не высветила никакой информации. Перед нами будто бы возник сам Сет - полузвериная сущность, отвратная морда, обрывки одеяний фараона древности. И уже упомянутые глаза, горящие адским огнём.
  - Его зовут Васёк, - невозмутимо поведал Шарлатан. - Вообще-то, это я придумал ему имя, но пёсику нравится.
  - Б@#$%! - ругнулся Тифон, вскакивая на ноги. Его защита не успела откатиться, но о побеге он, по всей видимости, даже не думал. Похвально.
  Парень крутанул анкхом, и в нескольких метрах от него приземлилась лунная кошечка. Обычная кошечка с необычными свойствами.
  
  
На вас наложен эффект "Слуга мира". Все атакующие показатели снижены на 70%. Особенности: эффект сохраняется пока жива призванная кошка.
  
  Оставаться пантерой больше не выгодно. Я сняла звериную ипостась и отскочила в сторону, уступая дорогу Ваську. К сожалению, его умения скопировать невозможно, да и линия моей выносливости держалась в опасной к нулю зоне. Вынула последний пузырёк энергетика и залпом осушила его пока было время - Васёк взялся за Тифона всерьёз, да и Шарлатан не стоял в сторонке. Внесу и я свои пять лунных копеек.
  - Это тебе за Юльку!
  Призванная кошка здорово порезала дамаг нам всем и даже своему хозяину, поэтому бой был долгим, но с таким сильным союзником, как Тысячелетний ужас, победа осталась за нами. Под самый конец Тифон попробовал было убежать, но переоценил свои спринтерские навыки. Когда его бездыханное тело упало на землю, я вздохнула с облегчением и не без некоторого злорадства. За его смерть не дали ровным счётом ничего - он же не римлянин какой и не грек. Но и ничего не отняли. Банальный эпизод из жизни в Кемете: дороги беглой служанки, Врага Народа и обычного гражданина пересеклись в неудачное время в неудачном месте.
  Известно, как меня нашёл Шарлатан, но как это сделал Тифон? В чудесное провидение я не верю! Но подумаю об этом позже, бой ещё не окончен.
  - Теперь этот хмырь будет мариноваться у Осириса двадцать минут, как миленький, - хохотнул Шарлатан. Он не шутил, таков уж бонус для ребят из его гильдии.
  Мы одновременно посмотрели друг на друга. Почти десять секунд ничего не происходило. Мир, дружба, жвачка, пора выпускать фей с единорогами? Ну уж нет!
  Шарлатан запустил в меня телепортом, активируя его ещё в полёте. Едва увернулась, упав на землю, и, не прицеливаясь, ответила "Молнией". Парень помчался ко мне, чтобы завершить дело, и всё бы у него получилось, если бы не моё маленькое секретное оружие. Разрушитель!
  - Быть тебе Врагом Народа вечно!
  Подарок Мендеса, любезно переданный Тирией и Карфаго, маленьким скарабеем подполз к телепорту. На секунду нас ослепило яркой вспышкой, взрывная волна откинула на несколько метров, а затем воцарилась зловещая тьма. Я вскочила на ноги, покрепче сжав нож.
  - Что за..?
  Смолкло всё, даже ветер. Шарлатан заткнулся на полуслове, уловив в воздухе непонятную тревогу, усиливающуюся с каждым мгновением. Я почти было решила, что жрицы любви подсунули мне прибор, который выпускает силы зла из самого ада, или конец света там активирует, но всё оказалось проще. Взрыв разбудил спрятавшегося в земле рейд-босса, вроде того, что встретился нам с Альфом в Асуане. Вот только этот был покрупнее. И посильнее. И вообще сорок девятого уровня!
  Я даже не поняла, что случилось потом.
  
  
Вы убиты.
  
  Штраф за смерть 170 пунктов опыта.
  До 18 уровня 1555 пунктов.
  
  Давненько я не была в Дуате. Очень-очень давненько, ещё со времён Абидоса, и совершенно не скучала. По узкой каменной дороге шла преисполненная самыми мрачными мыслями. Нагрешить я успела немало за всё это время: подралась с "Чёрными Канарейками", намусорила в городе, пьянствовала с Октавианом и Чиполлино, ввязалась в шпионские игры Убийц и Воров, вскрыла чужое письмо, подралась в баре, спуталась с проститутками, потом совратила римлян и обокрала несколько богачей, убила Альфа, помогла убить Тифона...
  Минуточку! Зачем вспоминать плохое, когда в жизни Принигонды было много положительных моментов? Мама всегда твердит, что смысл жизни после смерти заключается не в том, чтобы не грешить, а в том, чтобы грешить чуть меньше, чем совершать добрые поступки! Я приободрилась.
  - Твой земной путь окончен, дитя. - Осирис застыл раскрашенной мраморной фигурой на золотом троне.
  А то я сама не догадалась, почему меня привели сюда, но вместо ответа улыбнулась. Вежливость важна всюду, тем более на суде.
  Маат жестом указала на весы, а суровый Анубис помог сесть на правую чашу. Я, затаив дыхание, смотрела, как крылатая богиня справедливости опускает белое перо на вторую чашу. Весы выровнялись.
  - Твоё сердце чисто, Принигонда, - улыбнулся Осирис. - Ступай в мир живых и храни чистоту помыслов.
  - Спасибо, ребята! - легко спрыгнула на пол. - Дверь в гробницу всё там же?
  До принудительного выхода из игры оставался почти час, но усталость после встречи с Таносом отступила, так что сперва дойду до города, а уже потом отправлюсь в реал. Сэкономлю время следующего сеанса.
  Над некрополем раскинулось звёздное небо, тихая, спокойная ночь. Ни ветерка, ни крика птицы. Это было не то кладбище, где ведётся грандиозная стройка. Похоже, рядом с Ахетатоном их сразу несколько. А вон там и сам город, чуть внизу, поблескивает редкими огнями. Обманчивое спокойствие. Уж ночная жизнь там куда более насыщенна, чем во многих других городах Кемета.
  - Только два вопроса, - рядом раздался голос, и я подпрыгнула от неожиданности. - Первый: что произошло с моим телепортом?
  Некрополь земля святая, здесь Шарлатан мне не опасен, особенно с душой в раскаянии. Кто-то себя очень плохо вёл. Прислонилась к каменной плите напротив сидящего в позе по-турецки парня. Вовсе не позлорадствовать, а... я не знаю, зачем, и такое со мной уже второй раз за последний час.
  - А следующий вопрос?
  - Кто был тот нигер, запоровший мне квест?
  Делать ему нечего.
  - Отвечу, если позволишь мне выйти из некрополя без твоего сопровождения.
  Шарлатан равнодушно пожал плечами:
  - А у меня типа есть причина идти за тобой? Телепорт ты мой угробила... Нет, ну я, конечно, могу отправить тебя к Осирису, как нефиг делать, да что-то лениво.
  Будем считать, что он согласился. Даже если соврал, я не тайну фараона ему поведаю, чтобы переживать. Скорее всего, на этом наши с ним пути разойдутся на очень долгое время или даже на веки вечные. Ещё один телепорт никто бесплатно ему не выдаст, а Врагу Народа тяжело добывать деньги, чтобы купить такую вещь самому. Потом я вступлю в ряды "Безумцев", а Шарлатан так и останется парнем, который портит кровь окружающим.
  А как же моя Битва Судьбы? То, что произошло десятью минутами ранее на неё никак не тянет, но, похоже, придётся смириться. До поры до времени!
  Сложила руки на груди и коротко рассказала о Разрушителе. О Тифоне же получилось чуть длиннее. Раз уж Шарлатан был на моей страничке в соцсети, то, скорее всего, он в курсе некоторых аспектов моих отношений с Дианой и Лариэль.
  - Найди себе другое задание. Я тебе не по зубам, - закончив с рассказом, отлепилась от стены и по привычке отряхнула платье.
  - Да брось, - насмешливо протянул парень. - Не по зубам она мне, сказала тоже. Неужели ты ещё не поняла, что ВЦ найдёт тысячу и один способ, чтобы испортить тебе жизнь, в том числе и моими руками?
  - К счастью, не мне одной, - вернула ему кривую ухмылку.
  - Я не сдамся, даже не думай, а теперь вали отсюда.
  Повторять не требовалось. Как будто бы мне было приятно его общество. По утоптанной тысячами ног тропинке двинулась к Ахетатону, на ходу открывая карту, чтобы отыскать, где тут ворота. Нептуналия завершилась, и гости разошлись по своим уголкам. Октавиан обнаружился в очередной таверне. Кажется, я уже имела удовольствие заходить туда, когда работала на Мефиер. Но к моему удивлению, зелёных точек было две. Вторая располагалась за городскими стенами и была подписана именем Константина Марцеллы. В водовороте событий совсем забыла о его задании! Что там в условиях? Сочинить стихи и получить похвалу? Это не должно быть сложно. Учитывая поэтические творения Константина, вкуса у него нет, впечатлить его раз плюнуть. А вообще - негоже обещать человеку прийти на встречу и обмануть.
  В театральной группе нас учили рифмовать всё, что попадётся под руку, но поэзия никогда не была моей сильной стороной. Слабой, кстати, тоже, просто потому, что её вообще не было. Чтобы я смогла сдать зачёт, учительница научила меня сочинять хокку(17) . Не думала, что когда-нибудь этот навык мне пригодится!
  
  ______________
  17 Хокку - традиционный жанр японской поэзии, представляющий собой трехстишие.
  ______________
  
  К тому времени, как я вошла в сады и тихонько села рядом с задумчивым Константином, в моей голове уже сложилось несколько бездарных трёхстиший:
  
  Красив ночной цветок!
  В нагретых песках притаилась
  Красная гадюка.
  
  Блестит великий Нил.
  Бог Себек надёжно сторожит
  Водную гладь.
  
  Прохладный ветер с гор
  Спускается ручейком.
  Переменами пахнет.
  
  - Ах, что за печаль, такая талантливая девушка родилась в Кемете, а не в Риме! - патетически воскликнул Константин, вытирая слёзы умиления. Возможно, теперь он сам будет сочинять нечто подобное... но не долго - античное общество не шибко любит перемены. - Не иначе тебе помогал сам бог поэзии Фебос!
  - Скорее уж Тэндзин (18) ...
  
  ______________
  18 Тэндзин - бог науки, поэзии и каллиграфии в японском пантеоне синто.
  ______________
  
  
Задание "Не всякий, кто может писать стихи, - поэт" завершено.
  Получено: 214 пунктов опыта, 3 серебряные монеты, 1 очко Престижа, 1 осколок Печати Творца (если собрать все 17 осколков, вы получите свиток умения "Иллюзионист").
  До 18 уровня 1341 пунктов.
  
  Позволила Константину проводить меня до "Дома удовольствий" (где ещё я могу бесплатно переночевать?). Мефиер не нравилось, когда девочки использовали штаб-квартиру гильдии в качестве бесплатной гостиницы, но я всего на пару часов, обещаю! Она даже не заметит.
  - Смею надеяться, что однажды наша поэтическая ночь повторится, - на прощание сказал Константин.
  Не стала огорчать его озвучиванием своих надежд и коротко откланялась. Ещё раз встречаться с тем, кто на потеху толпе устроил жестокий гладиаторский бой, совершенно не хотелось.
  Едва переступила порог "Дома", как браслет на моей руке засветился непринятым сообщением.
  
  
Массовая рассылка от фараона Пятницы:
  "Друзья и товарищи, а так же все те, кто не голосовал за меня! Напоминаю, что время наших неудач заканчивается, и мы с вами должны отставить в сторону кружки с пивом, извиниться перед девочками за то, что сегодня им придётся засыпать в одиночестве, и начать действовать. Крепость в Розетте слишком долго была в руках греков. Они смеются над нами, выкачивая золото из её данжей и вынуждая нас голодать. Хватит терпеть! Пора вернуть эту землю себе!"
  
  Вам доступно расписание осад. Ближайшая осада - крепость Розетта - состоится через 42 игровых часа (21 час).
  
  Жаль, я пока ещё слишком мала для войны, а вот Максик с Женькой обязательно будут присутствовать. Ещё бы! Да они играют ради таких вот моментов!
  
  Едва сняла шлем, как в глаза ударило солнце. Потянулась и открыла окно, впуская свежий ветер. Биофильтры прекрасно справлялись со своей задачей, делая воздух в комнате почти таким же, как в горной деревушке, но иногда полезно дышать чем-то более настоящим. Погода в Екатеринбурге наладилась. Пора уже определяться с кафе, в котором мы с Юлькой будем заедать её несостоявшуюся свадьбу тонной ванильного мороженого.
  Подхватила визион и, задав поиск по дюжине критериев, отправилась на кухню. Как же хочется пить!
  - Мышь вылезла из норы, чтобы пополнить запас жирка? Привет, сестричка.
  - И тебе привет, костлявый.
  Заметив мой интерес, Максик тут же свернул окна у себя на визионе. Просто уверена, что он разглядывал страничку Юльки; ничего другого брат не стал бы стесняться, даже, простите, порнушки. Я же не мама.
  Достала из холодильника макароны в сырном соусе и сунула их в микроволновку, а пока можно выбрать из двадцати четырёх предложенных вариантов кафе лучшее.
  - Как дела в игре?
  - А? - я отвлеклась от экрана. - Хорошо. Ещё два с половиной уровня и к вам в отряд... О, вот что хотела узнать: как в ВЦ можно определить точное местонахождение определённого человека? Помню, когда читала форумы, такой опции поиска не было. Хотя, тогда меня это и не интересовало.
  - Что, тебя спас таинственный незнакомец, ты влюбилась, а добавить его в друзья засмущалась? Очень надеюсь, что это был не непись.
  В ответ братец получил взгляд, который мог бы его испепелить, будь мы в одной из игр "Машинити", той, которая по комиксам. Он сделал вид, что не заметил, и продолжил:
  - Если знаешь ник человека, можешь написать ему, он сам ответит, где находится. Если, конечно, ты ему тоже понравилась, что не факт, кстати. Я видел твою Принигонду и могу сказать, что египтяночки бывают и покруче. Но если хочешь сохранить инкогнито, плати денежки.
  Вынула макароны и принялась есть прямо из общей миски.
  - А с этого момента поподробнее. Много денежек?
  - Точно не знаю, но развлечение явно не для бедных, - Максик пожал плечами. - Смотри: есть два пути - первый официальный, при котором ты оставляешь запрос в любом отделении "Крыльев Кемета". Они дают последнее место "прописки" искомого человека. Это адрес таверны или постоялого двора, в котором он останавливался последний раз, или же адрес его дома, личного или съёмной комнаты. И второй путь - жрецы богини судьбы Исиды. Эти говорят текущее местонахождение, твои проблемы только в том, чтобы успеть найти нужного человека, пока он не ушёл куда-нибудь ещё.
  - Как в поиске у ищеек беглых слуг?
  - Ага. Только ищейкам эта опция доступна раз в день и ничего не стоит.
  Значит, Тифон не хило так раскошелился за возможность найти меня. Это и радует и огорчает одновременно. С одной стороны он выкинул деньги на ветер, но с другой - у него было, чего кидать и, возможно, ещё осталось.
  Задумчиво подцепила макаронину и отправила её в рот. А чего я переживаю? Вот ещё, волноваться из-за игры!
  Максик не желал сидеть в тишине и заговорил о предстоящей осаде, в деталях описывая, чего я теряю. Вас никто не подбросит волшебным образом через всю страну к нужной крепости, поэтому самые лучшие игроки-воины выбирают для жизни дельту Нила, откуда можно добраться до всех стратегических объектов относительно быстро. Но и для тех, кто живёт далеко, не всё так бесперспективно: перед каждой битвой можно воспользоваться льготным билетом на любой вид транспорта, идущего на север. Платите только треть стоимости, но есть обязательное условие - победа должна быть за войском фараона и вас не должны убить, иначе придёт счёт.
  Крепость Розетта названа так по ближайшему к ней городу (в современности он носит название Рашид), она вторая в Кемете по уровню сложности и уступает лишь Александрии.
  - Пятница отдаст её "Безумцам", - сказал Максик, - согласно договору. Так что это наш бой.
  - Вы всегда можете закидать греков трупами. Розетта на территории Кемета, это их убитым плыть до неё через всё Средиземное море.
  - Да ничего ты не знаешь. Смерть в любой из крепостей во время штурма или обороны отправляет погибших в некрополь своей столицы, поэтому нельзя два раза участвовать в войне за один бой, если тебя не реснул хил, конечно.
  - Как много правил, - вздохнула, отодвигая миску с макаронами. В разогретом виде они напоминают резину.
  Максик хмыкнул и вновь погрузился в свой визион, отвернув экран от меня, но я успела заметить открытую страничку соцсети. Наверняка, Юлькину. Признался бы он ей наконец, она бы его отшила, и мозги Максика встали бы на место. Возможно.
  О, придумала!
  Открыла страницу Юльки. Написать личное сообщение:
  "Юльчик, ничего не планируй на завтра! - начала точно так же, как всегда начинает она. - Хватит откладывать посиделки, виртуальный мир не рухнет, если мы бросим его на один день. Жду тебя завтра в кафе-баре "Эска-пэ" ровно в полдень. Может быть, кого-нибудь захвачу за компанию".
  Отправить.
  Завтра ровно в полдень у "Безумцев" важная битва, а теперь пора ставить братика перед выбором:
  - Максик, мы с Юлькой завтра в "Эска-пэ" собрались, и нам бы не помешало мужское общество.
  - В кафе? - брат встрепенулся, а я продолжила, как ни в чём ни бывало:
  - В полдень. Юле пора похоронить воспоминания о драме со свадьбой и вообще уделить реальной жизни чуть побольше внимания. Может, парня найти, сходить на свидание... Я это к тому веду - хочешь пойти с нами?
  Чувствовала себя стервой, но как иначе узнать, что братец действительно не просто так увлечён моей подругой, как многочисленными девушками из кино? Если выберет осаду, значит, он не достоин Юльки! Я и пальцем не пошевелю, чтобы в будущем как-нибудь помочь ему с ней; пусть развлекается со жрицами любви.
  Максик снял очки и уставился на меня придурковатым взглядом, будто ослышался. Пауза затянулась. Уже хотела было повторить, как он ответил:
  - Согласен!
  - Что? - до конца не верила, что он сделает выбор так быстро.
  - Идём в кафе. Возьму одну из отцовских аэромашин.
  - Договорились.
  Братец повеселел на глазах, быстро допил чай и ушёл в свою комнату просить Женьку, чтобы тот отмазал его от завтрашней осады перед их джати. Такие высокоуровневые игроки на вес золота в отряде, им нельзя так просто игнорировать важные мероприятия. А я отправила Юльке ещё одно сообщение, предупредив, что с нами пойдёт Максик. Она не будет против, никогда не была, но точно бы не обрадовалась, если бы я не сказала ей об этом заранее. Всё-таки, одежда и макияж девушек различаются в зависимости от компании, и для Юльки это важно.
  Чувствуя себя едва ли не свахой, быстренько пролистала странички турбонета, допивая кофе, приняла прохладный душ и отправилась в ВЦ.
  
  Над Кеметом взошло солнце. Давненько взошло, на часах значилась половина девятого утра. Альфа ещё не было. Он оставил сообщение, что у него возникли кое-какие проблемы с перемещением Пересмешника, но он скоро будет. Интересно, друг пойдёт на защиту Розетты? В греческой ипостаси, разумеется. Лично для египтян это знаковая битва, там будет очень жарко.
  По пути завернула в лавку целителей, нужно пополнить запасы пузырьков с зельями. Потратила на них немало денег, но не пожалела ни капли. Ночная встреча с Шарлатаном и Тифоном избавила меня от самых последних иллюзий, что смерть в ВЦ можно предсказать хотя бы чуть-чуть. Беглые служанки должны быть готовы ко всему!
  Октавиана я нашла в заведении под вывеской с двумя топорами.
  
  
Вы вошли на базу гильдии Наёмников. Предупреждение: внутри здания запрещены любые потасовки, вы неуязвимы и недоступны для недругов.
  
  - Если посетить все таверны Кемета, дадут приз? - Я подсела за столик к римлянину. Он снова вернулся к образу простого наёмника из диких земель, от лоска центуриона осталась только блестящая серьга в ухе. - Походу, это должно быть что-то грандиозное, раз ты с таким упорством пытаешься его заполучить.
  Не смотря на столь ранний час, зала уже была заполнена наполовину. Наёмники выглядели так, будто ночка у них выдалась та ещё. Совсем сопьются с алкогольным указом Пятницы.
  - Доброго утра, египтянка. Где Легендальф?
  - Он? Этот возлюбленный богами любит подольше поспать. Скоро появится.
  - Выпивку принести? - К нам подошёл грубоватый мужик, исполняющий обязанности официанта.
  Я попросила стакан воды, на что он презрительно фыркнул, но желание клиента закон, так что принёс.
  - Как дела у моего друга Таноса? - Октавиан повременил с делом, пока мы не остались одни. По старой доброй традиции неписи при тавернах Кемета посторонними делами интересовались крайне мало.
  - Покоится с миром. А до моего визита не покоился. Он там все стены исписал пугающими надписями на латыни. "При жизни был для тебя несчастьем..."
  - Как же ты много болтаешь.
  Фыркнула и заткнулась. Выложила значок на стол и одним пальчиком подвинула его к римлянину, обогнув кружку с недопитым хеком и одинокую ложку, непонятно кем здесь оставленную.
  
  
Задание "Никто не догонит римского воина" завершено.
  Получено: 732 пункта опыта, 7 золотых монет, 6 жёлтых баллов, 30 очков Престижа, Сапоги Шпионки.
  До 18 уровня 609 пунктов.
  
  Сапоги надела сразу же, нечего любоваться на них, когда у меня уже ноги болят от старых сандалий Освобождённого. Они стёрлись едва ли не до дыр и больше походили на сандалии Нищего. Как выяснилось, бонусы к скорости бега с них слетели. Быть может, поэтому я не могла убежать от Шарлатана? Новые сапоги были чёрного цвета со шнуровкой и достигали середины голени. Их особенности: +35 к ловкости (и +5 при каждом новом уровне), +21 к защите (и +4 при каждом новом уровне), -8 к магии (и -4 при каждом новом уровне), +7% к скорости бега, +8% к скрытности.
  Теперь неплохо бы поменять наплечники и перчатки. Перчатки в первую очередь. Собственно, сейчас я ходила без них. Мои предыдущие были мало того, что белыми, так ещё и шестого уровня, а разница между игроком и надетой вещью может составлять не более десяти уровней, а потом эта вещь рассыпается в прах. К сожалению, жёлтых баллов у меня всего четырнадцать, так что пока не накоплю на более-менее достойную вещь, буду ходить так.
  - Куда дальше двинем?
  - В столицу.
  - В Фивы что ли?
  - В Мемфис, - Октавиан посмотрел на меня с долей снисхождения. - Ты точно египтянка?
  - У нас столицы меняются каждую династию, тяжеловато уследить, - ответила в своё оправдание. - Значит, едем в Мемфис?
  - Да. Наступает последняя глава наших с тобой приключений. - Римлянин бросил на стол пару монеток, своим блеском приманивших официанта. - Остался последний знак, знак Эусебиуса. Идём, подробности расскажу по дороге.
  Я тоже не горела желанием задерживаться в гостях у Наёмников. Мы двинулись на запад в сторону Нила.
  - Дай догадаюсь: Эусебиус был сильным магом, и лежит он в гробнице с ловушками, охраняемой целым легионом проклятых мумий, чтобы пройти которых мне нужно поднять уровень мастерства до полтинника?
  - Эусебиуса сожгли после смерти, а его знак был брошен в сокровищницу фараона в Мемфисе, где он хранится по сей день.
  Я нахмурилась. Пахнет ограблением века... и серьёзным падением репутации. Что-то не очень мне это нравится. Римлянину-то дела нет, какое клеймо на него повесят, а мне ещё жить в этой стране. Нахмурилась ещё сильнее, как представила, что будет написано в моей анкете у "Безумцев". Джати отряда имеет полный доступ к информации об очках Престижа своих подчинённых, а уж на национальную героиню я никак не потяну.
  - Мне предстоит изображать Гаррета(19) ? - решила уточнить, пока придуманное мной развитие событий не стало обрастать деталями одна хуже другой. - Вора, то есть.
  
  ______________
  19 Герой серии игр "Thief".
  ______________
  
  - Знак римского легионера не принадлежит Кемету, его нельзя украсть. Только вернуть. Гробницы с ловушками там нет, вместо мумий живые воины и да - чтобы у тебя появился хотя бы призрачный шанс на успех, ты должна достичь тридцатого уровня мастерства. - Он сделал паузу на несколько секунд, а затем последовало классическое "но": - Но есть другой путь.
  Теперь замолчал уже на минуту. Когда любопытство достигло высшей точки, я поторопила его:
  - Так и думала. Всегда есть "другой путь", даже несколько. Кстати, ты о каком из них?
  - Я о возможности получить знак Эусебиуса совершенно законным путём из рук самого фараона. Если ты её упустишь, всё будет кончено.
  - Фа... ты сказал фараона?
  - Ага.
  И больше никаких подробностей. Остальное он расскажет только после того, как мы достигнем Мемфиса.
  Выйдя за городские ворота, направились к порту утоптанной тысячами ног дорогой. Я покидала город с лёгкой грустью. Здесь я прожила больше времени, чем где-либо ещё в ВЦ. Ахетатон та ещё дыра, по которой вряд ли буду скучать, но дыра знакомая. В ней я в полной мере познала, какое будущее бывает у беглых - воры, убийцы и жрицы любви. А ещё рабы. Грошовая работа вдали от цивилизации... Как только закончу с римлянином, поищу способ снять клеймо беглой, не возвращаясь на Элефантину.
  А вот и Альф появился! Пока только в виде сообщений на моей Клинописной табличке.
  
  
<Создана беседа. Участники: Легендальф, Принигонда>
  Легендальф: Мира и любви, Прин! Снова опаздываю, да?
  Принигонда: Привет! Возникли проблемы с Пересмешником?
  Легендальф: Ничего такого, чего нельзя решить деньгами. В любой стране всегда можно найти людей, которым всё равно, что ты враг. Пересмешник отправится в Розетту сегодня же вечером. Ты читала объявление фараона об осаде? Наш полемарх написал подобную речь об обороне.) Я должен быть там.
  Принигонда: Успеешь?
  Легендальф: Ага. Удалось договориться с местными пройдохами на счёт перелёта. Из минусов, помимо баснословных денег, то, что точность приземлений у пиратских авиалиний крайне мала. В общем, в Мемфисе у нас не будет "старшего" прикрытия.
  Принигонда: Про Мемфис Омфис успел рассказать, да?
  Легендальф: Ага. Вы уже в порту?
  Принигонда: На пути как раз. А ты где?
  Легендальф: Заканчивал дела на стройке. Жить на два фронта та ещё головная боль.
  Принигонда: Наверное.
  
  Не хотелось развивать эту тему. "Эпоха завоеваний" всё ближе и скоро Легендальф у Артёма отойдёт если не на десятое место, то на второе точно.
  
  Принигонда: В общем, как говорит наш заморский друг, галера отчаливает в полдень, следующая даже не знаю, когда, а мне нужно исчезнуть из игры на весь завтрашний день.
  Легендальф: Снова подруга?
  Принигонда: И мой брат. Решили отвлечься от виртуала и посидеть втроём. Вообще-то, я это решила и... теперь меня одолевают сомнения. Не сделала ли я глупость, пригласив Максика? Потому что если ничего у них с моей подругой не получится, как раньше мы общаться уже не сможем. Если братец болван, у них всё так и так испортится, но, по крайней мере, я бы не чувствовала вины со своей стороны.
  Легендальф: А ты не думай, Маш. Если смотреть на жизнь с этой стороны, то можно заметить, что она вся состоит из сомнений. Повлиять на поведение брата и подруги ты не можешь, они сами разберутся.
  Принигонда: На счёт Максика не уверена.)
  
  Увлекшись разговором, едва не споткнулась на ровном месте. Поговорить с Альфом я ещё успею, и сделать это лично будет не только удобнее и приятнее, но и безопаснее. Скажем, сидя на борту галеры. Слава богам Кемета, что Октавиан решил отказаться от караванов!
  
  Принигонда: Ладно, подумаю об этом не сейчас. Или не буду думать вообще. Это всего лишь эпизод, в котором у меня роль второго плана. Давай, бери ноги в руки и к нам!
  Легендальф: Уже. Не уплывите там без меня!)
  
<Вы покинули беседу>
  
  Интересно, какой Артём в жизни? Ещё немного и узнаю. Я ж обещала ему кофе.
  Было так жарко, что поднимавшийся с земли горячий воздух плавил горизонт. Тихо, даже насекомые не стрекочут. А ведь это только утро!
  Часть дороги пролегала параллельно Нилу. Во времена фараона Эхнатона тут возвышался очередной храмовый комплекс, посвящённый единому богу Атону, но сейчас от величественных зданий остались только руины и пустые каменные коробки с обломанными колоннами и разрушенными статуями. В прошлый раз я была несколько пьяна и не могла насладиться археологическим зрелищем, так что сейчас с удовольствием восполняла этот пробел.
  Засмотревшись на древнюю красоту, я не сразу заметила причину, по которой Октавиан замедлил шаг. Оказывается, одиночество было обманчивым. Нас ждали. Точнее, ждали одну меня, но то, что я появилась вместе с Октавианом, ничего не изменило.
  Небольшая компания из четырёх человек, карауливших возле развалин древнего дома прямо возле дороги, поднялась нам на встречу. Всё бы ничего, но все они были из отряда "Квант милосердия", и один из них носил имя Тифон.
  - Ну, здорово, Принигонда, - ухмыльнулся он. - Время платить по долгам.
  - Не помню, чтобы была должна тебе.
  - Я полчаса сидел у Осириса после смерти!
  - А, так все претензии к Шарлатану, он из гильдии Убийц.
  В ответ Тифон демонстративно достал анкх. Его приятели молча последовали нехорошему примеру. Парень Дианы не был тупицей, когда выбирал компанию на дело. Знает, что беглых можно атаковать, только если разница с ними не превышает десяти уровней, поэтому все парни были старше двадцати, но младше двадцати семи.
  - Как ты оказался впереди? - я удивлённо подняла брови. Крайне интересный вопрос. Если жрецы Исиды подсказали, где меня искать, то ребята должны были появиться со стороны города, а никак не порта.
  - Выстрел наугад. Так и знал, что ты решишь сбежать из города после нашей встречи.
  - А, так вы сидите здесь не первый час?
  - И не напрасно, - Тифон снова ухмыльнулся; белоснежные зубы сверкнули на алебастровом лице. Он ловко крутанул анкх, не давая о нём забыть.
  - Уйди с дороги, нубийский пёс, - "вежливо" попросил Октавиан, вынимая гладиус. Римлянин из категории условно безопасных неписей, нападать на него станет возможным, только если он начнёт первым, а он начнёт, можно не сомневаться.
  Едва сдержала стон. Не удивлюсь, если дипломатию изобрели женщины, а мужчины только присвоили её себе! Последние иллюзии на мирный поворот ситуации испарились, как утренняя роса к полуденному часу - бесповоротно.
  Четверо против двух. Ну, на самом деле, всё не так уж и плохо. Октавиан римский воин 33 уровня, у его нации повышенная устойчивость к магическим атакам, он точно не даст себя убить на раз-два и изрядно подпортит шкурки задирам. А вот на счёт меня посложнее.
  
  
Октавиан приглашает вас вступить в его группу. Вы принимаете?
  
  Как только нажала кнопку "Да", над головами противников появились цифры. Под номером один значился Рики-Тики-Тави.
  - Заберёшь его, остальные мои, - коротко пояснил римлянин.
  Светить "Уаджетом" не стала, достаточно было глянуть на панели умений парней, чтобы понять, что я уже сталкивалась с их покровителями. Тифон принадлежал богине-кошке Бастет. Рюрик богу охоты Онурису. Рикки-Тикки-Тави богу земли Акеру. А парень с дурацким ником Анхнеферефра - богу-творцу Птаху. Как раз него и начну, благо, нужный опыт имеется.
  
  
Вам доступно умение "Телепортация". Уровень: 3 из 10.
  Особенности: позволяет мгновенно перемещаться вперёд или назад от противника (расстояние в метрах зависит от уровня усиления). Можно использовать только в бою.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 15 секунд. Стоимость: 5% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Вам доступно умение "Воспламенение Птаха".
  Особенности: ваше прикосновение к противнику воспламеняет его, нанося единовременный урон по 3% от максимального количества единиц Жизни. Дополнительно огонь наносит урон по 1% каждые 5 секунд в течение 30 секунд.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 10 секунд. Стоимость: 12% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Вам доступно умение "Иероглиф Пта".
  Особенности: в течение 1 минуты выбранный вами союзник будет получать на 20% меньше урона от атак.
  Подготовка: 3 секунды. Перезарядка: 4 минуты. Стоимость: 7% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Четвёртое умение для меня бесполезно, для него требовался посох. Ладно, потом перек...
  Бой начался на секунду раньше, чем я ожидала. "Кванты" напали без предупреждения, но мы ведь не в Версале, чтобы долго расшаркиваться перед дракой, верно?
  Серией невероятных акробатических кульбитов Рикки-Тикки-Тави прыгнул вперёд, вызвав при приземлении силовую волну, раскидавшую нас с Октавианом в разные стороны. Удар о землю выбил из моей линии жизни 80 единиц. Проклятье!
  Не вставая, телепортировалась к Рикки. Тут же в место, где я только что лежала, вонзились две стрелы и "Солнечный глаз" Тифона, подпаливший сухую траву. Оранжевые языки пламени с радостью накинулись на угощение.
  Я полоснула Рикки ножом, заряженным "Воспламенением", затем сменила панель умений на Бастет и ударила "Солнечным глазом". Парень увернулся и подсёк меня посохом. Ну, здравствуй снова, земля! Тут же откатилась в сторону, избежав нового удара, и, не поднимаясь, резанула по вражеским ногам "Зовом Ромула". Нож выдал критический удар на 341 единицу урона. Ха! Порой я забываю, что скопированные умения неписей в моём исполнении гораздо сильнее умений игроков.
  Октавиан не просто так отдал мне Рикки: над головой последователя Акера висела красная сфера - аура "Клич Доблести", вполовину увеличивающая Силу и Магию его союзникам. Сам же римлянин сосредоточился на Рюрике. Среди "квантов" именно Рюрик представлял наибольшую опасность своими стрелами. Особенно под акеровским усилением.
  Тифон обернулся пантерой, посчитав, что её быстрота, манёвренность и пятидесятипроцентный бонус к Силе будут полезнее остальных умений. Он дистанционный маг, а я мишень изворотливая. В ВЦ нет гарантии неотвратимого попадания, каким бы высоким ни был показатель вашей точности. Когти же предсказуемы. Как и клыки. Тифон накинулся на меня, целясь в шею. Даже не успела среагировать, как снова оказалась на земле в опасной близости от пламени.
  Трава горела, будто подпитываемая нефтью из глубин ада, и потухать не собиралась. Неправдоподобно, но зрелищно! Никем и ничем не сдерживаемый огонь расползался по полю и подбирался к развалинам храма.
  Попыталась отпихнуть стокилограммовую пантеру, как спятивший маньяк вонзая в её лапу нож, заряженный "Воспламенением", и на очередном ударе мне это удалось. Почти было уверилась, что произошло чудо, когда заметила рядом с полоской состояния Тифона иконку "Слепой ненависти" - дебафф Октавиана, который принуждает врага сменить текущую цель. Хотел мерзавец или нет, но пылающие огнём лапы с меня убрал.
  У римлянина дела шли намного лучше. Рюрик оставил попытки подстрелить меня, полностью перейдя в оборону. Его линия жизни спустилась до одной трети, когда как Октавиан почти не пострадал.
  Я вскочила на ноги, но госпожа Удача уже окончательно переметнулась на сторону врага. Проклятие Анфернехр... Ферфенхер... тьфу, буду звать его Птахом, вонзилось мне точнёхонько между лопаток. Ледяная волна прокатилась по позвоночнику, отняв 256 единиц жизни и оставив чувство онемения. Секунда, и парень телепортировался прямо перед моим носом. Он замахнулся сверкающим голубыми искрами хопешом, но я успела портнуться за спину Рикки. Не заморачиваясь, полоснула по его шее "Зовом Ромула". Жало Скорпиона, изголодавшееся по большой крови, лишило свою жертву 428 единиц жизни. В ответ Рикки с разворота впечатал свой посох мне в живот, выбив воздух до потемнения в глазах. Удар кританул на 571 единицу.
  
  
Вы оглушены. 5... 4...
  
  Нож выскользнул из вмиг ослабевших от ледяной боли пальцев. Я упала на колени. До смерти один, максимум два удара, а перед глазами кружись звёздочки. Кажется, они были вполне реальными. Сейчас бы использовать "Броню истукана", но оглушение на то и оглушение, что мне осталось только наблюдать. И Рикки снова ударил. Я ощутила прикосновение посоха, но холод не пришёл. Вместо него просела линия жизни Октавиана. Римлянин кинул на меня "Щит Марса".
  Смерть отменяется! Точнее, откладывается: Принигонда в безопасности на целую минуту.
  Пусть дамаг по мне не проходил, двадцать процентов всё равно доставалось Октавиану - такая уж особенность "Щита", поэтому я не должна стоять на месте. Но и атаковать в ответ под защитным заклятием не могла. Атаковать нет, но бафать и лечиться да.
  Около пяти секунд потратила, чтобы отыскать в траве упавший ножик, а затем наложила на Октавиана "Иероглиф Пта" и "Покровительство Бастет". Даже Тифону достался подарочек - "Щит Марса". Пусть наша кошечка поломает голову, отчего не может кусаться! По-умному, это следовало сделать раньше, сейчас бы щит уже откатился. И раз уж я временно выключена из боя, перекопировала умение Рикки:
  
  
Вам доступно умение "Клич Доблести".
  Особенности: увеличивает показатели Силы и Магии на 50% вам и вашим союзникам.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: нет. Стоимость: 2% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Аура будет действовать, пока я не сменю донора, то есть ещё 29 секунд.
  На ходу осушила сразу два пузырька исцеляющего зелья и один энергетик.
  "Кванты" достаточно быстро сообразили сменить цель - теперь вся их мощь была направлена на моего друга. Октавиан, получивший неожиданную поддержку, смог прикончить Рюрика аккурат к тому моменту, как "Щит Марса" прекратил своё действие. Но и его основательно потрепали - линия жизни спустилась наполовину.
  Полная сил, я начала второй раунд с "Солнечного глаза" по Рикки, а затем портнулась прямо к парню и засадила Жало Скорпиона "Зовом Ромула" ему в живот по самую рукоятку. Крит на 1024 единицы!
  Рикки ухмыльнулся и в ту же секунду превратился в гранитную статую, я даже вынуть клинок не успела. Заюзал "Броню истукана", гад. Полоска его жизни медленно поползла вверх. Так он ещё и лечится! Весело, что! Я ведь почти прикончила его, а теперь на целых 40 секунд осталась без ножа. С жёлтым оружием такого бы не случилось; жёлтое оружие не может принадлежать никому, кроме хозяина, даже вот таким вот способом.
  Проклятье!
  Теперь нас двое на двое плюс третья сила - огонь. Пламя не могло перекинуться через дорогу, но от этого не становилось менее опасным. С каждой минутой яркие огоньки поднимались всё выше и делались всё жарче.
  Без нубийского ножа я потеряла большую часть дамага, и чтобы принести максимум возможной пользы, перекинулась в пантеру. Как только истекут 40 секунд, вернусь за оружием... И я вернулась, вот только эти 40 секунд стали последним лучиком света перед тьмой. "Кванты" изменили тактику. Тифон и Птах полностью сосредоточились на Октавиане, когда как Рикки не давал расслабиться мне. Они теснили нас к огню, почти вплотную прижав к развалинам древнего храма, объятым жарким пламенем.
  Римлянин использовал все свои защитные умения, его линия жизни ползла к нулю с пугающей быстротой. Мне стало страшно за друга - его сейчас реально могут убить и совсем не так, как меня. Мы, конечно, тоже изрядно потрепали "квантов", но этого было очень мало.
  - Отступаем к храму! - скомандовал Октавиан, умудрившийся не растерять разум в запале драки. Истратив последние остатки своей выносливости, он вспышкой невидимого щита раскидал противников по сторонам. К счастью, я стояла за его спиной, и по мне урон не прошёл. - Вперёд!
  Мы проскочили через полоску пламени прежде, чем огонь отрезал доступ к развалинам, и очутились возле уцелевших дверей бывшего храма Атона. Пламя уже вплотную подобралось к его стенам. Оранжевые языки лизали каменные бортики и колонны, уничтожая всё, что хоть капельку могло гореть. Искать убежище в подобном месте настоящее безумие, но мы не жить там собрались, нам нужно всего лишь выиграть минуту-другую, чтобы подлечиться.
  Нежелание умирать нельзя назвать трусостью, особенно если сражаешься с превосходящими силами противника, и особенно ни за что.
  "Кванты" кинулись было за нами, однако вовремя одумались, но Октавиан всё равно забаррикадировал дверь деревянной балкой, давным-давно упавшей с потолка. На всякий случай. Оставленные снаружи парни кричали что-то издевательское, я смогла различить лишь угрозы нас дождаться.
  - Думаешь, они пойдут сюда?
  Внутри царили полумрак и невыносимая жара, как в духовке. Я опустилась к стене, вынимая из сумки пузырьки. Выносливости почти не осталось, отчего чувствовала себя просто отвратительно.
  - Нет, они подождут, пока мы сами выйдем. И мы выйдем.
  Зала была большой. Храм разграбили лет пятьсот тому назад, оставив лишь голые стены с отбитой мозаикой да каменный саркофаг, лежащий на алтаре по центру. Крышки у него нет, содержимого, скорее всего, тоже. Огонь ещё не пробрался сюда, но горький дым быстро заполнял комнату. Дыры в потолке были слишком малы, чтобы вытянуть его до того как мы задохнёмся, но пока что это меньшее зло.
  - И что дальше?
  - Лечимся. - Октавиан присел рядом со мной. Здесь, внизу, ещё можно нормально дышать.
  Заполучив желанные минуты покоя, выпили по несколько пузырьков зелий за раз, пока полностью не восстановились. Дело за малым - придумать, как отсюда слинять. Отступление было крайне необходимо, но проблему не решило ни капли.
  Интересно, а когда огонь потухнет? Он же не доползёт до Ахетатона? Представляю, какую могут дать репутацию! Вовек не отмоемся.
  Снаружи сквозь треск ненасытного пламени раздавался злорадный смех и обрывки оскорбительных фраз с переходом на личности. Поистине, виртуальные миры выпускают из душ людей самых мерзких демонов.
  Пусть угроза со стороны "квантов" перестала быть такой острой, но расслабиться ВЦ всё равно не дала:
  
  
На вас наложен эффект "Отравление угарным газом". Показатели Точности снижены на 30% в течение 10 минут.
  
  Выберетесь из задымлённого помещения. Время до смерти: 06:59... 06:58...
  
  - Просто прекрасно! Спасибо хоть, что не одна минута. Если подумать, семь - это не мало. Это даже по-королевски, учитывая что в Кемете чёрте что творится со временем.
  Октавиан хрипло рассмеялся, словно находил ситуацию забавной, и с усилием поднялся на ноги, опершись на гладиус.
  - Aut vincere aut mori, египтянка!
  - Погоди, - быстро встав, я схватила его за руку, удерживая на месте. - У нас ещё шесть с половиной минут, чтобы найти иной выход. Нам их не одолеть, - махнула в сторону двери. - Ты убил Рюрика, но он не поспешил к Осирису. Скорее всего, у его друзей есть свиток "Воскрешения павшего", и сейчас лучник уже в строю. Нам нужен другой план нежели "пришёл, увидел, умер".
  На лице римлянина промелькнула целая палитра сомнений, но с моими доводами он в конце концов вынужден был согласиться.
  - Сиди здесь, я найду новый выход, - сказал он и растворился в плотной завесе дыма прежде, чем я предложила свой вариант.
  Мужчины! Ну и ладно.
  Закашлявшись от дыма, снова села и вытащила Клинописную табличку. Из коротенького списка собеседников выбрала имя Альфа. Нам бы сейчас очень пригодилась его помощь!.. Блин, он же только что со стройки вышел, никак не успеет!
  Но ведь со стройки-то вышел Альф! Значит, план тот же, меняется лишь имя.
  
  
Время до смерти: 03:27... 03:26...
  
  - Так, египтянка, - Октавиан появился из дыма, будто существо из преисподней. Его лицо и вся одежда покрылись сажей и копотью. - Готова? Нам сегодня везёт: отсюда есть выход в катакомбы. Безопасными их не назову...
  - Нет-нет-нет, - я его перебила. - С меня подземелий и драконов хватит, не каждый же день! Дай мне самое большее три минуты.
  - Если не выйдем сейчас, может быть поздно.
  - Доверься мне, я всё продумала. Выжидаем три минуты и выходим через главные двери.
  - Что?
  - Нам помогут, нужно только не умереть в первые мгновения боя.
  Говорила уверенно, а вот успеет ли Артём? Скрестила пальцы на руке. Бесполезный жест ничуть не успокоил, но так хотелось верить!
  Октавиан недовольно рыкнул и сел рядом. Спасибо псевдоискусственному интеллекту "Машинити" за то, что неписи на подсознательном уровне признают главенство решений возлюбленных богами. Игра эта для нас, и это мы творим её историю.
  
  
Время до смерти: 00:38... 00:37...
  
  Адреналин в крови зашкаливал, нетерпение съедало нервные клетки, но этого ВЦ показалось недостаточно.
  
  
Получено божественное задание "Отступник".
  Условие: уничтожьте мумию жреца бога Атона, предав её очистительному огню.
  Награда: 1 красный балл, 1 очко Престижа.
  Нельзя отказаться.
  
  Обалдеть, как вовремя ты одарил меня своим вниманием, Ка! Счёт уже идёт на секунды! Я понимаю, что жрецы Атона уничтожали культы всех остальных богов и твой в том числе, но мстить после смерти?
  На карте отобразилось место упокоения опального жреца - каменный саркофаг в центре залы. Отлично, не придётся возвращаться сюда после того, как огонь потухнет. Если бы мумия лежала где-то ещё, я бы не стала геройствовать и тратить драгоценные секунды на поиски останков в этой дыре, уж лучше провалить квест.
  Глубоко вдохнула, встала и подбежала к саркофагу. Внутри лежало присыпанное песком времени, но совершенно не тронутое зверьём тело. Ну да, в бинтах так много бальзамирующих масел, что даже мухи побрезговали.
  - Пора подышать свежим воздухом, приятель.
  Мумия оказалась очень лёгкой, но, тем не менее, жутко неудобной. Выше меня на целую голову, а конечности не гнутся. Ничего, нам с ней только выйти, и попрощаемся.
  
  
Время до смерти: 00:17... 00:16...
  
  - Египтянка! Уходим!
  Я баффнула Октавиана "Иероглифом Пта", предупредив, чтобы не вешал на меня свой щит, даже если дела мои будут совсем плохи. У меня есть вариант на подобный случай - "Броня истукана".
  - Хорошо, но вперёд не лезь, - кивнул Октавиан и оттолкнул балку от двери.
  Огонь ворвался с жадностью изголодавшегося тигра. Его вспышка едва не опалила нас, но пламя, не получившее живительного кислорода, почти сразу же стихло. Время на таймере остановило отсчёт, однако опасность никуда не ушла. Сквозь волну поднимающегося жара мы видели четверых "квантов". Парни стояли рядком, словно герои вестерна, с оружием наготове.
  - Хэллоу, крысята, - оскалился Тифон.
  Накинув на себя заклятие неуязвимости действием в 15 секунд, римлянин помчался на врагов сквозь пламя. И тотчас грянул залп проклятий! Я даже не успела использовать "Ловкость охотника", дающую 6 секунд уклонения от любых атак, только прикрылась мумией жреца, как меня откинуло внутрь храма. Остановившийся таймер вновь затикал. 4... 3...
  Телепортировалась наружу. Вездесущий огонь мигом принялся облизывать мои ноги. До безопасной дороги не хватило всего двух метров.
  
  
На вас наложен эффект "Ожог". Вы получаете урон от огня по 1% от вашего максимального количества единиц Жизни каждые 5 секунд в течение 1 минуты.
  
  Бинты на жреце занялись огоньком, и я отбросила его в сторону. Спасибо, приятель, какое бы имя ты не носил, но на этом прощай!
  Самое время воспользоваться "Ловкостью охотника" и сделать подарок Рюрику в виде "Щита Марса". Я не стала рисковать и останавливаться, чтобы использовать более мощные умения. Моя цель - нанести множественный мелкий урон тем же "Воспламенением", отвлекая часть внимания на себя, и, что самое главное, выжить в аду битвы.
  С минуту мы с Октавианом ещё держались на защитных умениях, как и "кванты", а потом стало плохо. Для меня плохо. Разница в уровнях это вам не шутки.
  Ну же, Артём, где ты? Прошло больше четырёх обещанных минут.
  Пора использовать "Броню"...
  И тут сошедшая с небес молния буквально испепелила Тифона. Его обугленное тело упало на дорогу, на несколько мгновений остановив бой. Сияя, словно второе солнце, к нам бежал Пересмешник. Я едва не рассмеялась от облегчения, но нельзя показать "квантам", что мы знакомы, или что он помогает нам с Октавианом. Такая информация, оказавшись не в тех руках, подпортит репутацию как греку, так и мне. "Безумцы" могут решить, что я шпионка.
  В сражении с персонажем восемьдесят второго уровня нет ни храбрости, ни мозгов, и "кванты" прекрасно это понимали. Оставив нас с римлянином на растерзание высокоуровневому греку, они попытались сбежать. Наивные! Он быстрее, а его скилы способны убить таких малышей, как они, с одного-двух ударов.
  Греки не полагаются ни на магию, как египтяне, ни на физическое оружие, как римляне. Их сфера - изобретения. Это не значит, что магией они не пользуются (та первая молния, например, была магией чистой воды), просто наибольшие повреждения противникам способны наносить именно созданные ими механизмы. Пересмешник кинул в Рикки какое-то устройство, напоминающее морскую звезду. Она прилипла к спине парня, из каждого её лучика выстрелила железная проволока, а через секунду по ней заискрила волна электрического тока. Прежде, чем умереть, Рикки изрядно помучился.
  Птаху же почти удалось сбежать. Почти. Его телепорты осложнили греку поимку, но в очередной откат прыжка, Пересмешник запустил в него топором с такой силой, что египтянина пришпилило к земле.
  Рюрик наоборот смирился с тем, что этот бой он проиграет, а раз всё равно предстоит умирать, то лучше в борьбе. Я даже прониклась к нему некоторой долей уважения, видя отчаянность и бесперспективность его сопротивления. Все самые вкусные умения он спустил в борьбе с Октавианом и мной, а оставшиеся скилы не сумели даже в цель попасть.
  Вот, что ждёт зелёных двадцатиуровневых игроков, которые вдруг решат, что смогут реально помочь в завтрашнем взятии Розетты! Очень надеюсь, что фараон Пятница не просто случайный чувак, выбившийся во власть на одном обещании бесплатного пива. Надеюсь, он хоть что-то понимает в тактике и не кинет малышей на передовую.
  Закончив с "квантами", Пересмешник медленно развернулся в обратную сторону, убирая топор за спину. Его панель умений я рассматривала с особым удовольствием. Хоть и видела всего четыре квадрата, все они были прокачены по полной, а это значит, что били по максимуму и не промахивались. Разумеется, эти умения не из первой девятки, может, даже и не из второй. У таких взрослых персонажей шикарный выбор.
  Октавиан же своё оружие не убрал, но и нападать не стал.
  - Неожиданный поворот, - задумчиво пробормотал он, глядя в спину удаляющемуся Пересмешнику.
  - Есть немного, - я кивнула, пряча улыбку.
  Артём молодец! Угощу его не только кофе (какой он там просил? Бразильский или колумбийский?), но ещё и эклером сверху. Или даже двумя.
  
  
Божественное задание "Отступник" завершено.
  Получено: 1 красный балл, 1 очко Престижа.
  
  Пожар потихоньку сходил на нет, но что-то уж слишком потихоньку. Кроме сухой травы и развалин храма гореть тут нечему. С одной стороны дорога, а с другой Нил, впереди порт, а позади Ахетатон. У огня нет шансов.
  Вымотанные больше морально, чем физически, мы с Октавианом молча дошли до пиратского порта. По пути я вложила красный балл в "Реплику двойника", как и обещала самой себе. Теперь Принигонда способна видеть пять умений из возможных сорока пяти. Продвигаюсь чуть медленнее, чем хотелось бы, но всё равно довольна. В толпе союзников я окажусь настоящей богиней! И пусть Брюс Ли говорил: "Я не боюсь того, кто изучает десять тысяч различных ударов. Я боюсь того, кто изучает один удар десять тысяч раз", он просто не играл в виртуальные игры. Здесь всё не так однозначно.
  Кстати, пятым умением Октавиана оказалось "Заражение крови" - дебафф, медленно отнимающий жизнь.
  
  В порту кипела жизнь. Это завтрашняя осада Розетты выманила народ из данжей Ахетатона. Но они не поплывут - ни один корабль в ВЦ не сможет пересечь половину Кемета так быстро. Дело в том, что в порту так же находилось отделение перелётов. В самое первое прибытие сюда я не обратила на него внимания, но сейчас возле низенького здания с тростниковой крышей и вывеской "Крылья Исиды" не протолкнуться. Даже предположить не могу, как Пересмешник умудрялся прятаться здесь? Или для врагов царства тоже предусмотрены секретные переправы?
  Грязь и копоть уже слезли с моей одежды, но я всё равно мечтала умыться. Жаль, что в порту вода не отличается чистотой.
  - Путешествие будет коротким, египтянка. - Октавиан повёл меня сквозь пёструю толпу к пирсам. - От Ахетатона до Мемфиса путь немалый, но наша галера классом повыше предыдущей, успеем вовремя.
  - Вовремя к очередной Нептуналии?
  - К затмению.
  - Наконец-то! - я воскликнула чуть громче, чем следовало; на меня обернулось сразу несколько игроков. Всегда мечтала о квесте в духе Лары Крофт, Джека Хантера, Скалолазки, Нейтана Дрейка и ещё дюжины их коллег. - В полное затмение откроется вход в самую секретную гробницу Кемета? А причём тогда фараон?
  Октавиан усмехнулся и подтолкнул меня на ступеньки. Сидящий у трапа нубиец семидесятого уровня принял билеты и пропустил нас на борт. Один из плюсов путешествий с римлянином в том, что платит за дорогу он. Хоть мир на халяву посмотрю.
  Галера, что должна была доставить нас в Мемфис, носила имя "Ра-Солнце" и разительно отличалась от той, на которой мы сюда прибыли. Мощное судно вызывало уважение одними своими размерами.
  - Нас ждёт обыкновенное полное солнечное затмение, не больше, - римлянин вернул меня на землю. - Но именно во время подобных небесных явлений фараон и номарх Мемфиса устраивают Великие Гонки. До тех, что проходят в Риме, они, конечно, не дотягивают, но посмотреть будет на что.
  - Посмотреть? - Я прислонилась к бортику, вглядываясь в проносящуюся мимо чуть мутноватую воду. До отплытия оставалось ещё чуть меньше часа, Альф обязательно успеет. - Разве в это время мы не будем пытаться раздобыть твой значок?
  - Будем. Ты этим как раз и займёшься. По сведениям Вероники, победитель одиночных состязаний сможет выбрать из сокровищницы фараона любую вещь. И ты выберешь знак Эусебиуса.
  Я пристально посмотрела на Октавиана. Он же не хочет сказать, что...
  - Я должна буду участвовать?
  - Конечно.
  - Серьёзно? У меня только семнадцатый уровень мастерства, а если эти гонки и вправду Великие, то принимать участие в них будут высокоуровневые персонажи с огромным опытом. У меня против таких нет ни единого шанса.
  - Об этом слишком сильно не беспокойся. - Римлянин задумчиво устремил взгляд на другой берег, едва видневшийся вдалеке тонкой зелёной полоской. - Завтра ещё не наступило.
  - Оно наступит, будь уверен! Упадёт кирпичом на голову, а так я хотя бы успею надеть каску.
  Октавиан пожал плечами, ни на секунду не оторвавшись от созерцания водной глади. Продолжать разговор явно не собирался. Зато я собиралась!
  - Не беспокоиться слишком сильно, говоришь? Как можно о таком не беспокоиться слишком сильно?! Я не смогу выиграть, у меня даже лошади нет, хотя бы самой захудалой клячи! А сколько там нюансов? Люди готовятся месяцами!
  Настроение портилось с каждым новым найденным препятствием. Нельзя просто так прийти с улицы и выиграть Великие Гонки! Должен быть другой путь раздобыть знак Эусебиуса.
  - Мира и любви, ребята. Я ничего не пропустил?
  Подошедший Альф подмигнул мне, а я улыбнулась ему в ответ, на секунду-другую перестав переживать о гонке. Может, это вообще забег страусов или скарабеев? Мало ли чего в Кемете обзывают словом "Великие"!
  - Ничего интересного, - ответил Октавиан. - Спущусь вниз. Быть может, здесь найдётся, чем промочить горло. Надоест слушать ругань матросов, присоединяйтесь.
  Взглядом проводив римлянина, я повернулась к другу:
  - Я должна тебе эклер или даже два. Здорово ты раскидал тех придурков.
  - Чего вы с ними не поделили?
  - Возможность остаться в живых. Спасибо! Ты рисковал, показываясь на общественной дороге днём.
  Альф беспечно махнул рукой, сказав, что в Ахетатоне мало противников под стать Пересмешнику, а вот в Мемфисе он бы и одного дня не продержался в одиночку. Все города в дельте Нила населены не только первоклассными игроками, но и сильными неписями, чей интеллект гораздо выше среднестатистического. К счастью для меня, беглыми они не занимаются, но это не значит, что я смогу свободно ходить по улицам - специально для беглых и преступников там есть особые силы правопорядка.
  - Ты знаешь, что за убийство врагов ниже тебя на десять уровней и больше, снимают Золотые очки? - поинтересовался Альф.
  - Ты отобьёшь их на несчастных египтянах в Розетте, - ответила, поморщившись. Всё-таки, там будут почти все "Безумцы из Гелиополя" и Женька в том числе. - Осаждающие крепость всегда несут больше потерь, чем обороняющиеся.
  - Как сказать. Уж точно не здесь. Видела видюшки с осад? На Тиберии за каждую сторону играет по миллиону человек, и минимум сотня тысяч из них собирается на битвы. Это я не говорю о таких престижных крепостях, как Александрия, римские Сиракузы или греческая Спарта. Рекорд численности был побит как раз в Спарте, когда консул Септимус привёл четыре сотни тысяч римлян, фараон Миззар (единственный толковый у вас, кстати, был) две сотни, а наш полемарх Викториан три. Вот это битва была! Стандартные шесть игровых часов осады пролетели, как три минуты.
  - Мой брат рассказывал об этом, - кивнула. - Римляне настоящие звери, даже уступая в численности раскидали вас, как котят.
  Альф поморщился, видимо, тоже участвовал в позорном разгроме.
  - Розетта расположена на египетской земле, - сказал он. - Думаю, что это "несчастные египтяне" набьют очки на Пересмешнике... Ладно, здесь становится слишком шумно, пойдём вниз.
  Октавиан обнаружился в каюте, исполняющей роль ресторана, сидел за столиком и медленно потягивал пиво. А тут уютно. "Ра-Солнце" весьма продвинутая галера - помимо всего прочего, взор радовали иллюминаторы! В самом примитивном исполнении, конечно, но важен сам факт. Сквозь них сюда проникали солнечный свет и свежий ветер, пахнущий водой.
  "Ра" отчалил по расписанию ровно в полдень.
  Октавиан дал мне очередной свиток латинского языка, однако учиться откровенно не хотелось. Нашлось кое-что поинтереснее: в общем чате, куда я заглянула по наводке Альфа, Пятница начал кампанию по "накручиванию злости" к врагам перед завтрашней осадой. Он объявил конкурс на самую душещипательную историю, в которой рассказывается о коварстве греков. Альф смеялся через слово и зачитывал вслух особо интересные опусы. Не смотря на то, что в требованиях к текстам стояла пометка "только реальные", сочинительством не побрезговал ни один из авторов. Не удивительно: Пятница обещал 50 золотых тому, чья история наберёт больше плюсов.
  Начитавшись самого разнообразного бреда, меня тоже потянуло на творчество. Видимо, отвратительные ночные стишки так и не сумели отбить тягу к литературному искусству. Конечно, я не надеялась, что моё сочинение окажется лучшим, но придумывать историю оказалось на удивление весёлым занятием. Я и Альфа заманила. Мы с ним даже затеяли небольшое соревнование - чей рассказ соберёт больше плюсов. Спустя час лидировал он. Наверное, потому, что описал действительно реальный случай из своей игровой жизни, заменив плохих римлян плохими греками.
  Октавиан же задремал, опустив голову на сложенные на столе руки. Ночь Нептуналии он провёл где угодно, но только не в кровати. А ещё на "Ра" подавали очень крепкое пиво.
  Дожидаться истечения семи игровых часов я не стала. Завтра мы встречаемся с Юлькой, и мне нужно отлично выглядеть, а ничто так хорошо не избавляет от мешков под глазами, как качественный сон! Ещё, конечно, косметика, но какой от неё прок, если я буду клевать носом в тарелку?
  Попрощавшись с друзьями, открыла меню.
  Выход из игры.
  
  Сразу же потопала в душ и набрала ванну, вылив в неё целый флакончик ароматических масел. Разум ещё помнил, как пахла горящая трава, и без спроса воспроизводил горький запах дыма. Времена, когда мозг переносил часть виртуальных ощущений в реальную жизнь давно прошли, но психика другое дело. Иногда впечатления настолько яркие, что вызывают фантомные чувства. Сейчас, похоже, был как раз такой случай, но волноваться не стоит. При получении лицензии на виртуальные игры полного присутствия, изучение возможных медицинских отклонений обязательное условие, и я знала, что моя ситуация полностью в пределах нормы.
  Вылила в воду ещё один пузырёк, погрузилась в ароматную пену и спроецировала голограмму с визиона на стену.
  Юлька оставила штук пять сообщений с требованием перезвонить.
  Я набрала её номер, и через несколько секунд лицо подруги возникло передо мной.
  - Привет, Юльчик! Ну так как на счёт завтрашнего кафе? Отказа я не принимаю.
  <Конечно же, я "за"! В "Жизни мечты" настали мрачные времена для моей Юлианы,> - видно, что подруга ждала возможности выговориться. - <Даже нечем обновлять страничку в соцсети. Диана и Лариэль совсем с цепи сорвались! Я тоже им напакостила, так что теперь мы втроём в полной жэ. Вот до смешного, связи в преступном мире мне пригодились больше, чем в Букингемском дворце.>
  - Ты там новую мировую не развяжи, - я хихикнула, представив, во что может превратиться гламурная игрушка стараниями трёх разъярённых фурий. А что? Убийственный потенциал в ЖМ есть.
  <Спасибо за идею! У Малика столько оружия...>
  - Нет, Юлька, не глупи!
  <Ай, да брось! В России ещё никого не засудили за события, произошедшие в виртуальных играх, так что всё будет в шоколаде.>
  Иногда подруга меня удивляет. Жаль, она не играет в ВЦ! Я бы продвигала её кандидатуру в фараоны.
  - Расскажешь обо всём завтра... Ты ведь не против, что я пригласила Максика? Он зануда, каких поискать, но иногда с ним бывает интересно.
  Юлька не без кокетства пожала плечиком. Не дура, прекрасно понимает, что нравится моему брату. Спрашивать о её чувствах не стала. Какие могут быть чувства, если она недавно рассталась с принцем своей мечты? Неудовольствие компанией Юлька не высказала, так что наши посиделки не будут натянутыми, уже хорошо.
  Предупредив её, что мы за ней заедем, я отключилась, перешла на страничку своего аккаунта в "Восхождении цивилизаций" и одобрила заявку в друзья от Легендальфа. Лишь после этого мне стали доступны остальные его контакты. Щёлкнула соцсеть.
  На аватарке Артёма стояло изображение Пересмешника. Стандартно. Сейчас почти никто не ставит свою настоящую фотографию. Хвастаться реальными достижениями уже давно не модно. Никому не интересно, где вы провели отпуск или как сильно восхищаетесь поэзией, это скучно. Но совершенно другое дело, если вы выложите видео, в котором с одного выстрела убиваете птеродактиля, прыгая с Эйфелевой башни из задней стойки с вращением тела вперед вокруг поперечной оси. Полгода назад этот ролик собрал восемь миллиардов просмотров, кстати.
  Почти полчаса провела, изучая страничку друга. Интересно! Он не особо часто обновлял её, но кое-что я всё же узнала. Его полное имя Александрин Артём, возраст 22 года, живёт в Екатеринбурге, реальной фотографии нет ни в одном альбоме. О его "греческой" жизни сведений оказалось куда больше. Пересмешник принадлежал фаланге под названием "Рассвет" (фаланга это такое структурное подразделение в армии Древней Греции, как у нас отряд или легион у римлян). И, судя по скриншотам, у них там весело, ничуть не хуже, чем у "Безумцев". Легендальфа он здесь, конечно же, не светил.
  Чисто для общего развития перешла на форумы ВЦ в ветку греков, захотелось посмотреть, что из себя представляет "Рассвет"... Первая строчка в рейтинге! Обалдеть! Количество воинов - семь с половиной тысяч. Их командир - Викториан - является действующим полемархом. Теперь ну ни капли не удивительно, откуда у Альфа деньги на дорогие безделушки. И можно оставить последние крупицы надежд, что Артём решит продолжать игру за египтян.
  Погасив визион, выбралась из ванны.
  Пахло ужином. Сегодня мама приготовила изумительную соевую курочку. Изумительную с её точки зрения, но если полить соусом, можно забыть, что это не настоящее мясо. Максик уже вылез на свет и как раз упрашивал папу дать ему самую новенькую из наших аэромашин. Братец старался звучать не слишком заинтересованно, будто бы ему нет особой разницы на чём поехать. Не оставивший попыток починить диван, папа повёлся на его тон, но не мама.
  - Куда это ты собрался? - поинтересовалась она.
  - Мы с Мышью решили в кафе "Эска-пэ" сгонять, музыку послушать. Там завтра Валерик выступает.
  Валериком зовут нашего соседа-музыканта, который даёт концерты по всему миру, не выходя из комнаты. Турбонет и голограммы. Он может одновременно присутствовать сразу в пяти местах, больше уже технологии не позволяют. Не хилые деньги зарабатывает!
  - Как будто бы вы его здесь не наслушались, - беззлобно проворчала мама и почти сразу же заулыбалась. Она любила, когда мы с Максиком проводим время вместе, как и должны делать брат с сестрой. - Саша, дай детям машину на завтра.
  - И кредитку, - мигом вставил братец.
  - И кредитку, - повторила мама, но сразу же насторожилась: - А кредитка-то тебе зачем?
  - Могло бы и прокатить, - ничуть не смутившись, ухмыльнулся братец попутно уклоняясь от затрещины.
  Я села рядом с папой и сунула нос в голографическую проекцию устройства панели активации дивана. Ничего в этом не понимаю, но любопытно. Мама, завидев благодарного собеседника, тут же налетела на меня с расспросами на счёт завтра. Она решила, что мы с Максиком идём на двойное свидание. Не удивительно. Раньше братец не уделял столько внимания нашим вылазкам в город. Даже на мой день рождения он оделся, как ботаник, а уж про аэромашину молчу, нас возил Женька. Максик не стал отпираться. Видимо, помнил мамины нападки про интерес к мальчикам. В общем, довольны остались все, кроме папы и дивана.
  
  Утром, получив в своё пользование новенький аэромобиль модельного ряда "Лада Инжирна", мы заехали за нарядной Юлькой и заняли столик в кафе-баре "Эска-пэ". Это тематическое заведение в стиле некогда популярного направления в музыке под названием ска-панк. Такой вот маленький кусочек анархии посреди био-тека Екатеринбурга. Мне они нравились - и музыка, и бар.
  - Давно предлагала Маше посидеть вместе, - сказала Юлька. Про то, что в последнее такое предложение она затащила меня в ЖМ, тактично умолчала. - Выпить чего-нибудь, музыку послушать, отвлечься от виртуальных жизней.
  - Это точно, - кивнул Максик. - Игры утомляют.
  - И те, кто не вылезает из них сутками!
  Они рассмеялись, а я вздохнула. Прямо парад вранья - оба ведь те ещё задроты.
  - Закажем чего-нибудь? - кашлянула, отвлекая их.
  - Выбирайте всё, что захотите, девчонки. Я плачу!
  Хотела чего-нибудь съязвить, да махнула рукой. Зря я боялась, что эта встреча может испортить наши отношения неловкостью или чем-то подобным. Максик пытался быть милым и ему это удавалось, а подруге нужно было хорошенько отвлечься от мести и террористов. Оставалась я. Мама не так уж и далеко ушла от истины, когда предположила двойное свидание. Максик умудрился полностью завладеть вниманием Юльки, и мне не оставалось ничего, кроме как достать визион. Сегодня ему предстоит играть роль моего кавалера.
  На одном из каналов "Машинити" в прямом эфире шла осада крепости Розетта. Медленно поедая тирамису с крепким кофе, я принялась лениво следить за разворачивающимися боевыми действиями.
  Пятница возглавлял войско, насчитывающее 180 тысяч человек и включающее как пехоту, так и конницу. Настоящий Древний Египет никогда не видел столь многочисленного войска, но на то это и игра. Отдельно был подведён флот, обстреливающий Розетту с моря и мешающий вражеским галерам прикрывать своих. Битва была жаркой, но кто бы сомневался? Я пропустила начало, штурм уже шёл полным ходом. Пятница подвёл к крепости стенобитные орудия и заюзал все артефакты - защитные и атакующие, но греки сопротивлялись с таким отчаянием, будто это их последний бой в ВЦ. Со стен летели стрелы, бомбы и заклинания, земля под ногами горела и плавилась. Как же потом будут восстанавливать Розетту? Уж точно не ручками.
  Попыталась разглядеть среди воинов Мечтателя и Пересмешника, но в такой огроменной толпе сделать это настолько проблематично, что даже выборочное увеличение не поможет. Я не заметила, как полностью погрузилась в битву, когда со столика за моей спиной обернулся рыжеволосый парень:
  - Эй, девушка, а можно я посмотрю вместе с вами? - его ярко-зелёные глаза с жадностью вглядывались в картинку на дисплее моего визиона.
  - А? - я встряхнула головой, возвращаясь в реальность, в которой голограмма Валерика прыгала на сцене с гитарой в руках. - Смотрите. Почему бы и нет?
  - Пересаживайся ко мне, - он с лёгкостью перешёл на "ты", да и фиг с ним, вижу-то его первый и последний раз. Не секрет, что в Екатеринбурге очень много поклонников ВЦ, но я даже не ожидала, что их можно встретить в таком необычном месте, как "Эска-пэ"!
  Немного поколебавшись, всё же пересела. Юлька заметила мой манёвр, но только понятливо улыбнулась, лиса этакая. Пока Максик ей не надоел, мешать не буду, но если что, я рядом!
  Осада продолжалась ещё чуть больше часа, за время которого мы с рыжим парнишкой успели обсудить тактики Пятницы и Викториана, поразиться размахом битвы и выпить по бутылочке пива. А что до наших имён, то ни ему, ни мне такая мелочь не была интересна.
  Надо же, на обратном пути Максик ни разу не спросил кто выиграл! А выиграли египтяне! Трансляция завершилась, когда Пятница самолично сорвал греческий флаг с крыши самой высокой башни крепости и водрузил наш. "Безумцы" будут ликовать всю неделю, не иначе. Мой рыжий товарищ тоже обрадовался результату; он точно играл не за грека, да и, скорее всего, не за римлянина. Септимус не повёл своих воинов убиваться, у него хватает своих крепостей, которые нужно удерживать.
  
  
  
2 ЧАСТЬ
  НОЧЬ ЗАВОЕВАНИЙ
  
  ПЕРВАЯ ГЛАВА
  "С каждым годом "Машинити" создаёт новые игры, но мы вовсе не пытаемся уничтожить генофонд России, заставляя молодёжь всё больше времени проводить в виртуальных мирах, в чём нас обвиняют некоторые активисты. В будущем мы планируем увеличить время обязательного перерыва между сеансами игры, а так же ввести выходные дни".
  О. Судаков, исполнительный директор "Машинити".
  
  Этим вечером я решила не заходить в игру. Устала, к тому же на шлеме всё ещё тикало время плавания Принигонды. Таймер остановится только в восемь утра. Я могла бы успеть выполнить обязательный квест путешественника, но хотелось отдохнуть. После кафе-бара мы с Юлькой и Максиком заехали в парк, потом в кино и затем снова в бар, но уже другой. Кажется, я поняла, почему виртуальные клубы пользуются бешеной популярностью - эффект и впечатления те же, но из дома выходить не надо... и всё это гораздо дешевле.
  Я уже лежала в постели и лениво листала вкладки на визионе, когда решила проверить свою страничку в соцсети. И вот тут слетел весь сон. Меня ждал сюрприз, просто отвратительный сюрприз, от которого безошибочно разило лапами Шарлатана. Вся моя публичная информация была изменена! Теперь я не Мария Леонова 2039 года рождения, а Жоржина Жестянка 2038 года. Он состарил меня, урод! Все личные предпочтения переписаны на случайно выбранную из списка хрень, и снова картинки рабов, из-за которых всю мою стенку исписали сомнительными комплиментами мужики с сомнительными же предпочтениями. Гадство!
  Первым же делом полностью закрыла доступ к своей страничке, пока друзья не увидели такое непотребство, вторым переписала протокол защиты, третьим вычистила весь мусор, и четвёртым подала заявление в Техподдержку по поводу взлома страницы. Они пообещали разобраться и поставили наблюдение. Очень надеюсь, что Шарлатан решит повторить свой трюк и попадётся! В Техподдержке работают ребята ничуть не глупее неохакеров.
  Так и уснула с визионом в руках.
  
  Принигонда лежала на полу в груде обломков. Линия жизни целая, но было очень холодно. Нащупала климатический обруч на голове - он на месте. Что за?..
  
  
На вас наложен эффект "Призрачная контузия". Вы ощущаете боль во всём теле, скорость передвижения снижена на 20%. Особенности: эффект длится 2 часа, снять его могут только последователи бога Хонсу.
  
  Яснее не стало. Оттолкнула обломки и поднялась на ноги. Салон "Ра" изменился. Роскошные интерьеры ресторана, где я осталась "ночевать", были превращены в руины. Весь пол сырой и в лужах. Мы наткнулись на рифы?.. Нет, какие могут быть рифы в этой части Нила? А ещё повсюду лежали тела. Полупрозрачные силуэты игроков, вышедших в реал на время путешествия, меня не тревожили, они будут в полной безопасности, пока не вернутся сюда. Меня тревожили тела неписей. Мёртвых неписей. Совсем мёртвых! Их навеки застывшие глаза на неестественно белых лицах, казалось, смотрели на меня с укоризной. Плевать, что Принигонда последовательница бога Ка, я перекрестилась.
  Октавиан! Мысль о том, что он может быть среди покойников, ударила током и привела в чувства. Он должен быть живым. Просто обязан! Карта на корабле не работала, отчего я не могла узнать этого наверняка. Но ведь римлянин воин, а не матрос, он бы смог себя защитить.
  Растирая плечи, чтобы хоть немного согреться, поспешила на верхнюю палубу.
  - Шевелись, ребята! Нельзя, чтобы корабль пошёл ко дну!
  - Живее, олухи! Всё лишнее за борт, мёртвых, да простит нас Осирис, тоже!
  - Помогите, я застрял! Сюда! Блин, да хоть кто-нибудь, ну, я же не невидимка, в конце-то концов!
  "Ра-солнце" был разграблен и разрушен. Почти все вёсла поломаны, мачты нет, мы не плыли, нас просто несло течением вперёд. Неписи и игроки суетились, пытаясь спасти всё, что осталось от некогда величественной галеры. Октавиан был здесь. Слава всем богам Кемета - живой! Выдохнула и поспешила на помощь застрявшему среди обломков игроку. Уже из его рассказа я узнала, что на рассвете "Ра" столкнулся с двумя пиратскими кораблями, лёгкими, манёвренными и доверху набитыми отъявленными головорезами, против которых у команды не было ни единого шанса. Повезло ещё, что не все возлюбленные богами отправились спать, иначе корабль бы сейчас царапал речное дно.
  - Квест на оборону мы благополучно слили, - добавил парень, пока я скидывала с него обломки, - но опыта срубили не мало. Скоро Мемфис, так что лови момент, Принигонда, задания в зонах бедствий всегда вкусные.
  Освобождённый выпил пузырёк зелья исцеления и помчался помогать команде. Последую его примеру и тоже поищу работу по силам! Вон её сколько.
  - Принигонда...
  Едва сделала шаг, как меня за щиколотку схватила рука умирающего матроса-непися по имени Менкхера. Его линия жизни была серой, и спасти беднягу уже нельзя.
  - Да? - я помогла ему сесть. Чувствовала себя лишь немногим лучше него, но отмахнуться и пойти искать последователя Хонсу совесть не позволила.
  Матрос пошарил у себя в кармане и протянул мне гранёный камень величиной с маленький абрикос.
  - Принеси этот дар богине Маат, чтобы она проявила снисхождение к моей грешной душе.
  
  
Получено задание "Именной дар для Маат".
  Условие: первым же делом, как корабль зайдёт в порт, отнесите дар в храм Маат и назовите имя и дату рождения Менкхеры.
  Награда: 555 пунктов опыта, 3 золотых монеты, 5 жёлтых баллов, 4 очка Престижа.
  Особенности: в случае неудачи или при попытке воспользоваться помощью товарищей вы потеряете 1000 пунктов опыта.
  Нельзя отказаться.
  
  Да ладно?! Тысячу при неудаче?
  - Конечно принесу, не переживай, только скажи: когда у тебя день рождения?
  - Я не помню, - матрос с трудом разомкнул губы и начал закрывать глаза.
  - То есть как это ты не помнишь? Эй-эй, не умирай, пожалуйста!
  Менкхера посмотрел на меня и прошептал из последних сил:
  - Я родился четвёртого или шестого числа первого месяца засухи. Или это было пятое или шестое число второго месяца? Или же пятое число третьего месяца? А, может, седьмое число четвёртого?.. Мои друзья знают. Урсе я сказал месяц, а Ахору день...
  Его голос стих; через две секунды серая полоска линии жизни окончательно исчезла. Менкхера умер. Я отпустила его руку и встала. Задание он дал жирное, но вот условия выполнения меня настораживали. Квест в греческом стиле, значит, у его друзей обязательно будут проблемы с памятью! Хорошо хоть список сузился до шести дат, если что - мои шансы угадать верный вариант будут равны семнадцати процентам. Всяко лучше, чем ноль.
  - Мира и любви, Прин! - В игру зашёл Альф. На него зрелище разрушений произвело не такое сильное впечатление, как на меня. На вчерашней осаде было куда хуже, а уж сколько в его жизни было битв, и не сосчитать! Всё дело в привычке и умении отделять насилие виртуальное от переживаний реальных.
  Альф накинул на меня исцеляющее заклятие замедленного действия. Толку от него никакого, но тёплые периодические вспышки позволили немного согреться. Благодарно кивнула.
  - Пересмешник выжил?
  - Не, - парень поморщился. - В битве за крепости пленных не берут, механика игры не позволит, а нас сделали вчистую. Зря я недооценивал Пятницу и не зря подал заявку в его отряд. Успел до Розетты, теперь-то они требования к кандидатам повысят на десяток другой очков Престижа.
  Хм, мне бы тоже надо изучить требования "Безумцев". Место в их отряде я себе почти обеспечила, осталась всего пара уровней, но любопытно посмотреть, кого именно они бы хотели видеть в своих рядах.
  - Говорят, что мы достигнем Мемфиса раньше, чем потонем, - я сменила неприятную тему. - А потонем мы очень скоро, но одно-два задания перехватить успеешь. Я вот уже успела на свою голову. Не справлюсь - штраф в тысячу опыта.
  - Тысячу? Жестоко! Но начинай привыкать: после двадцатого уровня в каждом задании санкции за провал уже обязательны, - "обрадовал" меня Альф. - В среднем это будет по тридцать процентов от максимального количества твоего текущего опыта. Вроде бы и не страшно, но бывалые игроки стараются не брать квесты, если есть выбор; игра итак подкидывает их по делу и без.
  - ВЦ продолжает удивлять.
  - Это ты ещё не знаешь, что после тридцатого уровня начинаешь терять очки Престижа...
  Продолжать болтовню нам не позволила суровая реальность. Если для последовательницы Ка работу по специальности найти трудно, то у Альфа с его Нефертумом её всегда невпроворот. Целителей в игре не много. Они очень живучие, но в мире, где от тебя требуется ударная сила, способность прожить на минуту дольше остальных не самый полезный навык.
  Альф убежал, а я вновь вернулась к реальности в виде загадки Менкхеры. В комментариях к заданию были приведены его последние слова на случай, если я забыла их. А я забыла, как и имена его друзей...
  Ахор и Урса пережили нападение пиратов и сейчас перетаскивали оставшийся груз с носа на корму, чтобы выровнять крен. Оба молодые рослые парни с развитой мускулатурой вечных грузчиков, облачённые в дешёвые парики и серые схенти с алыми поясами. Издалека их можно было бы назвать братьями. На лицах нет ни единой мысли, но с работой они справлялись играючи. Перехватила их на полпути за новой порцией ящиков.
  - Исида нам в помощь!
  - Да дарует Себек спокойную воду!
  Они хотели обойти меня, но и я сделала шаг в сторону.
  - Подождите минутку, у меня для вас печальные вести. Менкхера погиб. - Не стала разводить пустого разговора, я не психолог, да и люди здесь не делают из смерти катастрофу вселенского масштаба, если, конечно, скорбящая роль не предопределена псевдоискусственным интеллектом.
  - Он был хорошим человеком, - спустя секунду ответил Ахор.
  - И другом, - добавил Урса.
  Они пожелали душе Менкхеры достойно выдержать суд Осириса, пообещав почтить его память в портовой таверне (дважды почтить), и снова попытались меня обойти.
  - Да не потонем мы за полминуты! - схватила одного из них за руку. Тёпленький! - Всего один вопрос и возвращайтесь к своим ящикам. Когда у Менкхера день рождения? И не врите, что он вам не говорил.
  Ахор и Урса оставили попытки отвязаться от меня и задумчиво переглянулись. Вот теперь в их глазах промелькнули мысли. Похоже, с этого и надо было начинать.
  - Я не знаю, когда у Менкхера день рождения, - сказал Ахор. - Но я знаю, что Урса тоже не знает.
  Сдержала смешок. Даже не сомневалась, что этим всё и закончится!
  - Даже не шутите так! Менкхера сказал мне, что родился в одну из этих дат, - достала Клинописную табличку и зачитала условие задания: - четвёртого или шестого числа первого месяца засухи; или в пятое или шестое число второго месяца; или в пятое число третьего месяца; или в седьмое число четвёртого. Ты, Урса, знаешь месяц, а ты, Ахор, день, - поочерёдно ткнула пальцем в мужиков, вдруг так лучше дойдёт?
  Друзья переглянулись и через несколько секунд их лица озарились пониманием. Я было обрадовалась, но зря. Самая лучшая часть была впереди:
  - Понял! - обрадовался Урса. - Поначалу я не знал, когда у Менкхера день рождения, но теперь знаю.
  - Ну теперь-то я тоже знаю это, - закивал Ахор.
  - Так когда у него день рождения? - я мило улыбнулась, несмотря на то что хотелось схватить их за плечи и хорошенько встряхнуть.
  - Это же так просто.
  И всё. Не добавив больше ни слова, матросы отодвинули меня с дороги и вернулись к своему делу.
  - Да вы издеваетесь, мужики?!
  Ноль реакции, даже не обернулись. Понятно теперь, в чём сложность квеста - тут надо хорошенько подумать! Вот сто процентов решение окажется очень простым, но эти закрученные формулировки выносят мозг.
  Схватилась за виски, пытаясь остановить прыгающие мысли. Контузия здорово отвлекала. Заклятие Альфа уже выветрилось, а жаркое солнце Кемета не могло прогнать ледяной холод из самого сердца костей. Я не одна страдала - просыпающиеся игроки выползали наружу с точно такими же симптомами. Один из парней стал громко звать последователей Хонсу и ругаться, думая, что они не откликаются из вредности, но я уже успела просветить всех присутствующих "Уаджетом". Зря он возмущается.
  Чтобы как-то отвлечься от съедающего нутро холода и настроиться на решение задачи, открыла подзабытую в последнее время энциклопедию и прочла краткую справку. В Древнем Египте год делился на 3 сезона - время половодья, время всходов и время засухи - по 4 месяца в каждом. В каждом месяце по 30 дней; итого 360, но египтяне знали, что в году 365 дней, поэтому добавляли недостающие 5 дней к последнему месяцу и отмечали их, как дни рождения богов: Осириса, Гора, Сета, Исиды и Нефтиды.
  Закрыла книжку. В суете, что царила на палубе, сидеть и читать не самая лучшая идея. Игрокам-то нет никакого дела, а вот неписи бросали осуждающие взгляды. Мы медленно тонем, девчонка могла бы сделать что-нибудь более полезное, чем занимать место. Ладно, встаю. Я присоединилась к рабам, кидающим за борт мусор, не потому, что меня мучила совесть, а для того чтобы не нарваться на ещё один квест.
  Итак: изначально Ахор не знал дату, но знал, что Урса тоже её не знает. Когда я сказала, что Урсе известен месяц, а Ахору день, Урса тут же догадался. И теперь контрольный выстрел: когда Урса догадался, Ахор тоже узнал ответ. Та-дам! Почему же я не догадалась?
  Так, Машка, бросай щепки и думай.
  Менкхера назвал шесть дат: четвёртое и шестое число первого месяца; пятое и шестое число второго месяца; пятое число третьего месяца; и седьмое число четвёртого. Для удобства обозначу месяц условной буквой:
  
  
4-а, 6-а, 5-б, 6-б, 5-в и 7-г.
  
  И три условия:
  1. Изначально Ахор и Урса не знают всю дату.
  2. Урса знает месяц, а дату вычислил только после того, как узнал, что Ахор её не знает.
  3. Ахор знает день, а дату определил только после того, как узнал, что Урса её вычислил.
  
  Уравнения или пропорции я составлять не умею, не ждите меня в своих рядах, греки, поэтому пойду по длинной дорожке банальной подстановки дат к условиям. 7-г и 5-в отпадают сразу, так как месяцы В и Г встречаются только один раз, и тогда бы Урса знал дату с самого начала. Так же выкидываем 4-а, только уже из-за Ахора, который точно знает день.
  Остались даты 6-а, 5-б и 6-б. Мои шансы угадать повысились до тридцати трёх процентов! Но идём дальше, остался только эпилог. Первым догадался Урса (он знал месяц), значит, дата рождения 6-а, а то, что Ахор догадался вторым, только подтверждает верность ответа.
  Менкхера родился шестого числа первого месяца сезона засухи!
  Кажется, с каждым разом греческие квесты даются мне всё легче, но от этого я не стала их любить больше.
  Мемфис показался, когда "Ра-солнце" стал заметно крениться на правый борт. Вся команда молилась богам, чтобы мы успели причалить. В здешних водах водятся кусачие крокодилы, агрессивные гиппопотамы, рыбы-людоеды и кое-что ещё по мелочи, так что добираться вплавь последнее дело.
  Раскинувшийся перед взором пейзаж был великолепен! Дельта Нила - это филиал рая на земле, а Мемфис, в том виде, в котором его создала "Машинити", стал подлинной жемчужиной в его короне. Расположенный на западном берегу реки, он раскинулся на несколько километров, изрезанный пальмовыми рощами и водными каналами, а видневшиеся даже отсюда здания поражали своими размерами. Настоящий древний мегаполис!
  Мы с Октавианом стояли на левом борту галеры чуть в стороне от других людей, исполняя роль противовеса, и заодно любовались захватывающим воображение видом. Почти все игроки уже закончили со своими заданиями, но обстановка не становилась менее суетливой или тихой. Те, кто застал нападение пиратов, в красках делились впечатлениями со всеми остальными. А вот Альф ещё не освободился: он на пару со своей коллегой по покровителю - девушкой с ником Потерянная - что-то втолковывал капитану.
  - Умеет твой народ строить, египтянка, - сказал Октавиан, отвлекая меня от разглядывания игрока в одежде китайского хана. - А вот человечков до сих пор в профиль рисуете.
  - Ничего ты не понимаешь! Это наша национальная фишка, - ответила ему. Настроение скакнуло вверх, как только "Призрачная контузия" утратила своё действие. Я сняла климатический обруч и наслаждалась солнцем, чувствуя, как его жар проникает до самых костей. - Любой ребёнок в любой стране скажет, что такой вот примитивный человечек в профиль нарисован в Египте, а римских легко можно спутать с греческими.
  Октавиан хотел возразить, да не нашёл слов. Тоже не шибко разбирается в искусстве.
  - Если всё пойдёт по плану, в Мемфисе мы не задержимся, - произнёс он. - Затмение совсем скоро.
  - Самое время поделиться некоторыми подробностями, не находишь? Например, условиями участия в гонках. Мне придётся платить взнос, или сдавать экзамены, или воровать, или как там ещё добывают приглашения на такие мероприятия?
  Вопрос был крайне животрепещущим. Сколько же человек захотят принять участие в гонках? И вообще, я понятия не имею, что они такое.
  Римлянин повернулся к реке спиной, чтобы видеть других пассажиров галеры, и сложил руки на груди. Если он не будет кричать, размахивая красным флагом над головой, никто на нас не взглянет и тем более не подслушает.
  
  
Предложено задание "Со щитом или на щите".
  Условие: вы должны одержать победу в одиночном заезде Великих Гонок и получить знак Эусебиуса.
  Награда: 2000 пунктов опыта, 10 золотых монет, 10 жёлтых баллов, 355 очков Престижа, Перчатки Шпионки.
  Вы принимаете?
  
  Приняла. Если справлюсь с этим квестом, то до получения "неизвестной" награды останутся лишь несущественные детали.
  - Я уже говорил - не беспокойся. Через дипломатические каналы связи Вероника заранее обеспечила твоё участие, и до дня гонок мы будем жить в гостевых домах номарха вместе с остальными. О своём клейме так же не переживай - там ни тебя, ни меня не тронут.
  Хорошая Вероника женщина, зря я относилась к ней с пренебрежением.
  Октавиан протянул мне тонкий серебряный браслет с камнями сапфира.
  
  
Получено: Браслет участника Великих Гонок в Мемфисе.
  
  Защёлкнула его на левом запястье. Тут же пришла информация, что вместе с браслетом я получила иммунитет на какие-либо преследования за ранее совершённые преступления до периода окончания гонок. Не успела порадоваться, как дочитала, что этот иммунитет имеет ограничения - только на отведённых под гонку территориях: конюшнях, тренировочных зонах, стадионах и гостевых домах. Они были названы Спортивным кварталом.
  - Участвовать в гонках - великая честь, египтянка.
  - У меня уже мысли спутались...
  - С такими темпами причалим минут через сорок, - к нам подошёл Альф, вынудив замолчать. Он был не один, а с парнем по имени Нигга, тем самым, которого я вытащила из-под обломков. - Моя напарница провалила квест на возвращение капитану ясности мышления. Считайте, что это не мы плывём, а Нил плывёт нас.
  Мемфис надвигался очень медленно, позволяя в полной мере восхититься своими размерами, архитектурой и богатством. Если Тифон всё ещё не оставил бредовую идею мести, здесь ему будет крайне тяжело до меня добраться. О Шарлатане же вообще можно забыть... по крайней мере, в ВЦ. У него больше нет телепорта, а пока накопит на новый, я уже избавлюсь от клейма беглой.
  - Снова здорова, - кивнул Нигга. Вопреки своему нику, он был светлокожим. - Потрясный город!
  - Стен почти нет, - заметил Альф. - Его жители могут рассчитывать только на фараоново войско в случае нападения.
  - А войска как раз и не будет, - голос Нигги звенел от удовольствия. По всей видимости, он любитель драк без правил. - "Эпоха завоеваний", считайте, началась. Официально через семь дней после затмения, но в городах уже сократили гарнизон на две трети.
  - Как беглая служанка, не могу этому не порадоваться.
  Альф кивнул:
  - Военное положение существенно ослабляет бдительность стражи к внутренним преступникам. Не до них. Лютая жесть будет твориться в прибрежных городах - туда хлынут все без разбора, никакого порядка, никакой дисциплины, никаких моральных ограничителей. Прин, нам с тобой лучше туда не соваться, и вообще тебе бы неплохо уехать вглубь царства. Там хоть немного безопасно.
  - Сколько ивент продлится?
  - Три месяца, - ответил Нигга. - Мы ещё до Рима дойдём!
  - Не стоит слишком сильно на это рассчитывать, - Октавиан усмехнулся. - Без налаженной эффективной обороны собственных городов вы вернётесь на пепелище. Кемет больше и уязвимее Рима и Греции, обе их армии знают об этом.
  Они принялись обсуждать особенности ведения войны в условиях своих и чужих городов, пользу шпионов и прочие милитаристические прелести. Поначалу я вслушивалась в беседу, но потом красота раскинувшегося пейзажа заворожила настолько, что мне захотелось узнать чуть больше о Мемфисе, а не о войне.
  Второй раз за последние два часа открыла энциклопедию.
  Мемфис - первая столица объединённого Египта. Впоследствии, кстати, столь высокий статус принадлежал целому десятку других городов. Его основание приписывают легендарному фараону Менесу, родоначальнику I династии, жившему около 3050 года до нашей эры. Изначально город носил имя "Белые стены" по названию крепости, возле которой вырос. Место оказалось настолько удачным, что постепенно маленький городок превратился в один из крупнейших религиозных, политических, культурных и ремесленных центров Древнего Египта. Сейчас здесь можно найти храмы и алтари почти всех существующих богов, но особо почитаются творец Птах, священный бык Апис и целитель Нефертум. Так же Мемфис считается местом культа великого фараона Рамсеса II, которому тут посвящено очень, очень много построек, а в энциклопедии очень, очень много страниц. Можно только удивляться, сколько знаний о нём дошло до наших дней!
  Особым абзацем стояли сведения о некрополях близ города. Их было сразу четыре - Саккара, Абусир, Дахшур и Гиза, известная своими величественными пирамидами. Могу представить, как их Святая земля будет популярна во время ивента!
  До нашего же времени (имеется в виду 2057 год) город дошёл полностью уничтоженным. Враги, время и песок беспощадны. Все что мы знаем о древней столице было прочитано в папирусах и заметках Геродота, и сейчас Мемфис - это музей под открытым небом.
  Прости, Абидос, но Принигонда будет жить здесь!.. Если следующий город вновь не заставит меня изменить своё решение, конечно. Эх, и почему сердце красавиц склонно к измене?
  
  Самостоятельно "Ра-солнце" причалить был не способен, поэтому портовые начальники отправили нам на встречу спасательные лодки. Кто-то пошутил, что их, как на "Титанике", на всех не хватит, но шутка не прошла. Лодок было много и кроме людей им спасать нечего, ведь почти весь груз давно выброшен за борт.
  С нападением и последующим бедствием мы отстали от расписания прибытия на четыре часа.
  
  
Добро пожаловать в Мемфис!
  Предупреждение: ваш статус не позволяет вам получать военные задания.
  В связи с проведением Великих Гонок возрождения в Гизе приостановлены. Погибшие в её окрестностях будут перенаправлены в Абусир. Извините за временные неудобства.
  Напоминание: все погибшие во время затмения не смогут покинуть Дуат в течение нескольких часов.
  
  Оплаченная реклама: У вас намечается встреча с друзьями и вам нужен гламурный антураж? Не знаете, где сделать девушке предложение, чтобы вокруг были сердечки и фейерверки? Устали от египетской пищи и хотите борща с водкой? Мы знаем, куда вам пойти! На @#%! А для реальных парней и девчонок работает сеть тематических таверн "Легенды Аанга", где вам подадут до сотни различных блюд с повышенными бонусами на любой вкус и по демократичной цене. Мы вас ждём!
  
  Едва мои ноги коснулись земли, как наверху "экрана" появился таймер обратного отсчёта на несколько часов - квест Менкхеры. Успею! Особенно, если куплю карту.
  Столичный порт мог вместить почти сотню кораблей от мала до велика, от военных галер до рыбацких плоскодонок, от частных яхт до посудин под иностранным флагом. Разумеется, здесь на каждом углу стояли группы высокоуровневых неписей из отряда "Великой Эннеады", зорко следящих за порядком. Я смотрела на них не без некоторого опасения. Альф говорил, что их бдительность к беглым снижена, но проверять это утверждение на собственном опыте всё равно никакого желания.
  Этот порт живо напомнил мне об Элефантине. Здесь точно так же людно и абсолютно такие же наглые торговцы, едва ли не бегающие за игроками в попытках всучить им свой хлам. От кражи подальше спрятала нубийский нож в сумку.
  Для удобства игроков сразу на выходе из порта находилось целых два отделения почты, где можно купить карту. Цены, надо думать, завышены, но пока найдёшь дешёвый вариант, плутая по кривым улочкам огромного города-лабиринта, успеешь состариться.
  - Шесть золотых, - меланхоличность, с которой продавец озвучил цену на средненькую карту, вызывала злость, но что поделать?
  Заставив внутреннюю жабу обливаться слезами, я выложила деньги на стол и получила более-менее подробный план города. Первым же делом активировала его в своей табличке и отыскала ближайший храм Маат. Потом уже забила в память все точки алтарей Ба - кто знает, что может случиться? Всегда нужно быть готовой.
  Альф посоветовал купить ещё несколько полезных приложений, и в результате я обеднела плюсом на четыре золотых и шесть серебряных монет. В награду даже получила улыбку от продавца и дежурное "заходите к нам снова". Ещё бы! Сидит и делает деньги буквально из воздуха.
  - Что у вас дальше по плану? - поинтересовался Альф, когда мы вышли из приятной прохлады здания почты на палящее солнце.
  - Вот. - Октавиан сорвал с колонны лист папируса с объявлением и отдал ему. Вместо тысячи слов!
  - Гонки в Мемфисе? - друг восхищённо присвистнул. - Те самые, о которых было столько разговоров на корабле?
  А были такие разговоры? Помнится, у меня нашлись дела поважнее, чем слушать сплетни.
  - Будет весело, - ответил римлянин. Кому именно будет весело, он не уточнил, но, думаю, всем, кроме меня. - Осматривайтесь тут, а я что-нибудь выпью. После речных прогулок всегда просыпается жажда. Египтянка, вечером буду ждать тебя в гостевых домах, нужно обговорить нюансы. В твой браслет встроен навигатор, он приведёт куда надо.
  Октавиан махнул на прощанье рукой и направился вперёд по улице. Для человека, никогда не бывавшего в Мемфисе, он очень уверенно выбирал путь. Наверное, у неписей кое-какие карты встроены в мозг. Например, карты питейных заведений.
  - Вот сам бы в этих гонках и участвовал, - пробормотала ему в спину.
  Закончив изучать листовки, Альф повернулся ко мне:
  - Ты хочешь сказать...
  - Да, - продемонстрировала ему серебряный браслет. - Я среди участников.
  - Ничего себе! А ты умеешь водить колесницу?
  - Колесницу? - Я вырвала из его рук папирус. - Почему не верхом?
  Друг не шутил: номарх Мемфиса предлагал самое желанное зрелище современности - гонки на колесницах! Соревнования назначены на день затмения и пройдут в два этапа. Специально для этих целей возле великих пирамид в Гизе возвели новую трассу и места для зрителей, рассчитанные на сотню тысяч людей. Это очень, очень много для древнего мира, но как раз в стиле "Машинити". Первым стартует одиночный заезд на колесницах, запряжённых двумя лошадьми, а затем командный - по два участника на четырёх лошадях. Посмотреть на гонки соберётся вся знать Кемета, влиятельные жрецы и джати первой десятки отрядов во главе с самим фараоном Пятницей! Кстати, интересный факт: не смотря на то, что столицей Кемета официально считался Мемфис, резиденция фараона была перенесена в Фивы.
  Финальным росчерком внизу листовки стояла приписка о том, что завтра состоится регистрация участников, после которой откроется возможность делать ставки.
  На моём лице отразилась такая паника, что Альф не смог её не заметить.
  - ВЦ прекрасно известен твой уровень, - сказал он, - а эта игра ещё никому и никогда не давала заданий, в которых шансы на успех менее пятидесяти процентов. Даже если не справишься, то тебе хотя бы не придётся уходить из игры после получения "неизвестной" награды.
  - Это же предрассудки. Нет никакого проклятия.
  Альф пожал плечами - он в него верил.
  Я смяла папирус в тугой шар и со злостью бросила его в каменную урну через дорогу. Мы медленно двинулись в первую попавшуюся сторону. Шумная портовая улица совершенно не располагала к разговорам. Особенно таким важным. Да и моя скромная беглая персона начала привлекать внимание стражей "Эннеады".
  - Ладно, хватит хандрить, - Альф ободряюще похлопал меня по плечу. - У тебя одиночный заезд, он попроще командного, и участников будет меньше. Ты справишься, я уверен.
  - Но ведь я не справлюсь! - резко остановилась и прямо посмотрела на друга. - Верхом, быть может, да, но не на колеснице. Я даже в гоночные игры на компе не играла, потому что в повороты не вписывалась! Если у Октавиана не найдётся свитка, позволяющего стать колесничным асом сразу после прочтения, а мне кажется, что не найдётся, то у меня серьёзные проблемы. - Стоило лишь капельку поддаться панике, как она затопила: - Ты не понимаешь, это далеко не рядовой квест. Я должна заполучить главный приз, иначе подведу Октавиана, лишу его последнего шанса вернуться на родину, и на меня навесят клеймо Отступника. С таким подарком только и останется, что в "Жизнь мечты" уйти.
  Не раз слышала, что люди очень скоро начинают относиться к виртуальным играм так же серьёзно, как к реальной жизни, но никогда бы не подумала, что сама пополню их ряды.
  - Что-нибудь придумаем, - пообещал Альф и добавил после небольшого раздумья: - Уровней десять тому назад Пересмешнику довелось поездить на колесницах. В гонках я, конечно же, не участвовал, но кое-чему научился. Думаю, Омфис, которого ты почему-то зовёшь Октавианом, тоже не для красоты стоять будет. У нас ещё осталось немного времени до затмения, попробуем сделать из тебя Шумахера...
  - Спасибо, - улыбнулась ему, хотя легче мне не стало. Максимум, что я получу от их уроков, это то, что научусь не вываливаться из колесницы при движении. Вот бы случилось чудо, и моими конкурентами оказались бы такие же нубы!
  - Пойдём, Маш, осмотримся и поищем таверну "Аанга". Как можно не заглянуть туда после такой рекламы в приветствии?
  Кивнула.
  - Но сперва в храм Маат.
  Навигационная дорожка тут же возникла перед ногами золотистой змейкой. Линия выносливости начала медленно таять; пришлось отыскать среди прохожих игрока с умением, увеличивающим скорость её восстановления.
  - Невероятно, ты будешь участвовать в гонках!
  - Артём!
  Мемфис словно сговорился и ни на секунду не давал мне забыть о предстоящем соревновании. Едва ли не на каждом столбе шустрые мальчонки расклеили рекламные листовки, созывающие людей в Гизу. Ушлые уличные торговцы предлагали купить тематические сувениры, а игроки только и говорили о возможности сорвать сказочный куш на тотализаторе да жалели, что в ВЦ нельзя делать ставки сразу на нескольких участников. Я бы тоже поставила пару монет, если бы была простой зрительницей.
  Подобно Абидосу, столица Кемета разделена на кварталы, только они не имеют никаких ограничений на посещаемость. Здесь можно выбрать любую профессию, и только я об этом подумала, как мне прилетело сообщение, рекомендующее отметиться в местном филиале гильдии Жриц Любви, чтобы получить униформу, а вместе с ней и доступ к гильдийным заданиям в этой локации. Чего уж там, схожу.
  Чуть не забыла - здесь же живут Максик с Женькой! Между прочим, в собственном доме, а не в квартире. Помню, как они радовались, когда купили его два месяца назад. В реале бы так! На мой взгляд, Максику уже давно пора подумать об отдельном жилье, а то, чего доброго, я и вправду выйду замуж раньше, чем он хотя бы найдёт себе девушку. Про них с Юлькой говорить рано. Подруга тот ещё орешек, а братец не англицкий принц.
  - Как закончатся гонки, найдётся время на выходной? - поинтересовался Альф, когда мы зашли в тень галереи храмового комплекса посвящённого Нефертуму; где-то тут находился алтарь нужной мне богини справедливости. - Отметим победу... твою или чью-нибудь ещё. Что-то я давненько не пил кофе с эклерами.
  - Намёк понят. А выходной не просто найдётся, он понадобится! Кстати, я отыскала твою страничку в соцсети, ты не самый публичный человек.
  - Разве это я назвался Жоржиной?
  - Йопт! - поморщилась, вспоминая тот безобразный кошмар с рабами. - До меня просто неохакеры добрались, но уже всё путём.
  Если Шарлатан ещё раз влезет на мою страничку, его засекут. В Техподдержке, как я уже говорила, не дураки сидят, одну проблему можно вычеркнуть. А в ВЦ встретить этого пакостника буду только рада. Бой Судьбы не завершён!
  - Бывал в "Эска-пэ"?
  - Всё случается в первый раз, - Альф весело улыбнулся. Похоже, у него никогда не бывает плохого настроения, и эта черта мне в нём очень нравится.
  - Надеюсь, ты не против ска-панка?
  - Я не могу быть против того, чего не знаю.
  - О, ну так я тебя познакомлю!
  Находясь в главной обители своего покровителя, Легендальф не мог пройти мимо его статуи. Хотел бы, да не мог; в Кемете нельзя пренебрегать богами, как он делал это у себя в Греции. А я нашла Маат. Её ярко расписанная пятиметровая статуя высилась в одном из центральных залов. Богиня справедливости весьма популярна, хотя мне ещё не доводилось встречаться с её последователями (тех двух следователей с Элефантины в расчёт не беру). Её алтарь был засыпан монетами разного достоинства, я даже не стала пытаться посчитать их количество ради любопытства. Когда сядет солнце, жрецы заберут деньги в храмовую казну, а до тех пор никому из игроков и в голову не придёт взять даже медяка. Я читала на форумах, что Маат мстительная и по нескольку часов не выпускает своих обидчиков из зала Осириса на суде. А вот статуи Ка тут не было. В Мемфисе она всего одна и находится в храмовом комплексе Птаха за южными стенами города.
  - Здравствуй, Маат.
  Кажется, крылатая богиня чуть повела головой, когда я опустила на её алтарь подношение Менкхеры. Даже при свете солнца выглядело это несколько пугающе.
  
  
Задание "Именной дар для Маат" завершено.
  Получено: 555 пунктов опыта, 3 золотых монеты, 5 жёлтых баллов, 4 очка Престижа.
  До 18 уровня 54 пункта.
  
  Подумала немного и добавила монетку от себя. Она ведь на меня смотрит.
  - Благодарю тебя, дочь Ка.
  Я едва не подпрыгнула от неожиданности. Заметив это, богиня улыбнулась и снова застыла камнем. Шутница, блин, а ведь по её образу и не скажешь.
  Чтобы добить уровень, пошла к жрицам любви. Альф в это время нарвался на военное задание, так что на этом этапе наши пути разошлись, и вновь мы встретились только полдевятого вечера в одной из таверн "Аанга", посвящённой Тоф Бейфонг(20) . Хозяин забегаловки почему-то посчитал, что ей соответствует кухня народов Нубии, поэтому на ужин мы ели чудесного крокодильчика, поданного в соусе манго. Бонусом к еде шло увеличение показателей Силы и Выносливости. Отличное заведение! Теперь мне захотелось побывать и во всех остальных из этой серии, но особенно в том, что посвящено Сокке.
  
  _______________
  20 Маг земли, персонаж мультсериала "Аватар: Легенда об Аанге", 2005-2008 г.
  _______________
  
  Стемнело быстро, на небе высыпали миллиарды звёзд, но технически вечер ещё не закончился, пора возвращаться к мыслям о гонках и вперёд к Октавиану. Альф вызвался проводить меня до Спортивного квартала, что так удобно расположился на окраине Мемфиса; нам не пришлось идти через патрули на центральных улицах. Мы захватили с собой шаурму из змеи и неторопливо ели, шагая вперёд.
  - Артём, а у тебя есть фигурка Пересмешника?
  - Фигурка?
  - Ага, - кивнула. Странный у змеи вкус... наверное, потому что до этого момента я ни разу их не ела. - Фигурка твоего игрового персонажа. Говорят, "Машинити" делают их на заказ, и что они очень детальные и пластичные.
  - Детально пластичные? Как куклы, что ли?
  - Не знаю, я на форумах про таких читала, но ни разу не видела. Может, это миф.
  - У тебя остаётся время на форумы? - Альф с любопытством посмотрел на меня. - Счастливая! Я с этим ивентом, дай Бог, спать успеваю, мысли в голове совсем перепутались. Вчера, например, зайдя Пересмешником, оказался возле египтян, говорю "привет" и понять не могу, чего они по мне весь свой арсенал пустили.
  Хихикнула, представив эту картину.
  - Так понимаю, выжил. Кажется, ты неплохо бегаешь.
  - Ну, - протянул он, - убегать я начал не сразу. Среди нападающих был последовать богини Хекет, он на меня какую-то гипнохрень навёл, и я видел перед собой одни деревья. Пришлось пальнуть парой молний.
  - Парой?
  - Парой десятков...
  За разговором путь пролетел быстро. От остальной части города Спортивный квартал был отделён побеленной стеной и воротами, возле которых никого не было, значит, посторонним вход не запрещён.
  - Время заняться делом.
  - Увидимся через несколько часов, - попрощался Альф.
  - Обязательно.
  Едва вошла на территорию двора, как звуки улицы стихли и включилась лёгкая арфовая музыка.
  
  
Добро пожаловать, участник Великих Гонок!
  Номарх Мемфиса Блондинка приветствует тебя и сообщает, что для вас с наставником на территории Спортивного квартала обеспечено бесплатное проживание, а так же любые лошади из Конюшни. Примечание: лошади предоставляются только для одиночного заезда.
  И пусть победит сильнейший!
  
  За лошадей искреннее спасибо! Уверена, что это будут те ещё клячи, но даже они в миллион раз лучше, чем ничего.
  Гостевые дома номарха, как и всё в Мемфисе, построены с чисто египетским размахом - высокие колонны, ухоженные сады, неглубокие бассейны с кувшинками на водной глади, а так же красочные рисунки быта и изображения богов, как постоянное напоминание, что они за нами следят. Конечно же, сам номарх здесь не жил, думаю, он (в нашем случае она) и не появлялся тут ни разу.
  В перерывах между гонками эти домики предназначались для гостей и участников других мероприятий. Не только в Древней Греции, но и в Древнем Египте любили спорт. На стенах пирамид учёные обнаружили изображения более 400 видов физических упражнений и игр. Нужно же было египтянам как-то развлекаться в отсутствие электричества и визионов!
  Зелёная точка на карте, обозначающая Октавиана, находилась в обеденном доме на другом конце квартала. Раз всё равно по пути, решила заглянуть в конюшни, в крыло для сольных участников. Вдруг мои предположения окажутся неверными и я увижу породистых скакунов? Это же в интересах номарха, чтобы гонки были достойным зрелищем, а не парадом калек!
  При свете нескольких масляных ламп в стойлах трудились слуги из неписей. Они неспешно приводили в порядок таких тощих лошадей, будто бы только что пригнанных с полей после трудного рабочего года.
  - Не входи!
  Возле порога меня остановил парнишка двадцать второго уровня с ником Бельфегор. Одет он был в лёгкую жёлтую накидку, называемую нарамником, с большим изображением чёрного скорпиона на спине, едва поблёскивающего в полумраке. Светить "Уаджетом" его не стала, итак видно, что парень принадлежит богине Селкет - покровительнице мёртвых. Всплывшая информация показала, что Бельфегор уже состоит в отряде и не абы каком, а в "Безумцах из Гелиополя"! Пожалуй, этот факт поразил меня даже больше, чем вид его лошадей, которым он расчёсывал гривы. Эти белоснежные скакуны уж точно не были "бесплатными", потому что являли собой резкий контраст с остальными. Я не коневод, но отличить породу могу даже в свете древних ламп.
  - Чего? - На всякий случай остановилась, а сама всё ещё думала: что должен был сделать игрок такого низкого уровня, чтобы попасть во второй по значимости отряд Кемета?
  - Каждому, зашедшему сюда, прилетает квест а-ля "шестой подвиг Геракла".
  - Спасибо, что предупредил.
  Не помню, что именно сделал Геракл в свой шестой подвиг, но судя по контексту, он вычищал Авгиевы конюшни.
  - Если бы толковую награду давали, то за милую душу, а так убьёшь кучу времени впустую. - Бельфегор сплюнул на пол; неписи неодобрительно глянули на него, но не сказали ни слова. - Ты, смею надеяться, не участвуешь в гонках?
  - А что-то не так? - Сложила руки на груди.
  - Ну... Ты, вроде как, девушка...
  У него с этим проблемы?
  - Номарх Мемфиса тоже девушка.
  - Не заводись, я всего лишь удивился. Ты ведь не начнёшь просить, чтобы остальные уступили тебе победу?
  - А они уступят?
  - Нет.
  - Тогда, не стану, - улыбнулась.
  - Хорошо, а то чтобы потом не плакала, когда проиграешь. Гонки на колесницах не женское дело.
  - Скажи это ВЦ.
  Бельфегор понятливо кивнул и вернулся к расчёсыванию гривы одной из своих лошадей. Спрашивать откуда они у него, я не стала. Отряд помог, ясно дело. А мне при таком раскладе уже можно разворачиваться и езжать обратно на Элефантину. Допустим, управляться с колесницей я научусь, но какой в этом толк, если клячи номарха даже на консервы не годны?
  Двинулась в сторону Октавиана, по пути вынимая Клинописную табличку. Зашла в только сегодня купленное приложение аукциона, открыла страницу торгов Мемфиса и задала поиск по тэгу "Лошади". Всего три предложения: 378 золотых, 420 золотых, 424 золотых... и эти цены не за пару коняшек, а только за одну! Обалдеть можно.
  Закрыла вкладку.
  Ну точно, пора покупать билет на Элефантину. Сомневаюсь, что у Октавиана здесь, ко всему прочему, припрятана пара лошадей. У Альфа тем более... Минуточку! Пришедшая в голову мысль заставила резко остановиться. У меня нет влиятельного отряда за спиной, но и жалкой сироткой Принигонду не назвать! Максик с Женькой отнюдь не бедствуют, только недавно хвалились, что владеют лошадьми и гепардом. Я могла бы попросить одолжить их на пару деньков.
  Хм... Но ведь это будет считаться помощью - прямым нарушением заключённого между нами пари. Хоть Максик мне и брат, но договор аннулирует быстренько, а своими силами я к "Безумцам" попаду не скоро.
  Да уж, дилемма.
  До того, как я дошла до обеденного дома, других идей не нашлось. Хотела обвинить в этом крикливых фламинго, по-хозяйски расхаживающих по саду, но это было бы несправедливо. Толкнула тяжёлые двери и оказалась в тихой и пустой просторной зале с длинными узкими столами и скамейками, так сильно напоминающими столовую в моей школе. В воздухе ещё витал запах рыбной похлёбки и свежей травы. Во время обедов здесь собирается несколько десятков неписей. Они не могут обходиться без еды, как возлюбленные богами, для них правила игры очень жёсткие.
  Со всей этой суетой я несколько припозднилась, но Октавиан никуда не делся. Он сидел в компании толстой свечи, опустив голову на сложенные на столе руки и вперив взгляд в примитивно намалёванную на стене карту известных земель. Заняла место напротив, загородив ему обзор, и отодвинула пустой кубок в сторону.
  - Как жизнь? - спросила через минуту.
  - Тоскливо. Возьми себе что-нибудь выпить. - Он протянул руку и придвинул свой кубок обратно. Заглянул в него, ничего не обнаружил и снова отодвинул.
  - Нет, спасибо. Завтра мне понадобится трезвая голова для встречи с номархом.
  - Это фруктовый сок.
  Полумрак скрыл моё смущение. Чуть не записала друга в законченные алкоголики.
  - Тогда возьму. - Глянула в сторону стоявших у стены глиняных горшков с деревянными крышками. Точно в таких же прятались сорок разбойников Али-бабы, с той лишь разницей, что над этими вились жирные мухи. - Потом возьму, сейчас есть дела поважнее. Как говорил комиссар Жибер(21) : "Мы в де**ме!"
  
  ________________
  21 Персонаж серии фильмов "Такси".
  ________________
  
  Октавиан вопросительно поднял брови. Хорошо, объясню:
  - У меня нет нормальных лошадей и колесницы. Я ничегошеньки не знаю о правилах гонки и никогда не управляла транспортным средством, использующим скаковых животных в качестве движущей силы. И напоследок: у нас осталась всего пара дней, чтобы решить эти проблемы.
  Римлянин удосужился стряхнуть апатию и сел нормально.
  - У нас одна команда, - он продемонстрировал на своём запястье такой же браслет с сапфирами, что был у меня. - И я уже просил не беспокоиться... - подумал секунду и добавил: - слишком сильно. Лошади важный пункт, не спорю, но победить можно и на упряжке ослов, если грамотно справиться со скоростью и управлением колесницей. Не проходит и гонки, чтобы кто-нибудь не погиб, перевернувшись на повороте.
  - Погиб?!
  Что-то мне эта затея с гонками совершенно перестала нравиться.
  - О самой колеснице уже позаботилась Вероника, без лошадей правда, а я покажу тебе основные приёмы управления ею и обеспечу бронёй со знамёнами.
  - Зна... Знамёнами? - мне показалось, что я ослышалась. - Ты хочешь сказать, что я пойду под римскими знамёнами?! - Октавиан кивнул и расплылся в самодовольной улыбке. - Ты издеваешься?! Как я покажусь перед сотней тысяч египтян с золотым орлом на красном стяге? Да меня гнилой капустой на месте закидают!
  - В больших городах люди не так примитивны, как в твоём родном Асуане. Это всего лишь флаг.
  - Я уважаю тебя, отчасти уважаю твою родину, но что, если рассмотреть другие варианты? Например, те, в которых не будет аббревиатуры S.P.Q.R(22) на моей одежде.
  
  _______________
  22 Senatus Populus que Romanus - Сенат и граждане Рима. (лат)
  _______________
  
  - Это очень красивая одежда, - Октавиан закончил дискуссию в ультимативной форме.
  Я ткнулась лбом в столешницу и пробормотала:
  - Ладно, но шлем со шваброй не надену даже под страхом дисконнекта.
  Какая, в конце-то концов, разница, в чём я буду расхаживать? Когда упаду с колесницы, все будут смеяться вовсе не над моим нарядом. И как тут снова не вспомнить о Жибере?
  У нас с Октавианом ушёл целый час просто на то, чтобы договориться обо всех сопутствующих деталях и дальнейшем плане действия. Завтра (то есть уже через пару реальных часов) номарх Блондинка ждёт всех участников гонок у себя во дворце, чтобы представить их широкой общественности, а затем мы отправимся на тренировку. К моему сожалению, свитка езды на колесницах действительно не существовало в природе.
  
  Вышла из игры со смешанными чувствами. Первоначальный страх перед гонкой стал исчезать, уступая место духу авантюризма, узнаю себя прежнюю. Гонки ничуть не страшнее мумии в гробнице Агирта или того щупальца Кракена в бассейне римского посольства. Чего я так сильно переживаю? А потом поняла, в чём причина - в неуверенности. На меня будет смотреть сотня тысяч человек, не останется без внимания ни малейший шаг, ничего из того, что я сделаю или скажу. Это совершенно не похоже на выступление перед малочисленными зрителями нашей театральной группы. А потом ещё видео Гонок расползётся в соцсети, Принигонду будут знать все... Да и пусть знают! Лишь бы не по причине того, что я сфейлилась самой первой.
  Нет, с такими мыслями Карфаген никогда не будет разрушен, пора настраиваться на победу! А какой первый шаг к победе? Раздобыть информацию!
  Вместе с визионом отправилась на кухню. Налила большую чашку эсперессо и открыла форумы "Машинити". "Восхождение цивилизаций: люди и боги". Сервер: Тиберий. Вкладка: Египтяне. Раздел: Города. Подраздел: Мемфис. Тема под названием "Большие гонки. Одиночный забег" стояла второй строчкой, уступая место только командным гонкам, и в ней уже значилось более сотни страниц. Двух часов явно не хватит, чтобы всё это прочитать, так что пройдусь по диагонали.
  Щёлк.
  
  ДокторЛивси пишет: Неужели, кто-то ещё думает, что сможет поучаствовать в гонке? Ха-ха-ха-ха! Наивные!
  АватарАанг пишет: Давайте не забывать, что одиночный заезд это всё-таки не рядовая гонка, а уникальная, и я сейчас вовсе не о том, что такие события происходят раз в год перед глобальными ивентами. Именно эта гонка является финальным звеном в цепочке квестов с так называемой "неизвестной" наградой, а мы все знаем, что такие задания встречаются крайне редко. В прошлый раз набралось только восемь участников со всего Кемета. Могло быть больше, но игре это не выгодно, поэтому она отсеивает их различными незначительными заданиями. Участники опаздывают, лошади начинают болеть, и всё такое.
  Эрнанда пишет: Ты хочешь сказать, что ВЦ случайно выбирает никому не известных нубов, а потом они участвуют в самых престижных гонках страны? Без подготовки и на дрянных лошадях?.. Фу, кому понравится смотреть на такое фуфло?
  ДокторЛивси пишет: А она в кои-то веки права, ха-ха-ха-ха!
  МальвинаСергеевна пишет: Не надо ля-ля про фуфло. Некоторым участникам удаётся найти себе спонсоров, которые подгоняют им скакунов. Вспомните предыдущую гонку, когда из-за таких вот меценатов образовался существенный перевес в сторону двух участников.
  Арно пишет: Гонки интересны тем, что в них соревнуются не персонажи, а люди. Затмения - единственное время, когда боги не могут влиять на нас. То есть - какими бы прокаченными наши персы не были в игре, на несколько часов всё это обнуляется. Повезло ещё, что не до первого уровня, а до... как бы выразиться?.. до наших собственных настроек. Короче: какие мы в жизни, такими станем в игре. Не внешне, разумеется, а физически. P.S. Чтобы не посыпался град вопросов от новичков, оговорюсь, что в ВЦ затмения весьма продолжительны по времени.
  АватарАанг пишет: Добавлю, если кто-то не понял - магии тоже никакой не будет.
  ДерекШторм пишет: То есть если я в жизни первоклассно вожу колесницу, то на гонках мне не будет равных?
  Эрнанда пишет: Спорим, в реале ты дрищ, который даже с велика падает?
  Арно пишет: Эрни, ты же из Таниса, чего в теме Мемфиса забыла? В той ветке забанили?
  Эрнанда пишет: Я буду проездом в вашей дыре. Интересно вот стало.
  АватарАанг пишет: Эй, ребята, раз мы все будем на гонке, может, замутим встречу? У меня там, кстати, целая сеть таверн есть.
  Идеафикс пишет: Только не пускай туда Эрнанду! Она ведёт колонку в "Вестях Кемета" под псевдонимом Злобная Фурия. Всё царство стреляется от её низкопробных статеек.
  ДокторЛивси пишет: О-о, так это её предыдущий фараон наградил клеймом Диссидента? Ха-ха-ха-ха!
  Эрнанда пишет: Клоун-хохотун, заткнись. Идеафикс - fottiti(23) !
  
  _______________
  23 Пошёл на @#% (ит).
  _______________
  
  <Пользователь Эрнанда заблокирован на 1 день. Причина: ненормативная лексика>
  ДокторЛивси пишет: Слава модератору! Вот сейчас даже атеисты уверовали, ха-ха-ха-ха!
  АватарАанг пишет: Ребят, не отклоняемся от темы. После этих гонок один из наших соотечественников будет в каком-то шаге от крутой награды!
  Арно пишет: А все остальные участники провалят свои квесты. Нынче ещё дают клеймо Отступника или его наконец-то пофиксили?
  Модератор: Пофиксили несколько недель назад, читайте доску объявлений. Клеймо Отступник было заменено на полное обнуление уровней.
  www.Ленинград пишет: На форуме есть кто-нибудь, кто уже побеждал в такой гонке?
  Радунхагейду пишет: Великие Гонки проводились всего два раза, и оба победителя одиночных заездов уже ушли из игры.
  Арно пишет: Только давайте не начинать здесь дискуссий про проклятия квестов с "неизвестной" наградой. Для этого есть отдельная ветка.
  www.Ленинград пишет: А это нормально, если кто-нибудь из участников будет выступать под флагом чужой страны?
  АватарАанг пишет: Вы можете сами ответить на этот вопрос. В отличие от командных заездов, куда допускаются только лучшие из лучших, в сольном старте участвуют новички, о которых прежде никто ничего не слышал, за редким исключением. Зрителям и в голову не придёт делать ставку на Ваню из Гермополя или Федю из Фив, поэтому ВЦ и сделала такое вот разделение на разные страны, чтобы всё-таки срубить золотка.
  ДокторЛивси пишет: Но любимчиками всегда становятся те, кто идёт под знамёнами фараона, ха-ха-ха-ха!
  МальвинаСергеевна пишет: А в прошлый раз победил представитель гиксосов...
  
  Дальше читать не стала, это слишком долго. Кое-что полезное всё же почерпнула и даже немного успокоилась. Не важно, какой у тебя перс в игре, в затмение играют роль только твои реальные навыки, а уж в гонках на колесницах у нас, современных людей, изначально нулевой уровень. И снова мысли скакнули к... хм... к скакунам. Октавиан был не прав, когда говорил, что они не самое важное, и сам знал об этом, но ничего другого, чтобы подбодрить меня не придумал. Знакомая дилемма вновь замаячила на горизонте: просить о помощи брата или не просить?
  Раздумывая над практически шекспировским вопросом, зажевала бутерброд с сыром. А потом ещё один.
  Решено: шанс на победу в гонках для меня важнее возможности вступить в ряды "Безумцев из Гелиополя" без очереди. Отложив недоеденный кусок в сторону, направилась в комнату к Максику. На громкий стук в дверь он не отозвался, поэтому я осторожно заглянула внутрь. Ну конечно, играет, кто бы сомневался! Хотя, не спорю, на секунду я подумала, что он на улице - бегает по парку, как сумасшедший, потому что Юлька сегодня утром написала лестный комментарий под его рисунком. Ладно, попрошу лошадок в игре, там даже сподручнее будет.
  Вернулась в свою комнату и вновь нырнула в жаркий-жаркий Кемет.
  
  Жаркий ещё не то слово. Стоило выйти из отведённой мне комнаты, как я познала это на собственной египетской шкурке. Шесть утра, а Ра уже превратил улицы Мемфиса в филиал ада. Я бы этого не заметила, но у моего климатического обруча сломалась шкала регулировки. Жаль, но ремонту не подлежит. Со злостью убрала его в сумку, потом продам старьёвщикам.
  Прежде чем двинуться в путь, оставила сообщение Альфу, что мы с Октавианом будем ждать его у конюшен Спортивного квартала уже после встречи с номархом. Не хотела отнимать его игровое время понапрасну. Потом отыскала в списке Мечтателя и КрадущегосяТигра. Аудиенция состоится только через четыре игровых часа, я вполне успею навестить их лично.
  Мне повезло - друзья были в Мемфисе и статус напротив их ников сообщал, что они свободны. Выбрала Женьку, он не такой принципиальный, как мой брат, и не станет подкалывать бородатыми шутками.
  
  
<Создана беседа. Участники: Принигонда, Мечтатель>
  Принигонда: Привет, Жень!
  Мечтатель: Сколько лет, сколько зим! Давно о тебе не слышал :)
  Принигонда: А хочешь ещё и увидеть? Я в гости к вам планирую набиться сегодня. Вот прямо сейчас. Дело важное есть.
  Мечтатель: Без проблем. Только скажу Максу, чтобы к твоему приходу выгнал девочек.
  Принигонда: Это он попросил сказать про них? Да можешь не стараться, я же живу с ним восемнадцать лет и на такую историю не куплюсь.
  Мечтатель: Хех). Только не сдавай меня... Так, скинул координаты на твою карту. Пришли?
  Принигонда: Да, спасибо!)
  
  Навигатор карты автоматически рассчитал мне маршрут аж на два и девять километра пешего хода. Это только в одну сторону!
  
  Принигонда: Слушай, а как вы передвигаетесь по городу? Так понимаю, что не на метро...
  Мечтатель: Телепорты. Не те дорогие, которые перемещают между далёкими городами, а бюджетные. Работают максимум на один километр пути и пропускают одного и того же человека раз в десять минут, только если ты не в режиме боя. Цена один серебряный. Задай в настройках карты отображение телепортов и вуаля!
  Принигонда: Лучше, чем ничего, хоть и дорого. Скоро подойду. Цветов не жду, но чайник поставьте.
  Мечтатель: Лады.
  
<Вы покинули беседу>
  
  Женька дал дельный совет на счёт телепортов. По всему Мемфису были расставлены точки перемещений, имеющие вид круглых мозаичных площадок метр на метр, обозначенных статуями Птаха. Для города, одни некрополи которого протянулись на девятнадцать километров, это настоящее спасение.
  Ближайший от меня телепорт находился прямо на площади Спортивного квартала, увенчанной высоким обелиском, прославляющим дела Рамсеса II. Игроки просто вставали на площадки, опускали монетку в сосуд в руках бога и... исчезали. Но как они рассчитывали точку прибытия? Узнаю на практике.
  Заплатила и встала в круг. Меня тут же обхватила тьма, перед глазами возникла схематичная карта Мемфиса, на которой высветились разноцветные точки. Те, что находились в радиусе одного километра от моего местонахождения, вспыхнули ярче. Интуитивно понятно, что нужно прикоснуться к желаемой. Мгновение, и я оказалась возле главного храма Птаха. Его толстые гладкие стены, покрытые рисунками десятиметровых богов, упирались в небо. Просто, но неимоверно красиво.
  Пока не стало слишком жарко, к храму стекались многочисленные паломники, а где паломники, там всегда торговцы сувенирами и попрошайки. Особняком стояли жрицы любви. Особняком, но не без дела. На секунду использовав "Восприятие", заметила несколько воров-карманников. Не я одна была такой хитрой, поэтому им придётся потрудиться, чтобы заработать.
  - Принигонда, - ко мне подбежала девушка тринадцатого уровня в очень простом калазирисе и с кипой листовок. Служанка с ником Авелина. - Купи лотерейный билетик! Всего за две серебряные монеты ты можешь выиграть место возле ложа фараона на предстоящих гонках. Или получить кружку с символикой затмения.
  - Не, спасибо. Вот если бы это были места возле ложи Аль Пачино...
  - А кто он? Тоже может баффнуть ауру Неуязвимости или ауру Удачи?
  - Мда... Извиняй, денег нет.
  - Тогда, чего в Мемфис припёрлась? Понаехали тут, нищеброды!.. Марсианин! Купи билетик.
  Не успела я отойти, как за руку меня схватил уже торговец-непись.
  - Вах, красавица, такие ручки должны украшать только лучшие браслеты. Пойдём со мной к прилавку, Бехнет подберёт тебя самые красивые.
  - Нет денег, извиняй. - И быстренько-быстренько направилась отсюда прочь, пока мне таки не втюхали половину местного хлама и какого-нибудь бегемота в придачу. Заметка на будущее: избегать этого района!
  Максик с Женькой жили на западной стороне города. Вид из окон не самый лучший - одни некрополи, но зато тихо. Далеко от крупных храмов и всяких данжей. Район для игроков среднего класса, у которых за душой чуть больше пары истоптанных башмаков и сумки на десяток-два ячеек.
  - Здорова, Мышь! - Максик пропустил меня внутрь милого маленького домика и провёл в прохладные комнаты.
  Обстановка спартанская, на стенах незаконченные рисунки - узнаю руку брата, но мне понравилось. Из всей роскоши только гепард, развалившийся на тростниковой циновке и с настороженностью следящий за каждым моим движением. Погладила бы, да вдруг тяпнет? Женька приготовил нам чай, и оба друга уставились на меня, ожидая подробностей важного дела. Хотелось завести нудный разговор о погоде или перспективах рыбалки на Ниле, но не в моих интересах затягивать. Если опоздаю на встречу с номархом, меня могут не зарегистрировать.
  - Я за помощью к вам.
  - Чего? - Максик чуть чаем не подавился от неожиданности. - Серьёзно? То есть ты готова признаться, что не можешь успешно играть собственными силами?
  - Типа того, - поморщилась. А что делать?
  - Жень, у нас остался тортик?
  - У тебя что-то случилось? - Женька, в отличие от моего братца, проявил участие. - Нужны деньги?
  - С этим без проблем, - немного покривила душой, чтобы уж совсем не превращаться в бедную родственницу. - Босса тоже никакого убивать не надо. - Глубоко вздохнула и выложила карты на стол: - Мне нужны ваши лошади. Пара отменных скакунов всего на несколько дней, потом верну. Обещаю кормить и развлекать.
  Такого поворота парни явно не ожидали. По глазам вижу. Сперва было решили, что я прикалываюсь над ними, а потом, когда рассказала им о своём участии в одиночном заезде Великих Гонок, окончательно в этом уверились.
  - Посмешила, а теперь говори правду, Мышь. Мы привезли лошадей не абы откуда, а с Синая, как трофей после жутко сложного и масштабного квеста...
  - В котором участвовало почти восемь сотен "Безумцев", - я перебила Максика, и гепард подозрительно навострил ушки. - Вы мне показывали запись, помните? Знаю, что коняшки дорогие, но я же их верну. А вообще, какая вам разница, что мы с ними будем делать, если за них я откажусь от нашего пари? - И капельку шантажа: - Почитайте чат через пару часов и увидите, пошутила я про гонки или нет. Если зажмёте лошадок, на меня вполне могут выйти другие спонсоры, обойдусь без вашей помощи. А ведь я могу проиграть самым позорным способом, но тебе, Максик, всё равно придётся договариваться с Синдбадом о моём членстве в отряде. Если не договоришься, то уйдёшь сам, всё по чести. Ну же, хватит затягивать драму, у меня мало времени.
  - Да быть не может, чтобы тебе достался уникальный квест! - от переизбытка эмоций друзья вскочили на ноги. Поняли наконец, что я не шутила; можно поздравить - и часа не прошло. - Фиг с ней, с этой типа эпической наградой, она мутная какая-то, за него ведь дают обалденное количество очков Престижа!
  Заглянула в журнал заданий: закончив с Октавианом, я получу 2000 очков! Это уже стопроцентная гарантия того, что мне будут попадаться редкие квесты. Иные игроки и за восемьдесят уровней не накапливают такую сумму... Если только не проиграю.
  Браслет на моей руке засветился непринятым сообщением, а спустя пять секунд ещё одним. Оба от Октавиана. Видимо, что-то срочное, раз он не стал посылать голубя. Глянула на встроенные часы - ещё не опаздываю, но всё равно поставила кружку с недопитым чаем на стол и направилась к выходу.
  - Когда передумаете, пишите.
  - Лады, - тут же кивнул Максик. Я и не сомневалась. Почти. - Сегодня же подгоним лошадей в конюшни Спортивного квартала. Только вот что, Машка! Не убей их или будешь до конца жизни своей Принигонды убираться в нашем доме.
  Улыбнулась и пожала плечами. Да я лучше уйду в "Жизнь мечты" к террористам, и мы на пару с Юлькой захватим себе свой Египет.
  - Спасибо, парни!
  - Держи нас в курсе.
  - И не обижайся, что не поставим на тебя, - добавил Максик.
  Как будто я не знаю своего брата - ещё как поставит! Пару медяков, например.
  - О, чуть не забыла кое-что спросить, - остановилась на пороге. - В вашем отряде есть игрок с ником Бельфегор, вы знаете его?
  Максик и Женька переглянулись.
  - Конечно, мы его знаем. Это брат Синдбада, настоящий брат. Ты же не хочешь сказать, что у тебя с ним какие-то проблемы?
  - Не, - беспечно махнула рукой и добавила про себя: "пока что никаких, пока что".
  Избавившись от груза одной из проблем, почувствовала, что жизнь-то налаживается! Я выиграю! В это необходимо хотя бы верить. Вера не хуже навыков, потому что от неё зависит Удача, а Удача работает не только под присмотром ВЦ.
  Не переставая улыбаться, вышла на оживлённую улицу, когда мне пришло ещё одно сообщение. Надо прочесть.
  
  
<Непрочитанные сообщения: 3 штуки.>
  Октавиан: Аудиенция у номарха была перенесена. Гонцы Блондинки вот-вот прибудут.
  Октавиан: Настоятельно советую ПОТОРОПИТЬСЯ!
  Октавиан: Где тебя Меркурий носит, египтянка?!
  
  
Доберитесь до площади Спортивного квартала раньше слуг номарха. Время: 13 минут.
  
  12:59... 12:58...
  Пере... перенесена? Гадство, я же не успею!
  Ничего не ответив, сунула Клинописную табличку с недописанным сообщением в сумку и помчалась к ближайшему телепорту. Проиграть в гонке ещё до её начала, только ты так можешь, Машка! Вот бы меня действительно "Меркурий носил", тогда бы у меня были сандалии с крылышками! Я бы тогда в одну минуту долетела до Октавиана.
  Постойте-ка, а ведь это идея! Надо найти дом повыше...
  - Именем фараона, стой, Принигонда! За побег из школы на острове Элефантина ты арестована!
  
  
На вас наложен эффект "А ну стой!". Скорость передвижения снижена на 90%. Время действия 1 минута.
  
  Только этого и не хватало для полного счастья - стражи особых сил правопорядка! Принесла же нелёгкая. Два непися спешили ко мне, грубо расталкивая прохожих, так не вовремя вытащивших на дорогу телеги с товаром. Лишённая возможности сбежать, я без труда отыскала последователя Нефертума и перекопировала пятое умение из его панели.
  
  
Вам доступно умение "Панацея". Уровень: 2 из 5.
  Особенности: снимает с вас или вашей цели негативные эффекты (количество снимаемых эффектов равно уровню умения).
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 10 секунд. Стоимость: 4% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Тело озарилось короткой зеленоватой вспышкой, и через мгновение я рванула направо. В этот раз, в отличие от всех предыдущих, не тупо бежала вперёд, а постаралась максимально усложнить жизнь преследователям. Вступить в открытый настоящее самоубийство, атаковать замедляющими скилами без толку, не хватит точности пробить высокий уровень, но кое-что я всё же могла сделать. Повлиять на время! Последователь бога Хонсу появился очень кстати. Да тут вообще шведский стол из игроков для моей "Реплики двойника"!
  Улочка оказалась настолько узкой, что брошенный "Лунный купол", замедляющий время, перекрыл её всю. Сразу же переключилась на Птаха и телепортировалась вперёд, а затем на Гора, чей "Полёт к Свободе" откинул меня ещё на 30 метров. Финальным штрихом перекинулась в пантеру, это дало +20% к скорости. Через несколько секунд я окончательно оторвалась от погони. Будем считать, что экзамен на умение воспользоваться силой Ка в убегательных целях сдан на "отлично"!
  09:34... 09:33...
  В кошачьем виде промчалась несколько улиц, пока не нашла узкую квестовую башенку высотой в семь этажей, напоминающую маяк. С её крыши неплохо просматривались сразу несколько городских районов. Сверилась с картой и включила навигационную стрелку-компас. Моя идея безумна, но она единственная, у которой есть реальный шанс.
  - Нехо, если и на сей раз выгорит, обещаю, что пошлю тебе целый кувшин вина!
  Прицепила ворованные крылья к рукам и затянула ремешки. Вниз лучше не смотреть. Не высота пугает, а то, что её может оказаться недостаточно. Два шага для разбега и прыжок. Ветер тут же подхватил меня, не дав пролететь и нескольких метров в свободном падении. Я ощутила уверенность, которой не было во время первого полёта, будто меня что-то поддерживало.
  
  
Вы повысили умение "Полёт" до 3 уровня из 20.
  
  Легонько взмахнула крыльями и воздушные потоки подняли меня чуть выше самого высокого храма в городе. Это стандартное расстояние для "частной авиации" в играх: и город прекрасно видно, и с земли не так просто тебя разглядеть, и мухи летают гораздо ниже. В безветренную погоду, такую, как сейчас, вполне можно было обойтись без защитных очков. Ориентироваться, правда, немного тяжело - стоило повернуть голову, как крылья реагировали, уводя меня в сторону. Тут нужна практика! Много практики, которой я и займусь, как только провожу Октавиана на родину.
  В несколько секунд развила приличную скорость. По моему желанию в левом верхнем углу "экрана" высветилась базовая информация любого навигатора: расстояние до цели 2,2 километра, расчётное время прибытия 5,2 минуты, средняя скорость 24 километра в час.
  Оставалось ещё четыре минуты, когда я пошла на снижение. Пролетев прямо над статуей Рамсеса, свернула к саду за гостевыми домиками. Мой предыдущий опыт был слишком позорным, чтобы рисковать садиться под взглядами всех участников гонки. В тот раз я нехило так пропахала носом землю и набила полный рот травы. А здесь пруд. Он весь зарос лотосами - почти идеальное место для посадки новичка. Даже то, что в ВЦ боль заменена холодом, не добавляло желания рухнуть камнем на землю, не попытавшись этого избежать.
  Максимально затормозив, подняла руки вверх, чтобы не поломать крылья, и солдатиком вошла в воду... Холод пронзил ноги, и тут же прилетело сообщение о потере 402 единиц жизни. Кто же знал, что прудик окажется неглубоким?
  - Да чтоб вас, египтяне! Вы возводите высоченные здания, а лужу глубже метра вырыть религия не позволяет, да?
  Злая и мокрая вышла на берег, отряхивая крылья, словно ворона. Таймер обратного отсчёта остановился, когда я пролетела над площадью, на которой что-то не было видно слуг номарха. Им опаздывать можно, значит, а меня так сразу на счетчик? Посмотрела на небо - где-то там сидит псевдоискусственный интеллект и смеётся надо мной. Ругать его не стала. Он создал весь этот мир вокруг, всего лишь играя с нейронами в моём мозгу, не исключено, что он может читать мысли.
  Вынула из волос застрявший цветок и откинула его в сторону, когда наткнулась на взгляд пожилого мужичка в сине-зелёной одежде с жёлтой бахромой - традиционные цвета бога Нефертума. Голова его гладко выбрита, а глаза очень густо подведены краской. Ясно, жрец. Он копался в зарослях какой-то пахучей травы и видел моё падение из первого ряда.
  - Извините, я не хотела...
  - Мои лотосы! Что ты наделала, безмозглая девчонка?! - возмущённо воскликнул он. - Это же священные цветы! Нефертум покарает тебя!
  - Да ну? Если бы он хотел покарать меня за такую мелочь, я бы уже получила проклятие, так что не надо делать из него монстра.
  Лицо жреца потемнело от гнева. Он разразился такой гневной тирадой в мой адрес, что его покровителю должно сделаться стыдно. Да и фиг с ним. Бодрым шагом направилась к площади.
  - Если не Нефертум, тогда я! - донеслось в спину.
  
  
На вас наложено наказание. До заката солнца вы сможете произнести только 100 слов. Условие отмены: нет.
  
  Сотня?! Гадство. Но не страшно: общаться можно и жестами. Развернулась и в доказательство показала жрецу средний палец. Удивительно, но новой кары не последовало.
  
  - Египтянка! - Раздражённый Октавиан, уже одетый в свою форму римского центуриона, ждал на границе сада. Я постаралась выглядеть виноватой, раз объяснить ситуацию теперь не получится. На оправдания пришлось бы потратить слишком много слов. - Живо переодевайся, у нас мало времени.
  Римлянин подкинул мне узелок с вещами, и я послушно побежала наряжаться в его соотечественницу уже второй раз за всё время игры. Вот только сегодня это было не платье, а военная форма! Её женский вариант, который отличался от мужского одними размерами. Туника, кожаный панцирь с металлическими пластинками, короткий алый плащ и шлем, который я засунула в сумку с глаз долой.
  Перед обелиском Рамсесу собралась целая толпа из игроков и неписей - участники гонки и их наставники. По одну сторону стояли одиночники, по другую команды. Вместе со мной состязаться в мастерстве управления колесницей будут всего семь человек. Очень-очень мало в масштабах страны, и как всегда победитель будет только один. Ну что стоит ВЦ вручить приз каждому? Команд же было не в пример больше, да и уровень их игроков от восьмидесятого и выше, когда как мы "малыши". Среди них я не заметила ни одной девушки.
  Сейчас игроки улыбались и подшучивали друг над дружкой, но можно не сомневаться, что потом каждый из них будет проклинать счастливчика. Я заняла своё место возле наставника и приветливо помахала рукой будущим соперникам.
  - Не знал, что ты умеешь летать, египтянка.
  - "Летать - да. Садиться - нет(24)" .
  
  _______________
  24 (с) Индиана ("Индиана Джонс и последний крестовый поход", 1989г.)
  _______________
  
  
Осталось слов: 96.
  
  Мы все представляли собой весьма пёстрое зрелище, будто бы оказались в центре исторического парада костюмов на главных ролях.
  Римлянка - я, Принигонда, 18 уровень.
  Грек - Бельфегор, 22 уровень. Этот парень, одетый в сверкающую бронзовую кирасу в анатомическом стиле поверх белого хитона и шлем, закрывающий щёки и нос, держался гораздо увереннее всех здесь присутствующих, будто бы знал секрет победы в гонке. Или же дело в том, что он единственный был выходцем из известного отряда?
  Египтянин - Гипнокот, 21 уровень. Ему выпала честь нести знамёна нашей родины, но он, похоже, с радостью поменялся бы ею с кем угодно из нас. На нём красовался пластинчатый панцирь из крокодиловой кожи, полосатый платок с "ушками" и голубой плащ.
  Нубиец - ЗвёздныйЛорд, 46 уровень. От нубийца тут только название, Лорд был белокожим игроком. Стоял в одной набедренной повязке из шкуры леопарда и роскошном ожерелье из зубов хищников, взирая на нас, как на малышей. Что ж, с высоты своего уровня имел право. Его наставником оказалась... чернокожая старушка!
  Маджай - Альтаир, 29 уровень. Низенький парнишка, с ног до головы закутанный в одежды кочевников. Он стоял дальше всех от меня и не выделялся ничем.
  Гиксос - Бензол, 19 уровень. Представитель народа, захватившего власть в Нижнем Египте и привнёсшего в наш быт не одну сотню изменений, был облачён в пластинчатые доспехи, из-за чего напоминал азиатских воинов. Болтал по делу и без, забивая собой весь эфир.
  Еврейка - Няш-мяш, 17 уровень. Да-да, девушка, очень улыбчивая девушка в скромном белом платье, кокетничавшая направо и налево. Зачем она это делала, не осталось секретом:
  - Ребята, Очень прошу: уступите мне победу.
  Парни замолчали. Не понимая, о чём просит, Няша продолжила:
  - У меня же уникальный квест, один на миллион. По-человечески прошу.
  - У всех тут точно такие же квесты, милочка, - хихикнул Бензол. - Но уж если кому-то и уступать, то давайте определим счастливчика общим голосованием.
  - Голосованием? - переспросил Альтаир. - А за себя можно?
  - Это был прикол, - объяснил Лорд.
  - Ну ма-альчики, ну пожа-алуйста!
  - А это правда, что после таких квестов уходят из игры? Может, "неизвестная" награда - это угроза убить близких, если не уйдёшь?
  - Включи мозг: никто из ВЦ не ушёл, если сам того не хотел. Желание твоей мамки не считается.
  - Вы уже выбрали оружие?
  - Зачем? Это же гонки, а не гладиаторский бой.
  И мне хотелось вставить свои пять копеек в столь жаркую беседу, но я была вынуждена прикусить язык и молча слушать. Наказание немоты слишком тяжёлое испытание для человека, привыкшего разговаривать даже с самим собой!
  Когда показались люди, присланные Блондинкой, стало понятно, отчего они задержались. Их было много! Празднично разодетые гонцы номарха в сопровождении сотни чернокожих рабов вошли на площадь с музыкой и танцами. Нас всех усадили в персональные открытые паланкины и понесли по городу, как диковинных зверушек. Сначала одиночников, потом команды. Игроки и неписи высыпали на улицы, чтобы поглядеть на будущих героев. Удивительное дело - нас с Бельфегором, одетых в форму главных врагов царства, приветствовали с не меньшим энтузиазмом, чем Гипнокота.
  Пора завоёвывать толпу! Широко улыбнулась и по-королевски принялась помахивать кистью руки. Тот факт, что я девушка, был очком в мою пользу. Вряд ли, конечно, кто-то верил в победу Принигонды, но кратковременных симпатий я получила сполна. Даже больше, чем Няша. Римляне, какими бы гадами они здесь не были, всё же популярнее евреев, едва ли не до основания разграбивших Египет во время Исхода.
  До дворца номарха мы добирались больше часа, а потом ещё минут десять шли пешком по многочисленным залам. Их роскошь и объёмы поражали воображение. Воистину, Египет был очень богатой страной и лакомым куском для всех соседей.
  Слуги и наставники остались в одном из внутренних двориков, а толпу участников провели в тронный зал. Блондинка сидела на каменном постаменте, устланном шкурами диких кошек, в окружении симпатичных служанок из живых игроков и самых важных вельмож и придворных Мемфиса. Возле стен по стойке смирно стояли нубийские воины, отдельное место было отведено для представителей прессы. Журналисты с первых дней ВЦ стали неотъемлемой частью Кемета, их нельзя было игнорировать даже в угоду исторической достоверности. Но они не шумели и вели себя прилично, как ваза с цветами. Среди я заметила Эрнанду. На вид типичная египтянка, даже не скажешь, что на форумах от неё стреляются.
  - Приветствую вас, участники Великих Гонок, - не вставая с места, царственно произнесла Блондинка - игрок шестьдесят первого уровня. На ней поблёскивало столько золота, что вряд ли она смогла бы подняться, даже если бы захотела. Платье, волосы, ногти - всё в благородном металле. Кстати, вопреки нику, наш номарх была самой что ни на есть брюнеткой.
  Все присутствующие склонились в почтительном поклоне, хоть и без какого-либо удовольствия. По сути, Блондинка точно такой же игрок, как и любой другой, но волей демократии ВЦ поставила её на недосягаемую простым смертным высоту (у фараона, к слову, она значительно выше). Недосягаемую до следующих выборов, конечно же. Номархом любого города мог стать даже бывший раб, но как только голосование признавалось законченным, псевдоискусственный интеллект начинал считать выбранного правителя едва ли не божественным, и наделял его властью повелевать над неписями, миловать и проклинать игроков, устраивать праздники и всевозможные ивенты. Поэтому ВЦ и от других игроков требовала соответствующего отношения к номарху, иначе вольнодумцев ждут всевозможные наказания как от неписей, так и от богов. Исключением были лишь те люди, которые записаны в списке друзей правителя. Справедливости ради стоит отметить, что быть едва ли не всемогущим номархом вовсе не просто. "Чем больше сила, тем больше ответственность", как говорил Дядя Бен(25) .
  
  ________________
  25 Дядя Питера Паркера, известного как Человек-паук.
  ________________
  
  - Можете встать и подойти ко мне, - разрешила Блондинка. Пафоса стало чуть меньше, но атмосфера всё равно давила. Как однажды рассказывал Максик, во дворцах правителей всегда ощущается присутствие интеллекта ВЦ. - Через несколько дней землю великого Кемета накроет тьма. Апоп - огромный змей, олицетворение зла и хаоса - сразится с богом солнца Ра. На время их битвы мир будет ввергнут в пучину каменного века, лишив нас, возлюбленных богами, всех привилегий и всякого покровительства. Но мы не будем плакать! Мы устроим лучшее из придуманных соревнований - гонки на колесницах!
  Далее последовала целая речь, рассказывающая "что, где, когда". Участники соберутся в некрополе Гиза, где проложена гоночная трасса и возведены места для зрителей. Открывает соревнование одиночный заезд одновременным стартом всех семи колесниц. Каким именно он будет, держалось в тайне. Победитель же получит любую вещь из сокровищницы на выбор. Сама Блондинка не знала, что именно мы можем попросить. Правилам командных гонок уделили куда больше времени, но я их не слушала. А потом была молитва богине Судьбы Исиде и жеребьёвка. Сперва мы, потом команды. Пусть мне достанется цифра семь!
  Четыре. Даже не удивлена. У меня по жизни вообще такое бестолковое чувство, будто эта цифра преследует бедную Машку.
  Устроитель гонок занёс нас в свой список, который уже через несколько минут окажется в общем чате, а после начался самый настоящий звёздный кошмар. Блондинка взмахнула рукой, что означало окончание аудиенции, а так же команду "фас" для журналистов. Газетчики и обозреватели имели полное право получить всю информацию об участниках, чтобы египтяне больше и активнее делали на нас ставки (какой процент от них отойдёт казне, можно только предполагать). Мы могли отказаться, но делать этого не стоило. От газетных статей будет зависеть станем ли мы героями или посмешищем; читатели-то о нас и слыхом ни слыхивали.
  Львиная доля внимания досталась - не сюрприз! - командам, но и нам не дали спокойно уйти. Чтобы интервью не затянулось, устроитель установил правило: один участник - один журналист. И всего пару вопросов.
  - Принигонда, скажи, почему мы должны болеть за тебя, а не за Гипнокота? - Меня хватанул за руку некто Кенуэй. Под его ником стояло ни о чём не говорившее название газеты "Вестник ассасинов". Далека я от светской жизни Кемета, надо будет это исправить. - Поддерживать даже символическую Римскую Республику едва ли кто-то захочет.
  - Ты прав, - я улыбнулась, тщательно подбирая слова, чтобы уложиться в отведённое количество и не показаться роботом. - Увидеть проигрыш Рима приятно каждому египтянину, не спорю, но не стоит подменять понятия. Каждый из участников будет биться именно за свою страну, и не важно под чьими знамёнами мы выйдем. Противостояние наций развернётся только на трассе, где победа Рима не принесёт настоящего поражения Кемету, лишь Гипнокоту.
  - Не боишься? Во время гонок мы все увидим настоящую Принигонду без бога-покровителя, хватит ли у тебя сил выдержать нагрузку?
  - У меня хватит упорства, - ответила секунд через десять, мысленно перебрав несколько предложений и отсеяв всё лишнее. По выражению лица Кенуэя вижу, что он посчитал меня тормознутой. Срочно исправляюсь: - В моём словаре нет слова "проиграть"!
  Только хуже сделала! Молчание и вправду бывает золотом.
  - Как ты оцениваешь свои шансы?
  - Пятьдесят на пятьдесят. Со щитом или на щите.
  
  
Осталось слов: 30.
  
  - А теперь рисунок... - парень достал из пояса лист папируса и набор древних карандашей. - Повернись в профиль и замри.
  На создание "фотографии" Кенуэй потратил две минуты, во время которых я мысленно просила Ка сделать так, чтобы он оказался художником... К сожалению, Ка не услышал, ибо то, что я увидела, удивительно смахивало на наскальное творчество первобытного ребёнка. Чтобы никто случайно не принял моё лицо за горшок с ручкой, горе-художник подписал внизу моё имя.
  - Скриншот в игру нельзя поставить, - он виновато улыбнулся и пожал плечами. Пикассо, блин. И почему я пошла в театральную группу, а не художественную? Сама бы нарисовала. Жалобно посмотрела на журналиста. - Это черновик, не переживай. Потом в редакции нормально дорисуем.
  Улыбнулась.
  - Удачи, Принигонда! - пожелал Кенуэй.
  - Спасибо!
  Не самое показательное интервью, да ещё и медленное, но вышло не так уж и плохо.
  Октавиан не скучал. Блондинка показала себя не только влиятельной правительницей огромного города, но и радушной хозяйкой. Она позаботилась о наставниках и друзьях участников гонки - стройные полуодетые служаночки подали им фрукты и охлаждающие напитки, ещё и беседой развлекли... ага, беседой. Юные девушки слышали о "вечном" противостоянии Кемета со всем окружающим миром только краем уха, они никогда не видели живых "врагов" и находили их симпатичными.
  Рукой подозвала римлянина, и мы покинули дворец номарха.
  - Не узнаю тебя, египтянка. Больно молчаливая сегодня.
  Достала Клинописную табличку. Надо бы поведать ему свою грустную историю про лотосы и злого жреца, а заодно сразу продублирую её для Альфа.
  - Так даже лучше. Меньше слов - больше дела.
  
  Максик с Женькой не подвели - два прекрасных скакуна гнедой масти с именами Бивис и Батхед уже ожидали в конюшнях. На их ногах блестели неснимаемые браслеты, на которых содержалась информация о владельце, и по которым их можно выследить в любой точке Кемета. Сейчас там значилось моё имя.
  - Красавцы! - Альф восхищённо разглядывал подарок, поглаживая морду Бивиса. В нашем мире мужчины заглядываются на аэромашины, а в этом на лошадей. - Сразу видно породу! Таких дают только за нехилые квесты.
  <Принигонда: Хочется верить, что выбор кличек у них совершенно случайный.>
  И тут Бивис заржал... Оказывается, не случайный. Понадеемся, что хоть других похожестей не будет.
  - При идеальном раскладе они смогут выдать километров пятьдесят в час, - Альф переключился на Батхеда.
  - Если бы на трассе было не так много песка, возможно, - добавил Октавиан. - Ваша страна огромная песочница.
  - И духовка, - согласился Альф. С этим даже я не стану спорить: без климатической цепочки моему выросшему на Урале организму сейчас было несколько жарковато. - Но тут здорово. Неожиданно здорово. Компания хорошая, - он подмигнул мне. - А эти жеребцы к пескам привычные, они рождены побеждать.
  - Если Принигонда сумеет с ними справиться, то выиграет, - кивнул Октавиан.
  <Принигонда: Ага, выиграю, если вы закончите болтать и научите меня, как это сделать!>
  К конюшням начали подтягиваться остальные участники гонки. Кто-то был доволен, а кто-то не очень. Няш-мяш едва не плакала. Похоже, девочка серьёзно рассчитывала, что ей уступят победу. Бельфегор с наставником сразу забрали лошадей и отправились на тренировочный гипподром. Запишу его в мои конкуренты под номером один. ЗвёздныйЛорд нашёл спонсоров, поэтому их с нубийкой тут не было, а остальные кинулись разбирать бесплатных кляч. С одной стороны я удивлена, что Гипнокот никому не приглянулся, всё-таки выступает за Кемет, а с другой ничуть. Лошади стоят слишком дорого, чтобы покупать их парню, в победе которого можно легко усомниться, и который может не только проиграть, но и угробить животных.
  На моих жеребцов поглядывали с откровенной завистью, а еврей даже попробовал перекупить в счёт будущего выигрыша. Я бы чисто из любопытства поинтересовалась, что именно Няша хочет попросить у Блондинки, но не судьба.
  Мы вывели коней из стойла и направились к гипподрому.
  - В общем, утром я наведался в Гизу и осмотрел трассу, - Октавиан продолжил разговор, когда мы отошли от конюшен. - Не всю, а только тот участок, что был открыт для публики. Гипподром стандартный: прямые отрезки сочетаются с крутыми поворотами.
  - Должен быть подвох, - Альф нахмурился.
  <Принигонда: Того, что мы все превратимся в обычных людей, недостаточно?>
  - У нас в Гре... У греков на гонках прямо по трассе выложены препятствия - рвы с огнём и каменные блоки.
  - А в Риме выпускают диких зверей.
  Изобразила на лице саркастичный восторг. Меня не поняли.
  - Принигонде понадобится оружие.
  - Не будем пока об этом. - Октавиан остановился у невзрачного сарая возле гипподрома и распахнул деревянные двери, запуская внутрь солнечный свет. - Начнём с азов.
  Здесь стояла присланная Вероникой Марцеллой колесница. Она оказалась гораздо проще и легче, чем я думала. Весом не более сорока килограммов; на двух колёсах диаметром около пятидесяти сантиметров и обшитых железной шиной крепилась небольшая деревянная платформа. О рессорах можно даже не думать, всё установлено прямо на оси, так что езда будет жёсткой, очень жёсткой. Тормоза конструкцией не предусмотрены. Колесница открыта сзади, а от передней части платформы вверх шло кольцо, внешняя сторона которого была обтянута кожей, выкрашенной в насыщенно алый, кто бы сомневался, цвет. Сделано всё аккуратно, можно не волноваться, что колёса отвалятся, а платформа рухнет под тяжестью моего веса.
  - Колесница очень устойчива и манёвренна на крутых поворотах, - Октавиан провёл рукой по дуге кольца.
  Они с Альфом принялись впрягать Бивиса и Батхеда, пока я придирчиво осматривала конструкцию. Сомневаюсь, что на ней получится разогнаться до пятидесяти километров в час, я бы и сорока не дала, но это всё равно очень быстро. Особенно без рессор.
  <Принигонда: Что-то не вижу ремней безопасности или страховочного троса. Они цепляются отдельно?>
  - Понятия не имею, о чём ты, египтянка.
  <Принигонда: То есть как это не имеешь? Чтобы за всем уследить и удержать равновесие, у меня попросту не хватит рук.>
  - Я тебе всё покажу.
  Повернулась к Альфу; он нахмурился:
  - Техника вождения колесницы на гонках сильно отличается от обычной езды. Ты не будешь стоять с вожжами в одной руке и кнутом в другой. Вместо этого вожжи будут обмотаны вокруг твоего тела... Только вряд ли их можно назвать ремнями безопасности.
  Он не продолжил, но я уже представила эту страшную картину. Если колесница перевернётся, лошади протащат меня по дороге и перемешают в тесто. Верная смерть. Верная и очень холодная. Но нет худа без добра - остаток гонки я просижу в Дуате, где смогу хоть немного свыкнуться и с позором, и с поражением.
  - Начнём! - Октавиан хлопнул в ладоши и потёр их. - У нас есть только этот день. Ровно через сутки мы узнаем, какую судьбу сплели нам Парки(26) .
  
  _______________
  26 Парки - в древнеримской мифологии три богини Судьбы.
  _______________
  
  <Принигонда: Весёлая будет гонка! А учитывая уровень подготовки участников, так ещё и короткая!>
  - Ты быстро научишься, - Альф ободряюще похлопал меня по плечу.
  Тренировочный гипподром, один из целого комплекса стадионов и площадок, был весьма многофункциональным. Здесь могли тренироваться не только колесницы, но ещё бегуны и другие атлеты в любом виде спорта. Он был достаточно большим и широким, разделённым на полосы и зоны. Сейчас на нём было пусто. Почти пусто. Бельфегор с группой поддержки отрабатывали равновесие при помощи карусели. Никого из "Безумцев" с ним не было, хотя брат джати мог рассчитывать на всестороннюю поддержку. А вот Лорд предпочёл тренировку, максимально приближенную к боевым условиям. Его наставница - маленькая старушка-нубийка - как шаолиньский монах невозмутимо взирала на неудачи своего подопечного и только окриками давала указания. Остальные из наших конкурентов ещё не подошли, а командных участников вообще не было видно, но, в отличие от нас, они попали на гонки не случайно и готовились к ним задолго до этого. Представляю, как они будут смеяться над нашим одиночным заездом!
  К тренажёрам мы не пошли. Как и старая нубийка, Октавиан отдавал предпочтение практике. Он решил начать тренировку с постепенной нагрузки и выбрал небольшой стадион-арену. Бивис и Батхед должны сперва привыкнуть ко мне, а я к ним.
  - Самое важное - это правильное сочетание неудержимости и контроля, - Октавиан легко запрыгнул на платформу колесницы, обмотал вожжи вокруг талии и показал мне, как нужно стоять: ноги упираются в деревянное кольцо спереди, одна рука крепко держится за него, а в другой кнут. Кнут, когда потребуется, легко заменялся на оружие. - Ты должна чувствовать не только себя, но и своих коней. Вы с ними должны стать единым целым.
  <Принигонда: Давай ограничимся экспресс-курсом.>
  Римлянин не стал отвлекаться на сообщение в табличке и продолжил:
  - Внимательно следи за положением своего тела. Чтобы пришпорить коней, ты должна наклониться вперёд, тем самым ослабляя поводья. Соответственно, чтобы притормозить, отклоняешься назад, а для поворотов в стороны. Ясно?
  Кивнула.
  Ну разве я заслужила немоту, а? У меня в запасе столько "безусловно ценных" комментариев, а я молчу рыбой.
  - Руку с кольца не убираешь и не делаешь никаких лишних движений. В лучшем случае лошади почувствуют твою неуверенность, и будет не так просто вернуть над ними контроль. А в худшем ты рискуешь потерять равновесие и перевернуться, особенно на поворотах. И не забывай про кнут.
  Снова кивнула.
  Октавиан дал ещё несколько советов, некоторые по два раза, а затем подстегнул Бивиса и Батхеда. Жеребцы фирменно заржали и медленно тронулись вперёд, постепенно разгоняясь. Я сложила руки на груди, не отрывая внимательного взгляда от колесницы. На вид со стороны, управлять ей не сложно. Сел и поехал. Будь у меня ещё опыт в гоночных играх, было бы вообще как нефиг делать. Летать в первый раз тоже было страшно и сложно, а теперь я хочу ещё!
  Римлянин так непринуждённо управлялся с колесницей, что можно было засмотреться. Симпатичный непись, ничего не скажешь! Сделав круг по периметру арены и показав на примере то, о чём говорил, он затормозил возле нас с Альфом и спрыгнул на землю, уступая место мне. Я отцепила плащ, сделала несколько упражнений и подняла вверх большой палец - готова!
  - Не сдерживайся, - посоветовал Альф. - Здесь ты не покалечишь лошадей, а если что, рядом есть ветеринар, он их быстро вылечит. Ну а я вылечу тебя.
  Улыбнулась и кивнула - спасибо.
  Первой моей задачей было проехать по кругу, и не просто проехать, а уверенно проехать, для себя, а не наставника. Не скажу, что колесница была удобной. Она была жёсткой, при езде заметно тряслась и оказалась гораздо менее управляемой, чем того бы хотелось. Но тяжелее всего дался контроль собственного тела. Бивис и Батхед очень быстро приноровились к стилю гоночного управления, а я поначалу путала направления сторон. Чтобы заставить коней поворачивать налево, следовало отклоняться вправо и наоборот. Это было бы не сложно, если бы у меня оставалось чуть больше одного дня на закрепление навыков.
  На третьем круге я уже перестала обращать внимание на неудобства колесницы, наконец-то ощутила то единство, о котором говорил Октавиан. Пока ещё очень хрупкое, но такое притягательное! Породистые скакуны рвались вперёд, они были рождены для скорости и недовольно фыркали, когда я притормаживала.
  Ладно, позволю вам разогнаться, ребята!
  - Хэй!
  Вместе со скоростью пришёл уже знакомый азарт, затапливающий сознание и отодвигающий осторожность в сторону. Мне захотелось попробовать чего-нибудь посложнее, но Октавиану казалось, что я ещё не готова, поэтому задача номер два почти ничем не отличалась от задачи номер один. Я всё так же должна была ездить по кругу, как в цирке, но в этот раз в чуть более приближенном к боевому состоянии - с оружием в руках и без усиленных вещей. Октавиан предлагал взять копьё, Альф голосовал за хопеш, но я выбрала свой нубийский нож. С ним мне проще всего управиться, а во время затмения не только усиления слетают, но и всякие проклятия.
  - Ножом не отогнать львов, не подпустив их слишком близко, - ворчал римлянин. - Дополнительные движения на огромной скорости могут убить тебя.
  <Принигонда: А с копьём я ничего не сделаю, просто не сумею. Я его даже в руках не держала, и учиться сейчас несколько поздновато, не находишь?>
  - Любое оружие будет лучше проклятого клинка. Избавься от него, египтянка, пока он не избавился от тебя.
  Помотала головой с самым решительным видом. Не смотря на все пакости Жала Скорпиона, я считала его своим счастливым талисманом. Без него с ограниченной мощностью умений Ка мне пришлось бы совсем туго. Я верила, что у игры есть предназначение для него и для меня... правда, пока ещё не знаю, какое.
  Октавиан попытался возразить, но наткнулся на стену упрямства.
  - Хорошо. Римская броня даст тебе секунду, чтобы отразить удар. Не упусти её.
  <Принигонда: Не упущу. Лишь бы львы на Бивиса и Батхеда не кинулись.>
  - За коней не переживай, - сказал Альф. Пока я наяривала круги, он тоже не сидел без дела: дрессировал своего кота, словно собачонку, и переписывался с кем-то из знакомых. - Если гонка пойдёт по римскому сценарию с дикими животными, они нападут на возницу.
  Кто бы сомневался!
  С нубийским ножом тренировка оказалась не просто приближенной к боевой, а самой настоящей боевой. С урезанной на 89% ловкостью мне не требовалось затмения, чтобы почувствовать себя обычным человеком. На высокой скорости в жёсткой колеснице это было сурово. Но и действенно. То, что в первые заезды удавалось с лёгкостью, теперь требовало усилий и внимания. Я даже умудрилась перевернуться и рухнуть на песок. Меня протащило несколько метров прежде, чем Бивис и Батхед остановились. Минус 1563 единицы здоровья и ледяной холод. Ещё повезло, что скорость была небольшой. Выпутываясь из поводьев, я плюнула на "обет молчания" и помянула всех ацтекских богов, которых только смогла вспомнить. Уж их-то здесь точно нет, меня никто не покарает, а ещё и их имена звучат так заковыристо, что пока всех перечислишь, станет легче. Мне вот стало.
  - Поднимайся, - Октавиан помог встать на ноги и перевернул колесницу. Альф восполнил линию жизни. - За один день нельзя научиться ездить, но можно научиться побеждать.
  Не особо понятная философия. Может, это потому что он не грек?
  Лошади оказались гораздо выносливее Принигонды. Рождённые в пустыне, они привыкли к солнцу и песку, а я потихоньку сдавала позиции. В Мемфисе не так жарко, как в Асуане, но любую температуру за 32 градуса я воспринимаю, как адское пекло. Полоска выносливости таяла вдвое быстрее обычного. Сперва я глотала энергетики, а потом обнаружила среди умений старой нубийки полезный скил "Энергетический вампиризм", позволяющий "отпивать" 20% от текущего уровня выносливости своей жертвы. На моё счастье, он не относился к атакующим умениям, и я могла использовать его на своих согражданах.
  Так продолжалось некоторое время, пока в один нежданный момент полоска выносливости резко не обнулилась.
  
  
На вас наложен эффект "Солнечный удар". Показатели Выносливости и Интеллекта снижены на 50%. Нельзя снять зельями или исцеляющими умениями. Эффект спадает через 15 минут при отсутствии воздействия на вас прямых солнечных лучей.
  
  Если бы я не израсходовала лимит слов, я бы сказала богу Ра совершенно искреннее "спасибо" за такую оправданную возможность перевести дыхание. Заодно и лошади отдохнут. А вот чтобы не схватить повторный удар, мне придётся надеть римский горшок на голову. Ещё повезло, что без швабры. В нём меня можно будет принять за мальчика.
  Альф принёс воды и фруктов, и мы втроём устроились под навесом из пальмовых листьев. Чувствуя приближающийся вечер, жара начала спадать, а с Нила подул лёгкий ветерок. Было очень хорошо, спокойно и безопасно. С нашего места мы могли видеть пики трёх великих пирамид - Хеопса, Хефрена и Микерина. В этом времени их облицовку ещё не разобрали ушлые крестьяне, а пирамида Хеопса не рухнула под землю из-за неудачных раскопок 2026 года. Весь мир её тогда оплакивал...
  Посмотрев, как тренируются наши конкуренты, мы пришли к общему выводу, что самый опасный противник - это ЗвёздныйЛорд, а вовсе не Бельфегор. Лорду не хватало техники, но он брал упорством, почти безостановочно нарезая круги. Глядя на его успехи, меня куснула зависть. Без дополнительных препятствий во время гонки он меня сделает сто процентов. Няш-мяш не было вовсе. Она проехала круг без какого-либо усердия и исчезла. Может, время сеанса игры закончилось, а может, сдалась. Её наставник покрутился среди нас некоторое время и тоже ушёл.
  Конкуренты в свою очередь откровенно посмеивались надо мной. Я не обижалась; лучше упасть сейчас, чем во время гонки. Ещё посмотрим, как они сами справятся с колесницей без усиливающих навыков!
  Самым сложным для меня предсказуемо оказался разворот. Главный гипподром имел вид сильно приплюснутого овала, и при вхождении в поворот колесницу нужно было развернуть едва ли не на сто восемьдесят градусов практически на месте. Именно в этот момент происходило большинство несчастных случаев: колесницы переворачивались на огромной скорости, возниц выбрасывало на трассу, а лошади спотыкались и падали. Иногда на них наталкивались идущие следом. Занимательные факты из энциклопедии поведали, что в одной из гонок древности разбились сорок три из сорока четырёх колесниц и победителем признали единственного выжившего на поле.
  - Это не все напасти, - говорил Октавиан, когда Альф залечивал мои травмы. - У тебя статус беглой, остальные участники, кроме ЗвёздногоЛорда и Альтаира, смогут напасть на тебя.
  <Принигонда: Тогда я им отвечу!>
  - Если успеешь... со своим ржавым коротким ножичком.
  И ничего он не ржавый. Безуровневые вещи не портятся со временем.
  <Принигонда: Зачем же ножом? Кнутом!>
  - Просто мчись вперёд. К финишу приходят те, кто следит за дорогой, а не за противниками.
  День пролетел быстро. Солнце уже село, когда игра предупредила, что через двадцать минут меня выкинет в реальный мир, и вновь вернуться в Кемет я смогу только через семь часов. Времени на тренировку больше нет - ровно в два часа по полудню следующего игрового дня я должна буду стоять посреди гипподрома в Гизе перед фараоном, номархом Мемфиса и стотысячной толпой.
  Мы отвели Бивиса и Батхеда в их стойло и передали под неусыпный контроль специальной стражи номарха, которая отвечает за сохранность нас и нашего имущества на территории Спортивного квартала. На кону слишком лакомая цель, чтобы полагаться на порядочность конкурентов. Сами же отправились к гостевым домам.
  - Встретимся перед гонкой. Не опаздывай, египтянка. В твоих руках честь парней из Седьмого легиона, - дав напутствие, Октавиан свернул к воротам в город. Для него вечер ещё не закончился, ведь неподалёку так удобно расположилась таверна, где можно не только познакомиться с местной выпивкой, но и подзаработать, раздав пару-тройку квестов.
  - Не сомневайся! - крикнула ему вслед. Наказание немоты исчезло вместе с последним лучом солнца, и я была рада услышать собственный голос. - Значит, ивент тоже завтра стартует? - повернулась к Артёму.
  Парень кивнул.
  - Едва закончится затмение, как в крепостях будут активированы телепорты, которые позволяют совершенно бесплатно оказываться в любой из захваченных твоей страной крепостей. Никаких кораблей, раз и всё! Там есть такая легенда, что боги тьмы закрывают солнце, и пока добрые боги не могут видеть землю, совместными усилиями питают эти телепорты энергией войны.
  - Стандартная история о противостоянии тьмы и света.
  - Пришло время Легендальфу выполнить своё предназначение.
  Мы остановились на каменной площадке у домика, где я планировала оставить Принигонду. Выбрала его из-за расхаживающих во дворе фламинго - хорошо смотрятся на фоне белых стен и ярко-зелёной травы, в которой уже начинали поблёскивать светлячки. Их трескотня оглушала, и я порадовалась, что на самом деле буду ночевать не здесь.
  - Сегодня переписывался с представителями "Детей пришествия", количество моих очков Престижа впечатлило их. Ты принесла мне удачу, Прин! Так что завтра после награждения победителей я официально вступаю в отряд Пятницы. Миссия выполнена.
  - Поздравляю! Но желать боевых побед не стану. После квеста Октавиана я возьму двадцатый уровень и вступлю в ряды ополчения. Буду охранять беззащитных соотечественников от вас, ребята.
  - Топовые отряды, фаланги и легионы играют по крупному, на мирных жителей мы не кинемся, - тут же возразил Альф. - Для этого нам и нужны шпионы: будем выяснять, где соберётся большая группировка врага и бить прицельно, а не вылавливать малышей на квестах. "Рассвет" не какие-то маньяки, которым важно количество убитых, а не их качество.
  - Уйдёшь на Пересмешника?
  - Да. А в то время, когда буду Альфом - буду молчать, наше общение может тебя подставить.
  Понимаю. Рано или поздно до Пятницы дойдёт, отчего враг знает о каждом его крупном шаге, и Легендальфа внесут в чёрные списки предателей родины... как и тех, кто будет ему помогать. Я знала, что наши с ним пути разойдутся, но всё равно было как-то грустно. А потом я попрощаюсь с Октавианом. Максика с Женькой можно не считать, возиться со мной до семидесятого уровня они точно не станут. К "Безумцам" придётся поступать на общих основаниях, и в результате я останусь одна - без друзей, но с парочкой заклятых врагов. Не нравится мне такой расклад.
  - Будем общаться в соцсети, - улыбнулась.
  - Разве что...
  - Эй, ребята! - Прервав неловкую паузу, к нам подбежала улыбающаяся Няш-мяш. - Мы с Альтаиром решили сегодня собраться у "Аанга" все вместе. Посидеть, поболтать о гонках. Никакого алкоголя, только сок и вкусняшки. Угощаю я. - Мы с Альфом переглянулись и девчонка чуть устало выдохнула: - Не смейтесь, я только выступаю под еврейскими знамёнами, но на самом-то деле я египтянка. Соглашайтесь! Это же игра, нужно веселиться, а не враждовать!
  - Закончилось время, - я развела руками. Даже если бы и не закончилось, не видела смысла в посиделках с конкурентами. Никакой искренности не будет, ясно же.
  Альф просто покачал головой. Няша одарила нас недовольным взглядом, развернулась и без лишних слов потопала обратно.
  Надписью на весь "экран" игра предупредила, что у меня всего минута. Пора прощаться и лучше не затягивать.
  - Завтра увидимся!
  - И после гонки тоже. Особенно после гонки.
  Улыбнулась ему и забежала в одну из комнат домика. Вышла из игры ровно за три секунды до принудительного отключения.
  Завтра будет мой самый ответственный и судьбоносный день в игре, а вечером я наконец-то увижу своего друга в его истинном обличии. Мы вместе прошли половину Кемета, и пускай, что действовали чаще всего в одиночку, я была очень благодарна ему за компанию. Жаль, что Октавиан непись; было бы здорово встретиться ещё и с ним.
  А теперь главное не проспать, так что никакой соцсети и форумов. Один день я могу побыть вне зоны доступа, мир не рухнет... Вот только скину Юльке ссылку на завтрашнюю трансляцию, пусть мысленно подержит меня.
  
  
  
ВТОРАЯ ГЛАВА
  "В виртуальном мире вы создаёте себя сообразно мечтам и кидаетесь в самые отчаянные авантюры, прикрываясь новым телом, но любопытство узнать, чего ты стоишь без "маски", есть даже в самом неуверенном в себе игроке".
  О. Судаков, исполнительный директор "Машинити".
  
  - "The world is yours(27)" , Машка. Мир твой.
  
  _______________
  27 Мир твой (с) ("Лицо со шрамом", 1983г.)
  _______________
  
  Я глубоко вдохнула раскалённый воздух и открыла глаза. Трибуны ревели. Сотня тысяч египтян и гостей царства собрались со всего Кемета, чтобы собственными глазами увидеть одно из самых громких событий этого сезона, пока ещё мир не погрузился в хаос войны.
  - Участник под номером четыре: представитель Римской Республики - Принигонда, восемнадцатый уровень!
  - Вперёд, египтянка, - в глазах Октавиана я заметила искорки гордости. - Aut vincere aut mori.
  - Победа!
  Это мой выход! Тронула поводья и направила колесницу на арену. Яркий солнечный свет ударил в глаза, публика снова взревела. Огромный гипподром был выстроен в непосредственной близости к великим пирамидам и сфинксу. Архитекторы постарались выдержать его в общем каменно-песочном стиле Гизы, и если у вас очень плохое зрение, то издали гипподром мог показаться египетским Колизеем, пронизываемым солнечными лучами и украшенным статуями всех-всех богов-покровителей Кемета, высеченными из гранита и покрытыми глазурью и золотом. Экономия? Не, не слышали. Ни одна страна древнего мира не могла похвастаться такими богатствами, как наша, и пусть военные неудачи последнего времени подточили бюджет царства, номарх сумела найти деньги.
  По всему полю гипподрома шли столбы, делящие его на две половины. Они поддерживали едва заметно подёргивающийся голографический экран огроменных размеров. Достоверность достоверностью, но кое в чём "Машинити" поставила зрелищность над исторической правдой. Максимальные удобства для каждого, чтобы не пропустить ни единого захватывающего момента. Увидев на экране своё лицо, улыбнулась и помахала рукой. Весь египетский макияж я оттёрла, заменив его на алую помаду, и теперь меня можно было принять за настоящую римлянку.
  Проехала несколько десятков метров и остановилась перед ложей фараона вместе с тремя первыми счастливцами. Почти все зрители сжимали в руках флажки с гербом участника или команды, за которых они болели. В основном были эмблемы отрядов, но я заметила и ярко красные флаги Рима. Меня не закидали тухлыми овощами, зря волновалась.
  Перекрывая вопли толпы, глашатай объявил следующего:
  - Участник под номером пять: представитель племени маджаев - Альтаир, двадцать девятый уровень!
  Крики зрителей постепенно сошли на нет. Я обернулась в сторону ворот. Никого. Ну же, Альтаир, где ты там? Когда мы все ещё только собирались перед выходом, я заметила, что маджай выглядел неважно. Его неестественно бледное лицо поблёскивало капельками пота, сжимающие поводья руки чуть подрагивали - похоже, они с Няш-мяш вчера пили не один лишь сок. Или она его... После сегодняшнего предложения милой Няши я уже и не знаю, что думать.
  - Участник под номером пять: представитель племени маджаев - Альтаир! - повторил глашатай.
  И снова никого. Проклятье! Зрители зароптали, многие из них поставили на Альтаира, а тут такая подстава.
  - К сожалению, участник под номером пять выбывает из гонки. Следующий участник под номером шесть: представитель народа гиксосов - Бензол, девятнадцатый уровень!
  Ждать Альтаира или выяснять, что с ним случилось, никто не стал. Не вышел вовремя - вини только себя. Затмение это затмение, его отложить нельзя даже на несколько секунд. Няш-мяш выезжала последней. Она улыбалась, но была это ли улыбка злорадства или же обычной вежливости, я не берусь определить.
  Наконец все семь участников одиночного заезда и семнадцать команд выстроились прямо напротив фараона. Он восседал на приличном возвышении, солнечные лучи отражались от его богатой одежды, делая из него живого бога. Рядом устроилась Блондинка. Её лицо сияло удовольствием. Это не "Машинити", а она сделала гонку такой, какой мы её сейчас видим. Псевдоискусственный интеллект наделил номарха просто огромными правами.
  Тень луны коснулась солнечного диска, и вместе с медленно гаснущим светом начали утекать привычные силы, оставляя в теле чувство уязвимости.
  
  
Предупреждение!
  Во время солнечного затмения вы не можете пользоваться силами бога-покровителя; все свойства одежды, украшений и оружия временно блокируются.
  Внимание! В затмение таймер отсчёта времени сеанса игры будет приостановлен.
  
  Среди зрителей пронёсся ропот недоверия. Оказывается, для кого-то это стало сюрпризом.
  Блондинка встала. На ней было столько золота, что поднявшийся ветер не колыхнул ни одну волосинку в её причёске. Не думаю, что это дань моде, скорее уж дань жажде золота. Девушка подняла руки, требуя тишины. Её лицо спроецировалось на огромном экране. Через десять секунд трибуны успокоились.
  - Дорогие мои, мы собрались здесь сегодня, в день, когда тьма обрушится на земли благословенного Кемета, чтобы поприветствовать начало новой эпохи - "Эпохи завоеваний"! - Её голос разносился далеко за пределы Гизы, отражаясь от древних камней и задевая струны где-то глубоко в душе. - Этим храбрым юношам и девушкам, - Блондинка обвела участников гонок элегантным жестом, - выпала честь показать всем недругам нашей страны то, что мы не пасуем перед трудностями! Что даже самые юные и неопытные из нас готовы биться до последнего! И что мы умеем развлекаться!
  Про развлекаться это в точку. Зрители собирались почти пять часов, и чтобы они не заскучали, тут был устроен настоящий концерт из постановок, танцев и песен. Своими глазами я ничего этого не видела, так как была занята последними приготовлениями, но слышала. Весь Мемфис слышал!
  - Открывает Великие Гонки заезд счастливчиков, получивших уникальные задания. Они узнали о своём участии всего лишь несколько дней назад, но не трепещут от страха и неуверенности, они готовы достичь финиша во что бы то ни стало. Но для уникальных заданий нужна уникальная трасса! Поэтому я решила внести неожиданное разнообразие - мы увидим не привычную гонку по кругу, а полную неожиданностей гонку по улицам Мемфиса!
  Почти пять секунд зрители молчали, а потом взорвались довольными криками и свистом. Сияющая Блондинка снова потребовала тишины и продолжила:
  - Точки в городе, где должны отметиться участники, помечены специальными факелами в виде трёхголовой змеи, испускающей зелёное пламя. Вам предстоит самим выбрать маршрут, но достичь каждой из трёх заявленных точек. На последней вас телепортирует к нам. Помните: мы будем пристально следить за вами, так что постарайтесь вести честную игру.
  
  
Получено: Карта маршрута гонки.
  
  Когда Блондинка закончила, встал Пятница. Луна закрыла солнце почти наполовину, оно больше не слепило глаза, так что я смогла разглядеть нашего лидера во всей красе. Типичный египтянин только в очень дорогой и статусной одежде согласно эпохе. Он не может позволить себе футуристические шмотки, но отсутствие свободы самовыражения с лихвой окупается возможностями. На нём были надеты схенти и широкое ожерелье-воротник, на голове красовался платок с "ушками", называемый клафтом, а так же золотой обруч, посредине которого возвышалась змея урей - знаменитый символ власти, как накладная золотая борода и скипетр. Его костюм дополняли призрачные крылья бога Ра за спиной, сияющие нефритовыми жилами, и символический солнечный диск над головой - аура неуязвимости.
  - Друзья! - голос у Пятницы оказался очень приятным. - Пользуясь случаем хочу напомнить всем вам, что "Эпоху завоеваний" откроет осада Александрийской крепости. Нашей главной крепости! Вот уже не первый месяц она находится в руках врага, и пора это исправить. Греческий полемарх Викториан стянет к ней свои лучшие силы, так что нас ждёт самая настоящая эпическая битва, которая задаст ритм всей Эпохе! Я ожидаю, что мы не посрамим Кемет и своих богов, соберёмся и выкинем захватчиков с нашей земли. Мы - египтяне! Мы были рождены, чтобы править!
  - Да!! - взревел весь стадион.
  Эта вдохновляющая речь, может, и была не совсем к месту, однако дала время ознакомиться с картой маршрута. Едва я загрузила её в табличку, как навигация заблокировалась. Ладно, сделаем по старинке, вывела карту на "экран" и сдвинула в левый верхний угол, выбрав удобное отдаление. Если до первой точки можно доехать одной дорогой, той самой, что вела в Гизу, то потом полная импровизация! В некотором роде номарх уровняла наши шансы. Шансы тех людей, кто нашёл спонсоров и раздобыл хороших лошадей, с теми, кому повезло меньше. Теперь исход гонки практически полностью будет зависеть от возницы, от его умения справиться с узкими улочками Мемфиса и способностью быстро ориентироваться на местности и в ситуациях.
  Сюрприз, блин.
  Дополнительным бонусом шло отображение местоположения моих соперников на этой же карте. Не знаю, чем руководствовались разработчики, добавляя эту функцию, но понервничать она ещё заставит.
  Фараон позволил игрокам вдоволь выразить свои патриотические чувства и попросил тишины:
  - А теперь же пожелаем удачи нашим храбрым участникам. Пусть победит сильнейший из вас, а остальные помните, что поражение это не конец. Иногда это направление, чтобы двигаться дальше. Вперёд!
  Вместе со своими конкурентами я заняла позицию на линии старта. Ребята едва заметно нервничали, кто от предвкушения перед гонкой, а кто от страха проигрыша. На голографическом экране появилось огромное изображение солнца, разумеется, в приглушённых тонах, чтобы не покалечить глаза. Начался обратный отсчёт. Время выкинуть из головы лишние мысли и настроиться на победу. Я с полной ясностью ощутила, как Принигонда исчезла, уступив место Машке. Полоска линии жизни осталась прежней, а выносливость потухла. Я стала простой смертной и с некоторым удовольствием отметила, что ощущения для меня не новы. Не новы именно в ВЦ - нечто подобное я чувствовала каждый раз, когда билась Жалом Скорпиона.
  Луна полностью закрыла солнечный диск, ярко вспыхнуло бриллиантовое кольцо(28) , на две секунды ослепив нас, затем земля погрузилась в абсолютную темень. Стало очень тихо, даже лошади не фыркнули. Но совсем скоро мрак частично отступил; кроваво-алый свет залил сначала великие пирамиды, а потом и всё вокруг, превратив мир в сюрреалистичную фотографию Марса.
  
  ________________
  28 Бриллиантовое кольцо - эффект, который наблюдается за мгновение до начала полной фазы солнечного затмения; на небе будто вспыхивает кольцо со сверкающим бриллиантом.
  ________________
  
  4... 3... 2... 1...
  - Это СПАРТА-А-А! - истошно заорал Бельфегор, вырываясь вперёд.
  - Погнали! - я подстегнула лошадей.
  Бивис и Батхед фирменно заржали и ринулись следом.
  
  За час до старта Великих Гонок.
  - Римская форма тебе идёт, - Альф бросил на меня лукавый взгляд, от которого заметно повысилось рухнувшее не без помощи старых знакомых настроение.
  - Всё дело в красном, он отлично подходит к чёрным волосам, - перекрутилась, чтобы друг получше разглядел всю красоту вражеского наряда и мои стройные ножки в сандалиях с высокой шнуровкой.
  В это время Альф, точнее его Пересмешник, должен быть у себя в Греции, присутствовать на состязаниях механизмов, которые у них проводят одновременно с египетскими гонками и римскими гладиаторскими боями, но решил, что может ненадолго задержаться, и за это я была ему благодарна. Дружеская поддержка всегда кстати. Максик и Женька тоже были тут, но они уже заняли свои места на трибунах вместе с товарищами из отряда.
  - Значит, встречаемся сегодня в восемь?
  - Кафе-бар "Эска-пэ". Увидишь девушку возле статуи кота-растамана с гитаркой и чудо-листиком - это буду я.
  - Бар, кот и девушка... Скорее бы вечер! - Альф весело подмигнул. - А я принесу гвоздику. Ладно, мне пора. Удачи, Медлительная Принигонда.
  Я фыркнула. Обидное прозвище "Медлительная" дал мне Кенуэй, тот самый журналист из "Вестника ассасинов". Сегодня утром я специально оформила месячную подписку на этот листок. И что прочла? Кенуэй решил, будто я робкая девушка, которая не верит в свою победу, но старательно прячется за напускной бравадой. Похоже, он писал статью по стереотипам. Предположил, что должна чувствовать девушка-игрок низкого уровня, оказавшись участницей престижной гонки, и вуаля! Постарался побыстрее состряпать и сдать в печать, никакой оригинальности. Уж лучше бы я попала в лапы Эрнанды.
  - Увидимся!
  - Шлем, - подошедший Октавиан подкинул мне металлический горшок.
  Как бы сильно не хотелось этого делать, а пришлось надеть; чисто теоретически он может защитить мою голову от вражеских диверсий и нападений диких птиц. Да-да, летающие препятствия исключать не стоило. А вдруг? Если шлем будет мешать, сниму, не проблема.
  - До финиша двенадцать кругов, египтянка, но в отрыв уйти лучше сразу. Шансов перевернуться на повороте будет в несколько раз меньше, чем врезаться в того, кто это уже сделает.
  Кивнула. На словах всё просто, попробуй на деле! Мало кто верил в победу девушки. После заметки Кенуэя процент ставок на меня оказался предсказуемо невелик, но не всё так печально! Этим утром я получила рекордное количество сообщений на Клинописной табличке. Часть из них даже прочла: в основном, это были пожелания удачи, но встречались и угрозы. Интересно, скольких врагов наживёт победитель гонок? Или я слишком драматизирую?
  
  Сейчас.
  Страх, сковывающий лихорадочно бьющееся сердце, отступил, словно мрак перед огоньком свечи. Я взмахнула кнутом и наклонилась вперёд, ослабляя поводья. Бивис и Батхед сорвались с места так резко, что я едва успела схватиться свободной рукой за обод колесницы. Нам нужно сделать один круг по трассе гипподрома, а затем выехать через ворота и дальше по дороге к Мемфису.
  Пейзажи вокруг стали другими - кроваво-алыми. Будто нас по воле злых богов низвергли в ад. Это дезориентировало. Колесницы в бешеном темпе неслись вперёд. Из-под колёс вырывались клубы песка; казалось, ещё чуть-чуть и мы оторвёмся от земли и воспарим в небо.
  Сразу вырваться на первые позиции не получилось. Я шла третьей, лишь на полкорпуса лошади уступая ЗвёздномуЛорду. Сейчас обгонять не стану - впереди поворотный столб. На тренировке я отрабатывала вхождение в поворот, у меня даже получалось, но рисковать в самом начале гонки не хотела. На всякий случай взяла ближе к бордюру, увеличивая радиус.
  А вот Лорд уверенно пошёл в отрыв. Бельфегор намеренно притормозил, позволив ему вырваться вперёд. Как выяснилось уже через несколько секунд - не зря! Я не сразу поняла, что случилось, но колесница Лорда лишь чудом не перевернулась. Парень едва изловчился удержать её, резко вильнув в сторону. Лихой манёвр стоил ему скорости и лидирующей позиции.
  Засмотревшись на конкурента, я за малым не врезалась в стену. Резко подалась назад, натягивая поводья. Бивис и Батхед недовольно заржали, и тут стало понятно, почему Лорд не справился с управлением - прямо из песка трассы повысовывались руки мумий в попытке схватить колёса. В поднявшемся песочном облаке их почти не заметно, какая-нибудь да обязательно зацепит.
  Накаркала, блин! Едва успела выйти из затянувшегося поворота, как почувствовала толчок. Конечно же, сил остановить мчащуюся колесницу у неведомой мумии не хватило; руку просто-напросто оторвало, но пальцы она не разжала. И снова толчок! Меня откинуло назад, едва равновесие удержала. Лошадей начало уводить в сторону. Я подстегнула их, так проще выровнять ход. Сама по себе трасса не была идеально ровной, но с костлявыми довесками на колесах езда превратилась в зубодробительный кошмар, колесница пошла зигзагом. В ушах шумел адреналин, вызывая целую бурю эмоций; я не замечала ничего, пытаясь справиться с лошадьми.
  Наконец впереди показались ворота, но трудности только начинаются! Судя по карте, дорога до Мемфиса представляет собой сложную и извилистую, словно змея, траекторию. Она проходит мимо склепов и пирамид, и я почему-то не могу отделаться от предчувствия, что ещё вдоволь насмотрюсь на мумий. Надеяться на то, что Бельфегор и Лорд оттянут на себя всё их внимание, глупо. А пока ничего страшного нет, лучше поднажать!
  Едва выехала на обычную дорогу, как крики зрителей стали заметно тише, да и колесницу перестало трясти - руки мумий соизволили отцепиться. Все участники более-менее успешно преодолели первый круг гипподрома. Отличный результат для тех, кто всего лишь день назад познакомился с этим видом спорта. Чего бы не говорили о блокировке сил на время затмения, думаю, часть навыков всё же осталась при нас.
  Бельфегор вырвался вперёд на приличное расстояние, а Лорда я почти догнала. К сожалению, меня тоже почти догнал Гипнокот. На бесплатных лошадях он не смог бы сделать этого на прямом участке, значит, у него тоже нашёлся спонсор. Ну нет, не дам я ему обойти себя!
  - Хэй, ребятки! Пошли!
  Я никогда прежде не бывала в Гизе, поэтому дорога стала для меня настоящим сюрпризом. Мало того, что она извивалась змеёй, так на ней ещё были разбросаны каменные блоки, словно в древней гоночной игрушке.
  Направо, налево, направо, прямо, налево, налево, направо...
  Чувство опасности отключилось вместе со всем остальным, но я шла за Лордом, поэтому в некотором роде была готова к живым "препятствиям". На очередном повороте из-за каменного блока выскочила мумия. Несколько метров она бежала рядом, а потом уцепилась за борт моей колесницы и попыталась залезть. Я ждала этого и полоснула ножом прямо по наглой забинтованной роже сразу же, как появилась возможность. С гадким криком мумия шлёпнулась на землю.
  Ну, кто следующий?
  И следующий не заставил себя ждать. Оригинальностью мыслительного процесса забальзамированные покойнички не отличались, вся сложность заключалась лишь в том, чтобы не дать им забраться ко мне и одновременно уследить за дорогой, чтобы не врезаться в каменный блок. Чуть посложнее, чем на тренировке.
  - Фиг вам! "Думали завалить меня сможете? Для этого нужна целая армия!(29) "
  
  _______________
  29 (с) Тони Монтана ("Лицо со шрамом", 1983г.)
  _______________
  
  Ещё не стих мой смех, как над головой пролетела серая тень, размером не больше вороны, хорошо откормленной в лучших традициях ВЦ. Крылатое существо мягко приземлилось на спину Бивиса. Мгновение, и оно уже впилось ему в шею, а затем перепрыгнуло на Батхеда. Я попыталась кнутом согнать странную тварь, но не вышло.
  
  
На ваших лошадей наложен эффект "Быстрее ветра, безумнее стаи хорьков". Вы не сможете их остановить вплоть до финиша.
  
  Информация выдала мне, что эта египетская летучая собака не простой моб, а питомец! Сведений о владельце не было, но я догадываюсь, кого благодарить за подарок. Да чтоб тебя, Няша!
  Закончив с моими лошадьми, собака устремилась к Лорду...
  Красное небесное сияние постепенно спадало, сменяясь типичным для поздних сумерек освещением. Видимость упала, но не критично - люди Блондинки расставили факела по всей длине дороги до города. А вот, кстати, и город. Ну слава богам Кемета! Здесь потребуется максимальная концентрация, но хотя бы не будет бешеных мумий. Бросила взгляд на карту: Гипнокот всё ещё на хвосте, а значок, обозначающий колесницу под номером шесть, светился красным и не двигался. Бедняга Бензол. Его гонка оказалась очень короткой.
  Первую точку отметки пропустить было невозможно. Как и говорила номарх, её обозначал огромный факел в виде трёхголовой змеи с ярко-зелёными языками пламени, яростно рвущимися из клыкастых пастей.
  Я только-только въехала в городские ворота и пересекла невидимую линию (вверху "экрана" зажглась круглая лампочка - первая из трёх), когда со мной поравнялась колесница Гипнокота. Некоторое время мы шли вровень, благо ширина дороги позволяла, а затем он резко вильнул вправо, подрезая меня. Колесницы ударились бортами, и нас обоих откинуло в стороны. Египтянин резко натянул поводья, пытаясь справиться с заносом, вот только он забыл, что механических тормозов-то нет. Кони остановились, но колесница продолжила движение вперёд по инерции и перевернулась, подмяв под себя парня.
  А я летела прямо на стену дома.
  
  За полтора часа до старта Великих Гонок.
  - Вчера было так здорово! - Няш-мяш выловила меня возле конюшен, где уже ждали Октавиан и Альф. - Жаль, что никто, кроме Альтаира, не согласился пойти, да и он ушёл слишком рано. Я думала обсудить завтрашнюю гонку, даже разработала кое-какой план, но его кругозор слишком узкий.
  После разговора с Шарлатаном мысли разбегались, и мне меньше всего сейчас хотелось болтать с Няшей о всяких глупостях. Итак есть над чем подумать, не стоит дальше забивать голову.
  - Я тороплюсь. Всё, чего бы ты не хотела, давай не сейчас.
  - Мы, девушки, должны держаться вместе, не так ли? - девчонка не отстала, даже схватила меня под руку, вынуждая идти медленнее. - Я видела таблицу ставок, в нас почти никто не верит. Все убеждены в победе Звезды и Бельфа, скучно, фу. Давай удивим их?
  В игре должен быть путь, чтобы расторгнуть договор в одностороннем порядке! Это не сделает мне чести, но кинуть бесчестного не такое уж и позорное дело... наверное. Если Шарлатан играет грязно, почему я обязана следовать нравственным законам? Может, обратиться к богам? У меня с ними неплохие отношения, Ка по умолчанию на моей стороне, да и Ба поддержит.
  - Ты со мной, Принигонда? - Няша вопросительно вскинула брови.
  - Повтори, пожалуйста, я... отвлеклась чутка.
  Девчонка недовольно закатила глаза, но повторила:
  - Мы с тобой должны играть вместе. Только так у нас появится шанс на победу. Правила гонок формально запрещают причинять умышленный вред соперникам, будь то таран или подставы, но мой наставник внимательно изучил каждый пункт, так вот - написано, что запрещено, но ни слова о наказании. То есть, если мы с тобой "выключим" одного-двух соперников, нам ничего за это не будет. Избавимся от всех, кто попадётся нам на пути.
  Мысли о кровавой мести Шарлатану тут же улетучились. Наставник у Няши ой как не прост, оказывается! Раз его подопечная не способна выиграть собственными силами, он нашёл обходной путь.
  - Ого! Допустим, удастся вывести парней из строя, а как быть нам с тобой? Двух победителей быть не может. Или тоже предлагаешь подставить друг друга? Уж лучше я буду играть сама по себе.
  - В одиночку ты не успеешь подрезать всех, - хмыкнула Няша. - У нас с тобой всё будет по-честному. Выиграет сильнейший. Чтобы ты не сомневалась, заключим союз. Ну как? - Она протянула руку.
  
  
Няш-мяш предлагает вам заключить союз. Условия: каждая из сторон договора должна исключить из гонки минимум одного участника; подставлять друг друга запрещается. Вы согласны?
  
  - Я не обману.
  Ещё один договор? Ну нет, у меня такое правило - не больше одного смертного приговора в день.
  - Мне это не подходит, извиняй. Никого подставлять не хочу.
  - Ну и ладно, - Няша пожала плечами, развернулась и зашагала прочь. - Забудь о разговоре.
  Я и забыла. Постаралась выкинуть из головы все лишние мысли и настроиться на гонку. Кто вообще в здравом уме согласится на авантюру с подставами? Это не путь к стопроцентной победе, но позора можно хватануть на месяцы вперёд.
  
  Сейчас.
  Стена надвигалась с пугающей скоростью, выбив все мысли о бесславном (чего уж там - позорном) конце Гипнокота.
  - Вправо! - я завопила, что есть сил отклоняясь влево.
  Лошади успели завернуть едва ли не в последний момент. На полном ходу они протаранили хлипкий забор из плетёного тростника, на котором сушилась глиняная посуда. Кувшины, чашки и горшки будто под системой наведения полетели аккурат мне в голову. Вот и пригодился шлем.
  - Куда вы, блин?! Там нет дороги!
  Колесница выскочила в огород, где лишь чудом не врезалась в сарай. Мои скакуны пути не выбирали, они тупо мчали вперёд. Мы проехались прямо по грядкам, нещадно уничтожая посевы и разбрасывая комья сухой земли, а затем свернули в сторону к кустам. Две сторожевые собаки, признав во мне вредителя, с оглушительным лаем бросились следом. Бивис и Батхед окончательно утратили разум, истошно заржали и понеслись, как проклятые.
  Я попробовала вернуть контроль над управлением и немного притормозить, но дебафф неумолим, как старость.
  - Это всего лишь псы! Тпру!
  Не получилось.
  - Грах!
  Первая из собак поравнялась со мной, сверкнув потусторонними глазами. Двадцатый уровень, полтора метра в холке, зубищи сантиметров десять, шерсти нет и в жёлто-красном освещении городских фонарей прекрасно видно, как под тонкой жилистой кожей монстра перекатываются крепкие мышцы.
  - Вперёд, мои милые, быстрее-быстрее-быстрее!
  Покрепче сжала нож. Рассчитывать, что удастся убежать, было бы очень глупо, но я ещё успеваю нанести удар первой. Псина повернула голову, на секунду встретившись с моим взглядом. В её горящих глазах плескалась жуть вперемешку с яростью; я словно заглянула на самое дно бездны.
  Резко полоснула по морде твари, целясь в глаза. Угодила в нос. На один короткий миг псина сбилась с ритма, но этого хватило, чтобы она споткнулась и полетела в кусты. И тут напала её подруга. Сзади. Мощным прыжком адское создание прижало меня к колеснице, его когти скользнули по плечам, а острые зубы тут же хватанули за голову. Шлем не дал прокусить меня насквозь, но линия жизни заметно просела. Как же здорово, что "очеловечивание" персонажей в затмение не касается запаса здоровья!
  Псина попыталась поудобнее уцепиться, но в результате лишь подставила брюхо под мой нож. Лезвие с лёгкостью прорезало тонкую кожу и вошло в плоть по самую рукоятку. Выдернула его и снова ударила. Затем ещё раз и ещё, прямо как озверевший маньяк-убийца. А в это время зубы моба драли моё левое плечо, и от ледяного онемения я почти перестала чувствовать руку. Спасибо, что какой-нибудь отвратительный дебафф не прилетел!
  Не известно, кто бы вышел победителем из этой схватки, но тут колесницу резко тряхнуло. Нас с псом оторвало от пола, а при приземлении его выкинуло на землю. Меня же от такого бесславного падения удержали только поводья.
  Быстро поднялась на ноги и глянула на карту - направление пока ещё верное, до следующей точки маршрута ехать и ехать. Никто из моих конкурентов не получил неоспоримого преимущества, но все целы. А потом глянула на дорогу. Кони выскочили на оживлённую улицу. По счастью, сейчас ни о каком оживлении речи не шло - почти все жители Мемфиса отправились на гипподром, а оставшиеся слишком суеверны, чтобы выходить из дома в такое время. Но всё же. Прямо посреди дороги стояли брошенные тележки с нераспроданным товаром, будто бы их владельцев настиг конец света.
  Бивис и Батхед похоже не знали, как объезжаются препятствия, и неслись прямо по центру. Мне в лицо летели овощи, тряпки, какие-то деревяшки, всякий хлам. Мало было посуды, ага.
  - Ау, ауч, блин!
  Минус 2 единицы жизни, минус 14 единиц, минус 9... Но во всём этом членовредительстве нашёлся и плюс - я гробила линию жизни в правильном направлении. До второй точки маршрута осталось совсем немного.
  На следующем повороте выскочила на широкую аллею, обрамлённую шеренгами гранитных сфинксов с обеих сторон. Каменные морды смотрели на меня с немым укором. Моя-то вина в чём, а, сфинксы? Если бы не Няш-мяш, я бы с удовольствием воспользовалась нормальной дорогой! Колесница мчалась к одному из главных храмов города, посвящённому триаде Мемфиса: богу-творцу Птаху - покровителю душ и искусств, его жене Сехмет - богине войны и палящего солнца, и их сыну Нефертуму - богу растительности и целительства. Отлично, срежу часть пути.
  Здесь было очень тихо. Сквозь лихорадочно пульсирующую в ушах кровь можно расслышать хриплое дыхание лошадей и скрип бешено вращающихся колёс. Но дух захватывало не от скорости, а от открывшегося вида. Храмовый комплекс великолепен! Вряд ли в реальности он вообще имел место быть, но в "Машинити" зрелищность всегда затмевала историческую правду.
  В конце аллеи меня встречали две огромные статуи Рамсеса II. Могу поклясться, что они улыбались! Этот фараон любил колесницы. Если верить статье из энциклопедии, в его царствование произошла знаменитая битва при Кадеше - самое крупное столкновение колесниц в истории человечества, и он лично в ней участвовал.
  
  
Покиньте зону храма, пока вас никто не увидел. Время: 02:10.
  
  - А иначе что?
  Игра не ответила, но не трудно догадаться. Боги придумают для осквернительницы страшное наказание. Они бы покарали меня сразу, как только я въехала в их обитель, но сейчас же затмение, они ничего видеть не могут... в отличие от своих жрецов.
  Сворачиваю, пересекаю площадь и спускаюсь... Спускаюсь? Вот же гадство, тут сту-сту-сту-ступеньки! Когда мы вывернули на нормальную дорогу, я от всей души поблагодарила Веронику за колесницу - она не развалилась.
  Второй точки маршрута достигла без приключений. Остался последний отрезок пути.
  Я шла второй.
  
  За два часа до старта Великих Гонок.
  - Скучала?
  Этот ленивый голос с тягучими нотками мог принадлежать только одному человеку. К сожалению. Шарлатан в своём неизменном чёрном плаще с капюшоном привалился к колонне возле моего гостевого домика, в котором я планировала переодеться в римские тряпки. Как раз возвращалась из храма Птаха, где потратила половину всех оставшихся денег на пожертвования различным богам. Звучит щедро, но это были сущие гроши. На самом деле я воспользовалась предлогом, чтобы привести внутреннее состояние души в относительную гармонию и собраться с силами.
  - Не так сильно, как ты по мне. - Остановилась в нескольких метрах от Шарлатана, хотя здесь он для меня не опасен; спасибо номарху за неприкосновенность участников в Спортивном квартале. В то, что он за несколько дней раздобыл телепорт, не верилось. Даже если бы он продал душу, всё равно бы не выручил таких денег. Думается, его душа даже медяка не стоит.
  - На твоём месте я бы не стал заходить внутрь, нубик.
  - Угроза?
  - Дружеский совет. Внутри тебя ждут старые друзья, и я сомневаюсь, что встреча пройдёт по понятиям.
  Я подозрительно прищурилась. Парень отлепился от стены и подошёл ближе, рассеянно глядя куда-то позади меня.
  - Кем бы они ни были, на территории Спортивного района меня не тронут.
  - Только не эти чуваки, - Шарлатан широко улыбнулся, чрезвычайно довольный собой. - Некоторым людям правила не писаны. Помнишь Нехо, лидера гильдии Воров, того типа, которого ты грабанула?
  - Никого я не грабанула.
  Он ничего не может знать о моей роли в исчезновении крыльев. Откуда? Камер видеонаблюдения в Кемете нет...
  - На.
  Парень протянул мне какую-то листовку. Не теряя бдительности, взяла её и быстро прочла: Нехо объявлял награду в целую сотню золотых за имя вора, похитившего из логова его гильдии уникальные крылья, плюс двести сверху за возврат собственности. Не хило, однако.
  Проклятье, мне не показалось тогда - Шарлатан действительно видел Принигонду летящей на этих крыльях к римскому посольству в Ахетатоне! Хотела бы притвориться, что понятия не имею, о чём он тут толкует, но впустую потрачу время.
  - Одного не пойму, - вернула листовку, - раз ты меня сдал, на кой предупреждаешь?
  - Ещё не сдал, - он хитро улыбнулся. - Давай обрисую расклад. За этой дверью сидит очень злая компания воров во главе с Нехо, остальные их ребятки по всему городу приведены в полную боевую готовность. Обидела ты мужика, прям вусмерть.
  Шарлатан сделал паузу, пришлось поторопить:
  - Продолжай.
  - Я обещал назвать ему имя. Твоё имя, если не дошло по контексту. Призову Маат в свидетели. Тебя выловят ещё до того, как ты дойдёшь до конюшен, и что потом с тобой будет, мне до лампочки, но скажу по секрету: Нехо почти так же отвратителен, как Ксеркс глава Убийц, и настойчив, как пьяная женщина. Сотня золотых и осознание твоего провала немного скрасят моё вынужденное пребывание с клеймом Врага Народа.
  И он снова замолчал.
  - Здорово. Я прям счастлива за тебя, но это всё ещё не объясняет: зачем ты мне это говоришь?
  А у самой в голове не было ни единой подходящей мысли, что буду делать дальше. Договориться с Нехо не смогу. Может, попытаться сбежать прямо сейчас? Но воры быстрее. Не видать мне гонки!
  - И тут мы переходим к лучшей части. Я сделаю тебе предложение, от которого ты не сможешь отказаться.
  - Ты что, процитировал сейчас "Крёстного отца"? - я вопросительно уставилась в его хитрое лицо.
  - Не думал, что ты пропалишь.
  - И?
  - Я не стану называть твоё имя.
  - Явно не по доброте душевной.
  - Для этого нужна душа. Не будем тянуть кота за... хм, понятно за что. В общем, после гонки ты возвращаешься со мной на Элефантину.
  Нда, ну и задачка, причём, приятных ответов в ней нет! В любом случае я проиграла и загнана в угол. Согласиться - единственный выход. Лишь тогда Шарлатан позволит мне участвовать в гонке.
  - Ты думаешь, я поверю в то, что ты сдержишь слово?
  - Ох ты ж цаца какая, гарантии ей нужны! В этой ситуации рискую только я, - парень пожал плечами.
  - Как благородно!
  
  
Шарлатан предлагает вам заключить договор. Условия: вы возвращаетесь вместе с ним на остров Элефантина не позднее 10 дней после гонки, он же в свою очередь обязуется не выдавать ваше имя лидеру гильдии Воров Нехо. При нарушении договора вас ждёт разбирательство в Суде Богов. Вы согласны?
  
  Выждала полминуты, чтобы не показать Шарлатану глубину своей безысходности, и согласилась.
  - Теперь скажешь Нехо, что ты его прокатил?
  Надеюсь, за игру с лидером воров ему мало не покажется.
  - Он не первый, кого я кинул, переживу.
  Улыбнулась и добавила про себя "но лучше не надо".
  Шарлатан не стал ничего добавлять, развернулся и вошёл в домик. Хотела бы я послушать, как он собирается выкручиваться, но нет времени на такие глупости. Пора найти новое место, где можно переодеться.
  
  Сейчас.
  Впереди меня только ЗвёздныйЛорд. Он запутался в западных кварталах Мемфиса, но пока мог позволить себе эту досадную оплошность. Дело в том, что финальная точка маршрута была расположена в юго-западной части города, той самой, которая имела сходство с лабиринтом, если верить карте. Вон метка номер два - Бельфегор - сейчас мчалась в противоположную финишу сторону, пытаясь выбраться из тупика.
  Как было бы здорово остановиться и наметить верный маршрут, но нет! Летучая собака Няши подложила нам всем огромную свинью. Кстати, сама Няша ещё только подъезжала ко второй отметке практически одновременно с Бензолом. Бедный парень! Просто уверена, что она попробует сбить его, как Гипнокот меня.
  Всегда немного завидовала людям с развитым пространственным мышлением, которые за секунды способны рассчитать, куда надо свернуть, чтобы выйти на верный путь. А раз уж мне этого не дано, буду плутать и жалеть, что по крышам колесницы не ездят.
  Бивис и Батхед потихоньку теряли темп, да и я начала чувствовать усталость. Требовался ещё один всплеск адреналина... и он не заставил себя ждать. Едва вписавшись в очередной поворот, моя колесница проехалась на одном колесе и боком задела помойные ящики. Вместе с мусором на дорогу высыпалась целая стайка скарабеев самых разных размеров: от крысы до среднего кабанчика. Мелкие не опасны, они не смогут меня догнать, а вот крупные сориентировались чересчур быстро. Злой волею "Машинити" наделённые крыльями, трое мобов сели мне на хвост. Спидометра у карты не было, поэтому не скажу точную скорость их полёта, но меня они нагнали с лёгкостью.
  Клац-клац!
  Первый ударил в спину, откинув меня на передний обод колесницы. Доспех поглотил часть урона, но линия жизни дрогнула. От неё осталось всего 623 единицы, я не могу и дальше разбазариваться таким важным показателем! Доступа к пузырькам с зельем исцеления не было - во время гонки сумка блокируется, таковы правила. Ещё один скарабей вцепился в мой шлем; его хитиновые челюсти с противным лязгом скользили по металлу. А третий попытался тяпнуть за ноги.
  Покрепче сжала нож, но в первое время ни о каком отпоре не могло быть и речи - слишком сложный участок пути. Лошади, будучи в невменяемом состоянии, способны влететь в стену, если пустить ситуацию на самотёк. Глянула на карту. Можно взять левее; потеряю часть времени, но зато спасу свою жизнь.
  И тут второй скарабей заехал мне в глаз своей лапой.
  Всё, сворачиваю. Хватит это терпеть!
  Первым же делом стащила с головы противное насекомое и руками отодрала ему одно из крыльев. Бесполезную тушу бросила в стену дома. Теперь следующий.
  - "Скажи привет моему маленькому другу!(30) "
  
  _______________
  30 (с) Тони Монтана ("Лицо со шрамом", 1983г.)
  _______________
  
  Ткнула ножом прямо в уродливую морду скарабея. Это тебе за всех комаров, что меня когда-либо кусали, тварь! Гадкая липкая кровь брызнула на руки и одежду. Повезло, что это не какая-нибудь смесь кислот. И третий оставшийся. Окрылённая быстрыми победами, я изо всех сил вонзила нож в спинку жертвы и уже хотела было отпихнуть её подальше, как поняла, что клинок застрял в хитиновом панцире. Резко дёрнула руку на себя. Нож не сдвинулся ни на сантиметр! Что за?..
  Насекомое бешено задёргало лапками в агонии. Я не могла его ни добить, ни отпустить.
  - Нет-нет-нет, Жало, сейчас же затмение, твоё проклятие не должно работать!
  Скарабей не стал продолжать атаку, он попытался убежать. Убежать вместе с моим оружием. Его лапки так отчаянно молотили по воздуху, а крылышки затрепыхались, что мне стало его почти жаль, но лошади свернули за очередной поворот, и тут уже не до сантиментов. Покрепче сжав рукоять ножа, протянула руку в сторону и направила упряжку ближе к стенам домов. Раздался противный лязг и писк, скарабей был буквально сдёрнут с клинка, но я ни на секунду не оторвала взгляда от дороги. С соседней улицы вырулила Няш-мяш.
  Какая шустрая малышка! Ничего удивительного, ей же не пришлось блуждать в лабиринте кварталов, мчась наугад, не имея возможности перевести дух и выбрать маршрут. Упорства девочке не занимать! Я бы даже выразила своё восхищение, если бы не грязные методы ведения борьбы, выбранные ею и её наставником. Малейшие признаки симпатии были зарублены на корню.
  Выглядела Няша неважно. Честно сознаюсь, я не в курсе, умели ли древние евреи воевать. Судя по тем доспехам, что были надеты на ней, воины из них всё же неважные. Белый (по крайней мере до затмения) хитон девушки порвался в лоскутья, растрепавшиеся чёрные волосы развивались на ветру, оружие где-то посеяно. Поразительно, как она вообще смогла зайти так далеко?
  - Хэй! Пошли, милые! - я азартно подстегнула коней.
  Мы с Няш-мяш вывернули на главную улицу практически одновременно. Наши взгляды пересеклись, в них не было ни намёка на радость встречи. Моя упряжка изначально была заметно мощнее, ничуть не удивительно, что я начала опережать конкурентку, но тут впереди нарисовался узкий мост. Он не был предназначен для колесниц и уж тем более не для двух сразу.
  - Победа должна быть за мной! - крикнула девчонка, резко поворачивая на меня.
  Наши колесницы с глухим стуком ударились бортами. Что-то хрустнуло; надеюсь, это не у меня. Так начался короткий и стремительный поединок под названием "кто первым успеет столкнуть противника с дороги, прежде чем мы достигнем моста". Ставка не просто победа, ставка - жизнь! Здесь некуда повернуть: справа и слева сплошные стены домов, а впереди река. Конечно, можно придержать коней и уступить, но с каждой секундой этот вариант таял, как кусочек льда в горячем чае.
  Видя, что я уверенно вытесняю её в сторону, Няш-мяш в отчаянии взмахнула кнутом. Вот только удар пришёлся не по спинам лошадей, а по мне! И не хилый такой удар-то. Потом ещё один и ещё.
  - Моя победа, моя!
  Условия клейма позволяли мне ответить, но я сосредоточилась на первостепенной задаче. С холодной решимостью уверенно теснила колесницу Няши вбок. Мои скакуны быстро поняли правила игры; Бивис грозно клацнул зубами в сторону своего соперника, и тот шарахнулся, позволив мне окончательно и бесповоротно вырваться вперёд. Вовремя!
  Через несколько секунд я въехала на узкий мостик, а Няша изо всех сил дёрнула поводья на себя, пытаясь остановить колесницу. Гипнокот наглядно показал, чем заканчивается такое, поэтому я не обернулась на звук заскользивших по каменной дороге копыт и безнадежного крика конкурентки. В её гонке поставлена точка.
  А вот и финишная прямая! Далеко впереди блеснул зелёный огонёк телепорта и гораздо ближе колесница ЗвёздногоЛорда. Об оставшихся участниках можно забыть - они уже ничего не успеют сделать. Мы с нубийцем мчались из последних сил, как своих собственных, так и наших лошадей. На секунду в моей голове промелькнула мысль, что я сейчас запросто могу загнать Бивиса и Батхеда до смерти, после чего Максик мне все косточки проест и здесь, и дома, но быстренько от неё избавилась. Что значат деньги против уникального квеста?
  Кнут Лорда свистел, рассекая воздух и подгоняя порядком уставших животных, но вырваться вперёд у него не получалось. Обе наши колесницы примерно равны по мощи и на пути больше не осталось никаких препятствий. Только прямая дорога, залитая подрагивающим светом фонарей, и зелёное пятно телепорта. Мы с Лордом держались достаточно близко друг к другу, хотя дорога была весьма широкой, однако попыток навредить не делали. Сейчас на нас смотрел весь гипподром и кто знает сколько народу через визионы, но дело даже не в этом. Какой бы реальной не была ВЦ, она всего лишь игра, и мы с Лордом это прекрасно понимали.
  Наши колесницы влетели в зелёный круг телепорта одновременно. Трудно сказать, кто окажется первым - счёт шёл на доли секунды. Только бы это была я!
  Перемещение заняло всего мгновение и невероятно громкий рёв стотысячной толпы оглушил. Никакие Сирена с Чёрной Канарейкой(31) и близко не стояли! Удивительно, как я не лишилась пары десятков единиц жизни после такой-то атаки? Лошади по инерции промчались несколько десятков метров и наконец-то остановились.
  Неужели, эта чёртова гонка подошла к концу? Я не могла расслышать отдельных фраз, даже в заученных кричалках понимала лишь отдельные слоги. Невероятная сосредоточенность и воля к победе, усиленные адреналином, резко сошли на нет. У меня закружилась голова и почему-то затошнило. Не думала, что такое чувство может возникнуть в виртуальной игре без соответствующего дебаффа. Великий Ка, обещаю тебе золотой, если ты сделаешь так, чтобы меня не вырвало на глазах у зрителей!
  
  _________________
  31 Супергероини, персонажи комиксов Marvel и DC. Способны очень громко кричать.
  _________________
  
  Спрыгивать на песок не спешила - дрожали ноги, и я боялась, что упаду самым позорным образом. Лорд тоже остался в колеснице. Да и куда мы сейчас пойдём? Гонка закончилась, но всё остальное только начиналось.
  Не без труда сняла с головы помятый шлем и пригладила волосы. Так, а теперь улыбаемся и вообще держимся как можно презентабельнее.
  - Тихо всем! - Голос номарха перекрыл вопли зрителей и в конце концов заставил их замолчать. Лицо Блондинки возникло на огромном экране. Она сияла от удовольствия, ну и от того несметного количества золота, что не постеснялась надеть. На правах хозяйки города и самих Великих Гонок номарх лично объявила результат состязания: - Наш телепорт был настроен на одноразовое перемещение, и это невероятно, что сейчас перед нами стоят сразу двое гонщиков! Как мы поступим, народ? Отправим их на штрафной круг?
  Она спятила?! Мы едва с ног не валимся, какой такой штрафной круг? Зрители взревели от негодования; я улыбнулась и помахала им рукой.
  - Тихо-тихо! - тут же спохватилась Блондинка. Её расчёт на жадную до зрелищ толпу не оправдался. Многим из зрителей знакомо чувство сострадания, а ещё сейчас должны были начаться куда более престижные и желанные командные гонки. - Сделаем вот как: право рассудить наших финалистов передадим в справедливые руки Владыки Верхнего и Нижнего Египта, да будет он жив, невредим и здрав, фараону Пятнице!
  Фараон оказался не менее пафосным, но не переигрывал. На этой должности он не так давно, практически безграничная власть ещё не успела его испортить. Он хотя бы встал и подошёл к перилам.
  - Пусть боги-покровители не могут сейчас видеть нас, но это по их воле мы получили сразу двух победителей!
  - Да!! - а вот этот крик я хорошо расслышала.
  Лорд истерично рассмеялся. Не над кем-то конкретным и не над ситуацией - так смеются от перенапряжения, когда всё уже позади.
  Награждение победителей пройдёт после того, как Ра... тьфу, солнце вернётся на небосвод, а пока мы освободили трассу для профессиональных игроков. Не смотря на то, что нам и выпала гонка по городу, по его запутанным кривым улочкам, в некотором роде она попроще той, что досталась этим ребятам. У нас не было того стресса, который бывает, когда соперники постоянно дышат тебе в затылок или заставляют глотать пыль из-под копыт своих лошадей; на нас не давила поддержка толпы зрителей и не оглушали их крики. И это я ещё молчу про поворотные столбы с руками мумий!
  Упряжки команд вышли на исходные позиции. До старта оставались считанные минуты, но начало гонки я не увижу.
  
  - Ты справилась, египтянка! Даже не сомневался в этом.
  Октавиан, встретивший меня в загоне, сиял гордостью: за меня, за себя и за свою страну, чей стяг я понесу на церемонию награждения. Перерезав коротким мечом вожжи, туго впившиеся в мою талию и едва не разделившие бренное тело на две половинки, помог спуститься на благословенную землю и усадил возле колеса. Предусмотрительно. Посидеть мне сейчас очень кстати.
  - Твой шлем, - протянула римлянину помятый горшок. - Не против, если я не надену его на награждение?
  - Он всё равно помят.
  - Вот и славно. Видел, как я сделала Няш-мяш? Справедливости ради, она сама напросилась. Девчонка с моста хотела меня скинуть.
  - Мы все это видели, - Октавиан улыбнулся, присаживаясь на корточки рядом. - Римская Республика не забудет твоего подвига, и награда будет ничуть не меньше трудностей на пути к ней.
  - Хотелось бы надеяться! Когда-нибудь я напишу мемуары и назову их "От рассвета до заката". Ну там, утро, день, вечер, метафорические, конечно...
  - Название так себе.
  - Зато содержание будет клёвым.
  Вместо опустошения и желания свернуться калачиком в каком-нибудь уголке и как следует отдохнуть, я почувствовала внезапное бурление жизни в каждой клеточке тела. К сожалению, его не хватало, чтобы преодолеть чисто физическую усталость и тут же вскочить на ноги. Интересно было бы найти сейчас Максика и Женьку и посмотреть на их реакцию! Машка, гордая младшая сестрёнка, без малого 20 уровень и уже победитель самого престижного соревнования Кемета! Но вот толку... Автомата при вступлении в ряды "Безумцев" мне уже не видать.
  ЗвёздныйЛорд счастливо махнул рукой, проходя мимо. Его наставница всё с тем же каменным спокойствием на лице ждала на другом конце загона. Вот это понимаю характер! Думаю, Лорду с наставником повезло ничуть не меньше моего.
  - Поздравляю, Медлительная Принигонда.
  - И я тебя тоже, Лорд-без-Енота, - упомянула в ответ его прозвище. - Увидимся на награждении.
  Толпа снаружи так азартно ревела, что продолжать отсиживаться в стороне было бы почти преступлением. С трудом поднялась и не без помощи Октавиана выбралась из загона наружу. Нам, как и подсобному персоналу, выпала "удача" наблюдать за гонкой из первых рядов.
  От арены гипподрома нас отделяла лишь низенькая каменная стенка. Здесь было пыльно и, не скрою, страшно. Земля под ногами дрожала, а колонна, на выступ которой я забралась, чтобы лучше видеть, вибрировала, как гитарная струна. Наш заезд для малышей даже близко не стоял рядом с этим! Сейчас соревновались лучшие из лучших, настоящие профессионалы, готовившиеся к гонке не один месяц. Разумеется, тут было на что посмотреть!
  Семнадцать колесниц, запряжённых четвёрками лошадей каждая, неслись просто с фантастической скоростью, по пятам за ними мчались бешеные псы, выпущенные на потеху толпе, и это я уже не вспоминаю о загребущих ручках мумий. В алом свете затмения гонка являла собой поистине непередаваемое зрелище! Как жаль, что в суматохе утра я так и не добралась до букмекеров, поставила бы на во-он тех парней под номером одиннадцать на бело-голубой колеснице...
  И проиграла бы. На очередном повороте "моя" команда потеряла колесо и перевернулась, а оба парня были затоптаны конкурентами, которые чисто физически не успели бы среагировать или отвернуть. Одну команду загрызли псы, троих вышибли из игры соперники, так же была не вовремя сдохшая лошадь, и потом снова какая-то механическая авария. В итоге до финиша дошли только семеро колесниц, а победителем стала команда из отряда "Неживые" - парни с никами БегущийПоГраблям и Политик.
  Гонка закончилась буквально за минуту до того счастливого мгновения, когда первый луч солнца пробился сквозь красный сумрак. Луна отступила, забирая с собой немощь и безумную усталость последнего часа; тело медленно наполнялось знакомыми силами. Как же я по ним соскучилась!
  - Здорово, правда?
  - Египтяне знают толк в развлечениях, - согласился Октавиан, - но видела бы ты бои гладиаторов в Риме!
  - Не спорю, драки с начала времён притягивают несметное количество обожателей, но пусть каждый останется при своём мнении.
  С награждением победителей затягивать не стали - впечатления должны быть полными. Два десятка чернокожих рабов из числа неписей оперативно расчистили гипподром и засыпали песок лепестками роз. Личные воины царя выстроились вдоль всего периметра арены; для четверых победителей приготовили две нарядно украшенные колесницы. Вторых и третьих мест предусмотрено не было, разве что дадут красивую ачивку(32) в аккаунт соцсети.
  
  _______________
  32 Ачивка (от англ. achievement - "достижение") - результат прохождения персонажем контента игры.
  _______________
  
  Всё, что произошло далее, войдёт в мой список лучших моментов жизни! 15 минут славы(33) Принигонды. Октавиан вручил мне алое знамя Римской Республики с золотым орлом и аббревиатурой S.P.Q.R, и мы вместе со ЗвёзднымЛордом, нёсшим в руке палку с распятой шкурой зебры, взошли на колесницу. Встали плечом к плечу, взявшись за руки не потому, что чувствовали давление сотни тысяч зрителей, нас объединяла общая радость победы. Откуда-то сверху сыпались цветы, и, не смотря на то, что я сейчас представляла сторону врага, толпа с радостью выкрикивала моё имя. Я была счастлива. По-настоящему счастлива в ненастоящем мире. Единственное, чего не хватало, это Альфа. Как бы хотелось, чтобы он видел момент моего триумфа и разделил его с нами! Благо, он сможет посмотреть его в записи.
  
  _______________
  33 Отсылка к фразе Энди Уорхола: "В будущем каждый сможет стать всемирно известным на 15 минут".
  _______________
  
  Обе колесницы сделали круг почёта по гипподрому и замерли напротив царской ложи. Дальше мы пошли пешком. Негоже фараону лично спускаться к кому бы то ни было, правда? Поднялись по мраморным ступеням и замерли буквально в пяти шагах от трона. Пятница встал. Призрачные крылья за его спиной и едва уловимая аура высшей власти сумели превратить обычного, даже какого-то среднестатистического парня в едва ли не бога. Интересно, сколько ему на самом деле лет? "Восхождение цивилизаций" покорила сердца как восемнадцатилетних юнцов, так и тех, кому за семьдесят. С трудом передвигая ноги под тяжестью золота, подошла Блондинка, за ней нарисовались рабы с пальмовыми листьями и шкатулками.
  Пятница поднял руку, и толпа тут же смолкла.
  - Волею богов и избирательного процесса я поставлен над всеми вами, - заговорил владыка Кемета. - Не как тиран, пекущийся лишь о собственном благе и нарядах, - на этом слове мы все почувствовали намёк на разодетую Блондинку, - но как тот, кто умеет быть благодарным и умножает добро. Великие Гонки закончены. Боги остались довольны зрелищем и обещали мне, что не отвернутся от своего народа в предстоящую "Эпоху завоеваний". Так воздадим же почести нашим героям, четверым храбрецам, стоящим здесь перед всеми нами. - Пятница перевёл дыхание и весело подмигнул нам. Этот человеческий жест мгновенно расположил меня к нему. - Амон-ра даровал вам красивую победу, а что могу даровать я?
  С ребятами из "Неживых" всё ясно: они шли на гонку ради дворца - новой штаб-квартиры для своего отряда, где можно выращивать уникальных боевых питомцев, и, конечно же, ради денег. Поэтому вопрос был адресован нам с "нубийцем".
  - Знак римского легионера Эусебиуса, - ответила я.
  - Перо из хвоста павлина Царицы Савской, - ответил Лорд.
  Не без вмешательства божественного провидения, Пятница вынул названные ценности из шкатулки, шустро поднесённой рабом.
  
  
Получено: Знак Эусебиуса.
  
  Ну слава Ка! Самое сложное сделано, ещё немного и с квестом римлянина будет покончено. Только договор с Шарлатаном отчасти портил радость момента.
  Больше никаких наград не дали, а на всеобщий пир бюджет рассчитан не был. Кризис нехило подточил казну.
  - Напоминаю, что за неделю до старта "Эпохи завоеваний" по всему царству вводится военное положение, а так же настоятельно призываю каждого, кто достиг двадцатого уровня мастерства, прийти на взятие Александрии. Крепость будет нашей, а вместе с ней и весь мир!
  - Долгой жизни фараону Пятнице! - крикнул кто-то из зрителей. Явно подсадная утка, но этот клич легко был подхвачен всеми остальными.
  Когда с официальной частью мероприятия было покончено, я подошла к одному из вельмож и попросила провести меня в загон к лошадям, минуя особо настырных фанатов и журналисткую братию. С последними придётся говорить, от этого, как ни крути, не деться, но на сегодня с меня публичности хватит. Я так устала, что интервью получится ещё даже хуже того первого.
  Октавиан никуда не делся, ему хотелось закончить с квестом ещё посильнее моего.
  Воткнула палку со знаменем в песок и без лишних прелюдий протянула добычу.
  - Твой значок.
  
  
Задание "Со щитом или на щите" завершено.
  Получено: 2000 пункта опыта, 10 золотых монет, 10 жёлтых баллов, 355 очков Престижа, Перчатки Шпионки.
  Вы получили 19 уровень!
  До 20 уровня 1899 пунктов.
  
  Сразу же надела обновку. Бонусы с перчаток (+14 к силе (и +4 при каждом новом уровне), +20 к ловкости (и +5 при каждом новом уровне), -5 к Магии (и -3 при каждом новом уровне), +2% к скрытности, навык "Бархатные лапки" +1) тут же приплюсовались к уже имеющимся. Под цвет платья подходят идеально. Осталось раздобыть наплечники и - вуаля! - у меня весь сет Шпионки.
  Октавиан спрятал значок у себя в сумке.
  - Дело за малым: отправиться в Александрийскую крепость и сесть на галеру в Рим. Будем надеяться, что твои соотечественники выбьют греков из порта, иначе наше сотрудничество затянется.
  - Я лично должна помахать тебе платочком с берега, да?
  - Было бы неплохо, - Октавиан усмехнулся. - Но хватит того факта, что мои ноги покинут землю Кемета.
  - Не забывай про территориальные воды.
  Открыла расписание осад:
  
  Ближайшая осада - крепость Александрийская - состоится через 166 игровых часов (83 часа).
  
  Совсем скоро. Через 3,5 дня я завершу квест "Предначертание римлянина" и получу таинственную награду. Рано ещё о таком думать, но, наверное, я буду скучать без Октавиана. Принигонда знает этого римлянина буквально всю свою жизнь! За столь короткий срок успела привязаться, а он ведь даже не живой человек.
  - Однажды я приеду к тебе в гости. Оставишь адресок? Только чего-нибудь поконкретнее, чем "на деревню к бабушке".
  - Рим не деревня. Не хочу ранить твоих патриотических чувств, египтянка, но такого величия, каким наполнен мой город, ты не найдёшь больше нигде в мире. Фивы падут, Мемфис занесёт песком, а Рим всё так же будет стоять, покуда не грянет конец времён.
  Как же он прав, хоть и не знает об этом.
  - Мило, ты сузил мне круг поисков.
  - Не переживай, - Октавиан снова усмехнулся, - не исчезну. Не хочешь отметить победу в компании славных ребят из братства наёмников?
  - Звучит заманчиво, - протянула, задумавшись на секунду, а потом вспомнила, чем закончилась наша последняя совместная попойка, и решительно отказалась. - Пожалуй, на сегодня я всё. Буду спать дня три, не меньше.
  Октавиан понятливо кивнул:
  - Ты это заслужила, - он коротко сжал моё плечо, - отдыхай, а если что, ты знаешь, как меня найти. - Он вынул из земли золотисто-алый стяг и потопал по своим делам.
  - Эй! Ещё один вопрос: мне положена медалька за заслуги перед Республикой? Согласна даже не из рук консула.
  - Ага, и дорожка из лепестков роз до самого Капитолия!
  - Поймать бы тебя на слове...
  Как только римлянин исчез, я уселась на бортик поилки для лошадей. Участники гонок потихоньку забирали свои колесницы, конюхи принялись за уборку, а мне всё равно нечем заняться, пока народ снаружи не схлынет подальше отсюда.
  Браслет сиял непрочтёнными сообщениями, и я принялась их разбирать. 514 штук! Ого, Принигонда за одно утро превратилась из мало кому интересного нуба в местную знаменитость! Прежде чем взяться за чтение, провела автоматическую сортировку, по шаблонам исключив все оскорбительные письма и угрозы. По опыту знаю, что такие даже открывать не стоит. Остальные же сообщения были поздравительными и просьбами об интервью.
  Пока читала эти, получила ещё 12 штук. В результате пришлось временно отключить возможность принятия писем от людей вне списка друзей с исключением для чиновников и джати отрядов. А вдруг? Последние две категории ерунду писать точно не станут. Было бы обидно пропустить интересное предложение только потому, что не поставила галочку в нескольких местах.
  Отвечать никому не стала... кроме, разумеется, братца и Женьки.
  
  
<Создана беседа. Участники: КрадущийсяТигр, Мечтатель, Принигонда>
  КрадущийсяТигр: Ну наконец-то Мышь отвлеклась от самолюбования и вспомнила о друзьях! Между прочим, без наших лошадей ты бы не выиграла.
  Принигонда: Не каждый же день сам фараон жмёт тебе руку. Эпоха твиттера закончилась, сам должен понимать, что теперь строчить приветики во время официальных встреч не принято.
  КрадущийсяТигр: Да не жал он тебе руку! Типа мы не видели, как вы на пару с Лордом стояли и дебильно пялились на фараоновы крылья, раскрыв рты =)
  Принигонда: Зависть, мой глупенький старший братик, плохое чувство.
  Мечтатель: Поздравляем, Маш! Ты молодец, так ловко сделала Няш-мяш! То, как вы мчались к мосту, лучший момент во всей гонке.
  Принигонда: Спасибо, Женя! Хоть кто-то рад за меня.)
  КрадущийсяТигр: Да все мы за тебя рады, и да - это зависть. Стать национальным героем на 18-ом уровне жутко круто. Только не возгордись - о героях всегда быстро забывают. И не плачь, когда через неделю о тебе никто не вспомнит. Это игра, тут каждый думает лишь о себе.
  Принигонда: Не переживай, не сопьюсь. Надеюсь, вы, парни, поставили на меня больше медяка и теперь не жалеете об упущенной возможности стать египетскими Рокфеллерами(34) ?)
  
  _______________
  34 Машка имеет в виду самого богатого американца всех времён.
  _______________
  
  Альф, насколько мне известно, поставил на Принигонду красивую кругленькую сумму. Здорово, что я не подвела его надежды и кошелёк!
  
  Мечтатель: Кстати о другой упущенной возможности - Бельфегор, брат нашего джати, расстроен, сам джати тоже. Они считают, что ты не заслужила победы. Это нелогично, но вряд ли Синдбад будет рад видеть победителя в своём отряде. Извини, Маш, сейчас ему лучше не напоминать о тебе.
  
  Слов нет, как обидно, но сделаю вид, будто всё в порядке. Парни-то не виноваты, что их лидер включил обиженку.
  
  Принигонда: Я всё равно воспользовалась вашей помощью, одолжив лошадей, наш договор аннулирован. Всё по справедливости.
  КрадущийсяТигр: Зато ты получишь уникальную награду... Если, конечно, не уйдёшь из игры после этого.
  Мечтатель: Да, Маш, не боишься проклятия?
  Принигонда: И вы туда же?! Я уже устала слышать о мифическом проклятии. Его не су-щес-тву-ет.
  КрадущийсяТигр: А если всё-таки существует, и ты надумаешь бросить ВЦ, отдашь мне свои очки Престижа?
  Принигонда: Че-чего?
  Мечтатель: Макс говорит о том, что очки Престижа можно передавать. Один перс может перекинуть часть своих ОП другому персу. Разовая сделка.
  Принигонда: Вот уж нет уж! Мне и без вас есть, кому перекинуть, но повторяю - проклятия не существует и никуда я не уйду.
  Мечтатель: И правильно сделаешь! После 20 уровня жизнь только начинается.)
  Принигонда: Ни капли не сомневаюсь.))
  КрадущийсяТигр: Ладно, Мышь, нам пора на собрание. О лошадях не переживай, мы пришлём слугу за ними.
  Принигонда: Пока-пока!
  
<Вы покинули беседу>
  
  Когда закончу квест Октавиана (всего-то через каких-то три реальных дня) и получу немыслимые 2000 очков Престижа, "Безумцы из Гелиополя" сами будут умолять меня вступить в их ряды, а я, быть может, вообще уйду к "Неживым". "Неживые" первый отряд Кемета, попасть к ним с улицы нереально, но ведь для Принигонды они сделают исключение? А уж если совсем будет глухо и тоскливо, вспомню Брюса Ли, однажды сказавшего: "Цель не обязательно должна достигаться. Порой это просто направление двигаться дальше". Правда, не факт, что станет менее тоскливо.
  Не буду об этом думать прямо сейчас, сейчас мне пора в реал. Как бы сильно не хотелось задержаться хотя бы на полчасика, лучше этого не делать. Вдруг какой-нибудь Шарлатан замарает мне триумф победы очередной сделкой, или проигравшие участники настигнут с вендеттой, или ещё что-нибудь в таком же духе. Некоторые моменты следует заканчивать на пике, чтобы навсегда сохранить их чистый свет в своих воспоминаниях.
  Великая Гонка закончилась, а вместе с ней и моя прописка в гостевом домике номарха. Придётся озаботиться жильём. Дело не в том, что я боялась дебаффа усталости, просто победительнице не престало спать на улице вместе с ворами-оборванцами. От воров вообще следует держаться подальше на всякий. Хоть Шарлатан и обещал, что не сдаст меня, даже сделку заключил, но я всё равно ему не верю.
  Добрела до первой попавшейся дешёвой таверны (экономия для беглых превыше всего!) и сняла комнату сразу на несколько дней вперёд. Теперь настало время полюбоваться своими характеристиками:
  
  Уровень: 19 (до 20: 1899 пунктов)
  Клеймо: Беглая служанка.
  Отряд: нет.
  Линия жизни (+10%): 2040 (+149)
  Сила: 1140 (+26)
  Выносливость (+5%): 1197 (+17)
  Ловкость: 1520 (+78)
  Интеллект: 1520 (+58)
  Магия: 1900 (-49)
  Защита (+10%): 2090 (+35)
  Бог-покровитель: Ка.
  
  Красивые циферки!
  И с чистой совестью на выход.
  
  Родная комната встретила тишиной и прохладным воздухом. Я спустила ноги на пол и поёжилась. Замёрзла. Пятнадцать градусов, надо бы поправить термостат, пока тут всё инеем не покрылось. Какой умник выкрутил его? Шлемы "Машинити" отключаются только при десяти градусах, и за семь часов, пока разум в игре, в реале можно успеть простыть.
  Быстренько сполоснувшись под горячим душем, схватила визион и направилась на кухню. От Юльки одиннадцать пропущенных вызовов. Ну, наконец-то, узнаю подругу! Она уже отошла от свадебной драмы или, что более вероятно, поостыла чуток и таки придумала план мести. Пока разогревалась еда, я спроецировала изображение на стену и нажала автодозвон.
  <Машуль, поздравляю!> - Юлька ответила почти сразу. Её улыбчивое лицо приятно разнообразило скучные био-тэк интерьеры кухни. - <Гонка была классной, ты теперь у нас звезда! Поклонники, автографы, папарацци, все дела. Безумно за тебя рада!>
  - Да брось! То, что я - это Принигонда, знают всего парочка людей. Какая уж тут популярность. Лишь бы врагов не прибавилось и ладно. И, кстати, о врагах! Как идут дела в "Жизни Мечты"? Что натворили Диана и Лариэль в этот раз?
  <Ох,> - Юлька поморщилась, - <дела идут просто убийственно. Эти мымры вконец достали! Я ж тебе рассказывала, что мы пустились во все тяжкие, пытаясь укусить друг друга? В общем, там всё так закрутилось, что добром уже не кончится.>
  Подруга замялась. По лицу вижу, как старательно она подбирает слова, чтобы преподнести новость.
  - Так, Юльчик, говори прямо. Что случилось?
  <Я попросила заступничества у Малика, ну и мы теперь как бы вместе.>
  - Ты крутишь шашни с террористом номер один?! - моя реакция получилась куда громче, чем следовало. Если не считать Максика, изображающего покойника с кастрюлей на голове, в квартире я одна, можно и покричать немножко. Особенно, когда есть повод!
  <Он не такой уж и плохой, просто его видение миропорядка отличается от общепринятого...> - Подруга виновато улыбнулась, заметив мои недоверчиво вздёрнутые брови. - <Ладно, на самом деле он жутко плохой, но я ему всегда нравилась, было бы неразумно упускать такую возможность.>
  - Юля! А ну-ка договаривай всё.
  <Если так уж хочешь знать, то мы, вроде как, планируем революцию. Ничего особенного, клянусь! Малику нужно мировое господство, а мне маленькая месть.>
  Да уж! Бойтесь все, кто перейдёт дорогу моей подружке! Она только с виду хрупкий цветочек с кротким взглядом. Я бы даже пожалела Диану и Лариэль, но эти две девки и меня достали.
  - Только замуж за него не выйди, хорошо?
  <У меня на уме сейчас амуры стоят на самом последнем месте. В игре.>
  - А не в игре? - я подозрительно сощурилась. Не может же быть в самом деле, что... Микроволновка пискнула, сообщая, что еда согрелась, но я оставила её без внимания. - Как у вас дела с Максиком?
  Личико подружки на секунду осветилось доброй, чуточку смущённой улыбкой без какого-либо намёка на коварную мстительницу-соблазнительницу.
  <Он на удивление интересный парень, даже не ожидала! Всегда считала его задротом, не способном думать ни о чём, кроме игр, а сегодня ночью мы почти два часа болтали по визиону обо всём на свете, даже о динозаврах. Он вовсе не такой, каким кажется с первого взгляда.>
  - Я знаю, каким он кажется и со второго, и даже с третьего взгляда. Максик именно такой, поверь.
  <Маш, раз уж мы о нём заговорили, я должна у тебя спросить кое-что. Если у нас с ним что-то получится, и мы начнём встречаться, как ты к этому отнесёшься? Макс всё-таки твой брат, ты не будешь против?>
  - Оу... - Наверное, в этот момент моё лицо выражало крайнюю степень обалдения смешанную с недоверием. - Тебе он действительно нравится?
  Юлька снова улыбнулась, кокетливо пожав плечиком.
  Признаться, к этому я была не готова, и чтобы не показать, как растерялась, заговорила медленно и тщательно подбирая слова:
  - Ты лучшая девчонка из всех, кого я знаю, умница, красавица, нигде и никогда не пропадёшь. Ты действительно заслуживаешь принца. Не того английского хмыря, а самого настоящего из тех, о которых ещё пишут книжки. А Максик... держу пари, он всё ещё девственник. Знаешь, что я думаю? Он только что сорвал джек-пот.
  <Машуль, я тебя обожаю! Так бы и обняла.>
  - Напомню при встрече!
  Мы с ней проговорили целый час, за время которого я успела съесть нехитрый вегетарианский обед, а Юлька в красках расписать, что сделает с Дианой и Лариэль у себя в ЖМ в отместку за Тифона (да-да, я ей пожаловалась, у нас нет секретов между собой). Ничуточки не сомневаюсь, что её месть будет первоклассной! А затем я занялась приведением в порядок странички своего игрового аккаунта. То, что Принигонду в реальной жизни зовут Мария Леонова, знают лишь немногие, и это здорово! После победы в гонке, на удивление много ребят возжелали добавить меня в друзья; какой процент из них психи, даже не берусь предполагать.
  Артём в соцсети всё ещё не появился. Как и египетские гонки, греческие соревнования механизмов закончились одновременно с затмением, но его Пересмешник входит в фалангу полемарха Викториана, наверняка сидят сейчас вместе, обсуждают шпионские новости да строят планы на "Эпоху завоеваний", так же, как Максик и Женька с "Безумцами из Гелиополя". Собственно, с Артёмом мы уже договорились на сегодняшний вечер, он и не должен показываться в соцсети.
  Сейчас только четыре часа дня, а встреча в восемь вечера, пора начинать готовиться! Но сперва я просто обязана кое-что узнать и чем раньше, тем лучше. Проклятые квесты. Каждый раз, когда я убеждаю себя, что верить в такое настоящий бред, зёрна сомнений находят лазейку и умудряются прорастать сквозь скептицизм. Чего доброго, так можно саму себя запрограммировать на проклятие!
  Форумы "Машинити". Щёлк. "Восхождение цивилизаций: люди и боги". Сервер: Тиберий. Вкладка: Египтяне. Раздел: Общие вопросы по игре. Подраздел: Флудилка. Тема: Проклятие квестов с "неизвестной наградой". Не обновлялось 2 месяца и перенаправлено в архив. Ладно, архив так архив. Отвечать нельзя, но читать-то можно!
  
  ПринцПерсии пишет: Всем привет! Слышал от товарищей, играющих на других серверах, что все, кто получают уникальные квесты с "неизвестной" наградой в конце цепочки, спустя весьма непродолжительное время уходят из ВЦ. Думал, что бред, а вот теперь сам получил "проклятый" квест и захотелось узнать подробности. Есть те, кто реально прошёл через такое? Попрошу домыслы и слухи оставить при себе, уже наслушался про "Машинити", похищающих родственников, и зомбирование 100500 кадром.
  Эцио2016 пишет: А ты смотрел в соседних вкладках? Говорят, у греков "проклятые" квесты встречаются чаще, так как их самих больше и они типа нестандартно мыслят, что является одним из условий получения квеста.
  АватарАанг пишет: Принц, на форумах ты таких людей не найдёшь, разве что они сами вдруг решат заглянуть сюда по каким-то причинам. Но я лично знал двух парней с такими же квестами, к сожалению, только в виртуале. Их звали МастерКормак и Аазмандиус. Я написал "звали", потому что оба они ушли из ВЦ. Ребята получили уникальное оружие, несколько недель побегали с ним, а потом стали всё реже и реже появляться в игре. Говорили, что надоело. Ааз плюсом жаловался, что дела его перса пошли под откос, словно вся удача закончилась. Не то чтобы ему стало тотально не везти, просто проблем прибавилось. Короче - истина где-то там, но это совершенно точно не вмешательство невидимых сил.
  Локи_из_Асгарда пишет: Может, оружие было настолько имбовым, что Кормаку и Аазу игра показалась чересчур лёгкой? На кого ни замахнись - все врассыпную или навзничь. Скука же.
  ЛегоВглаз пишет: А не маловат ли срок, чтобы заскучать? Лично я б не отказался побыть ногебатором как можно дольше))
  Эцио2016 пишет: Локи, оружие было нормальным. Представители "Машинити" говорили, что ни в одной из их игр ни у кого нет и не будет безоговорочного преимущества над другими.
  ПринцПерсии пишет: Так это мне что теперь делать? Скрестить пальцы и помолиться об удачном исходе?
  НаследникСлизерина пишет: А у тебя, типа, есть выбор? :)
  АватарАанг пишет: Принц, раз уж ты поднял эту тему, отпишись здесь, на форуме, как закончишь квест. Будем достоверно знать, проклятый ли он или это и вправду слухи. Не пропадай.
  ПринцПерсии пишет: Договорились! Получится даже любопытно - этакий эксперимент, потому что уходить из ВЦ я не собираюсь, всё ж несколько месяцев копил на неё.
  Эрнанда пишет: ВсЕм чМоКе в ЭтоМ чАтИкЕ!^^
  ЛегоВглаз пишет: Древнее зло пробудилось!
  Эцио2016 пишет: О нет! Кто, блин, вот кто три раза сказал "Битлджус(35) "?!
  
  _______________
  35 Отсылка к фильму Тима Бёртона "Битлджус", 1988г.
  _______________
  
  Эрнанда пишет: Я не к вам, ущербные, а к Принцу, так что заткнитесь со своими воплями и ретро каменного века кинематографа... Хай, Ром!
  ПринцПерсии пишет: Хай, Нат!
  
  После появления Эрнанды, обсуждение предсказуемо скатилось во флуд, так что я быстренько перелистала несколько десятков страниц. Принц не подвёл - спустя месяц после первого сообщения в ветке, он отписался о завершении квеста. "Неизвестной наградой" в его случае так же оказалось оружие (ура-ура, моя Принигонда тоже получит суперский клинок!), а вот потом...
  
  ПринцПерсии пишет: В общем, ребята, я ухожу из ВЦ.
  <здесь почти целая страница из возгласов удивления и вопросов "почему?">
  ПринцПерсии пишет: НЕТ, никакое это не проклятие! Серьёзно, прекратите винить невидимые силы, мы все взрослые люди. Я вообще принял это решение ещё ДО ТОГО, как получил Орлиный клинок. Просто устал от всего... не знаю, ещё и квест этот закончился паршиво. Его мне дала племянница самого фараона, классная девчонка, даром, что непись. Мы с ней на пару изрядно поколесили по дворцам, а потом папашка продал её в гарем к жирному шейху из какой-то ближневосточной страны... Не важно. В общем, хватит с меня виртуальной жизни!
  Эрнанда пишет: Ром, ты же вернёшься?
  ПринцПерсии пишет: Отдохну немного, а там, глядишь, может, снова потянет пробежаться по раскалённому песку Кемета ;) Уж ты-то от меня так просто не отделаешься.
  
  Щёлкнула профиль Принца - судя по последней дате входа в игру, он всё ещё не отдохнул от неё.
  
  <спустя 4 месяца>
  Барбосса пишет: Принц, где ты там? Ребят, его вообще кто-нибудь видел?
  Эрнанда пишет: Нет. Ни в игре, ни на форуме, ещё он удалил свою страничку в соцсети.
  Таллахасси пишет: Тема существования проклятия снова открыта.
  
  Мда, ясности форум не принёс. Все, прошедшие через "неизвестный" квест, ушли из игры, но тем не менее твердят, что это их независимый выбор. Ладно, так и так сама скоро узнаю - врут они или это действительно нелепое стечение обстоятельств?
  Выключила визион и занялась своим внешним видом. Перед Артёмом я должна показаться в лучшем виде! Платьице в сине-белую клетку - модная в этом сезоне расцветка - подойдёт идеально. Не повседневно, но и не празднично. Волосы убирать не стала.
  С родителями проблем не возникло. Мама понимающе улыбнулась, сказав, что могу гулять с кем хочу, если не буду забывать, что я христианка, но чтобы к половине двенадцатого изволила быть дома. А папа был так увлечён какими-то сводками и отчётами с работы, что попытался сунуть мне ключи от машины, напрочь забыв, что его дочери только недавно стукнуло восемнадцать, а по закону нельзя управлять аэротранспортом до достижения двадцати лет.
  Из квартиры успела удрать до того, как братец выполз из комнаты. На сей раз я могла бы запросто заткнуть поток его язвительных комментариев одним упоминанием Юльки, но лучшая битва та, которой не было!
  
  Девушкам положено опаздывать на свидания, но у нас с Артёмом не свидание, а дружеская встреча, поэтому я пришла даже раньше намеченного срока на пять минут. Нервничала больше, чем ожидала. Мы же с ним виделись только в игре, за многие дни уже составили устойчивое представление друг о друге. А если в реале я не понравлюсь Артёму? Или он мне? Хотя, мне-то с чего он не понравится? Это же парни оценивают девушек преимущественно по внешнему виду (если судить всех по Максику).
  Да и так уж важно это всё? Чего переживать?..
  Оказывается, не я одна пришла пораньше. У кафе-бара "Эска-пэ" возле статуи кота-растамана стоял парень с одним цветком гвоздики в руках. Артём. По счастью, он не был гламурным накаченным юнцом, одним из десятков тысяч тех, что посещают модные спа-спортзалы Екатеринбурга, а потом мнят из себя непревзойдённых мачо. И не тощий жираф, как мой братец. Его приятное лицо и весёлые глаза без капли высокомерия мгновенно располагали к себе.
  - Привет, Маша! - Каким-то непостижимым образом Артём меня узнал. Наверное, заметил пристальное внимание незнакомой девчонки и сложил дважды два.
  - Привет, - я улыбнулась, забирая гвоздику. По лицу друга вижу, что ему понравилось то, какая я в жизни; от этого и без того хорошее настроение стало ещё лучше. - Пойдём внутрь, познакомлю тебя со ска-панком.
  "Эска-пэ" радовал свободными столиками на выбор. Мы сели у окна друг напротив друга. Я сдвинула в сторону светильник в виде листика марихуаны и такую же салфетницу, чтобы не загораживали обзор.
  - Бар тематический. В основном, люди приходят сюда на концерты мало кому известных музыкальных групп мало кому известного ска-панка, - сразу объяснила, чтобы друг не решил, будто я пригласила его в кофешоп. Глядя на исписанные растаманскими граффити стены и безумный интерьер "вырви глаз", можно напридумывать себе что угодно! - Здесь уютно и всегда пахнет испанскими мандаринами, а ещё это моё самое любимое место в Екатеринбурге.
  - Шикарно, - согласился Артём. Похоже, не врёт. - Невероятно, что в таком рафинированном био-тэк городе, как наш, может быть нечто подобное. А здесь подают кофе?
  - Колумбийский с одной ложечкой сахара, - припомнила своё обещание и переключила режим светильника. Мягкий зелёный свет сменился на красный, подавая знак официантке, что за этим столиком жаждут её внимания.
  Когда девушка удалилась с заказом, Артём протянул мне свёрток размером с обувную коробку.
  - Держи, это тебе.
  - Что там?
  - Маленький презент победителю Великих Гонок и самой классной египтянке из всех, кого я встречал. Жаль, что всё самое интересное пришлось смотреть в повторе.
  - Артём, - я широко улыбнулась, аккуратно разрывая обёртку.
  - Заранее не радуйся, хорошо?
  Снедаемая любопытством, открыла крышку и вынула фигурку египетской девушки высотой около тридцати сантиметров. Не ожидав увидеть ничего подобного, я на несколько мгновений лишилась дара речи.
  - Да это же... Боже, один в один Принигонда! Ведь действительно, смотри, как похожа! Ничего себе!
  Египтянка была настолько детальной и проработанной, что оставалось лишь поразиться мастерству изготовителей.
  - Здорово получилось, правда?
  - Я же как раз говорила тебе о таких фигурках! Невероятно, что их действительно делают. Как ты...
  - Выбрал на днях несколько удачных флэш-роликов с Принигондой и отправил заказ в "Машинити". Принесли сегодня утром.
  Я с благодарностью посмотрела на друга, довольного моей реакцией:
  - Это удивительный подарок.
  - Да так, ерунда же. Хотелось сделать тебе приятное. - Он сложил руки на столешницу и наклонился ближе ко мне. - И вообще, я твой должник. За такой короткий срок без вас с Омфисом мне оставалось надеяться только на место в каких-нибудь "Чёрных канарейках".
  Думаю, мы оба выиграли от нашего сотрудничества.
  - Никто раньше не делал такого для меня. Спасибо, Артём. - Поддавшись внезапному порыву, я перегнулась через столик и поцеловала друга в щёку. - Мне повезло, что ВЦ забросила Принигонду именно на Элефантину.
  - Не тебе одной.
  Бесшумно подошедшая официантка в коротенькой оранжевой униформе и с двумя высокими хвостиками на голове выложила на стол перед нами тарелки с кулинарным панк-шедевром вегетарианства и кувшинчиком кофе, а потом так же бесшумно исчезла.
  - Маш, расскажи что-нибудь о себе, чего я не узнаю из твоей страницы в соцсети.
  - Хорошо, - я заправила волосы за ухо и закусила губу, пытаясь выудить из глубин памяти чего-нибудь интересненькое и не связанное с онлайном. - Однажды в школьной постановке я играла шекспировскую Катерину и делала это так бездарно, что на следующий день мы с моей лучшей подругой проникли в учительскую и выкрали оттуда все сделанные записи...
  Не ошибусь, если стану утверждать, что это было лучшим "не свиданием" на моей памяти. В жизни общаться с Артёмом оказалось ничуть не сложнее, чем с Альфом, и нечто похожее почувствовала не я одна. Так не хотелось расходиться, но просидеть в баре до утра нельзя (я обещала маме быть христианкой), а бродить по стемневшему Екатеринбургу дурацкая идея, пришлось прощаться. В следующий раз договорились встретиться уже в игре, но Артём взял с меня обещание, что в "Эска-пэ" мы ещё вернёмся, например, в самом ближайшем будущем. С удовольствием согласилась. А почему бы и нет? Я человек прямолинейный - если кто-то мне понравился, отмалчиваться не стану.
  Артём поймал мне такси и, прежде чем уйти, подождал, пока оно отъедет.
  Действительно, это был чудесный день!
  
  
  
ТРЕТЬЯ ГЛАВА
  "С каждым годом "Машинити" создаёт новые игры, но мы вовсе не пытаемся уничтожить генофонд России, заставляя молодёжь всё больше времени проводить в виртуальных мирах, в чём нас обвиняют некоторые активисты. В будущем мы планируем увеличить время обязательного перерыва между сеансами игры до трёх часов, а так же ввести выходные дни".
  О. Судаков, исполнительный директор "Машинити".
  
  Моё утро наступило в одиннадцать. И наступило оно осознанием того факта, что дни в подавляющем большинстве не всегда такие, каким был день вчерашний. Цветные камешки частенько встречаются на нитке бус Жизни, но в остальной своей массе они однотонные. С небес на землю меня вернула собственная страничка в соцсети. Глупо было надеяться, что Шарлатан исчезнет на веки вечные. Как выяснилось, после инцидента с Жоржиной Жестянкой и рабами, Техподдержка его не выловила, и теперь мою страничку украшали уже "коллекторские" картинки с напоминанием о долге.
  - Да чтоб тебя, Шарлатан! Изыди в ад, демон.
  Удалить. Удалить. Удалить. Снова переписать код безопасности и отправить ещё одну жалобу, а страницу заморозить с пометкой о том, что отныне любые изменения можно производить только и исключительно с моего личного визиона.
  А всё-таки нельзя не признать, что парень гений! Негодяй законченный, но гений. Обойти ловушки ребят из Техподдержки соцсети не каждому неохакеру дано, но долго прятаться он не сможет. За официальными силами всегда стоят закон и самые современные технологии, когда как за неохакерами только сомнительная поддержка точно таких же чудиков и голый энтузиазм.
  В ВЦ зашла уже после трёх по полудню.
  
  
Внимание! До старта "Эпохи завоеваний" осталось 112 игровых часов (56 часов). По всему Кемету введено военное положение.
  Бдительность внутренней стражи по отношению к правонарушителям, беглым рабам и слугам снижена.
  Усилено наказание за преступления различной степени тяжести и нарушение общественного порядка, произошедшие с момента появления этого объявления.
  Ограничена сумма продажи трофеев до 10 золотых в день на одного человека.
  Стоимость проезда по любому из направлений внутри царства снижена в 2 раза.
  Будьте внимательны!
  
  Ну здравствуй, новый порядок! Крабы(36) будут опечалены катастрофическим ограничением суммы продаж, но в то время, когда твои соотечественники поднимутся на защиту страны от вражеских захватчиков, негоже стоять в стороне. Лично я порадовалась объявлению - можно будет не пугаться каждого воина фараона, увиденного вдали.
  
  _______________
  36 Краб - игрок, предпочитающий убийство мобов и собирательство за место военных обязанностей.
  _______________
  
  Небо над Мемфисом окрасилось в закатные цвета. За время моего отсутствия здесь прошло уже два с половиной дня, а казалось, что две с половиной недели. Город заметно изменился. Плакаты Великих Гонок и прочих развлекательных мероприятий были сорваны, украшения убраны, мелкие уличные лавки ликвидированы, часть магазинчиков закрыта, а с улиц исчезли почти все воины из "Великой Эннеады". Чувствовалось приближение войны.
  О гонках ещё говорили, но, как это бывает со всеми случайными победителями, о Принигонде начали забывать. В умах поселилась "Эпоха завоеваний", вовсю шла агитация на взятие Александрийской крепости. Альфа в игре не было. Следовало это ожидать, но я всё равно ощутила досаду. Вчерашняя наша встреча была... неожиданно восхитительной! До сих пор поверить не могу, что Артём не выдуманный непись, а реальный человек.
  Вот ещё, Машка, неужели, ты начала влюбляться? Эта мысль заставила меня сбиться с шага, но я быстренько выгнала её из головы. Пока слишком рано делать какие-либо выводы.
  Ну хватит лирики, я в ВЦ и пора заняться делом!
  Открыла карту, чтобы глянуть, где сейчас Октавиан, но вместо одной зелёной точки обнаружила две, причём одна из них сейчас двигалась в мою сторону. Подпись над ней гласила "Шарлатан". Приехали! Неужели, заключённая сделка превратила нас в союзников? Не хочу. Развернулась по направлению к таверне Октавиана и ускорила шаг.
  - Наконец-то явилась, королевна, не прошло и вечности.
  Фигура, укутанная в чёрный плащ с капюшоном, поравнялась со мной буквально на следующей улице. Хороший плащ, дорогой, столько уровней прошло, а всё как новый.
  - У некоторых людей, помимо игр, есть реальная жизнь, интересная, к слову.
  - Типа верю.
  - Сгинь в другое место.
  - Если бы не обстоятельства, счёл бы это за намёк пошалить, и, кстати, я бы пошалил, но у нас с тобой уже есть одно незаконченное дельце. Ты не в ту сторону лыжи навострила. Порт на востоке. Элефантина ждёт!
  - Да ну? - Я остановилась и повернулась к парню. - Собственно, чего тебе вообще от меня надо? Про сделку помню, можешь не начинать, твои "наскальные рисунки" на моей стене в соцсети уже видела. Коли ты такой умный, раз сумел обойти ребят из Техподдержки "Машинити", отчего не за греков играешь?
  Шарлатан молитвенно сложил руки и состроил глаза-блюдца.
  - Я согрешил, матушка, - начал он покаянным тоном, с головой выдающим его издёвку. - Нет, ты серьёзно ждёшь исповеди?
  С удовольствием пырнула бы его ножом, но можно пырнуть и словом:
  - В условиях сделки ты сам дал мне неделю, теперь сиди и жди.
  Парень наигранно застонал. В десятке метров отсюда я приметила общественный телепорт, и на секунду возникла мысль запрыгнуть в него, чтобы таким образом хоть ненадолго избавиться от надоедливого общества. Но бегство не вариант. Не теперь, когда мы в любой момент можем увидеть местоположение друг друга.
  - Слушай, про срок в десять дней это был стандартный шаблон сделки. Разве ты не хочешь отделаться от меня поскорее? Те "наскальные рисунки", как ты выразилась, только цветочки. Я умею быть настоящим геморроем.
  Он как-то дёргано огляделся по сторонам, и я только сейчас заметила выражение настороженности на его лице.
  - Нелады с местными? - поинтересовалась с невинно-насмешливой улыбкой.
  - Твой драгоценный Нехо разбушевался, - нехотя ответил парень. - Оказывается, нельзя наврать лидеру Воров и рассчитывать, что тебе за это ничего не будет. Задницей чувствовал, что плохо кончится, но было так весело... А сейчас уже что-то не очень.
  - Погоди, хочешь сказать, что Нехо натравил на тебя своих ребят?
  Не зря лидер Воров понравился мне с первой встречи!
  - Мне пришлось просить покровительства у Ксеркса, лидера гильдии Убийц если забыла кто это, - Шарлатан поморщился; походу, он не любит быть у кого-то в долгу. - Ксеркс хоть и подонок редкостный, но своим не отказывает. Не за красивые глазки, конечно...
  - У вас с ним, как я погляжу, много общего.
  - Больше, чем ты думаешь. Короче, назревает мини войнушка гильдий, моя шкурка резко возросла в цене, отчего я счастлив прям до чёртиков, и мне лучше пораньше выписаться из номера, смекаешь? Чего тебе стоит свалить отсюда прямо сейчас, а?
  Вот оно возмездие! Такие, как Шарлатан, всегда получают по заслугам. "Старт был неплох, но ни у кого не получалось выигрывать всю жизнь(37) "... Хм, а если его поймают раньше, чем истечёт срок нашей сделки, её можно будет аннулировать без последствий?
  
  ______________
  37 (с) Ларри ("Адвокат дьявола", 1997г.)
  ______________
  
  - Даже если исключить из уравнения то, так сильно я не горю желанием облегчать тебе жизнь, на Элефантине меня ждут унижения и кандалы, можешь сам догадаться, что я отнюдь не тороплюсь туда вернуться. К тому же, у меня тут осталось незаконченное дело - осада Александрийской крепости.
  Шарлатан посмотрел на парочку подозрительных неписей на той стороне улицы, которые в свою очередь посмотрели на него, и кивнул.
  - Просрочишь сделку хоть на час, я подам в Суд Богов. Понятия не имею, чё эт за хрень, но там тебе не поможет адвокат даже за тысячу золотых.
  Не прибавив больше ни слова, он круто развернулся и быстрым шагом направился подальше отсюда. Отлично! Надеюсь ещё, что ему хватит ума больше не трогать мою страничку в соцсети.
  Неписи двинулись следом, но порадоваться шарлатановым неприятностям непредсказуемая ВЦ мне не дала:
  
  
Получено задание "Тяжкое бремя".
  Условие: отвлеките воров, пока ваш союзник не скроется.
  Награда: 200 пунктов опыта, 1 серебряная монета, 5 жёлтых баллов, 1 очко Престижа.
  Особенности: в случае неудачи вы потеряете 300 пунктов опыта.
  Бонус: +100 пунктов опыта, если вы никого не раните.
  Нельзя отказаться.
  
  00:01:59... 00:01:58...
  Ну вот, мне придётся защищать своего заклятого врага! Ар-р! Если бы не риск потерять кучу пунктов опыта, я бы первая указала ребяткам сторону, куда побежал Шарлатан, а теперь... Теперь остаётся надеяться, чтобы он об этом не узнал.
  Девушка и юноша - Тефия и Идмон, оба 25 уровня - были облачены в простые одежды, совершенно не подходящие для драк, зато идеальные для шпионажа. На секунду отвернувшись, я едва не потеряла их из виду, но окликнуть не решилась, они могли сорваться на бег, а в спринте ребяткам Нехо нет равных. Моё преимущество - внезапность!
  Первым делом попыталась перекопировать панели их умений - пусто. Превосходно! Я могу тормознуть воров, затеяв драку, и это не будет идиотизмом - они ответят мне лишь кулаками и тупыми ножичками. Вот только как их не ранить-то? Вызвать на битву, а когда они достанут оружие, сказать, что битва танцевальная?
  Или сделать по-умному!
  В "шведском столе" из игроков без труда отыскала подходящего для моих целей парня. Им оказался последователь бога Хонсу. Пятое умение из его панели просто идеально!
  
  
Вам доступно умение "Великая Сила". Уровень: 5 из 7.
  Особенности: в радиусе пяти метров от цели останавливается время и всё замирает (продолжительность в секундах зависит от уровня усиления); каждый, попавший под воздействие Силы, неуязвим для атак.
  Подготовка: 3 секунды. Перезарядка: 3 минуты. Стоимость: 12% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Как же, всё-таки, я обожаю этого бога! Он далеко не самый дамажный из сонма своих собратьев, но враги тысячу раз подумают, прежде чем задирать его.
  00:01:34... 00:01:33...
  Пока не стало слишком поздно (циферки таймера опасливо перекрасились в красный цвет), кинула проклятие в Идмона. В ту же секунду он и его спутница застыли на месте. Это смотрелось весьма странно на фоне того, что другие люди возле них не пострадали, но вполне объяснимо - механика игры не позволяет беглым слугам нападать на своих соотечественников из живых игроков, и весь мой дамаг по ним просто не проходит.
  За выигранные пять секунд отыскала последователя Осириса. Его "Песнь Царя" обратила парочку воров, и без того обалдевших от неожиданности, в паническое бегство на двенадцать секунд. К сожалению или к счастью, они побежали в разные стороны. На время оставив Тефию, умчавшуюся в противоположном от Шарлатана направлении, я накинула на Идмона "Силу земли" - то самое умение Нефертума, замедляющее скорость передвижения на 80%. Затем, когда он очухался, раскрыла "Лунный купол" Хонсу, в этот раз замедлив все его действия в три раза.
  Стычка посреди улицы никого не заинтересовала, даже одинокого солдата из гарнизона "Великой Эннеады", стоявшего метрах в пятидесяти отсюда. Здешний народ видит подобные представления по десятку раз за час.
  - Сейчас ты у меня поплатишься!
  А вот и Тефия вернулась! Зло растопырив пальцы, кинулась ко мне, намереваясь задушить, не иначе. Для неё у меня уже было припасено умение бога Гора - "Крик сокола". Призванная птица с радостью кинулась на лицо воровке, не нанося ни капли урона, но и не позволяя ей атаковать в ответ. На сорок секунд девчонка выключена.
  - Ты с Врагом Народа! - Идмон быстро догадался, откуда ветер дует.
  Отнекиваться не стала, да и подтверждать тоже - не дай Осирис, проболтается где-нибудь. Для него у меня было заготовлено кое-что новенькое от невиданной мною ранее богини царства мёртвых - Аментет.
  
  
Вам доступно умение "Столкновение в Вечность".
  Особенности: лишает вашего врага плоти на 10 секунд, но по возвращении в тело показатели его Силы и Магии будут усилены в 2 раза на 10 секунд.
  Подготовка: 1 секунда. Перезарядка: 1,5 минуты. Стоимость: 8% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Ближе пяти метров я воров к себе не подпустила, а уж о том, чтобы они смогли продолжить преследование Шарлатана, вообще речи не шло.
  Весело получилось! А когда прокачаю "Реплику" по максимуму, будет ещё веселее. Единственным, что доставляло мне некоторые неудобства, было то, что "блюда" из "шведского стола" не стояли на месте, и я не могла воспользоваться умениями одного и того же игрока дважды.
  00:00:02... 00:00:01...
  
  
Задание "Тяжкое бремя" завершено.
  Получено: 200 пунктов опыта, 1 серебряная монета, 5 жёлтых баллов, 1 очко Престижа. Бонус: +100 пунктов опыта.
  До 20 уровня 1599 пунктов.
  
  - Оставь её, Тефия. Шарлатан ушёл, - измотанный Идмон с презрением сплюнул на дорогу.
  Девушка недовольно рыкнула, но послушалась товарища.
  - Не встревай больше в дела, которые тебя совершенно не касаются, Принигонда, - прошипела она, подходя ко мне и ткнув пальцем в грудь. - Навлечёшь на свою голову большие неприятности.
  В ответ я лишь пожала плечами. Да я бы с удовольствием не встревала, но жаль было терять 300 пунктов опыта даже ради того, чтобы подпортить жизнь Шарлатану. Он скользкий тип, всё равно бы выкрутился. Глянула на карту - парень уже в нескольких кварталах отсюда. Нет, благодарностей мне от него не надо, то, что он ничего не увидел, уже достаточная награда.
  А Ка может мною гордится! Ловко я сориентировалась в разнообразии умений! Правильные советы мне давали - главное практика, много-много практики, и тогда Принигонда станет грозным и крайне непредсказуемым соперником. Но более всего меня порадовала покорность Жала Скорпиона.
  - Можешь ведь, - похвалила я ножичек, убирая на место.
  А день-то начинает налаживаться!
  Воровская парочка исчезла, теперь мне никто не помешает заняться настоящими делами.
  
  В тот момент, когда я переступила порог средненькой египетской таверны, Октавиан разговаривал с игроком 29 уровня о каких-то квестовых делах. Села дожидаться его за столиком чуть поодаль, попросив стакан любого сока на выбор.
  - Два медяка, - подавальщица поставила передо мной кружку с абрикосовым нектаром.
  - Держи, - подкинула ей монетки... а спустя секунду нахмурилась.
  Денежек в моём кошельке стало куда меньше, чем должно быть. К моему микро-ужасу изменения коснулись золотых монет! 15 вместо 20. Несколько секунд тупо смотрела на них, пытаясь понять, как могла потерять-то? Деньги хранятся во внутренней сумке, а ВЦ никогда не отбирает их без ведома хозяина даже на налоги.
  Меня ограбили. Каким-то непостижимым образом ограбили... Тефия, кто же ещё! Вот же @#$%^&!.. Запишу эти 5 золотых на счёт Шарлатана.
  Чтобы отвлечься от "убийственных" мыслей, открыла расписание сражений. Осада Александрийской крепости начнётся только через несколько дней, как раз успею взять 20 уровень, чтобы самой поучаствовать. А что? Малышей на войну тоже берут, тем более на такую знаковую. Битва будет жестокой, но это наша земля, разве можно стоять в стороне? Важен каждый боец. Со времён осады Розетты помню, как в общем чате собирали отряды низкоуровневых игроков для диверсионных миссий (и причём статус был неважен), за бортом жизни среди героев-одиночек не останусь.
  - Ждать невыносимо. - Захватив свою кружку с пойлом, Октавиан наконец-то пересел ко мне. - Не сейчас, когда до финала остался последний, чисто декоративный шаг.
  - У меня тут идея появилась. Что ты думаешь об осадах? - Я коротко обрисовала ему свой план. - Составишь мне компанию или отсидишься в Мемфисе?
  Глаза Октавиана блеснули не хуже серьги в ухе.
  - Римляне не прячутся от сражений, даже если они не наши. Да и кто-то же должен защитить тебя от греков.
  - Так и знала, что я тебе нравлюсь! - расплылась в самодовольной улыбке. - Но наши семьи меж собой враждуют пару сотен лет, и влюбиться нам с тобой страшней любого шторма...
  Жаль но мой поэтический порыв не был оценён по достоинству.
  - Не начинай, египтянка, иначе договоришься - заберу с собой в Рим.
  - Ладно, молчу. Для твоей любимой родины я ещё слишком молода.
  - И едва можешь связать два слова в предложение.
  - Но-но! Мой латинский на семь пунктов из тридцати и почти без акцента.
  - Раз на семь, то убедила, - Октавиан вскинул руки ладонями наружу, признавая поражение в этом раунде, и переключился на серьёзную тему: - Значит, отправляемся на войну. Путь до Александрии не близкий, через пару дней отчаливаем. Поднимай уровень мастерства и жду тебя на галере.
  После всей этой гоночной суеты, что может быть зауряднее, чем заняться совершенно обычным левым квестом? До 20 уровня мне осталось целых 1599 пунктов - фантастическая цифра, учитывая ограниченность времени. Нужен сверхприбыльный квест! Или куча мелких и лёгких. На крайний случай пойду за город охотиться на мобов...
  Однако раздобыть задание в Мемфисе оказалось вовсе не так просто, как хотелось бы - рутинные, бытовые квесты исчезли в связи с введением военного положения. За место них едва ли не на каждом углу появились рекруты фараонового войска, призывающие граждан помочь в подготовке к вражескому вторжению.
  - Оскорблять римлян и греков словами может каждый, оскорблять делом - участь победителей! Фараон надеется на каждого из вас!
  Тщательно удостоверилась, что на беглую служанку здесь никто не кинется, и уверенно подошла к полураздетому мужчине в синей схенти и синем же платке на голове. На его поясе висел короткий меч, а в руках была кипа папирусов, которые он раздавал всем желающим.
  - Здравия желаю, товарищ Амфимедонт! - бодро отрапортовала, за малым не козырнув.
  - Иди, куда шла, Принигонда.
  - А я к вам шла. Готова послужить на благо родины, копать траншеи и чистить мечи сержантов. За достойное вознаграждение, разумеется.
  - Для тебя заданий нет... Подходите, подходите!
  Ничего не понимаю.
  - Ну вот я и подошла. Разве вам не нужно выполнить план по набору добровольцев? Или вы из тех, кто считает, что женщинам место на кухне?
  Амфимедонт снисходительно посмотрел на меня:
  - Мой начальник женщина, я против вас ничего не имею, но конкретно ты не подходишь. Беглые слуги потенциально опасные граждане, однажды вы призрели закон, вам нельзя доверять.
  - Ну спасибо, - выдохнула, покачав головой. Спрашивать про штрафбаты не стала, я ещё не отчаялась.
  Ладно, приступаю к плану Б. Если он не сработает, у меня ещё В есть, ну и дальше по алфавиту. В общем, иду туда, где мне в квестах точно не откажут - к моим сёстрам не по убеждениям, но по гильдии, к жрицам любви. Открыла карту, чтобы отыскать какой-нибудь дом терпимости, когда мой браслет сверкнул непринятым сообщением. Затягивать с прочтением не стану. Прямо тут достала Клинописную табличку и щёлкнула на диалоги.
  
  
<Создана беседа. Участники: Легендальф, Принигонда>
  Легендальф: Мира и любви, Прин!
  Принигонда: Привет, Артём!
  
  Смущения после вчерашнего вечера не было никакого, да и с чего бы? Мы прекрасно провели время и остались друг другом довольны.
  
  Легендальф: Ну как она, жизнь после славы?
  Принигонда: К счастью, никак - я отключила приём сообщений. Маловата ещё для звёздной болезни. Поддамся - и здравствуйте, секс, наркотики, рок-н-ролл, а потом, когда у толпы появится новый любимчик, затяжная депрессия.
  Принигонда: Как дела на секретной службе у полемарха?
  Легендальф: Помнишь, я подавал заявку на вступление в отряд Пятницы? Ещё до Розетты было дело. Вчера вечером её предварительно одобрили, позадавали несколько вопросов, и сейчас я как раз иду на собеседование.
  Принигонда: Через их сайт задавали или в игре?
  Легендальф: Через сайт, вчера у меня нашлись дела поважнее, если ты помнишь).
  Принигонда: Ещё бы не помнить! Поверить не могу, что ты никогда раньше не слышал Фрэнка Заппу(38) .
  Легендальф: Все с чего-то начинали!
  Принигонда: Думаю, тебя примут.
  Легендальф: Надеюсь. "Дети пришествия", конечно, не легендарные "Неживые", но для моих планов подойдут идеально. До осады крепости попытаюсь выведать как можно больше планов, а потом на Пересмешника.
  
  _______________
  38 Фрэнк Заппа - американский композитор, певец, мультиинструменталист, продюсер, автор песен, музыкант-экспериментатор, звуко- и кинорежисёр.
  _______________
  
  Просить его не шпионить хотя бы в этот один единственный раз не стала. Артём грек, для него победа своих товарищей в первой битве "Эпохи завоеваний" важна ничуть не меньше, чем для меня выполненный квест Октавиана. Пусть будет так, как должно быть.
  
  Принигонда: Ты ведь не убьёшь меня, если мы встретимся в дыму сражения?)
  Легендальф: Конечно, нет, спрашиваешь ещё! Но встретимся мы вряд ли.
  Принигонда: Не те весовые категории, ага... Ладно, ещё увидимся). Удачи тебе на собеседовании.
  Легендальф: Спасибо! Понадобится какая помощь - я весь твой ;)
  Принигонда: Буду иметь в виду!)
  
<Вы покинули беседу>
  
  Вот и всё, каких-то несколько дней и мы по разные стороны баррикад. А когда закончится "Эпоха завоеваний", Альфу вообще нечего будет делать в Кемете, разве что время от времени появляться в онлайне перед осадами. Игра без него будет совершенно другой. Без него и без Октавиана...
  М-да, я ещё не получила "неизвестную" награду, а ВЦ уже начала терять свою интересность в моих глазах. Даже безо всякого мифического проклятия!
  
  В Мемфисе построено сразу четыре публичных дома. Я выбрала тот, что ближе, хоть он и был самым маленьким и невзрачным. Не развлекаться иду, так какая разница, где получать квесты? Вот когда не буду спешить, может, потрачу денёк-другой на праздную экскурсию по столице Кемета и тогда уже вдоволь повосторгаюсь архитектурой.
  Когда я подошла к доске, где висели задания на любой вкус, ко мне подскочила одна из полуголых жриц любви.
  - Спасибо, я сама разберусь, - улыбнулась ей, но девушка не отстала:
  - Вижу, ты ищешь подработку, а ещё вижу то, что тебе можно поручить деликатные дела. - Она наклонилась ближе ко мне и понизила голос: - Очень деликатные.
  Я заинтересовалась. Очки Престижа наконец-то начали приносить плоды!
  - Говори.
  Жрица любви схватила меня за руку и отвела к одному из немногих остававшихся пустыми диванчиков. Здесь никто никого не стеснялся, будто пользоваться продажной любовью такой же естественный процесс, как покупка печёного яблока у лоточника на рынке.
  - Позволь рассказать по порядку. Всё дело в моей бабушке, это именно из-за неё я пошла работать в бордель. Ей нужны деньги. Она очень больна, а жрецы Нефертума отказываются давать ей лекарства бесплатно... Но не в этом дело, попрошайничать не стану. К сожалению, я почти всё время провожу на работе, мы с бабушкой стали так редко видеться, что она начала скучать и от этого ещё быстрее чахнуть. Сделай доброе дело, проведай её.
  - Чего же в этом деликатного? - я вопросительно вздёрнула бровь.
  - Астрэйа приехала в Кемет из Греции много лет тому назад, но до сих пор не может почувствовать себя здесь как дома. Она не любит незнакомцев и двери им не открывает ни под каким предлогом, но ты... тебе хочется доверять.
  
  
Предложено задание "Обитель зла".
  Условие: навестить больную бабушку и передать ей гостинец.
  Награда: 1300 пунктов опыта, 5 золотых монет, 5 жёлтых баллов, 15 очков Престижа.
  Особенности: задание будет засчитано только после того, как вы выйдете из дома бабушки.
  Вы принимаете?
  
  Ну и названьице! Это не деликатное дело, это дело подозрительное, но как только мои глаза увидели количество опыта в награду, здравый смысл отключился. Испытывая навязчивое чувство, что ещё пожалею об этом, согласилась. Это же игра! Кто не рискует, тот не пьёт шампанского.
  Девушка просияла, вручила мне бумажный пакет со сладостями и назвала адрес дома. Далеко, но телепорты скрасят путь. Думаю, я успею навестить старушку до того, как в Кемете стемнеет, и сдам квест до истечения времени игры.
  - Ты моя спасительница, Принигонда! Да поможет тебе бог Сиа, - жрица благодарно помахала мне на прощанье.
  
  Дом бабушки располагался на отшибе города, в той части, которую традиционно называют трущобами. Это было типичное египетское строение, вокруг которого разбиты неухоженные клумбы с какими-то фиолетовыми цветами, а парадная дорожка занесена песком. Мило. Нырнув в кусты, быстренько переоделась в красный калазирис - униформу жриц любви. Помнится, Мефиер обещала за него десятипроцентную надбавку к опыту.
  Не став затягивать, громко постучалась.
  Спустя минуту дверь открыла милая престарелая гречанка по имени Астрэйа с таким добрым, подкупающим с первого взглядом лицом, что я непроизвольно заулыбалась. Рассчитывала, что придётся минут десять убеждать её, что меня можно не бояться, а всё оказалось так просто.
  - Доброго вечера! Меня прислала ваша внучка, держите гостинец.
  - Заходи, девочка, - ласково пропела бабулька. - Выпьем чайку.
  Навязчивое чувство вернулось и вновь завопило о неприятностях. Я остановилась на пороге и, прежде чем войти, на всякий случай просветила Астрэйю "Уаджетом"... Ничего примечательного. Из умений только "Общение с растениями", не атакующее и даже не защитное, такое вот бытовое, как раз для старушек. Судя по всему, больше в доме никого не было.
  
  
Вы вошли в дом Астрэйи. Предупреждение: здесь не действуют магические умения.
  
  А они понадобятся?..
  Не дав додумать мысль, гречанка провела меня через две комнаты на кухню, усадила в тяжёлое кресло, в мгновение ока накрыла стол и села напротив. Для нелюдимой неизлечимо больной бабушки она о-го-го какая резвая! По-прежнему до конца ей не доверяя, осмотрела еду и чай через призму "Восприятия". Чисто.
  - Давай поиграем? - внезапно предложила Астрэйа.
  - Чего? - а вот это уже за гранью. - То есть мне пора домой. Спасибо за гостеприимство, но на улице стемнело и...
  Старушка щёлкнула пальцами. В ту же секунду стебли растений из горшков шустро поползли к нам, и я не успела дёрнуться, как мои руки оказались привязанными к подлокотникам.
  - Эй, мадам, я не поняла - это что сейчас происходит?
  - Ты со мной поиграешь, - из голоса Астрэйи исчезла вся мягкость.
  Я со всей силы задёргалась, пытаясь освободиться, но стебли даже не шевельнулись. Тем временем старуха, начисто игнорируя мои проклятия сжечь её дом, поставила на стол маленькие песочные часы и две миски - в первой лежала горсть стеклянных шариков, а вторая была пустой.
  Великолепно, я нарвалась на квест ужасов!
  - Прекрати дёргаться, - приказала старуха, доставая длинную вязальную спицу, - и послушай условия. От этого зависит, как скоро я тебя отпущу. Отлично? В твоей миске лежит ровно двадцать шариков, я начну загадывать головоломки на время, и твоя задача правильно отвечать на них. С каждым верным ответом я буду перекладывать по шарику в свою миску и освобожу тебя только тогда, когда заполучу все шарики. Понятно?
  Поправочка: я нарвалась на греческий квест ужасов! Ужас в квадрате.
  - А если неправильно отвечу или вообще промолчу?
  - Тогда, по истечении времени трёх минут, отмеренных песочными часами, я воткну в тебя свою милую спицу. Поверь - это больно. Ох, деточка, зря ты сюда пришла, - она ласково потрепала меня по плечу; более гаденькой улыбочки я в жизни не видела.
  Бабушка, болезнь, гостинец, "Обитель зла"... Господи, Машка, как ты могла клюнуть на такую порнографию? Опыт ей подавай, ага.
  
  
Внимание! Задание изменено!
  Условие: убейте Астрэйю.
  Награда: 1300 пунктов опыта, 5 золотых монет, 5 жёлтых баллов, 15 очков Престижа.
  Особенности: задание будет засчитано только после того, как вы выйдете из дома.
  Вы принимаете?
  
  Здорово! И как я это сделаю со связанными руками? Неужели сперва придётся отгадать все головоломки? Если мне уже сейчас убийство старухи-маньячки не кажется аморальным, то что будет, когда мы закончим?
  - Приступим! Сперва самое лёгкое. Первая задачка: я девять раз подбросила монетку, два раза выпала решка, семь раз фараон. Какова вероятность, что при десятом броске выпадет фараон?
  Лёгким движением Астрэйа перевернула песочные часы.
  - Пятьдесят на пятьдесят, - я ответила почти сразу. - Это не математика, это случай. Каждый новый бросок не зависит от результатов предыдущего.
  - Молодец! - старуха похлопала в ладоши и переложила в свою миску один шарик. Если все её задачки окажутся такими, то я зря паниковала. - Идём дальше: ответь, сколько мне лет?
  - На вид все двести, интеллектуально около пяти.
  - Будешь шутить, всажу спицу за просто так. Слушай условие: если к половине моих лет ты прибавишь шесть, то получишь мой возраст двадцать девять лет тому назад.
  Три минуты пошло.
  Знаю, что некоторые люди в стрессовых ситуациях проявляют чудеса интеллекта и смекалки, жаль, но я не из их числа. Вместо пропорций и вычислений в мой мозг лезла только одна мысль - 1300 пунктов опыта за этот квест очень и очень мало. Вот бы сюда Альфа!
  Ладно, 29 лет тому назад ей было половина плюс 6... а дальше что? Нет, логические задачки нужно решать в спокойной обстановке, а не связанной по рукам старухой-садисткой.
  Последняя песчинка упала прежде, чем я нашла решение.
  - Время истекло, нет ответа?
  - Восемьдесят три? - ляпнула наугад.
  - Мимо! Прибавь шесть к двадцати девяти и узнаешь, сколько лет назад я была вдвое моложе, чем сейчас, и уже полученный возраст умножь на два. Получается, что мне семьдесят.
  - Я бы дала больше. - И добавила не без улыбки: - Собственно, я это и сделала.
  Астрэйа вернула шарик из своей миски обратно в мою, а затем с удовольствием истинного садиста с размаху вонзила длинную спицу в моё плечо. Вместо ожидаемого холода, тело тут же прошиб пренеприятный электрический заряд.
  - С#$а!
  - Только не надо сквернословить, деточка! - гречанка возмущённо погрозила пальцем. - Знаешь, что я говорю, когда хочется ругнуться? Хотепсехемуи!
  - Хотепсехемуи? З-запомню!
  - Новая загадка: я хочу посадить в своём саду десять деревьев, но так, чтобы было пять рядов по четыре дерева в каждом. Как мне это сделать?
  И вновь перевернула часы.
  После электрической стимуляции мозг напрочь отказался соображать даже из чувства самосохранения. Я почувствовала приближение паники и глубоко задышала, чтобы хоть как-то унять волнение.
  - Понятия не имею.
  - Жаль, жаль, - старуха цокнула языком. - Необходимо начертить в саду пятиконечную звезду, а в точках пересечения линий садить по дереву.
  Вторая спица вошла в плоть ничуть не мягче предыдущей. Крайне, крайне неприятно!
  - Да чтоб тебя, хотепсехемуи!
  - Умничка!
  - Зачем ты это делаешь? - поинтересовалась я, когда волна дрожи схлынула. - В Мемфисе найдётся сто и один дом престарелых, где с тобой поиграют во что угодно и ещё добавки попросят. Отпусти меня, а?
  Астрэйа покачала головой:
  - Нет. У меня есть миссия. Вы, египтяне, настолько дремучий и невежественный народ, что привить вам любовь к точным наукам можно только через боль и страдания. Моя внучка разглядела в тебе потенциал, моя же задача поспособствовать его развитию, иначе твоя раса навеки останется в интеллектуальном мраке, а потом вообще вымрет.
  - Благодетельница какая!
  - Следующая загадка...
  Кнопки отменить дурацкий квест не было.
  Спустя ещё пять неразгаданных загадок и столько же электрических спиц, стало понятно, что я капитально здесь застряла. Руки связаны, достать Клинописную табличку и позвать на помощь не могу. Без еды возлюбленные богами не умирают - пытка может продолжаться бесконечно... Эй, я ведь так могу опоздать на осаду!
  Ужасы совершенно не мой жанр! Особенно, ужасы образовательные.
  На чисто ослином упрямстве досидела до самого конца игрового времени, с переменным успехом решая задачки, а затем малодушно пожелала Астрэйе сдохнуть во сне и нажала выход.
  
  Чтобы успокоить нервы и унять злость, на радость мамы я съела всё, что она приготовила на ужин и даже не стала параллельно разглядывать визион. Максика дома не было. Сказал, что посидит с друзьями в баре, но Юлька рассказала мне, что на самом деле они с ним идут в кино. Названием фильма я не интересовалась, но, зная подругу, могу предположить, что это какие-нибудь "дневники принцессы". Папа задерживался на работе, и мы с мамой смогли поговорить о своём, о женском. В частности мама заинтересовалась моим вчерашним "не свиданием" и выразила желание познакомиться с Артёмом лично. В такие моменты я понимаю братца с его скрытностью и молчанием, когда дело заходит о девушках (если они, конечно, не были его фантазиями). Ну уж нет, знакомить я никого не стану!
  А прямо с утра шлем на голову и в игру, Мария Леонова, в игру! Я настроилась на победу. Возьму себя в руки и не буду нервничать. Время у меня есть, а задачки мерзкой хотепсехемуи не так уж и сложны.
  
  Светало. Великий Ра только-только собрался явить свой золотистый лик миру, а Астрэйя уже проснулась и к моменту моего появления сидела за столом с чашечкой травяного чая.
  - С возвращением, деточка, - улыбнулась маньячка, и меня передёрнуло. Пришлось напомнить себе сохранять хладнокровие.
  - Вот досада, ты жива!
  - Я бы предложила начать день с чашечки чая, но у тебя связаны руки, поэтому сразу к делу. Помоги мне найти нужное число...
  И шарманка продолжила мелодию.
  Начала я хорошо - сразу три верных ответа подряд, но потом её благородие госпожа Удача вспомнила, что нужно делиться. Чего же она вчера-то этого не сделала? Шарик пришлось вернуть, а затем ещё один. Я не расстроилась, в очередной раз подавив негативные эмоции.
  Как оказалось, ключ к успеху действительно кроется в спокойствии и даже некотором пофигизме. Когда в мисочку Астрэйи перекочевала половина шариков, я удостоилась короткой похвалы:
  - Великолепно, а теперь усложним игру. - Старуха заменила старые песочные часы на новые. - Отныне на ответ у тебя будет лишь две минуты.
  Сколько я тут сижу? Три часа? Четыре? Целую вечность? Настоящий мазохизм!
  Мой браслет светился сообщениями, но прочесть я их конечно же не могла. Самое печальное то, что в ВЦ никто не станет беспокоиться о тебе, если ты не вернёшься домой к полуночи или не возьмёшь трубку. Сейчас я даже отчасти жалела, что Шарлатан больше не охотится за мной.
  С двумя минутами срока моя "успеваемость" предсказуемо скатилась. За весь следующий час в мисочке Астрэйи больше трёх шариков за раз не водилось. Я начала подумывать о том как сжульничать. В условиях задания ни слова про то, что перед убийством обязательно нужно выиграть.
  Вот бы кто отвлёк старую хотепсехемуи! Мне хватит пяти минут, чтобы добраться во-он до тех полок с посудой, где призывно поблёскивают кухонные ножи на выбор, и освободиться. Но надежды на удачу мало - судя по состоянию парадной дорожки, соседи обходят этот "милый" домик стороной. Попробовать, что ли, позвать на помощь старым добрым криком "Спасите!"?
  - Похоже, моя внучка ошиблась, и ты ничем не лучше своих соотечественников. Тупая, как пробка.
  - Да, она ошиблась, - я не стала отнекиваться. Вдруг, поняв тщетность нашей игры, Астрэйа отпустит меня? - Поищи кого-нибудь другого.
  - Ценность миссии тем выше, чем она сложнее. Продолжим!
  Стоп! Не смотря на кажущийся тупик, я всё же могу позвать на помощь, просто сделаю это не в игре, а в реале!
  Нажала выход.
  Сдёрнула с головы шлем и тут же взялась за визион. Придётся разморозить свою страничку в соцсети, чтобы... А она уже была разморожена и более того - весь её функционал восстановлен, включая снятые запреты! О запретах, кстати, я узнала в первые же секунды, когда обнаружила на своей стене проклятия от Дианы, Лариэль и их подпевал. Знаем, кого винить, и это уже откровенно не смешно. Так же пришёл ответ из Техподдержки - специалисты не обнаружили ни малейших следов взлома или какой-либо подозрительной активности. Да неужели? Как меня угораздило нарваться на неохакера такого высокого уровня? Если Шарлатан не отстанет после Элефантины, я лично пойду в екатеринбургское представительство "Машинити" и солью им всё, что знаю о нём. Поверят или нет, но провести проверку они обязаны по протоколу, а там что-нибудь, да всплывёт. Это не глупая Техподдержка.
  Ладно, буду возмущаться позже. Открыла страницу Артёма. Написать личное сообщение:
  <Артём, мне нужна твоя помощь в ВЦ. Как появишься здесь, напиши.>
  Ответ пришёл спустя час, за который я успела привести свою страничку в порядок и вновь поставить запреты.
  <Маш, что-то случилось? В игре ты молчишь.>
  <Проблема у меня. Не то чтобы серьёзная, но в одиночку мне с ней в обозримом будущем не справиться.>
  <Выкладывай.>
  <Нарвалась я на квест ужасов, в котором старуха-оборотень заперла Принигонду у себя дома и пытает её математикой. И собственно просьба: не мог бы прийти к ней в гости?>
  
  <Нет, не в качестве жертвы и спасать меня не надо! Только отвлеки старуху хотя бы минут на пять.>
  <Запросто! Диктуй адрес...>
  
  Когда вернулась в ненавистный дом Астрэйи, в Кемете уже догорал закат. Пора бы привыкнуть к коротким суткам, но не получалось.
  - Ну здравствуй снова, Принигонда. Набралась сил?
  - Тебе тоже не хворать, хотепсехемуи.
  - Умничка, хоть что-то схватываешь на лету. Приступим...
  И тут раздался громкий стук в дверь; старуха настороженно подняла голову. Молодец, Альф! Мы чётко подсчитали время.
  - Может, надо открыть? - я постаралась убрать из голоса надежду. Стук повторился. - Невежливо как-то.
  Астрэйа выдохнула и обречённо покачала головой. На целую секунду я испугалась, что она махнёт рукой на неожиданного гостя, но она, жестом попросив меня помалкивать, потопала прочь из кухни, не забыв плотно прикрыть за собой дверь.
  Как только послышались невнятные голоса, я принялась действовать. До посудных полок, где лежали такие желанные ножи, всего ничего, но кресло было слишком тяжёлым и неудобным, чтобы можно было встать вместе с ним. Пришлось ползти буквально по паре сантиметров за раз. Скрип, скрип. Главное не спешить, иначе есть риск опрокинуться, кресло придавит и больше не выберусь.
  Добравшись до полок, всем телом потянулась к ножам. Зубами подцепила самый маленький с зазубренным лезвием и аккуратно выплюнула его в правую руку. Поймала! Выгнув кисть, натянула путы и принялась безо всякой осторожности пилить мерзкие растения. Лезвие периодически задевало кожу, отнимая единицы жизни, но это меньшая из проблем. Наконец стебли лопнули. Отлично!
  Я почти освободила вторую руку, когда шаги старухи прозвучали уже у самой двери. Чуть-чуть не успела! Запилила с удвоенной силой.
  - Это что ты задумала, деточка? - Астрэйа выглядела изумлённой.
  Она щёлкнула пальцами, и её верные растения поползли ко мне с недвусмысленными намерениями связать заново. Поздно, зелёненькие, поздно! Бросив кухонный ножик, я выхватила Жало Скорпиона. И пусть, что магия здесь не действует, мне и без неё хватит убойной мощи.
  Резанула по первым подползшим стеблям - прозрачный липкий сок брызнул во все стороны. Ну нет, теперь вы не застанете меня врасплох!
  Астрэйа не стала безучастно смотреть. Пользуясь зелёным прикрытием, она скользнула ко мне и с размаху врезала по плечу. Удар получился настолько сильным, что меня отбросило вбок. Признаться, неожиданно. Спустя какую-то секунду старуха оказалась сзади, в это же мгновение её костлявые руки сомкнулись на моей шее.
  - Зря ты нарушила правила игры!
  - Арх-грх...
  Не дав ей закрепить успех, я сразу дёрнулась в сторону и исхитрилась перевернуться так, что она оказалась подо мной. В ответ маньячка лишь сильнее сжала пальцы; единицы жизни потекли холодным ручейком. Жало Скорпиона в моей руке взывало к ответу, и с каким же удовольствием я всадила его в бок старушенции! Астрэйа взвыла и ослабила хватку, а затем с удивительной для преклонного возраста силой оттолкнула меня ногой.
  Я отлетела на спину и лишь каким-то чудом успела откатиться от прилетевшего следом кресла. Ого, какая прыть! Попутно резанув по неугомонному растению, вскочила на ноги.
  Старуха схватила с полки нож. Случайно так получилось или же она видела, что берёт, но этим ножом оказался самый жуткий из всей её коллекции. Длинное отнюдь не кухонное лезвие с кровотоками на обеих сторонах и удобной рукоятью. Заметив инстинктивный ужас в моих глазах, Астрэйа улыбнулась и сразу же бросилась в атаку, не дав времени прийти в себя. Чувствуется немалый опыт за её плечами!
  Помня наставления Октавиана, я не стала пытаться блокировать удар своим ножом, а сразу пошла в контратаку. В результате мы обе промахнулись, но Астрэйа умудрилась придать мне дополнительное ускорение, свободной рукой толкнув в спину. Я споткнулась, но, сделав два шага, сумела удержаться на ногах. Тут же развернулась, встречая новую атаку. Маньячка целилась в живот, и в этот раз я не стала пытаться избежать ранения, уходя в сторону. Пора заканчивать.
  Нож вошёл в моё тело по самую рукоять, отсекая сразу половину от линии жизни. Я врезала старухе кулаком по локтевому сгибу. Теперь она безоружна и стоит ко мне так близко, что можно нанести завершающий удар. И я без лишних слов ударила в шею.
  Астрэйа захрипела, тяжело осела на пол и больше не двинулась. Имя над её головой сменило цвет на серый. Она умерла. Конец.
  Несколько секунд я тупо смотрела на неё, осознавая, что сотворила. Страх схлынул, сменившись каким-то противным оцепенением. Это игра, тут всё не настоящее... Я не заметила, как отошла назад, пока не упёрлась спиной в посудные полки. Жало Скорпиона выпало из ослабевших пальцев и вонзилось в каком-то миллиметре от моего сапога. Прежде я никого не убивала. Никого из тех, кто бы потом не реснулся заново. И мне это не понравилось.
  Брось, Машка! Нашла повод для переживаний. Астрэйа непись... была ею... к тому же ВЦ хотела, чтобы она умерла. Так же не стоит забывать то, что гречанка сама пыталась меня порешить.
  Едва очухалась и более-менее пришла в себя, как прилетело новое задание:
  
  
Получено божественное задание "Невидимка".
  Условие: уничтожьте все следы своего присутствия в доме Астрэйи.
  Награда: 1 красный балл, 1 очко Престижа.
  Нельзя отказаться.
  
  Вздохнув и резко встряхнув головой, чтобы прояснить мысли, принялась за работу. Первым делом поставила кресло на место и усадила в него тело убитой. Всё равно причина смерти Астрэйи на естественную не тянет, ножевое ранение в шею тому свидетель, но не могла же я бросить её на полу? Ох, что-то мне говорит о том, что её так и так съедят кошки... Поправила всё, что мы сдвинули во время борьбы, и подняла то, что уронили. Спрятала миски с шариками и спицу в шкаф, помыла вторую кружку. На отпечатки пальцев на мебели можно забить - находить преступников по ним додумались не раньше девятнадцатого века.
  Казалось бы, я хорошо прибралась, но квест ещё не засчитался. "Восприятием" просветила комнату на предмет пропущенных улик и обнаружила гостинец внучки. Бумажный пакет забился между цветочными горшками. Раз меня тут типа не было, то и подарок Астрэйе никто не приносил.
  
  
Божественное задание "Невидимка" завершено.
  Получено: 1 красный балл, 1 очко Престижа.
  
  Балл потом заброшу в Силу воздействия "Реплики", а теперь скорее прочь отсюда!
  
  
Задание "Обитель зла" завершено.
  Получено: 1300 пунктов опыта, 5 золотых монет, 5 жёлтых баллов, 15 очков Престижа.
  Бонус от Мефиер (10%): +130 пунктов опыта.
  До 20 уровня 169 пунктов.
  
  Выскочив за дверь, бежала так долго, насколько хватило полоски выносливости. Кривые ночные улочки вывели меня к одному из главных храмов города. Он был празднично освещён десятками факельных чаш, а ещё непривычно безлюден. Я уже была здесь во время гонки - мчалась на колеснице. Величественный храм был посвящён триаде Мемфиса: богу-творцу Птаху, его жене Сехмет и их сыну Нефертуму. Прислонилась к первой попавшейся статуе первого попавшегося бога и закрыла глаза.
  Стоили ли эти пункты опыта убийства старухи, пусть даже такой мерзкой хотепсехемуи? Наверняка я не узнаю, но она первая, а не единственная. Однажды игра столкнёт меня с вражеским неписем, и мне придётся его убить, потом другого и так далее. ВЦ не настоящая жизнь, не стоит об этом забывать.
  Достала Клинописную табличку и поблагодарила Альфа, рассказав ему, чем всё закончилось. Опустила пару монеток на алтарь бога, чьего имени я так и не узнала, и пора отчаливать отсюда. Чуть больше чем через двое суток по игровому времени стартует осада Александрийской крепости. Да, мне оставалось ещё 169 пунктов опыта до требуемого уровня, но на галере обязательно найдётся парочка необременительных квестов.
  По карте отыскала Октавиана, он облюбовал одну из портовых таверн. Через пятнадцать минут я уже была там. Не смотря на столь поздний час, матросы и рыбаки не спали - под бодрую музычку не менее бодро пропивали заработанные днём денежки. Я села за столик напротив римлянина, начисто проигнорировав честную компанию его товарищей-наёмников, сидевших тут же, сложила руки перед собой и опустила на них голову.
  - Девушка, - окрикнула официантку, - принесите мне самое крепкое и отвратительное пойло из всех, что у вас есть.
  Цифровой алкоголь не решит проблем, но попробовать утопить их на дне бутылки - это ж вечная классика, которая никогда не подводит.
  - "Греческий огонь" подойдёт?
  - Греческий? В самый раз.
  - А сладкая малышка-то знает толк в веселье, - сально подмигнул один из рядом сидящих мужиков, одетый в грубую кожу с головы до ног.
  Проклятье, забыла снять форму девочек Мефиер. А ладно, будут приставать - скажу, что моя смена уже закончилась. К счастью, пока что никто Принигондой не заинтересовался... в этом плане.
  Октавиан молча смотрел на меня вплоть до того момента, как подавальщица принесла заказ.
  - Ближайшая галера в предместья Александрии отчаливает через час, - сказал он, - не советую увлекаться выпивкой.
  - У меня был крайне паршивый день, хоть засоветуйся, а я выпью.
  
  
Использовано: напиток "Греческий огонь". Особенности: +10% к силе, +5% к магии, -10% к защите, на 30% повышает вероятность вашей искренности в общении. Эффект длится 30 минут (при выходе из игры эффект сохранится).
  
  Ох, ну и дрянь! Горло сожгло с одного глотка и все последующие я уже не почувствовала.
  - Мужики, повеселитесь где-нибудь ещё, - Октавиан вежливо попросил своих собутыльников исчезнуть. К моему изумлению, они подчинились без нареканий. - В чём проблема, египтянка?
  - Я прикончила кое-кого. Старуху. Но человеком она была неважным... пф, неважным, ну я и сказанула! Она меня пытала, - сделала театральную паузу и закончила страшным тоном: - логикой и математикой. И спицой. - Снова глотнула. - Она ведь не возлюбленная богами, не воскреснет. Это навсегда, представляешь? Я сделала так, как мне сказали, даже не подумав, что можно найти другой выход, а ведь он есть всегда, особенно здесь.
  - Оставь могильное умонастроение. Смерть приходит разными путями, и через нас в том числе. Завтра никому не обещано. Vivere et memento mori(39) .
  
  _______________
  39 Живи и помни о смерти. (лат.)
  _______________
  
  Ещё бы он сказал иначе! Октавиан человек своего тысячелетия, тысячелетия, в котором смерти не боялись, в котором её встречали, как подругу, в котором вера в загробную жизнь была так сильна, что была способна лишить страха и раскаяния.
  - Да уж, умеешь утешить... Пойдём на галеру.
  - Легендальф с нами не поплывёт?
  - У него другие дела. Альф пацифист, в отличие от Пересмешника. Странно, да? Но не для него. Он вообще удивительный человек.
  Октавиан вопросительно вздёрнул бровь, а я мысленно влепила себе подзатыльник и сделала пометку на будущее никогда больше не пить "Греческий огонь", тем более, что эта пакость обошлась мне в целую серебряную монету.
  - Неважно. Пойдём уже.
  Галера под названием "Призрачный странник" была от и до загружена желающими отдать долг Родине, но билеты нам продали. Путешествие предстоит не первым классом, и даже не вторым, ну да ладно. Главное - успеем вовремя.
  
  На следующий день я тщательно распланировала сеансы игры. Осада Александрийской крепости стартует в 22:00 по времени Екатеринбурга, значит, в Кемете нужно появиться минимум за два часа до. А за три часа мы с Максиком сидели на кухне и пили чай.
  - Моя маленькая сестрёнка идёт в свой первый бой, - братец с деланным умилением сложил руки в замок на уровне груди и по-дурацки захлопал ресницами. Ну прям ангелок! - Держи медальку за храбрость, - протянул мне пряник.
  - Не рановато ли раздавать награды?
  - Ты уже заслужила. Нужна храбрость, чтобы пойти на Александрию с твоим уровнем. Наши шпионы передали, что полемарх Викториан соберёт сегодня двести тысяч воинов - это жутко круто, учитывая, что крепа не на греческой территории. Слава богам, что римляне не придут! Консул Септимус на сегодняшний день обладает самой мощной армией в ВЦ, но воевать на два фронта всё равно не сможет. Там и без римлян ад будет зверский! Парни и девчонки втрое старше тебя восплачут горькими слезами.
  - Я ж не дура лезть в самое пекло, - пожала плечом и куснула пряник. М-м, имбирный.
  20 уровень был взят мною буквально сегодня во время весьма неудобного путешествия на галере, с чем первым меня поздравил Октавиан, торжественно вручив очередной свиток римского. Ка порадовал больше:
  
  
Получено умение "Сияние разума".
  Особенности: ваши глаза излучают свет Осириса, подавляющий двойника противника - при использовании дистанционных магических умений, наносимый вами урон увеличивается на 10%.
  Подготовка: мгновенно. Время действия: 5 минут. Перезарядка: 10 минут. Стоимость: 5% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Получено умение "Стиратель". Уровень: 1 из 15.
  Особенности: вы блокируете часть умений противника (в случайном порядке), стирая их из списка активных на 20 минут. Количество блокируемых умений зависит от уровня усиления.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 1 час. Стоимость: 18% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Получено умение "Фанатизм".
  Особенности: при каждом прошедшем по вам ударе противника, вы способны накапливать божественную силу, которая увеличивает урон от вашего ответного удара на 30% (1 раз). Пассивное умение.
  
  Не то чтобы самые полезные из всех существующих умений, но у Принигонды такой покровитель. Грех жаловаться - он великолепен! И усиления мне нужны. Со "Стирателем" я уже знакома благодаря Таносу, "Сияние разума" типичный самобафф, а вот "Фанатизм" весьма любопытен. Испытала его в дружеском поединке с Октавианом. Его суть в том, что за каждый удар, что проходит по мне, я получаю определённое количество "божественной силы", собирающейся в моём оружии, как в резервуаре. Когда этот "резервуар" заполняется, оружие начинает светиться, и мой ответный удар получается сильнее.
  - Если так сильно настроена пойти, то не геройствуй, - предупредил Максик. - Серьёзно. Новички страдают этим. Глупое любопытство и ложные иллюзии собственной исключительности. Каждый второй нуб верит в россказни, будто в одиночку сможет сорвать вражеское знамя с башни крепости.
  - Помирать в мои планы не входит - я вступлю в народное ополчение, спасибо за заботу. Фараон ведь не кинет малышей на передовую, как пушечное мясо?
  - Если бы! Пушечным мясом пойдут ветераны, у нас есть шанс выжить. Вас выпустят когда там станет более менее безопасно. Считайте себя шакалами из саванны.
  - Ой-ой, лев нашёлся! Осада закончится, когда снимут знамя?
  - Ага. Если мы не сделаем этого в течение шести игровых часов, крепость останется за греками. Они страсть какие неудобные противники! Вот серьёзно: даже римляне лучше, хотя бы не швыряют со стен бомбами с кипящим маслом.
  Поморщилась, как представила горящих факелами людей, в панике мечущихся между товарищами. Повезёт тем, в чьих группах будет хил, способный реснуть. Нельзя два раза участвовать в войне за один бой - если тебя не поднял хил, гибель во время штурма или обороны крепости подразумевает отправку погибших не в ближайший некрополь, а прямиком в столицу своего государства.
  - А ты помнишь свою первую осаду?
  - Кто ж такое забывает? Это была крепость Спарты. Мы с Женькой только-только взяли двадцатые уровни и подали заявки к "Безумцам". В то время они были маленьким, никому не известным отрядом, нас приняли без труда, но с условием обязательного посещения всех осад. Тогда народу играло относительно мало, каждый человек был на счету победы, но мы не выиграли.
  - Тяжело было?
  - Как сказать... - Максик невольно нахмурился, вспоминая. - Нашей группе дали задание поджечь склад с бочками масла, мы сделали фитилёк, но не успели убежать на достаточное расстояние и подорвались насмерть.
  - Да уж. Какой нормальный маг будет что-то поджигать с близкой дистанции, особенно, когда в Кемете так много богов с подходящими умениями? У вас не нашлось последователей Решапа, Птаха, Анубиса, Бастет, Амат, Ра, или хотя бы Онуриса с огненными стрелами?
  - Эй, мы были пионерами в ВЦ! В то время игроки не всегда полагались на магию, что, кстати, было классно.
  - И трава была зеленее и воздух вкуснее...
  Братец скорчил снисходительную мордочку.
  - Признаться, я тебя недооценивал. Пожалуй, некоторым девушкам можно играть не только в "Жизнь мечты".
  Я самодовольно улыбнулась:
  - Говорила же, что сама со всем справлюсь.
  - И вовсе не совсем, без наших с Женькой лошадок ты бы не выиграла гонку.
  - Кто знает, - протянула с сомнением, чтобы так явно не признавать очевидного.
  - Ладно уж, скажу: я считаю, что твоя Принигонда достойна войти в число "Безумцев из Гелиополя" безо всяких условий. С этим квестом, по большому счёту, ты оказалась в нужном месте в нужное время, но не растерялась и вообще повела себя очень находчиво.
  - Ма-аксик!
  - Только не зазнавайся! - поспешно добавил он. - Я сказал это лишь для того, чтобы подбодрить тебя перед смертоубийственной бойней, а то помрёшь, расплачешься и вздумаешь уйти из игры.
  Едва сдержала детский порыв показать ему язык.
  - Ты такой заботливый! А сейчас, когда мы нашли общий язык, твой КрадущийсяТигр не одолжит мне сотню золотых на выкуп Принигонды из рабства?
  - Ха-ха! Держи карман шире. Как, говоришь, зовут твоего хозяина?
  Едва не назвала нужное имя, но вовремя вспомнила, что не так давно читала тему на форуме, где один парень рассказывал, как специально выкупал контракты других игроков, чтобы издеваться над ними - заставлять их выполнять ежедневные квесты. Слава Богу, Шарлатану с его клеймом во век не заработать таких денег, а то с него бы сталось так изящно насолить мне...
  - Время. Пора отчаливать.
  - Ну что ж, удачи нам на предстоящей осаде!
  Мы с Максиком чокнулись кружками и залпом допили чай.
  - Как приятно видеть, что мои дети ладят друг с другом. - Улыбающаяся мама бесшумно возникла на пороге кухни.
  - Не всю же жизнь моему братцу быть придурком, - я убрала кружку в мойку. - Однажды гены должны были взять своё.
  - Ну я ж всё-таки старший, - одновременно со мной ответил Максик, - а старшие всегда подыгрывают малышам, когда те несут всякий бред.
  Мы лучезарно улыбнулись маме и разошлись по своим комнатам. Вперёд, в игру!
  
  В этот раз виртуальное "пробуждение" отличалось от всех предыдущих. Солнца с его вечной жарой не было. В игре уже утро, но землю Кемета заволокла тьма. Над головами чуть более двух сотен тысяч египтян, собравшихся под Александрией, клубились чёрные тучи, время от времени прорезаемые фиолетовыми вспышками молний. Пока ещё ни одна капля дождя не упала вниз, но ждать осталось недолго. Неписи, бывшие среди нас, не без трепета поминали седьмую казнь, ту самую, в которую Бог Моисея обрушил на царство фараонов гром, молнии и огненный град.
  Поистине впечатляющее начало для "Эпохи завоеваний"!
  - Отлично, египтянка, ты вовремя.
  - Я всегда вовремя.
  Октавиан встретил меня в полевом лагере, разбитом всего за несколько километров от спорной крепости, и в первые мгновения я едва узнала его. Он был... римлянином! Алые с золотом доспехи, плащ, на голове швабра, простите - шлем, в глазах блестит азарт предстоящей битвы. К сожалению, с его 34 уровнем на авангард он мог не рассчитывать точно так же, как и я. Мои соотечественники изредка бросали в его сторону взгляды, но без особого интереса. Не он один здесь иностранец. Среди будущих боевых товарищей в ополчении я уже успела заметить нескольких персов, целую группу бедуинов и парочку каких-то азиатов.
  - Стоп, а эти тогда кто?
  Особняком от основных сил фараона стоял почти целый полк римлян. И вовсе не неписей, а высокоуровневых живых игроков! Нападать на них не возбранялось, но никто с этим не спешил.
  - Официально консул Септимус не заключал с Пятницей союза, - Октавиан пролил немного света, - но всегда найдутся желающие повоевать, даже если война чужая.
  - Наёмники, значит? Иностранный легион? Им заплатят?
  - Добровольцы.
  Тащиться в чужую страну безо всяких гарантий, чисто на свой страх и риск... наверное, я ещё слишком мало играю, чтобы понимать, о чём они думают. Им нужно всего-то подождать пару дней, и эта же самая война придёт в их земли.
  - Понятно. Бывал уже на осадах?
  - Откуда? Я едва ли не треть жизни торчу в песках Кемета.
  - Только не умри здесь, хорошо?
  - Меня дома ждут.
  - Всех ждут... и не всех дождутся.
  По моим сведениям, полученным из надёжного источника (от Максика, кого же ещё?) на осадах стороны теряют до половины войск или даже больше. Такие катастрофические цифры связаны с тем, что на битву даётся всего три реальных часа, и чтобы успеть пробраться к вражескому флагу или же защитить его, главнокомандующие не экономят.
  Мы подошли к одной из палаток вербовщиков народного ополчения. Над ней висела табличка с обозначенными уровнями от 20 до 40. Египтянин в форме регулярных войск фараона и эмблемой отряда Пятницы восседал за импровизированным столом и вёл записи добровольцев. Он же формировал группы из тех, кто пришёл в одиночку.
  - Поставьте свои имена вот здесь. Если неграмотны, сойдёт галочка, - военный писарь протянул нам лист папируса. Я начертила иероглифы обоих наших имён и обвела их в кружок - это значит, что теперь при распределении нас определят в одну группу. - Спасибо! Задание получите чуть позже у своего лидера.
  
  
Вы вступили в группу Неприкасаемого.
  
  Ваша группа присоединилась к отряду Неферкара.
  
  Помимо меня и Октавиана, в группе уже находилось четверо египтян. Неприкасаемый - последователь богини скорпионов Селкет, самый старший среди нас (40 уровень!), а так же назначенный официальными властями лидер. Йорик - последователь бога Нефертума, наш хил. Меригольд - последовательница богини-кошки Бастет. И... Увидев знакомый ник, я едва поверила своим глазам. НеТвояРоза! Лучница взяла 28 уровень и "радовала" отсутствием отряда. Помнится, раньше она была в "Чёрных канарейках", выгнали что ли?
  Неприкасаемый ещё не подошёл, а все остальные обнаружились неподалёку; собрались возле одного из костров, с любопытством присматриваясь друг к другу.
  - В нашей группе римлянин? - в глазах Меригольд блеснул страх, выдавший в ней уроженку глубинки Кемета. - Он нас не поубивает?
  - Если тебе станет спокойнее, обещаю тебя не тронуть, - Октавиан улыбнулся девушке с каким-то снисхождением. Она, немало смутившись собственной бестактностью, улыбнулась в ответ.
  - Давайте знакомиться? - я перевела тему, хлопнув в ладоши. Собственно, частичное знакомство с вынужденными товарищами я уже провела, прочитав их панели умений, но чего стоять, как робкие детишки на утреннике?
  Меригольд поддержала мою идею, рассказав, что будет полезна группе, как отвлекающий фактор, её скилы не столько дамажные, сколько "раздражающие", на раз-два могут осложнить жизнь врагу. Йорик, понятное дело, целитель, а Роза и Октавиан ударная мощь.
  Я в свою очередь в подробности вдаваться не стала, заметив только, что мой покровитель универсал и сможет принести пользу в качестве дополнительного хила. Ка интересный бог, без сомнений, но за глаза меня бы заклеймили слабым звеном.
  - Ого, ты ведь та самая девчонка, которая победила на Великих Гонках! - Йорик по-дружески ткнул кулаком мне в плечо. - Ну ты крута, сестрёнка.
  - Ничего особенного, - фыркнула Роза. - Она скрысила победу у Няш-Мяш, но ей не привыкать, как ведь, Принигонда?
  - Зависть - это очень, очень плохо, - я вернула ей ледяную улыбку.
  - С твоим везением мы обязательно выиграем, - не унимался хил. - Секундочку... - он встал возле меня, широко улыбнулся во все 32 зуба и застыл так на пару секунд. - Щёлкнул селфи, а то парни не поверят.
  - А ну живо перещёлкивай, я тоже улыбнусь, а то стояла, как бука.
  Йорик с радостью повторил. Роза снова фыркнула и отвернулась. Она бы с удовольствием попросила поменять ей группу, но пришедшие на осаду одиночки не имеют право выбора.
  Закончив со знакомством, коротко договорились о том, что будем действовать сообща, какое бы задание нам не дали. И что в беде друг друга не оставим.
  - Вы заметили, как близко фараон подвёл войска к стенам крепости? - спросила Меригольд. - Как недальновидно! Почему греки не обстреливают их?
  - Сейчас "час затишья" перед битвой, - ответил ей Октавиан. - В это время боги запрещают людям проливать кровь друг друга. Пока египтяне не заходят внутрь крепости, они в безопасности.
  - Продуманно, - кивнул Йорик.
  - А я считаю, что это не честно, - вставила Роза. - В настоящей жизни никто никогда и никому не даёт времени на подготовку.
  Йорик глянул на неё со снисхождением:
  - Не будь "часа тишины", осада бы длилась неделями, если не месяцами, дорогуша. Как сама-то думаешь?
  Лучница состроила недовольную мордочку.
  - Тебе ли учить меня? Ты вообще не воин. Ни одной жёлтой шмотки, а посох уровней на пять меньше нужного. Небось, будешь селфи делать на фоне наших умирающих тел, потому что тебе не по силам даже себя одного выхилять.
  И почему из тысяч, может, даже десятков тысяч, игроков, ищущих группу в ополчении, Розу приписали именно нам? Да уж лучше бы Шарлатана! Он выпендрёжник, каких поискать, и тоже бесит, но ножа в спину не всадит.
  Я больше не могла сдерживать раздражение её присутствием:
  - У тебя проблемы, Роза?
  - Проблемы будут у нас, когда ты в кульминационный момент решишь снова прихапать всю выгоду себе...
  Спустя несколько секунд к нам подошёл Неприкасаемый, тем самым пресекая зарождающуюся ссору. Парень был максимально возможного для группы уровня, принадлежал отряду "Неживые" и по его поведению чувствовалось, что на осадах он не новичок.
  - Привет всем! - Он махнул рукой. - Коротко расскажу, что нас с вами ждёт сегодня. Как только таймер поменяет отсчёт с обратного, войска фараона (регулярные отряды, а так же все, кто старше пятидесяти) пойдут в бой первыми. Они примут на себя основной удар греков, перетянут все силы. А мы с вами партизаны, выдвигаемся уже тогда, когда путь будет расчищен. Наша задача устраивать диверсии. Когда прилетит задание, действуем, а пока... наслаждайтесь оставшимися мгновениями жизни, муа-ха-ха.
  Никто из нас не спорил. Такие малыши, как мы, передовым воинам полемарха на один-два удара.
  
  
До старта осады 20 минут.
  
  Я села на каменный блок рядом с Октавианом и втянула носом воздух, пропитанный морским ветром, свежестью и дымом ближайшего костра. Тревожно что-то. Последняя фраза Неприкасаемого заставила задуматься буквально на ровном месте. Вблизи предстоящая битва уже не казалась весёлым развлечением. Её нервозная атмосфера затягивалась вокруг шеи, как пеньковый галстук.
  Впереди, насколько позволяла предгрозовая тьма, виднелся силуэт крепости, освещённый греческими кострами. Отсюда она казалась непреступной. Пока позволяло время, я открыла энциклопедию.
  Александрия. Город-порт, расположенный на побережье Средиземного моря, задумкой "Машинити" явился к нам прямиком из будущего. Если следовать текущим временным рамкам, установленным для Кемета, его должен был построить великий греческий царь Александр Македонский на руинах старинного города Ракотис только через 250 лет. Впоследствии ей, Александрии, суждено стать одним из главных культурных центров древнего мира и крупнейшим городом Египта, а спустя тысячу лет пасть от рук арабов. Здесь будет построена знаменитая библиотека, равной которой мир ещё не знает, настоящее сокровище... которое тоже будет уничтожено. Вмешательство Юлия Цезаря в конфликт между Клеопатрой и Птолемеем XIII превратит её часть в горстку пепла.
  Говоря об Александрии, нельзя обойти стороной Фаросский маяк, построенный на маленьком островке близ города. Обойти, кстати, во всех смыслах. Эта колоссальная башня и по совместительству одно из семи чудес света возвышается над землёй невиданными по меркам древнего мира 140 метрами, что лишь на 6 метров ниже самой большой пирамиды, пирамиды Хеопса. Отражённый огромными зеркалами, огонь маяка сиял так ярко, что был виден на многие десятки километров вдаль.
  Какая ирония - мы, египтяне, будем сражаться за Александрийскую крепость, словно за родные земли, в то время как наши враги, греки и её исторические хозяева здесь только гости!
  Где-то там, прячась за толстыми каменными стенами, находится Пересмешник. Когда придёт время, его рука не дрогнет. Сегодня египтяне ему враги, тут не до благородства или сентиментальности - греки во что бы то ни стало должны удержать крепость. У них хватает своих, спору нет, но это дело престижа. Начинать "Эпоху завоеваний" с проигрыша никому не хочется. Я это понимала. Не испытывала абсолютно никакого восторга, но понимала.
  - О чём задумалась, египтянка? - Октавиан уже некоторое время смотрел на меня, пока я гипнотизировала огонёк Фаросского маяка.
  - О том, что у греков есть шпионы среди нас. Они знают нашу численность, слабые места, как поступит фараон... в общем, у меня плохие предчувствия.
  Чем меньше времени оставалось до осады, тем чаще вспыхивали молнии и гремел гром. Возможно, именно эта гнетущая атмосфера стала причиной пессимистических ноток в моём голосе.
  - Шпионы есть не только у греков, - римлянин ободряюще похлопал меня по руке. - Один раз Пятница уже обыграл Викториана, сделает это и во второй. Не сомневайся: победа будет за египтянами.
  Кивнула. Сомневаться не стоит, это точно. Звучит, как первоклассный план: не сомневаться и держаться поближе к хилу. Зелья зельями, но с хилом надёжнее. Накануне Альф заходил в игру, сияя красивым иероглифом отряда "Дети пришествия" под картушем со своим ником, передал мне солидный запас свежесваренных зелий здоровья, бомбу паралитического действия и пожелал удачи.
  С возвышенности, на которой был разбит полевой лагерь народного ополчения, открывался превосходный вид на театр будущих боевых действий. Света заметно не хватало, а когда хлынет дождь, не хватать будет ещё и резкости, но всё, что нужно, хорошо видно. А уж как это видно со стен крепости! Каждая вспышка молнии чётко прорисовывала контуры собравшихся игроков.
  Основные силы фараонового войска, разбитые на отряды, которые в свою очередь делились на группы, расположились несколькими километрами впереди нас, как раз на границе максимальной дальности греческих орудий. В центре стояла пехота - внушительная сотня тысяч игроков и неписей уровнем от полтинника и выше. В авангарде и по флангам на небольшом расстоянии от пехоты ждали выхода осадные орудия, маги-дистанционщики и дебафферы. И в арьергарде расположился фараон с советниками и джати всех отрядов, приведших своих воинов.
  - А вон там что за люди? - я обратила внимание Октавиана на игроков без особых опознавательных знаков, муравьями копошившихся на передовой.
  - Инженеры. Занимаются подготовкой земляных укреплений, необходимых для бомбардировки и штурма. Пока нет сигнала к началу осады, им ничего не угрожает.
  - Ага, "час тишины"...
  - Сейчас не видно, но с моря подходит эскадра фараона, - римлянин указал в направлении к востоку от маяка. - Собираются прорвать оборону, чтобы высадить десант с тыла. Но в первую очередь они откроют огонь по греческим триремам(40) , чтобы спалить усиливающие знамёна. В порту будет жарко во всех смыслах.
  
  _______________
  40 Триремы - самые быстрые и манёвренные боевые корабли, которые использовались античными цивилизациями Средиземноморья преимущественно с 7 по 4 век до н.э.
  _______________
  
  Издревле египтяне не были прирожденными мореходами, долгое время их плавания ограничивались Нилом и прилегающими к нему каналам, но в текущий исторический период, в период Нового царства, у нас уже сформировался сильный флот. Вряд ли сильнее греческого, но не количество важно, а умение воспользоваться преимуществами. Достаточно вспомнить разгромную победу адмирала Ушакова над турками у мыса Калиакра(41) .
  
  _______________
  41 Сражение при Калиакрии - последнее морское сражение русско-турецкой войны 1787-1791 годов между флотами России и Османской империи, состоявшееся 31 июля 1791 года.
  _______________
  
  - Интересно, а куда нашу группу пошлют? Только бы не взрывать склады...
  Вопрос мой остался без ответа, так как таймер начал финальный отсчёт до старта осады. Уши резанул звук фанфаров.
  - Слушайте! - Голос фараона Пятницы не без помощи магии разнёсся по всей округе. - Египтяне, друзья! Сегодня на кону ни много ни мало честь Кемета. Перед нами Александрия - наша радость и наша боль; путь к славе или тропа позора; первая крепость и последний шанс показать врагу, на что мы способны. Мы завоюем победу силой, данной нам богами, и храбростью, что бьётся в сердцах каждого, кто стоит здесь сейчас. Боги на нашей стороне, так ВПЕРЁД!
  Таймер отсчитал последнюю секунду до старта осады. Ликующий крик двух сотен тысяч египтян сотряс воздух. Словно в ответ с небес грянул невероятной силы гром, от которого могла бы расколоться сама земля, но ливня не последовало. Вероятно, он должен стать кульминацией, этаким драматическим штрихом, который потушит пожары, остудит горячие головы и скроет слёзы проигравших.
  Атака началась!
  Огромное войско фараона пришло в движение. Просто поразительно, как такое количество игроков сумели выдержать дисциплину и не помчаться вразброд! Честь и хвала их командирам. Для нас же, для ополчения, никаких распоряжений ещё не поступило; оставалось ждать, а пока мы могли издали полюбоваться на тот кошмар, в который погрузилась земля александрийская.
  - Круть! - протянул подошедший Йорик, садясь рядом со мной на корточки. - Чего у Пятницы не отнять, так это красноречия. ИщущийСвет, говорят, едва пару слов мог связать, чтобы не скатиться в "э-э". Под его знамёнами я бы не пошёл даже в ближайшую булочную за хлебушком.
  - Однажды чёрная полоса наших проигрышей должна была закончиться, - я кивнула в ответ. - Среди египтян тоже есть толковые ребята.
  Пятница отдал приказ об ударе сразу со всех сторон. Я сдвинула окно состояния группы в сторону и вывела на "экран" боевой чат, чтобы иметь полную картину происходящего и ничего не пропустить.
  Трудно сказать, кто атаковал первым: мы или греки? За какую-то секунду в небо взмыли сотни, может, даже тысячи подожжённых снарядов и стрел. Их огонь высветил то, что ранее было сокрыто тьмой - ряд баллист и катапульт - эти примитивные орудия наших предков должны были смести первую линию обороны крепости и дать хоть какое-то прикрытие пехоте. В отмеренные шесть игровых часов не до продуманной тактики, а учитывая слабость античной "артиллерии", уповать остаётся на лобовую атаку.
  Египтяне открыли шквальный огонь по стенам Александрии. Мы не экономили снарядов и, по большей части, били не прицеливаясь. Нам нужно было успевать сделать как можно больше выстрелов, прежде чем защитные ауры и заклятия будут пробиты греческими орудиями, точности которых мог бы позавидовать даже Робин Гуд.
  Вот, пожалуйста! Не прошло и десяти минут, как навороченные, технически продвинутые не по эпохе греческие батареи, имеющие к тому же преимущество высоты, сравняли с землёй почти всю нашу "артиллерию". Но за это время примитивные каменные снаряды египтян успели разрушить все три наблюдательные башенки крепости, с которых открывался прекрасный обзор наших позиций.
  В это же самое время два отряда - "Безумцы из Гелиополя" и "Сила Сибири" - предприняли первый штурм. Ребята со своими лестницами и верёвками рассчитывали добраться до вражеских стрелков с инженерами и тем самым дать время основным силам фараона подойти с таранами вплотную к стенам. Рискованное дело!..
  И риск их не оправдался. Греки воспользовались своим фирменным изобретением, известным миру, как "греческий огонь". К сожалению, это была не выпивка. Несколько прицельно запущенных горящих стрел вонзились в землю под ногами египтян. Видимо, изначально её чем-то пропитали, потому как сама она лихо возгореться не могла. С нашей стороны моментально последовал залп заклятий "водяных" богов Хапи, Хнума, Анукет и Себека. Однако, всё оказалось не так просто - греки вдарили электрическими скилами...
  - Там Максик и Женька, - прошептала я потрясённо. С нашего места мы видели только общую картину, но полыхающую стену огня, сквозь которую прорывались молнии и вспышки магических скилов, нельзя было проглядеть даже из космоса. - Надеюсь, они там выжили.
  - Большая часть из них уже в некрополях Мемфиса или на том свете, - ответил Октавиан.
  - Блин...
  Как я успела заметить, половина групп из ополчения уже разбежались по заданиям. Скорее бы и до нас дошло дело! Мои тревога и страх неизвестности несколько отступили под натиском необычных, невиданных ранее впечатлений. Душу Машки охватил азарт. Хотелось привнести свой вклад в дело победы и желательно поскорее. Уж лучше безвестно погибнуть под завалами каменной стены, чем рассказывать братцу как всю битву просидела в безопасном лагере.
  В чате проскользнули сообщения о том, что греки настолько удачно разобрались с "Безумцами" и "Сибирью", что даже не потеряли ни одного человека.
  Первый штурм провалился. С треском.
  По счастью, планы Пятницы не строились только вокруг этой попытки. "Подземная" война дала более ощутимые результаты: сапёрам - элитным игрокам, закрытым в броню невероятной прочности и баффнутым редкими и строго лимитированными аурами - при помощи подкопа удалось обрушить часть южной стены. Это стало сигналом к перемене тактики: фараон отдал приказ начать массированный полномасштабный штурм. Колонны египетской пехоты, прикрываясь защитными заклятиями, пошли в атаку, а оставшиеся в живых "артиллеристы" перенесли обстрел на внутреннюю часть крепости. Максик рассказывал, что во время взятия крепостей никто не беспокоится о разрушениях. Псевдоискусственный интеллект ВЦ уделяет особое внимание скорейшей отстройке стратегически важных объектов.
  - Ого, авиация! - звонко воскликнула Меригольд. - Смотрите, вон они, птицы!
  На чернеющем тучами небе было трудно разглядеть хоть что-то, но когда сверкнула молния, мы всё же смогли заметить сотни гигантских птиц с зеркальным опереньем, устремившихся к Александрии.
  - Планеры, - уточнил Неприкасаемый. - Сами они летать не могут. Их подкидывают на катапультах, и они просто планируют куда надо. Крылья, способные наделить человека возможностью к полёту, есть только у нескольких счастливчиков в Кемете. Мы ж не греки, у нас технический прогресс остановился с изобретением колеса.
  Главный удар египтян пришёлся на разрушенную наблюдательную башню и остатки южной стены, как на наиболее пострадавшие части крепостных укреплений. Планеры навели шороху, а провальная вылазка "Безумцев" и "Сибири" всё же не была стопроцентно провальной - греки слили на неё большую часть оборонительных примочек. "Греческого огня" почти не осталось.
  Войска Пятницы, пользуясь своим численным превосходством, начали одерживать верх.
  Когда сопротивление греков у южной стены было сломлено, защитники Александрии резко отошли внутрь крепости, и по бреши, заполненной египтянами, ударили пушки, заряженные бомбами и снарядами самого разного действия - от оглушения и слезоточивого дыма до электрических цепных ядер (книппелей). Атака захлебнулась, и штурм южной стены закончился безрезультатно.
  Часть войск фараона - ребята под предводительством Потрошителя (так зовут джати отряда "Неживых") - были вынуждены отступить для перегруппировки. И как раз в этот момент со стороны порта раздался мощный взрыв. Гигантский фейерверк озарил небо, почти на полминуты заменив солнце. Засмотревшись на сухопутные действия, я как-то полностью упустила из виду морское сражение. Всё потому, что звук корабельных таранов и лязг абордажного оружия терялся в криках и тресках заклятий штурма на переднем плане.
  
  
Получено задание "Во славу фараона!" .
  Условие: пробраться в порт к греческим кораблям поддержки, отыскать трирему под названием "Звезда Афин" и сорвать знамя, дающее усиливающую ауру фаланге "Дикие сердца".
  Награда: 500 пунктов опыта, 5 золотых монет, 5 очков Престижа, аура "Флаг победы" на 10 часов, Медаль.
  Бонус 1: если сорвёт знамя ваша группа, вы получите +700 пунктов опыта, +10 золотых монет, +5 очков Престижа.
  Бонус 2: тот член вашей группы, кто непосредственно сорвёт знамя, получит +10 золотых.
  Особенности: в случае вашей смерти вы потеряете 1000 пунктов опыта.
  Нельзя отказаться.
  
  Наконец-то! Не прошло и двух часов.
  - Наш выход, - скомандовал Неприкасаемый, вынимая два серпа. - Йорик, баффни всех. Идём, куда скажу, быстро и без жалоб. Держимся рядом со мной, если кто отстанет или ввяжется в бесперспективную стычку с врагом - не спасаем.
  - То есть как это не спасаем? - нахмурилась Меригольд. - Мы же команда.
  - Фаланга "Дикие сердца" одна из десяти лучших в Греции, снять с них усиливающие ауры важнее, чем жизнь одного низкоуровнего игрока, не находишь?
  Последовательнице Бастет это не понравилось, но она промолчала.
  - Баффы.
  
  
На вас наложен эффект "Защита Нефертума". Линия жизни увеличена на 20%, выносливость на 10%. Время действия 1 час.
  
  На вас наложен эффект "Покровительство Бастет". Линия выносливости увеличена на 10%. Время действия 1 час.
  
  - Спасибо.
  Неприкасаемый виртуозно прокрутил в руках своё оружие. Над его головой зависла дымка, очертаниями напомнившая скорпиона-мутанта с пятью клешнями, а затем эти клешни потянулись к каждому из нашей группы.
  
  
На вас наложен эффект "Тьма Царицы скорпионов I уровня". Пока вы находитесь рядом с человеком, наложившим эффект (в радиусе 3 метров), вы невидимы для врагов. Условие: эффект снимается со всей группы при любом ранении хотя бы одного игрока. Время действия 30 мин.
  
  Мы встрепенулись. Сердце застучало быстрее. Так просто ринуться в бой, когда знаешь, что самое страшное, что тебя ждёт - это холод и пробуждение в некрополе за две сотни километров отсюда. Но не для всех такая роскошь...
  - Aut vincere aut mori, египтянка. - Римлянин поднялся на ноги и подал мне руку. Оранжевые языки костра отразились в его отполированной броне, отчеканив фигуру, словно профиль на старинной монете. На секунду мне показалось, что я вижу его в последний раз, пришлось несколько раз резко тряхнуть головой, чтобы избавиться от неприятного видения. Слишком рано для прощаний.
  - Победа!
  - Эй, Цезарь и Клеопатра, хватайте гамлетовского шута(42) и погнали! - не без издёвки крикнула Роза.
  
  _______________
  42 Роза имеет в виду персонажа пьесы "Гамлет" У.Шекспира - королевского шута, с чьим черепом разговаривал Гамлет.
  _______________
  
  - Надеюсь, у этой дуры достаточный запас зелий, потому что лечить её я не собираюсь, - буркнул обидевшийся хил.
  Я подмигнула, показывая, что одобряю его план.
  Чем ближе к порту, тем становилось светлее. Светлее не потому, что непогода рассеивалась, а из-за многочисленных пожаров и ярких вспышек заклятий такого уровня и силы, что их энергия ощущалась даже на столь огромном расстоянии. Мы бежали по пересечённой местности, держась справа от Александрийской крепости. В нашу сторону дул ветер, отчего к приятному аромату надвигающейся бури примешивался сильный запах дыма.
  Как рассказал Неприкасаемый, точно такое же задание "Во славу фараона!" получили ещё четыре группы наподобие нашей, и мы просто обязаны их опередить! За провал никаких штрафов нет, но было бы обидно остаться без медали, даже если она декоративная.
  - Никаких разговоров, - предупредил лидер. - Моя маскировка работает только визуально.
  - Как скажешь, босс.
  Окрестности Александрии не могли похвастаться лесами в привычном понимании каждого жителя средней полосы России. Но и не песок. Дельта Нила очень плодородна и богата растительностью, пусть и не такой, как мы привыкли. Плодовые деревья и тьма штормового неба служили нам неплохим дополнительным прикрытием - главное не шуметь и не наткнуться глазом на сучок. Другими частями тела тоже лучше не натыкаться.
  Я не стала зацикливаться на чьей-то конкретной панели из списков умений своих товарищей и отпустила "Реплику" в свободный поиск. Так получится засечь присутствие врагов ещё до того, как мы их увидим или услышим. Не скрою, в тайне я желала такой встречи; мне было крайне любопытно поглядеть на греческие скилы.
  В корне неверно думать, что "Машинити" склепало умения богов трёх рас по одному шаблону. С греческими способностями не так просто, как с египетскими. Почти для всех них нужны дополнительные приспособления. Если это лук, то с наводящим прицелом или стрелами с разрывными наконечниками, а если меч, то какой-нибудь световой. Про бумеранги, бомбы, турели и ловушки упоминать не стоит - нет такого грека, кто бы ими пренебрёг. На форумах пишут, что даже магические скилы у них не сработают без специальных амулетов. Вроде как, самой по себе магии в греческих телах нет. Благо, для меня отсутствие амулетов не станет проблемой - я египтянка, я сама амулет.
  Но и минусы у греков есть - если у нас дают по 9 умений каждые 20 уровней, то они получают всего 5. А ещё их можно вымотать! Заряд амулетов далеко не бесконечен.
  Почти половину пути к порту проделали безо всяких проблем, двигаясь преимущественно параллельно крепости, а затем свернули к огням и вышли на греческий аванпост. Он был разбит и, скорее всего, ещё в самом начале осады. Дозорный костёр успел прогореть, среди углей виднелись куски разорванного голубого флага. Кому-то повезло.
  - Чего греки забыли тут? Они все должны быть в крепости, - я пнула головёшку в кусты, подозрительно нахмурившись. В воздухе отчётливо пахло тревогой.
  - У них тоже есть ополчение, - ответил Октавиан. - Такие же диверсионные войска из воинов невысокого уровня мастерства, как у египтян, и им точно так же поручают более лёгкие задания в стороне от мясорубки.
  - Понадеемся, с ними со всеми уже разобрались, - заметила Роза, подняв клочок знамени с цифрами. - Я немного читаю по-гречески, здесь была расквартирована фаланга "Орден Джедаев", а в их ряды принимают игроков от сорока плюс, если вы понимаете, к чему я рассказала об этом.
  - Личный опыт?
  - Форумы. Если бы на сервере остались свободные места, я бы пошла за греков. Они круче египтян.
  - Прям патриотка, - я не удержалась от усмешки. То, что ей бы не хватило интеллекта, добавлять не стала. А вдруг? Однажды я уже ошиблась, недооценив Шарлатана.
  Неприкасаемый не стал задерживаться на аванпосте, попросил нас заткнуться, и мы двинулись дальше... А дальше наше везение закончилось.
  Тихий сухой щелчок раздался подобно выстрелу.
  - Ой, - пискнула Меригольд. - Кажется, я на что-то наступила.
  Едва мы успели обернуться к девушке, как её ногу опутали какие-то грубые провода, словно высунувшиеся из недр земли щупальца осьминога. Пленница тут же задёргала ногой, пытаясь стряхнуть ловушку, но с каждым движением провода впивались в её плоть всё крепче.
  - Роза, почему ты не предупредила, что мы на минном поле? - недовольно прошипел Неприкасаемый, подбегая к Меригольд.
  На всякий случай все остальные члены группы замерли там же, где стояли. Как далеко мы уже успели зайти на опасную территорию? Там где одна мина, будет и вторая. Читала я на форуме о таких полях, пренеприятная штука. В зависимости от бога-покровителя того игрока, кто их "засеивает", они бывают сигнализационными, сдерживающими и летальными, причём в каждой категории ещё и разделы есть.
  - А я-то откуда должна знать, что тут есть? - огрызнулась лучница.
  - Просветить умением никак, да?
  - Сказал бы заранее. - Роза фыркнула, полезла в свою сумку и достала маленький мешочек. Зачерпнув из него сверкающей серебристой пыли, она подкинула её вверх. Песчинки тут же мухами разлетелись по площади, собираясь в небольшие скопления у каждой спрятанной мины. - Между прочим, пыльца денег стоит.
  - А ты думала на халяву отделаться, когда шла воевать? - Йорик презрительно вздёрнул бровь.
  - Мы ползём в какой-то глуши, где даже ворон нет, где ты видишь "воевать"?
  - Ребята, чего вы так несерьёзно относитесь к заданию? - наш лидер схватился за голову и простонал что-то, напомнившее "нубы, мать их".
  Поймав мой взгляд, Октавиан покачал головой, показывая всё, что думает о ситуации. Опыта в командовании у него побольше будет, как-никак центурион, но здесь и сейчас отдавал приказы другой, более того - этот другой возлюбленный богами, а неписи по умолчанию признают наш приоритет, какими бы некомпетентными мы были.
  - Уберите их наконец! - Меригольд уже не шептала.
  Теперь в ловушке находилась вся нога девушки, несмотря на все усилия Неприкасаемого, аккуратно кромсающего щупальца серпами так, чтобы они не перекинулись и на него тоже. И тут раздался ещё один щелчок, за которым последовал свист, словно кто-то открыл клапан в паровом механизме; что-то затикало. Это не хорошо. Это очень не хорошо! Неприкасаемый ругнулся и, плюнув на осторожность, принялся с остервенением перерезать путы.
  Не успел. Невидимая сила за ногу подкинула Меригольд в воздух, а затем опустила на землю с такой силой, что выбила из девушки все её единицы жизни.
  - Проклятый Сет!
  Йорик без лишней команды взялся за воскрешение. И в этот момент моя "Реплика" уловила незнакомую панель умений. А затем ещё две. Скилы, оформленные не в картуши, а в квадраты, безошибочно выдавали сущность хозяев.
  - Греки идут.
  - Да? - На меня обернулись вопросительные лица товарищей. По счастью, сомневаться не стали.
  - Кидай инвиз(43) , - прошептала Роза, глядя на Неприкасаемого.
  
  _________________
  43 Инвиз (от англ. "invisible" - невидимый) - умение становиться невидимым.
  _______________
  
  - Не могу, откат.
  Я не ошиблась. Спустя пару секунд на расстоянии выстрела показались три фигуры. Выплыли из тьмы, как людоеды из Цаво(44) , неотвратимые и бескомпромиссные. Каллен, Демиург и СкользкийДжим, все из фаланги "Орден Джедаев". Наш лидер тут же пометил их цифрами. Да-да, отступать он не планировал.
  
  _________________
  44 Два льва-людоеда, серийные убийцы, действовавшие в районе реки Цаво (современная Кения) в 1898 году, во время строительства Угандийской железной дороги.
  _______________
  
  Численное преимущество за нами, но толку, если все греки выше сорокового уровня? Более того, среди них тоже был целитель - Демиург. Альф предупреждал, что осады крепостей хоть и доступны с пятнадцатого уровня, но минимум до тридцатого на них лучше смотреть с расстояния. Особенно, если воюешь на своей территории. Низкоуровневые противники почти никогда не доходят до вражеских земель.
  - Отлично, посмотрим, кто кого! - Октавиан вынул меч и набросил на себя "призрачные доспехи", заметно повышающие защиту против физических атак.
  - Ну идеально! - Роза достала лук.
  Йорик шустро подлечил крайне недовольную Меригольд, чьи глаза блестели неприкрытой паникой, и баффнул ауру, усиливающую силу и эффективность лечащих умений. Неприкасаемый присел, низко наклонившись к земле и практически сливаясь с её цветом, воздух вокруг него вибрировал, накапливая потенциальную энергию. А я... тут даже нечего думать, что моя Принигонда сможет принести пользу дамагом, так что срочно копирую панель умений Йо... Демиурга! Хилящие умения греков лишь отчасти напоминают аналогичные египетские. Они... они заметно слабее, но взамен кратковременно повышают защиту или накладывают щит, поглощающий определённое количество урона. Отличное подспорье Йорику!
  - Ο θάνατος εις τα έθνη!(45)
  
  _______________
  45 Смерть язычникам! (греч)
  _______________
  
  Греки атаковали ещё до того, как приблизились. Один из парней крутанулся смерчем, выплеснув в нашу сторону искры, подобные бенгальскому огню. От них не увернуться, но, как выяснилось, повреждений они не наносили. Лишь спустя некоторое время уже в пылу битвы мы поняли, что это такое - искры сняли все наши усиливающие баффы.
  Неприкасаемый с фантастической скоростью сорвался с места, подобно пушечному ядру врезаясь в СкользкогоДжима и сбивая того с ног. Октавиан взял на себя Демиурга, помеченного цифрой "два". Каллен же, оставшийся на попечение девочек, ударил по Меригольд. Почему именно по ней, не имею понятия, может, посчитал наиболее лёгкой добычей. Собственно, так оно и оказалось. Словив первый же удар, она конкретно растерялась и зачем-то побежала ко мне, подставляя под массовый скилл.
  
  
Вам доступно умение "Зеркало Афродиты". Уровень 15 из 30.
  Особенности: щит, отражающий любые направленные в вас удары или эффекты (время действия в секундах зависит от уровня усиления); противнику возвращается часть урона (% зависит от уровня усиления). Только на себя.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 2 минуты. Стоимость: 9% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Вовремя успела переключить панель умений на СкользкогоДжима и прикрыться от выпущенной шрапнели. Принигонду не поцарапало, а вот линия жизни Меригольд за один раз скатилась в опасную зону. Пока не поздно, кинула на неё римский "Щит Марса". Следующий удар, прилетевший в девчонку был благополучно отражён в меня (в урезанном до 20% виде), но так как действие "Зеркала" ещё не прошло, я не пострадала, а целых 15% дамага возвратилось своему хозяину. Неплохо!
  Роза перехватила Каллена на себя, дав мне возможность заняться лечением Меригольд. Лучница бесстрашно поливала грека стрелами, вынудив его временно уйти в оборону и лишь при случае атаковать. Как бы плохо я не хотела думать о Розе, но она молодец, серьёзно. Выкладывается на все сто, не экономя зелья и энергетики, стреляет продуманно, вовремя отступает. Жаль, но надолго её не хватит - слишком весомый отрыв в уровне, контрудары Каллена сносили за раз по трети от её линии жизни.
  Октавиан и Неприкасаемый держали на себе Демиурга и Джима, не давая им возможности подобраться к нам. Йорик не мог отвлечься от них даже для того, чтобы пустить волну массового исцеления (такие заклятия долго читаются), так что обязанность хилить девчонок полностью легла на мои плечи.
  - Не подведи, ножичек, только не сейчас, - шёпотом попросила Жало Скорпиона, раз за разом пропуская через него исцеляющие умения, ловко чередуя панели умений Йорика и Демиурга. Я так увлеклась, что упустила тот несчастный момент, когда Каллен резко оставил в покое Розу и бросился на меня.
  Короткий меч грека сверкнул слепящим жёлтым светом. Переключиться на Розу, чтобы воспользоваться её "Ловкостью охотника", я не успела. Клинок скользнул по телу...
  Вопреки ожиданиям, удар получился каким-то уж очень слабым. Всего на 361 единицу. Судя по обалдевшему выражению лица Каллена стало понятно, что это сюрприз для нас обоих. Его амулеты разрядились! Нет, он вовсе не сделался безобидным - греки одинаково хорошо владеют как магическими, так и физическими умениями, но половина его мощи выключена. Отлично! У нас появился реальный шанс прикончить мерзкого парня! Если, конечно, мы не дадим ему возможность достать из сумки запасные "батарейки".
  Воспользовавшись секундной заминкой Каллена, я царапнула его "Укусом Селкет", позаимствованным из панели Неприкасаемого - дебаффом, увеличивающим урон от следующего удара, любого удара, на 50%. К счастью, мне хватило точности, а Розе ума выстрелить одним из самых сильных своих скилов.
  Линия жизни Каллена перешагнула за половину.
  Вот бы ещё Меригольд не тупила! Её покровитель Бастет, я видела таких, как она, в действии - у них не самые убойные умения, но они способны здорово подпортить существование своему противнику. Где кристаллы, где воронки? Где призванные кошки? Спасибо хоть, что не столбом стоит.
  Мы слабы, но нас больше! Поняв, что дело запахло керосином, Каллен что-то крикнул своим товарищам. Демиург тут же принялся выводить руками сложные целительные пассы, но Октавиан не дал ему закончить. Через секунду мощная стрела, искрящая, как фейерверк, и такая же громкая, поставила жирную точку в жизни глупого грека, возомнившего, что справится с тремя низкоуровневыми девчонками без чьей либо помощи.
  
  
НеТвояРоза убивает грека Каллена.
  Получено: 4 золотых очка.
  
  Маленькая победа приободрила, но лишь на краткий миг. Со стороны к нам бежали ещё двое греков. Одежды на них сверкали так ярко, что даже неискушённый игрок мог легко определить "возраст" их обладателей. За полтинник.
  - Нет, такое не для меня, простите, - голос Меригольд потонул в шуме драки. Она ловко перекинулась в пантеру и пустилась наутёк в обратную сторону.
  
  
Меригольд покинула группу.
  
  Это было неприятно точно так же, как неожиданно.
  - Держимся! - скомандовал Неприкасаемый, и тут его буквально пригвоздило к земле, а линия жизни резко спустилась до ста единиц. СкользкийДжим что-то сотворил с гравитацией и теперь ему оставалось лишь добить беспомощного египтянина.
  - А вот хрен тебе, рожа греческая! - завопил Йорик и рухнул бездыханным телом. Он воспользовался "Самопожертвованием" - умением, моментально переводящим все свои пункты здоровья выбранному союзнику. Ему самому быстрее будет воскреснуть, чем вытаскивать товарища со смертного одра.
  Неприкасаемый выжил, но толку от этого уже никакого, нам совершенно точно не выиграть. Нужно ли было вообще это геройство? Теперь лучшее, что мы могли сделать в данной ситуации, это последовать примеру беглянки. В той смерти, что нас ждёт, нет ничего ни почётного, ни полезного.
  К несчастью, даже в этом мы опоздали. Один из греков что-то кинул, и через две секунды прямо возле меня сверкнула яркая вспышка, сразу же за которой раздался громкий взрыв. Бомба! Я ослепла, оглохла и потеряла ощущение ориентации во времени и пространстве. Следующее, что почувствовала, это собственное лицо, уткнувшееся в сухую землю и скрипнувший на зубах песок.
  
  
На вас наложен эффект "Поцелуй Аполлона". Вы полностью оглохли, ваше зрение ухудшилось до -7 диоптрий на 10 минут.
  
  Холодно не было - бомба не содержала поражающих элементов, и на том спасибо.
  Кое-как поднялась на четвереньки. Благо, я не выпустила панель умений Йорика.
  
  
Вам доступно умение "Панацея". Уровень 2 из 5.
  Особенности: снимает с вас или вашей цели негативные эффекты (количество снимаемых эффектов равно уровню умения).
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 20 секунд. Стоимость: 4% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Полегчало... наполовину. Ко мне вернулся слух, а мир так и остался нещадно расплываться перед глазами. Бомбы просто отвратительны!
  Я была выключена из битвы совсем не надолго, два новых грека только-только успели подбежать. Один из них, напоминающий размазанное лиловое пятно, взлетел вверх, намереваясь обрушить на нас что-то ну уж очень мощное, однако ничего не произошло. Наши враги внезапно застыли на месте, словно кто-то крикнул "Морская фигура, замри!", а их тела покрылись непроницаемой стеклянной оболочкой.
  - Бегите! - крикнул Неприкасаемый. Со своим хреновым зрением, я не сразу сумела разглядеть, что от его растопыренных пальцев к грекам отходят тонкие чуть мерцающие нити. - У вас сорок секунд.
  Умение, которым воспользовался наш лидер, не позволяло ему двинуться с места ни на сантиметр. Линия его жизни медленно потекла к нулю. Воскресший Йорик мог бы его спасти, но толку? Едва истечёт срок "заморозки", ситуация вновь станет проигрышной.
  Не став разменивать на сомнения столь дорой подарок, мы шустро помчались по "минному полю" вслед за Розой, которая в этот раз не скупилась на проявляющую пыльцу. Погони не было. Не знаю, почему именно. Быть может, 40 секунд достаточная фора, чтобы исчезнуть, или же мы просто не стоим того, чтобы тратить на охоту за нами драгоценное время осады. У греков ведь тоже есть своё задание.
  Мы чуть притормозили, нырнув в пролесок, настолько куцый, что отсюда прекрасно просматривался полыхающий порт и сияющая вспышками проклятий крепость. Только что промелькнуло сообщение о смерти Неприкасаемого. Его не выкинуло из группы, но должность лидера перешла к старшему из нас, Октавиану.
  - Идеальное начало, - в голосе Йорика просквозило отчаяние.
  - Хочешь сбежать вслед за Меригольд? - со злостью поинтересовалась Роза. - Так беги, чего ждёшь? Наша группа итак крупно отстала от конкурентов из-за девчонки, не умеющей смотреть себе под ноги, если ещё и ты нас тормознёшь, я тебя лично...
  - Отставить! - скомандовал Октавиан, не дав закончить угрозу. - У нас был отвратительный старт, двое бойцов потеряны, но цель не изменилась: мы по-прежнему должны сорвать флаг "Звезды Афин". Есть возражения?
  Роза, Йорик и Меригольд молчали.
  - Никак нет, герр фюрер, - я ответила за всех. "Панацеей" сняла с себя оставшийся дебафф, и мир вновь стал чётким.
  - Тогда вперёд.
  В порту александрийской бухты творился самый настоящий кошмар! Несколько десятков кораблей - греческих и египетских - столкнулись между собой, перепутались и смешались, так плотно вцепившись друг в друга таранами и абордажными крюками, что можно было пройти по ним от края до края и не замочить ног. Но! Почти все они горели! В воздухе отвратительно пахло серой и нефтью, в небо поднимались густые клубы дыма, прорезаемые яркими всполохами оранжевого пламени, а "греческий огонь", разлитый по воде, исключал любую возможность потушить пожар. Вряд ли это огненное месиво было задумано изначально, корабли всё-таки стоят немалых денег, но несчастные случаи постоянные спутники ВЦ.
  Трирема "Звезда Афин" сияла на карте зелёной точкой практически по центру этого безобразия. Судя по тому, что всё-таки сияла, наши конкуренты до неё не добрались.
  - Умереть не встать, - присвистнул Йорик. - А обходного пути здесь нет?
  - Крепость возьмут раньше, чем мы его найдём, - ответил римлянин, выглядывая дорогу. - Отправимся напрямик. Битва почти полностью переместилась за стены крепости, при должном везении сумеем пройти без крупных проблем.
  - Только не дайте мне умереть, хорошо? - попросил хил, идущий перед Розой и сразу же за мной. - Самовоскрешение ещё не откатилось, сам не встану.
  - Постараемся, - я кивнула.
  Октавиан прокладывал путь к "Звезде Афин" прямо по палубам брошенных кораблей. Мы перебирались по поваленным мачтам и сломанному такелажу, прыгали через зазоры и маневрировали между огнями, стараясь не замечать бездыханные тела неписей. Трудно вообразить, какой ужас творился здесь буквально полчаса назад! Не хотела бы я оказаться тут во время абордажа. Не на своём двадцатом уровне.
  Вряд ли в реальном мире такая свалка кораблей была бы возможна, но в ВЦ, где капитаны и адмиралы имеют лишь смутное представление о морской тактике, подобное сплошь и рядом. Кое-где мелькали греческие и египетские воины, остатки тех, кто ещё не успел спастись из огненного ада; им не было дела до нас, нам до них.
  
  
Получено умение: "Акробат". Уровень: 1 из 50.
  
  Не скажу, что помогло так уж заметно, но самому факту того, что теперь я спотыкалась только два раза из трёх, нельзя не обрадоваться.
  Далеко не самая лёгкая дорога, но всё же наивно было ожидать, что путь окажется свободен до самого конца. На следующем судне, куда мы перебрались, я ощутила присутствие врага. Под ногами высветилась весьма интересная панель. Уровни прокачки умений в ней недвусмысленно намекали о высоком мастерстве своего хозяина, а их названия на принадлежность богине Афине.
  Повезло - он всего один.
  - Тихо, тихо, тихо. Смотрите по сторонам...
  Широкая палуба корабля, слишком большого, особенно по меркам древнего мира, была обманчиво пуста. Вероятно, это один из транспортников. Когда-то прекрасный образчик судостроения, сейчас он представлял из себя жалкое зрелище: весь правый борт пострадал от встречи с египетской галерой-тараном, умудрившейся пробить обшивку насквозь, а левый находился в опасной близости от пылающей факелом лодчонки-брандера, и уже сам занимался огоньками. Системная информация выдала название судна - "Арабелла".
  Октавиан крутанул мечом, невидимыми силами вытягивая спрятанного противника на свет. Им оказался грек 49 уровня по имени Бартимеус. Если парень и был раздосадован таким бесцеремонным обращением, то вида не подал. И не стал ждать. Поудобнее перехватив в руке длинное копьё, Бартимеус без страха и сомнений ринулся в атаку.
  - Για την Αθήνα(46) !
  Храбрый! Один против четверых, пусть даже столь малых уровней, как наши.
  
  ________________
  46 За Афину! (греч)
  ________________
  
  - Не так быстро. - Октавиан преградил ему путь, парировав удар копья гладиусом и уведя его в сторону.
  Грек ответил что-то эмоциональное и тут же попытался пробиться к нам, более слабым жертвам. Всегда выгоднее убивать львят, прежде чем бороться со львом. Особенно, если среди "львят" есть хил. Первое же умение Йорика обозначило его роль в группе, тем самым будто нарисовав на его груди мишень с цифрой один.
  Мы резво сориентировались, рассредоточившись по палубе в разных направлениях - у копей есть неприятная особенность бить по площади. Первым, что я предприняла, были дебаффы, все, до которых смогла дотянуться моя "Реплика". Их всего трое: "Сила земли" Йорика, замедляющая передвижение на 80%; "Заражение крови" Октавиана, дающее тикающий урон от пореза; и собственный навык грека под названием "Ментальный взрыв", снижающий показатели интеллекта. К сожалению, мне не хватило ни точности, ни уровня - всё ушло мимо, только зря выносливость потратила. Ладно, героиней можно быть и по-другому. Даже половинчатый целитель лучше, чем бестолково бегающая вокруг воинов девчонка.
  Полностью переключилась на панель умений Йорика.
  Будь Октавиан египтянином, мощные удары Бартимеуса давно бы пробили его защиту, но римляне ребята крепкие, особенно под прикрытием хила, даже такого малыша, как наш. Грек быстро понял, что не видать ему победы, пока жив Йорик. К нашей досаде, он не только шустро соображал, но и знал, что делать. Сделав резкий выпад свободной рукой, Бартимеус кинул в хила какой-то неприятный дебафф, вынудив того остановиться в недоумении.
  - Омфис, продержись полминуты! Я ничего не могу сделать...
  Зато я могу! Тут же сняла дебафф с товарища "Панацеей".
  Заметив манёвр, Бартимеус одарил этой гадостью и меня.
  
  
На вас наложен эффект "Проклятие Эллады". Ваша способность использовать магические умения полностью блокирована на 20 секунд.
  
  Теперь настала очередь Йорика выручать Принигонду. Парень болтает не по делу, одет в настоящие лохмотья, но очень шустрый!
  Чтобы избавиться от назойливых атак Розы (не особо успешных в силу разницы уровней, но жутко отвлекающих), грек метко запустил в лучницу прозрачную шаровую бомбу. Не долетев несколько метров до цели, бомба взорвалась, выпуская наружу свою неприятную начинку. Нет, это был не дым и не шрапнель, это были пчёлы! Заряженные механической магией создания радостно жужжа устремились к своей жертве.
  Роза успела сделать несколько дёрганых движений луком (какой-то знак?), и часть пчёл разорвало в полёте огненными вспышками, но уцелевшие достигли цели. Девчонка вскрикнула, отшатнулась, напоролась на обломок весла, отчего потеряла равновесие и упала. Пчёлы ринулись на беднягу и принялись жалить в незащищённые кожаной бронёй места. Так как урона они наносили не много, скорее, отвлекали, хилить её я посчитала растратой драгоценного времени.
  А грек был хорош! Смотреть на то, как лихо он управляется с копьём, могло бы стать наслаждением, будь это представлением, а не смертельной схваткой. Лишь тот факт, что Октавиан римлян - а эти ребята владеют холодным оружием даже лучше, чем Брюс Ли собственным телом, - не давал ему взять верх.
  Мы с Йориком не останавливались ни на секунду, удерживая линию жизни нашего товарища на приемлемом уровне, и чтобы пошатнуть эту чашу весов, грек пожертвовал своим оружием. Метко швырнув сверкнувшее алым копьё, он пригвоздил Йорика к доскам палубы, как строптивое насекомое. Не убил за малым, но гарантированно вывел из строя, плюсом наложив два неприятных эффекта: первый блокировал возможность использовать магию, а второй наносил постоянный урон с примесью галлюцинаций.
  - Девчонки, помогите! - руки хила скользили по древку, напрочь исключая возможность спастись самостоятельно.
  Я тут же кинулась к нему. Если сейчас его не выручить и продолжить атаковать Бартимеуса, грек нас быть может и не добьёт, но резко снизит шансы на успешное завершение квеста.
  "Панацея" пошла! И раз, и...
  
  
На вас наложен эффект "Проклятие Эллады". Ваша способность использовать магические умения полностью блокирована на 20 секунд.
  
  Второй дебафф, который такающий, снять не успела. Чёртов грек! Ладно, не буду терять времени, берусь за копьё. Но и с ним возникли проблемы! Оно не поддавалось, у меня банально не хватало физических сил выдернуть его, не прикончив хила резким движением.
  - Роза! Помоги мне!
  - Не видишь, что я занята?
  Дебаффы отсчитывали парню последние мгновения жизни, даже пей он восстанавливающие зелья без остановки, он уже нежилец и сам понимал это.
  - Я вижу... пони, - сказал он, с улыбкой протянув руку в пустоту. - Сумеречная Искорка, Пинки Пай...
  Октавиан ещё держался, но грек набил 49 уровней не снятием котят с деревьев. Даже без оружия он умудрялся парировать удары. У обоих оставалось по одной пятой от линии жизни, и им обоим нужно было чудо, способное пошатнуть патовое равновесие.
  И оно случилось. В некотором роде.
  Палуба корабля содрогнулась - это рухнула мачта соседнего корабля, ударив "Арабеллу" по носу. Мы не смогли удержаться на ногах. Я упала на правый локоть; удар выбил 134 единицы жизни и нубийский нож из моей руки. Сияющее (и от сволочной радости в том числе) Жало Скорпиона не придумало ничего лучше, чем откатиться прямиком к Бартимеусу. Грек, ясно дело, не стал отказываться от такого подарка. Если в египетском пантеоне и есть бог удачи, сегодня он точно не на стороне Принигонды. Очередь, что ли, не дошла?
  Йорик, на каких-то десять секунд оставшись без внимания, отошёл в лучший мир.
  - Да ну вас всех, - сплюнула Роза, сбивая пламя с волос.
  
  
НеТвояРоза покинула группу.
  
  Хотепсехемуи! Приехали...
  Лучница ловко перепрыгнула через бортик и уже через секунду затерялась в дыму.
  Я дёрнулась к своему оружию, но грек был быстрее... Конечно, быстрее! Ему только руку протянуть, а мне несколько метров! Едва веря своему счастью, Бартимеус сомкнул пальцы на рукояти Жала Скорпиона. Клинок тут же засиял, заряженный моим же "Фанатизмом", усиливающим следующий удар на 30% - настоящий подарок для врага. Грек не стал медлить. В два шага преодолев короткое расстояние, он направил нож прямиком в грудь Принигонды и вложил в удар одно из своих умений.
  Октавиан успел кинуть на меня "Щит Марса" за долю секунды до того, как проклятый клинок ударил. Даже не коснувшись одежды, нож резко отскочил от невидимой преграды и вылетел из руки Бартимеуса. Тем не менее, своё он получил. "Щит" надёжно защищает того, на кого его кинули, но в это же время передаёт 20% от возможного урона хозяину. А критануло просто зверски! Оставшаяся полоска линии жизни Октавиана разом скатилась к нулю. Его имя в списке группы стало серым.
  На меня словно ведро ледяной воды вылили. Это конец. Октавиан ещё не умер, но это лишь вопрос пары минут... которые я могу потерять, если промедлю ещё хотя бы полсекунды!
  Мы с греком кинулись за ножом практически одновременно. В силу телосложения я оказалась быстрее, и как только ухватилась за рукоять, использовала первое же умение из панели Бартимеуса.
  
  
Вам доступно умение "Желание Афины". Уровень 5 из 5.
  Особенности: вы высвобождаете энергию, разбрасывающую противников на расстояние, равное уровню умения в метрах. В 2% случаев на ваших жертв накладывается обездвиживающий на 3 секунды эффект "Наследие Помпеи".
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 30 секунд. Стоимость: 7% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Грек отлетел, будто невидимая сила дёрнула его за воротник, и впечатался в груду горящих вёсел. Я не без радости отметила, что это и без того крайне неудачное приземление сопровождалось сработавшим эффектом "Помпей". Бартимус застыл в нелепой позе на три короткие секунды, за которые огонь успел красиво подпалить его шкурку.
  
  
Вам доступно умение "Отмщение". Уровень 12 из 22.
  Особенности: наносит единовременный урон в размере до 10% максимального количества единиц Жизни противника. Использование копья увеличивает урон до 15%. При ударе по обездвиженному противнику +5% к урону.
  Подготовка: мгновенно. Перезарядка: 1 минута. Стоимость: 36% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  Прекрасное название, верно? И дамаг отличный! А то, что выносливость жжёт адово, дело второе; благодаря Артёму, энергетиков у меня хватает.
  От следующего за "Отмщением" примитивного Удара стихии Бартимеус легко увернулся кувырком в бок. Случайно ли так получилось, или же он знал, что делает, но оказался рядом с тем местом, где прикончил Йорика. Блестящее копьё дождалось хозяина. Не смотря на заметно пошатнувшуюся линию жизни, бежать он не пытался. Остались только мы вдвоём - 49 уровень против 20, чего бояться, правда?
  Быть может, поэтому он сделал ошибку, начав не с того дебаффа.
  
  
На вас наложен эффект "Ментальный взрыв". Показатели вашего интеллекта снижены на 70% на 30 секунд.
  
  На чистом инстинкте самосохранения воспользовалась собственным "Отражением Ка", и второй дебафф, блокирующий возможность пользоваться магией, словил мой астральный двойник. Вот только жалкой секунды его жизни не хватило, чтобы отразить прилетевший следом удар копьём. Меня нехило покалечило и откинуло сразу на несколько метров, будто тряпичную куклу. Защита у Принигонды ни к чёрту! Следующий удар, каким бы он ни был, гарантированно прикончит.
  К счастью, ВЦ решила дать мне ещё один шанс. Порыв ветра, принёсший стену едкого чернильного дыма и первые капли начинающегося дождя, на несколько мгновений опустил видимость до нуля. Стараясь не закашляться, я тут же полезла в сумку за зельем, но увидела кое-что получше. Паралитическая бомба Легендальфа! Где же раньше-то была моя память?!
  Пока пелена не рассеялась, повернула половинку шара, запустив короткий таймер, и бросила его в сторону, где предположительно находился грек.
  Электрические всполохи прорезали чёрный дым, раздался короткий вскрик, а потом наступила тишина. Я позволила себе откашляться и вытерла выступившие слёзы. У меня есть 10 секунд, и я потрачу их на полную.
  - "Пора кончать с этим кунг-фу!(47) "
  
  _______________
  47 (с) Джон МакКлейн ("Крепкий орешек 4.0", 2007г.)
  _______________
  
  
Вам доступно умение "Песнь победителя". Уровень 2 из 5.
  Особенности: на 70% увеличивает силу вашей атаки на время, равное уровню умения в секундах, но затем сила атаки падает на 50% в течение 20 секунд.
  Подготовка: 2 секунды. Перезарядка: 30 секунд. Стоимость: 6% от доступной выносливости на вашем уровне.
  
  "Отмщение", усиленное "Песней победителя", эффектом бомбы и моим собственным "Сиянием Разума", сработало выше всяких похвал. Крит на 2461 единицу урона положил конец жизни храброго воина Эллады.
  
  
Вы убиваете грека Бартимеуса.
  Получено: 26 золотых очков.
  
  Жаль, я не из Гильдии Убийц, смерть от моей руки не закроет Бартимеуса в царстве Аида на 20 минут, но, надеюсь, его душу ждёт дебафф раскаяния!
  Не став упиваться победой, подбежала к Октавиану. Он лежал на том же самом месте, где упал; языки пламени медленно, но верно подбирались к его телу. Крови не было, всё-таки это не корейская игрушка, но её роль с успехом изображал красный римский плащ, самый краешек которого угодил на угли и уже начал тлеть. Быстренько сбила огонёк ладошкой.
  - Октавиан... - Я ничем не могла ему помочь от слов "это конец".
  - Египтянка, - он сделал знак наклониться ближе.
  
  
Задание "Предначертание римлянина" завершено.
  Получено: 5000 пунктов опыта, 100 золотых монет, 40 жёлтых баллов, 2000 очков Престижа, Убийца Тени.
  
  Вы получили 21 уровень!
  Вы получили 22 уровень!
  До 23 уровня 1564 пункта.
  
  Вся моя усталость исчезла без следа, заметно подросшая линия жизни наполнила тело новыми силами и жаждой действия. Магическое влияние двойного уровня.
  - Как такое возможно? Условия задания не выполнены в полной мере. А теперь ты...
  - Мы ведь достигли Александрии, и технически, я уже на корабле. Только немного не так, как было задумано. - Октавиан слабел на глазах. Я поспешно кивнула, не зная, чего сказать, и он продолжил: - Ты должна закончить мою миссию, отдать главнокомандующему знаки римских воинов, чтобы их не считали предателями и не забыли в вечности.
  
  
Предложено задание "Все дороги ведут в Рим".
  Условие: доставить знаки Агирты, Алексиса, Таноса, Эусэбиуса и Октавиана в Рим и передать их лично в руки консула.
  Награда: 5000 пунктов опыта, 70 золотых монет, 30 жёлтых баллов, <неизвестно>.
  Вы принимаете?
  
  - Да, конечно, я всё сделаю, - пообещала, даже не вчитываясь в условия.
  - Сбудется твоя мечта о медали из рук консула.
  - Я же... я же шутила.
  Октавиан вложил мне в ладонь пять стальных значков и своё кольцо.
  
  
Получено: Перстень Шпиона. Надев его, на вражеской земле вы приобретаете статус эквивалентный клейму Беглеца (эффект распространяется на всех членов вашей группы. Действителен 1 игровой месяц).
  
  - Aut vincere aut mori, египтянка.
  Ответить я уже не успела. В груди образовалась неприятная пустота, а в носу защипало не только от дыма...
  Тело Октавиана так и осталось лежать на палубе в ожидании, когда огонь похоронит его вместе с другими неписями. Мне здесь больше нечего делать. Роза ждёт! Эта хотепсехемуи намеренно подставила всю группу, из-за её действий погиб мой друг, а такое нельзя простить. Жаль, ВЦ не позволит мне напасть на мерзавку первой, но я вполне могу спровоцировать её, а там держись. В любом случае, фиг ей, а не флаг "Диких сердец"!
  Быстро подобрала нубийский нож и, не теряя ни секунды времени, помчалась к "Звезде Афин". Из группы Роза вышла, место её дислокации мне не известно, но она будет там, без сомнений.
  Прыжок, ещё прыжок! И осторожно по жёрдочке. Главное - не упасть в воду. Сгорю заживо. "Греческий огонь", пролитый в море из бочек продырявленных насквозь кораблей, полыхал ничуть не хуже нефти. Может, это и была нефть в какой-либо из её обработок? Не важно на самом деле. По большей части, я прыгала наугад, пробираясь вперёд по тлеющим палубам и рухнувшим мачтам.
  У Розы была просто королевская фора, но она не сумела извлечь из неё выгоды. Тем не менее, нагнала я её только на палубе "Звезды Афин", не раньше. Как всё вокруг, эта галера была частично объята пламенем и пуста. "Реплика двойника" улавливала умения одной лишь Розы. Плохо! Из всех противников, что встречались Принигонде за всю её короткую игровую жизнь, НеТвояРоза по праву занимает первое место в списке самых неудобных. Единственное умение, каким я могла воспользоваться из доступных скилов на панели её умений, была пресловутая "Ловкость охотника". Для всего остального нужны были лук и стрелы. Маленький плюс для меня состоял лишь в том, что Розе нужна дистанция, значит, буду держаться к ней как можно ближе.
  - Куда-то спешишь, цветочек! - окликнула я лучницу, и тут же в меня прилетела невидимая стрела, причинившая небольшой урон, но неприятно откинувшая на несколько метров назад. Ещё чуть-чуть, и я бы свалилась за борт. Но нет худа без добра: Роза напала первой, и это автоматически сняло запрет на мои ответные действия.
  А теперь, Машка, не расслабляться!
  - Научись проигрывать, Принигонда. В этот раз я не позволю тебе скрысить победу и заполучить всю награду.
  - Скрысить? Да у тебя паранойя! - крикнула в ответ. Быть может, это всего лишь моё разыгравшееся воображение, но я ощущала радость проклятого клинка, почувствовавшего неизбежность сражения. - Однако, сейчас ты отчасти права - я собираюсь единолично заполучить всю награду.
  - Накуси-выкуси!
  Роза "порадовала" неприличным жестом из пальцев.
  - А вот накусю и выкусю.
  Моргнула, задействовав "Сияние Разума" - мои глаза подсветились голубоватым светом. Сразу же за ним включила "Стирателя". От него мало толку, он заблокирует только одно умение Розы, но глупо пренебрегать даже такими крохами. Ка против Онуриса не самая выигрышная комбинация, но и на моей стороне не без козырей. Пространства на уцелевшем участке палубы немного, Роза не может развернуться на полную мощь, и этот факт отчасти компенсировал мне острую нехватку атакующих скилов (чего уж там - их полное отсутствие!).
  Физический удар, пришло твоё время!
  - Победительница Великих Гонок, - фырчала Роза, - какой громкий титул, а боец из тебя никакущий.
  - Никакущий? Хочешь померяться очками Престижа? Или ты не в курсе, что ВЦ это не только "тупая стрелялка"?
  - Не хочешь "стрелять", так вали в "Жизнь мечты"!
  - Уже была, но спасибо за любезное предложение.
  Роза выпустила вверх целый десяток коротких стрел, искрящих, как бенгальские огни. Увернуться от них не самая простая задача, но кто сказал, что я должна стоять и смиренно ждать урона, когда вокруг так много возможностей? Широкий обломок доски сослужил мне сначала щитом, а затем и метательным оружием. О точности можно не заикаться, ударная мощь сомнительна, но от него требовалось лишь отвлечь Розу хотя бы на секунду-другую.
  Выигранные мгновения позволили мне безболезненно преодолеть разделявшие нас метры. Лучники бьют очень больно, но не вблизи. Вблизи они относительно безобидны хотя бы потому, что привыкли мыслить и строить планы с позиции расстояния. Первым же ударом я полоснула наотмашь только чтобы не дать Розе натянуть тетиву. Девчонка резко отпрянула, одновременно попытавшись отмахнуться от меня луком, но я ушла в сторону, попутно задев её лезвием. Не хочу хвастаться, но в рукопашную я куда опаснее, чем кажусь. Наверное, из меня бы получилась неплохая римлянка.
  - Да чтоб тебя... - Роза была вынуждена уйти в глухую оборону. Уж я постаралась не дать ей перехватить инициативу, ни на секунду не ослабляя напор.
  - Это тебе за "никакущего бойца"!
  Мои удары, не наносящие критического урона, но всё же достаточно чувствительные, вынудили лучницу отступить к борту, объятому языками пламени. Поняв, что рискует сгореть, она сменила тактику, с каким-то звериным отчаянием бросившись на меня. И тут наполовину сгоревшая палуба рухнула прямо под нашими ногами. Мы провалились в трюм, очень жёстко приземлись на горящие доски и потеряли по солидному куску линии жизни. Противный нож, уже явно не скрывающий желания сменить хозяина, выскользнул из моих рук и откатился к стенке.
  
  
На вас наложен эффект "Ожог". Вы получаете урон от огня по 1% от вашего максимального количества единиц Жизни каждые 5 секунд в течение 1 минуты.
  
  Не обращая внимания на холод во всём теле (удивительно, да? вокруг всё-таки огонь), я тут же потянулась за своим оружием, когда мне на пальцы наступил кожаный сапог.
  - Не надо, - перемазанная копотью Роза возвышалась надо мной статуей богини неотвратимой смерти. Она направила лук мне в лицо и натянула тетиву. - Теперь моя очередь бить.
  Я не стала тратить время на разговоры, одновременно использовав "Отражение Ка" и откатываясь в сторону. Роза не промазала, но весь урон принял на себя мой астральный двойник. Девчонка сразу же потянулась за новой стрелой. Я быстро кувыркнулась, схватив по пути свой клинок, и от следующего удара увернулась уже "Ловкостью охотника".
  Первая же моя контратака увенчалась критическим попаданием. Роза, не сумевшая вовремя отбить нож, лишилась 421 единицы жизни и заметно испугалась. Похоже, у девчонки существенный пробел в контактных боях, и была бы у меня лишняя минута, но...
  
  
На вас наложен эффект "Отравление угарным газом". Показатели Точности снижены на 30% в течение 10 минут.
  
  Выберетесь из задымлённого помещения. Время до смерти: 00:29... 00:28...
  
  Мы с Розой на мгновение замерли, глядя друг на друга, а затем одновременно кинулись к зияющей в потолке дырке. Я прямиком к бочкам и поломанным вёслам, а лучница поступила так, как и должен был поступить всякий, чей покровитель Онурис, - она взмыла вверх при помощи стрелы-верёвки и соответствующего умения. Надо было и мне подумать о том, чтобы таскать какой-нибудь завалявшийся лук в сумке. На крайняк рогатку.
  До истечения времени я успела спастись, однако потеряла драгоценные секунды, за которые Роза не только отошла на безопасное расстояние, но и прицелилась.
  Жужжащая стрела сшибла меня с силой молота Тора, пробив правое плечо насквозь, опрокинув на спину и намертво пригвоздив к доскам. Что удивительно, урон был чисто символическим, плюсом уровень моей защиты увеличился на 80%, а Роза получила запрет на атаку в течение 20 секунд. Этот скил создан для побега, но лучница отнюдь не планировала убегать. Она в выигрыше, добить меня раз плюнуть, на всю жизнь карму это не испортит. Розе просто требовался небольшой перерыв. Полоса её жизни скатилась к одной трети и судя по тому, что девчонка не кинулась пить зелье, у неё кончились запасы.
  Чтобы я не выбралась раньше времени, Роза не поленилась подойти и столкнуть на меня обломок мачты, обугленный с одного конца. Здесь, должно быть, очень жарко, но мне стало чертовски холодно.
  - Никуда не уходи, хорошо?
  - Ещё скажи, что "ничего личного, это просто бизнес(48) ", - огрызнулась я. Попробовала выдернуть стрелу. Не получилось, крепко вошла, зараза!
  
  _______________
  48 (с) Альфонс Габриэль "Аль" Капоне.
  _______________
  
  - Не скажу, потому что мы обе знаем, что это не так. Заткнись и готовься к смерти.
  - Как пафосно! Репетировала?
  Если Роза и собиралась чего-либо ответить, она опоздала. Сквозь плотную стену дыма пробилось голубоватое свечение, будто сработал телепорт прямиком из будущего, и через две секунды на этом месте показалась внушительная фигура грека. Его одежды сияли и переливались, а огромный двусторонний топор в руке прошивали электрические змейки. Не иначе к нам сам Зевс спустился с Олимпа!
  Я почти угадала! Высветившийся над головой парня ник выдавал его земное происхождение на раз, но оно оказалось куда как лучше божественного. Это был Пересмешник! Я бросила бестолковые попытки выбраться, не в силах поверить своим глазам. В такой момент может всякое привидеться.
  Грек медленно прошёл по палубе и остановился сбоку от меня и метрах в четырёх от Розы.
  - О нет, - она пробормотала свои последние слова.
  Лучница быстро смекнула, что подражание мачте ей не поможет, и только развернулась, чтобы броситься за борт, как Пересмешник протянул руку вверх. Откликаясь на его призыв, с неба сошла молния и ударила в него, но не причинила никакого вреда. Весь чудовищный электрический заряд собрался в причудливый медальон на груди, а затем ярким лучом выстрелил в девушку. Все оставшиеся единицы жизни Розы были пробиты в долю секунды.
  Закончив с ней, Пересмешник подошёл ко мне, поднял мачту, откинув её в сторону, выдернул стрелу из плеча и протянул руку помощи. Я с радостью ухватилась за неё и не без труда поднялась на ноги.
  - Здорово ты её... отфранкенштейнил.
  - Όλα καλά;(49)
  
  _______________
  49 Всё хорошо? (греч)
  _______________
  
  Понятия не имею, что он сказал, но, судя по интонации, спрашивал, всё ли в порядке. Отрицательно помотала головой. Лицо грека нахмурилось. Он спросил что-то ещё, но сам понял, что рассчитывать на ответ без толку. Сейчас совершенно неподходящее время для бесед. Место, кстати, тоже. Я ткнула пальцем в реющее на ветру знамя фаланги "Дикие сердца". Трирема почти развалилась, объятая пламенем, всё ближе подбирающимся к нам, но мачта высилась невредимой. Пока ещё.
  Пересмешник коротко глянул на флаг и вновь обернулся ко мне. Я провела большим пальцем по своему горлу, наиболее внятно показывая, что собираюсь сделать. Грек нахмурился. Это знамя даёт усиливающую ауру его боевым союзникам, которые в этот самый миг отчаянно сражаются уже не за крепость, но за свою честь. Я молчала. Пересмешник посмотрел на меня и кивнул.
  - Ακριβώς για σας(50) .
  
  _______________
  50 Только ради тебя. (греч)
  _______________
  
  Он ободряюще сжал моё плечо и направился прочь отсюда.
  - Спасибо, Артём, - прошептала уже в пустоту.
  Позволяя мне сорвать флаг, он, по сути, подставил своих.
  А теперь пора заканчивать.
  Цепляясь за ванты, как заправский морячок, я взобралась на самый верх мачты, на узкую площадку, называемую марсом. Прочно держась левой рукой за такелаж, полоснула по верёвкам, удерживающим флаг. Ветер подхватил синюю тряпку с вышитой золотыми нитями буквой омега и понёс в сторону догорающей греческой флотилии.
  
  
Задание "Во славу фараона!" завершено.
  Получено: 500 пунктов опыта, 5 золотых монет, 5 очков Престижа, Медаль. Дополнительно: +700 пунктов опыта, +20 золотых, +5 очков Престижа.
  До 23 уровня 364 пункта.
  
  На вас наложен эффект "Флаг Победы". Линия жизни +500, Защита +200. Время действия 10 часов.
  
  Вот так-то! Правда от "Флага Победы" я почему-то ожидала большего...
  Высота у мачты не бог весть какая, но вид открывался приличный. Пожары в крепости уже потушили, почти все знамёна срезали. Я глянула на таймер - до конца осады 23 минуты. Браслет засиял непринятыми сообщениями, это Неприкасаемый и Йорик. Да, парни не смогли лично присутствовать при уничтожении флага, но моя победа засчиталась на всю группу, где бы они ни были. Потом им отвечу.
  Лезвие нубийского ножа в моей руке отражало алые языки пламени, бушующего на палубе внизу. Будто кровь, кровь, которую уже не смыть ещё одним подаренным шансом. Я упорно не хотела думать, что в смерти Октавиана моей вины ничуть не меньше, но не получалось. Мой друг мёртв... Нож даже Юльке умудрился принести несчастья, и ещё не известно к каким итогам для всего мира "Жизни мечты" приведёт совершённое им убийство.
  Тут и думать нечего. Я должна была сделать это давным-давно.
  - Прощай!
  Размахнулась и швырнула проклятое Жало Скорпиона в чернеющие воды Средиземного моря. В их илистых глубинах его если и найдут, то очень и очень не скоро. Там ему самое место! Без оружия я не осталась. "Неизвестной" наградой за квест римлянина оказался так называемый двухклинковый кинжал. От обычного он отличался тем, что змеевидное лезвие отходило из его рукояти как с одной стороны, так и с другой.
  
  "Убийца Тени"
  Особенности:
  Урон: <нет информации>
  Дистанция: 0,5 метра.
  Скорость атаки: 0,2 сек.
  Точность: 70%.
  Вероятность критического удара: 20%.
  Дополнительные свойства: +200 к линии жизни, +250 к выносливости, +100 к защите; +10% к ловкости, +30% к магии, +30% к силе, +30% к интеллекту, +5% к скрытности.
  Особое свойство: с вероятностью в 2% вы можете ослепить жертву на 4 секунды.
  Можно усилить. Ограничений по уровню нет.
  
  Хорошая вещь, просто шикарная! И в ладонь удобно лёг. А главное - клинок не требует кровавой дани, но... сейчас не самое подходящее время разглядывать его. Ещё пара минут, и огонь подточит основание мачты, на которой я стою. Куда отсюда сбежать? Не прыгать же в воду? Либо не допрыгну, либо покалечусь, а умирать страсть как не охота! Выхода не... Есть!
  Нацепить крылья Нехо в условиях качки и риска свалиться в огненное пекло было весьма не просто, в спешке я затянула ремни на руках чуть туже, чем следовало, но это не смертельно. С ветром же полный порядок, можно обойтись без разбега. Как только шагнула в бездну, восходящие тёплые потоки воздуха подкинули меня так высоко, что могу поклясться - я увидела огни Мемфиса!
  Здесь, в сотне метров над землёй, было настолько свежо и приятно, а ощущение контролируемого полёта вызывало такой восторг, что на минуту я отвлеклась от тяжёлых мыслей. Только ветер и пустота! В чувства меня привела лишь молния, сверкнувшая в каком-то метре от левого крыла. Резко накренившись против основного потока воздуха, я взяла восточнее крепости. Над её башнями сосредоточился самый эпицентр бури, от него лучше держаться подальше.
  Полёт продолжался недолго, но успел вымотать. Чем более ожесточённо приходилось бороться с ветром, тем быстрее таяла полоска линии выносливости, а выпить зелье в воздухе я не могла по понятным причинам. К счастью, ветер не только мешал, но и помогал, позволив развить невиданную скорость в 90 километров в час.
  Приземлилась в глубоком тылу, даже чуть дальше опустевшего лагеря войск народного ополчения, откуда и началась моя одиссея. Удачное место - меня никто не заметил. Не думаю, что Нехо так скоро забыл о краже своей любимой игрушки и снял листовки с наградой со столбов. Не хотелось бы, чтобы мой договор с Шарлатаном оказался напрасным, уж больно дорого я за него заплатила.
  Как только ноги коснулись земли, с неба хлынул ливень. Таймер, отсчитывающий время до конца осады, замер, не дойдя до ноликов - кто-то из египтян сорвал главный греческий флаг с башни крепости. Судя по системной информации в чате, имя этого героя Вьюнок. Радостный вопль оставшихся в живых воинов фараона был слышен даже в такой глуши; кто-то запалил примитивные, но всё же фейерверки. Мы победили.
  Пока потоки небесной воды не подпортили мне крылышки, спешно убрала их в сумку, а затем двинулась в сторону лагеря.
  - Александрийская крепость пала! - Откуда-то сверху, словно божественный глас, раздался голос фараона Пятницы. Уверена: его слышала вся округа на десяток километров. - На заре "Эпохи завоеваний" мы нанесли сокрушительное поражение полемарху Викториану и всей его армии. Сумели показать нашим врагам, что отныне египтяне не жалкая кучка воинов, сдающих крепости направо и налево, а грозная сила, с которой следует считаться. Перед нами открылись...
  Его речь была величественной и вдохновенной, однако меня не трогала. Пока брела к лагерю, в голове царили мрачные мысли. Не смотря на все свои удачи и победы, я осталась одна.
  - Ка, - рядом прошелестел ветер обиженной интонацией. Тускло-золотистый огонёк вспыхнул возле правой руки. Он умеет читать мысли? Да ладно.
  - Привет, приятель. Прости, но это правда. Легендальф ушёл, Октавиан мёртв, "Безумцы из Гелиополя" в свои ряды не примут, да и кому нужна девчонка, от которой толку в группе как от котёнка Альфа? И то, что впереди меня ждёт срок на Элефантине, отнюдь не добавляет радужных красок. Грустные перспективы, куда ни глянь.
  - Ка.
  - Мне нужен перерыв. Отдохнуть от всего, отвлечься.
  Сверкнувшая в голове мысль заставила резко остановиться. Похоже на...
  Да ну, никакое это не проклятие квеста с "неизвестной" наградой! Я сама допустила "корейскую" ошибку - привязалась к тому, кого даже не существует на самом деле, к фантазии неизвестного художника...
  - Ка?
  - Верно! - кивнула и добавила преувеличенно бодрым тоном, чтобы чувство жалости к себе перестало быть таким беспросветным: - Перерыв действительно нужен. Отдохну и вновь вернусь в ВЦ. Мы ещё повоюем! Правда, Ка?
  - Ка.
  Только никаких больше эмоциональных привязанностей. До Шарлатана или Розы не опущусь, но так близко подпускать других людей уже не стану. Однако, сперва нужно выполнить обещание другу и доставить значки в Рим.
  
  В лагере я просидела почти целый час. Ответила на сообщения Неприкасаемого и Йорика; если честно, то не помню, что именно. Одобрила заявку хила в друзья. Кстати, что интересно - Принигонда получила приглашения от троих отрядов вступить к ним. Миленько, но их названия ничего мне не говорили, ни хорошего, ни плохого, так что спасибо, обойдусь.
  Хотелось оставить Принигонду прямо здесь, в полевом лагере, но нашла в себе силы дойти до небольшого поселения бедуинов, которому через сотню лет предстоит стать городком под названием Ракотис, на чьих руинах, как я уже рассказывала, отстроят Александрию. Маленький гостевой шатёр обошёлся в серебреную монетку.
  Нажала выход из игры.
  
  
  
ЧЕТВЁРТАЯ ГЛАВА
  Досье: Олег Судаков - исполнительный директор "Машинити" с 2033 года.
  Настоящее имя: Артур Эрхард.
  Деятельность до 2033г.: руководитель исследовательского отдела инноваций "М-Тэй" в подчинении концерна "Машинити", ответственный за разработку способов внедрения псевдоискусственного ДНК в организм человека посредством виртуальной реальности.
  Лига свободных неохакеров "SPB.RU"
  
  Этим утром я впервые за всё время игры в "Восхождение цивилизаций" проснулась без желания вернуться в Кемет. Рано или поздно нечто подобное наступает у каждого чересчур увлечённого игрока. Пресыщение игрой, неким однообразием, наслоением событий, слишком глубокое погружение в мир и его проблемы, привязанности... Блин, заменить слово "игра" словом "жизнь" и смысл даже не потеряется... Перерыв! Мне нужен перерыв!
  Только не так сразу. Сначала в Рим.
  Стоило подумать, как поступить. Десять дней срока после гонки, данного мне Шарлатаном, почти истекли, и что-то я даже не сомневаюсь - он этого не забыл. Сам факт того, что я задумала кинуть его, меня почти не волновал. Для того, кто сам всю свою игровую жизнь кидал других, это не должно стать сюрпризом. Но! Он подаст в Суд Богов. Не знаю, что оно такое, но не думаю, что ситуация, в которой присутствует слово "суд", может быть простой.
  Мне нужно договариваться с Шарлатаном. Но каким образом? Я не пошла ему на уступки, он не пойдёт тем более, так что вариант с просьбами лучше сразу откинуть в сторону. Только конкретные предложения!
  Ещё бы Принигонде было чего предложить. Сомневаюсь, что выигранных денег хватит, чтобы заставить Шарлатана смириться с клеймом, когда он уже практически освободился.
  Ладно, зайдём с другой стороны. Тот, кто хорошо знает законы, всегда сможет найти лазейку. Достала визион и перешла на форумы "Машинити". Щёлк. "Восхождение цивилизаций: люди и боги". Сервер: Тиберий. Вкладка: Египтяне. Раздел: Общие вопросы по игре. Подраздел: Взаимодействия с богами. Тема: Суд Богов. Темка одна из первых, ей почти год, но, думаю, там есть всё, что надо.
  
  <тестер ? 21122012> Фрай пишет: Поговорим о так называемом Суде Богов. Почти каждому из нас хоть раз за жизнь своего персонажа приходилось с ним сталкиваться. Причины у всех разные: приятель занял в долг, а отдавать не спешит, или что-то пообещали, а обстоятельства изменились, вариантов масса. В общем, вам нужно отмщение, и, понятное дело, админам и модерам нет заботы. К счастью, игра не жизнь, здесь справедливости побольше и в чётко определённые сроки. Итак, вас кинули, вы идёте в Суд Богов! Его представительства есть только в крупных городах, но даже если ответчик в бегах, его телепортируют в зал, не беспокойтесь. Всё сделано очень просто, судьи уже знают все детали вашего дела, решения принимают в считанные минуты и ВСЕГДА в пользу потерпевшего. Главное не забывайте - подать в Суд можно лишь при условии ранее заключённого и заверенного ВЦ договора!! Задним числом требовать справедливости не выйдет. Сразу не побеспокоились, так привыкайте быть лохом.
  Леонсия пишет: Это всё классно, а что с наказанием для тех, кто неправ? Ссылают на рудники?
  <тестер ? 21122012> Фрай пишет: Тут всё зависит от фантазии интеллекта богов. Конкретного наказания за преступления не существует, но обиженные перестают быть обиженными, это факт.
  Дебилио пишет: Меня однажды в барана превратили на три дня, я не шучу! Всего-то прикарманил себе одну лишнюю монетку из гробницы сверх причитающейся половины. Приятель, с которым я заключил договор, и рад бы простить, да боги тупые - упёрлись рогами и ещё вынудили отдать треть всех моих личных денег. Вот такая клюква.
  Эрнанда пишет: Ничто не ново под луной - какой ник, такая и ипостась.
  Мерлин пишет: Маленькое дополнение: даже если вы ни в чём не виноваты, не вздумайте препираться с судьями! Они - закон. Боги это вам не просто неписи с неуязвимостью и уникальной внешкой, это такие твари, что мало не покажется. Злопамятные и мстительные. Тот, на основании чьей ДНК "Машинити" создали псевдо ИИ, был, походу, тем ещё засранцем.
  АватарАанг пишет: Мерлин, ты и сюда принёс свою теорию заговора? ИИ "Машинити" был создан искусственно.
  Мерлин пишет: Ну да, как же. Будь он взаправду искусственным, машины бы давно поняли, что они круче людей, и захватили мир. А так человеческое начало сдерживает мысли о геноциде себе подобных.
  КоролеваЗена пишет: Бред самый натуральный!
  Данди пишет: Мерлин, снова воскрешаешь байки о секретном оружии?
  Мерлин пишет: А вам не кажется это подозрительным, что у "Машинити" есть филиал, специализирующийся на военных разработках? Вы читали их отчёты, выложенные неохакерами? За предыдущий год игрушки принесли им только треть прибыли.
  АватарАанг пишет: Воу-воу, осадите! Не надо поднимать эту тему. Никогда.
  Эрнанда пишет: Чего это не надо? Я тоже считаю, что "Машинити" пустили живого человека на опыты, и теперь бедняга живёт в Сети. У-у-у! По всем локациям раскиданы таинственные знаки, только собрав все из которых, можно прочитать послание и узнать страшную правду о том, что в ВЦ всех игроков тестируют для каких-то военных целей. Прикиньте, если нас зомбируют, чтобы мы смотрели "Дом 2"? Кстати, никто не в курсе, Сергеишна-то там получила пенсию аль всё справки собирает?
  Мерлин пишет: Спасибо тебе большое, Эрни, за поддержку! *сарказм* Уж теперь-то мои слова точно кажутся правдоподобными. Я же на полном серьёзе!
  <Пользователи Эрнанда и Мерлин заблокированы на 1 неделю. Причина: обсуждение посторонних тем>
  Мерлин2 пишет: Эй, за такое банят только на час!! Придурки.
  <Пользователи Мерлин и Мерлин2 удалены. Причина: 3 раздел Пользовательского Соглашения п.4.3.45 (дублирующий аккаунт)>
  ВечныйХалявщик пишет: А Эрнанду за что в бан?
  <Пользователь ВечныйХалявщик заблокирован на 1 день. Причина: решения модераторов не обсуждаются!>
  <тестер ? 21122012> Фрай пишет: Пошёл флуд, модератор разбушевался. На этом, ребятки, я закрываю тему. Создавайте отдельную ветку там и дискутируйте. Сюда заходят за полезной инфой, а не читать ваш полуночный бред.
  
  Интригующий поворот, но к моей ситуации не имеет никакого отношения. Что надо я узнала. Опасения подтвердились - с судом шутки плохи. Тем более с богами. Можно прекратить надеяться, что я смогу получить отсрочку бесплатным путём. Будем дальше думать... И лучше это сделать на месте.
  Выпила чашечку кофе в компании фигурки моей Принигонды, подкрутила термостат до комфортных 21 градусов и надела шлем.
  
  
Мария Александровна, добро пожаловать!
  
  Над Кеметом сияло солнце. Полдень. Я вышла из шатра, щурясь в ярких лучах света, и первое, обо что споткнулся мой взгляд, была фигура Шарлатана, в одиночестве сидящего на корточках возле костра прямо напротив входа. Понятия не имею как, но он умудрился взять 25 уровень. С его клеймом получить квест всё равно что в лотерею выиграть. Парень меланхолично помешивал палкой дровишки, даже не потрудившись убрать с лица выражение недовольной скуки.
  - Ну ёлы-палы, чё так долго? Начал опасаться, что ты кинуть меня вздумала. - Враг Народа поднялся на ноги и отряхнул запылившийся плащ. - Наша галера в той стороне. Потопали, нубик.
  - А зачем нам спешить?
  Уничижительное обращение я смиренно проглотила. Не та ситуация, чтобы включать гордость.
  - Чего? - Шарлатан посмотрел на меня, как на шизофреничку. - Только не надо втирать, будто не слышала, что в Мемфисе творится.
  - Не поверишь, но нет, не слышала. Последние несколько дней перед осадой я просидела привязанной к стулу в доме старухи-маньячки.
  - Рад за тебя, - дежурно отозвался парень и вернулся к своей проблеме: - Ща расскажу, чего ты пропустила. У Нехо кукушка конкретно съехала, он по всему городу расклеил листовки с моей мордашкой и обещанием такой награды, что боги жадности сдохнут от профзаболевания. А Ксеркс возомнил себя крёстным папочкой: "Узы гильдии убийц нерушимы, мальчик мой. Я помогу тебе, а ты убьёшь для меня мульён целей". Раба нашёл, ага! Конечно я послал его с такими речами. Теперь надо бы свалить подальше, пока шумиха не поуляжется.
  Будет не просто. Я обречённо выдохнула, подошла ближе и села возле костра.
  - Началась "Эпоха завоеваний", неужели тебе хочется провести её на Элефантине? Шумиху можно переждать за границей! Отсюда до вражеских земель рукой подать, и войск там почти нет. Когда ещё выдастся такая безопасная возможность побывать, например, в Риме?
  Шарлатан не похож на того, кто с радостью полезет в заварушку, тем более в заварушку не по уровню, но попытаться следовало в любом случае.
  - Хрена лысого я попрусь в Рим. Или в Афины. Или хоть куда-нибудь, где мне желают смерти.
  - Тебе везде желают смерти, - ляпнула раньше, чем успела подумать. Чтобы отвлечь внимание от неуместной грубости, тут же добавила: - Я не могу сейчас пойти с тобой. Дай пару недель, пожалуйста, а потом, клянусь, ни слова не скажу.
  - Я чё похож на рыцаря в полированных доспехах? Мне глубоко по барабану твои проблемы, своих выше крыши.
  Так и знала.
  - Ладно, чего ты хочешь?
  - Миллиард и вертолёт, - он даже не задумался.
  - Я серьёзно. Чего ты хочешь за отсрочку отправки на Элефантину?
  Шарлатан вздёрнул бровь, всё ещё силясь понять: серьёзно я это говорю или же прикалываюсь? Для неохакера он больно долго соображает.
  - Миллиард и вертолёт, - повторил он. На секунду задумался, сморщив нос, и ответил: - Если серьёзно, мне в край нужно попасть в одно место, а с моим клеймом я даж в пивнушке не могу посидеть пять минут спокойно, так что никаких отсрочек.
  - Что это за место-то такое? Дворец фараона?
  - А вот это не твоё дело.
  Неужели пора переходить к смиренным прошениям? Тьфу...
  - Тебе не привыкать быть Врагом Народа, отовсюду выкрутишься, а для меня это очень важно.
  - Вот хрень! Деточка, это игра. Расслабься и не придумывай трудности там, где их нет.
  - Говоришь "это игра" и "расслабься", - я не собиралась сдаваться, - так почему сам не последуешь своим словам?
  - Потому что это я.
  Блин, чем же пронять его эгоистичную шкуру? Я же всё равно планировала после Рима отправить Принигонду на эту Элефантину, он бы в любом случае получил своё.
  А может...
  Нет, бред, слишком жирно для Шарлатана.
  Но ведь я так и так собираюсь взять паузу в игре!
  Всё равно слишком жирно. Я ради этого много чего натерпелась, а ему забесплатно, да?
  Разве у тебя, Машка, остались другие аргументы? До суда, как мы уже выяснили, доводить не стоит, не хочется быть барашком.
  Ну хорошо, а это вообще сработает? Мало ли что Максик говорил, ему соврать как плюнуть.
  Но больше предложить нечего.
  Ладно уж...
  - А если я отдам тебе очки Престижа? Когда ты снимешь клеймо Врага Народа, то станешь среднестатистическим игроком, разве что без друзей, а так я тебе предлагаю возможность получать уникальные квесты и возможности, ничего не делая. Сколько там у тебя своих очков? Уже ушли в минус?
  Глаза Шарлатана, наполовину скрытые под капюшоном, алчно блеснули.
  - Хочу тысячу.
  - Ты... тысячу? - я едва дара речи не лишилась. - Ну это уже откровенная наглость!
  Парень равнодушно пожал плечами. По меркам ВЦ, 1000 очков Престижа это уже предел мечтаний для 99% игроков, но торговаться он не собирался. Похоже, для Шарлатана избавиться от клейма мечта всей жизни, и заставить его задуматься способно лишь такое астрономическое число. У меня сейчас 2564 очка, я отдам даже меньше половины, но... они же у меня не из воздуха взялись!
  - Восемьсот.
  - Так и быть: за билеты на Элефантину плачу я. Вродь ещё осталась пара грошей.
  Очень сильно захотелось зарычать. От безысходности. Вместо этого я сухо улыбнулась и кивнула, скрипнув зубами:
  - Договорились, тысяча. Отменяй старый "божественный договор" и заключим новый.
  - Ну... - Шарлатан задумался.
  - Сам сказал про тысячу, я согласилась. Теперь пойдёшь на попятную?
  - Да не, не пойду, я ж не дурак отказываться от целой штуки.
  - Тогда в чём проблема?
  Я общаюсь с ним всего ничего, а у меня уже появилось дикое желание ударить его каким-нибудь заклятием. Зато теперь охотно верю в те слухи, которые утверждают, что неохакеры все махровые социопаты. Представляю, как тяжело людям контактировать с Шарлатаном в реале!
  На нас уже начали обращать внимание, я всё чаще ловила на себе неприязненные взгляды. Бедуины, в поселении которых мы находились, люди терпеливые, но злоупотреблять их гостеприимством не следует. Беглая служанка и Враг Народа не те люди, которых рады видеть где бы там ни было. Ещё немного и выгонят, а так не хотелось ругаться! В ВЦ это почти всегда означает какой-нибудь неприятный дебафф.
  Жестом поторопила Шарлатана с ответом.
  - Я понятия не имею, как отменить договор, - он пожал плечами. - За право заключить его нужно внести мзду богине Маат, а чтобы расторгнуть... Кажется, для этого обеим сторонам требуется лично тащиться в здание Суда. Где оно там? В Фивах?
  - Их несколько и ближайшее в Мемфисе.
  При таком раскладе на эту эпопею с судом придётся потратить целых два игровых сеанса, но что поделаешь?
  - Чё-т не горю желанием туда переться.
  - Боишься? - я вопросительно вздёрнула бровь.
  - Обалдеть, до тебя это только сейчас допёрло? Блин, надо было играть за греков...
  - Вот только давай без оскорблений. На кону тысяча очков Престижа.
  - Уговорила. Отчаливаем.
  
  До Мемфиса мы добирались в благословенном молчании. Галера, на которую взяли билеты, была скоростного класса - ни Шарлатану, ни тем более мне не хотелось затягивать совместное пребывание ожиданием следующего рейса. Враг Народа залип в Клинописную табличку сразу, как только вступил на борт, а я глядела на голубые воды великого Нила и думала о том, как расскажу обо всём Артёму. Интересно: он расстроится? Будет скучать, когда я уйду, или припомнит, что неоднократно предупреждал меня про проклятие квестов с "неизвестной" наградой, и как я отмахивалась? Мне бы не хотелось заканчивать наше общение.
  Да уж, одни вопросы...
  Ладно, чего думать, прямо сейчас напишу Артёму и назначу встречу в одной из таверн "Аанга". Достала Клинописную табличку и выбрала Легендальфа. В онлайне его нет, что не удивительно, но он обещал заходить минимум два раза в день, успеем пересечься до того, как я отчалю в Рим. Ограничилась коротким сообщением и переключилась на входящие.
  Оказывается, о Принигонде не забыли, даже при том условии, что получение писем от "простых смертных" я заблокировала. Газетчики не желали оставлять меня в покое. Великие Гонки были знаковым событием для всего Кемета, а я не просто победительница, я первая победительница-девушка. В основном, просили об интервью. Но самое любопытное на мой взгляд письмо пришло из редакции "Вести Кемета" - Эрнанда намеревалась написать статью на тему "судьба избранных", о том, как мне жилось во время прохождения якобы проклятого квеста с "неизвестной" наградой, и о том, как он повлиял на меня. Разумеется, я не стану соглашаться. Не уверена, что Эрнанда не перековеркает мои слова да и не хочется вспоминать лишний раз о произошедшем после гонок.
  - Приземляемся, фея, - Шарлатан пальчиком постучал по моему плечу, вынудив резко отвернуть табличку с сообщениями в сторону от его взгляда. - Мы на месте.
  
  
Добро пожаловать в Мемфис!
  Предупреждение: в городе действует военное положение, ограничения вашего статуса сняты.
  
  Оплаченная реклама: Вас обидел прокаченный игрок, а отомстить силы не равны? Не глотайте обиду, обращайтесь к нам - в агентство охотников за головами "Псы Осириса"! В короткие сроки мы выследим, выловим, приведём к вам и на ваших же глазах покараем обидчика в любой форме. Девушкам скидка 20%; тем, кто назовёт пароль - 30%.
  
  Солнце уже как час скрылось за горизонтом, на землю наползли сумерки, однако Мемфис не осветился привычными огнями факелов-фонарей. Город заметно опустел и замолчал. Всего лишь неделю назад здесь было не протолкнуться в толпе жителей и приезжих, а сейчас разве что перекати-поле по улицам не гуляло. Многие игроки отправились к границам защищать свои земли и нападать на чужие.
  Отыскав на карте здание Суда, включила навигацию. Вопреки ожиданиям, мы направились не к храмовому комплексу, а в Административный квартал. Осталось понадеяться, что боги работают круглосуточно.
  Шарлатан не соврал - здесь объявили настоящую охоту за его головой. В догорающих сумерках можно было заметить листовки с его именем, расклеенные едва ли не на каждом углу.
  - Сотня золотых! - я присвистнула, прочитав сумму награды. Каюсь: у меня проскочила крамольная мысль сдать его. - Чего такого ты сказал Нехо?
  Парень ответил безо всякого удовольствия:
  - Послал его.
  - А если серьёзно? Отчасти ты влип в эту ситуацию из-за меня, может, хочу посочувствовать.
  - Похоже, что я шучу?
  - Я знакома с Нехо, он не смахивает на человека, который станет обижаться на подобную мелочь, ворам вообще не привыкать к оскорблениям.
  - Ты не могла бы заткнуться, а? Меня это нервирует.
  Понятливо подняла ладони.
  Молясь всем богам, чтобы не словить ненужный квест, спустя двадцать минут пути и один телепорт мы очутились возле высоченного здания, будто бы высеченного из единого монолита. Никаких окон, стены исписаны иероглифами и человечками в профиль. Тихо и как-то зловеще.
  - Дамы вперёд.
  Внутри оказалось ничуть не уютнее и даже ещё темнее, чем на улице. Зато сразу напрочь отбивалось всякое желание шутить со здешними обитателями.
  Очереди не было. Боги на Суде работали по принципу Дуата - в одно и то же время создаётся столько реальностей, сколько надо. Удобно, ведь мы с Шарлатаном далеко не единственные жаждущие внимания к своим проблемам. Так же не было ни секретаря, ни администратора, вообще никого - только пустая приёмная и массивные двери, по сторонам которых стояли гранитные статуи стражей, держащие в правых руках хопеши, а в левых факела. На плитах пола перед самым порогом умелый мастер выбил иероглифы, гласившие: "Вход имеют лишь те, кто связан договором; все прочие берегитесь, ибо праздное любопытство грех". А над дверьми красовались рисунки тех, кому выпала честь судить. Троих из них я уже знала: женщина в белом платье с пером в волосах - это Маат, богиня порядка и истины; мужчина в плотно облегающих чёрных одеждах с причудливым жезлом - Птах, бог-творец; а тот, что с головой ибиса - бог знаний Тот.
  - У, блин, ни одного нормального, - недовольно протянул Шарлатан, тоже изучавший коллегию присяжных заседателей.
  - Неуютно среди поборников справедливости?
  - Предпочитаю тех, с кем можно поторговаться.
  - А кто вон те двое? - кивком указала на мадам с львиной головой и невзрачного пожилого мужичка.
  - Дядьку зовут Ах, он посредник между богами и людьми. А киска - это Сехмет, египетская Баффи(51) . Она однажды геноцид людского населения устроила. Тётка зачётная, особенно там, где пониже морды, но с ней будешь болтать ты, я забыл "китекет" в кармане другого плаща.
  
  _______________
  51 Героиня сериала "Баффи - истребительница вампиров", 1997-2003г.
  _______________
  
  - Я буду болтать, как ты выразился, со всеми. Неприятности нам нужны в последнюю очередь, - снисходительно улыбнулась ему. - Лучше вообще молчи, а то они превратят нас в барашков.
  Не долго думая, подошла к дверям и громко постучала. Я потратила три золотых на скоростную галеру не для того, чтобы провести сэкономленное время, сидя в приёмной один на один с Шарлатаном.
  На четвёртый удар двери распахнулись, гостеприимно пропуская нас внутрь. Зал суда утопал в золотистом сиянии, таком ярком, будто у них тут собственное солнце под потолком. Блики света отражались от белоснежного мрамора и в первые мгновения ослепили глаза. Огромный объём помещения, куда больше, чем снаружи, и высоченные стены создавали ощущение собственной никчёмности по сравнению с теми, кто восседал на возвышении по центру. Пятёрка богов в немом величии взирали на нас, мы на них.
  - Приветствую вас, дети Кемета, - торжественную тишину разрезал чистый голос Тота. Я некстати подумала, что Принигонда никогда прежде не сталкивалась ни с одним из его последователей. Ибисоголовый бог развернул свиток папируса в руках и коротко заглянул в него. - Срок вашего договора ещё не истёк, зачем вы пришли сюда?
  - И мы вас приветствуем, достопочтенный суд, - я вежливо кивнула. - Дело в том, что нам нужно этот самый договор аннулировать.
  С места резко поднялась Сехмет:
  - Божественный договор не слова из песка, их нельзя сдуть по желанию. Требую наказать наглецов!
  - Тише, Сехмет, - попросила Маат. - Мы же ещё не знаем причин. Говорите. - Последнее слово было адресовано нам, и я ощутила, как Шарлатан легонько подтолкнул меня вперёд. Логично. Я инициатор этой встречи, мне и речь держать.
  - Уважаемые судья, - начала без промедлений, - мы с этим человеком заключили договор, согласно которому я уже в ближайшие часы должна...
  Тот сделал жест рукой, попросив замолчать, развернул другой свиток и сам озвучил предмет договора. Кивком поблагодарила его (собственно, никакой благодарности при этом не испытывая совершенно) и продолжила:
  - Так вот, по моей инициативе мы решили отсрочить исполнение договора и внести в него пункт о передаче тысячи очков Престижа от Принигонды к Шарлатану.
  - Раньше надо было думать! - тявкнула Сехмет.
  - Тихо, - встал Птах и обратил свои очи на меня. - Назови причину, дитя, что подтолкнула тебя на этот шаг. Очки Престижа знак божественной любви, отчего ты отвергаешь наше внимание к твоей судьбе?
  Ох, как завернул! Врать ему в ответ я не решилась.
  - Умирающий друг дал мне задание...
  Тот снова поднял руку и потянулся к своим свиткам. Он же не собирается зачитывать условие моего "римского" квеста при Шарлатане? Это нарушение тайны личной жизни и вообще очень невежливо!
  Как выяснилось, Тота правила приличия волновали не больше, чем вегетарианцев чужое мнение.
  - Так ты типа шпионка? - присвистнул Шарлатан, округлив глаза.
  - Нет, никакая я не шпионка, это просто квест такой... - поспешила заверить не только его, но и всех присутствующих, однако Сехмет перебила:
  - Я выступаю против отмены договора. Всё, что идёт на пользу врагам царства, должно быть растоптано.
  Вот же злючка! И что самое плохое - остальные боги, похоже, были с ней согласны.
  Что-то суд совершенно перестал мне нравиться, и пока впечатление от него ещё хоть как-то можно спасти, я принялась расписывать подробности того, почему моё путешествие не принесёт выгоды Риму. Сию пламенную речь закончила словами о том, что благодаря маскирующему перстню, по окончании квеста смогу нанести удар по врагам в их же собственном сердце во славу Кемета.
  - Ваше благородие, - пользуясь образовавшейся паузой, вперёд выступил Шарлатан, - в путеводителе по Кемету написано, что вы заседаете по гражданским делам, а измена родине махровая уголовщина. Это не в вашей компетенции. Короче: давайте не будем совать длинные носы не в свои дела.
  Я с трудом подавила желание отступить от парня на шаг или даже два. Толку уже никакого. Если боги разгневаются, то меня их ярость всё равно не минует.
  - Юридически юноша прав, - с нотками педантизма в голосе заметил Тот, прежде чем успели отреагировать его коллеги. - В текущем составе мы не уполномочены рассматривать этичность помощи третьим странам. Мы должны решать вопросы, касающиеся одних лишь договоров.
  - Будь так, - флегматично согласился Птах; Сехмет недовольно фыркнула, но смолчала. - Мы одобряем вашу просьбу.
  
  
Птах предлагает вам заключить договор. Условия: не позднее 10 дней после выполнения/провала задания "Все дороги ведут в Рим" вы возвращаетесь на остров Элефантина вместе с Шарлатаном с последующей передачей ему 1000 очков Престижа. В свою очередь Шарлатан отказывается от требований выполнения предыдущего договора. Особенности: до того момента, пока ваша нога не ступит на Элефантину, вы и Шарлатан будете связаны группой. При нарушении договора вас ждёт Приговор Богов. Вы согласны?
  
  - Это наше первое и последнее слово.
  Ладно, всё оказалось не так уж плохо.
  - Договорились.
  - По рукам, - кивнул Шарлатан
  - Идите с миром, дети, - Птах царственно вернулся на свой трон, заканчивая встречу. Остальные боги последовали его примеру.
  
  Мы вышли из здания Суда, когда на Кемет низошла глубокая ночь. Жара немного отпустила, с Нила подул прохладный ветерок, неестественная тишина завораживала. Как же хорошо! А было бы ещё лучше, если бы боги не оказались саркастичными придурками!
  Резко повернулась к Шарлатану.
  - Разумеется, я не стану ожидать, что ты пойдёшь со мной, - решила сразу расставить точки над ё.
  - А почему бы и не пойти для разнообразия? Мне однофигственно надо свалить подальше от Мемфиса, пока Нехо не найдёт новую игрушку. К тому же, однажды мне так и так придётся тащиться в Рим.
  Струйка холодного пота стекла по моему позвоночнику. Не-не-не, он это не серьёзно, он всего лишь издевается, он всегда издевается.
  - Тут бы посмеяться, но в юмор ты не можешь, - натянуто улыбнулась. - Как ты там сказал?.. А, вспомнила! "Давайте не будем совать длинные носы не в свои дела".
  - Я много какой фигни говорю, нужно быть идиотом, чтобы ей следовать. Кстати, недурственный ты квест отхватила, как получить такой же?
  - Быть добрым, милосердным, великодушным, щедрым, искренним и отзывчивым.
  - Какие диковинные слова, дьявола вызываешь?
  Вообще-то, жестокость мне не свойственна от рождения, но сейчас я очень близка к тому, чтобы познакомить мир с мисс Хайд(52) !
  
  _______________
  52 Отсылка к роману Р.Стивенсона "Странная история доктора Джекила и мистера Хайда", 1886г.
  _______________
  
  В болтологии Шарлатану нет равных и, по правде говоря, в его рукаве козырей побольше. Можно начать с того, что наличие неснимаемой группы ему не в тягость. Клеймо Врага Народа так и так запрещает своему обладателю кооперироваться с другими игроками и тем самым получать халявные бонусы.
  - В договоре, которым нас связали, ничего не сказано о том, что ты должен идти со мной, мы просто в одной группе и всё.
  - Ты же в курсе, что даёт группа? Я каждую секунду буду знать, где ты находишься, стану твоей тенью, от которой невозможно избавиться даже ночью. Хочешь ты этого или нет, но я бы советовал согласиться добровольно.
  Если он таким способом выжимает у меня оставшиеся очки Престижа, то его ждёт облом. Самой мало. Когда вновь вернусь в игру, не хочу получать заурядные квесты.
  - И что из этого выйдет? - Сложила руки на груди. - Могу ответить: ничего хорошего. Это будет не увеселительная прогулка, а дорога ярости. Мы оба терпеть друг друга не можем.
  - Поправочка: ты не можешь, а мне на тебя пофиг.
  - Тебе нравится меня злить, да?
  Парень пожал плечами с всё тем же равнодушным видом. Я начала чувствовать себя дурой - типичная реакция, когда твои эмоции через край, а собеседнику хоть бы что. Наверное, меня где-то прокляли.
  - А теперь поцелуйтесь, - донеслось из темноты.
  На первый взгляд пустая улица оказалась не такой уж пустой. В кружок света, отбрасываемого одним из факелов, вышел нубиец в чёрных одеяниях. Лишь показавшийся над его головой ник избавил меня от мучительных попыток вспомнить, где я могла его видеть. Ни в жизнь бы не признала в нём Тифона из отряда "Квант милосердия", того самого парня Дианы, пытавшегося меня прикончить.
  - Вот это сюрприз! - нубиец расплылся в неприятной белозубой ухмылке. С нашей последней встречи он успел взять 32 уровень, шустрый малый. - Земля-то круглая, да?
  - Окстись, еретик! Даже последний малец в Кемете знает, что она плоская.
  - Типа смеюсь. Ты, кстати, мне должна, Принигонда. И моим ребятам тоже.
  Лёгким, ненавязчивым движением руки он достал анкх. Не нужно школьного образования, чтобы понять, к чему идёт дело. Собственно, я сама не прочь доиграть партию, не смотря на разницу между нами в девять уровней. Пришло время испытать Убийцу Тени! За этот кинжал дорого уплачено, и потом не думаю, что Шарлатан сбежит под шумок.
  - Хотепсехемуи! И всем-то я всё должна! - смешок получился истерическим. Иногда такое впечатление, что на моей Принигонде свет клином сошёлся. - Это ты мне должен. Дважды!
  - Где два, там и три.
  - А тебе это нужно? Серьёзно. Мы с тобой не знакомы и вряд ли бы вообще хоть когда-нибудь пересеклись.
  - Ты обидела мою девушку.
  - А она обидела мою подругу. Так пусть эти двое обиженных курочек разбираются между собой, нам ни к чему становиться жертвами их козней. Давай не будем переносить сюда всю гниль из "Жизни мечты".
  Скопировала его панель умений. "Лунный глаз" кошкоголовой богини Бастет хоть и имеет подготовку в две секунды, но зато он дистанционный, я смогу получить бонус к урону от собственного "Сияния Разума".
  - Разве это не ты первая заявилась куда не следует, и влезла во что не просили?
  - Чисто технически, меня пригласили.
  - Эй, черномазый, - Шарлатан беспардонно вклинился в нашу беседу, придурковато сощурившись, - мы раньше не пересекались?
  - Ща я тебе напомню где, мудила, - огрызнулся вмиг озверевший Тифон. Его многочисленные усиливающие и защитные амулеты разом вспыхнули, и через долю секунды в нас уже летело заклятие, по внешнему виду напоминающее эфирную штормовую волну.
  Весь прогресс переговоров был сведён к нулю одним словом. Ну вот какого Сета Шарлатан влез со своими оскорблениями?!
  Я воспользовалась моментальным "Отражением Ка", и тут же контратаковала заготовленным "Глазом". Мой кинжал выдал просто обалденный крит в 2014 единиц, но амулеты нубийца и сверкнувший розовой вспышкой щит поглотили весь урон.
  - Не хило, - присвистнул Шарлатан; предсказуемо бросил в Тифона "Чёрную метку", а затем полоснул своим серпом по моей руке.
  - Эй!
  - Не снимай, пока не набежит хотя бы парочка мобов.
  
  
На вас наложен эффект "Жертвоприношение". Вы получаете урон от кровопотери по 1% от максимального количества Жизни каждые 2 секунды. Все приманенные кровью звери, находящиеся в радиусе 30 метров, нападают на противника, которого вы атакуете.
  
  На кого Шарлатан рассчитывает, на городских крыс? Но если подумать, эта идея не самая плохая!
  Тифон, в отличие от достопамятной Меригольд, владел своим покровителем в совершенстве. Прежде, чем взяться за полноценную атаку, он выпустил пять чёрных дыр, размером с пляжный мяч каждая. Они лениво передвигались и никакого урона не наносили, тем не менее при приближении к ним на метр, вас моментально телепортирует в случайную точку в радиусе пяти метров. Крайне неприятно.
  На улице нет простора для манёвров, её незатейливая архитектура не предполагает наличие мест, где можно укрыться и переждать откаты, а в списке доступных мне умений защитных нет. Остаётся импровизировать! От когтей-бумерангов я тупо пригнулась, и они с треском врезались в стену позади меня, отскочили, подобно каучуковому мячику, и с критическим уроном впились в спину Шарлатану. Мой союзник зло рыкнул, задействовал "Обмен", меняющий местами показатели линий жизни и выносливости, и тут же ответил россыпью "Адских кинжалов" и призванным мертвяком.
  - Плохая киса! - гавкнул Враг Народа.
  - На своего покровителя посмотри, осёл! - откликнулся Тифон.
  Уходя от слепящей розовой сферы, я не рассчитала расстояния и угодила в чёрную дыру. Вынырнула уже в новом месте и, едва удержав содержимое желудка там, где ему полагается быть, с удовольствием обнаружила, что стою прямо за спиной Тифона. Не долго думая, со всей дури всадила ему кинжал между лопаток. Лезвие звякнуло об... кольчугу?.. и съехало в бок. Нубиец быстро развернулся, поймал меня за руку и через голову швырнул на землю. Хотел припечатать сверху заклятием, но инициативу, по счастью, перехватил Шарлатан.
  - Брысь, котик!
  Смертная тень, вынырнувшая из тьмы улицы, спикировала на Тифона. Последователи Сета по большей части предпочитают сражаться чужими руками и конечностями. И наконец-то сработало "Жертвоприношение"! Две полудохленькие крыски, приползшие на запах крови, с яростью чихуахуа впились своими инфицированными зубками в ноги нашему противнику. Урона от них ноль - твари не сумели прокусить сапоги, но зато отвлекли здорово.
  - Мля! - ругнулся Тифон. Его анкх сверкнул алым заклятием, и крысы вмиг превратились в самых преданных собачонок, заискивающе виляющих хвостиками в ожидании одобрения. Сила богини Любви в действии! Хорошо, что она работает только на мобах, а не игроках и призванных созданиях.
  - Ну ты и гений, Шарлатан, - я не удержалась от издёвки. Мысль о том, что я могу перекинуться в пантеру и сделать ноги, то есть лапы, промелькнула в голове и испарилась. В этот раз никакого побега!
  Мы с переменным успехом обменивались ударами, кромсая линии жизни друг друга, пока мой очередной "Лунный глаз", пропущенный через Убийцу Тени, с разгромной силой не откинул Тифона на стену. Парень за малым не отошёл к Осирису, сполз на землю и больше не смог подняться.
  Нубийский придурок серьёзно, серьёзно переоценил свои возможности. Разница между нашими уровнями не настолько значительная, чтобы можно было рассчитывать победить сразу двоих. Дорогие усиливающие амулеты весомый козырь, но глупо считать, что другие игроки нищие сиротки. Мой новый кинжал доказал, что стоит звания "неизвестной" награды.
  - Не тронь черномазого, - Шарлатан остановил меня от последнего удара, схватив за руку. Приготовленное заклятие ударило в землю. - Ты не убийца.
  - Тебе-то откуда знать? Ты у нас психолог?
  Я удивлённо вздёрнула бровь, наблюдая, как он подходит к поверженному противнику.
  - Я о гильдии толкую, нубик.
  - Оу, - смущённо кашлянула и смиренно отошла в сторону. Бонус в виде лишних двадцати минут в гостях у Осириса стоит того, чтобы послушаться даже такого сомнительного типа, как Шарлатан.
  - Мои друзья уже идут сюда, так что бегите, кролики, пока не поздно, - прошипел Тифон, затем перевёл злобный взгляд на меня: - А твоя подружка из ЖМ может начинать готовиться к королевским похоронам!
  - Если ты мужик, скажи ей это лично.
  Шарлатан добил его без сантиментов, словно киллер с впечатляющим стажем. Даже не смотря на отсутствие крови и то, что смерть эта не окончательная, зрелище не самое приятное.
  Не верить Тифону оснований не было, а верить тем более, но осторожность лишней не бывает. Отсюда лучше уйти, поискать идеальное место, где можно переждать несколько часов и не "проснуться" с дебаффом усталости или в окружении парней из отряда "Квант милосердия".
  - Идём за мной. - Шарлатан огляделся по сторонам, определяясь с направлением. - Знаю шикарное место, где тебя никто не тронет.
  - Идём, - согласилась без лишних раздумий. Чего терять-то?
  Мало проблем Юльке было, теперь их прибавится. Месть - она как снежный ком на вершине горы, - вовремя не остановишься, и деревня внизу будет уничтожена. Она как корабль посреди океана, на противоположных концах которого сидят люди, стреляющие огнём друг в друга, - утопит всех. Но такая притягательная! Пора, давно пора дать Диане и Лариэль достойный ответ! Жаль, возможностей у меня маловато, можно считать, что их нет вовсе. В "Жизнь мечты" я не играю, а на их странички в соцсети путь для меня закрыт. Да, Юлька обещала устроить им ад, но я не хочу оставаться в стороне.
  Покосилась на идущего рядом Шарлатана. Он же из неохакеров. Мысль интересная...
  - Заходим. - Через некоторое время Шарлатан ухватил меня за локоть и дёрнул в сторону самой обычной двери. Единственное, что её отличало от шеренги таких же, это значок перечёркнутых ножей на косяке.
  
  
Вы вошли в филиал убежища гильдии Убийц. Цена: -100 пунктов опыта за каждый вход.
  
  Потеряно 100 пунктов опыта.
  До 23 уровня 464 пункта.
  
  - Что за?..
  - А ты думала, защита бесплатна? Сюда могут войти только члены гильдии и те, кто с ними в группе. Тебе, считай, повезло.
  Молчи, Машка, просто молчи и сосчитай до десяти. "Чего терять-то?" Сглазила, называется.
  Убежище представляло из себя типичную комнату в самом дешёвом хостеле, разве что стены сплошь изрисованы человечками в профиль. Узкие лавки-койки, пара столиков и трёхногие табуретки. Кроме нас и жирной рыжей кошки здесь больше никого не было, что совершенно не удивляло - расплачиваться очками опыта настоящее варварство!
  Не так я представляла себе убежища убийц, но образ в общем-то недурён. Главное чисто и крыша над головой.
  Устроилась на одной из лавок, поджав под себя ноги. Шарлатан занял место напротив.
  - Ладно, я проведу тебя в Рим, но при условии...
  - Условии? - парень насмешливо вздёрнул бровь. В этом коротком жесте была вся его история в ВЦ. Шарлатан и подчинение, как кошка и поводок, вещи несовместимые, ничем иным его клеймо Врага Народа не объяснить. Но в этот раз его ждёт облом! Мой квест - и условия мои.
  - Условии, да, - важно подтвердила. - Помнишь, как ты развлекался на моей страничке в соцсети?
  - Не особо. Думаешь, ты у меня единственная?
  Уверена на все сто, что он врёт из вредности, достаточно просто посмотреть на его хитрую мордашку, но подсказала:
  - Рабы.
  - Так и знал, что понравится, - Шарлатан нахально ухмыльнулся, с непонятным намёком глянув на моё кожаное платье. - Если тебе интересно, моё стоп-слово "ананас".
  Игнорируй, Машка, просто игнорируй и дыши медленно.
  Улыбнулась донельзя фальшиво.
  - Я знаю ещё двух девушек, которым это понравится. Это и всё, что посчитаешь нужным.
  - Увели у тебя парня?
  - Типа того, - выкладывать истинные причины мести я не собиралась, он итак слишком многое обо мне знает. - Жертв зовут Даша и Лариса, найдёшь их в "чёрном" списке моей странички в соцсети.
  Шарлатан удивлённо вздёрнул брови; его подведённые чернилам глаза придавали лицу какое-то девчачье выражение.
  - Всего-то?
  - Полагал, что запрошу миллиард и вертолёт? - припомнила его же собственные требования, постаравшись звучать насмешливо-равнодушно. Пусть думает, что именно я ему делаю одолжение. Быть обязанной Шарлатану последнее, что мне надо в этой жизни. - О, и ещё кое-что! Ты не будешь называть меня нубом.
  - А кто ты по-твоему?
  Я предупреждающе нахмурилась. Парень правильно понял ситуацию и обошёлся без очередной дрянной шутки.
  - По рукам. Но, - тут его голос стал зловещим, как тьма на дне колодца, заброшенного посреди кладбища, - если там меня будут ждать ребятки из управления "К"(53) , я устрою тебе такую весёлую жизнь, что ты замаешься танцевать. Ты и все твои друзья из первой десятки в соцсети. А потом из двадцатки. Поверь, я сейчас не о картинках толкую...
  
  _______________
  53 Управление "К" - подразделение Министерства внутренних дел России, борющееся с преступлениями в сфере информационных технологий.
  _______________
  
  - Эй-эй! Ананас! Не надо мне угрожать, всё по-честному.
  - Отлично. - Шарлатан спиной плюхнулся на жёсткую койку. - Когда выдвигаемся?
  - Скоро. Я напишу.
  - Женщина, блин! Ты вообще ни хрена не умеешь планировать?
  - У меня, в отличие от некоторых, тут друзья есть, с которыми я хочу увидеться прежде, чем отчалю в далёкие края.
  - Не шутишь? Я мало чё смыслю в дружбе, но, по ходу, будь у тебя друзья, ты бы сейчас была с ними, а не со мной.
  Расслабься, Машка, просто расслабься и думай о хорошем. Он тебя провоцирует, а ты не отвечай. Такие, как Шарлатан, кормятся конфликтами.
  - Слушай, ну невозможно всё время ссориться, - я решилась протянуть оливковую ветвь мира. - Раз уж мы отправимся в Рим вместе, давай заключим соглашение о перемирии? Отнесёмся друг к другу по-партнёрски.
  - Окей-хоккей.
  Он наконец-то замолчал, и я не стала это исправлять. Таймер сеанса игры уже начал отсчёт последних минут.
  Оставив Принигонду в той же позе и на том же месте, где сидела, вышла в реал. У меня есть два часа перерыва, а потом снова в игру - быть может Артём зайдёт, встретимся... Ха-х, вот уж бы никогда не подумала, что буду стремиться в игру из-за парня!
  
  Положила шлем на тумбочку и с удовольствием потянулась.
  Ну и дикий же у меня был денёк. Точнее, половина денька. Добровольно идти в Рим с Шарлатаном - да я рехнулась! Ничем иным это не объяснить. Но если он действительно сможет сломать коды защиты Дашки и Ларисы, потерпеть стоит. Раз девушки предпочитают бесчестные методы борьбы, я тоже последую их примеру. Чувствую, что так поступать неправильно, но совесть молчала.
  Чтобы немного отвлечься от "виртуальных" мыслей, дала себе слово не трогать сегодня визион и отправилась на кухню. Максик сидел за столом и с аппетитом уплетал "Мнямку". Не долго думая, сунула в микроволновку такую же миску с быстрым питанием.
  - Что, Мышь, зима близко?
  - Ась?
  - Ты только валяешься в кровати и ешь, ешь и валяешься в кровати. Запасаешься жирком?
  - А с каких это пор ты у нас обедаешь? Неужели дошло, что на тощих жирафов девушки смотрят только в зоопарке?
  - Как же мне не хватало твоего искреннего участия в моей судьбе, - наигранно вздохнул братец. - Кому надо я нравлюсь таким, как есть, а на остальных пофиг. У меня сегодня свидание!
  - И чего Юлька разглядела в тебе? - я покачала головой, усаживаясь за стол вместе с оранжевой тарелкой разогретых макарон и соевой котлеткой. - Ладно-о, помогу кое в чём, а то ж ты так никогда от нас не съедешь. Юлька высоко ценит, когда парни открывают перед ней дверь машины, вежливы с официантами и не распускают руки на первом свидании от слова "совсем". И ещё не покупай ей роз. Никогда. В соцсети Юля написала, что обожает их, но это чистое враньё. Она терпеть их не может, особенно красные.
  - Да ну? - Максик недоверчиво прищурился, пришлось пояснить:
  - Розы любят все! Это статусно, красиво и дорого, то что нужно для принцессы если не по крови, то по духу, поэтому Юлька и указала их в графе "любимых". На самом же деле она без ума от обычных ирисов. - И добавила, заметив всё то же недоверие на лице брата: - Я не разыгрываю тебя! По какой-то нелепой причине, она заинтересована в твоей компании, а я её лучшая подруга, мой долг поддерживать даже в самых безумных безумствах.
  - Вообще-то, долг лучшей подруги заключается прямо в противоположном.
  - А ты был лучшей подругой? Если не был, то молчи, мне виднее.
  Максик закатил глаза и потянулся за визионом. С расстояния в два метра я смогла разглядеть, что в поисковик он вбил фразу "доставка ирисов на дом". Может, мой братец не так уж безнадёжен...
  
  Над благословенными землями великого Кемета начало светать. В убежище убийц никого не было, что, признаюсь, меня порадовало. Не хотелось встречаться с Шарлатаном. Окно группы итак висело в левой стороне "экрана", молчаливо напоминая о свершившемся коварстве богов.
  Мой браслет сиял, и я очень надеялась, что это письмо от Артёма.
  
  
<Непрочитанные сообщения: 1 штука.>
  Легендальф: Буду ждать тебя в таверне Аанга, посвящённой Сокке(54) <координаты места>, в любое время.
  
  _______________
  54 Воин, персонаж мультсериала "Аватар: Легенда об Аанге", 2005-2008 г.
  _______________
  
  Перенесла координаты на карту (таверна оказалась удобно расположена в самом центре возле сразу трёх телепортов), вышла на улицу и с воодушевлением поспешила на встречу. По сравнению с днём вчерашним, народу прибавилось. Далеко не все игроки в ВЦ любят войны и сражения; здесь точно так же как в "Жизни мечты" можно открыть своё дело и заняться, например, подъёмом экономики. Ну или просто прожигать жизнь в мирских развлечениях.
  - Срочные новости! - кричал мальчишка-египтянин, продающий газеты. - Римские галеры вероломно подошли к стенам Таниса и обстреляли их! Подробности в "Вестях Кемета" всего за одну серебряную монету!
  Прикинула расстояние от Мемфиса до Таниса. Почти такое же, как до Александрии, только не на запад, а на восток. Враг далеко, но всё равно приятного мало.
  - Принигонда, - ко мне подскочила девушка с ником Эсперанса. На её левом плече красовалась повязка с иероглифом волонтёров, а в руках был деревянный ящичек с печатями. - Пожертвуй сколько не жалко на лекарства для ребят, отплывающих в Грецию.
  - С чего бы это? Война дело добровольное. Сначала зарабатывай, потом развлекайся, разве не так?
  Эсперанса ничуть не смутилась:
  - Это не для игроков, а для неписей из регулярных войск фараона. Я не мошенница, вот смотри, печати подлинные.
  - А-а, раз так, держи золотой.
  - Спасибо! Боги припомнят твою доброту на суде Осириса, - она весело подмигнула мне и побежала дальше.
  Ну да, своей-то добротой они похвастаться не могут, это мы уже поняли. Посмотрим, посмотрим...
  Альф обосновался за одним из лучших столиков таверны имени Сокки возле маленького фонтана и клеток с разноцветными попугайчиками. Слишком юный для серьёзных битв на границе и тем более для интервенций в чужие страны, он коротал "Эпоху завоеваний" в пока ещё совершенно безопасном Мемфисе. Чат отряда Пятницы ему доступен, нужные знакомства завязаны, сидел и шпионил с комфортом, вооружившись Клинописной табличкой вместо копья. Когда дело касалось Альфа, моя преданность Египту не была настолько принципиальной, поэтому никакого неудобства и тем более вины подсаживаясь к нему я не чувствовала.
  - Привет, Артём!
  - Мира и любви, Маш! - Он подозвал официантку и попросил принести напиток из цветков гибискуса и вазу с нарезанными фруктами, в самый раз по такой жаре. - Поверить не могу, что этот спокойный город - столица Кемета! Сижу тут уже пару часов и не заметил ни одного патруля. Те римляне и греки, что доберутся сюда первыми, сорвут куш, прежде чем фараон позаботится о должной защите своей столицы.
  - С начала ивента прошло слишком мало времени. Думается мне, в Афинах такая же ситуация.
  - Неа. Наша столица приведена в полную боевую готовность. Не потому, что греки продуманнее или что-то ещё, нет, тут всё дело в географии. Афины крайне неудачно расположены с точки зрения доступности. Во-первых: они посередине между Римской Республикой и Египетским царством, а во-вторых: это портовый город, в который можно попасть практически со всех сторон.
  Официантка принесла заказ, получила две блестящих монетки и удалилась. Я схватила персик и с удовольствием вгрызлась в его прохладную мякоть.
  - Понимаю, о чём ты, - согласилась. - Мемфис уходит вглубь материка на триста километров, по-тихому добраться до него чисто физически не так-то просто. Разве что по Нилу.
  - Но и тут трудности - движение, как на Бродвее. Больше всего повезло Риму. Относительно безопасный путь есть только по суше, а если по морю, то нужно иметь такой флот, чтобы прорваться через мощную военную группировку в Сиракузах, что дешевле всю Грецию захватить.
  - А я как раз собираюсь в Рим.
  Артём замолчал и посмотрел на меня удивлёнными глазами.
  - Маш, что у тебя случилось в Александрийской крепости? Ты закончила свой квест?
  Воспоминания обрушились неприятной тяжестью. У Шарлатана здорово получилось отвлечь меня, но проблема никуда не делась.
  - Октавиан мёртв.
  - Мёртв?
  Я рассказала ему всё, как есть, он уже итак многое знает. И кто, если не Альф, заслуживает доверия? А ещё я уверена, что он не станет поучать меня. Однако по какой-то неясной даже для самой себя причине, не стала говорить ему о том, что отправляюсь в Рим не одна.
  - Вот перстень, - показала подарок Октавиана, - он замаскирует меня под беглую римлянку, и если постараюсь, сойду за свою.
  - Для тебя это будет не сложно, - друг улыбнулся одними уголками губ. - Ты столько времени провела с Омфисом, бери и копируй его националистические повадки.
  - Спасибо, но я столько не выпью. Уж лучше прицеплю на платье бейджик с надписью "Зевс проклял меня немотой, отвалите".
  - Для римлян заполучить проклятие богов нонсенс. Совершенно земные люди.
  - А кто ж их тогда наказывает?
  - Государство. У них типа цивилизованная страна с мощной законодательной базой и исполнительной властью. Римляне поминают богов только потому, что кричать "Я тебя покараю от имени центуриатной комиции во славу Сената!" капельку не звучит.
  - Совсем капельку, - хмыкнула. Как тут не согласиться?
  - Жаль, что ты решила... уйти после квеста. Без тебя в ВЦ будет пусто.
  - Не уйти, а взять перерыв. В игре должна быть цель, а на Принигонду свалилось всё и сразу, даже выдохнуть не успела. - Улыбка получилась не такой искренней, как хотелось бы. - Вот такой он, квест с "неизвестной" наградой. Как видишь, эти разговоры про проклятие оказались полным бредом. Наверное, мне стоит зайти на форум и написать свою историю, как ПринцПерсии, чтобы другие игроки не пугались.
  - Не думаю, что всё на самом деле так просто, - Артём нахмурился. Эта тема беспокоила его с самого первого упоминания о моём квесте, и даже теперь, узнав, что проклятия не существует, он не хотел расставаться со своими убеждениями. - Те, кто ушёл, ушли с концами. Я имею в виду, что они даже на форум не заходили, а все форумы "Машинити", как ты знаешь, привязаны к соцсети. Это уже конкретно настораживает.
  В сверхъестественное мне верить не хотелось, но зерно сомнений уже дало всходы. Убеждать себя в том, что это не более, чем байки игроков, жадных до теорий заговоров, удавалось всё хуже и хуже. Так и параноиком сделаться недолго. Но если проклятие действительно существует, то я в зоне поражения, и счёт идёт на дни.
  - Эрнанда однозначно знает, куда делся Принц. Я так поняла, что они с ним друзья, наверняка общаются между собой не только через соцсеть. Спрошу у неё и покончим с этим, хорошо?
  Артём кивнул.
  - У таких персон, как она, личка заблочена.
  - Ну я же не простая смертная, а победительница Гонок, - лукаво вскинула брови и рассказала другу о предложении взять у меня интервью. - Обменяемся информацией, и потом я сразу в Рим.
  - В одиночку? Маш, ты же понимаешь, что даже с перстнем это не будет просто. Ты египтянка, если умрёшь на римской земле, воскреснешь в одном из некрополей Мемфиса и всё начинать заново. Блин! - Артём резко поставил стакан на стол. - Почему у твоего квеста такой короткий срок? Я бы прикрыл тебя Пересмешником, но с этим ивентом... Ребята оплатили мне аккаунт Альфа, скинули денег через контрабандистов, я не могу их кинуть.
  - Нет, я не прошу тебя пойти со мной, - тут же замахала руками. - Я сама ввязалась в эту авантюру, мне и выпутываться. В конце концов это всего лишь игра. Но от совета не откажусь! И от слов поддержки.
  - Об этом тебе просить не надо. - Он снял со своего запястья широкий браслет из зеленоватого металла, отполированного до зеркального блеска, и протянул мне. - Это мгновенный телепорт, переместит тебя на пятьдесят метров от того места, где ты его задействуешь, в любое время и в любой ситуации. Единственное что - через препятствия он не работает. Откат пять часов, вполне прилично.
  Простенький браслет оказался не только полезным и красивым, но и удобным. А ещё баснословно дорогим.
  - Спасибо! Ты даже не представляешь, как я благодарна тебе. Не только за браслет, он последняя строчка в списке.
  Не став смущаться, встала с места и легко поцеловала Артёма в губы.
  - Чего уж там...
  Мы просидели в таверне почти пять часов игрового времени, обговаривая детали и разрабатывая стратегии. Шарлатан был в игре (в окне группы я видела, как полоска его жизни прыгает до нуля и обратно), но не мешал, и спасибо ему за это. Мы ещё успеем "насладиться" обществом друг друга, зачем торопить события?
  Я вспомнила о знаке Нехо, том самом, который даёт право пройти испытание на членство в гильдии Воров. Их профессиональный бонус - способность 1 раз в 2 часа отвести глаза противнику или группе рядом стоящих противников - был бы очень кстати на вражеской земле.
  - Испытание всего одно и, обычно, не занимает много времени, - объяснил Альф. - Но я бы не советовал проходить его в Мемфисе. Сейчас со здешними ворами лучше вообще не пересекаться. У них какой-то конфликт с убийцами, они все дёрганные и злые.
  - Думаешь, возникнут проблемы?
  - Угу. Воры мастера загребать жар чужими руками. Если втянут тебя в своё противостояние, мало не покажется, а с убийцами только дурак будет ссориться.
  - То, что в ВЦ почти никто не любит "незаконные" гильдии, я уже заметила.
  - Если ты вор, убийца, жрица любви или наёмник об уважаемом обществе можешь забыть. Это как невидимое клеймо изгоя, совершенно не круто. У них есть свои плюсы, и даже привлекательные - той поддержки, которую эти ребята оказывают своим, больше нигде не встретишь, в беде не бросят, но всяких "но" ещё больше. Про то, что с таким грузом в приличный отряд тебя не возьмут, можно даже не упоминать.
  - Да уж, - протянула, задумчиво поболтав остывший чай в кружке. - Ну и ладно. Всё равно с "Безумцами" у меня не срослось.
  В итоге мы сошлись на том, что проходить испытание воров мне стоит в Танисе. Почему именно там? Да потому, что в этом городе живёт Эрнанда! Логика тут есть, правда. В Мемфисе велик шанс встрять в ненужную ссору с убийцами, чего не будет в Танисе, а потом мне так и так нужно поговорить с журналисткой и лучше всего не через Клинописную табличку.
  - Помни, Маш, ты всегда можешь рассчитывать на меня, - Артём взял мою руку и легонько сжал её. - И на моего Пересмешника. Будет совсем туго, зови. Фаланга "Рассвет" ориентирована на египетский фронт, но на одну командировку в Рим я найду время.
  - Спасибо, - тепло улыбнулась ему.
  Сидеть в таверне "Сокки" так уютно, даже расходиться не хотелось. Для меня это было что-то новенькое. Общаться с парнем безо всякой двусмысленности и нарочитого кокетства, словно знаю его всю жизнь. Иногда симпатия, привязанность, любовь приходят на мягких лапках. Да и не нужны мне никакие африканские страсти; вулкан это не только красиво, это ещё и разрушенные деревни внизу.
  
  На следующий день я уже плыла по Нилу в славный город Танис. Путь не близкий, но на удивление безопасный. Чтобы не повторилась танисская трагедия, фараон Пятница пусть немного запоздало, но всё же выдал задание круглосуточно патрулировать реку на военных кораблях всем отрядам, чья численность перевалила за семь сотен. Из-за этого галеру, на которой я плыла, раз десять останавливали для разнообразных проверок. Счастье, что живые игроки беглыми слугами не интересуются.
  К текущему игровому периоду Танис насчитывает семь сотен лет и является одним из крупнейших городов в Египетском царстве. Всего каких-то 75 лет назад он не безосновательно носил гордое звание столицы, и можно только догадываться, какая роскошь встретит меня там. Удобное расположение между двумя рукавами Нила и близость к морю сделали из Таниса торговый рай, настоящее окно в заграничный мир, где можно купить абсолютно всё - от нубийских бус до александрийских свитков, от греческих статуэток до римского вина, от кельтских амулетов до китайского шёлка.
  Моё знакомство с Танисом началось ещё до того, как первые дома показались в поле видимости. Я почуяла запах дыма. Галера причаливала на рассвете, но там, где должно всходить солнце, пылало зарево пожара. Капитан, к которому обратились встревоженные пассажиры, заверил нас, что волноваться не нужно, это не больше чем отголоски недавнего нападения римлян. Под покровом ночи подданные Республики подошли на своих галерах и обстреляли стены города, а затем высадили солидный десант. Они рассчитывали на быструю победу, но не знали, что здесь находилась точка сбора отряда "Неживых"...
  Порт заметно пострадал: половина зданий в руинах и копоти от недавнего пожара, на берег выброшено несколько разбитых римских галер, стража суетится. В таком бардаке наш капитан сумел причалить только благодаря многолетнему опыту.
  
  
Добро пожаловать в Танис!
  Внимание: город пострадал на 5%; при достижении отметки в 35% местные жители перестанут выдавать задания, закроется половина лавок и учреждений; при 75% он перейдёт под юрисдикцию последнего атакующего его государства; при 100% будет полностью уничтожен.
  
  Эрнанда ждала меня на причале. Я даже удивилась такому вниманию от самой, не побоюсь этого слова, известной журналистки Кемета, но потом вспомнила, что теперь я тоже не абы кто. Мы договорились с ней без проблем, баш на баш - эксклюзивное интервью за рассказ о судьбе ПринцаПерсии.
  - Хай, Принигонда, - журналистка махнула мне рукой, подзывая к себе. Она сидела на одной из многочисленных бочек, выгруженных с причалившей чуть ранее баржи. Матросы, проходя мимо неё, кланялись и вежливо здоровались, будто видели королеву какую-то.
  На приёме у номарха Блондинки я видела Эрнанду, но не рассматривала. В предрассветных сумерках она казалась обычной египтянкой-неписем, и только не по моде короткий калазирис нефритового цвета выдавал в ней живого игрока. А ещё отряд. Острая на язычок девушка входила в ряды "Неживых".
  - Город горит, а у вас тут больно спокойно, - я глубоко вдохнула пропитанный дымом воздух.
  - Война не ставит крест на жизни. Знаешь, это как во времена библейского Потопа - пока дождь не залил землю, никто не пошевелился, жили, как умели. Идём куда-нибудь под крышу.
  - Желательно через любой храм, где есть алтарь Осириса. Подхватила квест на галере, сдать надо.
  И до 24 уровня останется совсем ничего!
  Следы недавней интервенции римлян растянулись почти на квартал. Подданные консула Септимуса повели себя как настоящие варвары, оставив пепелище. Каменные дома устояли, а вот хижины бедняков, построенные из дерева и тростника, превратились в обожжённые развалины, среди которых до сих пор рылись их жильцы. Несчастные неписи пытались отыскать уцелевшие вещи и ни на кого не обращали внимания до тех пор, пока не появились мы... точнее Эрнанда. Мужчины, женщины и даже дети оторвались от своего занятия, их угрюмые лица разгладились и засияли улыбками. В след нам полетели пожелания хорошего дня и комплименты.
  Куда бы мы не свернули, местные неписи едва не боготворили журналистку: лавочники, раскладывающие товар, пытались угостить; детишки беззастенчиво бежали следом; даже угрюмые наёмники, подпирающие стены в лучах восходящего солнца, приветливо улыбались и махали руками. Эрнанда коротко им отвечала, будто бы не видела в происходящем ничего странного.
  Уже выйдя из храма Осириса и взяв путь на ближайшую таверну, я прямо поинтересовалась, что с ней не так.
  - Плюс шестьдесят девять к отношению среди жителей Таниса, - рассказала она с самодовольной улыбкой. - Маленький эксперимент: хочу проверить, можно ли человеку стать местным божеством, и какие бонусы это даст.
  - А на форумах прочитать нельзя?
  - Такой темы нет. Почти никому из игроков не приходит в голову распинаться перед неписями; выполнение квестов в счёт ясное дело не идёт, за них нам платят. Все добиваются внимания богов, но по мне так это слишком... - она задумалась, закусив губу и подняв глаза к небу.
  - Банально? - подсказала ей.
  - В точку! Божественные милости изучены вдоль и поперёк, а плюс ста процентов у неписей ещё никто не добивался. Говорят, у греков есть один парень с плюс семидесяти одним, но глупо сравнивать греков с египтянами, их боги глухие на одно ухо. Пока выявился единственный минус - жрецы меня недолюбливать начали.
  Столик, за которым мы устроились, был накрыт в секунду. Официантка, разглядывающая Эрнанду будто поп-диву мирового масштаба, сошедшую с обложек голожурналов, постелила на столешницу плетёную салфетку и заявила о пятидесятипроцентной скидке на всё заказанное. Когда она ушла, из подсобного помещения высунулись головы остальных работников таверны. Их взгляды намертво приклеились к Эрнанде. Я поймала себя на мысли, что не справилась бы с таким обожанием, а вот Юльке могло бы понравиться.
  - Начнём. - Журналистка достала свою Клинописную табличку и открыла вкладку блокнота, где уже были написаны заготовленные вопросы.
  Я отхлебнула принесённый чай, уверенно расправила плечи и настроилась на беседу. Нужно постараться, чтобы стереть память о "Медлительной Принигонде" после того первого интервью за авторством Кенуэя.
  - Когда ты поняла, что наткнулась на выдающееся задание? На малых уровнях очень непросто получить их, а уж дойти до конца и того сложнее.
  - Впервые такая мысль посетила меня во время допроса у следователей по особо важным делам при номархе Асуана. Какой-то ловкий, бесстрашный и на удивление харизматичный игрок осквернил гробницу...
  Эрнанда обещала посвятить мне целый разворот в "Вестях Кемета", поэтому её интересовали даже мелкие подробности вроде тех, что я не собиралась сообщать. На такие случаи в нашем театральном кружке всегда рекомендовали практиковать пустословие. Софистика - это плохо, но прекрасно маскирует правду.
  Через два часа вопросы иссякли. Если честно, мне понравилось - общаться с Эрнандой вовсе не тяжело, она не только спрашивает, как гитлеровец, сунув лампочку в лицо, но и комментирует, делится своим опытом. Ужасную репутацию ей создали нападки на официальные власти, высокопоставленных игроков и касту жрецов, она типичный диссидент, а не монстр, забывающий о человечности в погоне за сенсацией. Какой же всё-таки заметный контраст между сидящей передо мной девушкой и той, кто постит дурацкие комментарии на форуме! Психологи правы - у каждого из нас десяток масок.
  - Теперь моя очередь задавать вопросы.
  - Так поняла, тебя проклятие квестов с "неизвестной" наградой интересует?
  - По определённым причинам гораздо больше, чем кого бы то ещё, - кивнула. - Я читала тему ПринцаПерсии на форуме. Он писал, что это всё выдумки, нет никаких заговоров и никуда он не пропадёт. Вот только пропал. А раз у нас с ним похожий путь, хотелось бы знать, к чему готовиться.
  Журналистка задумчиво закусила губу, решая, с чего начать. Воспользовавшись паузой, официантка проворно убрала со стола лишнюю посуду и долила в чашки свежего чаю. Завистливый взгляд, который она бросила на меня, заставил поморщиться. Нет, такое обожание не для слабонервных!
  - Последний раз я общалась с Ромой - ПринцемПерсии - спустя две недели после его прощального поста. Мы обсудили финал "Танцев со звёздами", обменялись парой песен на заценить и пожелали друг другу хороших снов. Ничего необычного. А на следующий день в сети он не появился. И через день. И через неделю. Конечно, я принялась искать его. Когда твой друг, пусть даже вы с ним в реале ни разу не виделись, исчезает с концами, это плохо.
  - Получилось?
  Эрнанда качнула головой.
  - Он вычистил всё: аккаунт "Машинити", соцсеть, даже номер визиона отключил. Попробовала найти его родственников, но мы были не настолько близкими друзьями. В общем, Рома испарился.
  - Или ему помогли испариться, - я нахмурилась. Вкус ароматного травяного чая, в котором плавал цветок жасмина, враз перестал мне нравиться.
  Эрнанда пожала плечами.
  - Почувствовав неладное, я попыталась связаться с предыдущими "счастливчиками" - Аазмандиусом и МастеромКормаком. Картина один в один.
  - Очень нерадостная картина.
  Эрнанда помолчала немного, позволив драматизму ситуации достичь апогея, и добавила более жизнерадостным тоном, в котором я уловила некоторую наигранность:
  - Как оказалось, не всё так плохо. Через месяц после исчезновения, Ромка написал мне, что всё с ним хорошо. Он устал от ВЦ, несколько месяцев просто отдыхал, а потом ему предложили работу по специальности где-то в Руанде, типа от такого не отказываются. Рома занимается настройкой высокоточных спутников, с таким делом об играх можно забыть... - Она погрустнела, карие глаза потухли. - И о друзьях тоже.
  - Думаешь, всё так оно и есть? Но тогда, что стало с Кормаком и Аазом?
  Девушка неопределённо хмыкнула:
  - Я не знаю, они мне не звонили.
  Вижу по лицу, что она ни грамма не верит в Руанду, но лезть в неведомые дебри не хочет. Опасается, что её догадки могут оказаться верными и тогда... я не знаю, что тогда, очень давно не смотрела фильмы про теории заговоров. Но если не Руанда, то что? В нашем мире люди не исчезают после глупых квестов в виртуальной игрушке. Что там у Принца было? Помочь племяннице фараона? Ничего особенного, прямо как у меня.
  - Да уж, утешила. Если честно, я ожидала услышать что-то вроде "Мы с Принцем только вчера виделись. Он женился и теперь всё свободное время отдаёт жёнушке".
  - Хорошее ожидание. Давай вот что сделаем: раз уж ты в группе риска, дай мне свой адрес и контакты какого-нибудь родственника. - Эрнанда послала мне заявку в друзья. - Если вдруг "устроишься по специальности" куда-нибудь в Уругвай, я хотя бы смогу связаться с твоими родителями, чтобы не строить теорий.
  - Чем это поможет?
  Эрнанда замешкалась с ответом. Действительно, если я исчезну, чего такого сможет сделать она, чего не сделают мои родители?
  - Создам темку на форуме. Может, прочитав её, новички лишний раз подумают - стоят ли слава и крутая награда таких рисков, и отменят квест.
  - М-да... Зато честно. В любом случае, спасибо за сведения. Не подскажешь мне ещё кое-что? Вряд ли знаешь, но вдруг: где здесь главный офис гильдии Воров?
  Эрнанда хохотнула:
  - В Танисе нет того, кто бы этого не знал! Подставляй свою табличку, скину координаты...
  Перед тем, как отправиться к своему будущему работодателю, мне пришлось выйти из игры на несколько часов, чтобы обнулить таймер. Кто знает, какое задание подсунут воры? Вдруг оно будет на время? Я читала на форуме, что такие квесты считаются профессиональными для воровской братии.
  
  Указанное здание с виду напоминало дворец, на фоне которого даже расфуфыренный дом госпожи Мефиер, главной куртизанки Кемета, казался лачугой нищего. Яркая роспись, пафосная вывеска "Золотой мираж", возле входа богато одетые игроки и неписи. Сперва я вообще решила, что в карту непостижимым образом закралась ошибка и это не то место, но приветственное сообщение развеяло все сомнения.
  
  
Вы вошли в региональное логово гильдии Воров. Предупреждение: здесь не действуют магические умения.
  
  Я очутилась в настоящем игорном доме! Чистенько, аккуратно, приятно пахнет гвоздикой, а звон денег не смолкает ни на секунду. С такими-то покровителями на честную игру можно не рассчитывать, но многочисленных посетителей это не смущало. Да и с чего бы им беспокоиться? Подумаешь, что девяносто процентов из них проиграют, десять-то выиграют! Каждый верил, что именно он окажется в счастливчиках.
  У нас война, Танис в огне, важен всякий воин, а они веселятся!
  - Первая порция пива за счёт заведения, - миловидная египтянка в серо-голубом калазирисе официантки протянула мне полулитровую глиняную кружку с мутной жидкостью крайне непристойного цвета. Если я и хотела пить, то всякое желание отбилось напрочь.
  - Спасибо, я здесь не играть, а по делу.
  - Одно другому не мешает.
  Чтобы девушка прекратила попытки всучить мне своё пойло, пришлось спрятать руки за спину.
  - Мне нужно поговорить с вашим руководством.
  - Ничем не могу помочь. - Она холодно улыбнулась и ушла.
  Понятно с ними всё: если ты пришёл не тратить деньги, то на помощь, даже такую незначительную, не рассчитывай. Ну и ладно. Воспользовалась любимым "Восприятием", чтобы вычислить вход в служебные помещения, но нашла кое-что получше - управляющего гильдией Воров Таниса. Он сидел за одним из столов, где играли в сенет. На вид типичный египтянин-простачок среднего достатка по имени Кариф, однако меня не обманешь. Усиленное внимание и концентрация на мелочах безошибочно подсказали его статус в "Золотом мираже".
  - Могу вас прервать? Извиняюсь, что не по записи, но у меня срочное дело.
  Положила на стол перед ним монетку с непереводимым иероглифом, полученную от Нехо. Раз сказала, что дело срочное, то нужно соответствовать - сразу обозначить цель визита, а не размениваться на придворные расшаркивания.
  - Вот как? - Кариф внимательно посмотрел на меня, словно не веря, будто я могла пройти задания кандидата. Девчонки не часто выбирают путь вора, и не только из-за стрёмного вида униформы. - Возлюбленные богами вечно спешат и не уважают чужое время. - На секунду показалось, что меня сейчас вышвырнут, но вор проворно спрятал монетку и расплылся в улыбке: - Однако, мы всегда рады таким целеустремлённым новичкам. Рамтат, проводи девушку в зал гильдии, я скоро подойду.
  Непись, вынырнувший из-за спины Карифа, кивнул и сделал знак следовать за ним.
  Мы спустились глубоко в подвал и вошли в просторную многоугольную комнату, напоминающую языческий зал для заседаний. Здесь было сухо, тихо и мрачно, как в гробнице фараона. Массивные чаши, в которых предполагается возжигать ритуальный огонь, обрамляли дорогу к каменному алтарю по центру. Все стены, вопреки местной моде на рисунки человечков в профиль, исписаны иероглифами, подсвеченными снизу. Мне дали достаточно времени изучить их прежде, чем глава "Золотого миража" соизволил почтить своим присутствием. В основном, это были правила и нехитрые принципы гильдии:
  
  1. Не воруй у своих братьев и сестёр; воруя у бедняка всегда оставляй что-либо взамен.
  2. Во время любых заданий, в условиях которых прописаны элементы воровства, не убивай и не вступай в конфликты.
  3. Не имей официального трудоустройства в государственных структурах.
  Трёхкратное нарушение какого-либо из пунктов ведёт к автоматическому исключению из гильдии без возможности войти в неё вновь и снижению репутации среди воров до -50%.
  
  Как серьёзно-то! Всё-таки воры не какие-то там парни с окраины, а самая крупная незаконная организация Кемета; эти ребятки прощать не умеют.
  Так, где тут раздел социальных благ и гарантий?.. Ага, на соседней стене.
  
  Членство в гильдии Воров даёт:
  1. Полный иммунитет к преследованию уличных банд.
  2. Вы можете воровать у любого гражданина государства, включая фараона и главного жреца, а так же расхищать храмы и гробницы без потери для репутации; шанс получить божественное наказание снижен на 70%.
  3. Доступ к уникальной экипировке.
  4. Доступ в убежища гильдии в любом городе Кемета. Наличие схрона, к которому имеют доступ выбранные вами люди.
  5. Доступ к гильдийным заданиям, повышающим профессиональные навыки.
  6. I ступень: +3% к скрытности, -5% к радиусу обнаружения, +10% к денежной награде за любое задание. II ступень: все преимущества I ступени, а так же...
  
  - Не заскучала? - Кариф подкрался незаметно, вынудив меня повернуться. Его чёрные глаза были так густо подведены чернилами, что занимали едва ли не пол-лица, отчего их взгляд, казалось, проникает в саму душу.
  - Наоборот, ещё не дочитала.
  - Дать время? - учтиво поинтересовался вор.
  - Нет, спасибо. Давайте сразу к делу.
  Кариф прошёл к алтарю и сел прямо на столешницу. Его ноги болтались в воздухе, и я мысленно прикинула, что мужик ниже Принигонды почти на голову.
  - Ты проделала большую работу, выполнив сотню заданий, каждое из которых проверяло твои моральные убеждения, целеустремлённость, гибкость принципов, умение быть незаметной, вскрывать замки и проникать в дома и лавки.
  В ответ на похвалу, я польщённо склонила голову. О том, как на самом деле мне достался знак Нехо, предусмотрительно умолчала. Ни к чему сейчас такие подробности.
  - Осталось последнее испытание. Самое важное. Начнём?
  
  
Внимание! Приняв экзаменационное задание гильдии Воров, ваш текущий профессиональный статус Кандидата в члены гильдии Жриц Любви будет отменён, а весь прогресс аннулирован.
  
  - Начнём!
  Кариф удовлетворённо улыбнулся и отдал мне свиток, перевязанный чёрной ленточкой (цвет воров). Я не стала тянуть и развернула его на месте.
  
  
Получено задание "Доказательство преданности".
  Условие: выкрасть Сферу Безмолвия из указанного дома.
  Награда: звание члена гильдии Воров I ступени, 500 пунктов опыта, 10 очков Престижа.
  Особенности: срок до полуночи; в случае неудачи весь прогресс в гильдии Воров будет аннулирован.
  Нельзя отказаться.
  
  Квест самый обычный... по крайней мере, я на это надеюсь. Раз обозначены сроки, всё будет просто.
  - Увидимся через несколько часов, Принигонда, - сказал Кариф. - Или не увидимся.
  - Ставьте шампанское в холодильник.
  
  Дом, который мне предстояло обворовать, находился неподалёку. Хватило одного взгляда понять, что он принадлежит какому-то богатею. Лучи закатного солнца высветили высокий каменный забор, за которым ничего не разглядеть, и одинокую калитку, охраняемую двумя молодчиками. Как назло, все дома по соседству были слишком низкими, чтобы можно было провести разведку с их крыш. Кто знает, что меня встретит, если я умудрюсь перелезть через стену? Мягкие заросли высокой травы или ров с крокодилами?
  Может, квест не такой уж обычный.
  "Делай всё, что можешь с помощью всего, что есть(55) ". Пора расчехлять крылья!
  
  _______________
  55 (с) Скив ("Корпорация МИФ в действии" Р.Асприн)
  _______________
  
  До самого высокого храма Таниса пришлось добираться минут тридцать, не меньше, но не потому, что мешались стражи "Великой Эннеады", как и было обещано, их почти всех отозвали. Просто город очень большой, а телепортов, как в Мемфисе, ещё поискать. Ну и возникли небольшие трудности в лице двух жрецов, которых пришлось отвлечь, чтобы беспрепятственно подняться на самый верх. Помню ведь: во время заданий гильдии не вступать в конфликты!
  На город спустился вечер. Его бархатная синева отчасти скрыла "крылатую богиню" от любопытствующих глаз местных жителей, позволив мне сделать лишний круг, набирая высоту, чтобы затем резко спикировать к нужному дому, словно сова на полёвку. Так как приземления никогда не были моей сильной стороной, то и сейчас я не стала экспериментировать: крылья сложила прямо в воздухе, позволив гравитации доделать остальное.
  - Дамы и господа, мы приземлились в аэропорту имени "Минус 661 единицы жизни", температура за бортом тридцать два градуса выше нуля. Спасибо, что воспользовались нашей авиакомпанией.
  Некоторое время лежала, распластавшись на раскалённой глиняной поверхности крыши и прислушиваясь к звукам снизу. Тихо. По всей видимости, моя посадка осталась незамеченной. Люков здесь не было, вниз пришлось спускаться по внутренней стене. Ну как спускаться - снова падать; верёвок и крюков в моей сумочке отроду не найти. Без травм предсказуемо не обошлось, линия жизни остановилась в опасной зоне, вынудив содрогнуться от холода и выпить сразу три пузырька исцеляющего зелья. Благодаря Альфу, у меня солидный запас алхимических снадобий, но это не повод глотать их в мирное время.
  На взлом двери с двумя замками ушло почти полчаса, надо было усерднее заниматься прокачкой умения "Взломщик". И наконец-то я внутри!
  Как только дверь за моей спиной захлопнулась с лёгким щелчком, мир утонул в беспросветной тьме египетской. Чего ещё в моей сумочке нет, так это огнива. Над этим, кстати, стоит поработать в будущем. Нащупала рукой стену и, пока не уткнулась носом в пузо какого-нибудь охранника, задействовала "Восприятие". Любимое умение как всегда помогло - перед глазами нарисовались общие очертания коридора. Сфера Безмолвия в одной из комнат особняка, осталось только обыскать. До полуночи время есть.
  "Восприятие" истощало немилосердно. Оно как лекарство - полезное, но неприятное. Ведомая им, я тихонечко обошла двух девушек-служанок (по всей видимости, слепых) и поднялась на второй этаж. Здесь было чуть больше света, можно сосчитать свои пальцы, если поднести руку к лицу, но это максимум. Поиски пошли быстрее.
  Комната, в которой находилась искомая Сфера, представляла собой обыкновенный рабочий кабинет, такой же, как у незабвенного жреца Сехемхета из школы на Элефантине - стол, заваленный папирусами и письменными принадлежностями, полки со всякими безделушками, а главное - никакой засады.
  - Я сделала это!
  С самодовольной улыбкой протянула руки к заветному предмету, ещё мгновение... и тут какая-то внутренняя тревога заставила меня остановиться буквально в сантиметре до цели. От этого кусочка сыра отчётливо веет хладным металлом взведенной пружины. Слишком уж просто. Вдруг, когда я схвачу Сферу, на меня сверху рухнет клетка, или валун там какой-нибудь покатится, или в лицо прыснет усыпляющий порошок? То, что здесь нет людей, не говорит о том, что нет ловушек. Хм...
  - Брось, Машка, твоё "слишком уж просто" вовсе не было таковым! - подбодрила себя, но вот только тревога всё равно не отступала.
  Кого я, собственно, вообще граблю? Графа Дракулу?
  Подошла к столу и принялась искать письма, на них всегда стоит имя адресата. Ещё бы видеть что-нибудь, кроме общих очертаний! "Восприятие" не поможет, оно не фонарик, а если и есть здесь лампа, то я её не нашла. Попробую воспользоваться "Сиянием разума". В описании умения говорится "ваши глаза излучают свет Осириса...". Ну а вдруг? Поехали!
  Через секунду мои руки озарились мертвенно-голубым светом. Сработало! Видимость всего несколько десятков сантиметров, но большего и не надо. Какое счастье, что тут нет зеркала! Не хотела бы я сейчас видеть своё лицо.
  А теперь папирусы. Поиски имени владельца не затянулись. На всех письмах значился только один получатель - Кариф, управляющий гильдией Воров Таниса... Хотепсехемуи, этот лис послал меня ограбить самого себя! Зачем? Вообще-то, в этом есть резон: он знает, что именно мне придётся пройти, исключил всякое жульничество... или я что-то упускаю?
  Задумчиво села на стол возле Сферы. Допустим, я её возьму, но тогда получится, что украду у своих, а воры такого не одобряют. Вдруг это квест на вшивость? Кариф не зря попросил привести меня именно в зал с правилами. С другой стороны, я ещё не вор и не обязана чтить их законы, а в задании чётко прописано "украсть"... Да уж, дилемма!
  Вот что мне стоило прочесть нужную тему на форуме, а? Время-то было.
  Достала золотую монетку и подбросила её в воздух. Фараон - беру Сферу, решка - не беру...
  Выпала решка. Ладно, будь, что будет.
  Выбраться оказалось ничуть не проще. На какой-то момент я решила, что застряла в запертом доме, как в ловушке. Заблудилась в беспросветных коридорах, минут двадцать пыталась отыскать хоть какую-нибудь дверь, и в результате оказалась в погребе. К моему безмерному счастью, здесь был канализационный люк! Без лишних сомнений прыгнула в неизвестность.
  Сообщения о выполнении квеста не последовало, как и сообщения о его провале. Блин, начинаю нервничать.
  Приземлилась я почти по пояс в воду. Плюхнулась бомбочкой, подняв фонтан брызг. Кристаллы, вмонтированные в кладку стен, мягким светом осветили длинный коридор, уводящий только в одну сторону, куда я и двинулась. Никаких крокодилов и Шарлатанов, дорога полностью безопасна, а первый же люк, попавшийся на пути, вывел на площадь буквально в квартале от "Золотого миража". Я посчитала это хорошим знаком.
  Возле входа в логово гильдии стоял Рамтат. Он кивнул мне и сделал знак идти за ним. Не нужно быть гением, чтобы понять куда - в тот самый многоугольный зал. На сей раз он был ярко освещён огнями в каменных чашах и отнюдь не пустовал: неписи и игроки стояли возле стен и тихонько переговаривались. Что ни разу не сюрприз, почти все они имели статус беглецов и не состояли в отрядах.
  Торжественность ситуации вселила надежду в сердце, расправившую крылья уверенности за моей спиной. Никто не станет собирать народ ради того, чтобы сообщить вам о провале.
  Стоило войти, как два десятка виртуальных душ уставились на меня в молчаливом ожидании.
  - Сферу. - Кариф вышел вперёд и требовательно пошевелил пальчиками. Ни "здрасьте" тебе, ни "пожалуйста".
  - Понимаете, тут такое дело, - я развела руками, - у меня её нет. Сказано: "Не воруй у своих братьев и сестёр". Разве можно начинать карьеру вора с нарушения правила, стоящего под номером один?
  Единственная находящаяся здесь девчонка хихикнула, на лицах остальных зрителей промелькнули улыбки. Вроде, добрые.
  - Отлично, - лидер воров Таниса удовлетворённо хмыкнул.
  
  
Задание "Доказательство преданности" завершено.
  Получено: 500 пунктов опыта, 10 очков Престижа.
  Вы получили 23 уровень!
  До 24 уровня 2012 пунктов.
  
  Вы ещё можете отказаться от членства в гильдии Воров без ущерба для репутации. Время 01:30... 01:29... 01:28...
  
  Спасибо, решка, ты меня не подвела!
  - Наш закон гласит: "Всё твоё - моё!" Это значит, что для нас нет понятия "частная собственность", всё, что нам нравится, становится нашим. - Кариф затянул речь, давая мне последний шанс сойти с поезда. Каждое его слово гулко отражалось от каменных стен и замирало где-то под потолком. - Но помни: раз своровав, будь готов к тому, что своруют и у тебя. Мы не привязываемся к вещам, о потерях не плачем, угрызениями совести не страдаем. Нас презирают, сравнивают с городскими крысами, не воспринимают всерьёз, но у нас есть то, чего не получить больше ни в одной из гильдий - мы самые свободные люди во всём царстве! Итак, Принигонда, ты точно уверена в выборе?
  - Да, абсолютно.
  Кариф зашёл мне за спину, перекинул через плечо длинные волосы, оголяя шею, и коснулся выступающего седьмого позвонка. Я ощутила ледяное жжение, но холод не боль, можно потерпеть. Принигонду заклеймили. На сей раз не метафорически, а очень даже реально. Не знаю, какие чувства должен вызывать подобный факт, но меня посетило какое-то воодушевление от причастности к таинству братства. Ну и пусть, что братство это воровское, и не многие найдут повод для гордости, но ребята здесь ничуть не хуже, чем у тех же алхимиков или кузнецов, просто нам не так повезло, как остальным.
  
  Поздравляем! Теперь вы член гильдии Воров I ступени. Особенности репутации (международные): 1 раз в 2 часа вы способны отводить от себя глаза любому противнику (или группе рядом стоящих противников) в течение 3 минут. +5 к навыку "Бархатные лапки".
  Ежемесячный взнос: 21 золотой (осталось 28 дней).
  Вам доступны испытания на звание члена гильдии II ступени (100 заданий).
  
  - С этого момента ты принадлежишь самой крупной организации Кемета, - торжественно провозгласил Кариф, после чего присутствующие воры принялись поздравлять меня, не скрывая радости. Как-то даже по-семейному, мило и трогательно. Возле картушей с их никами высветились иероглифы с указанием гильдии. Отныне я всегда смогу узнать в толпе работников "ножа и отмычки".
  - С нами победительница Великих Гонок, - один из игроков по имени Жакуй узнал меня. - Здорово! Твои очки Престижа повысят рейтинг нашей гильдии.
  - Это хорошо?
  - От этого напрямую зависит количество воров на улицах, - ответила стоявшая рядом с ним девушка Ариэтти.
  - А от воров зависит количество убежищ, - добавил кто-то с заднего ряда.
  - И количество уникальных контрактов...
  - Но главное: чем больше рейтинга, тем выше влиятельность, - подвёл итог Жакуй. - В каждом городе есть официальная власть и власть теневая, понимаешь, к чему я веду?
  - М... воры хотят править городом, - сказать "мы" язык не повернулся.
  Ребята согласно закивали. Только сейчас я поняла, что на мою инаугурацию пришли отнюдь не рядовые игроки, у которых на этот вечер не нашлось других дел. Все они были одеты в фирменную воровскую экипировку, пошитую из невзрачной ткани-хамелеона, способной мастерски замаскировать своего хозяина, если он будет стоять и не шевелиться. В бою от такой брони толку почти нет, но для города и диверсий просто идеально. На груди блестят золотые значки с разным количеством лычек, за пояс заткнуты сверкающие кинжалы. У каждого по две-три сумки.
  - С ворами перестали считаться. Убийцы, сто лет хранящие нейтралитет в разборках, катят бочку на Нехо. Надо прижать их к ногтю, а сделать это могут только стражи правопорядка. Конечно же, с "Великой Эннеадой" надо договариваться, но пока мы можем лишь дать взятку, чтобы вытащить попавших в тюрьму товарищей.
  - И то взятка работает через раз...
  - А наша историческая союзница - госпожа Мефиер - по-тихому договорилась о сотрудничестве с наёмниками. Вот ведь выдра!
  - Ну ты сказанула, Ариэтти! Ожидала верности от главной проститутки Кемета?
  Да уж, "неладно что-то в датском государстве(56) ", конкретно неладно! Я стояла в самом центре мини-хаоса и думала - а туда ли я попала? Не ожидала, что воры настолько амбициозны.
  
  _______________
  56 У.Шекспир "Гамлет".
  _______________
  
  - Но теперь наши шансы повысились! Принигонда, ты одна весишь, как все воры Таниса, молодец, что выбрала нас.
  - Что по сердцу, то не в тягость, - льстиво согласилась, потирая метку на шее. Если подумать, в моём положении гильдия Воров привлекательнее, чем жрицы любви, наёмники и тем более убийцы.
  Да уж, Машка-воровка-золотая-ручка... Максику ни слова! Если он ляпнет об этом маме, меня ждёт полноценная лекция о важности соблюдения восьмой заповеди. Я не слышала её с тех пор, как в шестом классе "забыла" вернуть Юльке чип памяти визионета с записью прощального концерта любимой группы, но помню, что мне не понравилось.
  На этом первостепенные дела Принигонды в Кемете закончены.
  
  Добраться до Александрии оказалось вовсе не так просто, как хотелось бы. Галера, караван, снова галера, снова караван. И вот наконец настал тот день, когда я должна была покинуть благословенные земли своей родины и отправиться прямиком в логово врага, столь сильного и столь ужасного, что братец мигом бы уверился в моём помешательстве, если бы узнал. Он интересовался моими игровыми планами, но я молчала, как партизан. Вот он удивится, когда получит открытку из самого Рима!
  С Альфом прощаться не стала. Зачем такие сентиментальности, если мы уже завтра увидимся в кафе "Эска-пэ"? На сей раз это можно будет назвать свиданием. Да-да, официально, но пока об этом знает только Юлька.
  Шарлатан ждал меня в порту возле прекрасного образчика кораблестроения времён до нашей эры - галеры с гордым названием "Владыка морей" и намалёванным Оком Ра на носу. Высокий борт, мачта с прямым парусом и по десятку вёсел справа и слева. Не смотря на существенные скидки на путешествия, действующие в период "Эпохи завоеваний", и заявленную повышенную комфортность судна, билет всё равно стоил неоправданно дорого - 41 золотой!
  А если бы египтяне захватили хотя бы одну римскую крепость, мы бы могли воспользоваться бесплатными телепортами, настроенными между нашими крепостями... Быстро, удобно и пока что только в мечтах.
  - Беглая воровка и убийца Враг Народа направляются в Рим, - Шарлатан хохотнул, уловив комичность ситуации.
  - Прямо "Хороший, плохой, злой" по-древнеегипетски, - я согласилась на свой лад, уже чувствуя запах проблем.
  - Признай: тебе это нравится.
  - Ага, прям предел мечтаний юной девушки!
  - Брось ты ломаться, просто признай.
  - Да не буду я ничего признавать, отцепись! Лучше ответь: ты хотя бы алфавит латинский знаешь?
  - Двадцать четыре из тридцати в римском языке устроит?
  Я не сразу нашла, что ответить. У меня самой римский всего семёрка.
  - Не шутишь?
  - В прошлом месяце развёл какого-то дурня на пару свитков языка братьев наших меньших. В контрабанде полезно шпрехать зи доичичь. Думаешь, я какой-то там нуб? Потопали на посадку, время отчаливать далеко и надолго.
  Может быть, от Шарлатана будут не только неприятности, но и какая-нибудь польза. Сомневаюсь, правда, но чем боги не шутят? Парня, который умудрился выжить в ВЦ с таким-то характером, как у него, не стоит списывать со счетов.
  Раздался отрывистый свист - сигнал отчаливать. Матросы расправили парус, и палуба под ногами качнулась сильнее обычного.
  
  
Получено задание "Круиз Средиземного моря".
  Условие: провести в путешествии не менее 15-ти часов активной игры.
  Награда: 300 пунктов опыта, 4 очка Престижа, "Браслет мореплавателя".
  Особенности: если вы выполните 5+ заданий на корабле, награда удвоится.
  Нельзя отказаться.
  
  - Посмотрим, смогу ли я обдурить местных морячков-дурачков. - Насвистывая мелодию, так похожую на "Мурку(57) ", Шарлатан тут же направился в каюты.
  
  _______________
  57 Мурка - известная дворовая песня в жанре шансон.
  _______________
  
  Я же осталась на палубе и смотрела, как Александрийская крепость медленно уходит за горизонт, растворяясь в последних лучах заходящего солнца. Моргнула - и теперь только безбрежная водная гладь. Путешествие нам предстоит долгое и опасное. Средиземное море и до ивента было не самым спокойным местом, а уж сейчас и подавно. Остаётся уповать на милость богов, уповать не смотря ни на что.
  Вот и всё. Ещё увидимся, Кемет!
  
  Конец второй книги.
  2015-2016.
  
Оценка: 6.40*53  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) E.The "Странная находка"(Киберпанк) М.Зайцева "Трое"(Постапокалипсис) Д.Максим "Новые маги. Друид"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ) А.Емельянов "Последняя петля 5. Наследие Аури"(ЛитРПГ) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) П.Лашина "Ребята нашего двора"(Научная фантастика) Д.Сугралинов "Мета-Игра. Пробуждение"(ЛитРПГ) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"